Юрченко Сергей Георгиевич: другие произведения.

Кукловод Тысячи и одного заговора

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 7.76*32  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Третий том. Скоро откроются границы домена. Но еще есть время подготовиться, договориться с гильдиями, распространить не знающие границ ереси, развить магию... подготовить тысячу и один заговор во славу Кукловода!


   Пролог
   С высокой стены человек, в далеком запределье известный как Федор, бывший студент факультета САПР одного провинциального технического института, ныне гордо именуемого "Университетом", осматривал расстилавшийся перед ним пейзаж. Когда-то давно, пять недель назад, он отчаянно матерился, осознав, куда его забросила судьба в лице местного искина. Горы. Местность, в которой десять километров дневного перехода даже небольшого отряда можно было приравнять к подвигу, из-за чего изрядная часть домена до сих пор оставалась белым пятном даже две недели спустя после открытия границ. Особенно весело это было для големов, сильных, но крайне неуклюжих и уязвимых для дробящих ударов, из-за чего сорвавшегося голема можно было сразу отправлять в переплавку, если падал железный, либо оставлять лежать кучей мусора - если с горной тропы срывался глиняный. К тому же, сама природа окружающей местности, мягко говоря, не способствовала сельскому хозяйству, и немногочисленные поселения. Разбросанные в горных долинах, с трудом выращивали достаточно продовольствия, чтобы прокормить самих себя, а жили, в основном, тем, что ломали на продажу строительный камень и искали в горах золотые, кристаллические и самоцветные жилы, которые и находили во множестве. Окружающие горы назывались "Самоцветными" совершенно не зря. Так что первые недели были ну очень тяжелыми. Сверхсложный уровень давал о себе знать.
   Да и после открытия границ намного легче не стало. Единственный более-менее мирный сосед располагался на севере - эльфийское поселение, название которого Федор, принявший имя д'Ин Амит, выговаривал очень и очень с трудом. Химдаэльмаэринг. Что-то вроде "покрытый лесом холм под покровительством Матери". Это название Амит упорно сокращал до Химринга1, и к этому уже привыкли и посланники эльфов, с которыми волшебнику приходилось частенько общаться.
   Горы на западе и востоке были непроходимы. То есть, для одинокого контрабандиста тропинки находились... но вот попытки провести там отряд, а тем более, армию, мало чем отличались от самоубийства. При этом на востоке хребет, давший приют д'Ин Амиту, сливался с основным хребтом Самоцветных гор и уходил далеко на север, к ледяному морю, а на западе, по рассказам эльфийских посланников, горы постепенно превращались в гряду холмов, спускаясь к Великой реке.
   Внизу, под горами, как раз проходила граница двух доменов Подземья... И там, в вечной тьме подгорных тоннелей, не на жизнь, а насмерть резались дроу и гномы. И каждый из народов имел свой выход на поверхность во владениях д'Ин Амита, вследствие чего обе стороны частенько пытались обойти вражеские заставы и нанести "неожиданный" удар по своим врагам, не забывая по мере движения производить реквизиции... а проще говоря - грабить все, до чего дотянутся.
   К счастью, дроу удалось утихомирить после того, как одна из высоких жриц попалась в такой вот "диверсионно-завоевательной" вылазке, и провела ночь в башне д'Ин Амита. Видимо, гостеприимство наземника эбеновой красавице с белоснежными волосами, понравилось, поскольку следующий отряд, появившийся на поверхности, пришел с заданием не "атаковать врага", а "провести переговоры". Договор о взаимном признании границ, ненападении и торговле, удалось заключить, хотя и не без труда. Но вот крепость-форт возле выхода из Подземья все равно пришлось строить и охранять, поскольку склонность дроу к соблюдению договоров в частности и честности вообще - широко известна.
   Извечные соперники дроу - светлые эльфы, как ни странно, не сильно расстроились. Они лишь уточнили, что д'Ин Амит не собирается пропускать отряды темных через свою территорию, или же поставлять им продовольствие, и успокоились. Впрочем, насчет продовольствия - могли бы и не волноваться. Если бы не опасение получить какой-нибудь сложный многокомпонентный яд, не определяемый никакими чарами, добавленный просто из любви к искусству, волшебник закупал бы у дроу их знаменитые грибы. Поскольку с продовольствием у него, как и было сказано выше - несколько напряжно, и было бы еще хуже, если бы его армия не состояла большей частью из големов, в пище не нуждающихся.
   Зато вот гномы поведением д'Ин Амита оказались сильно расстроены. Особенно их огорчил тот факт, что в договор было вписано обязательство не пропускать через земли волшебника никакие военные отряды. Тем более, что во исполнение этого обязательства он возвел форт и в проходе, ведущем во владения Подгорного престола.
   Увы, но умиротворить гномов способом, аналогичным заключению договора с дроу -не получилось. Во-первых, в отличие от дроу, пребывающих в глубоком матриархате, гномы - раса куда более патриархальная. И девушки и женщины гномов не обладают и малой долей политической власти, которой располагала жрица дроу. А во-вторых, невысокие, хрупкие, хотя и фигуристые, девушки гномов стойко ассоциировались у волшебника с детьми, хотя разумом Амит и понимал, что раз их включили в делегацию - то они вполне взрослые. Так что с гномами у волшебника имелся вялотекущий конфликт, не разгорающийся только потому, что большую часть сил Подгорного престола отвлекают на себя дроу.
   Через владения д'Ин Амита проходит так называемый Горный тракт. Некогда он соединял Вечный лес и владения Южного халифата. Сейчас же домен, на который выходит южный конец тракта, занимают орки. Причем не "дикие", то есть - предводительствуемые неписью, а вполне себе "войска игрока". Казалось бы, это дало бы возможность договориться...
   Но, увы. Гхыртыкбургуз оказался принципиально недоговороспособным. А, учитывая то, что начал он на много недель раньше Амита - это могло бы оказаться фатально. К счастью, Гхыр оказался дураком. Захватив домен, он приказал уничтожить в нем все людские поселения, ранее жившие под властью прошлого вождя, и все кочевые племена, что и было проделано. Правда, очень скоро выяснилось, что даже на благодатных степных землях орки выращивать что бы то ни было - не способны. Так что с едой у него было хуже, чем у обосновавшегося в бесплодных горах волшебника. И, на и так не шибко крепкую дисциплину орков наложились проблемы с продовольствием. Сам д'Ин Амит решил бы подобную проблему достаточно просто: закупил бы у гильдии Торговцев пару караванов рабов, и поселил на своих землях, раз уж объявление "принимаю беженцев" после уничтожения прошлых жителей было бы не слишком эффективно. Однако, Гхыр отрезал себе и этот путь, вдребезги рассорившись со всеми гильдиями. Так что каждый раз, в начале каждой новой недели орочьи отряды под командованием героев Гыхра отправлялись во все стороны. Обратно они волокли телеги, забитые трупами погибших и караваны пленников... Но, вместо того, чтобы посадить пленников "на землю" орки их просто жрали. Собственно, только это и позволило д'Ин Амиту не только продержаться, но и постепенно накапливать силы для ответного удара.
   Волшебник оперся на зубец стены и из-под руки смотрел вперед, на узкий проход между непроходимыми кручами, туда, где, приблизительно метрах в четырехстах от стены, когда-то мерцала туманная стена границы домена. В свое время д'Ин Амит решил возвести крепость не на самой границе, там, где горные стены расходились, открывая проход в степь, а немного в глубине. Когда-то, когда Амит только пришел в домен, проход был очень извилистый. Но с тех пор все укрытия в нем были взорваны алхимической взрывчаткой, которую замковый алхимик навострился варить в промышленных масштабах, а каждый шаг по проходу - выверен и пристрелян еженедельно пополняющейся батареей требушетов. Так что орки не могли ни установить свои осадные машины, ни подогнать осадные башни. И штурмовать крепкую каменную стены, возвышающуюся надо рвом, созданным при помощи все той же алхимической взрывчатки, оркам приходилось при помощи одних только штурмовых лестниц, под градом камней, которые не слишком точно, зато часто, швыряли вниз големы. Так что потери волшебника были несравнимы с тем, сколько бойцов терял орк. И, если бы не необходимость поддерживать и пополнять еще три гарнизона - д'Ин Амит уже начал бы поход возмездия в земли орков...
   Эх, если бы договориться с кем-нибудь из соседей Гхыра и ударить с двух сторон... Но увы. Ни дикие орки, ни тарханы Каганата не спешили соглашаться на предложения, передаваемые им через гильдии Торговцев и Наемников. Хотя... Недавно торговцы сообщили, что в через домен от Гхыра появился Неумирающий... Может быть, договориться удастся с ним? Вроде ведь не орк...

***

   Над хмурым серым морем, на высоком гранитном утесе возвышалась крепость, очертания которой выглядели чуждо и непривычно для людей, эльфов, гномов...
   Когда-то, в далеком-далеком прошлом Медные острова были основным источником поставок дефицитной меди, основного компонента бронзы, из которой в те времена ковали оружие и орудия труда. С тех пор многое изменилось. Сначала гномы, а за ними - эльфы и люди перешли на железо и научились ковать сталь, что снизило потребность в меди, а потом - были найдены многочисленные месторождения меди в Самоцветных горах. На островах же людских поселений уже практически не осталось. Их захватили существа, пришедшие в мир неведомо откуда, и желающие принести миру - мир и благополучие, а всем разумным существам несказанное благо. Правда, эти самые разумные предлагаемые блага отчего-то не оценили и отчаянно сопротивлялись попыткам Единения установить вечный мир, не останавливаясь перед истребительной войной. Одно время дела Единения были настолько плохи, что люди начали осаждать прибрежные крепости на Медных островах. Но тут началось вторжение демонов. Император оттянул свои войска на защиту земель и подданных, и только Повелители морей продолжили тревожить земли Единения своими набегами, а потом и их удалось приструнить. Так что сейчас незыблемые твердыни Единения возвышались над морем никем не тревожимые.
   В глубине одной из сторожевых крепостей коренных земель Единения возвышалась гора плоти, закованная в несокрушимый хитин. Способность самостоятельно передвигаться один из высших синапсов Единения утратил уже очень давно. Да ему это и не было нужно. Его глазами, ушами и руками были бесчисленные синапсы более низких уровней ответственности, для которых он служил фокусирующей точкой разума, и те существа из внешнего хаоса, которые удалось захватить и приспособить к продвижению целей Единения. Разумеется, этот синапс, даже и весьма высокого уровня, не был самим Единением. Единение не имело единого центра, его сознание было распределено между бесчисленными роями и синапсами, как пребывающими на Медных островах, так и отправленными вовне, дабы структурировать и цивилизовать внешний мир, поражающий упорядоченное сознание Единения нелогичными и противоречивыми вспышками хаоса. Тем не менее, данный синапс, управляющий приграничным гнезидилищем, был достаточно ценным и развитым, чтобы представлять собой не только частичку общего сознания, но и некую самостоятельную сущность, способную на принятие собственных решений в интересах всего Единения. Выделенная данному синапсу зона ответственности включала далеко не одни только прибрежные воды в юго-восточном секторе, но и простиралась далеко вглубь континента, накрывая собой бесчисленные боевые и разведывательные рои, ведущие экспансию вглубь того неорганизованного хаоса, который несчастные, не имеющие привилегии присоединения к общему разуму, называли Фронтиром: промежутком между хорошо защищенными землями различных фракций. В настоящее время данный "Фронтир" занимал почти весь континент, включая земли, разрушенные и оставленные в последней войне.
   Дел у синапса было много. Там, на континенте, во тьме невежества прозябало множество несчастных, которых следовало присоединить к общему разуму и указать подобающее им место, где они могли бы приносить наибольшую пользу наибольшему числу разумных. Возможно, некоторых из них даже не придется модифицировать... хотя вряд ли: слишком уж несовершенные формы принимали тела, вмещающие в себя драгоценные крупицы разума в хаотическом и неорганизованном процессе так называемой естественной эволюции. Однако, хорошо заметная модификация мешала присоединенным к общему разуму существам эффективно вести разведку. И не так давно один из свежеприсоединившихся к Единению разумов предложил Единению идею, которую все синапсы признали хотя и шокирующей, но пригодной к использованию: разработать модификацию, которая не изменяла бы внешности модифицируемого. И это после многочисленных, но оправданных жертв тех, кто не смог пережить изменение, либо же оказался дисфункционален, стало получаться. Так что сейчас синапс принимал бесчисленные сообщения от огромного числа разведчиков, перемещающихся по континенту под видом хаотических разумных, и искавших новых кандидатов на присоединение.
   Одним из таких сообщений было известие, пришедшее от одного из низших синапсов, сумевших закрепиться довольно глубоко на континенте, о том, что потеряна связь с синапсом-модификантом, за которым был сохранен домодификационный идентификатор Кэра Серриган.
   Разумеется, это сообщение было слишком малозначительно с точки зрения одного из высших синапсов: каждый день терялась связь с сотнями и тысячами существ Единения. Но оно поступило - и должно было быть обработано. Высший Юго-восток сверил поступившие данные с другими, убедился, что именно Сэра Керриган и ее рой были отправлены для уточнения сообщения об исчезновении модификанта нового типа, предполагаемого ко внедрению в гильдию Торговцев. Это могло быть... препятствием к осуществлению основной задачи Единения. Разумеется - препятствие временным и незначительным, но даже такая задержка была неприятна. И, поскольку малый разведывательный рой не сумел выполнить поставленную задачу, Юго-Восток спусти своим меньшим собратьям указание отправить большие силы, и добиться ясности в истории с исчезновением новичка, а теперь и Кэры. Впрочем, приоритет задаче был выставлен "ниже среднего". На континенте хватало и других забот.

***

   А вот одна из центральных резиденции гильдии Торговцев в Империи Света крепостью не была, хотя и носила гордое имя "замок". Но широкие окна с дорогущими огромными стеклами, и стены, служащие защитой скорее от редких в этих местах холодов - не давали оснований предполагать, что этот замок можно реально оборонять. Да, в сущности, этого и не требовалось: нападать на резиденцию гильдии Торговцев в землях Империи... Нет, конечно, отдельные проповедники вещали о невозможности служения Свету и Маммоне (одному из Древних демонов, отступивших под натиском Владыки Света, но не покорившемся), потрясая грязными бородами и худыми, и бессильными от постов и аскезы кулачками. Но их останавливали их же собратья, временами - разъевшиеся от непрерывного самоограничения и праведной жизни до размеров вовсе нечеловеческих... или же располагающих лицами, в глазах которых светился несомненный ум. Да и Император, кто бы не сидел на священном престоле, относился к подобным проповедникам безо всякого понимания... в основном из-за привычки гильдии Торговцев давать императорам в долг... и забывать требовать его возврата. Подобные торговые операции считались "вложениями в безопасность" и частенько окупались, да и просто обеспечивали гильдии среди идеологов и высшей знати Империи неслабое влияние.
   В одной из башенок этого дворца, сооружении не оборонительном, но декоративном, располагался кабинет Генриха Монтероя, главы семейства Монтерой, весьма и весьма влиятельного в той части гильдии, которая занимается торговлей в землях Империи Света... и у некоторых соседей. Стопка бумаг на столе перед главой семейства, постепенно уменьшалась, перемещаясь в папку с надписью "В архив", и порождая, в свою очередь бумаги, укладывающиеся в папки с надписями "Отправить" и "Послать". Причем в последнем случае имелось в виду не послание, а его адресат.
   - Господин Генрих... - Отто Шварц, доверенный секретарь господина Монтероя, постучался в дверь условленным стуком, и вошел, не дожидаясь разрешения. Он хорошо успел изучить привычки своего патрона.
   - Что еще, Отто? - вздохнул глава семейства Монтерой, уже предвкушавший было отдых.
   - Получено известие о вашей племяннице Амелл, - склонился Отто.
   - Попалась, - покачал головой Генрих, и слово это не было вопросом. Но Отто все равно ответил.
   - Да, господин.
   - На чем? - уточнил Монтерой.
   - Контрабанда, заговор против хозяина домена, подготовка мятежа и связь с мятежниками, - ответил Отто.
   - Солидно, - выдохнул Генрих. - И что ей грозит?
   - Штраф в пятьдесят тысяч золотых, который она будет отрабатывать в борделе, - криво усмехнулся Отто, увидев ухмылку Генриха.
   - Девочке не помешало бы хотя бы немного честно потрудиться, - одобрительно кивнул Монтерой. - Но подобное будет не слишком полезно для репутации семьи. Говорил же я отцу, чтобы повременил с женитьбой брата, что появление в семье подобной дуры - не стоит никаких торговых привилегий в Каганате... Ну, да ладно... Что хочет хозяин домена, которому она попалась?
   - Не знаю, - покачал головой Отто. - Представитель Гильдии, против которого она, собственно и доинтриговалась, только сообщил, что хозяин домена желает видеть переговорщика, с которым мог бы обсудить судьбу пленников.
   - Понятно, - кивнул Генрих. - Метнись туда, постарайся вызволить племяшку... Но слишком много не предлагай. Не стоит она того.
   - Да, господин, - склонился Отто и вышел из кабинета, хозяин которого с тяжелым вздохом вернулся к оставшимся бумагам.
  
   1 Химринг (Сильмариллион) - холм, на котором стояла крепость и столица владений Маэдроса.
  
   Глава 1. Разведка боем
   Первое утро новой недели встретило меня плохой погодой. Ливень, гроза и шквальный ветер. Правда, сама сила ливня и сверкающие молнии намекали, что это ненадолго. Подобное светопреставление никогда долго не длится. Но пока что вылезать из кровати, от теплой и мягкой грелки на все тело - не хотелось совершенно. Так что я сжал в руке мягкое сокровище и коснулся губами розовой вишенки, пробуждая девушку от сладкого предутреннего сна...
   Увы, но все хорошее в мире - конечно, впрочем, равно и как все плохое. Завершив утренние радости, я все-таки поднялся, и, одевшись, двинулся в тронный зал. Финансовый кризис, обнаружившийся в конце прошлой недели, все еще давал о себе знать. Так что для того, чтобы выкупить новое поступление войск и выплатить еженедельное жалование, пришлось немного распотрошить заначку. К счастью, мне хватило дневного лимита на ввод средств, чтобы покрыть все расходы, и сделать заначку для начала строительства второго уровня храма, на случай, если в бандитских нычках, сданных мне Вандой, не найдется наличных. В последнее мне, признаться, верилось слабо... но принять меры даже на столь маловероятный случай я посчитал необходимым.
   Выходить даже на боевую галерею все еще не хотелось, но даже через окно-бойницу было видно, что серый туман Улгу уже клубится там, где сегодня, незадолго до полуночи встанут Серебряные башни.
   Пока верхушка моей военной и гражданской администрации собиралась на утреннее совещание, я отправился в заклинательный покой, посмотреть, что там такого интересного мне изобрели. Увидев результаты, я улыбнулся.
   "Красота от природы". Школа Жизни, 2-й круг. Позволяет корректировать мелкие недостатки внешности (убирать шрамы, прыщи, веснушки, менять цвет глаз и/или волос и т.д.) Эффект перманентный. Не могут быть убраны шрамы от проклятий и магии. Невозможно изменить телосложение и рост".
   Именно это заклинание объясняло, почему магички Жизни, даже довольно слабенькие - всегда молоды и красивы... а также тот факт, что живут они, как правило, не бедно. Подобное заклинание представляет хороший источник заработка даже для слабого мага, поскольку требует только возможности произносить заклинания второго круга и никак не зависит от числовых значений характеристик.
   А еще мне открылось заклинание Хаоса 3-го круга. "Искажение металла". Судя по описанию, оно реально искажает любой металл, попавший в зону действия, радиус которой в три раза превышает радиус разрыва стандартного файербола. Големы, начиная с железных, несут небольшой урон, и теряют часть и так невысокой ловкости. Бойцы в доспехах с металлическими частями - получают штраф к защите и ловкости, похоже, что в искаженных доспехах становится неудобно двигаться. Бойцы с металлическим оружием - получают штраф к атаке. Те, кто металла не несет - действию заклинания не подвержены. Но все равно заклинание представляется очень полезным. Особенно, если оно все-таки действует не формально изменяя характеристики, а действительно искажая металл... Стремена-то часто делают именно металлическими... Жаль только, что из всех моих магов доступ к третьему кругу пока что получили только Сайя и Юкио из феечек и Пьен. Но, думаю, культисты скоро подтянутся. У них магия Хаоса - профильная. Да и Одержимые Хаосом будут развиваться именно в этом направлении.
   Войдя в тронный зал, я на мгновение приостановился. Что-то здесь было не так. На всякий случай я активировал Зрение Хаоса, и улыбнулся. Даже магическое зрение лишь чуть-чуть подсветило мне того, кто прячется в пустом зале.
   - Кэра, выйдите из Сумрака, - потребовал я.
   - Неплохо, - как-то недовольно скривившись, произнесла Королева мечей, выходя из угла, в котором лежала почти незаметная тень. Даже такой перепад освещенности позволил бы ей скрыться, если бы не едва заметное свечение магии в ее ауре, сделавшее ее заметной для моих мутировавших глаз.
   - Присаживайтесь, - указал я ей на место за столом, где вскоре рассядутся представители элиты моего начинающегося королевства... или, может быть, правильнее, "Области Святого престола".
   Кэра кивнула, и, сложив за спиной хитиновые крылья-клинки, устроилась на табурете, который, насколько я понял, принесли именно для нее.
   Феечки ввалились с радостным щебетом. Их уже было десять. То есть, новенькие уже прибыли. Мой взгляд отметил в плотной кучке три рыжие головки. Раньше таким цветом волос могла похвастаться только Юкио.
   - Господин, - излюбленным жестом, зависнув в воздухе, поклонилась Юкио. - Королева Морико прислала оговоренное пополнение. Это сестры Азэми и Аска.
   Признаться, по крайней мере, одно из имен меня несколько насторожило. Все-таки буйный нрав ТОЙ Аски не мог не вызвать сомнений. Да и вторая... "Цветок чертополоха"... Хм... Зато их экран характеристик не мог не вызвать моего некоторого изумления. Если раньше Морико направляла мне тех своих подданных, которые, скажем так, сильно отличались от остальных, причем, подбор был таким, что казалось, что она отбраковывает неугодных, то теперь... Один только навык Восполнение маны мог поставить эту парочку в один ряд с лучшими магами феечек. Интересно, не является ли отправка этих двоих своеобразным приглашением в гости?
   - Азэми, Аска, - кивнул я новичкам, - как говорят моряки, добро пожаловать на борт!
   - Господин, - феечки поклонились, зависнув в воздухе.
   В отличие от феечек, еще одна представительница летающего племени - сфено Аглеа предпочла не вваливаться в окно, а солидно и с достоинством пришла вместе с остальными пешеходами. Повязка на глазах не давала ей окаменять направо и налево, но ничуть не мешала ориентироваться в пространстве, поскольку глазами своих змей она видела ничуть не хуже.
   Я приветствовал пришедших, среди которых мое внимание привлекли парень и девушка невысокого роста практически идеальной внешности с космически пустыми, холодными глазами. Несмотря на отсутствующее выражение лица, у обоих была заметна легкая краснота, а "случайные" касания пальцев намекали, что, во-первых, они если и старше Пьена - то очень ненамного... а то и младше моего первого ученика, а во-вторых, перед нами - свежеобразовавшаяся парочка. Так что разделять их нежелательно. И мой план взять одного из Одержимых с собой в рейд по западной границе, а второго - отправить с Фабрисом и Эгилем на разведку руин Акрелата - мягко говоря, не оптимален.
   Я открыл окно характеристик новичков. Что ж. Физические характеристики получше, чем у еретиков, но хуже, чем у мстителей, хотя и не намного. И это ожидаемо. Все-таки, Одержимые - маги, а не бойцы. Магические характеристики - с перекосом в сторону Силы магии, но и Метальная выносливость с Устойчивостью к откату - тоже очень неплохи. У обоих Магия Хаоса доступна до второго круга, и вторичных навыков достаточно, чтобы на первом же полученном уровне взять доступ к третьему кругу. Вот только Дрэк Тал специализируется на разрушении и призыве, а Агира - на призыве и мутации. Неплохой набор.
   Великий Рэндом, король Янтаря, даровал одержимым любопытные случайные магии. Я как-то жаловался, что у меня нет магов Смерти? Теперь есть. Таковым оказался Дрэк Тал. А заодно он получил и магию Разума. Причем набор заклинаний Разума был очень любопытным. "Чувство разума" дает возможность ощущать присутствие разумных и определять, где они находятся, даже если их невозможно увидеть, или если они притворяются чем-то неживым. Что интересно, без специальных мер укрыться от этого поиска могут разве что низшие големы. Нежить, даже низшая, несмотря на всю ее неоднократно помянутую безмозглость, некоторым интеллектом обладает, и при применении "Чувства разума" - высвечивается, хотя и слабенько. "Стрела Разума" и "Страх" - были довольно стандартным стартовым набором, что не снижало их полезности. А вот Агира сразу получила второй уровень магии Тьмы и любопытное проклятье: "Проклятье Красной гнили". Слабенький ДоТ против одиночной цели. Вот только у любого, кто находится рядом с проклятым, есть шанс "заразиться" - то есть, получить такое же проклятье. Причем, да если у заразившегося уже было проклятье - то его таймер сбрасывался, а скорость оттока жизни - увеличивалась. То есть, против одиночки - заклинание почти никчемушное. А вот плотный строй волны заразы, перекатываясь из края в край и постоянно усиливаясь - выкосят словно косой. Или, по крайней мере - заставят разбежаться, чтобы избежать заражения.
   В общем, ребятки пришли довольно-таки полезные. Хотя и, при слове "Одержимые" ожидал развязанного и хамоватого мага, а не эту краснеющую и смущающуюся парочку. Но, пожалуй, так даже и лучше.
   Как ни странно, но на фоне мудрых магов и могучих воинов, собравшихся в моем тронном зале, гражданский комендант Азира, Фома - отнюдь не выглядел чем-то чужеродным или же неуместным. Бросив взгляд на его характеристики, я убедился, что отступник-колдун, постоянно принимая управленческие решения и обрабатывая серьезный поток входящей информации, изрядно подкачал интеллект. А также получил навыки Лидерство и Тактика. То есть, гарнизон вполне можно оставлять под его командованием. Еще меня немного позабавил навык "Рукопашный бой", затесавшийся среди возможностей колдуна и полководца. Видимо, прав был один широко известный в узких кругах теоретик анализа существования сущностей1: "Некоторые сущности, пока в морду не дашь - в теорию не укладываются".
   Доклад Фомы не содержал чего-либо особенно интересного. Мелкие бытовые проблемы, покражи белья, супружеская неверность и связанные с ней разборки и прочие проблемы, вполне разрешимые на уровне гражданского коменданта. В общем и целом - весьма позитивный и радующий доклад. Так что мне осталось только поблагодарить Фому и перейти к рассказу о планах на сегодня.
   - Эгиль, Фабрис, - обратился я к своим героям, - возьмете половину мстителей и еретичек-копейщиц, а также десять культистов и двух новеньких всадников Хаоса. Сходите на "Носителе тайн" за големами. Глиняных привезете сюда, а с железными - двинетесь в Акрелат, на разведку. Помните: ваша задача именно разведка. Постарайтесь не терять людей. Если что - прикрывайтесь големами и отступайте.
   - А что следует считать этим "если"? - уточнил Эгиль.
   - Любые признаки присутствия лича, - ответил я. - Или если нежить начнет давить массой. В общем, если поймешь, что будешь нести потери - отступай. Сроки нас пока не поджимают.
   - Хорошо, ярл, - кивнул Эгиль.
   - Кэра, ты идешь со мной или с Эгилем? - спросил я у новенькой.
   - Я могу выбрать? - удивилась та.
   - Конечно, - на самом деле, я предпочел бы, чтобы она присоединилась к моему отряду. Так мне было бы спокойнее. Но следует дать ей возможность выбора. Как правило, это повышает репутацию... А это в данном случае очень важно. - Ты же не рабыня, а герой.
   - Я с вами, господин, - вздохнула Кэра. Репутация и вправду немного поднялась, но так и осталась в пределах "Неприязни". Так что ее боевой дух придется поддерживать "Воодушевлением".
   В мой летучий отряд я отобрал десять культистов, включая неизменную Исту, по-прежнему перемещающуюся на одном крикуне с Пьеном, двух всадников Хаоса, набранных на прошлой неделе, трех теней и, разумеется, Иримэ. Это все, кого я мог рассадить на ездовых крикунов. И еще с нами отправятся те, кто могут летать сами: восемь феечек (новенькие - отправятся на обучение), сфено и одержимые.
   - Я отправляюсь вдоль балки на восток, - стал я излагать свои планы. - Заглянем в тайники разгромленной банды, пообщаемся с оборотнями из поселения оборотней, а потом - пройдемся вдоль границы домена на север и запад, и вернемся к замку. Фома, на тебе - оборона Азира всеми оставшимися силами. Держи пост возле выхода из подземелий. Вряд ли элементаль преодолеет наговор, но, чем только Хаос не шутит. В таком случае - немедленно зови меня и отступай на остров.
   - Понятно, - кивнул Фома.
   - Ставр, на тебе - пленники. Продолжай общение, - выдал я поручение начальнику разведки и контрразведки.
   - Хорошо, - кивнул он. - Мы тут еще одного голубятника прихватили. Вот...
   Он протянул мне листочек тончайшей бумаги, на котором были выведены буквы кривоватым, но читаемым почерком. Кажется, до идеи шифрования этот мир еще не дожил... Или я держу в руках дезу с подставой. Тем не менее, прочитать стоило.
   Любитель голубей сообщал неизвестному адресату, что демонопоклонник, за которым автору записки, собственно, и поручено было наблюдать, был схвачен стражей домена и доставлен в темницу. Что с ним происходило дальше - наблюдателю не известно. Последнее с одной стороны слегка радовало, поскольку могло означать, что в самом замке пока что нет представителей данной сети... но с другой - как раз могло и быть той самой дезой, которой я так опасался.
   - Проследите за отправителем, - кивнул я Ставру. - Жаль, конечно, что нельзя отправить эту записку дальше...
   - Голуби, случается, погибают, - покачал головой мой начальник контрразведки. - Попадают в когти хищникам, на прицел охотникам, просто гибнут в бурю, - Ставр кивнул в окно, где уже сияло солнце, но грозовые тучи еще грозно клубились, уходя на восток. Так что, думаю, через некоторое время получатели сообщит Никодиму, что его доклад не получен... и шпион отправит второй.
   - Наблюдайте за этим Никодимом, - приказал я Ставру. - Но не хватайте. Может еще пригодится. Или, хотя бы, постарайтесь выяснить, кто его адресат. Я, конечно. думаю, что демоническими культами в домене, скорее всего, заинтересовался инквизитор. Как его... Анэмар, кажется? - Ставр кивнул. - Но кто знает...
   - Кто знает... - согласился Ставр. - Мы будем наблюдать. Кстати, вот... - он положил на стол несколько свитков. - Результаты допроса шаманов. Упрямились зеленые не по-детски, но в итоге - раскололись.
   "Выполнено задание "Место сбора", - известила система. Ну, то есть на самом деле, место шаманского слета я вычислил и раньше... но "официально" я узнал о нем только теперь, и система зачла мне выполнение квеста. А вот за наградой за этот квест (кроме опыта, который был начислен автоматически) еще придется побегать. Расколовшийся ученик орочьего шамана сдал заначку, которую он прятал от учителя, где, по словам орка, имелась "блескучая штука", которая, похоже, и была обещанным артефактом. Но, в принципе, указанное Орхбатулуком место было вполне в пределах приемлемого отклонения от намеченного маршрута.
   Рассказал Орхбатулук и о сути ритуала, который орки собирались проводить. Предполагалось посвятить учеников в полноправных шаманов, а проявивших способности орков - в учеников.
   "Получено задание: "Путь шамана". Выкупите, украдите или захватите силой артефакт, необходимый для посвящения шаманов.
   Награда: начало нового Пути.
   Штраф за провал/отказ: сам дурак".
   Что-то система сегодня не в меру ехидна. Но, в сущности, я с ней согласен. Если я правильно понял, то артефактом, "необходимым для посвящения шаманов" будет Книга Шамана. И отказ от попытки добыть такую ценность сказал бы именно о том, что умственные способности отказавшегося определены системой исключительно верно.
   Однако, содержание свитка этим не исчерпывалось. Если Большой Юх рассказывал о ритуалах шаманов так, что казалось: шаманская магия такая же, как и все остальные, разве что, отличаясь от прочих школ отсутствием заклинаний мгновенного действия, то вот Орхбатулук рассказал существенно больше. Собственно, рассказ орочьего ученика шамана вызвал у меня усиленное слюноотделение и желание побиться головой об стенку из-за того, что в свое время я повелся на форумный плач и не взял Книгу шамана при генерации. Оказалось, что, в отличие от прочих школ, основанных на принципе "нажми на кнопку - получишь результат", магия шаманов основана на договорах с бесчисленными духами. И чем больше духов шаман смог подкупить/уговорить/принудить служить себе - тем он был сильнее. То есть, сила шамана зависит не столько от циферок в профиле, сколько от способности общаться с духами, и времени, потраченного на таковое общение. А, кроме того, духи частенько отказывались служить "за просто так", и выдавали задания, выполняя которые шаман получал не только договор с духом, но и опыт познания нового. В сущности, только из-за этого стоило бы перепахать стартовый набор, взять героя с примесью эльфийской крови и эльфов как вторую расу... и оставить в стороне так мне практически и не пригодившегося Военачальника и сократить Хаос до двух Книг... Но, что сделано, то сделано. На реролл я уже не пойду: поздно. Да и Книга уже "вот, только руку протяни". А, значит, послезавтра нас ждет геноцид орков и кража артефакта. Конечно "выкупить" - было бы более в духе сюзерена. Но вот допустить усиление даже независимых орочьих племен в преддверии войны с Гхыртыкбургузом - совершенно не в моих интересах. А значит шаманы и ученики шаманов - уже списаны в расход пусть даже они об этом пока что и не знают.
   - Ставр, - я отложил свиток, - продолжай допросы. Меня особенно интересуют понятия "Верхнего" и "Нижнего" мира. Чем они отличаются, что за духи там обитают, как с ними разговаривать, и так далее. Но если еще какие интересные подробности выбьешь - тоже порадуюсь.
   - Понятно, - кивнул следователь. - А по непонятно чьему шпион?
   - Наблюдайте. Старайтесь выявить его контакты, - ответил я, вызвав довольную усмешку у Ставра. Похоже, он и сам планировал что-то подобное. - Активные действия разрешаю, только если он начнет соваться в области, критичные для обороны домена, - я задумался. - Да, и, кстати... Постарайся подвести к нему надежного человека. Желательно такого, про которого никто бы не знал, что он связан с тобой... или - наоборот, настолько явно связанного, чтобы никто и не подумал, что настолько засвеченную фигуру можно использовать для шпионажа.
   - Понятно, - повторил Ставр.
   На этом, собственно, собрание было окончено. И все пошли собираться и готовиться к походу. Собственно, в моем случае, поскольку эльфийский доспех младшего мечника был уже на мне, подготовка свелась к поцелую с Глашей, из-за чего выступление чуть было не было отложено на некоторое неопределенное время. Но, все-таки мне удалось сдержаться.
   Взлетев во главе своего "отряда быстрого реагирования", я некоторое время наблюдал за тем, как отваливший от пляжа "Носитель тайн" по широкой дуге огибает мальстрем под замком, и направляется на северо-восток, к мастерской гремлинов. Мы же летели практически строго на запад. Я планировал заглянуть на место бывшего лагеря гоблинов, до которого так и не дошел ученик орочьего шамана, и осмотреть его с новыми возможностями Арисы, взявшей не так давно третий уровень Орлиного глаза. Да и я зрением Хаоса пройдусь. Глядишь, и найдем, что пропущенное. А дальше, еще западнее, там, где к Орбаковской балке примыкал с севера меньший овраг, Ванда отметила несколько мест, где банда Альфреда Картежника держала общак и добычу. Ну а потом - еще западнее, к поселению оборотней. Надеюсь, сейчас у меня найдется, чем впечатлить его обитателей, и обойдется без драки. Жизни подданных представляют для меня определенную ценность, и я намерен их по возможности, экономить. Ну а ценность таких бойцов, как оборотни - я уже успел оценить на примере Фабриса, и пришел к выводу, что ранее совершенно неоправданно заблуждался в их оценке. Так что буду надеяться, что "поселение" - скорее внезамковая нанималка, чем собственно поселок. Потому как налоги мне и так есть с кого собирать. А вот удвоить прирост оборотней за счет найма из дополнительного жилища - идея очень и очень интересная.
   На месте былого боя с гоблинами все оставалось по-прежнему. Разумеется, тушу бегемота растащили падальщики, оставив только огромный череп. Но сгнившие остатки мяса на разбросанных костях нестерпимо смердели. Так что поиски пришлось быстро свернуть.
   Первая точка, отмеченная Вандой, встретила нас тишиной и покоем. Видимо, Картежник посчитал сложенную в этот тайник добычу не настолько ценной, чтобы ее защищать. Но у меня аж задрожали руки, когда я увидел блестящие слитки металла. Десять мер железа, уже переплавленного в слитки... Это то, что позволит мне возвести Нисходящую пирамиду в кратчайшие сроки - то есть, сразу после Серебряных башен и второго уровня Храма. Один этот тайник уже окупил весь этот поход.
   Использовав командное заклинание, я вызвал обоз из Заовражного. Конечно, перебираться через балку им будет нелегко... но доставить металл в замок - крайне необходимо. Я же с летучим отрядом двинулся дальше.
   При подлете ко второй точке нас атаковали призраки. Эти твари пропустили крикунов, и, когда мы стали заходить на посадку к небольшой поляне, атаковали феечек. Мне уже случалось наблюдать со стороны призраков довольно-таки грамотное командование менее разумной нежитью. Так что, если среди тех, кто сейчас атакует феечек, имеется тварь, у которой перекос характеристик случился именно в интеллект - столь правильно организованная засада отнюдь не удивительна. А вот было ли появление такого бойца своеобразной шуткой Рэндома, или же целенаправленно сделано создателем нежити, Альфредом Картежником - в сущности, не имеет никакого значения.
   К счастью, феечки, которых я упорно инструктировал именно насчет всяких разных ситуаций, не стали являть чудеса героизма и вступать в рукопашную схватку с бойцами на два ранга выше, а с визгом кинулись врассыпную. Зато одержимые Хаосом кинулись в бой. Залп из четырех Стрел Хаоса вернул во владения Вечной леди двух призраков после чего одержимые не стали дожидаться окончания отката, а атаковали с "мечами наголо". Впрочем, хотя насчет мечей и сказано в буквальном смысле, классовое оружие одержимых - призрачные мечи Хаоса, наносили не физический урон, а урон магией Хаоса, то есть - игнорировали сопротивление урону, характерное для призраков. Но их было всего двое, а физические характеристики одержимых были лишь чуть выше, чем у призраков. Так что, к моменту, когда мы спрыгнули со спин крикунов и приготовились атаковать - ребят потрепали вполне серьезно.
   Впрочем, на этом успехи призраков закончились. К счастью, двадцатипроцентная вероятность наложения "Старения" прошла только один раз, и проклятье было быстро снято Каролем, не успев нанести необратимого урона. И то, что Дрэк Тал стал выглядеть немного старше, пожалуй, разве что добавит ему привлекательности в глазах Агиры.
   Сфено с атакой немного задержались. И я не могу их за это осудить. Все-таки, именно призраки - весьма и весьма неудобный для них противник, несмотря даже на превосходство в ранге. Окаменение на призраков не действует. Яд тоже. А от "потустороннего прикосновения", основного оружия призраков, бронзовая чешуя защищает лишь чуть лучше, чем "совсем никак". Зато шанс поймать "Старение", пусть даже и временное, для девушек, какими бы они ни были - угроза более чем неприятная.
   Но все-таки сфено атаковали, перехватив тех призраков, кто не отвлекся на одержимых, а продолжил охоту за феечками. К счастью, при кратной разнице в силе и ловкости, 10% снижения урона от призрачной нематериальности - особой роли не сыграли, и пятерых призраков шесть сфено порвали довольно-таки быстро. Тем более, что культисты обрушили на противника весь возможный "Свет изгнания", не боясь зацепить своих. Да и Свет исцеления, развешенный ребятами над одержимыми, призраков не лечил. Так что вторая фаза боя, начавшаяся после того, как призраки исчерпали бонусы от внезапной атаки, закончилась довольно-таки быстро.
   Единственным результатом скоротечной схватки стал разве что уровень, полученный одержимыми. Все-таки первые уровни не требуют многого, а призраков было довольно-таки много. Материальных же трофеев с нематериальной нежити не было, и быть не могло. Так что я отправил Арису и теней на поиски тайника, а сам подошел к одержимым, сидевшим в обнимку под огоньком Света исцеления и со значками регенерации в строках состояния, чтобы высказать Дрэк Талу свое неудовольствие.
   - Почему нас смогли внезапно атаковать? - поинтересовался я у него.
   - Я не активировал "чувство разума", - вздохнул одержимый. - Виноват.
   Мне пришлось признать, что я также был не прав, не отдав приказ о применении заклинания, но в дальнейшем я порекомендовал одержимому "осматриваться" при помощи этого заклинания каждый раз при приближении к тайнику, и в любых других сколько-нибудь сомнительных местах. Все-таки, стоило заклятье первого круга весьма и весьма немного. И, даже если Дрэк Тал серьезно поистратится, фиалы с малым эликсиром маны у нас запасены в достаточном количестве, и стоят существенно дешевле, чем потери при попадании в засаду.
   Дрэк Тал со вздохом согласился с моей правотой, и я уже собирался было приободрить его, когда над лесом разнесся голос Арисы:
   - Я нашла! Нашла!!!
   И она действительно нашла. Обороняемая призраками заначка оказалась если не общаком банды, то, по меньшей мере, некоторой его частью: 5321 золотой и по 7 мер самоцветов и кристаллов. Живем. Теперь уже и Пурпурную длань можно построить... Только время, время.... Серебряные башни уже строятся. Потом - наверное, поменяю в очереди. Раз уж набрал ресурсов на Нисходящую пирамиду - строю ее. На третий день - второй уровень Храма Ветров. Четвертый - Пурпурная длань. Пятый, если хватит ресурсов, Башня Оракулов. А шестой и седьмой - подниму Палаты Вечности.
   Приняв такое решение, я перепахал очередь постройки, заполнив ее на всю неделю. Ну, а если появится еще что интересное - изменения можно внести уже по ходу.
   - Господин... - передо мной, складывая хитиновые крылья-клинки, опустилась Кэра. Вот все-таки интересно: как она летает? Все-таки скелетообразные крылья сами по себе никакой подъемной силы создать не могут... - Простите, я...
   - Ничего, - покачал я головой, поняв, что Королева клинков смущена тем, что не приняла никакого участия в сражении. Но с боевым духом на уровне -2 участие в скоротечной сшибке было бы несколько странным. - Ты еще слишком недавно с нами. И не знаешь, хочешь ли вообще выступать на моей стороне, так?
   - Да, господин, - вздохнула Кэра. - Принципы Единения, они слишком глубоко укоренились в моей душе.
   - Мы поговорим о принципах Единения и его целях... позже, - ответил я. - Пока просто полетай с нами. Если посчитаешь нужным вмешаться - вмешивайся.
   Закончив с выгребанием очередной заначки, мы двинулись в сторону следующей отметки, сделанной Вандой.
   Учтя прошлую ошибку, я все-таки потратился на призыв Смотрящего, и отправил его на разведку. Охраной следующей нычки, в качестве которой, судя по всему, выступает пещера в склоне балки, оказались три Рыцаря смерти и с десяток скелетов-воинов. Видимо, более серьезной нежити Рыцари наклепать не успели.
   Пока смотрящие обыскивали территорию в поисках затаившихся призраков, притворяющихся мирными трупами зомби, и прочих "сюрпризов от некроманта", мы готовились к атаке. Был призван и как следует оббафан медведь. Причем, по сумме баффов, с учетом Медвежьей силы и Кошачьей грации от Кэры, боец пятого ранга по сумме характеристик вполне догнал начальный уровень следующего, шестого, ранга. Правда, боюсь я, что эти три тополя на поляне - далеко не первого уровня. Ну, да ладно: отвлечет хоть одного рыцаря на себя и удержит - и то хлеб.
   Призвав своих верховых кошмаров из глубин собственной души, всадники Хаоса двинулись вперед на рыцарей Смерти. Они мчались так, как могут разогнаться немногие верховые лошади, и уж точно не могут дестрие - тяжелые рыцарские кони. Медведь, косолапо переваливаясь, бежал возле стремени С'ерг Ра и делал вид, будто никуда не торопится. Рыцари Смерти атаковали Стрелами тьмы, и, выбери они мишенью медведя - совмещенный залп отправил бы мишку обратно на План Жизни. Но вместо совмещенного залпа каждый из рыцарей Смерти выбрал своего противника. Возможно, будь бой "три на три" - это и было бы оптимальной тактикой... хотя и вряд ли. Но сейчас атакующие имели такое преимущество, что вопрос, в сущности, стоял только один: какие потери понесут мои войска... и не сумею ли я обойтись вообще без потерь?
   Над точкой, где столкнулись закованные в броню всадники и один медведь - полыхнули шары Света исцеления и Света изгнания. В принципе, это могло оказаться ошибкой: рыцари смерти бывают не только нежитью, но и вполне себе живыми. Но, в данном случае я положился на то, что данные противники - все-таки творения некроманта... и не прогадал. Живые скорее всего, уже давно покинули бы это место.
   Пересекшиеся Конусы Искажения серьезно потрепали всех противников всадников Хаоса, и снесли половину скелетов-воинов. Совмещенная же атака феечек "Стрелами Хаоса" опустила здоровье левого рыцаря Смерти в красную зону.
   Пострадавший рыцарь Смерти поднял руку, направляя ее в сторону феечек. Но ближний бой - не лучшая ситуация для применения магии. Отвлекшийся от непосредственного противника рыцарь Смерти получил удар мечом по кисти, а потом - в голову от Скингера, и отправился обратно к своей госпоже. Его доспехи с грохотом рухнули на землю, но сражающиеся даже не обратили на это внимания.
   Между тем скелеты, не разрушенные Конусами искажения, уже приближались к месту схватки, но на них обрушились сфено. В отличие от потусторонних прикосновений, от ржавых иззубренных мечей скелетов-воинов бронзовая чешуя защищала вполне эффективно. И, хотя яд змей из прически по-прежнему был бесполезен, но вот из оставшихся пяти скелетов двое - застыли статуями. Остальных же просто порвали.
   А вот медведь, как и ожидалось, оказался слабым звеном. Поединок с рыцарем смерти, несмотря на постоянное лечение и все возможные бафы, оказался совершенно не в пользу порождения Жизни. И к моменту гибели одного из рыцарей смерти, медведь также держался лишь на последних хитах. Которые и были выбиты очередным ударом тяжелого боевого топора, которым был вооружен средний из рыцарей смерти.
   К счастью, Скингер уже освободился от своего противника, сумел нанести удар в бок начавшей разгон в нашу сторону нежити. Сначала Стрела Хаоса, а потом - тяжелый меч заставили потрепанного рыцаря смерти отказаться от идеи стремительного прорыва к уязвимым магам, и повернуться к ближайшему противнику. Тем более, что под копытами его немертвого коня поднялся заботливо выращенный мной колючий куст. И даже сила рыцаря смерти оказалась недостаточна, чтобы "проскочить, не обращая внимания". У феечек же откатилась Стрела Хаоса, и на остановленного рыцаря смерти обрушился очередной совмещенный залп, к которому присоединилась и Иримэ. Этого оказалось достаточно, и последний противник оказался в одиночестве. Живой рыцарь, будь он хоть трижды фанатиком, уже попытался отступить. Но нежить не ведает сомнений. И рыцарь смерти продолжил атаковать С'ерг Ра. Но его единственным успехом оказался разбитый щит всадника Хаоса, после чего последний рыцарь смерти вернулся к своей госпоже.
   Оставив культистов собирать трофеи с павших рыцарей и скелетов, я, позвав Арису, Иримэ и Кэру, двинулся к пещере.
   Узкий лаз через толщу осыпающейся опоки вел к довольно обширному залу, судя по всему - не природному, но созданному магией. Здесь явно готовили какой-то ритуал: на полу была расчерчена сложная многолучевая звезда, стояли мешки с серой и фляги ртути, что намекало на то, что ритуал предполагался отнюдь не светлой природы. В принципе, на то же намекала и заготовленная жертва: к дальней стене была прикована голая девушка. Увы, но помочь ей было ничем нельзя. Она была необратимо мертва. Нежить, не получившая приказов, не догадалась доставлять ей необходимые припасы... И я все-таки хочу надеяться, что труп здесь - просто для антуража, по принципу "как прибили, так и держится", а я не допустил своей медлительностью, чтобы незнакомая девчонка медленно умирала от жажды.
   Я подошел к жертве, и коснулся холодной кожи. Видимо, сработало достижение "Голос Тех-кого-нет". Я услышал голос той, кто так и не была принесена в жертву.
   - Я не была первой, - шелестели в моем сознании почти неразличимые слова. - Вечная ночь началась. Найди диадему...
   "Получено задание: "Найдите филактерий". Ритуал Вечной ночи был успешно начат Альфредом Картежником, и, по крайней мере, часть жертв были успешно принесены. Найдите филактерий Альфреда, или он вернется.
   Награда: опыт, артефакт.
   Штраф за провал/отказ: появление в ваших владениях демилича".
   Н-да... Демилич... Тварь, с которой точно лучше не встречаться. Магия Смерти, Тьмы и Разума, развитые до предела. "Потусторонний взгляд" - атака, родственная "Потустороннему прикосновению" призраков, но дистанционная. Порезка любого входящего урона на 500 хп. При этом, в отличие от прочей нежити, уязвимой к магии Света, в ритуал создания демилича входят элементы, обеспечивающие его "Темной вуалью", уменьшающей на те же самые 500 хп урон от любой атаки Светом. И при всем этом, сам демилич в бой отнюдь не рвется, предпочитая действовать исподтишка, а если уже прижали - командовать армией очередного темного культа, оббаффавшись и обвешавшись артефактами по самое не могу. Да и, пока не уничтожен филактерий, даже потеряв все хиты - демилич сумеет возродиться. Рано, или поздно, так, или иначе.
   В общем, задание однозначно следует не только принять, но и выполнить. Правда, как это сделать - совершенно неясно. Не думаю, что диадема где-то рядом. Скорее всего, судя по отсутствию останков предыдущих жертв, для каждой из них готовили свое место ритуала, расчерчивали звезду и так далее... И, похоже, филактерий будущего демилича сюда не принесли.
   - Где может быть филактерий? - спросил я, и не получил ответа. Даже самый тихий шепоток не поколебал тишину пещеры.
   Вспомнив, что имматериум называют также Морем душ, а в описании сэта "Шагающего за грань" в качестве сэтового бонуса указано "Позволяет лучше слушать шепот варпа", я взял в руки Сокрушающего принципы и Рассекающего реальность, и повторил вопрос.
   - Не знаю, - На этот раз я сумел услышать ответ, но легче мне от этого не стало. - Я и о том, что филактерием стала диадема, знаю только потому, что Он расхвастался перед обреченной...
   - А сколько у меня времени до возрождения демилича? - попробовал спросить я.
   - Не меньше недели и не больше двух, - ответил дух мертвой девушки.
   Это успокаивает. Но рассчитывать следует на одну неделю. Когда Граница откроется - у меня будет куча проблем, никак не связанных с поиском филактерия. А, следовательно, его нужно найти и уничтожить раньше. Однако, радует, что какое-то время все-таки есть. И, видимо, мне придется снова идти на поклон к Видящей... А то я давненько на ее уроки не напрашивался. Хотя...
   Мысль о Видящей - потянула за собой и другую: о Видениях. Я прикрыл глаза, чтобы зрение физического мира не мешало свету Имматериума, и активировал навык.
   Как ни странно, но вместо мрачного повествования о начинающем личе, мне показали видение улыбающейся королевы феечек, Морико. И в самом деле, поддавшись жадности, я как-то подзабыл, что собирался посетить поселение феечек... Может, там найдется что интересное? Не зря же Морико направила ко мне столь многообещающих представительниц своего народа?
   К счастью, сейчас у меня в буквальном смысле "летучий" отряд, и то расстояние, которое в первые дни я с отрядом преодолевал два дня, сейчас отнимает у меня пару часов, не больше. Правда, надо сказать, что тогда мы шли существенно медленнее, чем могли, стереглись и присматривались, застывая при каждом громком звуке. Ведь тогда-то, с еретиком, в качестве вершины боевой мощи, встреча с тем же молодым урстриксом неминуемо закончилась бы для меня рероллом. А сейчас, гордо проносясь над балкой, я быстро привел свой отряд к месту постоянного проживания феечек.
   - Приветствую, сюзерен - Морико взлетела над зарослями и склонилась в поклоне, зависнув перед мордой ездового крикуна.
   - И тебе здравствовать и радоваться, - с улыбкой ответил я, кивая замершей феечке. - Ты желала меня видеть?
   - Да, господин, - ничуть не удивившись, ответила Морико. - Я хотела попросить вас...
   Она замолчала, и я решил чуть-чуть подбодрить ее.
   - О чем?
   - Найдите, пожалуйста, мою сестру! - взмолилась королева феечек. - Когда мы только обустраивались здесь, я послала ее с Жезлом леса, поискать более удобное место... Но она так и не вернулась. А на нас стала нападать чудовищная лисица - и всем нам стало не до поисков. Когда же вы удили лисицу, я снова стала отправлять подданных на поиски... но они ничего не нашли. Когда же к вам приехала Видящая, я попросила Саю спросить у госпожи Реалуэ, где искать Кин-тян... И только недавно она сказала, что следует обратиться к вам...
   - Ты долго тянула, - вздохнул я, отмечая появление системного сообщения. Но открывать его, прерывая разговор - показалось мне невежливым, и я движением глаз скинул его в трей, не читая. Если мне предлагают очередной квест - я еще успею его принять. А что приму - это уже и так ясно, даже если за него не предлагают ничего существенного. Все-таки "мы в ответе за тех, кого приручили". - Боюсь, что если мы и найдем твою сестру - то уже мертвой. А если ее захватили живой - то шансы найти ее... минимальны. Скорее всего, поимщики уже увезли ее из домена куда-то в Калифат...
   Морико шмыгнула носом, но потом решительно сказала:
   - Видящая говорит, что вы найдете ее... пусть это и означает, что найдете - мертвой. За мертвую можно помолиться Матери, чтобы она нашла для нее лучшее воплощение. Живую можно искать и пытаться спасти... А вот так, когда не знаешь, что делать...
   Я кивнул, и открыл системное сообщение. Как и ожидалось, оно извещало меня о появлении задания:
   "Получено задание "Поиск сестры". Сестра Морико, Кин, пропала. Найдите ее, или выясните, что с ней произошло.
   Награда: опыт, артефакт, увеличение репутации в глазах Матери эльфов.
   Штраф за провал/отказ: нет, но все равно не отказывайся".
   Я улыбнулся, прочитав последний комментарий. Что-то система продолжает ехидничать. Но в данном случае она снова права. И задание я возьму. И даже знаю, как начать его выполнять.
   - Морико... -сан, - обратился я к королеве феечек, немного поколебавшись перед выбором суффикса. Но возражений не последовало, так что, видимо, выбрал я правильно2. - Мне будут нужны... - им я продиктовал довольно длинный список трав. Благо, помнить мне их не было нужды: в любой момент я могу открыть свою Книгу и подсмотреть. - Ртуть у меня с собой... Еще мне нужна будет какая-нибудь вещь Кин.
   - Хорошо, - кивнула Морико и удалилась.
   - Пьен, Иста, - обратился я к ученику и его девушке, - возьмите всадников и разравняйте мне площадку под ритуал. Ты помнишь, что мы проводили тогда на судне?
   - Помню, - кивнул тот. - И звезду расчертить сумею.
   - Хорошо, сделай, - отправил я ученика на трудовые подвиги.
   На сбор всего необходимого и подготовку места проведения ритуала ушло не так уж и много времени. Больше мы с Иримэ проверяли и перепроверяли расчерченную Пьеном звезду. Сам ученик не обижался таким недоверием: понимал, что если он напортачил и выясниться это уже в ходе ритуала... "Упс", как известно, самое страшное слово не только в ядерной физике, но и в черной магии.
   Но вот, наконец, все приготовления были закончены, и взгляд Искателя Совершенства3 пронзил время, и узрел врата Серых пределов, открытые с этой стороны.
   Сегодня, в отличие от прошлого раза, ритуал не длился многие часы, и очнулся я уже спустя двадцать минут. Но и узнал я существенно меньше, чем в прошлый раз. Да и большая часть узнанного - относилась отнюдь не к поискам Кин, но скорее - оформило в виде знания мои прежние смутные догадки. Идея "избежать страха смерти, совершив самоубийство" очень органично влилась в прочие предписания веры в Господина распада4. Да и классическое некромантское "Асха все обращает во благо!"5 как-то очень уж органично переплетался с "Болезнь станет другом / Боль будет полезной"6. В общем, похоже, если с какими неромантами и будет заключен союз - то разве что временный и непрочный. Кажется, с Ковеном у меня будут непримиримые религиозные разногласия, как бы не хуже, чем с Империей Света. Хотя, впрочем, кто знает...
   В любом случае, следовало поделиться увиденным с Морико.
   - Морико-сан, ваша сестра - мертва.
   - Благодарю, - мрачно кивнула королева феечек, инициировав завершение задания. - Ее ленточку вы можете оставить себе.
   Сухость ее тона могла бы показаться оскорбительной, если бы я не чувствовал той боли, которую Морико пытается скрыть. И, к сожалению, мне придется усугубить эту боль.
   - Боюсь, что это еще не все. Кин не просто убили - ее принесли в жертву. И за ее посмертие еще предстоит побороться.
   - Сделайте это, - Морико опустилась на колени, - и я принесу клятву вечной верности. А если вы вернете Жезл Леса - то мы переберемся в ваш город...
   "Получено задание: "Свобода для души". Освободите души Кин и ее сопровождающих от власти того, кто принес их в жертву.
   Награда: клятва вечной верности от Морико, репутация в глазах Матери эльфов, опыт.
   Дополнительная награда: если удастся вернуть Жезл леса - феечки переселятся в ваш город и будут доступны для найма как обычные юниты.
   Штраф за провал/отказ: ну, ты же все равно сделаешь это..."
   Система продолжает ехидничать, и снова права. Я сделал бы это, даже без иной награды. Просто чтобы умалить7 Пастыря Обреченных. И то, что для этого придется изобретать собственный ритуал - особой роли не играет. И я, приняв задание, взмахнул рукой ожидавшему меня отряду.
   - Мы отправляемся!
   До места, показанного мне взглядом Феникса, лететь надо было почти к самой границе домена, так что у меня было время разобраться с тем, что произошло, пока я, скажем так, частично не присутствовал. И прежде всего я обратил внимание на ленточку, завязанную у меня на руке.
   "Головная повязка Кин", как ни странно, несмотря на название, занимала слот левого наруча. Она дает по плюс пять к ловкости и ментальной выносливости, что для феечки - более чем актуально, да и мне неплохо, "улучшение восполнения маны на 2 единицы в час" и "увеличение привлекательности в глазах созданий Леса". К последним, если я правильно понимаю, относятся феечки, эльфы и лесные животные и птицы. Впрочем, для тех же волков "привлекательность" может быть и вполне себе в гастрономическом смысле. Но, несмотря на это, артефакт был более чем полезный. И то, что я теперь не смогу надеть наруч (ленточку, конечно, можно завязать поверх наруча... но есть еще и ограничение на количесвто артефактов) - особенной роли не сыграет. Как я уже неоднократно убеждался, лезть в ближний бой магу явно противопоказано. Так что лучше усиливать свои сильные стороны, а не пытаться изображать из себя могучего воина.
   Рассмотрев полученный артефакт, я поднял сообщения из системного трея. В основном там были извещения о том, что "ваши войска были атакованы" и о получении опыта. Судя по всему, отряд Эгиля и Фабриса добрался-таки до Акрелата и приступил к зачистке верхнего уровня. Сообщений о потерях пока что не поступало. Видимо, ребята действовали грамотно и аккуратно. Бар опыта был уже почти заполнен. Оставалось совсем немного, и выполнение квеста на освобождение порабощенных душ наверняка принесет мне уровень. Еще нежить в Акрелате была не "некромантская", а "дикая", и их карманы никем не были вывернуты при подготовке к ритуалу. Так что "команда истребления нежити" уже собрала 2331 золотую монету, что было более чем неплохо.
   Между тем, мы постепенно приближались к точке, показанной мне Взглядом Феникса. Печать ненаходимости, которой Картежным пытался скрыть место ритуала, оказалась сбита ритуалом прозрения. Так что осталось только выбить охрану и забрать трофеи... а заодно - подумать о том, как освободить души жертв.
   Ритуал проводился в такой же пещере, как и та, в которой мы нашли мертвую девушку. Только тут картежник решил положиться на тайну, а не на мощь охраны. На поверхности стражи не было, а в узком подземном ходе рыцарям Смерти было бы не развернуться. И встречали нас снова призраки, вылезающие прямо из стен пещеры, и костяные духи, пытающиеся изображать непроходимую стену. К счастью, погружение в камень не спасало бесплотных призраков от Света изгнания, а костяных духов всадники Хаоса, которых я вооружил-таки саблями, заклятыми на урон Светом, успешно крошили в костяную муку.
   Я в очередной раз порадовался тому, что всадники Хаоса могут пройти даже в довольно-таки узкий коридор, не теряя боевой мощи. Ведь для тех же воинов Империи, а, еще более - кочевников Каганата, исследование разных подземелий, где, как правило, и прячутся самые вкусные призы, представляет собой серьезную проблему: спешенные конники сильно теряют в боевой мощи. Зато гномы и дроу, сильные и опасные в узких пещерных коридорах, становятся легкой добычей, будучи застигнуты на поверхности: им не хватает маневренности, и даже тяжелейшие доспехи подгорных воителей не спасают от града стрел и потока заклинаний, которые на них обрушивают, не давая шанса нанести ответный удар. Нежить же... Ее войска в среднем слабее других юнитов равного ранга (кроме, разве что также заточенных на зерг раш8 гоблинов и Единение). Зато они могут найти юнитов для действий практически в любых условиях. Однако, Благодаря наличию магии Света моя ветвь Темных храмовников, защитников веры в Древних владык, заточена на борьбу с ней не меньше, чем официально светлая Империя Владыки света. Так что нежить для меня - противник довольно-таки удобный... по крайней мере, до тех пор, пока мы не встретились с достаточно серьезными личами, или же костяными драконами. И, пока мои ребята перемалывают стражу места ритуала, я могу себе позволить отвлеченные рассуждения. В частности, о разнице между костяными драконами и драколичами. Их часто путают, принимая вторых за первых, или, считая, что дракон, убитый и поднятый некромантом - это и есть драколич. Но принявший драколича за просто костяного дракона - уже покончил с собой, даже если еще не знает об этом. И вопрос тут не в различии характеристик юнитов рангов 7 и 7+. Нет, разница, конечно, есть, но она не настолько велика. Различие куда глубже. Как уже сказано выше, костяной дракон - это мертвый дракон, насильно вырванный их Серых чертогов честолюбивым некромантом ради усиления своей армии. Он силен, голоден и опасен. Но в нем нет искры Творца. Драколич же - это маг народа драконов, добровольно пошедший на ритуал Вечной ночи, с принесением в жертву сородича и итоговым самоубийством. Его душа и разум искажены прикосновением Серых пределов и Вечной леди, его Аура Ужаса способна заставить задрожать от страха даже не ведающего страха железного голема, его сродство с магией тьмы и Смерти - почти абсолютно. А главное, всем своим широчайшим арсеналом заклятий он способен пользоваться творчески и весьма умело. Драколич - это не кукла в руках некроманта, а скорее, кукловод, развешивающий перед мордочками искателей бессмертия вкусные морковки, а потом потешающийся над их бегом к заветной цели.
   - Господин, - тяжелый голос всадника Хаоса прервал мои размышления. - Мы пришли.
   - Кин-тян! - радостно пискнула Ариса, и попыталась рвануться вперед, туда, где над полом пещеры висели три незнакомые феечки, но остановилась, наткнувшись на выставленную руку С'ерг Ра.
   - Нет, - тяжело и веско бросил всадник.
   - Но это же Кин-тян! - пискнула Ариса. - Пусти!
   - Нет, - повторил С'ерг Ра.
   Я же, вместо того, чтобы ввязываться в дискуссию - подвесил над тремя бледными и молчаливыми феечками Свет изгнания. Если девочки живы - свет никак не повредит им. Но увы... С Силой магии серьезно за сорок, мой Свет Изгнания бьет по нежити довольно сильно, а у поднятых не может быть намного больше хитпойнтов, чем было при жизни. Так что три куклы, притворявшиеся подругами моих феечек - рухнули вниз под этим беспощадным светом в течение трех тиков.
   - Но... - растеряно пробормотала Ариса. - Как же это?..
   - Некромант, - выругался я. - Их тела обрели покой и больше не будут куклами злой силы. А вот за посмертие для их душ - еще предстоит побороться. Обыщите пещеру!
   Практически мгновенно система выдала сообщение о том, что побочное задание выполнено, и Жезл Леса найден. Теперь осталось только отнести его Морико. Как выяснилось, Картежник не отобрал его у погибшей под его ножом Кин. Вот только, несмотря на пафосное название, палка эта давал плюсы только феечкам, а поднятая нежить феечками уже не была. Так что держать жезл та, что при жизни была Кин, могла, а вот пользоваться им - нет. Также, как и мечи, которые я собрал с эльфов, у которых отбил сестренку Фабриса, в руках моих отступников, не имеющих навыка "Владение оружием (меч)" - получились бы хуже, чем их стартовое оружие... да и для мечника-человека были бы как минимум неудобны. Не говоря уже о том, что никаких магических бонусов этих мечей не получит никто, кроме эльфов.
   "Жезл леса. Сила магии +2. Ловкость +2. Позволяет выращивать Дерево Феечек (1/2). Не пополняется. Только для феечек".
   Понятно. Жезл позволяет вырастить два Дерева Феечек. И пополнить заряд - не получится. Интересно... Когда Морико-сан говорила, что ей не ответили из Олваирина на зов о помощи - была искренна? Или ей все-же ответили в стиле "Посеяла ценный артефакт - теперь крутись, как знаешь"? Почему-то мне кажется, что второе - более вероятно. Но вот ссориться с Морико по столь мелкому поводу я не собираюсь. Да и с чего бы это ей было быть откровенной с, по сути, посторонним человеком?
   - Господин... - пискнула Ариса. - Я нашла, нашла!!!
   С некоторым трудом она притащила мне шелковую головную повязку, довольно-таки тяжелую от украшавших ее золота и драгоценных камней.
   "Диадема Повелителя. Сила магии +10, Ментальная выносливость +10, Устойчивость к откату +10, Устойчивость к физическом урону +10%. Устойчивость к магии Тьмы и Стихий +10%. Дипломатия +50%. Филатерий демилича".
  
  
   1 Андрей Свиридов "Межмировая таможня"
   2 -сан - нейтрально-вежливый суффикс, довольно близко соответствующий обращению по имени-отчеству в русском языке. Широко употребляется во всех сферах жизни: в общении людей равного социального положения, при обращении младших к старшим и так далее. Часто используется при обращении к малознакомым людям. (Википедия)
   3 Искатель Совершенства (Warhammer 40k) - примарх Фулгрим, именуемый также Фениксом, предав Императора Человечества, последовал за Слаанеш, Темным принцем, Владыкой запретных наслаждений в его вечном поиске наслаждений, совершенства и идеала.
   4 Господин распада, Добрый дедушка, Пастырь обреченных (Warhammer 40k) - Нургл, сущность Темной четверки, противостоящая Тзинчу (Изменяющему пути, Архитектору судеб, Инженеру времени, Кукловоду Тысячи-и-одного заговора). Нургл - бог страха, обреченности и отчаяния, вторичными воплощениями которых служат болезни, распад и неумолимый ход времени.
   5 "Асха все обращает во благо!" (Heroes of Might and Magic V) - ритуальный возглас некромантов.
   6 HMKids "Chaos temptation". Процитированные строки - из куплета о Нургле.
   7 Умалить - 1. что. Уменьшить (устар.). Умалить доходы. 2. перен., кого-что. Принизить, унизить. Умалить чье-нибудь достоинство, авторитет. Умалить значение чего-нибудь. Толковый словарь Ушакова. Д.Н. Ушаков. 1935-1940.
   8 Зерг раш (слэнг) - атака большим числом слабых бойцов, которых не жалко терять.
  
   Глава 2. На свободу с чистой совестью
   Рассматривая диадему, я испытал острый приступ амфибиотропной асфиксии1. Артефакт был просто чудовищный. И дело даже не в процентах устойчивости и не в +10 к важным для меня характеристикам. +50% к Дипломатии! По сути, с учетом уже имеющихся у меня бонусов, такой плюс означает, что не подчиниться мне сможет разве что тот, кто ярко, пламенно меня ненавидит... или тот, кто жестко связан долгом, честью или верой. Причем в последнем случае - он сам будет искать лазейки, как бы подчиниться мне, не нарушив присяги или же символа веры. Но, увы. Подобные фишки обычно выдают игрокам исключительно для того, чтобы тут же отобрать. И строка "филактерий демилича" - намекает именно на этой. За неделю, или даже за две - я никак не смогу собрать армию, достаточно сильную, чтобы временно упокоить демилича, не понеся неприемлемых потерь. А значит, филактерий придется уничтожать. Конечно, можно попробовать очистить филактерий, скормив привязанную к нему душу достаточно сильному Пожирателю душ. Вот только вызывая Астарота, чтобы тот изгнал Вельзевула - помните: как минимум один из них останется с вами! Так и тут... Разумная сущность достаточного уровня, чтобы зачистить диадему от чужой души - ни за что с ней не расстанется, какой договор не заключай... либо же найдет способ вернуться из захапать ценность себе после окончания срока действия этого договора. Или... В общем, я - простой маг-дипломат, а не юрист с многолетним стажем. Так что не буду соревноваться в крючкотворстве с профессионалами: никакой надежды на успех это не сулит. А даже если я и смогу составить совершенно непробиваемый договор, то как заставить контрагента его подписать?
   В общем, как ни крути, а вывод неизбежен, даже если и не приятен: я слишком слаб, чтобы владеть подобной вещью. А, значит, ее придется уничтожать. Но пока что рука не поднимается. Тем более, что феечки нашли что-то еще, и с радостным писком тащат сюда. Может - описание ритуала, позволяющего очистить диадему?
   Ага! Три раза! Феечки, а конкретнее - Ариса, нашли записи этого самого Альфреда Картежника... Вот только с описаниями ритуалов в них было... негусто.
   "Старые пердуны" - изливал душу на пергамент "молодой, подающий надежды, некромант". - "Это мое, и оно должно быть моим! От них всего-то и требовалось, что дать мне достаточно мощный артефакт, чтобы я мог использовать его в ритуале! Но нет. Уперлись. "Поход был финансирован Ковеном, и все добытое -принадлежит Ковену" С какой стати я буду делиться тем, ради чего рисковал жизнью и душой, с этими тварями, ни один из которых не сделал даже шага из своей башни?"
   Н-да... Это что же он такое нарыл, чтобы "рисковать жизнью и душой", вступая в конфликт как бы не со всем Ковеном, если я правильно понял написанное? Смутно подозреваю, что как раз - описание ритуала, позволяющего сразу превратиться в демилича, минуя многие века в облике "ординарного" лича. Но все равно... Скопировать свиток - и отдать, вот было бы оптимальное решение проблемы! Даже если сам свиток - фокус ритуала, если он был создан один раз - процесс создания можно и повторить! Но все равно читаем дальше.
   "Эти ублюдки отказали мне! Мне!!! Говорят, дескать: "Вы добывали это вместе с Сириенной и Аркандором... Ха!!! Эти неудачники - мертвы, и все трофеи похода - мои!"
   А вот это уже любопытно... Похоже, приз добывали командой, а захапал его только один... Аж любопытно стало: как погибли те, кто не дожил до возвращения из похода? Почему-то возникает у меня подозрение, что они умерли "естественной смертью". "Ведь кинжал, воткнутый в спину по самую рукоять - прерывает жизнь вполне естественным образом".
   "Они еще поплатятся! Как бы они не надувались... Когда я проведу ритуал - я смогу сбросить их глупые проклятья, и разрву цепи, которые они наложили на молодых, чтобы никто из нас не встал с ними вровень, чтобы не дай Тьма, не пошатнул их глупых тронов. Но я прорву эту завесу! И я сам стану одним из Великих!"
   Любопытно. Видимо, украсть диадему и сбежать - у Альфреда получилось, но "на дорожку" его угостили каким-то хитрозлобным проклятьем. Видимо, этим и объясняется то, что вместо захвата домена и поднятия нового замка-некрополя, Альфред занялся грабежом на большой дороге, из-за чего в результате и потерял тело.
   В любом случае, иметь под боком автора этих записок - мне серьезно неохота, даже будь он обычным смертным. А уж для такой серьезной твари, как демилич, цена за устранение опасности в виде пусть и отличного артефакта - и вовсе представляется невысокой. Так что...
   Рассекающий реальности возникает в моей руке.
   - Трижды и трижды будешь проклят! - крохотная царапина на металле диадемы становится ужасной раной прицепившейся к этой самой диадеме души.
   Гулкий вой всколыхнул реальность. Высокий, противно пронзительный голос зазвучал в моем сознании, умоляя остановиться и не делать "этого", суля орды нежити, что по моему слову бросят к моим ногам города и страны, горы сокровищ и многочисленных наложниц. Но я смотрел на трех феечек, что так и не стали моими подданными. И рука моя не дрогнула. И голос, продолжающий чеканить слова проклятья, оставался все также тверд.
   - Не будет тебе спасения и возрождения!
   Под дикий визг погибающей души пурпур Шаиш, Смерти-и-Возрождения, медленно темнел, превращаясь в Дхар, темный ветер окончательной погибели и разрушения. И в этой вязкой тьме без следа исчезло и без того не слишком яркое сияние того, кто некогда был Альфредом Картежником.
   С окончательной гибелью Картежника, проводимый им ритуал распался, отпуская души принесенных жертв. Но теперь к ним устремилась вязкая тьма Дхар, что никогда не был послушен или же безопасен для того, кто призывает его мощь.
   Я не мог опереться на поддержку цветных ветров магии, ибо все они входят в смертоносную тьму Дхара, не мог и обратиться к принципалу, так как хорошо помню, чем кончил "Великий колдун" Гавалон2. Бесполезны были и стандартные заклинания системы, для которой все происходящее было и остается "бредовыми видениями одного из игроков". А, значит, оставалось одно: терпеть и давить своей волей. Конечно, воля одного человека против ветра магии - это не так уж много... но и не мало. И я терпел и давил, то расширяя круг света, который защищал мое сознание и души трех мертвых феечек от вязкой тьмы, то снова отступая на шаг под почти непреодолимым напором. Спасало нас в основном то, что для Дхара, черного ветра разрушения, происходящее не было даже "ничтожны". Оно вовсе не имело никакого значения. Ну а для меня это было решающее сражение. Сталинград, Прохоровка и битва под Москвой в одном флаконе. И все-таки я отступал. Силы были несопоставимы.
   - Девочки, помогайте! - услышал я сквозь гул крови в ушах.
   Яркая вспышка света ослепила меня... и отбросила вязкую тьму. Дхар, как, собственно и всегда, отступил, не признавая поражения. И когда-нибудь он обязательно вернется.
   В переливах искрящегося изумрудного сияния три крылатые тени впорхнули в открытые Врата, и знакомая уже эльфийка в серебряном венце улыбнулась мне.
   Я открыл глаза, улыбнулся обеспокоенной Иримэ и выглядывающим из-за ее плеча феечкам. Теперь можно было прекратить сражаться. И я провалился в мягкую и теплую тьму, так отличающуюся от накатывавшей на меня недавно холодной и вязкой тьмы Дхара. Спа-а-ать!!!
   Впрочем, надолго вырубиться у меня не получилось. Из тьмы забвения меня выбросило ощущение чего-то... чего-то несделанного. Впрочем, открыв глаза, я сразу понял природу этого "не сделанного". Возле так и оставшегося лежать на полу пещеры Жезла леса, уже стояла Морико-тян, видимо, успевшая добраться сюда, пока я валялся в отключке. Она нерешительно поглядывала то на жезл, то на меня, то на грозно нахмурившихся одержимых.
   - Бери, - вздохнул я. - Чего уж там. Не для себя же добывал!
   Вспыхнувшая радостной улыбкой Морико тут же схватилась за жезл, а на меня обрушилась куча системных сообщений. Завершение сразу нескольких квестов (на поиск Кин и освобождение ее души, на уничтожение демилича, на поиск Жезла леса), не только закрыло мне 29-й уровень, но и почти дотянуло до 30-го и последнего на сегодня. Немного осталось, и, полагаю, чистильщики Акрелата еще не закончили. Да и мой отряд сегодня еще погуляет. Так что, наверное, дотяну.
   Выбор навыка на полученном уровне заставил меня надолго задуматься. Восполнение маны 3 против Магии жизни 3. И то, и другое нужно. И то, и другое хочется "вотпрямщаз". Но, пожалуй, лучше будет все-таки третий круг магии жизни. За восстановлением маны пока еще можно вернуться в замок. А третий круг - есть третий круг. И памятная мне по стычке с дроу "пыльца черного лотоса", и, глядишь, какой интересный призыв - все будет в строку. Все-таки средний уровень магии - это не низкий, и заклинания могут быть... интересные. И, пока у меня есть замок - я их смогу эффективно применять. А там видно будет. Может, и удержаться удастся.
   - Учитель, а что это было? - поинтересовался Пьен, когда понял, что я пришел в себя достаточно, чтобы усесться, оперевшись спиной на стену.
   - Это была демонстрация того, что Хаос - отнюдь не "белый и пушистый", а Изменяющий пути - не благой бог, которому можно всецело доверять, - прокомментировал я.
   - Это он вас... так? - вздрогнула Иримэ. - Но как же тогда...
   - Нет, - покачал я головой. - Это я проявил амбиции, не полагаясь на помощь бога и не прося о ней. В доктрине Культа особое место занимает высказывание капитана-чародея Юлия3: "Ох, Тзинч бла... э, нет, сам справлюсь!"
   - Вы бы не справились, - вздохнула эльфийка. - Без помощи Матери.
   - Я знаю, Иримэ. Поверь мне, я - знаю, - сейчас важно было не отпугнуть возможных верующих моего культа... но и не давать им бессмысленных и беспочвенных надежд. Палиться на глупой и легко проверяемой лжи - глупо и не входит в угодные сюзерену деяния. - И, тем не менее, следует пытаться и надеяться. Боги творят чудеса по собственной воле, очень редко - по просьбе... - окончание фразы я проглотил, поскольку являюсь живым примером его ложности. - Возможно - твои попытки привлекут внимание, и принципал сочтет твое будущее достойным того, чтобы в него вмешаться. Но и в этом случае стоит помнить, что действия сюзерена направлены к его благу, а не к твоему.
   - Это, получается, что Изменяющий пути - злой бог? - немного испуганно спросила Момо.
   - Нет, - я покачал головой. - Он не злой и не добрый. Его цели и планы не укладываются в понятия смертных о добре и зле, а планы так сложны и глубоко проработаны, что любой наш выбор в любом из поворотов судьбы - будет ему на пользу. Пусть даже поначалу и может показаться, что это не так.
   - Но если ему на пользу любой выбор, - заинтересовалась Иримэ, - то стоит ли выбирать?
   - Во-первых, - улыбнулся я, пытаясь устроиться поудобнее, чтобы острый обломок опоки не так давил на спину, - отказ от выбора - тоже является одним из вариантов выбора. Во-вторых, это для бога нет разницы в том, какой из тысяч путей мы выберем. А вот для нас - разница есть, и большая. И в-третьих, наш принципал совершенно не возражает против того, чтобы мы следовали его примеру. То есть - думали о собственных интересах, а о его - по остаточному принципу. Надежда, амбиции, жажда познания и перемен - угодны нашему богу в любых сочетаниях.
   Неофиты внимательно слушали меня. Особенно меня порадовало, что ни Морико, ни остальные феечки, ни Иримэ не поправили меня, указав, что Изменяющий пути бог мой, но не их. Похоже, культ растет и ширится.
   По ходу этого диалога с учениками, я немного оклемался. По крайней мере, достаточно, чтобы встать, не держась за стену.
   С маной у отряда было уже негусто, но фиалы с малым эликсиром еще были у всех, так что рейд можно было продолжать. Только вот направление и маршрут движения следовало выбирать осторожно.
   - Морико-сан, - подозвал я королеву феечек, - собирайте своих, и выдвигайтесь к замку. Там выберете место и обустраивайтесь. Только... будьте осторожны. Мне не хотелось бы, чтобы по пути кто-нибудь пострадал. Или... мне с отрядом проводить вас?
   Честно говоря, я немного надеялся на отказ. Все-таки "блескучая штука", о которой поведал в ходе дружеской беседы третьей степени ученик орочьего шамана - меня крайне заинтересовала. Да и опыт надо было добрать. Терять второй уровень прямо в песочнице - как-то не хотелось.
   - Не надо, господин, - тут же оправдала мои надежды Морико-тян. - Вы и так многое для нас сделали. До замка мы доберемся сами.
   Я кивнул, и, выбравшись из пещеры, мы двинулись вдоль оврага на север, чтобы добраться до границы домена, а Морико-тян со свитой - полетели на юго-восток, к своему древу, чтобы потом, собравшись всем вместе, отправиться на восток к замку Азир. К счастью, местность там была исхоженная, и шансов нарваться на что-то действительно опасное у феечек было немного.
   Тусклое мерцание границы домена живо напомнило мне Призрачный предел, ограждавший жителей Ввандерфелла от Шестого дома4. Да и возможность нарваться на даэдрические руины и их обитателей - была отнюдь не иллюзорная. Так что мы поднялись повыше и полетели вдоль границы, внимательно посматривая вниз в поисках тех, с кого можно было бы собрать недостающую экспу.
   Эгиль успел доложиться, что первый уровень Акрелата - зачищен. Как и ожидалось, ничего опаснее скелетов и зомби мои ребята там не встретили. А соваться на второй я им запретил. Так что вся надежда оставалась на бродячих монстров, вроде того же Урстрикса. И она оправдалась.
   - Ой! - Ариса рухнула с высоты, с которой она осматривала местность. - Там - кусты! - пискнула она, махнув рукой по направлению нашего движения.
   Признаться, я ее не совсем понял. Что такого в кустах? Их вот по всей балке полно растет?
   - Так кусты же! - аж дернулась Ариса. - Бродячие!
   А вот это было уже интереснее. Бестиарии мира Стали и магии - весьма и весьма обширны, так что я даже не пытался их зазубривать... ну, кроме самых очевидных вещей, или же чем-то меня заинтересовавших тварей. Так что я попросил Арису рассказать мне об этих бродячих кустах.
   Оказалось, что бродячие кусты - это младшие кузены энтов. Только в отличие от старших собратьев, являющихся естественными порождениями магии Жизни, бродячие кусты - творения магов. Правда, они частенько оказываются неподконтрольными и встречаются в "диком" состоянии. И уже не особенно важно, произошло ли это потому, что их создатель погиб или умер, или же потому, что просто создал их больше, чем смог контролировать. Ритуал создания бродячих кустов был известен многим магам жизни, специализировавшимся на растениях, так что создавали их "в количествах".
   Что же до характеристик... К магии бродячие кусты были неспособны. От слова "совсем". За счет этого они получили высокие характеристики Ловкости и Живучести, даже немного в ущерб Силе. Прочная и упругая древесина плохо подавалась даже топору (что в терминах игры обозначалось как "сопротивление рубящему урону"), и была практически неуязвима для дробящих или колющих ударов. Так же, ритуал создания бродячих кустов наделял их некоторой устойчивостью к огню. Так что маг, положившийся на "естественную" уязвимость дерева к этой стихии - рисковал сильно об этом пожалеть. Но вот другую "очевидную" уязвимость создатели ритуала преодолеть так и не смогли. Так что магия Смерти наносит им даже несколько больший урон, чем "в среднем по больнице".
   По самой своей природе, бродячие кусты передвигаются не слишком быстро: высокий штраф на скорость перемещения нивелирует высокую ловкость. Зато вот длинными шипастыми ветвями они машут со всей полагающейся им по характеристикам ловкостью. Уклониться или отразить их удар, наносящий сразу и дробящий и колющий урон - довольно трудно. А еще их длинные и острые шипы - весьма ядовиты, навешивая на того, кто подставился им под удар ДоТ и дебафф. К тому же, бродячие кусты - существа стайные. Их всегда много, и чем их больше - тем сильнее каждый куст.
   И вот сейчас вся эта зеленая масса, плавно покачивая ветвями, движется на восток. Туда, где уже довольно-таки недалеко располагаются поля и огороды Солнечного, который, как-никак мое владение...
   Я скомандовал атаку. Поскольку у кустов не было глаз, и, следовательно, способность сфено к окаменению в очередной раз оказалась бесполезной, я приказал им держаться подальше. Ну и всем - экономить ману. Кто знает, что нас еще ждет? Так что атака началась массированным воплем крикунов. И чуть было не привела к потере одной из летучих тварей и Пьена с Истой, которых она несла на себе. Кусты оказались гораздо умнее, чем пристало быть существу, которые "дуб дубом". Оказалось, что ветками они могут не только бить, но и захватывать. И если бы не совмещенный залп феечек, вынесший один из кустов, удерживающих летуна... В общем следующие атаки мы производили с большой высоты, не опускаясь в зону досягаемости кустов. Конечно, урон, который крикуны наносили своими криками так сильно уменьшался... зато увеличивалась площадь, подпадавшая под атаку.
   Раз за разом мы строем проходили над группой кустов, а потом - поднимались вверх и отдыхали, набираясь сил для новой атаки. Кусты подвела их сильная сторона: стайность. Разбежавшись, они сильно затруднили бы нам атаку по площадям... но тогда каждый куст стал бы слабее, и мы бы просто выбили их по одному. Благо, в скорости неторопливо переползающие на корнях кусты с летунами соперничать не могли в принципе. И это было очевидно всем. Так что бродячие кусты все теснее сжимали ряды, переползая на место погибших, грозно махали ветвями, стараясь дотянуться до пролетающих над ними крикунов, но не разбегались и постепенно погибали.
   Когда последний куст взмахнул ветвями и рухнул кучкой дров, до уровня мне уже оставалось совсем чуть-чуть. Могло бы, пожалуй, хватить даже какого-нибудь кабанчика, из тех, на которых мы регулярно охотимся по дороге. А Солнце хотя и клонилось к западу, но до конца дня, а тем более - до полуночи было еще далеко. Так что об уровне я уже не волновался. И мы начали дружно осматривать место боя, в надежде найти хоть что-нибудь интересное.
   Разумеется, ветви бродячих кустов, хотя и являлись древесиной в самом прямом смысле этого слова, но использовать их в качестве ресурса - никакой возможности не было. Зато Юкио подсказала, что после смерти куста, последствия ритуала, ограждающего бродячий куст от огня - пропадают, и гору хвороста можно использовать по прямому назначению - как топливо. Правда, не раньше, чем он высохнет. Но по стоящей жаре это вряд ли займет больше дня.
   - Смотрите, господин! - из кучи веток выбралась Ариса. В ее ладошках что-то блеснуло.
   Подлетев, она передала мне изящного плетения серебряную цепочку. Взяв ее в руки, я опознал ее как "Цепь призывателя". Она давала по 5 единиц к Силе магии и Ментальной выносливости, и уже этим она была существенно лучше, чем имеющаяся у меня Цепь некроманта. Но, кроме этого Цепь призывателя давала еще +5 к силе магии для всех заклинаний призыва, что делало ее преимущество над имеющимся у меня предметом просто абсолютным.
   - Ариса-тян, давай меняться? - улыбнулся я феечке, снимая Цепь некроманта. - Ты мне эту цепочку, а я тебе - свою?
   - Не надо, господин! - покачала головой феечка. - Это предмет для мага. А я - разведчица. Пусть ее лучше Юкио носит!
   Я кивнул головой. Вообще-то, Ариса была права, и я сознавал это ничуть не хуже ее самой. Отдать цепь некроманта одной из феечек, специализирующихся на магическом уроне - было бы рационально. Но я просто захотел порадовать именно Арису. В конце концов, три единицы характеристик - это серьезно... но не критично. Однако, если Ариса считает, что цепочка больше подойдет Юкио - так тому и быть.
   - Юкио-сан, возьмешь? - обратился я к предводительнице моих искаженных Хаосом феечек.
   - Да, господин, - с достоинством поклонилась феечка, и прямо в полете повернулась ко мне спиной. Я застегнул на цепь на ее шейке, и она мгновенно уменьшилась, чтобы не создавать проблем своей носительнице. Я же надел Цепь призывателя. И тут же выяснилось, что кулон-гемма с изображением лабиринта - отнюдь не составная часть артефакта, как мне, признаться, показалось. И выяснилось это из системного сообщения:
   "Вы нашли Лабиринт духа, стартовый предмет для задания "Пройти лабиринт". Активируйте предмет, пройдите лабиринт и обретете истину".
   Разумеется, я и не подумал активировать Лабиринт немедленно. Слишком уж расплывчатая формулировка была использована. И, хотя любопытство просто глодало меня, я решил обождать и сначала посмотреть в Сети. Не думаю, что мне прямо в песочнице досталось совсем уж уникальное задание.
   Еще среди хвороста нашелся зацепившийся за ветку кошелек с тремя сотнями золотых и запиской, извещавшей неназванного получателя, что столь же не пожелавший назваться отправитель не смог отправить голубя, так как за всеми голубятнями пристально наблюдают, а потому - отправляет гонца с очередным докладом. Сам же доклад отсутствовал. Либо гонец должен был сообщить его устно, либо - вез где-то в другом месте, и сейчас он валяется где-то на трупе гонца, решившего объехать мои (пока что отсутствующие) патрули на большой дороге, и влетевшего в группу "безобидных" кустов.
   Я призвал Смотрящего и отправил его двигаться по расходящейся спирали от места битвы, и искать тело погибшего гонца, и, скорее всего - его лошади. Сами де мы двинулись дальше, к тайнику орка. Конечно, может быть, стоило подождать Смотрящего - вдруг погибшего гонца удалось бы обнаружить быстро? Но мне не известно, когда именно он наткнулся на бродячие заросли. Так что за это неизвестное время кусты, несмотря на всю свою неторопливость, могли убрести довольно-таки далеко... и не факт, что по прямой. Если же Смотрящий найдет погибшего гонца быстро - вернуться будет совсем не трудно.
   При подлете к месту, указанному пленным орком в качестве своего тайника, Дрэк Тал, летевший над нами, опустился поближе.
   - Господин, там, впереди, я чувствую разум...
   Это он сказал вовремя... почти. Я еще не успел как следует осознать его слова, как невдалеке от нас просвистело нехилых размеров каменное копье...
   Неведомый копьеметатель швырялся своими копьями не слишком часто и не слишком метко, зато очень далеко и мощно. В последнем убедился Дрэк Тал, успевший оттолкнуть свою подругу с траектории очередного копья, но подставившийся сам.
   Копье, влетевшее в грудь Одержимому Хаосом, разом сняло с него половину хитов и навесило дебаффы "Перелом ребер", "Кровотечение", "Внутреннее кровотечение", "Болевой шок". В общем, если бы не Пьен, подведший крикуна и успевший поймать падающего парня, а заодно - заслонивший от следующего копья бронированным боком своей ездовой зверушки, от которого копье срикошетило - одержимого мы могли бы и потерять. И даже после того, как эвакуационная команда вышла из пределов досягаемости стражника - лечить пострадавшего пришлось очень серьезно.
   В общем, тварь, способная вот так вот, одним ударом, выбить из схватки бойца седьмого ранга - это очень и очень опасная тварь. Вот только лепит она одно копье почти тридцать секунд.
   - Приземляемся за пределами досягаемости гада, и призываем орнисов! - скомандовал я. - Посмотрим, что у стража есть из массовых атак!
   И вскоре волна демонических птиц рванула вперед, туда, откуда летели каменные копья, туда, где под взглядом Хаоса одинокое дерево посреди голой степи просто-таки светилось магией.
   Пока орнисы бежали, я описал увиденное Иримэ.
   - Дух, - уверенно сказала она. - Шаман может вызвать духа со стихийного плана и подселить в предмет или существо. В результате то, во что его подселили - обретает свойства элементала соответствующей стихии. А какие именно и в каком объеме - это уже зависит от сил и умений шамана.
   - Надеюсь, - вздохнул я, - древний элементал ученику шамана - не по умениям.
   - Скорее всего, - улыбнулась эльфийка.
   Тем временем, орнисы добежали до дерева, служащего вместилищем духу. Бежать им пришлось не так уж долго. Так что хотя два прилетевших копья буквально разорвали каждое по птичке... особо это духу не помогло. Я просто выхлебал фиал с маной и призвал еще. Впрочем, не сильно помогла и броня каменной кожи, окутавшая дерево вместо очередного копья. Когти и клювы демонических птиц рвали неподатливую древесину, а аура демонического присутствия - не столь уж и высокую мораль духа. И второе, под натиском дебаффов "Страх", исчерпало свои запасы существенно быстрее, чем у дерева закончились хит пойнты. Сначала высветился значок "Паника", а потом...
   - Дух покинул материальный план, отправившись на план стихий, - сообщила система.
   - Трус, - вздохнул я. - Сбежал и забрал с собой половину положенного нам опыта! И что же это за "День истребления растительности", такой? - последнее вырвалось у меня когда я убедился, что, расстроенный бегством духа, я просто не подумал отозвать орнисов - и они догрызли-таки дерево, бессмысленно и бесполезно.
   - Не беспокойся, - Иримэ и так обнимающая меня за плечи, что, похоже, придавало ей уверенности на спине крикуна, прижалась поплотнее. Это было бы намного приятнее, не будь на нас доспехов. - Мать не будет в обиде на тебя. Ты был вынужден атаковать кусты, чтобы защитить своих... а одержимое духом дерево - само на тебя напало!
   - Спасибо, - ответил я, положив правую руку себе на плечо... то есть - на ручку эльфийки.
   Как выяснилось, ученик орочьего шамана выполнил почти непосильную для его уровня работу, и сумел-таки вселить в дерево духа достаточно мощного, чтобы даже половины экспы, капнувшей мне за его изгнание, хватило для получения последнего на этот день уровня. Так что пока феечки рыскали возле останков дерева в поисках тайника, я занялся полученным уровнем.
   Единичка Силы магии порадовала. А вот выбор... Мастер призыва Хаоса, шаг к четвертому кругу этой школы магии, против второго уровня Логистики... Если в точности следовать плану - надо выбрать Логистику. Для кондотьера с небольшим отрядом, равно как и для проповедника - возможность быстро прибежать, нагадить и смыться - однозначно полезнее, чем высокий круг магии, на который будет систематически не хватать маны... Но... Вот именно - "но". Мне же любопытно, что там, на высоких уровнях! Так что... "Мастер призыва"!
   Тем временем, мои ребята осматривали поверженного стража в поисках сданного учеником шамана тайника. И на этот раз первой оказалась не Ариса, со всеми ее навыками в поиске, такими, как "Следопыт" и "Орлиный глаз", а одна из сфено. Повезло. Просто повезло. Бывает, иногда везение перебивает любые навыки. Хотя полагаться на это - не стоит.
   Тайник, который Орхбатулук пожелал скрыть от своего учителя, но не смог скрыть от меня, содержал 2381 золотую монету, 2 меры ртути и один мешочек с кристаллами. Но главным было не это. Основным содержимым тайника оказался "Доспех младшего мага Хаоса".
   В отличие от серовато-зеленого, скрадывающего очертания и скрывающего своего носителя эльфийского "Доспеха младшего мечника", доспех мага Хаоса был вызывающе-черным, со сложным, ассиметричным серебряным узором, в который была изящно вплетена расположенная на груди со смещением влево восьмиконечная звезда с пылающим оком в центре. Наплечники - украшены серебряными же черепами. В общем - вид, внушающий уважение и страх. А уж чего больше - сильно зависит от того, как смотрящий относится к Хаосу вообще и Изменяющему пути - в частности.
   Собственно, защитные свойства нового доспеха, в сущности, не отличаются от таковых у старого. Правда, переодевшись, мне придется проститься с бонусом к ловкости и навыком Скрытности. Жаль. Зато Сила магии вместо +2 на эльфийском - станет +5, утрата ловкости - практически компенсируется бонусом +10% к шансу на уклонение, вместо скрытности - бонус к Дипломатии (даже не проценты, как обычно для предметов, а сразу целый ранг навыка, что очень и очень немало... хотя до 50% со сгоревшей в прах диадемы и не дотягивает). А еще есть что-то странное... "Место под Печати Чистоты - 2". И что это такое? Вроде на форумах мне до сих пор ничего подобного не встречалось... Интересно... Вот и еще один повод поглубже зарыться в Сеть, благо, сейчас, после того, как опыт уперся в кап, возвращение в замок становится единственным разумным выбором. Да и отряд чистильщиков из Акрелата стоит отозвать. Чего им перед спуском на второй ярус сидеть? Пусть дома отдохнут.
   Отдав приказ Эгилю на возвращение, я сам вернулся к изучению доспеха. "Носитель вызывает гнев элементалов стихий". Не удивительно. Магия Стихий по определению, заданному при создании игры, противоположна и несовместима с магией Хаоса. А значит элементалам, как воплощениям Стихий - маги Хаоса не нравятся вообще, и особенно - те, которые свою приверженность открыто демонстрируют.
   К счастью, я уже привык как к ношению доспеха, так и к его сниманию/надеванию, а кожаные доспехи по сути своей мало отличаются друг от друга. Так что много времени переодевание не заняло.
   - Ну как? - я горделиво выпрямился, сверкнув черепом на оплечье.
   - Красиво, - улыбнулась Ириме. - Девчонки штабелями ложиться будут, - произнося последнее, эльфийка как-то странно сверкнула глазами. Неужели все-таки ревнует? Какое... странно приятное ощущение...
   - От страха, - пробурчал Пьен.
   Я хотел было отдать доспех эльфийке, но она отказалась, обосновав это какими-то хитрыми правилами этикета и отношениями Домов. Ну что ж. Значит, доспех достанется Пьену.
   Закончив с разбором трофеев, мы полетели на юго-восток, к замку. По дороге мы оставили внизу, под нами, Акрелат, а затем - нагнали медленно ползущий отряд Эгиля. Оказалось, что в руинах они отодрали и уволокли с собой все, что не было приколочено гвоздями насмерть. А что было приколочено - расшатывали топорами мстителей, и тоже волокли. Так что обоз, получился длинными и изрядно груженым. По пять единиц камня и руды и две меры дерева - это весьма и весьма неплохо. Но полз этот обоз крайне медленно. Когда мы все-таки добрались до замка, последние искры заката уже угасли, и на темно-синем, хотя еще и не почерневшем небе уже видны были самые яркие звезды.
   - Господин, - склонился передо мной Ставр, когда я уже подходил к дверям донжона, - у нас - не совсем обычное происшествие.
   - Какое? - поинтересовался я. - Если тысячеголовый дракон в небе, или, - я продолжил цитату из одного из самых любимых литературных героев, - король Мёнин верхом на Лойсо Пондохве - можете быть свободны. А вот если что-то не столь причудливое, я вас внимательно слушаю.
   По глазам Ставра было видно, что шутки он не понял. Но это от него и не требовалось. Достаточно того, что эту шутку понял я сам.
   - К нам прибыл посланник Торговой гильдии по вопросу о выкупе Амеллы Монтерой.
   - ... - я выругался, помянув отца Космических волков, Лемана Русса и его непростые взаимоотношения с некоторыми предметами экипировки... такими, как тяжелый штурмовой болтер.
   Нет, пообщаться с представителем гильдии мне хотелось. Но... Вот именно - "но". Лимит опыта у меня на сегодня выбран, а общение может и дать, но, что гораздо хуже - сразу закрыть квест. Но и мариновать представителя в ожидании, пока хозяин домена пожелает его принять - было не слишком хорошей идеей. Все-таки отношения с Гильдией - желательно сохранить на приличном уровне. А значит, общаться придется, и именно сегодня. По крайней мере - поприветствовать. А вот основной массив общения - можно попробовать отложить на завтра.
   - Господин? - снова не понял меня Ставр.
   - Где расположился уважаемый представитель гильдии? - спросил я.
   - В новом представительстве, - ответил Ставр.
   - Идем, - кивнул я ему. - Кстати...
   Я рассказал начальнику моей разведки и контрразведки о вероятно погибшем гонце и докладе, который он вез... или уже везет... или уже доставил. По крайней мере, тела Смотрящий так и не обнаружил. Или кусты с момента встречи убрели совсем далеко, или гонец был не один, и напарник сумел вытащить тело и похоронить... или вовсе - спас товарища и потери ограничились сорванным кошельком.
   - Понятно, - кивнул Ставр. - Знаю такого. Ижор, независимый торговец, - в данном случае слово "независимый" означает "не гильдейский". То ли денег на вступительный взнос не хватило, то ли репутации... а может, и знает о нем Гильдия что-то, что препятствует вступлению в ряды. - Приехал в середине прошлой недели. Скупает пшеницу... довольно-таки дорого. Некоторое время покрутился возле голубятен, "любуясь птицами", но так ни к кому из содержащих голубятни не подошел. А вчера у него двое приказчиков отправились "проехаться по селам, может, там дешевле выйдет".
   - Мне интересно, кому он докладывает, - задумчиво произнес я. - Но постарайся сделать все аккуратно. Чтобы купец, если окажется разумен - мог вернуться и продолжать свою деятельность. Во всех смыслах. Ну, а если он будет упорствовать и по окончании беседы утратит товарный вид... Что делать с мусором - ты знаешь.
   Ставр кивнул, и мы двинулись дальше, к новому зданию торговой гильдии. Отстроились ребята на славу. На месте сразу нескольких расчищенных домов воздвиглось трехэтажное здание. Конечно, не небоскреб, и не Поднебесная башня столицы Империи, но для Фронтира - вполне себе достижение архитектуры. Тем более, что на архитектурных излишествах экономить не стали. Статуи, колонны, и колонны-статуи (атланты и кариатиды) украшали весь фасад. Широкие застекленные окна намекали, что Гильдия - не бедствует и деньги не экономит. Правда, начинались эти окна со второго этажа. Первый щурился узкими щелками-бойницами, а подвал, который так и тянуло назвать "цокольным этажом" - и вовсе был обращен к миру глухой стеной. Так что добраться до широких окон было не так уж просто... Да и кованные решетки - тоже могли изрядно воспрепятствовать проникновению в здание извне.... А заодно - являлись произведением кузнечного искусства, также ненавязчиво намекая на богатство и могущество Гильдии. В общем - красиво отстроились. Здание в Ветровске не идет ни в какое сравнение.
   Двери открылись прежде, чем мы со Ставром успели подняться по ведущей ко главному входу короткой лестнице.
   - Господа, - высокий человек в ливрее слуги, но с повадками опытного бойца склонился перед нами. - Отто Шварц, полномочный посланник семейства Монтерой, имеющий право говорить также и от имени Гильдии, ожидает вас.
   Он отвел нас в комнату, где за столиком у окна сидел невысокий, седой человек, чей стеклянный взгляд уперся в бокал вина.
   - Господин Отто, - позвал приведший нас слуга.
   - А! - сидевший вздрогнул, но быстро пришел в себя. Он поднялся нам навстречу, поставив бокал на столик. - Спасибо, Жак. Можешь идти. Приветствую вас, господа. Присаживайтесь.
   Ставр, уже встречавшийся с представителем гильдии, представил ему меня, и мы опустились в предложенные кресла.
   - Как вы, должно быть, понимаете, я прибыл сюда для того, чтобы разобраться в одном важном для семьи Монтерой вопросе: а именно с задержанием Амеллы и Джона Монтероев, - неторопливо начал посланник, сразу вызвав мое уважение тем, что не "забыл" про бастарда и не стал выделять его в отдельную категорию. Такой вот небольшой плевок в сторону Амеллы. - Как я уже успел убедиться, побеседовав с их сотрудниками в представительстве Ветровска, - с которыми, похоже, успел поработать тамошний начальник, - задержание было вполне обоснованным. Однако, мне хотелось бы побеседовать и с ними самими. Скажу честно, идея отправить Амеллу в бордель, отрабатывать штраф, вызвала у моего патрона некоторую симпатию. Цитирую: "девочке не помешало бы для разнообразия немного честно потрудиться". Конец цитаты, - неплохой ход в переговорах. Покупатель сразу показывает продавцу, что покупаемая вещь ему не особенно и интересна. Следующим ходом, по логике, будет попытка сбить цену. - Так что основной проблемой в данном случае является то, что работа представительницы семьи Монтерой в публичном заведении будет... неудобна для семьи. Однако, пятьдесят тысяч - это много. За меньшую цену я смогу обратиться к... - Отто демонстративно сделал небольшую паузу, якобы подбирая слова, - к профильным специалистам, которые решат эту проблему раз и навсегда.
   - Не хотелось бы доходить до таких крайностей, - спокойно вставил я.
   - Не хотелось бы, - согласился Отто. - Я просто довожу до Вашего, - тут он выделил голосом большую букву, показывая, что обращается в данном случае только ко мне, - сведения, что такой вариант, хотя и не желателен, но возможен. Просто в качестве некоторой исходной точки для переговоров.
   - Понимаю, - кивнул я. - Однако, должен сказать, что у меня был тяжелый день, и, признаться, я сейчас не готов к серьезным переговорам. Думаю, что от того, что госпожа Амелл Монтерой проведет еще одну ночь в гостевых покоях особой надежности моего замка - небеса на землю не рухнут. А завтра мы спокойно и подробно, не опускаясь до криков и демонстрации комбинаций из пальцев, обсудим: кто, кого, куда и почем.
   - Не рухнут, - согласился Отто. - Более того, и мой патрон, и я лично, находим, что ей даже полезно познакомиться с условиями обитания тех слоев общества, приобщиться к которым она так стремится своими действиями. Однако уже сегодня я хотел бы узнать хотя бы некие предварительные условия, по которым мы завтра будем торговаться. Чтобы я успел озвучить их своему патрону и узнать его по этому поводу мнение.
   - Предварительные... - я потер подбородок. Понятно, что Отто желает уже сейчас установить некоторые рамки, за которые мне завтра будет трудновато выйти. К счастью, я уже успел сформулировать примерный список пожеланий. - Что ж. Думаю, это возможно. Господин Отто, вы видели мой замок? - Посланец кивнул. - Думаю, понятно, что вывести оттуда потайной ход, приличествующий всякому замку, будет несколько... сложно. Так что я хотел бы получить возможность воспользоваться услугами мастера порталов. По обычным расценкам.
   - Мне потребуется обсудить это с патроном, - вздохнул Отто. - Гильдия пока еще недостаточно знает вас. Но... Полагаю, влияния семьи Монтерой будет достаточно, чтобы мастер прибыл в ваш домен. Наверное. Еще?
   - Хорошо, - кивнул я. - Также мне нужно, чтобы Гильдия доставила мое послание волшебнику д'Ин Амиту, - почему я не использую внутренний чат? Очень просто. На картах и в документах, которыми пользуется гильдия, имена Неумирающих (то есть - ники игроков) специально искажают. Дескать "Знаешь ник точно - звони. Не знаешь - пользуйся услугами Гильдии, шли гонцов, передавая приветы через общих знакомых... в общем - крутись, как знаешь. Вернется ответ - смогжешь и через чат. А пока что - зась". - Насколько я знаю, вы ведете с ним дела.
   - Ведем, - кивнул Отто. - И выполнение этого условия я могу обещать прямо сейчас. Для этого мне даже советоваться ни с кем не нужно. Моих полномочий достаточно.
   - Ну и третье - когда вы получите обсуждаемую персону на руки, вы заберете ее отсюда, и больше она не приблизится к моим владениям.
   - Само собой, - вздохнул Отто. - Понимаю, что после того, что она натворила, вы не горите желанием видеть ее в своих владениях. Однако, я должен заметить, что я хотел бы получить не только "ее", но и "его".
   - Что же до Джона Монтероя, - неторопливо произнес я. - Его вина в том, что он чересчур послушен своей кузине. Полагаю, имеет смысл разделить их на некоторое время. Так что я хотел бы предложить ему поработать на меня. Естественно, не в рудниках, а "по специальности", караванщиком. Думаю, время, проведенное вдали от кузины - пойдет ему на пользу.
   - Я услышал, - ответил Отто. - Должен сказать, вы весьма умеренны, господин Кайларн.
   - Не вижу смысла в конфликте с Гильдией, когда все можно разрешить к взаимному удовольствию, - произнес я, поднимаясь из кресла. - На этом у меня все. Так что, если не возражаете, я хотел бы отдохнуть.
   - До завтра, - кивнул посланник семейства Монтерой. - Жак, проводи гостей.
   Признаться, с Отто я был откровенен ровно настолько, насколько это было необходимо. День был длинный и утомительный, так что спать мне уже хотелось. Но оставалось еще несколько дел, которые следовало закончить прежде, чем отправляться "бай-бай в люлю".
   И первым делом я поинтересовался, как обустроились феечки. Как я, собственно, и ожидал, Древо было выращено за пределами искажения, охватившего остров трудами предыдущего владельца. Поговорив же с Морико, я с трудом удержался от желания побиться головой о ближайшую стену, демонстрируя, какой же я на самом деле баран. Да, формально феечки не приносят дохода, и это не прописано в их характеристиках. Но феечки - дети леса. И в лесу они могут выращивать и собирать травы, ягоды и дикий мед. А уж продать или как еще использовать собранное - это уже исключительно проблема их сюзерена. И получиться может даже побольше, чем от трудов крестьянина. Конечно, это не стабильный доход, поставляемый крестьянами или отступниками по методу "как прибили, так и держится", и он зависит от множества факторов, не последним из которых являются отношения с торговой гильдией. Но в среднем феечка, отправленная в лес, и не задействованная в войске - приносит сюзерену, по моим прикидкам, что-то около 13 золотых в день. С Морико пришли 66 феечек, включая выживших после набегов лисы и нанятых за две недели после этого, минус отправленные ко мне в войско... Так что они могут принести примерно 860 золотых в день... или не могут. Пожалуй, последнее может оказаться даже выгоднее, если не отправлять сырье на рынок напрямую, а отдавать алхимикам, благо сейчас, после возведения лаборатории, у меня, кроме феечек-алхимиков, есть еще и алхимик-специалист с учениками... Да и на место бежавшего из Ветровска заклятого друга Федьки Косого - надо найти кого-нибудь... или же перетащить его лабораторию к себе в Азир и отдать феечкам Аой и Момо.
   В общем, я выдал Морико свое решение, что рекрутировать в свою армию я буду только тех ее подданных, кто сами этого захотят. Кажется, королева испытала немалое облегчение. Да и сам разговор о трудовых возможностях феечек она затеяла именно с этой целью. Но, честно говоря, я в любом случае не собирался использовать феечек в качестве пушечного мяса. Слишком уж они мне симпатичны, чтобы я мог себе позволить их терять. Но, в принципе, все логично: все юниты первого ранга в той или иной степени - рабочие. Некромантские скелеты - пашут в шахтах. Крестьяне и отступники - строители, да и просто приносят доход самим фактом своего существования. Даже "йя тупайа орка" - мародорствуют, собирая с трупов павших на поле боя деньги, даже если этих самых денег у погибших (к примеру - виверн или кабанов) сроду не было. Так что феечки - отнюдь не выделяются из общего ряда.
   Закончив с феечками, я двинулся в донжон. Пока есть деньги - стоит взглянуть на аукцион заклинаний. Да и аукцион артефактов теперь, с появлением представительства Торговой гильдии, стал доступен. Так что поглядим, поглядим.
   Сначала я решил поинтересоваться заклинаниями для Одержимых - Разумом и Тьмой. И если в Разуме ожидаемо не нашлось ничего интересного (все более-менее интересное - сметают немедленно, очень уж популярная школа), то вот чуть менее популярная (за счет антагонизма с не менее популярным Светом) Тьма - порадовала. Проклятие Боли, видимо, навеянное незабвенным "Круциатисом", - вызывает у жертвы сильную боль, что проявляется в терминах игровой механики как 10%-ный шанс сорвать произносимое заклинание каждые 2 секунды, и снижение ловкости на 10+0,1*[Силу магии малефика]. Неплохо так. Конечно, того же мечника эльфов, будь то светлых или темных, этим особо не заденешь, им эти 10-20 ловкости - не то, чтобы мизер... но и промахнуться не заставят, то вот тролль или огр, промазавший своей дубиной, или маг, сорвавший каст Праха вечности - это более чем существенная плюшка. Покупаю, не жалея 2000 золотых.
   Следующий пункт заинтересовал меня тут же. Проклятье Железной девы. "Возвращает 100% нанесенного урона". Тут уже наоборот - троллю с его немерянными хитами и регенерацией, это - больно, но не смертельно. А вот легкий фехтовальщик, или маг, или еще какой боец класса "пушка хрустальная"5 - убьет самого себя как бы не с одного удара. Тем более, что есть в магии Тьмы такой навык, как "Мастер малефикар". Он не только усиливает все проклятья на 10% с уровня навыка (то есть, малефик 1-го уровня будет возвращать не 100, а 110% урона). Есть и еще одна замечательная плюшка: на 3-м уровне умения мастер малефикар может использовать проклятья, областью действия которые указана "одна цель" - как АоЕ, накрывая такую же площадь, как стандартный огненный шар. Правда, используемое подобным образом проклятье подрастает на 2 круга как по сложности, так и по затратам маны... но вот Железная дева, накрывшая группу ралисков, или, скажем, эльфийских лучников - это ой. Так что еще 2500 - в минус, свиток с заклинанием - в плюс. И командным заклинанием вызываю Агиру.
   - Господин? - девушка появляется в тронном зале, куда я успел спуститься, через несколько минут после меня.
   - Агира, - я вздыхаю, вспоминая еще один сегодняшний косяк. - Когда видишь, что я совершаю ошибку - потрудись мне на это указать, ладно?
   - Я... - одержимая смутилась и покраснела. - Это...
   - Я про сегодняшнюю ситуацию с кустами, - я машинально побарабанил пальцами по подлокотнику кресла. - Если бы ты напомнила мне, что у тебя есть Проклятье красной гнили - мы победили бы быстрее и легче.
   - Но мы же все равно победили? - удивилась Агира. - Я подумала, что все правильно... результат бы вышел тот же, а ману я бы потратила... и кто знает.
   Я вздохнул.
   - Значит, веришь в своего полководца... Тогда - держи. За веру и верность, - и я бросил одержимой свежекупленные свитки.
   Конечно, если рассматривать фразу как девиз ордена Андрея Первозванного - то аванс запредельно велик. Но вот если брать прямой смысл...
   Пока Агира ошеломленно рассматривала два свитка, я заглянул в ее характеристики. Что ж. Два уровня она сегодня получила, что не может не радовать. Так что Сила магии - 42, и второй уровень мастера малефика - меня очень порадовали.
   - Я смотрю, ты развиваешь именно черную магию? - спросил я у начинающего малефикара.
   - Да, господин, - склонила она голову. - Мы с Дрэком решили, что как маг Хаоса - вы лучший, и нас стоит заняться развитием того, чего у вас нет. То есть я - Тьму, а Дрэк - Разум. А из трех главных Путей Тьмы (Чистая Тьма, Демонология и Малефкарум) - мне ближе всего именно проклятья... Вот я...
   - Хорошо, - улыбнулся я. - Меня это более чем устраивает. И я рад, что мы думаем сходно. Только... про Скачок, Владение мечом и Полет - не забывайте. Может пригодиться.
   Отпустив одержимую, я с некоторым трудом поднялся с трона. Меня уже немного вело, и глаза сами собой закрывались. Спать. Теперь уже - спать!!!
  
  
   1 Амфибиотропная асфиксия - удушение жабой
   2 Великий колдун Гавалон - персонаж книги Брайана Крейга "Пешки Хаоса"
   3 Капитан-чародей Юлий - "Артефакт-рейд" Зеленков В.В. http://samlib.ru/z/zelenkow_w_w/julius_1_artifact_raid.shtml
   4 Призрачный предел - см. Elder scrolls III: Morrowind
   5 Хрустальная пушка (слэнг) - боец, ориентированный только на атаку, способный наносить урон, многократно перекрывающий его скудный запас хитов.
  
   Глава 3. Обретение истины
   Засыпал я в одиночестве. А вот проснулся - тиская мягкую игрушку в человеческий рост и грелку на все тело. Так что встать и приняться за дела сразу как-то не получилось. Но, так или иначе, а подниматься мне пришлось. Дела есть дела, и заниматься ими придется.
   И первым делом я поднялся в заклинательный покой, и активировал доступ в Сеть.
   Как я и ожидал, квест на прохождение Лабиринта духа - уникальным не оказался. Он частенько выпадал игрокам, выбравшим стезю мага, то есть - взявшим в стартовом наборе три и более книги магии. И получившему этот квест рекомендовали проверить, есть ли в его Книге достаточно мощные призывы, запастись кучей зелий на здоровье и ману, подобрать сильные артефакты, а потом - еще раз подумать, и отказаться от этого квеста. Потому как истины, обретаемые в Лабиринте Духа - нравились отнюдь не всем. И принудительная смена расы - было не самым худшим, что случалось с теми, кто все-таки отваживался встать на этот путь. В остальном же... Гайда, который мог бы открыть, как именно проходить Лабиринт - в природе не существовало, потому как для каждого, кто отправился исследовать его глубины, Лабиринт был свой. Кто-то шагал через лавовые поля, уворачиваясь от вулканических бомб и на каждом шагу сражаясь с огненными элементалами. Кто-то плутал в натуральном лабиринте, вроде описанного в великолепной книге Джерома К. Джерома "простенького" Хемптон-кортского. А один из искателей истины, игравший эльфийским магом, прошел по прямой, как стрела дороге, не встретив ни единого препятствия... и превратился в орка. Правда, судя по выступлениям на форуме, он и до этого примечательного события был тем еще интеллектуалом, и превращение лишь выявило его натуру, а отнюдь не изменило ее. Впрочем, сам подвергшийся этой процедуре почему-то остался очень недоволен. Он долго материл техподдержку, отказавшуюся откатывать "игровую ситуацию в пределах правил", вопрошал "как же ему теперь играть среди эльфов в таком вот зеленошкуром виде?". Также он требовал процитировать правило, позволяющее изменить расу с "эльф" на "орк". В ответ - получил цитату о том, что "изменения аватара, произошедшие вследствие игровых событий - не являются основанием для вмешательства администрации". А потом он все-таки удалил персонажа, хотя и продолжал брюзжать на форумах, поливая грязью и игру и ее администрацию.
   В общем, искушение было сверх всякой меры. Так что я устроился поудобнее, и стал перебирать имеющиеся заклинания. Вложения маны в заклинательный покой окупились, хотя и не тем, чем я хотел бы. "Кошачья грация" из магии Света - бафф, повышающий Ловкость на 2+[0,2*Силу магии], это, конечно, приятно, но не совсем то, что мне нужно прямо сейчас. А вот второе открывшееся заклинание, из магии Хаоса - Сфера искажения, по сути - аналог Конуса просто с более удобной областью применения (сфера, аналогичная стандартному огнешару), - уже было приятнее. АоЕ дистантного действия - это то, что мне, в принципе нужно. Но вот призыва не попалось... Так что я открыл аукцион, благо, что суточный приход у меня, благодаря захваченному Ветровску и некоторому развитию экономических строений в Азире, сильно перекрыл расход на строительство Нисходящей пирамиды. Так что я полез сразу с заклинания передльно допустимого для меня третьего круга. И успел-таки выхватить недавно выставленный на торги "Призыв виверны". Улетело у меня 3500 золотых, что вполне соответствует средней цене на третий круг... но все-таки, на мой взгляд, тот, кто выставил свиток на аукцион - сильно продешевил. Летучая тварь, прилично бронированная крепкой чешуей, слабенько, но регенерирующая, на приличном уровне владеющая своим естественным оружием - клыками, когтями и костяным шипом на хвосте, снабженными сильным ядом, а главное - выдыхающая облако яда (АоЕ ДоТ)... В общем, для моего летучего отряда - приличное усиление. Да и ранг 3+0,1*[Силу магии] - это серьезно. В моем случае - это сразу характеристики, сравнимые с драконом. Правда, навыков дракона и его неуязвимости для магии - не будет, но и так неплохо.
   Еще один свиток призыва нашелся в магии Хаоса. Призыв огнеглазого. Его описание меня совершенно не впечатлило. Обычная тяжелая пехота. Да, ранг получится довольно высокий, но и только. Так что ничего удивительно, что лежал он на аукционе по совершенно бросовой цене. Некоторые свитки первого круга - стоили дороже, а хорошие заклятья популярных стихий, вроде тех, что я купил для Агиры - так и существенно дороже. Так почему бы и не купить? Правда, в свитке не расписываются навыки, а только дается их список. К примеру, у огнеглазого это Владение мечом 2, Ношение тяжелых доспехов 2, Устойчивость к Хаосу 2, Устойчивость к Стихиям 3 и какая-то непонятная Изменчивость 2. Что последнее означает - неясно. В Сети найти что-нибудь на эту тему не удалось. Но, судя по дешевизне свитка - вряд ли что-то полезное.
   Закончив с изучением магии, я спустился вниз. В тронном зале меня ждала Иримэ.
   - Наниматель, - улыбнулась она, давая понять, что такое обращение - шутка. - Вам понравилась грелка, которую я направила в ваши покои?
   - Ты? - удивился я. - Как-то не ожидал...
   - Девушка маялась у входа в ваши покои, не зная, можно ли вас потревожить, - вот так и начинаешь жалеть, что не взял магию Разума. Сейчас эмпатия ой как пригодилась бы... - А немного придала ей уверенности, и убедила, что не только "можно", но и "нужно".
   - Я тебя не понимаю, - признался я.
   - Тот, кто бросит доверившегося ему - мне не нужен, - жестко сказала эльфийка. - Так что я не буду ничего говорить о ней, и не буду требовать, чтобы ты ее отставил. Тем более - после... - Она замолчала и потупилась, явно вспомнив рассказ о гибели Фроси, которая не позволила мне остаться без большей части армии. - Но я буду искренне надеяться, что вы не всех мало-мальски привлекательных девушек в своем окружении потянете в свой гарем.
   - Ты уверена? - уточнил я. - То есть, насчет "всех мало-мальски привлекательных" - это ты абсолютно права. Глаша - моя первая подруга в этом мире. Наши отношения сложно назвать "любовью", но и отбросить ее как не слишком нужную вещь - я не могу, даже ради лучшей из женщин, - я посмотрел на эльфийку, намекая, кого именно имею в виду. Образ Иримэ как-то незаметно вытеснил из моей души Татьяну.
   - Боюсь, - улыбнулась Иримэ, - ты не совсем разбираешься в обычаях Перворожденных. Спутник для души может быть только один. Но вот "идущих вместе" - может быть много. Политика Домов иногда требуют такого. Так что для меня не составит труда терпеть возле тебя твою игрушку.
   - Боюсь, что обратное - неверно, - вздохнул я. - У людей тоже встречаются разные... обычаи. Но...
   Эльфийка шагнула ко мне, и пальчиком закрыла губы, не давая произнести то, чего я так и не смог сформулировать.
   - Потом поговорим. Тем более, что нас ждет мама, думаю, она может подсказать, как избежать появления необходимости в других "идущих вместе". В конец концов, сейчас я всего лишь изгнанница, и вряд ли кого заинтересую с политической точки зрения.
   - А как же "основание нового древа"? - вспомнил я причину появления в составе звезды, сопровождавшей Иримэ, бывшего хозяина доспеха, что теперь достался Пьену.
   - Если бы мне удалось захватить замок, самой, или при поддержке выделенной звезды, - Иримэ скривилась, - то угроза вынужденного союза была бы действительно велика. А сейчас - я просто никому не нужна. А уж если стану подругой настоящего хотя бы младшего князя...
   Иримэ залилась краской и странно на меня посмотрела. Кажется, она выдала какой-то кусочек их с Реалуэ плана. Но вот как человек может стать эльфийским князем, пусть и младшим? Кажется, я чего-то не так понял...
   Леди Реалуэ встретила нас, неторопливо раскачиваясь в сооружении, представляющем собой нечто среднее между детскими качелями и царским троном.
   - Ученик, - кивнула она мне, - ученица, - теперь уже приветствию подверглась Иримэ. Что-то Видящая сегодня не в духе... - Расскажите мне, кто надоумил вас проводить дико кривой и непроверенный ритуал?
   - Так было правильно, - твердо ответил я Видящей, чей опыт превосходил мой даже не в разы, а на порядки.
   - Вот как? - настроение Видящей стремительно улучшалось. - Как часто ты выполняешь рекомендованные мной упражнения?
   - Каждый день, - твердо ответил я.
   Все-таки, несмотря на монотонность, упражнения Оракула были куда как увлекательны. Правда, полезных видений как-то не случалось... и вообще то, что я видел - пока что истолкованию не поддавалось. Никакому. Ну, вот к чему может относиться видение, подозрительно напоминающее "Конец Евангелиона"? Или Гарри Поттер, формирующий серо1, которое снесло сразу с десяток странного облика тварей? Но все равно наблюдать это было интересно. И я старался выделить на эти упражнения хоть немного времени, но каждый день.
   - Хорошо, - кивнула Видящая. - Рано, конечно. Но способности у тебя, похоже, были и до того... - она не стала продолжать или же пояснять высказывание и перешла от так и не состоявшегося разноса к конструктиву.
   - Полагаю, моя дочь уже уведомила тебя о моих планах сделать тебя младшим князем эльфов?
   - Уведомила, - не стал отрицать я. - Но, признаться, я не очень понимаю, как это возможно. Для столь гордого народа, как Перворожденные...
   - Это возможно, - твердо прервала меня Видящая. - И первый шаг ты уже сделал: внимание Матери привлек. Причем таким образом, что можешь рассчитывать на ее поддержку и далее.
   - Боюсь, - покачал я головой, - если у меня и был некоторый кредит, то вчера он был полностью выбран. И теперь я серьезно задолжал вашей богине. Все-таки Она вытащила меня из очень больших проблем. Учитывая же, что я - служитель иного, в чем-то даже враждебного ей бога, я не думаю, что могу рассчитывать на ее благосклонность.
   - Можешь, - не согласилась со мной Релуэ. - "Не бойтесь убивающих тело, душу же не могущих погубить", - процитировала она. - Иногда у людей встречаются весьма... изящно сформулированные мысли. - Не сказав "у вас, людей..." Видящая подчеркнула, что меня к людям уже не относит. И вряд ли это было случайностью. Домутировался! Впрочем... Перемены - Повелителю перемен! - Так что, не пожалев своей души ради призрачной возможности вернуть Матери трех ее дочерей - ты серьезно усилил свои позиции, - надо будет как-нибудь потом залезть на страницу с репутациями. Возможно, в глазах "среднего эльфа" я уже не столь презренен, как был ранее?
   - Хорошо, - кивнул я. - Что же мне делать дальше?
   - Дальше? - задала риторический вопрос Видящая. - Тебе следует принять решение: будешь ли ты добиваться статуса младшего князя?
   - Буду! - твердо сказал я, оглянувшись на сжавшуюся в своем растительном кресле Иримэ. - На сам по себе статус мне, в общем-то, плевать. Но вот руки Вашей дочери я точно буду добиваться.
   - Путь сложен, и я вижу лишь малую его часть, - покачала головой Реалуэ. - И он может привести тебя к изменениям, которым ты не обрадуешься... или даже к окончательной смерти. А вот заполучить глупышку Иримэ в свою постель ты сможешь гораздо проще, - Реалуэ с некоторым осуждением покачала головой... но видно было, что серьезно она не сердится. Сложно все-таки понять эльфов... а уж эльфиек - в особенности.
   - Не имеет значения, - взмахнул я левой рукой в отрицающем жесте. - Без формальной связи может случится, что политические соображения потребуют от нее уйти к некоему "идущему рядом"... И я не хочу этого допустить.
   - Хм... - Видящая сплела пальцы в какую-то сложную мудру2. - Одни варианты отпали, другие - усилились... Любопытно. Что ж. Должна сказать, что путь будет сильно зависеть от результатов следующего шага, которых я не могу предвидеть, - Реалуэ задумалась. Я же вопросительно смотрел на нее. - Тебе следует узнать некую истину о себе... И в зависимости от этой найденной истины будет определен дальнейший Путь.
   - Истина? - переспросил я. - Такая - пойдет?
   Я покачал цепочкой с висящем на ней Лабиринтом духа.
   - Да, - кивнула Видящая. - Я имела в виду именно это.
   - Тогда, минутку...
   Использовав Командные заклинания, я отправил Чистильщиков Акрелата на второй уровень руин, а летучий отряд - на разведку заречья. И тем и другим я посоветовал быть осторожными, внимательными, не нарываться и при признаках серьезной опасности - отступать. Полагаю, поиск истины займет много времени. А вот в том, что он принесет достаточно опыта, чтобы получить сразу два уровня - я как-то сомневаюсь. Да и армии надо расти в уровнях.
   Я собрался было предложить Иримэ присоединиться к разведчикам. Но на меня так зыркнули глазами... Из серии "Лечу запор. Взглядом".
   Что ж. Теперь оставалось только активировать квест-итем...
   "Вы собираетесь войти в Лабиринт Духа. По результатам его прохождения возможны изменение расы, класса, характеристик, набора навыков, а также других важных параметров вашего аватара", - известила меня Система. - "Вы действительно желаете войти? Да/Нет"
   Выбрав ответ "Да", я провалился в жемчужно-серую, перевитую золотыми и лазурными нитями воронку. А когда снова смог видеть...
   Я стоял на асфальтовой дороге, какую мог бы видеть почти в любой стране базовой реальности. Разве что ее изношенное состояние намекало, что это - отнюдь не немецкий автобан. Густой туман глушил звуки и скрывал от моего взгляда все за пределами круга, диаметром несколько метров. Теплые пушистые хлопья срывались с земли не важно и неторопливо падали в свинцовые небеса.
   Тихий скрип привлек мое внимание, и я поднял голову. Надо мной возвышался массивный придорожный щит. Скрипел же, покачиваясь, один из светильников, который во времена оны должен был, по всей видимости, подсвечивать щит проезжающим путешественникам. Надпись на щите гласила: "Welcome to..."3. Название населенного пункта совершенно стерлось, но я почему-то ни капельки не сомневался в том, какой город приветствовал меня...
   Туман. Тишина. И полное отсутствие интерфейса... даже одет я в ту же одежду, которая была на мне перед тем, как в последний раз лечь в капсулу. Нет ни крозиуса, ни ставшего привычным Рассекающего реальность. Кажется, что-то пошло не так. По крайней мере, в Сети все описывали прохождение Лабиринта совершенно иначе. И даже эльфоорк не упоминал о таком баге, как исчезновение интерфейса. А, думаю, уж он-то о таком не забыл бы упомянуть.
   Прежде, чем отправиться вперед, на встречу прекрасным медсестричкам и ужасному Бугимену в пирамидальном шлеме, я опустился прямо в пепельную пыль и приступил к упражнениям, рекомендованным Видящей. Благо, для них-то точно никакого интерфейса не требовалось...
   - Тха арейра мортис!
   Восьмиконечная звезда, повинуясь моим жестам, вывернулась наизнанку, увлекая за собой континуум, превращенный силой Слова, Воли и Жеста в многомерный вариант бутылки Кляйна4. Человекоподобный демон в сросшейся с телом тяжелой броне был увлечен этим потоком пространства и поставлен передо мной.
   Я усмехнулся. Я смог использовать заклятье потому, что в своих видениях будущего увидел, как использую это заклятье, стараясь поотчетливее произносить слова и совершать жесты... Классическое "кольцо" - следствие без причины, отрицание одного из основных законов логики - закона причинности. И при этом кто-то еще рассчитывает, что для магии могут соблюдаться законы сохранения чего бы то ни было, выражение однородности пространства-времени, заведомо неоднородных даже в отсутствие магии?
   Я присмотрелся к призванному... А ведь зря я так про это заклятье. "Изменчивость" - оказалась вещью очень интересной. В отсутствие интерфейса я не мог этого прочитать, но из будущего я вынес знание о том, что вероятность летальной мутации для данного существа - в два раза ниже, чем для того, кто не обладает этим навыком. Что ж. Этим стоит воспользоваться.
   - Ремита эремара каро!
   Окно интерфейса с выбором мутаций так и не появилось, но слова, будто высеченные ударами огненного копья за пределами реальности, горели перед моим внутренним взором. И я выбрал.
   "Огненный взор" - тот, кто смотрит в полыхающие огнем Удуна глаза демона - получает 5 единиц урона огнем в секунду. Немного, но неприятно... для огребающего. Тем более, что многие бойцы не могут отказаться от привычки доказывать собственную крутость, глядя противнику прямо в глаза.
   "Частичная нематериальность" - 15% снижения всего физического урона.
   "Регенерация 2" - восстановление хп где-то на уровне виверны. Полагаю, что заклятья Жизни я не вспомни в неслучившемся еще будущем. Только Хаос, только хардкор. Так что пусть уж лучше подлечивается.
   "Удар Рока" - любое оружие в руках у заклятого наносит дополнительный урон Хаосом. Этот дополнительный урон игнорирует броню. Без "Изменчивости" одного этого пункта хватило бы, чтобы в 3-х случая из 5 обеспечить летальный исход эксперимента. А огнеглазый - ничего. Выдержал.
   "Пройдена первая пелена" - шелестящий шепот многих голосов в моем сознании, заставил было меня вздрогнуть, но потом, осознав суть произносимого, я успокоился. - "Открыта первая истина"
   В качестве этой "первой истины" всплыло осознание того, как без интерфейса запустить Стрелу Хаоса. Что ж. Связка танк+дд - это, конечно, слабее, чем танк+хил, но у меня-то танк регенерящийся. Да и данж, насколько я понял, из тех, что рассчитаны на одного. Прорвемся.
   Я отступил на шаг и внимательно осмотрел огнеглазого. Багрово-алая броня с бронзовыми вставками несла на себе знаки Скверны. Над головой в шлеме с девятью решетинами возвышались три острия. В покинутой мной реальности эта "декоративная" конструкция никак не облегчала бы жизни носителя брони, и была бы немногим более функциональна, чем многократно помянутый эпический бронелифчик. Но в нашем случае, с гибкой броней, затвердевающей только там, где этого хочет ее носитель, что невозможно даже для самых высокотехнологических материалов, подобные украшение становится вполне возможно и не слишком стесняет движение носителя брони, и не мешает ему по необходимости оглядываться назад. Меч у огнеглазого висит на поясе справа, и правый же наруч расширен, образуя некое подобие небольшого щита. Левша. Неудобный противник для большинства фехтовальщиков. В глухой броне - не видно уязвимых мест даже там, где они по логике должны бы быть. Из правой перчатки торчат вперед три острых когтя, позволяющие как нанести противнику страшный удар, так и поймать его оружие и вырвать его из руки... ил сломать. Также длинными шипами оснащены и наколенники. В общем - неприятный и опасный противник. Драться с таким в ближнем бою мне почему-то неохота.
   Закончив с осмотром танка, я решил поэкспериментировать со Стрелой Хаоса. Первым делом выяснилось, что, как и в той части игры, которую я решил для себя обозначать как "поверхность" или "верхний слой", я бросаю сразу по две стрелы. То есть, несмотря на исчезновение интерфейса, игровые достижение все еще действуют. А вот второе открытие оказалось несколько неожиданным, хотя, не скрою, приятным. Оказалось, что я не обязан направлять стрелу сразу же, как закончил произносить слова. Тусклые синие огоньки повисали у кончиков указательного и среднего пальцев правой руки и ожидали, пока я отправлю их в полет. Там, наверху, это не будет таким уж большим подспорьем. Все равно колдовать через интерфейс - быстрее и удобнее. Но вот здесь возможность запасти заклинание и потом активировать его почти мгновенно - может оказаться ключевым, решающим преимуществом.
   - Теперь бы еще монтировку найти... Красную, - пошутил я, главным образом для самого себя.
   - Почему красную? - заинтересовался огнеглазый, от которого я, признаться, вообще не ожидал такого продвинутого скилла, как способность к членораздельной речи.
   - Потому что гладиолус, - спокойно ответил я.
   - Вы говорите как настоящий повелитель Хаоса, - одобрил мой дешевый выпендреж огнеглазый.
   - Идем, - кивнул я в сторону, где предполагал наличие города, и мы пошли.
   Серый туман окружал нас со всех сторон. Из этого тумана время от времени выплывали дома, заборы, пожарные гидранты и дорожные знаки, чтобы тут же снова скрыться в серой мгле. Странный пепельный дождь продолжал идти снизу вверх.
   - Странно место, хозяин, - тяжелым, низким голосом произнес огнеглазый. - Вы здесь сильно ослаблены. Я чувствую, что вы можете быть намного сильнее...
   - Это не испытание силы, - покачал головой я. - По крайней мере - не для меня. Идем.
   Тихий звон на краю сознания намекнул, что неприятности приближаются к нам. И я решил попробовать выполнить упражнения Видящей, не отрываясь от ходьбы. Звон стал отчетливее, и теперь он совершенно очевидно доносился откуда-то сзади-слева. Я прибавил шаг, и обогнал огнеглазого, так что он оказался между мной и тем, что приближалось.
   - Готов, - произнес я, концентрируясь на каплях синего огня на возле пальцев правой руки.
   Это не было вопросом, но огнеглазый кивнул. Я не оборачивался и не мог видеть его, но знал, что он именно кивнул, соглашаясь со мной. Негромкий назойливый звон приближался. Шаг. Еще шаг. Вот сейчас!
   Огнеглазый резко развернулся через левое плечо и взмахнул мечом. Вотще. Тварь, преследовавшая нас, взлетела выше, пропуская клинок под собой. В воздухе она висела в таком положении, что крылья не могли бы дать ей никакой подъемной силы. То есть - летает она не крыльями, а магией. Общий облик твари заставил меня всуе помянуть катарта - порождение Хаоса Неделимого. Но катарт, хоть и бескожая, но "гарпия" - птицеженщина. В облике же твари не было ничего человеческого...
   Я сделал то, за что любой танк в любой обычной ММОРПГ просто проклял бы меня: два синих огня сорвались с моей руки и ударили тварь прямо в грудь прежде, чем она смогла как-либо отреагировать. Визг раненного существа прозвучал настоящей музыкой, и оно рванулось ко мне, презрев стоящего между нами огнеглазого. Этого я, собственно, и добивался. Учтя предыдущий опыт, мой демон-хранитель ударил не мечом, а когтями правой перчатки, на которой тварь и повисла. Удар. Еще удар. Тварь хрипела и вырывалась, не в силах одолеть мощь призванного обитателя плана Хаоса. И еще два синих огня поставили точку в ее странной жизни.
   - Крепкий, - спокойно произнес огнеглазый, смахнув-таки мечом голову твари. - Но слабый и медленный. - Он подкинул на руке череп, лишившийся плоти под огненным взглядом, и отшвырнул его в сторону. - Слишком слабый.
   - Город - опаснее своих обитателей, - покачал головой я. - Даже самый сильный из них не сравнится с городом.
   - Значит, у меня не получится заполучить череп сильнейшего тут, - фыркнул огнеглазый.
   - Не факт, - криво улыбнулся я. - Далеко не факт. Может, тебе еще и представится такая возможность. Так что поэкономь штыри.
   - Поэкономлю, - согласился демон.
   Сообщений о получении опыта - не поступило. Да, если уж откровенно - никаких сообщений не поступило. Совсем. Система затаилась, как будто ее и вовсе не было. Только голоса на краю сознания тихо шелестели тихо и неразборчиво... Почти. Временами в их шелесте все-таки проявлялись обрывки слов. "Мы здесь, мы с тобой..."5
   Тишина. Туман. Серый пепел... Никаких подсказок. Никаких ориентиров. Полная свобода. Иди, куда хочешь. Хотя... Я махнул рукой огнеглазому, и мы прошли к автобусной остановке, возле которой была установлена стела с картой-схемой города. Карта была потрепанная, да и сомнительной точности, но и это - гораздо лучше, чем совсем ничего.
   - Разбей стекло, - приказал я огнеглазому, и тот немедленно повиновался. Так что карта оказалась у меня в руках. - Так... если я что-нибудь понимаю в логике тех, кто создавал это место... - машинальным движением я извлек из воздуха карандаш, и только потом сообразил, что вызвал Малое проявление Всетворящего, - ...то основные точки тут... Школа, - я отметил на схеме "Старшую школу Меддив", - госпиталь, - отметка у здания, обозначенного на схеме красным крестом, - и собор. Школа ближе всего, так что идем туда.
   - Господин, - огнеглазый ткнул рукой в сторону лежащей прямо на скамейке коробки, - что это?
   Коробка гордо несла на себе надписи "Buffalo", "God, Guns, Country" и ".45 ACP"6.
   - Интересные люди здесь жили... - пробормотал я, убедившись, что коробка нифига не пустая. - Такие вещи - и прямо на улице валяются. Интересно, пистолет к ним никто поблизости не обронил? Или нам его просто подарят?
   - Могут и подарить, - прогудел огнеглазый. - Но лучше поискать: вдруг найдем?
   - Не стоит, - покачал я головой. - Если он нужен - нам его подсунут. Рано или поздно, так или иначе.
   По дороге к школе на нас несколько раз набрасывались сородичи убиенного нами летуна. Может, они хотели отомстить за сородича, а может - просто жрать. Встать в пафосную позу и произнести классическую злодейскую речь никто из них как-то не удосужился. Возможно, это потому, что в данном городе главный злодей - именно я. А они - поборники Света. Не знаю. Может быть.
   Еще нам встретились твари, чем-то похожие на освежеванных собак. Отсутствие кожи и хлещущая во все стороны кровь ничуть не мешала им бродить по улицам, что-то искать в мусорных баках и затевать свары между собой. К нам с огнеглазым они относились так, как и положено стае собак относиться к проходящему через их территорию более сильному хищнику: старались держаться подальше. Но вот сбитых летунов - утаскивали в сторонку и с визгом и драками пожирали.
   Школа выступила из тумана внезапно. Высокое здание стояло посреди двора, огражденного невысокой каменной оградкой. Деревья, некогда украшавшие школьный двор, были мертвы, и горестно воздевали черные ветви к скрытым туманной пеленой небесам.
   Высокие двери были заперты. Возможно, стоило бы поискать подсказки или даже ключи... но мне, признаться, было лень... и неинтересно. Так что я подозвал огнеглазого, и, ткнув пальцем, приказал ему:
   - К черту дверь!
   Огнеглазый не стал с разбегу пинать ногой дверь неизвестной толщины и крепости. Вместо этого он подошел, и когтем латной перчатки выцарапал на покрытом пепельной пылью дереве древнее проклятье из трех рун. Как бы ни то же самое, как и то, каким Оскверняющий уста повредил Кристалл Тьмы7. После этого огнеглазый отступил на шаг, и трижды ударил в дверь тыльной стороной кулака. Молния сверкнула между небом и землей и дверь пала грудой обломков.
   - Прошу, господин!
   Проходя в оставшийся без двери проход, я задумался о недокументированных возможностях юнитов, заложенных в этой игре... или уже не совсем игре. Или, даже совсем не игре.
   Но о недокументированных возможностях - можно подумать и позже. А пока что - идем дальше.
   Внутри школы - пустота и "мерзость запустения". Пыль толстым слоем, серый пепел, неторопливо вылетающий в окна. Время от времени звон предчувствия предупреждал меня о приближении противников. Мелкие и слабые - они совершенно не были опасны, и огнеглазый приспособился расшвыривать их пинками, даже не поднимая меча. Лишь мелкие детали, вроде потревоженного пепла, приоткрытых дверей, царапин на серых стенах, заметных только в восприятии Оракула, вели нас от одной классной комнаты к другой. Признаться, я ожидал воя сирен и погружения окружающего мира во тьму... но этого все не происходило. Только тишина, туман, и редкие противники, скорее - развеивающие плохие предчувствия.
   Видения прошлого этого мира, толпа учеников, издевающаяся над одной из товарок, обзывая ее "ведьмой", швыряющие в нее книги, прячущие ее тетради... Поддерживая состояние транса, я наблюдал эти картины одну за другой. Ожидаемо. Хотя это все равно не отменяло моего желания прорваться сквозь завесу времени и... нет, не устраивать огненный Апокалипсис, а всего лишь разбить некоторые морды до полного соответствия внешнего оформления - внутреннему содержанию. Эти хари, уверенные в том, что именно они - носители и паладины Бобра и Светы только потому, что родились в "правильной" семье, или вовремя прислонились к таким вот, "правильно рожденным" - всегда вызывали у меня приступы злобы.
   Но, между тем, меня интересовало не столько уже случившееся, то, чего я не мог изменить, сколько будущее... и истины, которые я могу найти в этом городе, облик которого принял лабиринт Духа.
   - Полагаю, - оглянулся я на огнеглазого, заходя в школьную библиотеку, - что нам надо как-то пробиться на темную сторону.
   - Вы уверены? - переспросил он.
   - Уверен, - ответил я, показывая на промежуток между серыми, истлевшими томами. - Здесь есть еще одна книга, но ее нет, потому что она - там.
   Огнеглазый молча кивнул, и уселся прямо на парту, даже не отряхнув пепел. Оставалось ждать.
   Реальность сменилась внезапно. Не было ни сирен, ни колоколов, ни даже вороньего грая. Не осыпалась сгнившая обивка стен. Просто было одно - стало другое. Окровавленные стены, металлические решетки... и надпись кровью на стене: "Чудовище близко".
   Я кивнул, соглашаясь с написавшим это. Чудовище - действительно близко. Можно сказать - уже здесь.
   - А-а-а!!! Монстр!!! - заорала девушка лет двадцати, одетая по моде конца двадцатого.
   - Ага, - кивнул я ей, наблюдая мельтешения отражений неслучившегося в зеркалах десяти тысяч будущих. - Знаешь, - я сделал знак огнеглазому оставаться на месте, а сам опустился перед ней на корточки, - твое будущее достаточно интересно, чтобы я счел возможным в него вмешаться.
   - Ты... - девушка запнулась. - Ты спасешь меня от Тьмы? От... от Лёссы?
   - Услуга за услугу, - ответил я ей, и дождался кивка.
   Сейчас я знал, что надо делать, потому что в будущем я уже сделал это. Слова, жесты и воля на миг раздвинули завесу Тьмы, и девушка выскользнула из темного мира в мир тумана. Я задернул занавес и вернулся к шкафам с книгами.
   Пробел между книгами, существовавший в тумане, во Тьме действительно был заполнен. Простой кожаный переплет, лишенный каких бы то ни было мистических знаков, скрывал под собой сброшюрованные листы обычной бумаги, на которой темно-синими чернилами был нанесен рукописный текст.
   - Testamentum veritas,- прочитал я заглавие. - "Продвижение истины" - преднамеренно неверно перевел я. Помнится, прошлая попытка перевода этого текста не привела ни к чему хорошему для переводивших. Так что с переводом и прочтением текста я, пожалуй, повременю.
   Извлеченное из Хаоса малое проявление Всетворящего в виде цепи захлестнуло переплет, а другим концом крепко зацепилось за мой пояс.
   - Идем, - бросил я огнеглазому. - Нас ждут.
   Тот молча поднялся, выражая готовность двигаться со мной. И мы пошли, выбирая среди открывшихся мне Путей одни и отрицая другие. Нам встречались разные монстры, погибавшие под клинком огнеглазого. Он убивал холодно и спокойно, не позволяя тварям приблизится ко мне. Так что даже синие огни Стрел Хаоса так ни разу и не покинули моей руки. Темное отражение школы напоминало чем-то лабиринт для крысы, популярное развлечение зоопсихологов. Так что, не веди нас провидение будущего, мы могли бы долго блукать в потемках.
   Путь привел нас в темную комнату. Только зрение Хаоса позволило мне различить в сплошной тьме девчонку, скорчившуюся в дальнем углу и несколько рядов неподвижно замерших тварей.
   - Кажется, мы уже не в школе, - проворчал я про себя. - Это больше похоже на госпиталь, - а потом я отступил за спину огнеглазому и извлек из небытия фонарик, которым и посветил вперед, вызывая на свою голову гнев медсестер, захваченных агонией невинной жертвы. - Убивай всех, кто нападает, - бросил я огнеглазому.
   Резня продолжалась довольно долго. Облегчало ситуацию то, что огнеглазый стоял в узком проходе, и обойти его было невозможно. А твари не обращали на него внимания, отрабатывая вброшенную в их куцое сознание программы: "убить того, кто несет источник света". Так что рано или поздно, но медсестры должны были закончится - и они закончились.
   - Так, - поднялась из дальнего угла невысокая, стройная, умеренно фигуристая девушка с темной косой до пояса. - Кто-нибудь может объяснить мне: что за гребанный Сайлент Хилл тут творится?
   Я присмотрелся к девушке повнимательнее. Судя по тому, как старательно убраны или изменены имена и названия - маловероятно, чтобы местные знали такое название, как "Сайлент Хилл".
   - Игрок? - спросил я.
   Девушка посмотрела на меня, кивнула, и спросила:
   - Ты тоже?
   - Да, - кивнул я. - "Лабиринт духа"?
   - Он самый, - девушка вздохнула, и, судя по всему, проглотила несколько выражений, которые девушке не то что произносить, но и знать-то не полагается. - Только что-то пошло не так. Квест явно баговый. У меня весь интерфейс пропал куда-то. И системные сообщения не проходят. И администрация не отзывается...
   - У меня тоже, - пожал плечами я. - Но, кажется, это так и задумано.
   - Нет интерфейса? - удивилась девушка. - Тогда как ты ухитрился притащить сюда этого ХСМ8?
   - Слово, жест и Воля, - пожал плечами я. - И тогда все срабатывает, - я запустил сдвоенную Стрелу Хаоса в стену и тут же создал новую. - Вот как-то так.
   - Подожди-ка... - девушка ошеломленно посмотрела на меня. - Можешь показать, как ты призвал своего танка?
   Я пожал плечами, и сложил все нужные жесты и произнес слова. Разумеется, заклятье не сработало: в каждый момент возможно поддержание только одного призванного.
   - ...и, разумеется, следует желать появления того, кого зовешь, - дополнил я демонстрацию.
   Девушка попыталась повторить за мной... и у нее ничего не получилось.
   - Не понимаю... - вздохнула она.
   - А у тебя там, наверху, есть в Книге заклятье "Призыв огнеглазого"? - поинтересовался я.
   - Нет, - покачала она головой. - Думаешь, потому и не срабатывает?
   - Давай попробуем другое. Стрела Хаоса у тебя есть? - уж это-то заклятье миновало очень и очень немногих неудачников. Да и те старались прикупить нужный свиток. Все-таки для первого круга Стрела - одно из самых полезных заклинаний.
   - Есть, - кивнула девушка.
   - Тогда делай так...
   Объяснение продлилось недолго, и вскоре три синих огонька ударили в стену рядом с тем местом, куда сбрасывал Стрелу я. Похоже, она в игре развила это заклятье до более высокого уровня... а заодно это говорило и о том, что гильдия магов в ее владениях более высокого уровня, чем у меня.
   - Кстати, а как тебя называть? - поинтересовался я.
   - Ле... - начала было девушка, но тут же поправилась: - Огневка. А ты?
   - Кайларн, - как и Огневка, я представился именем игрового аватара.
   Как выяснилось из дальнейшего разговора, Огневка выбрала для себя аватар суккубы и демонический замок. Но в Лабиринте духа оказалась, как, собственно, и я, не в своем аватаре, а в том виде, в котором ложилась в капсулу, что ее несколько даже обижало. Все-таки несколько часов работы в 3D-редакторе просто так со счетов не сбросишь, и девушке хотелось покрасоваться в столь старательно создаваемой внешности, а тут...
   Также на ее развитие оказал существенное влияние расовый выбор. Так что большее внимание Огневка уделяла не способам уничтожения противника, или защиты своих войск, а контролю сознания, дабы защититься от собственных подданных, которых так и тянуло обозвать "скверноподданными", поскольку начиная с некоего ранга, почти каждый из них спал и видел на троне именно себя, а не какую-то там "неумирающую". Спасало девушку в основном то, что худшим кошмаром в своих снах ее юниты видели не "сохранение статус кво", а "возвышение равного". А большинство из тех, кто не мог даже присматриваться к трону, приглядывались к месту на ранг-два выше. Так что стучал каждый второй на каждого первого и обратно. И если для меня самым используемым заклятьем был "вызов смотрящего", то для Огневки таковым стало "Чувство лжи", которое она использовала практически непрерывно. Ну и "Массовое повеление", заклятие Разума четвертого круга, которое единственное было способно сподвигнуть толпу бесов к хоть какому-нибудь подобию осмысленной деятельности. В общем, направление развития было понятно, но оно же привело к ограничению единственно доступной нам сейчас школы Хаоса. Хотя, в любом случае, как дд она меня превосходит: все-таки тройная стрела - это сильнее, чем двойная. Да и Сила магии у нее, как я подозреваю, выше моей.
   По дороге наверх, огневка веселила меня историями про бесов, раз за разом убеждая меня в правильности принятого решения спрятать жезл Разлома реальности подальше и никогда его не касаться. По меньшей мере, с вражескими бесами можно общаться при помощи АоЕ заклинаний.
   - ...а тут еще Динамит додумался: взял себе замок волшебника! Эльфиек ему, видите ли, захотелось. Причем и темных, и светлых! Вот и занесло его в Нускуам Фундаментиблус...
   - Куда-куда? - уточнил я. Ник товарища Огневки меня несколько... заинтересовал. Да и общение со светлыми и темными эльфами сразу...
   - В... - Огневка задумалась, слегка порозовев, - ...ну... назовем это "глубоким тылом мироздания". От любого из нас - недели пути.
   - А ему орки с юга, случайно, не досаждают? - поинтересовался я.
   - Досаждают, - кивнула Огневка. - Ой! А откуда ты знаешь?
   - Оттуда, - вздохнул я. - В этом самом "Нускуам Фундаментиблус" некий "волшебник д'Ин Амит" - один из моих ближайших соседей. А между нами - земли Каганата, и некий игрок-орк, "отличающийся умом и сообразительностью". Я волшебнику уже и сообщение через Торговую гильдию отправил, с предложением союза против этого самого орка.
   - Так это же хорошо! - радостно улыбнулась демоница. - Вдвоем вы его точно запинаете! А уж от гномов-неписей он отобьется! Я своих порадую, и Феде скажу... ну, то есть, когда мы отсюда выберемся.
   - Выберемся, - кивнул я, просматривая очередной набор воспоминаний о будущем. Вариантов "не выберемся" среди них не было. Но вот выйти можно было очень по-разному и с очень разным набором плюшек. И как раз сейчас стоило сделать паузу. Иначе мы не окажемся там, где надо тогда, когда нужно. - Присаживайся, - очередным малым проявлением Всетворящего я смел пыль и пепел с ближайшего подоконника, и указал на это место Огневке, а сам уселся рядом.
   - Ага, - согласилась Огневка и плюхнулась ко мне на колени.
   - Думаешь, сейчас подходящее время и место? - удивился я, но девушку обнял.
   - Я же суккуба, - улыбнулась Огневка, прижимаясь ко мне, - пусть и запертая сейчас в человеческом облике.
   Я покачал головой. В принципе, по сравнению с моей верой в Изменяющего пути, принесшей в мир Лендлордов нового бога, подобное восприятие себя и своего аватара едва тянуло на безобидную странность.
   - Иримэ будет недовольна, - вздохнул я, целуя мягкие губки суккубы, "запертой в человеческом облике".
   - Иримэ? - заинтересовалась Огневка, с некоторым трудом отрываясь от приятного занятия. - Это твоя любовница-непись?
   - Нет, - покачал головой я, смещая руки с талии Огневки несколько выше, к приятным верхним округлостям, стараясь не обращать внимания на то, что огнеглазый заинтересованно наблюдает за нами. - Мою любовницу-непись зовут Глаша. А Иримэ - это непись-возлюбленная. Она эльфийка.
   - Оу! - округлила глаза Огневка. - Кажется, вы с Федей - духовные близнецы. Он тоже к эльфийкам... неравнодушен. Но мы этой Иримэ просто ничего не скажем, ладно?
   - Скрыть что-то от эльдарской Видящей? - в ответ округлил глаза я. - Поглядел бы я, как это возможно.
   - Оу! - повторила Огневка. - Ты крутишь с Видящей? Федя-то как раз плакался, что ему Видящие не дают...
   - Так и мне не дает, - улыбнулся я. - У нас с ней, как бы это сказать... "конфетно-букетный период".
   - И при этом у тебя есть эта самая "Глаша"? Мужик!!! - радостно взвизгнула Огневка. - И как к ней относится Иримэ?
   - Как к неизбежному злу, - вздохнул я.
   - Я же - демон, - улыбнулась Огневка. - Давай и меня припишем ко злу. Неизбежному.
   - Скорее - пустим по статье "поиск союзников", - ответил я. - Ты же не откажешься помочь эльфам против Империи Света?
   - Против Империи? - задумалась Огневка. - Знаешь, в таком конфликте мне все равно, на чьей стороне выступать. А лучше - вообще отсидеться в стороне. Пусть мочат друг друга.
   - Угу, - буркнул я. - Раз тебе "все равно", значит, на твое решение можно повлиять, не так ли?
   - Это смотря кто влиять будет. И как... - Огневка выгнулась, когда одной рукой я погладил ее по спине, а другую запустил за пазуху. - ...может, и получится...
   - Тревога! - взревел огнеглазый, поворачиваясь в сторону двери и поднимая меч по направлению к неведомой опасности.
   - Ну вы, блин, даете, - проворчала, появляясь из-за массивной фигуры огнеглазого, девочка-подросток лет так пятнадцати на вид, раскрашенная под "эмо". - Монстры вокруг, демоны, чудовища... А они трахаться собрались!
   - Ага, - кивнул я. - Монстры вокруг. Например - мы. Вот и сидим, ждем, пока Высшие силы изволят сообщить нам: кого именно следует резать. А то несчастных медсестер выносить уже скучно. А про всяких там летунов и собачек - уже и вовсе речь молчит.
   - Понятно, - вздохнула девочка. - Любите вы, Неумирающие, всякие задание от Высших сил... особенно - если с большой буквы.
   - Конечно, любим, - согласился я. - Мы от этого становимся сильнее.
   - Сильнее... - девочка приставила указательный палец к раскрашенным черной помадой губам. - Пожалуй, ты прав. Слабоваты вы сейчас, чтобы выполнить мое задание... Тогда... Тогда вот вам поручение. Идите вниз, - она ткнула пальцем в потолок. - Найдите слепого безумца и он увидит вас в истинном свете. И... да... - теперь ее голос звучал так, как будто его запись несколько раз наложили на саму себя с небольшим сдвигом во времени. Эффект получился несколько жуткий. - Постарайтесь выжить, что ли... Если вас выбросит из города - это будет не весело.
   Ключ с биркой и диск, испещренный хитрой резьбой, звякнули, упав нам под ноги
   - Постараемся, Лёсса, - кивнул я. - Вылететь прямо сейчас - это действительно будет... не весело.
   Главный кошмар этого города кивнула, распалась тысячами частиц черного пепла, и исчезла.
   - И ты действительно пойдешь, куда послали? - поинтересовалась Огневка, поднимая брошенное. - "Си-21"... - прочитала она надпись на бирке. Надпись на диске дешифровке не поддавалась.
   - Обязательно, - ответил я, двигаясь к двери. - Надо же выяснить, как я выгляжу "в истинном свете". Да и ты, думаю, не получаешь удовольствия от того, что "заперта в человеческом теле".
   - Ой, и в самом деле, что это я? - всплеснула руками суккуба. - Тогда идем, идем быстрее!
   Путь вниз по лестнице, ведущей вверх, был легок и приятен... в мечтах. Те, кто создавали данную локацию, наверное, хотели, чтобы идущему было страшно... но добились они только того, что мне лично становилось противно. Туман в серой части мира создавал куда более давящее впечатление. Мобы же и вовсе воспринимались на уровне механических кукол для отработки ударов огнеглазого. На узкой лестнице, лишенные маневра, они просто подставлялись один за другим и гибли безо всяких шансов хотя бы затормозить наше продвижение. Хотя, должен сказать, если бы мне не пришла в голову идея купить тот свиток с призывом третьего круга - все было бы гораздо тяжелее. Стайке орнисов было бы здесь гораздо менее удобно.
   - Стой, - подняла руку Огневка, когда мы с огнеглазым уже собирались двигаться дальше вниз. - Это ярус "С", - показала она на практически разрушенную табличку над дверью, ведущей с лестницы на этаж.
   Мы двинулись по коридору, отсчитывая палаты.
   - Вот двадцать первая, - кивнула Огневка. - Входим?
   - А иначе - зачем мы вообще сюда приперлись? - спросил я.
   И мы вошли.
   Слепой безумец, обещанный Лёссой, был действительно слеп. Его прозрачно-светлые глаза смотрели прямо сквозь нас, не мигая даже когда луч фонаря, вызванного из Хаоса, падал прямо на них. Когда он двигался, цепи, которыми слепец был прикован к стене, противно звенели.
   - Новенькие? - спросил нас слепец. - Вы ведь новенькие в этом кошмаре? Я не узнаю стука ваших сердец...
   - Да, мы здесь новенькие, и хотим найти здесь истину, - ответил я, делая знак огнеглазому выдвинуться вперед, что тот и проделал, грохоча бронированными сапогами. Как ни странно, но слепец даже не дернулся на его продвижение.
   - Тогда найдите и принесите мне половину 314-й печати9, - прохрипел слепец, - и с ней я смогу увидеть все в свете истины!
   - Огневка? - протянул я руку, в которую девушка немедленно вложила переданный Лёссой диск.
   Получив половину печати, слепец с размаху вогнал ее себе в грудь, соединяя принесенную нами половину с той, что уже была зашита в его теле. И взгляд его глаз, с которых исчезли бельма, уперся в Огневку.
   - Ты правильно выбрала... - последнее слово он постарался произнести невнятно, что то, что оно начиналось на "ш", а заканчивалось на "а" - расслышать удалось. Впрочем, Огневку это не оскорбило. Ей вообще не было дела до всяких там проходных минибоссов. Она старательно превращалась, обретая тщательно отрисованный облик. И должен сказать, впечатление она произвела. И само тело, и наряд, оставляющий ровно столько простора для воображения, сколько нужно - все это создавало серьезные проблемы для самоконтроля. А в последний момент, когда превращение уже заканчивалось, и Огневка расправила черно-серебряные крылья, вокруг нее полыхнуло самое настоящее пламя, мгновенно испепелившее кучку какого-то хлама у нее под ногами.
   - Ой! - вскрикнула девушка, отскакивая в сторону. - Кайларн, ты не обжегся?
   Я только молча покачал головой из стороны в сторону. К счастью, Огневка превращалась достаточно далеко от меня. И достаточно быстро сумела взять свою, судя по всему, новообретенную, способность под контроль.
   - А теперь ты... - прозревший слепец перевел свой взгляд на меня. - Твой выбор еще не определен. И выбирать придется сейчас. Путь демона, служителя Инферно, даст тебе школу Стихий и свет твой сменится Тьмой. Путь Нерожденной твари, изменчивой и непостоянной, вечно жаждущей крови живых - усилит твой Хаос. Путь лорда Фейри, в броне из собственной силы и плаще из пролитой крови - даст только плащ и броню, что всегда будут с тобой. Выбирай!
   - Ты описал плюсы Путей. А чем придется за них платить? - спросил я.
   Слепца скрючило. Отвечать он явно не хотел... но пришлось. Сияние соединенной Печати заставляло его говорить.
   - Демон служит Инферно и Архидемону. "Свободные" князья Ада - его вечные пленники. Нерожденная тварь жаждет смертей, крови, мук и страданий. Лорд Фейри искажает реальность вокруг себя одним своим присутствием. К тому же "Фейри может замаскироваться под человека, но не может замаскироваться полностью". Выбирай!
   Голос бывшего слепца грохотал, сотрясая палату.
   - Выбор очевиден, - улыбнулся я. - Я уже выбрал своего бога, и не собираюсь отрекаться от Изменяющего пути. Кровь и страдания я могу нести и сам, без посторонней помощи. А лордам Фейри меня уже как-то называли.
   Палата исчезла, поскольку поле зрения оказалось закрыто уже знакомым окном выбора мутаций. В нижней строке шло пояснение, что человечность лорда Фейри не должна быть выше 70%. Сейчас, пока Зрение Хаоса и Нематериальность - неактивны, у меня было 85%...
   Я стал перебирать варианты. Это отняло у меня какое-то время, поскольку вариантов было много, и были среди них очень и очень вкусные. Но в итоге я остановился на выборе "Скачок", дающем одноименный активный навык, случайное, а с развитием навыка - и контролируемое мгновенное перемещение внутри искаженного пространства. Требуемые 15% человечности - улетают в один шаг, а вероятность летальной мутации остается в пределах приемлемых 5%. Я нажал "Принять", и окно интерфейса снова исчезло, будто его и не бывало. Зато бывший слепец - вновь проявился, и не сказать, чтобы это зрелище меня радовало.
   - Глупцы! - проревел он, превращаясь в чудовище. - Думали, я не пойму, кто мог дать вам половину Печати? Я не могу убить Неумирающих, но смерть выбросит вас из нашего мира! Я, верховный магистр ордена Ватраэля - уничтожу вас, и исторгну из Трех миров!
  
  
   1 Серо - излюбленное оружие пустых в аниме и манге "Блич"
   2 Мудра - (санскр. mudr? "печать, знак"), в индуизме и буддизме -- символическое, ритуальное расположение кистей рук, ритуальный язык жестов.
   3 Welcome to (англ.) - "Добро пожаловать в..."
   4 Бутылка Кляйна - в топологии одна из разновидностей односторонних поверхностей, т.е. поверхностей, в любую точку которой можно попасть, не пересекая ее границы.
   5 "Мы здесь, мы с тобой, мы в твоей голове" - HMKids "Chaos Temptation"
   6 .45 ACP - патроны калибра 11,43х23 мм. Применяются в Colt M1911 - популярном оружии полиции США
   7 Оскверняющий уста - см. Артемьев, серия "Это Хаос, детка!"
   8 ХСМ - Chaos SpaceMariner (космодесантник Хаоса).
   9 314 - числовое значение имени ангела Метатрона.
  
   Глава 4. Жажда зла
   Блинк, он же Скачок, перенес меня не пойми куда, лишь бы подальше от мерзости, в которую начал превращаться слепец. Так что кулак, прямо на лету превращавшийся в щупальце с каким-то пилообразным костяным наконечником, прошел мимо. А вот цепь, ранее удерживающая эту конечность - нет. Так что от удара в спину я с размаху влетел носом в какую-то и без того окровавленную железяку. Боль ослепила и ошеломила меня, так что уйти от второго удара - не получилось. Все-таки, есть в боевом предвидении, как и в предвидении вообще, теневая сторона: это когда знаешь, откуда придет удар, и ничего не можешь сделать, чтобы его отразить. Просто не хватает скорости, силы, ловкости... и во всех зеркалах, отражающих вероятное будущее - удар проходит...
   Однако, кинувшийся в бой огнеглазый оттащил противника от меня, и, как и положено хорошему танку, развернул ко мне спиной. Тяжелый меч демона Хаоса раз за разом врезался в мерзкую плоть, разрубал мышцы, крушил кости... но тварь как будто не замечала этого, раз за разом восстанавливаясь и вновь бросаясь в атаку. Синие же огоньки Стрел Хаоса бывший слепец, Великий магистр ордена Ватраэля - и вовсе игнорировал. А вот ответные удары цепей и щупалец оставляли отчетливые зарубки на доспехе огнеглазого и заставляли Огневку отбегать подальше. Без интерфейса я не мог сказать, насколько эти удары опасны, но видно было, что бой складывается далеко не в нашу пользу.
   Расслабиться, чтобы погрузиться в поток видений неслучившегося, было нелегко, но я все-таки справился. И вот, старательно копируя увиденное в одном из побочных вариантов, я постарался превратить его в основной.
   - Т'ха селин сатикум!
   Молния Хаоса врезалась в плоть мерзости, не столько нанося урон, сколько сбивая с него защиту от магии. И следом за ней ударили Стрелы. На этот раз эффект получился, какой надо: бывший слепец взревел, и попытался обойти огнеглазого, чтобы добраться до Огневки, но напоролся на когти перчатки правой руки, получил удар мечом...
   Тварь слабела. Ее раны закрывались медленнее, а новые появлялись все быстрее. Только сейчас я обратил внимание, что с возвращением обличья суккубы, у огневки на поясе возник свернутый кольцом боевой бич - традиционное оружие этих демонесс. Однако, сама Огневка, похоже, этого не заметила. Это навело меня на мысль о том, нет ли и у меня чего-то, чего я не замечаю... Я хлопнул рукой по поясу... и без особого удивления обнаружил, что на нем висят Сокрушитель принципов и Рассекающий реальность. Насколько я помню, именно они в моей коллекции артефактов несли отметку "нельзя продать/потерять". Что ж... Взмах крозиуса отправил в бывшего Великого магистра очередную Молнию Хаоса. И следующий удар Огневки, очередные три Стрелы - практически оторвали правое верхнее щупальце твари, и оно бессильно повисло.
   Отвратительный облик твари, огребшей нехило урона, стал еще противнее... Так что желание закончить этот бой у меня только росло. Очередная Молния, удар Стрелами, а потом - снова и снова разрубающий мерзкую, колышущуюся плоть меч, оставляющий после себя страшные ожоги Хаосом... и снова, и еще раз, и опять.
   Но тут я увидел, что огневка собирается допустить ошибку.
   - Стой! - крикнул я девушке, решившей подойти поближе, чтобы нанести удар бичом, наличие которого она осознала, судя по всему, по аналогии... Но было поздно. "Перерубленное", "безвольно повисшее" щупальце стремительно регенерировало и выстрелило вперед, пробив грудь Огневки и отшвырнув девушку к стене. Видимо, все свои способности к регенерации тварь пустила именно на восстановление этого щупальца, надеясь подловить кого-то из нас... и подловила.
   Однако, этот успех дорого обошелся бывшему Верховному магистру. Очередная Молния Хаоса, за которой последовали два залпа Стрелами, вместе с градом ударов от огнеглазого, к тому же, наконец-то сумевшего поймать взгляд прозревшего слепца, и обжигающего его своим огненным взглядом, все-таки исчерпали его запас здоровья.
   Вместо того, чтобы броситься за лутом, я подошел к Огневе. Ее дела были плохи: судя по всему, наряду с тяжелой раной, удар бывшего слепца нанес ей какие-то дебаффы или занес в рану яд. По крайней мере, в неясных отражениях будущего было множество вариантов того, как она вылетает из либиринта Духа, довольствуясь Огненным щитом в качестве минимального трофея, и очень мало возможностей продолжаться приключение.
   К счастью, вероятность такого вот благоприятного исхода во многом зависела от меня. И я начал Рассекающим реальность на покрывающей железные стенки крови выцарапывать Знаки Пути. Конечно, есть у меня смутное подозрение, что кровь эта - "для антуражу", и не было ни одного живого существа, которое реально рассталось бы со "влагой жизни", чтобы обеспечить эти залитые красным стены... Но все-таки это кровь, и, следовательно, она подходит...
   Закончив с наскальной живописью, я погрузился в транс. Потоки времени и связь событий, подернутая ярким флером случайности, открылись передо мной. Я же стал ветром, что отклонял потоки неслучившегося от гибельных порогов. Очень мешало то, что я мог увидеть и осознать лишь небольшую часть взаимосвязей, образующих сущее. Тем более, что моя воля напрямую, без более материальных посредников, стала причиной, определяющей будущее, что еще более запутывало и размывало картину. И я изо всех сил боролся, стараясь сохранить в фокусе своего несовершенного зрения желаемую картину.
   При этом я наряду с обычным для Пророка изменением потока событий делал еще что-то, что проходило, не задевая моего воспарившего над миром сознания. Полностью осознать происходящее - было за пределами возможностей моего разума. Я лишь понимал, что действиями в реальности я создаю новые и новые потоки событий, а, направляя течение варпа - изменяю вероятности различных результатов моей деятельности.
   Когда же я всплыл из транса, Огневка все еще сидела, привалившись к стене, но на ее лице не было уже мертвенной восковой бледности, а из раны - не выплескивалась толчками темная кровь. Хотя сама рана еще и выглядела... страшновато, но постепенно она затягивалась.
   - Тот еще номер, - выдохнул я, усаживаясь рядом с Огневкой. - Не для ежедневого повторения.
   - После такого, - выдохнул огнеглазый, опускаясь на колено, - вы можете позволить себе нашить голову ворона1. По крайней мере, на нижние уровни вы вытяните.
   - Привет! Ой, а где это я? - раздался тонкий детский голосок.
   Мрак темного мира оказался разорван многоцветным мерцанием. Небольшая птичка, вместо перьев одетая в изменчивые многоцветные язычки пламени, повисла посреди бывшей палаты бывшего узника.
   - Ой, кто это? - вздрогнула Огневка. Сил, чтобы подняться, ей еще не хватало, но вот руку протянуть она сумела.
   - Не надо, - отлетела в сторону птичка. - Обожжешься. Сейчас я... - огнеперья мигнули, и поменяли цвет. Сейчас все они стали молочно-желтыми, - вот теперь я холодная!
   Птичка опустилась в протянутую руку суккубы.
   - Она и вправду холодная, - улыбнулась девушка. - А еще легкая и пушистая... ты кто, птичка?
   - Это твоя тезка, - чуть не рассмеялся я, вспомнив любимую книгу детства. - Огневка.
   - Ой, - пискнула маленькая огневка. - Тебя правда так зовут? А почему?
   - Отлети в сторону, - попросила Огневка-старшая. - Теперь уже я не хочу тебя обжечь.
   - Это не так-то просто, - гордо ответила птичка, но просьбу все-таки выполнила.
   Суккуба окуталась огненной аурой Красного щита Огня
   - Как... красиво!!! - пискнула ошеломленная огневка.
   - Красиво, - согласился я.
   Клубы и языки пламени, составлявшие Красный щит, скорее подчеркивали красоту суккубы, чем скрывали что бы то ни было.
   Однако, любование красотами окружающей природы, увы, не входило в список первоочередных дел. В отличие от поиска красоты иными, не столь приятными, путями. И взгляд Феникса, ищущего совершенство, пронзил пространство и время в свете колдовских знаков.

***

   Леон Улф, скромный генеральный директор одной из небольших фирм, которым много было в провинциальном городке Соединенных Штатов Америки, буквально стоявшем на угольном пласте, потянулся, откидываясь в своем кресле. Правда, стоило заметить, что Храбрый Лев происходил из одной из семей, основавших данный городок, что делало его несколько более равным, чем большинство остальных обитатели городка. Так что дела у его фирмы шли более чем неплохо, и Леону не было нужды лично надрываться, организуя благополучие семейного дела: для этого у него были наемные работники. А вот хобби Леона требовало личного участия, и не терпело отлынивания и работы спустя рукава. Поиск Силы и Истины - отнимал большую часть как личного, так и рабочего времени Леона Ульфа.
   Вот и сегодня, отодвинув в сторону скучные бумаги, в которых ничуть не хуже самого директора разберутся нанятые семьей адвокат и бухгалтер, Леон достал из сейфа сверток с очередной покупкой, совершенной за счет компании в рамках "благотворительной поддержки научных исследований в гуманитарных областях". Не то, чтобы налоговые послабления конкретно с этой программы были так уж велики... но они были, и это позволяло Леону пробивать продолжение программы на семейном совете. Не то, чтобы совет так уж придирался... но все-таки некоторые идеи младшего поколения старшие рубили на корню, как "не имеющие деловой ценности". Однако, Леону до сих пор удавалось пробивать финансирование своего увлечения за счет компании, подбирая основания, принимаемые старшими как "приемлемые".
   Дрожащими руками Леон разъял пенополиуретановую форму, в которую для сохранности упаковали находку археологи, и воззрился на бронзовую поверхность, на которой был вырезан священный символ в виде трех колец и трех стрел, исходящих из одной точки.
   - Да, все так и есть, - прошептал Леон. - Свитки, найденные при раскопках под Иннсмаутом, точно описывают Печать. Это она...
   Положив печать на оформленную "под камень" крышку стола, Леон взял канцелярский нож и распахал им собственную руку. Данное действие не только обеспечило доступ к необходимой для дальнейшего ритуала крови, но и причиняло сильную боль, что, собственно, и было основным его смыслом.
   Алая влага жизни заполнила прорезанные в металле канавки, и священный символ вспыхнул темно-зеленым пламенем.
   Преодолевая боль, Леон продолжил поливать талисман кровью, бормоча цитаты из арабской книги "Аль-Азиф", непонятной самим арабам. Он верил, что произнося это - взывает к древним и могущественным Силам. Он Верил - и Силы услышали его.
   Боль отступила. То есть, она не стали ни капельки слабее, но теперь воспринималась как нечто должное. Раненной рукой Леон взял окровавленный талисман, и тот сам собой распался на две части. Знаки на внутренней части выглядели уродливо и таинственно. Сейчас Леон уже не бормотал непонятные слова, но четким, поставленным голосом произносил звуки, вливавшиеся в его сознание откуда-то извне, продолжая поливать талисман кровью.
   С последним "Ка!" Леон воссоединил печать, и узрел ужаснувшую его самого Истину: бухгалтер Джон, по каким-то причинам решивший нарушить строгий запрет и потревожить директора, пожелавшего остаться наедине со своим увлечением, переступая порог, отбросил человеческий облик. Ужасное чудовище надвигалось на директора Улфа, источая зловоние и протягивая кошмарные щупальца. Страх попытался сковать директора, но лишь придал сил. Чувствуя за собой поддержку высшей Силы, Леон выхватил из ящика стола давно уже лежавший там пистолет, и открыл огонь. Промахнуться на таком расстоянии было невозможно. Однако, вера новопосвященного жреца оказалась для Преображенного опаснее свинца. Тварь, в которую превратился Джон Митчелл, с диким ревом вылетела в коридор, и шлепнулась на спину под дикий визг работавших в той комнате девушек. Леон вылетел следом за тварью.
   - На! На! На! - кричал он, нажимая на спуск. - Да сдохни же ты, наконец! Во имя Ниелглина!
   Леон и сам не мог бы сказать, откуда он взял последнее имя, но для твари оно оказалось опаснее всего остального. Преобразившийся и обретший свой истинный облик Джон Митчелл дернулся в последний раз и умер.
   Стоя над трупом твари, Леон ощущал гордость от сделанного, но одновременно - страх и отчаяние от осознания того, сколько еще подобных тварей бродят среди людей, приняв человеческий облик и пятная самим своим существование чистоту божественного замысла.
   - Я очищу человечество, - пробормотал Леон. - Клянусь, я сделаю это. Во имя Ниелглина!
   Видением мигнуло, и в следующей картине присутствовал уже знакомый Леон Улф, в чертах которого, при некоторой фантазии можно было усмотреть сходство с тем слепцом, запертом в проклятой психушке, где сейчас сидело мое тело, и Джон Бастер, шериф городского округа Сейнтралия. Ритуал позволял знать многое, и, в частности, я знал, что шериф - родственник Улфа, и не из дальних.
   - И что это было? - поинтересовался Джон.
   - Твари ходят среди людей, - с пылом новообращенного проповедовал Леон. - И наш долг пред Господом - очистить человечество от тех, кто готов утратить образ и подобие, дарованное нам Творцом!
   - Если я так напишу в отчете - в психушку отправят и тебя, и меня, - вздохнул шериф. - Запишем так: Джон Митчелл сошел с ума, или, возможно, был втянут в деятельность какой-то подпольной коммунистической ячейки, и кинулся убивать "проклятых капиталистов", и был убит. В рамках самообороны. А вот что там твоим бухгалтерам привиделось - так это надо поинтересоваться, что они употребляют. Есть сигналы, что не чай они там у тебя пьют во время кофе-брейков.
   - Ох, не чай, - покачал головой Леон. - Взгрею я их, пожалуй, как следует... Да и на наркоту проверить - не мешает. Семье не нужны работники-наркоманы.
   Шериф согласно кивнул головой.
   - Да, кстати, - заинтересованно спросил он у дальнего родственника, - ты религиозную общину регистрировать будешь?
   - Разумеется, - отозвался новоявленный пророк и Глас Божий. Идея какого бы то ни было служения божеству, не совмещенного со сбором пожертвований, представлялась ему какой-то... неполноценной.
   - Тогда будь осторожен с дедушкой Иезекилем, - посоветовал шериф. - Сам знаешь, какой он у нас... твердолобый пуританин.
   - "...рухнет храм старой веры и создастся новый храм истины", - процитировал Леон однажды попавшуюся ему в руки книгу того русского. Признаться, сам Леон надеялся найти там какие-нибудь пути к Силе, ведь ходили слухи, что с главным героем своей книги русский был знаком не по наслышке. Однако, даже не найдя искомого, он все равно не посчитал время, проведенное за чтением, потерянным зря. Однако, Леон совершенно забыл, что "истина прежде всего в том, что у тебя болит голова". Зря, на мой взгляд. Очень зря.
   Шериф посмотрел на родственника, и медленно кивнул, соглашаясь с предложенным способом решением проблем. Дедушка Иезекиль со своими проповедями и у шерифа уже давно сидел в печенках. Так что когда твердокаменный пуританин умер от какой-то совершенно пустяковой болячки, почему-то проигнорировавшей самые современные антибиотики, шериф записал в архиве "умер естественной смертью", и не стал копать слишком уж глубоко... возможно - опасаясь и сам заразиться какой-нибудь пакостью, которая окажется безусловно смертельной.
   Очередной таймскип, и вот уже Леон проповедует группе людей в дорогих костюмах, собравшихся в холле Гранд-отеля. Мигнуло - и "дом Надежды" принимает первых детей. Мигнуло... И очередная жертва корчится на очистительном костре, а Леон увлеченно доказывает гибнущему его нечистоту и необходимость очистить мир от него. Мигнуло. Мигнуло. Мигнуло... Отчаяние охватывало предводителя Избранных, уже называвшего себя Верховным магистром Ордена, при виде того, что чудовищ, скрывавшихся под масками людей - не убывает. И даже у многократно проверенных. Стопроцентно чистых людей - дети могут оказаться чудовищами. И снова проповеди. Братство, смыкающееся вокруг своего предводителя, закрывая его от очередного чудовища... Свет погас для Леона, и лишь соединяющаяся в крови и муке Печать позволяла ему вновь видеть этот мир. И вот Братья вырывают из руки Леона половину Печати...
   - Ты сошел с ума, отец, - вздохнула дочь Леона, Кристэлла. - Зачем позволять чудовищам превратиться и обрести силу? Не лучше ли уничтожать их ДО того, как они станут опасны?
   - Такова воля Бога, - Леон не пытался вырваться из хватки некогда верных ему людей. За годы службы Господину он обрел истинную веру, и ему стало уже все равно, что будет с ним самим. Главное - созданные им Орден продолжит свою работу... Возможно, его дочь действительно станет лучше него.
   - Ни сам Бог, ни Ватраэль, его посланник, не говорили мне ничего подобного, - скорбно покачала головой Кристэлла. - Возможно, ты действительно сошел с ума, и слышал то, что не было сказано. Мне хочется в это верить. Потому что если я не права - то это означает, что ты так долго искоренял Зло, что поддался его голосу... Отведите его в госпиталь, - обратилась она к Братьям, что удерживали некогда Верховного.
   Не то, чтобы Леон не мог разметать бывших учеников одним движением и повергнуть их в прах... Но отчаяние, вызванное сомнением, что породили слова дочери, подвигло Леона на новый подвиг Веры. И он не стал сопротивляться, позволив увести себя.
   Там, прикованный к кровати, Леон созерцал видения. В том числе и о том, как его дочь попыталась провести очередное Очищение. Но не повергнутое в прямом бою, не ослабленное Печатью, чудовище оказалось слишком сильно, и город Сейнтрелия погрузился в кошмары, мрак и туман.

***

   - И что это такое было? - потрясла головой Огневка. Кажется, в этот раз ритуал захватил не только меня, но и ее.
   - Прошлое, - отозвался я. - Подвиг Веры. Интересно, город Сейнтралия - действительно есть где-то в штате Пенсильвания?
   - Есть, - кивнула Огневка. - Мне попадалась статья... Ты будешь смеяться - но именно про Сайлент Хилл. Там рассказывалось и об это городке... Кажется, там по неосторожности подожгли заброшенные угольные выработки. Город скрылся в ядовитом смоге, начали пропадать люди... Оказалось, что по крайней мере некоторые из них - просто падали в огненные ловушки, разверзающиеся у них прямо под ногами... Сейчас - город покинут, и там осталось жить не более десятка человек... В общем, "город-призрак", вроде Припяти.
   - "Падали в огненные ловушки"? - процитировал я рассказ Огневки. - Любопытно...
   - Ты думаешь... - начала было суккуба. - Н-да... Если ты действительно так думаешь - то тебе тут самое место. Это же психиатрическая лечебница, если я правильно понимаю? Да и мне, пожалуй, тоже... потому что я с тобой почти согласна.... А какие еще мысли у тебя появились после просмотра этого интересного кино?
   - А еще я думаю... - медленно произнес я, пальцем рисуя в воздухе Огненное око, - ... что Карфаген должен быть разрушен!
   - Согласна, - кивнула Огневка-суккуба. - Они мне не нравятся.
   Все-таки, похоже, выбор расы был определен ранее вышедшими в игру союзниками... и эстетическими соображениями.
   - А уж как они не нравятся мне, - вздохнула Лёсса, формируя собственное тело из праха погибших в темном мире. - Собственно, вы уже собрались выполнять мое главное здание... Но я все равно озвучу награду: покончив с Проповедником, ластом культа, вы покинете Сейнтралию. И экспа за каждого убитого культиста - будет добавлена к награде за основной квест... Хотела бы я знать, что значат те слова, что я сейчас произнесла... То есть, вроде бы они из английского языка... но как-то совершенно не на месте, и я не понимаю, что сказала. А я очень не люблю чего-нибудь не понимать.
   - Лёсса, - Огневка опустилась на колена перед девочкой, - ты ведь почти всемогуща здесь. Ты можешь тысячами истреблять противников, даже не натравливая на них своего палача. И если даже ты не можешь уничтожить своих врагов, то что можем сделать мы?
   - Их хранит вера, - вместо Лёссы демонессе ответил я. - Это их сила... и их слабость. Мы поселим сомнения в верящих, дадим надежду отчаявшимся...
   - ...обманем, предадим и убьем? - продолжила суккуба. - Мне нравится!
   - Огнеглазый, - обратился я к своему танку. - Тебе не кажется, что эта голова - вполне достойна?
   - Не кажется, - покачал головой тот. - Какое может быть "кажется"? Без всяких сомнений - достойна!
   Правой рукой он за волосы поднял мертвую голову Леона Улфа, а левой - взмахнул мечом. Отрубленная голова взлетела в воздух и насадилась на один из штырей. Вопль души, запертой в мертвом теле, сотряс реальность. Кажется, Леон надеялся ускользнуть от меня путем Черного колеса2. Не получилось. Кольцо Погибели не отпускает того, что ему досталось.
   - И... Лёсса, одна просьба... - обратился я к девочке. Конечно, это было наглостью... но для адепта Изменяющего пути амбиции - это образ жизни.
   - Слушаю, - бесстрастно отозвалась Лёсса. Кажется, гибель Леона все-таки произвела на нее некоторое впечатление.
   - Я понимаю твою ненависть к сектантам. Но, пожалуйся... не вмешивайся, когда мы будем их убивать.
   - Лута ты все равно не получишь, - покачала головой Лёсса. - Но, кажется, я понимаю. "Экспы не бывает "много".
   - Ее бывает либо "мало", либо "слишком мало", - согласился я. - Тем более, что мы откроем двери. И если мы не справимся - двери все равно останутся открыты.
   Хищный оскал превратил симпатичную мордашку в кошмарную маску... но быстро исчезла, вернув обычное бесстрастное выражение.
   - Пожалуй, я подброшу вас к дверям храма, - только блеск в прикрытых глазах выдавал эмоции, охватившие девочку, и заставляющие чувствительную к ним суккубу сморщиться. - А то вырезать манекенов и медсестер - пожалуй, для вас уже действительно скучно.
   Пепельный вихрь рванул нас вверх, прямо сквозь перекрытия темного отражения психушки. Монстры мелькали мимо, не успевая как-либо отреагировать. Этажи сливались в сплошную полосу. И вот мы оказались на поверхности, на улице туманного мира, где десятки людей бежали к храму под крики "Тьма наступает!". Они бежали к храму, где надеялись найти убежище. И, судя по трем кольцам на дверях псевдоготического собора - основания так считать у них были. Вот только в отражениях будущего я не видел вмешательства Повелителя Распада. Видимо, боги, как и обычно, решили разрешить свой конфликт руками смертных.
   Несколько человек не успели добежать даже до лестницы, и теперь в ужасе и отчаянии оглядывались на нашу группу. Видимо, раньше Лёссе удавалось перехватить нерасторопных бегунов, и вытворить с ними что-нибудь противоестественное, вроде вытряхивания сначала из одежды, а потом и из собственной кожи. Но сейчас девочка стояла, демонстративно сложив руки на груди. Видимо, мою просьбу она приняла всерьез.
   Мы с Огневкой и Огнеглазым перешли площадь перед собором. Фенелла, как представилась нам огневка-птица, кружилась около Огневки-суккубы. Кажется, у демонессы появится новый питомец... все лучше, чем бесов гонять.
   - Отец! - вскрикнула седая женщина на пороге храма, увидев голову Леона Улфа на правом штыре над шлемом огнеглазого.
   В ответ я ткнул в нее указательным пальцем, потом провел большим по шее, и указал на оставшийся свободным центральный штырь, намекая, что он остается свободным специально для ее головы. Кристэлла шарахнулась, на шаг отступив внутрь храма.
   - Вы не пройдете, демоны! - вскричала она. - Мы сохраним нашу чистоту!
   - Чистоту? - криво усмехнулся я. - Вы так замарались в служении Пастырю Обреченных, что от вас уже не "воняет", а "смердит". Вы - мусор. Пришло время уборки!
   Я шагнул вперед. Кристэлла шагнула назад. Она вскинула руки, защищаясь и защищая тех, кто столпился за ней. Серая стена, напоенная мукой многих людей, поддерживаемая верой всех, кто собрался в храме, встала перед нами. И стена эта была достаточно прочна, чтобы удержать даже почти всемогущую во этой тьме и тумане Лёссу.
   Я шагнул вперед и надавил рукой на многоцветное сияние.
   - Не воздам Творцу хулою за минувшие дела.
   Я поймал взгляд девушки, вытащенной из темной стороны школы. "Услуга за услугу", помнишь? И ты мне ее окажешь, независимо от собственного желания.
   Стена была крепкой и подпирала ее вера множества людей. И в этом была ее сила... и ее же неустранимая слабость. Воспоминание о том, как я разорвал завесу Тьмы - подточило веру девушки, и по ней пролегла трещина сомнения. И такая же трещина проявилась под моей рукой на переливах щита.
   - Плачь, Каббир! Ты был скалою - вот и рухнул, как скала!
   Рука Огневки легла на завесу сияния рядом с моей, и все новые трещины стали раскалывать монолитную прочность защиты. Видя, как щит постепенно разрушается - все больше и больше людей, оставшихся в храме, сомневались в надежности их защиты... и она все слабела. Страх обратился против тех, кто привык внушать его другим. И, наконец, настал момент, когда один из фрагментов просто не выдержал давления и рухнул. И я шагнул внутрь.
   Шаг влево, и, следом за мной в прошлом входит огнеглазый. Мертвая голова на штыре пустыми глазами смотрит на собравшихся. Огненный взгляд воина скользит по рядам собравшихся, выбирая очередную жертву. А следом за ним скользнула и Огневка, разматывая снятый с пояса Бич боли.
   - Убейте их, - взвыла Кристэлла.
   Две Стрелы Хаоса ударили в двоих из толпы, попытавшейся исполнить приказ. Выбор в Зеркалах Несбывшегося оказался верен: именно эти двое оказались слабее остальных, и по одной Стреле на каждого - им хватило. Следом вступила в бой Огневка. Ее три Стрелы нанесли в сумме больший урон, но уронили только одного. Двое других с матерным ревом кинулись вперед... только для того, чтобы получить Бичом боли и с воем покатиться по полу нечестивого храма.
   Крупный мужик извлек откуда-то дубину и с ревом кинулся вперед. Но дорогу ему заступил огнеглазый. Взгляд глаза в глаза, и рев ярости сменяется криком боли. Ожог вряд ли получился сильный, но вот терпеть боль тот, кто привык причинять ее другим, похоже, не умеет просто категорически. А потому - и защитить себя от взмаха тяжелым клинком - не успевает, и падает на каменные плиты, с воем пытаясь собрать обратно в живот вывалившиеся оттуда кишки. Огнеглазый пинком отбрасывает в сторону недостойного и шагает вперед. Толпа в ужасе отшагивает назад. Огневка с доброй улыбкой взмахивает Бичом, выбивая из боя еще одну. Элегантно одетая женщина роняет извлеченный из сумочки "Дерринджер"3, и теряет всякий интерес к драке, с воем катаясь по полу.
   Отступив за спины впавших в азарт демонов, я аккуратно повторял за собой-из-будущего жесты, слова и мысли. И вскоре пять огромных птиц присоединились к веселью.
   - О! Орнисы! - радостно улыбнулась Огневка, и погладила по жесткому оперению "птичку", которая как раз порвала на куски одного из противников демонессы и теперь жадно заглатывала истекающие кровью куски мяса.
   Орнисов было немного, да и второй ранг не обеспечивал какой-то запредельной боеспособности. Но их противники в основной массе и серьезно не дотягивали даже до крестьян, которые, по меньшей мере, не гнушались тяжелой физической работы. Лишь пара мужчин пыталась продемонстрировать, что когда-то занимались боксом... Но это было давно, да и бокс, признаться - не лучший выбор против демонических птиц. К тому же, на поле обеда прибыла лично дочка бога Лесов, Пана - сама госпожа Паника. Так что боя не было. Была резня.
   По ходу дела орнисы порвали и ту, кто открыла мне дорогу своим сомнением. Все правильно. Я обещал защитить ее от Лёссы - и выполнил это. Защиты от самого себя я той, что была лучшей подругой Лёссы в школе, и первой присоединилась к травле, той, что одной из первых кинула факел в разгорающийся костер - я не обещал.
   - Тьма наступает! - выкрикнула Огневка, глядя на то, как распадается прахом дорогая обивка стен, как рушится гобелен со сгорающим "чудовищем", и как само капище Доброго Дедушки проваливается на Темную сторону.
   Парнишка, рыдавший над телом разорванной орнисами девчонки, вскочил, и с захлебывающимся воплем кинулся вперед, размахивая обломком спинки сидения, на которых во время проповедей располагались прихожане. У него даже получилось оглушить одного из орнисов... но это оказалось его первым и единственным успехом. Его следующим противником оказался огнеглазый, который одним движением перерубил и его дубину, и шею. Ухватив голову за волосы, огнеглазый заглянул в мертвые глаза, посмотрел в дальний угол, где сжался, содрогаясь в ужасе, атлетического сложения мужчина, на скамьи, под которыми тоже надеялись найти спасение несколько человек, на вопящую и паникующую толпу... и нахлобучил голову на левый штырь, отправляя душу храбреца в Кольцо Погибели, на суд своего господина. Прочим не досталось и этого.
   Наблюдая за истреблением культистов Доброго Дедушки, я посматривал на особенно уродливую статую, стоящую посреди храма вместо обычного для храмов христианских распятия. Сейчас под ним укрывалка Критэлла, ничего не делая для спасения своих прихожан. Но я не сомневался, что когда жертвы будут перебиты - ситуация изменится. Законы жанра неизменны: за миньонами идет босс.
   - Поэкономь ману, - бросил я разошедшейся Огневке. - Это - не враги, а мусор.
   Огневка посмотрела на резню, перевела взгляд на статую... и согласно кивнула.
   Между тем орнисы загнали и растерзали последнего из тех, кто надеялся обрести спасение в храме. И, впитав эманации его отчаяния, муки и смерти, из-под статуи посланника своего бога поднялась Кристэлла. Скопленная ей сила корежила ее тело. Кожа облетала клочками под утробный, дикий вой боли. Проповедник, обещанный босс, рвался в мир, чтобы покарать тех, кто разрушил все, им построенное.
   Превращение Кристэллы было кошмарным. Ее корежило. Вопль боли и ужаса сотрясал стены. Но с каждым воплем, с каждым приступом боли Проповедник становился сильнее. Возможно, оптимальным ходом было бы убить Кристэллу, не допуская ее превращения... но это означало бы отказ от той цели, которую я поставил перед собой, разбирая варианты отражений несвершившегося. И, хотя достижимость этой цели вызывала некоторые сомнения, но я собирался сделать все, чтобы получить высшую в этом квесте награду.
   Закончивший мутацию Проповедник возвышался надо мной почти на голову, и стоял вровень с огнеглазым. Обмундирование его представляло смесь из нескольких вариантов гладиаторской экипировки. В общем-то, не удивительно, особенно, учитывая, что гладиаторские игры, вопреки современным представлениям, были "игрищами на потеху почтеннейшей публики" разве что в самые поздние периоды античности, когда вера в старых богов уже была, по сути, утрачена, и образовался вакуум, ожидавший прихода Христа. А ранее гладиаторские бои были храмовой церемонией, жертвоприношением хтоническим богам. Вот и Кристэлла, разом и жрица, и жертва, готовилась принять участие в своем последнем богослужении.
   - Бессмертный дух узнает, что такое "не быть"! - возгласил я пророчество именем своего бога.
   Тысячи путей, "бессмысленных", по мнению некоторых фанатиков, свивались в нити, угрожая оплести и затянуть в пучину. А вот "кого" - это еще подлежало уточнению...
   Болезненно-белый шлем с двумя пересекающимися гребнями качнулся. Тварь взмахнула ржавыми клинками, зажатыми обратным хватом. Бросок. Удар. И один из орнисов отправляется обратно на план Хаоса со вспоротым горлом. Двигается Проповедник быстро. Очень быстро. На уровне темноэльфийских мечников, если не быстрее. Опасный противник. Более чем опасный.
   Выжившие орнисы кинулись в атаку. Но на многое я не рассчитывал. Разве что слегка задержать тварь, и дать мне время... А вот то, что Проповедник сумел уклониться от всех трех Стрел Хаоса, брошенных Огневкой - оказалось сюрпризом, и очень неприятным.
   В бой вступил огнеглазый. Тяжелая броня, длинный клинок, огненный взгляд... И все равно он едва-едва сдерживал Проповедника... Да и то - не всегда. Тот время от времени успевал прорываться, и одного за другим отправлял орнисов в небытие. И все это происходило в полной тишине. Воистину дьявольская ирония. Проповедник, тот, кто должен был обращать других в свою веру - оказался лишен дара слова.
   Однако, успехи не дались Проповеднику даром. И уклоняться или же отражать ему удавалось далеко не все удары. Да и Молнии Хаоса вместе со Стрелами поражали его довольно часто. Но вот Путь-к-Победе как-то так и не находился. Я помню, что в каких-то из отражений я видел поверженного Проповедника, и меня, протягивающего руку к главной награде... Но увы, это было лишь отдельно видение, а вот путей к его реализации я не видел ни тогда, ни сейчас.
   Нити будущего сошлись в одну точку, и я увидел, как Огневка падает, пронзенная двумя клинками Проповедника.
   - Атакуй! - крикнул я огнеглазому... и не успел.
   Проповедник изогнулся немыслимым, невозможным образом, и проскочил мимо огнеглазого, пусть и получив от него удар вдогон, и сумел-таки вогнать оба своих меча в грудь суккубе.
   И только тогда, когда тело суккубы, распадаясь на полигоны, летело к каменному полу, я осознал, что все это время искал не то, что мне нужно. Что я не правильно интерпретировал собственное пророчество. И что Проповедника никак нельзя назвать "бессмертным духом".
   Блинк увел меня от очередной атаки. Враг был все тем же: сильным, быстрым, опасным... Но это не имело уже никакого значения. Путь был найден.
   Голос Древнего врага наполнил собой пространство, заданное движением моих пальцев. Проповедник замер, услышав, как с ним говорит его бог. Ненадолго. Совсем ненадолго. Но мне хватило.
   Очередной блинк, и я возникаю там, где открывается Путь. Рассекающий реальность устремляется к цели, и воздух плачет под не знающим пощады клинком. Битва монстров - окончена.
   Вой погибающего врага заполняет храм. И пусть Проповедник все еще мечется, пытаясь обойти огнеглазого, пусть даже мой чемпион уже изранен и не долго сможет продержать преображенную Кристэллу... Все это не имеет уже никакого значения. Потому что "священным сокровищем храма является его бог". И это сокровище сейчас рушится на камни, вспоротое беспощадным клинком.
   Эмиссар Господина Распада ловко спрятался на самом видном месте, изображая собственную статую... Но этого оказалось недостаточно. И теперь его жизнь - прервалась, а вместе с ней - и существование и туманного и темного миров.
   Проповедник падает на колени, сраженный гибелью воплотившего его бога, который никогда не был богом... Распад обратился против самого себя, как смертельный яд - антибиотик, уничтожает проявления жизни, останавливая заразу. Проповедник, видя, как рушится символ его веры, упал на колени, и голова в круглом шлеме заняла наконец-таки, свое место на среднем штыре.
   - Мне понравилось воевать за тебя, юный служитель древнего Заговорщика, - усмехнулся огнеглазый, медленно растворяясь в воздухе. - Мое имя - Архаон. Позови меня, и я приду на твой зов.
   - Удачи тебе на ступенях Лестницы4, - проводил я его, кидаясь сквозь падающий в распаде мир к главной награде, на которую нацелился с самого начала этого похода.
   Лёсса, сложив руки на груди, с грустной усмешкой наблюдала за гибелью выстроенного ей самой мира. Он был воздвигнут на ненависти и жажде зла, и теперь, когда ненависть была утолена, когда все, бросившие ее в огонь, погибли - ее мир рушился. Обычный исход успешной мести.
   Транс предвидения позволял мне выбирать, куда поставить ногу между рушащихся вниз, в тартарары, кусков мира, что принимали облик массивных плит. Во тьму погибельную улетело, распадаясь прахом, тело Проповедника, а душа Кристэллы Улф взвыла, отправляясь к тому самому богу, посланнику которого она столь верно служила.
   Мостовая под ногами Лёссы уже распадалась, когда я подхватил ее на руки. Девочка удивленно посмотрела на меня.
   - Зачем? - лаконично спросила она.
   - Неужели ты серьезно подумала, что я сдохну, и отправлюсь обратно туда, откуда явился, даже не попытавшись вытащить тебя? - покачал головой я, проскакивая над очередным провалом в бездну. - Не дождутся! Мои амбиции простираются куда дальше, чем просто хапнуть кусок экспы и успокоиться на этом. Именем Лоргара Аврелиана! Да воссияет Истина!
   "Testamentum veritas", "Основание истины", подлинная Книга Лоргара, не тронутая безумием и тщеславием Эреба и Кор Фаерона5, открылась, почти неслышно в окружающем гуле гибнущего мира шелестя страницами. Слова, услышанные Золотым примархом от лиловоглазых жителей места, где люди встречаются с богами, раскололи окончательно и так уже надломленную реальность, и следующий шаг я сделал среди завывающий вихрей, среди руин прекрасного дворца, возведенного из чистейшей белой кости.
   Звезды плясали над нашими головами, захваченные невиданной силы бурей. И их свет едва пробивался через мерцание красно-фиолетовой спирали, ужасного Ока, в которое бесконечно рушилась уничтоженный Хаосом мир.
   Лишь черный контур на растрескавшемся, но все еще прекрасном в своем совершенстве, полу отмечал место, где сошлись когда-то в бою смертный и воплощение бога... и где бог пал, не устояв. Капли ихора прожгли кость, и которой его верующие возвели ему храм, оставив уродливые шрамы на полыхающих белизной ступенях.
   - Те, кто были, и кого больше нет. Даже их потомки не помнят тебя, Не-забытая, - склонил я голову, салютуя павшему величию.
   - Мне холодно, - ответила дрожащая на моих руках девочка. - И я хочу есть.
   - Это хорошо, - согласился я. - Это значит, что из бездны ненависти и распада ты возвращаешься к жизни. А нам следует поспешить.
   Я поднялся по ступеням, некогда знавшим поступь тех, кто создавал богов, как оружие для войны... и пал, не выдержав последствий своего искусства. Портал храма, вместо того, чтобы пропустить нас к давно разрушенному алтарю, перенес нас ко Вратам Вечности, где в вечной битве сошлись крестоносцы, чья истина столкнулась сама с собой, становясь кровавой ложью для всех, кто сошелся здесь в бою. Гиганты, закованные в тяжелую броню, разили друг друга сталью и колдовством, ослепленные собственной истиной, и не будучи в состоянии увидеть чужую... А тот, кто осмелился бы на подобное святотатство - проиграл бы и лишился всего, ибо стал бы предателем для всех сошедшихся здесь в беспощадном бою.
   - Мне страшно, - сказала Лёсса, когда паразитное сияние пронесшегося рядом заклятья, отправленного во врага воином в синем и золотом, искупало нас в своей сияющей тьме.
   - Это хорошо, - повторил я. - Это значит, что ненависть оставляет тебя.
   Я поставил ногу на спину павшего гиганта, закованного в броню цвета дорогого вина, и морда демона с его оплечья приветствовала нас радостным оскалом. Я прыгнул, отталкиваясь от мертвого воина веры, и тетраврата закрылись за нашими спинами, приведя нас к месту следующего шага.
   Черные волны бились в белый берег и с шипением откатывались обратно, как будто досадуя, что не смогли достать дерзких, осмелившихся ступить в последнее убежище народа, уничтоженного неистовой верой. По дорожке, вымощенной восьмиугольными плитами, чьи изломанные, искаженные очертания заставили бы нас содрогнуться, оставайся мы с Лёссой людьми, мы двинулись вперед, одну за другой минуя высокие арки, обходя сооружение, размеры которого заставили бы испытать острый приступ чувства собственной неполноценности любой из современных нам небоскребов.
   Запутанные пути тех, кто некогда прочитал Книгу моего сюзерена и подчинил ей свое мышление, вели нас мимо высоких деревьев с серебристыми стволами, еще не опаленными огнем оружия тех, кто придет сюда, чтобы уничтожить чужих, дабы не дать своим завладеть запретным знанием. Дорожка вела нас, то проходя внутри здания, струясь вдоль его жемчужных стен, то наматывалась на него снаружи, вися в воздухе, который не был воздухом. И только Искажение пространства позволяло нам с Лёссой выживать там, где выживание человека не предполагалось.
   С вершины жемчужного здания мы упали в темные небеса, и всплыли из опаленного огнем войны черного камня, над которым возвышались перекрученные, изломанные купола Города Света.
   - Денлкрргх йидзун! - существо, у которого над человеческими плечами возвышалась огромная птичья голова в лазурных перьях, подняло темный, изукрашенный зловещей резьбой, жезл.
   Я поднял пустую руку, и над ней полыхнула синим сиянием восьмиконечная звезда с пылающим оком. Встретивший нас взмахнул жезлом, и волна Силы понеслась в нашу сторону, скрученная в сложное построение Высшими исчислениями, структурировавшими хаотическое сознание существа.
   - Ай! - вскрикнула Лёсса, когда ее плечо задел осколок того, что только что было костяной броней твари, вынырнувшей из вечно кипящего варпа, и отправленной назад волей чернокнижника, удалявшегося от нас и менявшегося с каждым шагом. - Мне больно. И сейчас ты опять скажешь, что это хорошо! - она обвиняюще посмотрела на меня.
   - Это хорошо, - кивнул я. - Это значит, что проклятье Гниющего сада уже почти спало с тебя. А также это значит, что мы уже почти пришли.
   Я свернул в раскрытый проем, и мы начали подниматься по витой лестнице. Каждый шаг менял весь мир вокруг нас... и изменял нас самих. И вот настал тот момент, которого я, признаться, сильно боялся. Во многих вариантах видений, сделав очередной шаг, я оказывался с пустыми руками...
   - Ты все-таки сделал это, - встретила меня Реалуэ в своих покоях замка Азир. - Красивая у тебя дочка получилась. Настоящая эльфийская княжна!
   - Какая "дочь"? Какая "эльфийка"? О чем вы вообще? - Лёсса задергалась у меня на руках, и я ее отпустил. - Вы серьезно? - Иримэ очень серьезно кивнула:
   - Хорошенькая такая эльфийская девочка. Молоденькая только. Лет сто-сто пятьдесят, не больше.
   Лёсса чуть было не забегала по потолку.
   - Зеркало! Мне нужно зеркало!
   Я щелкнул пальцами. Сейчас, когда ко мне вернулась палочка-выручалочка системного интерфейса - уже не было необходимость полностью повторять формулу заклятья и точно производить выверенные жесты. Малое проявление Всетворящего сработало и так, по нажатию на несуществующую для других кнопку, призвав из небытия Хаоса висящее в воздухе зеркало.
   - Ой!
   Лёсса кинулась к отражающей поверхности и принялась рассматривать себя. Надо признать, что наш путь через разные проявления Хаоса Всетворящего сильно изменил девочку. Так что, хотя восковая бледность осталась, но вот общая цветовая гамма сильно изменилась, уходя от того монохрома, что был в Темной Сейнтралии... Теперь черные волосы стали русыми, а черные губы, создающие впечатление неестественного макияжа, стали бледно-розовыми. Да и общие очертания лица изменились так, что при первом же взгляде на нас вместе бросалось в глаза родственное сходство. А вот пробивающиеся через прическу заостренные верхние кончики ушей не оставляли сомнений в расовой принадлежности моей новоявленной дочери. Хотя...
   Я приподнял свои волосы. Они, кстати, тоже изменились. Если раньше у меня в темных волосах с пятнадцати лет замечали седину, то теперь белый цвет совершенно исчез, а темный фон приобрел какой-то синеватый оттенок вороненого оружия. А вот ухо, с которого я волосы откинул - оказалось отчетливо заострено. Несильно, не так, как у эльфиек, но тем не менее.
   - Эльфийка? - уточнил я. - Или фейри?
   - Не важно, - отрицательно покачала головой Реалуэ. - Фейри - наши ближайшие родственники... - Видящая о чем-то задумалась. - Даже жаль, что они были уничтожены в Войне Раскола. Лучше бы выжили они, а не проклятые дроу.
   - Дзинь! - известила меня система о появлении сообщения от другого игрока.
   "Это было больно!" - сообщила Огневка. - "Надеюсь, девчонку ты все-таки вытащил? И с каких это пор суккубы регенерируют и устойчивы к яду?".
   "Вытащил" - ответил я. - "А регенерация и резист - с тех самых пор, как некая суккуба мутировала".
   - Н-да, - вслух сообщил я. - Эльфийка получилась с изрядной примесью демонической если не крови, то духа. - Что же до фейри... Похоже, Начавший Начало, или кто-то из высших, решил вернуть этот народ к жизни. По крайней мере, мы с Лёссой - фейри, - закончил я, уточнив через систему расовую принадлежность Лёссы.
   - Спасибо, - Иримэ подошла и обняла меня.
   - За что? - удивился я.
   - За то, что не поддался "неизбежному злу", - шепнула мне на ухо эльфийка, демонстрируя, что мои похождения они наблюдали если не в реальном времени, то близко к тому. - Но если для привлечения союзников к защите Олваирина понадобится... то я не против... - она вздохнула. Видимо, насчет "не против" - это она погорячилась. Или политическая лояльность родному городу сейчас пока что перевешивает чувства.
   Я обхватил талию девушки.
   - Постараюсь, чтобы не понадобилось. Но ты не злишься на меня за... - я замялся, не зная, как правильно сказать то, что хочу.
   - За тот поцелуй и за то, что ты успел-таки помять ей сиськи? - кривовато усмехнулась Иримэ. - Знаешь... не злюсь. От близости суккубы мужчинам просто крыши сносит. Ты еще неплохо держался.
   - Тогда, пожалуйста, покажи Лёссе замок и город. Где здесь что и вообще... - попросил я эльфийку.
   - Хорошо, - кивнула та. - Пойдем, Лёсса. Здесь много интересного. Не то, что в том городке, где ты себя заперла своей ненавистью вместе с теми ублюдками...
   Иримэ и Лёсса убежали осматривать владения, я же, раскланявшись с Реалуэ, двинулся в заклинательный покой. Надо было разобраться с горой системных сообщений. Но пока я шел, прибежало еще одно сообщение. Несистемное.
   "Будешь смеяться" - известила меня Огневка, - "но та печать, с которой началась история того проклятого Ордена - подделка. Новодел голимый. Я тут просматривала логи, и зацепила взглядом один интересный скриншот. Там эту печать видно было отчетливо. Ее обрабатывали на станке!"
   Я действительно горько рассмеялся. Вера - это сила. И то, что основа веры оказалась ложна - ничего не меняет. Погибших во имя веры это не вернет.
   В заклинательном зале я первым делом отправил сообщение Василию Ивановичу, прося по своим каналам разобраться: существует ли еще город Сейнтралия, есть ли там психиатрический госпиталь, и как себя чувствуют (если вообще существуют) Леон и Кристэлла Улф?
   Несмотря на позднее время, ответ пришел быстро. Оказалось, что в Сейнтралии, Южная Пенсильвания, США, группой террористов была взорвана одна из официально не действующих церквей. При взрыве погибли съехавшиеся туда со всех концов страны члены официально зарегистрированной религиозной организации "Орден Чистоты". Среди погибших - дочь основателя организации, Кристэлла Улф. Ее отец, основатель Ордена, умер в тот же день в главной психиатрической лечебнице штата. Причина смерти - не сообщается. Ни одна из террористических организаций не взяла на себя ответственность за это преступление. Но официальные лица уже заявили, что имеются сведения из секретных источников, которые не будут разглашены по оперативным соображениям, что это была одна из подрывных организаций атеистического коммунистического характера, связанных с правительством Северной Кореи. В связи с этим выдвинуты политические требования и объявлено о введении экономических санкций.
   "Вот мы с тобой и стали террористами" - сообщил я Огневке, перекидывая ей полученное сообщение.
   "Офигеть сего числа" - ответила она.
   Разумеется, подобная откровенность могла бы принести некоторые неприятности... если бы у меня и Огневки не было железного алиби: ни я, ни она не покидали капсул, что легко доказать, подняв логи. К тому же, первым кандидатом на получение траффика с моей экспериментальной капсулы является моя же родная контора... так что фиг кому бы то ни было, а не мои переговоры.
   Некоторое время я потратил на составление отчета для Василия Ивановича. Но отправлять пока не стал: если утром перечитаю, и не сочту, что автора отчета не следует немедленно отправить для проживания в дом с мягкими стенами и коллекцией модной одежды, с рукавами, завязывающимися на спине - отправлю. Впрочем, уже сейчас отчет представляется мне бредом сумасшедшего.
   После этого я занялся системными сообщениями. Как выяснилось, отряды, отправленные мной на фарм, уже вернулись. Потери были... Но они были только у тех, кто чистил Акрелат. Видимо, большее пространство для маневра позволило летучей гвардии сохранить жизни своих бойцов. А вот в узостях второго яруса катакомб храма мертвого бога остались два еретика и мститель. Это было неприятно, но терпимо. Зато тридцать первый уровень был взят, а до тридцать второго - осталось совсем чуть-чуть... И, кажется, я знаю, как добрать недостающую экспу... Тем более, что выбор на тридцать первом уровне приходится делать между Творцом свитков 2-го уровня, и Пониманием ритуалов, тоже 2-го уровня. И то и другое - нужно и полезно. И то, и другое - не первой необходимости, чтобы за них хвататься влет. Но в конкретной сложившейся ситуации Творец свитков - чуть-чуть более полезен "здесь и сейчас", хотя, возможно, Понимание ритуалов - более перспективно. Так что беру Творца свитков. Надеюсь, Понимание ритуалов - меня тоже не минует.
   Обозначив свой выбор, я приказал доставить со склада ртуть, самоцветы и кристаллы, и принялся творить...
   Сложная вязь символов легла на пергамент. По идее, завершив написание и подав Силу, я получу свиток "Красота от природы", 2-го круга магии Жизни. Покупают эти свитки, судя по аукциону, весьма и весьма неплохо. Конечно, мало кто из более-менее серьезных игроков не застревает на этапе генерации персонажа в редакторе внешности: несоответствие роли игра карает влет, хотя и не содержит каких-то явно прописанных штрафов. И это известно многим. Да и просто хочется выглядеть красиво даже законченным пофигистам. Но вот игроки, понимающие ценность шпионажа и неустойчивость иллюзий - разбирают столь необходимый инструмент довольно-таки активно. Так что... Заканчиваю последний символ. Подаю Силу. И... Пуф-ф-ф!!! Заготовка для свитка - сгорает, превращаясь в серый пепел. Очередные меры ресурсов истрачены зря, а экспы получено - самый-самый минимум. Но и этот минимум приближает меня к заветному уровню, поэтому я продолжаю эксперименты.
   К тому времени, когда сообщение о получении второго уровня было наконец-таки получено, передо мной лежали три свитка "Красота от природы", и одна "Малая массовая защита от огня". Последнюю я выкладываю на аукцион без особого трепета в душе: с магией стихий у меня откровенные проблемы: единственные, кто ей владеет - скорее лучники, чем маги. Так что усиление возможного противника будет для меня не особенно важно. А "Красота..." До встречи с серьезными шпионами - мне еще довольно далеко... а те, кто этих серьезных шпионов нанимает и отправляет, нужным заклинанием обязательно обзаведутся. Рано или поздно, так или иначе.
   Я погладил корешок "Основания Истины", которое так и осталось прикованным к моему поясу при выходе из квестовой локации. Но если там это была "просто книга", то в присутствии интерфейса "Основание..." стало стартовым предметом цепочки квестов. Возможно, покажется глупым растрачивать ценные ресурсы, обменивая их на экспу, имея под рукой цепочку квестов... Но я опасаюсь, что некоторые из этих заданий будут с ограничением по времени... А на завтра запланирована конференция по вопросам труда и шаманизма. И, возможно, мне останется либо провалить важную классовую цепочку, либо отказаться от охоты на Книгу Шамана... И делать такой выбор - ой как не хочется! Так что труды Лоргара подождут...
   Тридцать второй, второй и последний на сегодня, уровень, принес мне единицу Ментальной выносливости и выбор между четвертым кругом Магии Хаоса и начальным уровнем Скрытности. И, хотя на примере Ветровска я и ощутил пользу от стелс-стиля, но все-таки это не настолько мое... к тому же инвизеров можно нанять. А вот высокоуровневого мага Хаоса...
   Я потряс головой, осознав, что пытаюсь подвести рациональное основание под принципиально иррациональное "хочу", и ткнул в кнопку выбора Магии Хаоса. Пусть будет, как будет.
   Закончив с текучкой, я решил взглянуть на текущее состояние моего персонажа.
   Имя: Кайларн
   Класс: Темный Храмовник.
   Дополнительный класс: Оракул
   Раса: лорд фейри.
   Уровень: 32
   Характеристики
   Сила: 10
   Ловкость: 20
   Выносливость: 12
   Сила магии 48
   Устойчивость к откату: 24
   Ментальная выносливость: 41
   Знания:
   Магия Жизни 2
   Магия Света 1
   Магия Хаоса 3
   Расы: Люди тьмы 1
   Толерантность 2
   Военачальник 2
   Навыки:
   Классовый: Пророчество 1, Видения 1.
   Расовый: Искажение реальности 2 (пассив.), Броня Силы 1, Плащ пролитой крови 1.
   Магия Жизни: Магия Жизни 3, Мастер управления животными 1, Мастер призыва животных 2.
   Магия Света: Магия Света 2, Мастер усиления 1.
   Магия Хаоса: Магия Хаоса 4, Мастер искажения 1, Ритуалист Хаоса 2, Мастер призыва Хаоса 1.
   Военачальник: Обучающий 2, Тактика 1.
   Толерантность: Терпимость к чудовищам, Терпимость к Свету.
   Общая магия: Восполнение маны 2, Творец свитков 2, Понимание ритуалов 1.
   Общие навыки: Дипломатия 3+1, Удача 3, Орлиный глаз 2, Логистика 1.
   Мутации:
   Взгляд Хаоса (активируемая), Нематериальность (активируемая), Повелитель Хаоса, Скачок.
   Во вкладке "Общие" меня заинтересовали несколько вещей. Во-первых, Искажение реальности мало того, что переехало из раздела "классовых" навыков в "расовые", так еще и стало пассивным. То есть, его уже не надо активировать... и невозможно дезактивировать. Теперь вокруг меня постоянно есть область искаженного пространства. С одной стороны - удобно: всегда есть место для Скачка, и не надо предварительно активировать Искажение. Да и шанс противника на промах в условиях искаженной реальности - приятная опция. Но с другой стороны, тем, кто не признан Хаосом теперь ко мне лучше не приближаться... Впрочем, мой ближний круг и так привык уже к жизни в условиях более сильного искажения, созданного ритуалом Арениуса... Так что, я думаю, что сойдет.
   Обещанные при смене расы броня из собственной Силы и плащ из пролитой крови - также оказались расовыми навыками. Как выяснилось, Броня Силы - это как неплохая кольчуга. К тому же бонус, даваемый навыком, складывался с любым другим доспехом, или же увеличивающим защиту заклинанием. Зато движений такой доспех не снижает, и времени отката - не увеличивает. В общем, вещь вкусная, даже очень, но не что-то запредельное: с моим запасом хп и, мягко говоря, невысокой выносливостью, лезть в ближний бой все равно противопоказано, даже напяль я зачарованный максмиллановский доспех из адаманта.
   Второй же навык, Плащ из пролитой крови, оказался интереснее. Каждый раз, когда я кого-то убиваю, будучи одетым в этот плащ, часть пролитой крови пополняет плащ, и прямой урон от моих заклинаний увеличивается... на 0,01%. При этом имеет значение только то, чей удар прервал жизнь. Так что из всей резни Ордена Чистоты я вынес бонус в 0,03%: убитые призванными существами в зачет не идут. Только личное убийство, только хардкор. Опять-таки, приятный бонус, но... Польза от моего личного участия в сражениях - будет постепенно падать по сравнению с управлением войсками, а главное - землями. Но все равно - приятная опция. Очень даже приятная.
   Закрыв вкладку общих сведений, я заглянул в описание моей новобретенной дочери. Как я и думал, понерфили ее сильно. Из почти всемогущей повелительницы континуума, власть которой была ограничена разве что знаками Ниеглинна, за которыми спасались орденцы, она стала почти обычной девчонкой. Правда, девчонкой с неслабыми такими магическими способностями... но по сравнению с тем, что было - даже не смешно. Физические характеристики вообще оказались почти такими же, как у феечки. Учитывая отсутствие крыльев и возможности уйти от опасности вверх... В общем, таскать ее за собой в сражения - мне как-то стремно. Несмотря на ее двенадцатый уровень, первоуровневый игрок, выбравший путь меча - ее убьет одним ударом. И из защиты у нее разве что Огненный щит, такой же, как и тот, что достался Огневке. И Скачок, причем сразу второго уровня. Ага. И Искажение реальности... тоже урезанное до третьего уровня. Думаю там, в Сейнтралии - ее искажение и за десятку зашкаливало. В общем, учитывая, что Огненный щит физической защиты не предполагает, а Скачок у нее хотя и лучше моего, и она может хотя бы выбирать направления блинка, но все равно перемещает только в пределах Искажения... В общем, похоже, брать ее с собой - не самая лучшая идея. А вот в замке, с учетом того, что искажен здесь весь остров - она может оказаться весьма и весьма опасным противником, особенно учитывая Магию Тьмы третьего круга и Хаоса - второго... в сочетании с навыками Мастера проклятий, Мастера тьмы и Мастера разрушения и высокой Силой Магии... в общем - урона она выдаст ой какой неслабый. Однако, хрустальную пушку лучше прятать в крепости.
   Я открыл вкладку с ее заклинаниями и улыбнулся. Проклятье Железной девы. Бывает. Страх - проклятье второго круга, заставляющее тех, кто не выдержал страха - будет бежать в ужасе. Неплохая вещь. И Призыв Палача... персональное, то есть передать его в Палаты Вечности или же записать в свиток Лёсса не сможет. Не удивительно. Зато есть шанс, что это что-то действительно мощное.
   Я залез в описание. Хотя по примеру Призыва огнеглазого, я уже не склонен переоценивать полноту описаний: склонности к ритуалам Хаоса, продемонстрированной Архаоном, в описании не было. Впрочем, ритуалы - это вообще нечто, выламывающееся из логики игрового мира. Но феномен Скольжения - сам по себе выламывается из любой логики. Перенос физического тела из реального мира в идеальный... Заставляет помянуть всуе Луи Седлового, воплотившего-таки идею о путешествии в описываемое настоящее. Но, тем не менее, посмотреть стоит. Хотя бы некоторые основные свойства буду знать.
   Так... Доспехов не носим. От слова "совсем". Единственное исключение - шлем. Интересно - тот самый? Пирамидальный? Ловкость - на минимуме. С такой Ловкостью призванный Палач будет едва ползать, и годится только для того, чтобы защищать призвавшего, и то сомнительно. Зато с такой выносливостью, как у этого призыва - может поплевывать на то, как его режут буквально на куски. Да и хп - немеряно. Как говорится "замучаются колупать". И силы столько, что вдарит - мало не покажется. Особенно, учитывая навык "Калечащий удар", повышающий шанс повесить на противника дебафф, связанный с увечьем или кровотечением. То есть, переломанные кости, отрубленные конечности, внутренние и наружные кровотечения - как здрасте. Убийца людей и Убийца чудовищ... то есть - двойной урон по этим категориям. Неплохо. Подавление воли (чудовища) - любое чудовище поблизости от Палача имеет некоторый шанс беспомощно застыть в ужасе. Аура страха, сходная с аналогичным навыком Рыцарей смерти. Владение оружием (двуручный меч). С магией - не очень, и учить, судя по характеристикам - бесполезно. Хотя...дверь-то огнеглазый лихо вынес. Так что и Палач вполне может преподнести сюрприз. Ну а в целом - хороший защитник для девочки. Особенно - где-нибудь в узостях помещений, чтобы встал - и ни пройти, ни проехать. А уж Лёсса озаботится тем, чтобы обвешать противника проклятьями, и долбануть чем-нибудь тяжелым из арсеналов Хаоса. Увы, в чистом поле обойти такую стенку - ничего не стоит. Так что заклятье мощное, но ограниченного применения.
   Закрыв окна заклятий и характеристик, я устроился в кресле поудобнее, и погрузился в транс, выполняя заданные старшей Видящей упражнения.
   ***
   Под ногами хлюпает вода и пружинит мох. Одуряющий запах багульника бьет в голову. Солдатские калига топчут небольшие кусты с яркими синими ягодами. Время от времени то один, то другой пехотинец нагибается, чтобы сорвать уцелевшую ягоду и кинуть ее в рот. Но за этим частенько следует крик сержанта "Не останавливаться!", а то и бодрящий удар палкой. И солдаты идут. Идут туда, где их собратья уже осадили лесной город мерзкой нелюдий, имеющей наглость чтить свою демоническую прародительницу наравне с единственно сущим истинным богом - Владыкой Света! И пусть раньше эти нелюди были союзниками против тварей еще более мерзких, но они же и предали этот союз, отозвав войска. И теперь люди идут, чтобы покарать тварей. Ибо так повелел Бог!
   Внезапно один из идущих - падает. Из его груди торчит белоперая стрела с охотничьими резами. Твари даже не считают людей достойными того, чтобы использовать боевые стрелы! Для них это охота. Развлечение! Что ж. Люди еще покажут им...
   Солдаты поднимают тяжелые щиты. Конечно, здесь, в лесу на верховом болоте, не получится составить правильную черепаху. Но и того, что есть - достаточно, чтобы уменьшить потери. Стрелы продолжают лететь, и время от времени то одна, то другая - находят свою цель.... Но большая часть все-таки остается торчать в щитах. И солдаты идут вперед.
   - С нами - бог! - возглашает Неумирающий прелат.
   Хозяин домена, ведущий свою армию на подмогу тем, кто уже ведут бои с отступающими эльфами, частенько оказывался не там, где его ожидали, и где вроде бы место столь могущественному и осененному Светом Владыки человеку. Не с блистающими рыцарями и могущественными паладинами, а в рядах самой обычной пехоты. За это, а еще за полководческий дар - он любим подданными. Впрочем, в мирной жизни он тоже никогда не отказывается помочь, защитить, исцелить... И поэтому владения его - полны народом и приносят большой доход, о котором с зеленой завистью в глазах и кривя губы говорят "более благородные господа".
   Возглас прелата Ореста подхватывают неизменно сопровождающие своего учителя аколиты... И теперь стрелы уже не долетают до щитов, а вязнут в многоцветных переливах сияния, исходящего от самого Владыки.
   - Барра! - кричит сержант, взмахивая коротким мечом в ту сторону, откуда летят стрелы.
   - Барра! - подхватывают этот клич-команду солдаты и, тяжело разгоняясь, бегут к тому, кто посмел попытаться защитить свой дом, встав на пути воинов Бога. Вперед! Смять, растоптать и уничтожить!
   ***
   - Командир, - посыльный диверсант, наплевав на этикет, выпал из скрытности уже внутри круга стражи. - да'Виэл Астонай докладывает, что принял командование. Гартал - убит. Призраки продолжают просачиваться.
   - Принято, - кивнул головой да'Виэл Гортанар, командующий экспедицией, направленной высшими жрицами в эти места.
   По слухам, доведенным до сведения жречества Гильдией Торговцев, именно в этих давно заброшенных отнорках Подземья, куда уже несколько веков не ступала нога благородных дроу, были обнаружены какие-то священные предметы. И жрицы Дома да'Виэл решили добыть эти предметы, небезосновательно подозревая, что они связаны либо с культом Паучихи, либо с нечестивыми верованиям грязных карликов, имеющих наглость именовать свои жалкие дома Подгорным престолом. В любом случае, подобные вещи, будучи доставленными в храм Дома - значительно усилили бы позиции Дома и его жриц в Кругу Ангратта, где все Верховные жрицы равны пред ликом Богини... но некоторые, разумеется, равнее прочих. И благоволение Богини - столь же очевидно, основная причина этого "равенства". Вот и идут бои за любую возможность привлечь к себе внимание Паучихи... пусть это внимание частенько и приводит к погибели, и нередко - всего Дома. Это никого не пугает, а кого пугает - тот не достоин называться дроу.
   - Гортанар, - по-хамски пренебрегая этикетом, обратилась к командиру экспедиции его же родная сестра, единственная жрица, приданная экспедиционному корпусу. И, пусть она и была приказом матери и Верховной жрицы дома, передана в подчинение мужчине... но она была женщиной, и, следовательно, имела право на фамилиарность. Ведь статус - он сегодня один, а завтра - другой. Экспедиция закончится - и приказ "подчиняться Ведущему войска" - прекратит действие. А вот с анатомией - не поспоришь! И если потребовать от нее подобающего обращения - оскорбленная жрица может и отомстить. Говорят, не так давно, появились Неумирающие, осененные особым благословением Богини. И вот они-то требовали и добивались подчинения жриц, даже будучи мужчинами... Но, что доступно священному храмовому пауку, о том уборщику этого самого храма - не стоит даже задумываться. Во избежание. - Мы потеряли уже трех Ведущих колонны. Потери... Нас могут отправить на Покаяние...
   Последнее слово жрица произнесла с явно слышимой прописной буквы. Процесс принесения извинений Дому и Богине мог быть более чем разнообразным... и ни в каких вариантах не был приятен для извиняющегося.
   - Могут, - кивнул Гортанар. Он не стал напоминать, как просил жриц Дома отправить с ним хотя бы еще двух служащих Богине, которые могли бы усилить все отряды. Но Миэльтира пообещала, что справиться сама... а теперь дергается, потому что одна жрица никак не могла прикрывать все три колонны, двигающиеся по трем разным проходам. Призраки, просачивающиеся, пренебрегая обычными коммуникациями, прямо через толщу камня, атаковали командиров. И, пусть они меняли по несколько десятков бестелесных на одного Ведущего колонну, но некроманты могут это себе позволить. И, если так и будет продолжаться...
   Да, масса низшей нежити уперлась в точно такую же массу рабов-гладиаторов, которых никогда и никто не считал, и которые знали, что если струсят и побегут - рано или поздно, обязательно окажутся на алтаре и познают весь гнев Богини. Да, мечники и стрелки щедро дарили совершенно незаслуженный покой поднятым из Серых пределов. Но если потери командиров будут слишком велики... Хотя, какое там "если"... Они УЖЕ "слишком велики". Неизвестно, смогут ли неизвестные реликвии компенсировать это... И если не смогут - то неудачливым предводителям грозит Покаяние. И тут уже пол сыграет против сестренки. Пусть она и является в этом походе подчиненной, но ее накажут за провал наравне с ним.
   ***
   Виденье прекратилось, не показав мне, чем закончился поход дроу и их противостояние с некромантом. Но радовало то, что этот мир, в отличие от "обычной мморпг" не крутится вокруг игроков. Даже в отсутствие Неумирающих дроу ищут благосклонности Ллос, некроманты тревожат Серый предел, а Гильдии - интригуют и натравливают друг на друга фракции, Дома и властителей. И такой подход был бы совершенно нерациональным для обычной игрушки, поскольку требовал бы запредельных ресурсов, растрачиваемых по сути впустую. Но, похоже, "Сталь и магия" уже не просто игрушка. Не "обычная" игрушка, по крайней мере. Конечно, можно было предположить, что некромант, участвующий в стычке с другой стороны - как раз игрок... Но вот почему-то я уверен, что нет, некромант там местный, и приперся туда по своим местным делам.
   Выйдя из транса, я обнаружил, что мое положение изменилось. Нет, сам я все также сидел в кресле. Но рядом со мной, прямо на полу сидела Иримэ, положив голову мне на колени.
   - Упражняешься? - спросила она.
   - Ага, - ответил я, запуская пальцы в золотистые волосы.
   - Это правильно, - мурлыкнула эльфийка, не делая попытки отстраниться. - Расскажешь, что видел?
   Я насколько смог подробно описал свои видения. Иримэ сразу погруснела.
   - Первое видение... Я помню похожее, - она задумалась. - Точно. Лихолесье. Далеко на севере отсюда... Наш Дом там совсем слаб... но присутствует. И мне приходилось бывать у родственников. Гильдии торговцев за портал столько золота отвалили - сказать страшно... - Иримэ замолчала, о чем-то задумавшись.
   - Нет мира за этой чертой, - процитировал я давнее высказывание об американском континенте. - В смысле - во Фронтире владетели схватываются между собой, не особо обращая внимание на отношения стран. А уж если игро... в смысле Неумирающие начинают выяснять отношения между собой, то что там думает лидер страны о заключенном ими союзе, или объявленной войне - им и вовсе не интересно...
   - Не совсем так, - покачала головой эльфийка. - Лидер может выразить неудовольствие действиями властителей... вплоть до выдачи заданий на головы неугодных, или же отправки своей гвардии... Пусть и стараются не пользоваться такими возможностями, предоставляя властителям Фронтира забавляться войнами по собственному разумению. Но то, что ты описываешь - это уже не стычки властителей пограничья. Это - настоящая война, война стран, каковых уже давно не было. И очень странно, что эта война начинается между союзниками. И, возможно, уничтожение Олваирина, предвиденное мамой - тоже часть этой войны...
   - Возможно, - согласился я. - И, похоже, пропагандистское обеспечение войны было проведено на высоком уровне. По крайней мере, не думаю, что мы сумеем что-либо с этим сделать: мало времени, а против нас будет задействован мощнейший аппарат Церкви, к которой прочно присосались игроки враждебного эльфам альянса...
   - Но что-то же надо сделать... - неуверенно произнесла эльфийка. Причем, кажется, основные ее сомнения были связаны даже не с тем, хватит ли нам сил изменить предначертанное, сколько с тем, захочу ли я это делать.
   - Надо, - кивнул я и процитировал Алого Короля: - Это будущее достойно того, чтобы я в него вмешался.
  
   1 Голова ворона - знак корвидов, провидцев и предсказателей легиона Тысячи сынов примарха Магнуса Красного.
   2 Путь Черного колеса - см. Роджер Желязны "Князь Света".
   3 "Дерринджер" -- класс пистолетов простейшей конструкции, как правило, карманного размера. Название происходит от фамилии известного американского оружейника XIX века Генри Деринджера.
   4 Лестничный бастион - см. Либер Хаотика: Кхорн.
   5 Эреб и Кор Фаерон - капитаны (а позже - капелланы и Темные апостолы) Несущих слово, легиона Лоргара.
  
   Глава 5. Разновидности дипломатии
   Утро нового дня я встречал в объятиях Глаши. Признаться, после того, как я вышел из транса с головой эльфийки у себя на коленях - я рассчитывал на некое, скажем так, развитие отношений... Но, увы. Мне достался только крепкий поцелуй младшей Видящей.
   Зато утром мои планы на приятное времяпрепровождение сорвала именно Иримэ, влетев в мою спальню с воплем:
   - Вставайте! Дядя Торри приехал!
   - И что? - признаюсь, несколько вяло отреагировал я.
   Честно говоря, сама вялость этой реакции говорила о том, что с провидением будущего у меня... не очень. Надеюсь - "пока что". Иначе я бы отреагировал не в пример более активно.
   - И то, - взвилась Иримэ, - что, если не занять его чем-то интересным - может быть "ой". Он же сам себя займет! А это... это... - Видящая задохнулась, не в силах подобрать слова общего языка, достаточно выразительные для того, чтобы описать, что тогда будет.
   Чтобы успокоить девушку, я быстро оделся, и последовал за ней туда, где "дядя Торри" как раз собирался заняться "чем-то интересным".
   Видящая отвела меня туда, где возле моста, не вступая на зараженную территорию, крутился невысокий эльф в одеянии, скорее подобающем игроку-спецназовцу, пытающемуся воспроизвести привычный камуфляж. Признаться, у неписей подобные ухищрения были как-то не в ходу: магия обеспечивает гораздо более надежную и удобную маскировку. В руках эльф крутил шелковый шнурок, на который были нанизаны странные украшения из полированной кости. Поглядывая на так и не приведенные в порядок стены внутреннего замка, он что-то бормотал себе под нос.
   Я внимательнее пригляделся к внешности прибывшего. Его роскошные светлые волосы до плеч были прихвачены ремешком-хайратником так, чтобы видны были идеальной формы уши. Но все равно кого-то он мне напоминал. Так что вместо приветствия я произнес:
   - Две тонны китового мяса нужны?
   Иримэ ахнула, прикрывая рот руками, а ее родственник посмотрел на меня еще более заинтересованно, чем раньше.
   - А есть? - заинтересовался "дядя Торри", наклонив голову к левому плечу.
   - Нет, - отрезал я.
   - Тогда не нужны, - спокойно, как нечто само собой разумеющееся, произнес эльф. - Твоя мать как всегда права, - сказал он, обращаясь к выглядывающей из-за моего плеча Иримэ. - Это будет интересно, - он перевел взгляд на меня. - Битор. Говорящий с Лесом.
   - Шаман, однако, - улыбнулся я, и собирался уже было представиться... Но тут это за меня решила сделать Иримэ.
   - Кайларн, владыка земель, оракул ветви пророков, видящий Хаос... - и еще минуты на две подобной мути, едва не заставившей меня заржать, поскольку мне живо вспомнился "Корабль из Арвароха и прочие неприятности". Очень похоже было.
   - Кайларн. Провозвестник Изменяющего пути, - представился я, когда эльфийка наконец-таки выдохлась.
   - Компактно, - согласился Битор. - Хорошая плотность информации. Мне любопытно. Видящая передла, что у вас тут кое-что интересное намечается?
   - Конференция по вопросам труда и шаманизма, - ответил я, выделив из предполагаемых событий то, которое, на мой взгляд, могло заинтересовать Говорящего с Лесом.
   - Скучно, - отмахнулся тот. - Новым ругательствам они меня уже не научат, иначе Видящая сказала бы мне об этом.
   Я стал перебирать ожидаемые, либо планируемые события, которые могли бы заинтересовать эльфа-шамана. Война с кочевниками? Маловероятно. Война с нежитью под Акрелатом - еще менее вероятно. Нежитью Говорящие с лесом никогда особо не увлекались. Хотя... четки из костей... Нет, все равно - маловероятно, - подсказала мне интуиция, усердно развиваемая упражнениями от Видящей.
   - До возрождения фейри еще очень далеко, - выдал я единственную версию, которая показалась мне более-менее правдоподобной.
   - Лордов фейри, - поправил меня Битор. - Младшие фейри меня не слишком интересуют.
   - Есть какая-то разница? - заинтересовался я. Несмотря на превращение в лорда фейри, знаю я об этих "ближайших родственниках эльфов" на удивление мало. Форумы дружно и многозначительно молчат. Как бы возрождать расу не пришлось нам вдвоем с Лёссой.
   - Разумеется, - кивнул шаман. - Младшие фейри - это духи. Вплощенные, или нет, осознающие себя, или нет. Бывают среди них, конечно, и уникумы, вроде твоей дочери... Духи сказали мне, что она-то как раз прошла большую часть пути, отделяющего младшего фейри от Владыки, и, думаю, скоро она накинет кровавый плащ и облачится в доспех Силы. Прочие же, как я сказал, - всего лишь духи, беззаботные и игривые, не склонные планировать или же напрягаться, воплощая планы. Владыки же, или лорды фейри - это скорее эльфы, сроднившиеся с духами настолько, что Вечный князь Анэрон Третий лист, да примет его объятие Матери, решил, что владыки фейри - это демоны Древнего врага, захватившие тела, предназначенные Матерью для ее Детей... Собственно, с этого и начались войны Раскола, приведшие к уничтожению Владык... и распаду нашего народа на Светлую и Темную ветви.
   - Дядя! - возмутилась Иримэ. - Что ты несешь?! Проклятые дроу...
   - Наши ближайшие родичи, и такие же дети Матери, как мы. Пусть они и чтят ее как Паучиху. Природа может быть жестока, коварна и несправедлива... Духи зайцев, погибших в зубах волков, и волков, погибших от голода, когда не удавалось поймать зайцев - говорят об этом со всей определенностью.
   - Я заинтересован в том, чтобы получить несколько уроков пути шамана, - со всей определенностью сказал я Говорящему с Лесом.
   - Возможно, позже, - покачал головой он. - Сейчас тебя ждет множество скучных и не интересных дел. А я попробую уговорить этих добрых людей, - он кивнул в сторону группки отступников, собравшихся вместе по какой-то надобности, - построить мне дом где-то на окраине вашего славного города. Вы же принимаете переселенцев? - впрочем, ответа на этот явно риторический вопрос Битор ждать не стал. - А пока что - поживу в таверне.
   Я проводил взглядом любопытного эльфа, прикинув, как бы он выглядел с лысой головой и рваными ушами. Картинка получалась ничего... вполне гармоничная. Ничуть не хуже, чем сейчас. Кивнув своим мыслям, я принялся "заниматься скучными и неинтересными делами".
   Малое проявление Всетворящего в форме пары плетеных кресел, позволило нам с Иримэ устроиться с тени стены. И я открыл перед внутренним взглядом "Дневник испытаний", как создатели игры обозвали список квестов. С некоторым удивлением я обнаружил, что у меня осталось неисполненным задание, которое очень легко было завершить: по "Близости нежити" осталось только провести над первым уровнем катакомб Акрелата ритуал "Отрицание неживого".
   Отметив себе заняться этим квестом, как будут проблемы с получением уровня, я кивнул подошедшему представителю Торговой Гильдии.
   - Доброе утро, господин посланник Гильдии.
   - Доброе утро, господин властитель домена. Мои приветствия, Видящая, - кивнул Отто. - К сожалению, встреча, назначенная на вчера, не состоялась. Мне сообщили, что властитель домена проводит важный ритуал, и когда освободится - неизвестно.
   - Увы, - пожал я плечами, - мы не всегда можем выбирать время для исправления совершенных ошибок, - под "ошибкой" в данном случае я понимал решение заняться квестом, не встретившись с Отто.
   - Бывает, - кивнул Отто. - Впрочем, в данном случае, это только на пользу. Я только сегодня сумел связаться с главой семейства Монтерой. Глава согласен с Вашими условиями. Мастер порталов прибудет в представительство Гильдии послезавтра. До тех пор...
   Я немного невежливо перебил Отто:
   - Вы можете забирать девчонку в любое удобное для Вас время. Слову Гильдии я верю.
   Мне капнуло немного репутации перед Гильдией. А Отто улыбнулся.
   - И, тем не менее, я склонен позволить девочке наслаждаться вашим гостеприимством еще некоторое время: до окончания работы Мастера Порталов. Ей не помешает некоторый намек на недовольство главы семьи.
   - Намек? - удивился я.
   - И довольно мягкий... с учетом того, как часто Амелл становится причиной раздражения главы. Что же до Джона... Вот его контракт, - и Отто передал мне стопку бумаг. Я же отдал их Иримэ. В таком объеме информации требовалось разбираться вдумчиво и неторопливо. Это тебе не устное согласие на простые и однозначно понимаемые условия. Впрочем, Отто отнесся к моим действиям с пониманием, и я получил еще чуть-чуть репутации как перед Гильдией, так и перед Отто лично. - Вы сильно изменились со времени нашей прошлой встречи, господин Кайларн.
   - Такое случается с теми, кто проводит ритуалы, - пожал плечами я. - У меня вот, к примеру, дочь появилась.
   - Примите мои поздравления, - поклонился Отто. - Подарки ко дню рождения вашей дочери будут доставлены. Не примите задержку за оскорбление.
   - Никаких обид, - пожал плечами я. - Думаю, Лёсса будет рада подарку. А письмо для д'Ин Амита будет доставлено в представительство Гильдии, как только я его напишу.
   На этом разговор был исчерпан, и мы с представителем Гильдии раскланялись.
   Следующим незаконченным делом было посещение построенных позавчера Серебряных башен. Точнее - одной башни, но по традиции название использовалось во множественном числе, так как все башни во владениях всех леднлордов, выбравших путь Хранителей Древних ветви Хаоса считались одним строением.
   По дороге к не посещенному строению, я, несмотря на ранний час, заметил две парочки. Причем, если Пьен с Истой активно целовались в тихом уголке за казармой еретиков, то Одержимые Хаосом сидели на непонятно откуда взявшейся скамеечке над обрывом и скромно держались за руки. Я не подходил близко, чтобы не спугнуть ребят, но, кажется, оба эдак деликатно розовели.
   Я встал над обрывом, поодаль от замершей и не замечающей окружающего парочки, полной грудью вдохнул прохладный, напоенный горьким запахом полыни степной ветер, и обнял подошедшую эльфийку. Иримэ обняла меня в ответ, и мы так простояли до тех пор, пока из-за Храма Одержимых не вывернула Лёсса.
   - Папа, привет... Ой... - выдала суровая и беспощадная мстительница, резко повысив градус умиления до превышающего любые мыслимые нормы ПДК1 мимимишности в окружающей среде.
   - И тебе доброго утра, дочка, - улыбнулся я, не отпуская попытавшейся отпрянуть эльфийки. - Думаю, здесь тебе нравится больше, чем в туманах Сейнтралии? Впрочем, если серебряный туман Улгу2 тебе по нраву - мы можем вместе посетить Серебряные башни.
   - Я, собственно, - Лёсса потупилась и смутилась. Такой она мне нравилась гораздо больше, чем в образе злого демона Тихого холма, - как раз и искала тебя, чтобы попросить сходить к этой башне... А то остальные строения я еще как-то понимаю, а вот это...
   - Разумеется, Лёсса, идем с нами.
   Серебряная игла башни, окутанная никогда не тающим туманом, возникла перед нами, как только мы обогнули Храм Одержимых. Я на минуту остановился, размышляя о том, что, когда буду возводить стену собственно замка на летающем острове, закажу Гастону, чтобы стиль Серебряной башни был выдержан. Разумеется, там, где это будет не в ущерб обороноспособности.
   Девять белых арок, между которыми вилась посыпанная серебром тропика, в отсутствие не только стены, но и какой-либо ограды, производили странной впечатление. Однако, думаю, что попытавшихся достичь башни, минуя тропу - ждут некоторые сюрпризы. Я не был врагом обитателям Серебряных башен, так что без страха и сомнений ступил на тропинку. Впрочем, Лёсса умудрилась опередить меня, и с беззаботным видом заскакала вперед. А вот Иримэ немного затормозила. Но я обнял ее за плечи и повел с собой.
   Белые арки, под которыми мы проходили, окрашивались в цвета ветров магии. И Иримэ постепенно успокаивалась. Мощь проведенного ею над собой ритуала постепенно брала верх над внушенными с детства предрассудками. Подозреваю, что, с учетом того, что этот же ритуал прошла Реалуэ, на ее дочь оказывалось удвоенное, а то и кратное давление. И то, что девушка сумела сделать отчаянный шаг в стремлении помочь матери - вызывало мое глубокое уважение.
   Арка портала в серебряной стене оказалась черной, расписанной серебрянными знаками Хаоса. Знаки полыхнули синим пламенем, когда мы прошли под ними и вступили во владения ордена Серебряных башен.
   - Восславьте Эгримма ван Хорстманна! - громыхнул тяжелый, подавляющий голос.
   - Шэмельна Тзиин'нет! Атдэ фаошден тек'зит! - ответил я, отрицая право требовавшего и восславляя только и исключительно Изменяющего пути, но не его посредников.
   - Пастырь Церкви Света... - произнес невысокий колдун в черной хламиде, банальным образом спускаясь по лестнице. В глубокой тени его капюшона было не различить лица. А знаки на хламиде были, так сказать "общеколдовского" значения и не идентифицировали его как адепта Хаоса. - ...сказал бы, что гордыня - это смертный грех.
   - Не надо комплиментов, - улыбнулся я. - Ну не надо. Я смущаюсь...
   Колдун откинул капюшон. Под ним обнаружилось вполне человеческое лицо, не "изуродованное знаками принадлежности к безумной силе". В принципе, это было логично. Для адептов Коварного, Кукловода Тысячи и одного заговора было бы странно носить не снимаемые знаки, которые однозначно бы идентифицировали их носителя. Ведь адепту Изменяющего пути может потребоваться выдать себя за лояльного прихожанина Церкви Света, последователя культа Неба и предков из Каганата, или же некроманта, чтящего Вечную леди, но при этом - ворующего души и тела из ее владений... И любые особые приметы, нам совершенно ни к чему.
   - Что же привело властителя домена под наш скромный кров? - поинтересовался колдун, не торопясь представляться. Он был весьма молод... Выглядел лишь немногим старше нынешнего облика Лёссы. Но серьезность и довольно высокое положение не оставляли возможностей для фамилиарности.
   - Разумеется, нужда в распространении ересей, сеянии розни и лжи, - ответил я. - Особенно - на территории Каганата и Империи Света.
   - Любопытно, - кивнул колдун. - И какие же учения вы считаете необходимыми распространить?
   - Каганату на данном этапе крайне подойдет учение святого Эндера Ксеноцида, могущественного предка, стоящего у престола Тенгри-хана: орки - мерзкие ксеносы, и должны быть уничтожены любой ценой. С одной стороны, это повысит устойчивость соседей к атакам Гхыра, что не может не радовать. А с другой, при распространении - усилит вражду Каганата и Степи. Обе фракции мне совершенно недружественны, и их взаимное ослабление - только порадует. Никакой толерантности, никаких переговоров. Только полное уничтожение... Для моих врагов - вполне подходящая идеология. Ну а, когда придет время завоевывать соседей - обвиним их правителей в недостаточном усердии в истреблении орков... внутренняя смута и потеря правителем доверия народа - это тоже неплохо для завоевателя. Ну и идеологи и священники в качестве сети агентов - тоже лишними не будут.
   - Миссия, скорее достойная Алого Престола... - с некоторым сомнением произнес колдун. - Но, в целом... если начать проповедь среди тарханов... Да, поручение властителя вполне возможно. И мы начнем исполнять его, ибо оно соответствует духу ордена... и нашего принципала.
   - С Церковью же Света все сложнее.... - начал я. - Инквизиторы быстро вычислят столь деструктивные культы, как учение Ксеноцида. Вычислят и вычистят. Нужно что-то более сложное и долгоиграющее. Пожалуй, стоит начать с распространения трактата просветленного Рихарда Клесса о том, что магия - особый дар Владыки Света верующим в него. В качестве начального утверждения - пойдет. А как дальше будем развивать - будет зависеть от того, как это учение будет принято, и как будет развиваться богословами Империи.
   - И опять достойно, - усмехнулся так и не представившийся колдун. - Хотя, опять-таки, скорее такая задача должна заинтересовать Пурпурный престол... Но мы, Серебряные башни займемся распространением истины среди темных людей... равно как и тех, кто считает себя лучше других, но прозябает во мраке невежества. Мы принесем им свет истины. В ответ же... Я склонен согласиться с тем, что сущность важнее видимости. Но, тем не менее, желательно, чтобы хотя бы пять разумных из твоего окружения и/или элиты домена формально приняли культ Перемен.
   "Получено задание: "Формальности тоже важны" - известила меня система. - "Проповедуйте перемены и соблазните хотя бы пятерых из своих приближенных их величием.
   Награда: опыт, артефакт, репутация перед орденом Серебряных башен. Размер награды зависит от количества принявших культ.
   Штраф за провал/отказ: ухудшение отношений с Серебряными башнями".
   Разумеется, квест тут же был принят... Но, прежде, чем я успел приступить к его выполнению, вмешалась Лёсса.
   - Разумеется, принципал моего отца, разрушившего предсказанную и предначертанную мне судьбу - и мой принципал, - заявила она. - Архитектор Судеб строит наши судьбы независимо от того, верим мы в него, или нет. И я предпочитаю встретить это знание с открытыми глазами. Думаю, это позволит мне вмешиваться в построение моего собственного Пути... и путей тех, кто рядом.
   - Раз уж я приняла Хаос, - подхватила Иримэ, - то, надо признать, что обитель Знания мне ближе, чем пути ищущих наслаждение (что бы не думали об этом мои соплеменники), как и пути Разрушения или Распада и Отчаяния.
   Счетчик исполнения квеста показал 2/5. Неплохо. Думаю, уговорить Пьена и феечек - тоже будет несложно. Не говоря уже об Одержимых Хаосом.
   - Разумеется, я постараюсь получить согласие своих приближенных на формальное признание принадлежности к культу, - кивнул я. - Но, все-таки, мне хотелось бы узнать, как я могу называть вас?
   - Магистр Аэкольд, - ответил колдун. - И, пусть я пока что всего лишь младший магистр, но я надеюсь, с вашей помощью упрочить свое положение в Ордене и занять более высокое положение.
   - Амбиции радуют нашего принципала, - улыбнулся я. - Магистр Аэкольд. Если я не ошибаюсь, вы получили свое имя в честь одного из Чемпионов Архитектора Судеб?
   - Мои родители восхищались Аэкольдом Хельбрассом3, - скривился младший магистр. - И теперь я вынужден носить это имя... Оно постоянно напоминает мне, что я - всегда вто... Впрочем, кому я лгу? Даже не во второй сотне. Имя Аэкольда - весьма популярно среди последователей Кукловода Тысячи и Одного заговора. И многие из его носителей достигли впечатляющих успехов в попытках превзойти оригинал... Но пока что это ни у кого не получилось.
   - Значит, ты будешь первым, - кивнул я расстроенному младшему магистру ордена Серебряных башен. - И мы принесем людям свет знания, что неизбежно несет с собой туман сомнений.
   Мы хлопнули друг друга по рукам. Наши цели ведут нас разными дорогами... но отнюдь не исключают друг друга. И распространение веры в Изменяющего пути слишком выгодно нам обоим, чтобы тратить силы и время на бессмысленные действия, не несущие в себе смысла. Впрочем, разумный эгоизм частенько является более прочной основой для сотрудничества и союза, чем идеалистичный альтруизм.
   Теперь, когда закончилось посещение Серебряных башен, следовало заглянуть еще в одно уже возведенное, но еще не использовавшееся строение. Нисходящая пирамида возвышалась над землей, лишь чуть приподнимаясь над городской стеной. А периметр квадрата на уровне земли намекал, что и под землю она уходит ничуть не меньше.
   У серебряных ворот Ветра, от которых начиналась дорожка, посыпанная белым песком, ведущая ко входу в пирамиду, собрались ожидавшие Возвышения. Отступники, еретики, мстители, культисты и тени. Увы, но для старших рангов Возвышение происходило "как бы само собой", то есть то ли по набору опыта, то ли по велению Всемогущего Рэнодма, Янтарного Владыки, то ли по выполнении каких-то не названных в официальной документации условий. По крайней мере, среди знатоков и любителей теорикрафта, обсуждавших этот вопрос на форумах, господствовали именно эти три теории... Что, впрочем, не говорит о том, что других не существует. Просто они не пользуются особенной популярностью за откровенной бредовостью и отсутствием хотя бы малейших данных в свою пользу. Опять-таки, продолжение дискуссии отнюдь не говорит о том, что некоторые из игроков не нашли нужную закономерность Возвышения...
   Я прикинул, как бы я повел себя, разобравшись в механизме столь важного для игроков процесса, и пришел к выводу, что изложил бы свою теорию на форуме... постаравшись сделать это максимально неубедительным образом. Будучи высмеяна и опровергнута - теория не будет привлекать к себе внимания ищущих истину, и меньше будет шансов, что на нее случайно наткнутся. Увы, но пока что у меня особенных идей не было. Буду наблюдать за Всадниками Хаоса и Одержимыми Хаосом.
   - Итак, - обратился я к войскам... Многие из воинов зябко ежились и отводили глаза, когда я подходил слишком близко: все-таки Искажение реальности в качестве пассивного навыка имеет далеко не одни только плюсы. Ну, да ничего... Пройдя Пирамиду, мои бойцы обретут сродство с Хаосом и будут уютнее себя чувствовать в искаженной реальности... А некоторые, вроде Фомы - и так успели уже притерпеться к ее выкрутасам. - Следуем за мной. С тропы - не сходим.
   - А если кто сойдет? - незнакомый отступник, задавший этот вопрос, храбро спрятался за плечом товарища.
   - Вот заодно и узнаем, что тогда будет, - спокойно ответил я. - Признаться, мне это очень интересно...
   Я активировал Зрение Хаоса, порадовавшись, что оно не стало пассивным: вблизи Пирамиды само пространство сияло Силой. Так что я побыстрее отключил эту способность... Но полыхание темного пламени Удуна в моих глазах не осталось незамеченным. Так что, думаю, давки и толкотни не будет, и все постараются идти точно по серебряному песку.
   Я же, между тем, прикидывал количество серебра, пошедшего на одну только эту дорожку. У меня получилось, что та мера этого металла, которая ушла с моего склада, не покрыла и малой доли необходимого количества. Впрочем, условности игрового мира... или искаженная хаосом реальность, вполне могли объяснить еще и не такие выбрыки.
   Спокойная ходьба по извивающейся между девятью белыми и девятью черными арками, медленно погружала идущих в транс, и сама по себе являлась началом процесса Возвышения. Со стороны казалось, что дорожка пару раз огибает Пирамиду и упирается в глухую стену. Но для идущего по ней - тропинка выкидывала весьма любопытные фортели, демонстрируя интересные особенности неоднородного, нелинейного и анизотропного пространства-времени, к тому же - своего для каждого из идущих. Так что на обращенном к гневным небесам основании Пирамиды первыми возле меня оказались отступники. Лишь немногие из них собрались с силами, чтобы твердо встретить мой взгляд. И, разумеется, в их число входил Фома, колдун и комендант замка и города Азир.
   - Прошу, - я кивнул в сторону правой из открывшихся на вершине арок.
   Все-таки, мне нужнее отрекшиеся, чьим преимуществом был улучшенный навык строительства, и, возможно, мирные навыки, а не вольные охотники. Хотя... Когда к арке двинулся Фома - я покачал головой и указал ему на левую арку. Пусть будет. Не то, чтобы это имело такое уж большое значение... Но из эстетических соображений мне приятнее, чтобы город возглавлял вольный охотник. Пусть он не будет платить налоги... Но вот дополнительный навык стрельбы и скрытность - могут оказаться полезны.
   Следующими на вершине пирамиды собрались еретики. Выбор между фанатичными еретиками и братьями-во-ереси - тоже не был слишком труден. Пусть параметры братьев были пониже, чем у фанатиков, и они не получали дополнительно случайных заклинаний Хаоса с ростом уровней, но вот навык "Чувство локтя", поднимающий боевой дух и характеристики в зависимости от численности отряда - представлялся мне более важным. И, опять-таки, было и исключение. Джонас, еретик, штурмовавший со мной замок, и участвовавший в стычке с рыцарем Элайей, по моей указке двинулся по пути фанатизма. И выпавшее ему заклинание Голос Древнего врага, вкупе с удвоением Силы магии - порадовали. Правда, Сила магии 8 вместо 4 - не сделала его магом... но вот если отправить на обучение до колдуна... Магия 10 - уже неплохо. Где-то на уровне феечки. При том, что физические характеристики существенно выше... В общем, глядя на то, что получилось у Джонаса - я еще раз уверился в том, что выбрав для своих еретиков путь Братства - я поступил правильно.
   А вот с выбором для третьего ранга были изрядные сомнения. Проклятье кипящей крови порождает оборотней. Оборотни - сильные, живучие, могли быть опасны для своих ничуть не менее, чем для врагов. А вот те, кто примет на себя проклятие Ледяной крови - перестанут испытывать действие эффектов боевого духа (как положительных и отрицательных), получат дополнительные навыки владения оружием, ношения доспехов и щита, тактики, атаки и защиты... Но вот регенерация оборотней - аргумент, как я убедился на примере Фабриса, более чем весомый. Да и срывы этих безбашенных берсерков можно купировать, если найти способ обучить их Хладнокровию. Так что я предложил мстителям самим выбирать свой путь. И восемь из них пошли по дороге Ледяной крови, а девятнадцать - по пути Кипящей крови, пути оборотней.
   Выбор для культистов тоже легким не был. Пути Познавшего Хаос и Одаренного Хаосом не были простыми, не были и безопасными. Так что, отправив своих ребят на Возвышение - я рискую потерями в войске. Однако и тот и другой вариант развития - существенно сильнее начальной стадии, а риск... он есть всегда.
   Пути Одаренного и Познавшего - серьезно различаются. Путь Одаренного Хаосом - путь жреца, путь человека, привлекшего непостоянное и переменчивое внимание темных Владык Хаоса, коих существует бесчисленное множество. И повелители Хаоса одаряют жреца... Это может быть Дар оружия, Дар плоти, Дар Духа или Дар имени... Но чаще всего Одаренный получает Дар Зверя - существо-спутника, которое останется с одаренным до конца его жизни... и, случается так, что этот самый конец одаренный находит в пасти подарка. Да и степень полезности даров бывает очень и очень разной. От декоративных зверушек, до настоящих могучих чудовищ. Единственным точно полезным подарком (кроме роста характеристик) для Одаренного Хаосом является доступ к заклинаниям Круга магии Хаоса, на единицу более высокого, чем до посвящения, причем - независимо от того, были ли выполнены условия для достижения этого круга. Воля богов превыше незначительных ограничений.
   Путь же Познавшего Хаос - это путь мага. Не полагаясь на помощь и защиту богов Хаоса, Познающий предпринимает усилия для того, чтобы понять эту непостоянную и изменчивую стихию. И Неделимый Хаос отвечает ему взаимностью, вглядываясь в него и познавая его душу. Навык "Слияние с Хаосом" прибавляет по две единицы Силы магии на уровень навыка и случайное заклинание этой школы из числа доступных Познающему. Проблема только в том, что каждый уровень Слияния с Хаосом также прибавляет вероятность того, что юнит получит Дарование Имени. Последнее же означает, что имя мага будет вписано в Скрижали свиты богов, и получивший дар покинет смертный мир ради превращения в Нерожденную тварь.
   Все это я разъяснил столпившимся на вершине Пирамиды культистам. И добавил:
   - Вы можете сами выбирать свой Путь. Но учитывайте: в арку Пути одаренных я пропущу только тех, кто возгласит хвалу Архитектору судеб, Инженеру времени, Изменяющему пути. Мне совершенно не нужны в моем домене те, кто привлекут внимание Доброго Дедушки... - "Дамблдора", это имя я не произнес, но подумал, хотя оно было несравненно менее опасно, чем любое из подлинных имен Господина Распада.
   Путь Одаренного избрали Мирина, ожидаемо - Волот, хотя он и ожидал того, что скоро на посту жреца Азира его заменит тот, кто придет с завершением строительства второго уровня Храма Ветров, и, несколько неожиданно - Иста. Прочие решили, что Неделимый Хаос их устраивает больше. Впрочем, меня такой их выбор тоже устроил.
   На дары для Познающих Неделимый Хаос несколько пожлобился. То ли такова была воля Изменяющего пути, то ли звезды, покровительствующие магам, по приколу сошлись в какой-то неприличный рисунок, но все Познающие получили одно и то же заклинание первого уровня: Вспышка Хаоса. Прочитавший это заклинание маг создает многоцветную вспышку, действующую на конусе в 120 градусов вперед от заклинателя, на пять метров. Каждый, кто видит эту вспышку - имеет нехилый такой шанс получить один из дебаффов: "оглушение", "ослепление", "спутанные мысли", "контузия". В общем, заклинание - более чем полезное, хотя, как и все "конические" - более пригодное для использования Всадниками Хаоса, а не хрупкими культистами. Но одно заклинание вместо почти двух десятков возможных... Что сказать? Не повезло. Бывает.
   Дары для Одаренных оказались интереснее. Иста вылетела из Пирамиды на личном крикуне. Думаю, теперь Пьен будет летать с ней, а не она с ним... а у меня освободился еще один крикун, что неслабо усилит мой летучий отряд. На плече Мирины сидела небольшая громптица - существо, способное швыряться молниями Хаоса, не тратя на это ману. При этом для обсчета повреждений использовался параметр Силы магии хозяйки, правда, и откат у них с хозяйкой шел общий, но все равно существо оказалось более чем полезным. А вот Волот за свои неустанные труды в проповеди путей нашего принципала, получил аж целых два дара: Дар Духа в виде навыка "Проповедник 1", увеличивающий эффективность проповедей и позволяющий юниту, произнеся речь перед воинами, дать им бонус к боевому духу +1, и Дар Оружия - черный посох, расписанный рунами Скверны, в которых можно было прочитать (если не боитесь за свою душу), славословие Изменяющему пути. Каждый, кто получил удар этим посохом, получал дебафф "Затмение", из-за которого он видел на месте носителя посоха светящуюся как солнце фигуру, что давало серьезную мотивацию к тому, чтобы напасть на кого-то другого. А если воля пораженного окажется достаточно сильна, чтобы продолжить атаку, то штраф в 20% к точности попадания - также может помочь Волоту выжить.
   Отправив одного из так и оставшихся для меня безымянными познающего Хаос из набора этой недели переписывать полученное заклятье на стены Палаты Лестниц (и, соответственно, в мою Книгу, и Книги остальных магов в моей армии, имеющих доступ к магии Хаоса), я встретил на вершине пирамиды последних из тех, кто мог получить гарантированное Возвышение в пирамиде. Тени, стрелки и маги, ожидали моего решения.
   Для пятого ранга выбор тоже был, мягко говоря, непростым. Возвышение теней могло произойти до сумраков, либо же призраков. Сумраки получали бонус к стихийной магии и два навыка: Двойной выстрел и Точный выстрел. Двойной выстрел повышает скорострельность и наносимый урон, а Точный выстрел, именуемый также "Белку-в-глаз", позволяет в 10% случаев проигнорировать защиту цели и увеличивает шанс критического удара. При росте навыка шанс игнора брони увеличивался на 5% на втором уровне навыка, еще на 2% на третьем и по 1% далее. И даже навык первого уровня резко увеличивал ДПС сумрака. Но вот навык скрытности оставался на том же уровне, что и у тени, да и навыки магии Разума доставались юниту не слишком часто, по сравнению с навыками стихийной магии, атаки и владения стрелковым оружием.
   У призраков же, напротив, резко, на два уровня сразу, подпрыгивает навык Скрытность, а также они получают дополнительный навык из магии Разума (какой конкретно навык будет получен - зависит от уже имеющегося набора). Учитывая, что на третьем круге Разума появляются массовые эффекты сенсорной депривации (ослепление, глухота, нечувствительность к запахам (что напрочь режет и вкусовую чувствительность), тактильная невосприимчивость), и иллюзии - призраки становятся весьма и весьма опасными и трудноуловимыми диверсантами. Но вот по ДПС4 призрак никогда даже не приблизится к сумраку.
   Однако, пятый ранг - это уже элита. А, как ни крути, основной урон все-таки в массовом бою наносит именно масса. Так что, скрипя сердцем5, я все-таки направил моих теней именно в арку призраков. Тем более, что предполагается атака на сильного, а то и превосходящего противника, так что ослабить его серией диверсий - велел сам Изменяющий пути. Правда, для того, чтобы в полной мере использовать преимущества призраков - придется изрядно потратиться на свитки магии Разума. Что ж. Ex nihilo nihl fit6. Т.е. не вложив ничего - сложно рассчитывать на хороший результат.
   Когда последний из теней (Ставр пропустил своих товарищей, и пошел последним) скрылся в арке, я использовал блинк, благо, Пирамида вся погружена в искаженную реальность, и встретил нововозвышенных у арки Ветра. Отступники отправились работать, еретики, оборотни, хладнокровные мстители, адепты Хаоса (как Одаренные, так и Познавшие) и призраки - готовиться к выступлению, а я позвал своего крикуна и, обняв присоединившуюся ко мне эльфийку, полетел к донжону. Арсенал призраков требовал пополнения. Так что, создав и отправив несколько смотрящих с заданием контролировать как место будущего собрания орков, так и наиболее очевидные подходы к ним, я двинулся в заклинательный покой, общаться с аукционом.
   Из магии Разума на аукционе нашлись массовые варианты Слепоты и Глухоты, которые достались Ставру - единственному из призраков, кто уже получил доступ к третьему кругу этой магии. Н-да. А завтра и послезавтра мне придется обходиться без него: начальник разведки займется переписыванием полученных заклятий на стены Палаты Лестниц. Двое суток это у него займет железно.
   По случаю заглянув также в раздел Магии Хаоса (ничего нового) и Света (аналогично), я полез в магию Тьмы, и обнаружил заклинание, которое меня сильно заинтересовало. Аура темного гнева. Заклинание 3-го круга магии Тьмы. Создает вокруг заклинателя 20-тиметровую ауру, в которой свои и союзные войска получают существенный плюс к вероятности нанесения критического урона и увеличенный множитель критического удара. В общем, плюшка более чем изрядная, особенно, учитывая длительность "пока не будет развеяна". Жаль только, что на поддержание ауры уходит ровно половина маны колдующего... Так что для Одержимых Хаосом это заклинание не слишком подходит. А вот для Всадников Хаоса, которые больше воины, чем маги - в самый раз.
   В общем, после всех этих закупок, моя сокровищница в очередной раз показала дно. Жалкие полторы тысячи не считаем. Пришлось в очередной раз наступить на горло собственной песне, придавить принципы, и ввести деньги из материнской реальности. Как раз достаточно, чтобы за пять минут до полуночи и поступления очередной дани, начала строиться резиденция Ордена Пурпурной длани. Основным преимуществом этого строения является то, что Пурпурная длань может убедить вступить в свои ряды (и потом - наняться к властителю домена, где есть их резиденция) магов и жрецов любой расы. Правда, найм возможен только двоих в начале и увеличивается на единицу с каждым новым уровнем строения, и к тому же, это будут действительно случайные юниты - от феечек до Одержимых Хаосом, в зависимости от воли Янтарного Владыки. Ну и распространение культов и ересей в среде магов и жрецов других доменов (не обязательно соседних) - тоже полезный бонус.
   Задумавшись о преимуществах Пурпурной длани, я треснул себя по лбу. А ведь Серебряных башен есть аналогичное преимущество: раз в неделю случайное заклинание или ритуал любой школы магии. Так что я полез в Книгу, чтобы понять, что добавил мне этот орден...
   Ну, что сказать... Не повезло. "Ванна графини Елизаветы7" - ритуал, предназначенный исключительно для вампиров (так и записано в ограничениях). Жертва от одного до пяти разумных повышает Силу магии проводящего ритуал на величину, равную количеству принесенных жертв. Вот только, во-первых, проводить этот ритуал можно не чаще раза в месяц. Во-вторых, подобные действия роняют репутацию мага в глазах подвластного населения (если, разумеется, о проведении ритуала станет известно). В-третьих, допустить, чтобы о таком "развлечении" стало известно Священной имперской инквизиции - это один из немногих способов гарантированно вызвать на свою голову Очищающий поход. Причем воины этого похода перенесутся на земли домена, где проведен ритуал порталом прямо из коренных земель Империи Света, не считаясь с затратами. Отбиться от такого наезда, конечно, можно... Но очень тяжело, поскольку сила атакующих подбирается так, чтобы гарантированно превосходить численность и силы обороняющихся. К тому же, даже в лучшем случае, домен после Похода, даже отраженного, будет лежать в руинах, а экономика рухнет в пропасть. Ну и, наконец, подобные способы увеличения силы мне просто противны. Так что единственное применение, которое я вижу для данной пакости - это провокации... Если у меня будет герой-вампир, которому я смогу доверять, то можно будет отправить его во вражеский домен с приказом провести ритуал и "немного" наследить, чтобы весть об этом точно не миновала инквизиторов.... А потом сидеть на берегу Великой реки и считать проплывающие трупы. Их в любом случае будет много.
   Признание избравшими путь Одаренного Хаосом нашего принципала - закрыло задание "Формальности тоже важны", и система сообщила, что за артефактом надо заглянуть в Серебряные башни... Ну, а, заодно, есть шанс получить следующее задание: до первого из доступных сегодня апов8 осталось совсем немного.
   Я положил руку на обложку "Продвижения Истины"... По сообщению разговорившегося-таки орка, ритуал начнется с закатом. Конечно, лучше бы не дожидаться этого самого начала, а перехватить противника на марше... Но пока этот самый противник не найден - о его маршруте приходится только догадываться. Ученик шамана об этом не сказал ничего. Судя по тому, что от него осталось под конец - действительно не знал. А попытки наплести хоть что-нибудь "лишь бы убили" - выкупались начинающим магом Разума в лице Ставра на раз. Так что пришлось отправить смотрящих и ждать... Нет, конечно, несколько позже я с отрядом выдвинусь поближе к месту действия, к примеру - загляну в поселение оборотней, благо их сородичи у меня теперь есть, и есть о чем поговорить. А пока что... Я откинулся в кресле и открыл самостоятельно вспорхнувший ко мне в руку том.
   Прежде, чем я успел что-либо сделать, страницы совершенно самостоятельно прошелестели, открываясь на отрывке, который книга решила мне показать.
   "Иногда воздействие на реальность, необходимое, чтобы добиться желаемого, сложнее, чем может вместить в себя ограниченный разум смертного", - сообщал своим последователям Лоргар Аврелиан. - "В таких случаях используют зримые символы, которые берут на себя роль дополнительной опоры при использовании заклинания.
   Глупцы, считающие себя самыми хитрыми (а такое случается более чем часто), используют в таких случаях дорогостоящие артефакты из ценных материалов, а совсем идиоты - еще и поручают создание фокуса другому. Ты, читающий эту книгу, не следуй глупому примеру. Первое - бесполезно. Мощь Хаоса разрушает любой материальный носитель, и драгоценный адамант или благословенный керамит - ничем не лучше пергамента, а то и бумаги. Второе же - удел, как я уже написал выше, полных идиотов. Фокус для заклинания должен быть изготовлен собственными руками обращающегося к мощи Хаоса. Причины этого настолько очевидны что я с трудом заставляю себя наносить на пергамент ответ на этот вопрос, настолько он мне кажется простым. Но... "Продвижение истины" - труд, указующий путь для тех, кто блуждает в потемках собственного невежества, так что, пожалуй, все-таки запишу. Только создатель знает, какой смысл он вкладывает в колдовские знаки, известные своей многозначностью..."
   - Тэк-с... - усмехнулся я, - похоже основной принцип зарролаша9 "как скажешь, так и прозвучит" - действует неукоснительно. Впрочем, пытаясь разобраться в своих способностях еще там, в реале, я обращался к рунам... не сказать, чтобы это сильно помогло: дар мне достался, похоже, очень уж хаотический и работал как попало. Но вот то, что только мастер знает, что именно он вырезал - и там было основополагающим принципом.
   "А потому, ты, кто осмелился взять в руки плоды моих размышлений, должен сам, своими руками создать Печать чистоты, чтобы прорваться на новый уровень понимания Хаоса".
   Книга захлопнулась, больно треснув меня по пальцам. А система известила меня:
   "Получено задание: "Вторая вуаль". Первое препятствие на пути к Силе вы успешно преодолели, выбрав Хаос. Теперь же вам предстоит следующее испытание. Создайте Печать Чистоты и используйте ее для произнесения заклинания 4-го круга магии Хаоса.
   Награда: заклинание магии Хаоса 4-го круга, ритуал магии Хаоса, опыт.
   Штраф за отказ: доступ к заклинаниям 4-го и 5-го круга магии Хаоса будет блокирован".
   Про "провал" система не говорит ничего. Есть у меня подозрение, что провалить это задание можно только отказавшись от него. Но я будут пробовать....
   Двадцать минут и пачку пергамента спустя я уже не был так уверен. Я просто не понимал, что должно быть изображено на Печати, а мои дилетантские потуги не вызывали у местной реальности никакого интереса.
   Очередной лист лег на стол, а я, в который уже раз, попытался погрузиться в транс, чтобы увидеть, как же правильно буду чертить Печать чистоты там, в будущем. И, в первый раз усилия мои дали результат. Нет, процесса рисования Печати я так и не увидел.... Зато саму Печать, установленную и закрепленную на доспехе Младшего мага Хаоса, я разглядел очень отчетливо. И принялся творить...
   Хотел бы я сказать "это оказалось пустяковым делом и у меня немедленно все получилось"... Н-да... Пачка листов пергамента, которую по моему приказу принесли в заклинательный зал, уже почти закончилась, и я собирался приказать принести еще, когда у меня, наконец-то вышло.
   "Задание "Вторая вуаль выполнено", - известила система. - "Получено заклинание "Песнь ненависти". Получен ритуал "Создание Печати чистоты".
   Как выяснилось, создавать Печати я смогу не чаще, чем раз в неделю. Ритуал включал в себя применение навыка "Видения". Впрочем, думаю, что я нашел далеко не единственный путь выполнения данного задания, и, начерти я Печать по-другому, ритуал тоже вышел бы другой. Ведь не так уж много тех, кто сочетают магию Хаоса с характерным скорее для эльфов навыком из подкласса Оракул... Возможно, стоило попробовать писать кровью, взмолиться покровителю, или же провести гекатомбу.... Впрочем, у меня получилось, и искать иные пути я буду не раньше, чем на следующей неделе.
   Песнь Ненависти. Магия Хаоса 4 круга
   В радиусе 50 м от точки, выбранной заклинателем, звучит Песнь Ненависти. Те, кто слышат ее - теряют по 5 от всех магических характеристик, получают по 5 ко всем физическим, и кидаются в бой... схватываясь с любым, кого видят. Поддержание песни требует 2 маны и 1 хп за тик в 2 сек. Пока песнь длится, заклинатель не может делать ничего больше. Любой урон (кроме затрат на Песнь), полученный заклинателем - прекращает Песнь.
   Неплохая штуковина. Этакий себе массовый берсерк, да еще и по нехилой площади... Правда, заклинающий теряет жизнь и ману, да и прервать звучание песни - раз плюнуть. Но вот что-то подсказывает мне, что пришедшая мне в голову мысль почитать книжку - совершенно не случайна, и заклинание это мне еще ой как пригодится, и не позднее, чем сегодня.
   Прохождение Второй вуали подбросило-таки меня на уровень вверх. Единица Устойчивости к откату - порадовала. Да и выбор между вторым уровнем Видений и третьим - Искажения реальности нельзя назвать сложным. Как бы полезно не было Искажение, но в качестве пассивного навыка оно может быть опасно для своих же. А вот Видения в последнее время не раз доказывали свою полезность. Так что я решительно подтверждаю выбор, пусть описание эффектов роста навыка и представляется в лучшем случае "смутным".
   Следующее действие, которое представляется мне необходимым именно сейчас, является отправка разведки. И я сливаю всю ману в призыв Смотрящих. Малозаметные (потому что невидимые), быстрые, преодолевающие любые преграды, кроме специально заклятых, они будут ждать орков на основных путях... ну и на месте будущего ритуала. А еще парочка двинулась к оборотням и в заречную степь.
   Нематериальные демоны отправились по моим делам. Я же откинулся в кресле и погрузился в медитацию, восстанавливая ману. Как же мне хреново... Раньше такого не было, хотя я уже не в первый раз сливаю ману почти в ноль. Серые стены неторопливо кружатся... но при этом остаются отвратительно стабильными. Я поднял руку... и тень, обретя материальность, бабочкой спорхнула мне на пальцы. Стало полече...
   Я наблюдал, как призрачная бабочка ползет по моей руке, щекоча нематериальными лапками тыльную сторону ладони. И постепенно, по мере того, как заполнялся синий столбик слева от "основного поля зрения", мне становилось все лучше. Бабочка взмахнула крыльями... и исчезла, уйдя за Грань. Я с некоторым трудом оторвал себя от кресла и, пошатываясь встал. Бар маны был заполнен уже почти на половину, и подвиг этот (вставание на ноги) уже не требовал от меня каких-то запредельных усилий.
   - Понятно, - усмехнулся я, опуская обратно в кресло. - Вот ты какая, "жажда магии". Надо быть поосторожнее... Не стоит доводить до такого, особенно - если буду вне замка. Хорошо еще, что дома мана восполняется быстро.
   Оклемавшись и придя в себя, я отдал приказ готовиться к выступлению. Чистильщики Акрелата выступили на запад, к месту будущего ритуала. К появлению орков они должны быть уже на месте и как следует подготовиться. А летучий отряд со мной во главе отправится к Акрелату, завершать задание "Близость нежити", а потом - в гости к оборотням.
   На пороге донжона я подхватил на руке дожидавшуюся меня Ириме и прыгнул на спину крикуну. Эльфийка взвизгнула, но вырваться даже не попыталась.
   - Летим! - скомандовал я. И летучий отряд последовал за мной.
   Руины Акрелата выглядели точно также, как и в прошлое мое посещения. И странно было бы, если бы было иначе: никто их покуда не перестраивал. Все-таки нежить в подземельях - сосед не лучший.
   - Ты сильно изменился... - приветствовал меня в мертвом храме мертвый первосвященник мертвого бога.
   - Все меняется, - ответил я. - Но, как видишь, я уже начал исполнять обещанное.
   - Вижу, - ответил тот. - И чувствую. Давление на нас уменьшилось... Но этого мало. Очень мало.
   - Согласен, - вздохнул я. - Но пока что делаю, что могу.
   Призрак мертвого жреца кивнул и отступил в сторону, пропуская меня во главе отряда на первый ярус катакомб. Сегодня со мной был один из тех культистов, кто уже побывал в Акрелате. И он уверенно вел нас к спуску на второй ярус.
   У самых дверей мы с Мириной почти полчаса расчерчивали заклинательный узор под тоскливым взглядом Иримэ, отдавшей свой Свет в обмен на Хаос. Все-таки эльфийка тоскует по утраченному... Так что надо поспешить с возведением Палат вечности. Возможно, на одном из ярусов откроется возможность обучение магов магии Света.
   - Начинаем? - обратился я к Мирине.
   - Подожди, - покачала головой она. - Лучше я еще перепроверю.
   Она еще раз тщательно перепроверила все линии, уточнила положение и начертание всех Знаов.
   - Все правильно, - закончив проверку, пришла она к выводу. - Начинаем!
   Тяжкие слова зазвучали, меняя особенно податливую в зоне Искажения реальность. Наша воля размывала границу между реальностью и Планами... в данном случае - Планом Света.
   Видения захватили меня. Орды низшей нежити и дисциплинированные войска Владыки Света... почти неотличимые друг от друга в своей жажде крови. Могущественный лич, обрушивающий на невидимого противника волну Тьмы, и прелаты Церкви Света, окутанные слепящим сиянием своей веры. Зеленокожая орда рвалась вперед, туда, где ее ждала "бальщая драка", и волна кочевой конницы, несущаяся за рабами и добычей. Сторонники Темных богов, Хранители Древних, ставшие из формальных союзником - необъявленными, но от этого только более страшными врагами. И демонические культы, рвущие небо над головой, чтобы пропустить своих владык... В этой кровавой мешанине в принципе невозможно было разобраться. Кто с кем сражается и за что... Только волны врагов и льющаяся кровь.
   - Все, мы закончили, - разорвал вещие видения голос Мирины.
   Я кивнул. Обсуждать увиденное с кем бы то ни было - не хотелось. Да и вообще говорить о видениях...
   - Мы закончили, - согласился я, отмечая системное сообщение о завершении квеста. - Уходим.
  
   1 ПДК - Предельно Допустимая Концентрация
   2 Улгу - серый ветер тайны и сомнений ("Либер Хаотика: Тзинч", Мариан фон Штауфер)
   3 Аэкольд Хельбрасс - см. "Либер Хаотика: Тзинч".
   4 ДПС (от англ. damage per second - урон в секунд)(слэнг) - характеристика урона, наносимого игроком, юнитом или мобом в единицу времени.
   5 Скрипя сердцем - автор знает, как правильно. В данном случае это не бага а фича (использовано именно в таком виде умышленно).
   6 Ex nihilo nihl fit (лат.) - Из ничего ничего не происходит. (Лукреций, "О природе вещей").
   7 "Ванна графини Елизаветы" - имеется в виду Елизавета Батори, которой молва приписывает купание в ванной из крови молодых девушек. Реально признано 80 убитых, но было это в колдовских целях, либо просто ради сильных ощущений - неизвестно.
   8 Ап (сленг) - сокращение от upgrade (англ.) - "повышение уровня".
   9 Зарролаш - см. Наталья Игнатова "Змея в тени орла"
  
   Глава 6. Нижние миры
   Солнце стояло еще довольно высоко. Так что отправляться в засаду к месту будущего собрания шаманов, пожалуй, еще рановато. В принципе, на карте есть две точки, которые я давно хочу посетить, да все как-то руки не доходят... Это неопознанные руины на северном склоне Двуглавого кургана и община оборотней на южном склоне Орбаковской балки почти у самой границы моих владений. И тут мне сильно повезло с ритуалом призыва крикунов. С пешим отрядом я тащился бы до указанных точек как раз до конца дня... и, скорее всего, не успел бы вернуться к месту будущей схватки. А вот отряд летучий вполне может смотаться туда, сюда и вернуться обратно как раз к сроку.
   - Взлетаем! - приказал я, поднявшись на призванного крикуна, и подав руку Иримэ.
   На этот раз я приказал своим подняться повыше, чтобы увеличить радиус обзора. Да, заодно, и тем, кто будет смотреть с земли - можем показаться чем-то мелким и не опасным.
   Внизу под нами проплывает выжженная летним солнцем степь. Солнце палит не по-детски. Так что еще одна выгода от приказа "подняться повыше" выявилась уже постфактум. Здесь, где мы летим, веет прохладный ветерок, в то время как внизу, у земли - он просто обжигает.
   Эльфийский тракт мы пересекли неподалеку от Яблоневого, и полетели дальше на юго-запад, над Обраковской балкой и впадающими в нее оврагами, в которых прятались серная и железная шахты, над полями Заовражья, оставляя справа идолов и холмы Курганья. Степь была пуста и безжизненна. От жары попрятались все. И только ковыль колыхался белесыми волнами под горячим степным ветром, окружая небольшие, пахнущие горечью кусты полыни.
   Мы спустились к подножью северного склона Двуглавого кургана. Н-да. Не будь на карте подписи "неопознанные руины" - я бы и не догадался, что эти вот мегалиты - есть некий продукт цивилизации, а не валуны, принесенные сюда древним ледником.
   Серые шершавые гранитные бока мегалитов дышали жаром. Спасительная тень от кургана лишь чуть-чуть не доставала до древних камней. Я послал феечек осмотреть округу на предмет хоть чего-либо интересного, а сам прикоснулся к гранитной поверхности... и провалился в видения.
   Мой дух мчался над суровыми песками алого цвета, которые не пятнала уже в изобилии проливавшаяся на них кровь. Острые пики скал поднимались над песчаной поверхностью... лишь для того, чтобы быть сточенными ледяным ветром в такой же кровавый песок. Магия, не подчиняющаяся чьей-либо воле, несла меня туда, куда хотела сама. Изредка алую поверхность пятнали артефакты разных цивилизаций: от мегалитов, чем-то напоминающих дольмены и менгиры каменного века, до остовов разбитых кораблей, рядом с которыми МКС1 смотрелась бы как пирога древних полинезийцев рядом с авианосным крейсером "Адмирал Кузнецов".
   Величественная песнь смертей бесчисленных миллиардов разумных давно уже превратила планету в демонический мир, место, где нет границы между материальными миром и планами магии, где гости из нематериальных слоев мира так же легко ступают на алый песок, как и смертные, прибывшие сюда в поисках знаний, власти или богатства.
   - Азир! - воззвал я к ветру вдохновения и прозрения, чтобы он стал моим проводником в этом царстве Акши2.
   И ветер магии пришел на мой зов. Изменяя окружающее и изменяясь сам, он нес меня сквозь кровавые небеса и Песнь Погибели, мимо огромных статуй, высотой в несколько километров, и негаснущего костра при входе в небольшую долину, скрытую от прочих пустынных равнин высокими горами.
   Азир позволил мне опуститься на землю. Хотя я по-прежнему ощущал себя скорее духом, чем человеком, и не чувствовал веса тела, но и взлететь - не получалось. Оставалось идти между огромными и величественными, но покинутыми тысячелетия назад дворцами. Я любовался этими строениями и украшавшими их некогда прекрасными статуями, пока не догадался посмотреть на них через голубоватую дымку Азир, что никуда не делся от меня, продолжая кружить вместе со мной. И, сделав это, я чуть было не врезал себе по лбу, каясь в едва не совершенной глупости. А ведь я чуть было не решился войти под сень одного из этих могучих строений, чтобы присмотреться к нему поближе...
   А ведь это были никакие не дворцы. Огромные, искусно разукрашенные гробницы были возведены только с одной целью: не позволить тем, кто спал в них вечным сном, покинуть эту долину и вновь верн6уться к делам, что они не завершили, будучи живы.
   Великие маги, творцы и разрушители, целители и убийцы, могущественные и коварные правители, и социопаты-одиночки... Все они лежали в своих могилах, скрытых в огромных постройках, окруженные призрачной свитой, последовавшей за своими владыками добровольно, либо отправленными во владения Вечной леди насильно. Бессчетные сокровища манили глупцов, готовых рисковать жизнями и душами ради земного богатства. Неисчислимые тома, сокровища духа, рабочие дневники и философские трактаты - ждали мудрецов, взыскующих знания. Поблескивая гранями кристаллов, ждали своего времени явиться к свету артефакты, способные принести огромную мощь искателям силы и власти. Но ждали тех, кто войдет под своды гробниц и их хозяева. Те, для кого Серого предела почти не существовало. Те, кого благодарные потомки принесли сюда, и окружили заклятьями, в отличие от камня дворцов-гробниц, совершенно не пострадавшими от всепожирающего времени, не надеясь на то, что смерть защитит их от усопших.
   Я чувствовал там, за камнем гробниц, присутствие могущественных духов, способных стереть с лица мироздания мою душу, просто пожелав этого. Я чувствовал их, а они меня - нет. Потому что меня не было здесь...
   Серое марево Лабиринта, дворца Кукловода Тысячи-и-одного Заговора проступало сквозь вытесанные из красного камня стены, напоминая о выборе и его цене. Один неверный шаг - и бывшее с небывшим поменяются местами, отдавая мою душу во власть хозяев этих мест.
   - Идем, - шепнул я лазурному ветру, играющему с алым песком вокруг меня.
   - А-ха-ха-ха-ха!!! - рассмеялся, выйдя из-за колонны ближайшей гробницы могущественный дух.
   Это была не жалкая кукла, что призывают себе на службу некроманты Ковена. Дух, могущественный настолько, что его не сдержали ни заклятья самонадеянных смертных, ни даже воля самой Вечной леди. Он стоял передо мной в рогатом шлеме и тяжелых доспехах серебристого металла. Черная мантия свисала с его плеч, не отзываясь даже легким колыханием на порывы холодного ветра. Тяжелый меч висел у его пояса справа, а правая рука, четырехпалая и когтистая, сжимала посох, который выглядел "не подпоркой, но жезлом". Лицо смеющегося выглядело так, что не было ни малейших сомнений в его нечеловеческой природе.
   Я опустился на колено перед превосходящим, надеясь когда-нибудь встать вровень, а то и превзойти. Я опустил голову, но не отвел взгляда, готовясь позволить кружащему рядом Азиру унести меня из этого слоя бытия.
   - Ты вежлив и осторожен, юнец, - прогрохотал голос призрака слова неизвестного мне языка, и только присутствие Азир позволило мне воспринять заложенный в эти слова смысл. - Но ты еще слишком слаб и глуп, чтобы начать путь. Возвращайся, когда станешь сильнее - и мы побеседуем...
   - Я вернусь, - ответил я, открывая глаза у мегалита, которого все также касался рукой. Сейчас камень показался мне просто ледяным, несмотря на царящую вокруг жару.
   - Что с тобой, Кайларн? - встревоженно спросила Иримэ, отбрасывая неуместные формы ритуальной вежливости. - Что это такое?
   - Это, - криво усмехнулся я, - могущественный артефакт, начало пути на Ту Сторону, пути к знаниям, богатству и силе... Ловушка для неосторожных. Когда-нибудь я вернусь сюда.
   "Получено достижение" - известила меня система, - "Вернувшийся с Той стороны 1". Вы побывали на изнанке мира и сумели вернуться. Было ли то, что вы видели, истиной, или же всего лишь бредовыми видениями разгоряченного разума, они изменили вас. +1 к навыку "Пророчество", +1 к навыку "Видения".
   - Ловушка? - тревожно переспросила Иримэ.
   - Отправиться отсюда во владения Вечной леди также просто, как и в любое другое место, - кивнул я. - Так что отправимся в этом самое "иное место. Мне нужно поговорить с оборотнями.
   Полет на ездовом крикуне немного успокоил меня после падения на Ту сторону. Да, признаться, встряхнуло меня знатно. Коррибан. Древняя столица ситхов. Неплохой образец взяли создатели игры для образов, навеянных "древними руинами". Вот только почему мне все больше кажется, что программисты, считающие мир Лендлордов своим творением - не имеют никакого отношения к большинству окружающего меня? Впрочем, для игры с полным погружением это так и должно быть. Игра должна быть "более реальна, чем сама реальность", иначе - кто в нее будет играть? Ну, за исключением некоторых мелочей, существенно облегчающих жизнь. Но все равно... Марка Рагнос, Темный лорд ситхов был... впечатляющим. Перед его подавляющей мощью хотелось упасть в пыль, и не поднимать взгляда... но именно этого делать было категорически нельзя. Хороший способ расстаться с жизнью... или, хотя бы с надеждой стать когда-нибудь его учеником.
   - Нет покоя - есть страсть, - начал я цитировать кодекс ситхов, даже через броню ощущая тоненькие пальчики Иримэ у себя на плечах. Однако канонический перевод, следующую строку которого я собирался произнести, царапнул мне сознание какой-то... даже не неправильностью, но легкой дисгармонией. Нет, на языке оригинала все звучало правильно. Но вот на русском... - Через страсть я обретаю силу, - вот что меня царапнуло. Время. В английском - "Present simple". Простое настоящее. Не просто "сейчас", но "всегда, обычно, постоянно". И я попытался сформулировать более... гармонично. - Силой я беру власть. Властью я достигаю победы. С победой - цепи мои разорваны. И Сила освободит меня! - а вот последний пункт - "Future simple", будущее отдаленное либо неопределенное...
   - О чем задумался? - услышал я голос Иримэ сквозь свист встречного ветра.
   - О грамматике разных языков и ее влиянии на смысл слов, - улыбнулся я.
   - Смотрите! - закричала Ариса, махая рукой куда-то вперед.
   Я вгляделся туда, куда указывала феечка. По дороге, огибающей Курганье, шел человек в темном плаще. Несмотря на палящее солнце и горячий ветер, он неторопливо мерял дорогу легким пружинистым шагом. Знаков принадлежности какой-либо Силе было не видно... но, может быть, это потому, что разглядываю я его на расстоянии, почти предельном даже для моего Орлиного зрения. Но если Ариса считает, что там что-то интересное - надо подлететь и посмотреть. Может, с умным человеком удастся пообщаться... А в худшем случае - экспа.
   - Приветствую странника! - произнес я, когда мой летучий отряд поравнялся с идущим. Благо, нам практически не пришлось отклоняться от маршрута: все равно по кратчайшему направлению от руин на общину оборотней располагалось Курганье, и летать над ним представляется мне несколько... неразумным. А огибать его удобнее с севера, где и проходит дорога.
   - Приветствую, - странник склонил голову в неглубоком, но уважительном поклоне. - Что нужно хозяину земель и подданных от скромного странника, совершающего паломничество во имя Хозяйки Серых пределов?
   Я спрыгнул со спины крикуна. Жрец Вечной леди - это серьезно. В ту войну с демонами Серая госпожа (а точнее - ее воплощение в этом мире) объявила что она "никому не враг", а потому и воевать не собирается, ведь все души рано или поздно, так, или иначе, достанутся ей. И тем вызвала гнев самозваного Повелителя Света даже больший, чем даже Владыки, предпочитавшие искать союза с демонами, а потому прямо объяснившие "единственному сущему богу людей", где находится направление "зюйд". Последователей Серой леди, не различая жрецов и паствы, преследовали и уничтожали... но уничтожить - так и не смогли. Ведь "слишком сильно проявляет она себя в этом мире, чтобы можно было надеяться всерьез отрицать ее существование".
   - Хотелось бы знать: что привело посланца Вечноюной Госпожи в мои скромные владения? - поинтересовался я, делая своим знак "привал". Время до прибытия основных моих сил к точке рандеву, не говоря уже о появлении орков - еще есть, а вот в новостях внешнего мира я крайне нуждаюсь.
   Нет, конечно, гильдия Торговцев поставляла мне кое-какие известия о происходящем за пределами Завесы... Но это был именно взгляд торговца на то, что важно. И взгляд коллеги-жреца вполне мог высветить некоторые непонятные моменты.
   - Воля Госпожи и ее Храма, - пожав плечами, ответил паломник. - Новая вера и новый-старый бог, что проявился в этом мире - интересны хозяйке Безбрежных чертогов.
   За моей спиной летучий отряд без особой спешки, но и без задержек и конфликтов, разбивал походный лагерь. При этом всадники Хаоса "невзначай" крутились неподалеку, не оставляя "мирного паломника" подозрительными взглядами. И я совершенно не склонен был делать им какие бы то ни было замечания. Здоровая паранойя - залог здоровья параноика.
   Чайник вскипел на разведенном огне, и мы с паломником, назвавшимся Флорантеном, устроились пить чай и беседовать. Оказалось, что единство, позволившее отбросить поход князя Мешко и превратить его бывшие владения в Дикое поле, буферную зону между Темным храмом и Империей Света, рухнуло с окончанием похода. Боги-близнецы Мейр и Гейр, не присоединившиеся к походу Владыки Анора исключительно потому, что сами рассчитывали этот поход возглавить, сцепились с Владыкой Архольтом, по слухам, заключившим договор не то с самим Архидемоном, не то с кем-то из его Высших. Бог воров отчаянно интриговал против покровителя разбойников... и оба они огребали от паладинов Скейра, Хранителя Законов, что даже какое-то время был святым Владыки Света, но позже - откачнулся, возмущенный нарушением договора, заключенного Светлым с одним из Древних... В общем, Темный круг трещал по швах, угрожая распадом. И только неустанные усилия Микори, богини-целительницы, не последовавшей в свое время за Анором исключительно потому, что ей противна любая война, сдерживали враждующих Владык от полноценной войны всех против всех.
   Если же брать более мелкий уровень, то, как выяснилось, сосед мой Гхыр вызвал серьезное неудовольствие Серой леди. Нет, его еженедельные походы давали изрядные вспышки Силы, вполне подходящей для Владычицы Серых пределов... Но богатое, процветающее, а следовательно - густонаселенное, владение дает приток Силы куда более равномерно, и, в сумме, - куда больший.
   Как-то мимоходом, к слову пришлось и упоминание Ковена... И вот тут Флорантен разошелся... Нет, стиснув зубы и оглянувшись на присутствующих неподалеку девушек, от мата он удержался. Но и без того, не употребив не единого непарламентского выражения, он ухитрился охарактеризовать "воров, похищающих души и тела из Безбрежных чертогов смерти" с ног до головы. Кажется, жрец Вечной леди магов-некромантов, скажем так, "слегка" недолюбливает.
   - Но ведь сама по себе магия Смерти невозможна без хотя бы неявного разрешения твоей Госпожи? - удивился я.
   - Конечно, - кивнул Флорантен. - Но те, кто этим разрешением пользуются - могли бы и проявлять немного уважения, принимая посвящение!
   За моей спиной потупился недавно приземлившийся Дрэк Тал. И я решил попробовать:
   - Один из моих бойцов имеет способности в школе Смерти. Возможно ли провести его Посвящение, с тем, чтобы он мог, в свою очередь, отдать дань уважения Вечной леди, посвящая ей тех, у кого обнаружатся аналогичные способности?
   - Почему нет? - пожал плечами Флорантен. - Это - мой долг. Господин... - посмотрел он прямо на одержимого Хаосом, показав, что понимает, о ком идет речь.
   Сам ритуал был несложен. Никаких внешних атрибутов, минимум слов и жестов... Только Сила и выражемая ею Воля. Но в результате Дрэк Тал получил статус Посвященного Смерти, и навык Некромантия 1, позволяющий поднимать десятую часть павших в бою врагов в качестве скелетов. Не то, чтобы это было серьезной боевой силой... Но вот заменить в шахтах крестьян, чуть-чуть увеличив доход - почему бы и нет?
   А еще Флорантен рассказал показавшуюся ему забавной историю о том, как схватились между собой Неумирающие, принявшие образ демонов. Довольно любопытно было слушать рассказ о демоне, в чем-то даже серьезно переплюнувшего орка Гхыра... Того хотя бы собственные войска слушались беспрекословно, и умирали по его приказу, раз "Бальшай босс гаварит!" Так что в роль орка Гхыр вписался вполне достоверно. Возможно, только поэтому Гхыра, при всех его... неоднозначных решениях, до сих пор не смяли соседи-неписи. А вот демон Тарганис... Н-да... Изнасиловать суккубу - это достижение! Не думал, что такое вообще возможно, хотя бы теоретически. Это насколько надо довести этих безбашенных девчонок, чтобы одна из них кому-то не дала?!
   Правда, у Тарганиса хватило ума понять, что дело - швах... И, судя по тому, что он вместо того, чтобы сделать Logoff, постарался сделать ноги - он-то как раз "соскользнул", как и я. И секрет обратного скольжения ему также не известен, хотя по интернету, все еще доступному мне благодаря стараниям ребят из Конторы, ходят слухи о такой возможности, официально никем не опровергаемые, потому как "сам "феномен скольжения" - есть ненаучная чушь, и является предметом рассмотрения скорее психиатров..." (с) Известные Британские УчОные, 20__ год.
   В общем, демон, на чей домен был совершен Очищающий поход силами одного из более опытных игроков, при поддержке герцога Севера, Вольдемара, попытался устоять, но затем - резко свалил. И по дороге туда, куда он быстро бежал, наткнулся на караван Гильдии торговцев, который успешно (как ему показалось) разграбил. Вот за этим-то занятием его и застал боевой отряд другого князя демонов...
   Уж что они там, в итоге, не поделили - история умалчивает... Может, пришельцу показалось, что Тарганис пленников плохо и мало пытает... Но вот что демоны схватились - это однозначно. И, в результате, получилось так, что остатки армии Тарганиса - достались победителю. А Тарганисом остались лишь несколько гвардейцев, что меня совершенно не удивило: гвардейцы как раз и создавались Высшими демонами с упором на верность, и пара ифритов. А вот последнее как раз и было... интересно. Ифриты - существа скользкие и непостоянные. И то, что они остались с проигравшим, а не приветствовали радостно победителя - настораживало. Видимо, они видят в следовании за проигравшим какую-то выгоду
   - ...а самое забавное тут в том, что теперь победитель в глубокой задумчивости: как же ему убить бессмертного?
   Я кивнул тому, чья госпожа заявила, что "все души и так достанутся ей... рано, или поздно, так, или иначе". Видимо, способ прикончить Соскользнувшего игрока все-таки есть. И мне тоже следует озаботиться как поиском такого способа, так и методами защиты от этого. Во избежание!
   - Флорантен, а куда ведет Вас Ваше паломничество? - поинтересовался я, признаться, имея в виду возможную вербовку если не как боевого юнита, то как наставника для моих некромантов. Конечно, сейчас у меня такой ровно один... но в будущем это положение может измениться... или будет поддаваться перемене. Да и усиление пусть одного, но все-таки сильнейшего из имеющихся у меня бойцов - это весьма и весьма неплохо.
   - Собственно, паломничество мое уже закончено, - улыбнулся Флорантен. - И ярл Вигнарссон узнал, что удел мирный - радость избранных!
   - И чем же провинился перед Вечноюной этот ярл? - заинтересовался я.
   - Почему "провинился"? - хитро посмотрел на меня Флорантен. - Свидание с Прекраснейшей есть не наказание, но награда достойному. Ярл столь усердно нес стражу на границах Морского союза, что привлек внимание моей Госпожи! И она захотела лично приветствовать прославленного героя... на пути в чертоги Всеотца.
   Я прикинул, какое расстояние отделяет мои владения от "границ Морского союза", и мне стало нехорошо. Далеко отсюда до их пределов. Очень далеко...
   - И теперь... - начал было я, но система уже доложила мне о провале моей Дипломатии, так что я замолчал, предоставляя говорить Флорантену.
   - И теперь я возвращаюсь в Темный Храм, - спокойно продолжил он. - Госпожа уже знает об успехе моей миссии, но иерархам Храма я должен доложить лично. Таков порядок.
   - Хорошо, - кивнул я. - Тогда передайте в Храме, что этот домен готов принять миссионеров Вечной леди. Надеюсь, им не потребуются для обрядов человеческие жертвы?
   - Как отличить истинное воплощение Госпожи от жалких подделок? - вопросом на вопрос ответил Флорантен. И сам же ответил: - Истинной Госпоже нет смысла получать в дар то, что и так ей принадлежит! Но я удивлен... Вы, служитель бога Хаоса сами приглашаете моих собратьев, не препятствуете церкви Света... Возможно, и Всеотец будет встречен Вами с радушием? Или даже Архидемон?
   Я пожал плечами:
   - Те, кто не нанесут ущерба домену, те, кто поможет мне укрепиться... - будут приняты с благодарностью. Что же до распространения иных учений... Изменяющий пути приветствует ереси.
   Флорантен улыбнулся на эти слова. Видимо, у него были свои представления о том, что есть "ересь" по отношению к его учению. На этом мы и расстались. Паломник двинулся на юго-восток, к тому месту, где местная дорога вливалась в олваиринский тракт, и вела далее на юг, к Темному храму и Белой крепости. Я же, во главе своего летучего отряда, отправился на северо-запад, к месту, обозначенному на карте как "община оборотней".
   Указанная община оказалась угрюмого вида деревушкой на самом краю балки. Узкая тропинка вилась от околицы деревни вниз по склону. И никаких других дорог, дорожек или же тропинок не вело ни к деревеньке, ни от нее. Не было вокруг поселения и полей, обязательных для людских поселений. Но, в сущности, и не удивительно. Оборотни живут охотой, им ни к чему поля.
   На всякий случай, мы не стали спрыгивать с крикунов, и парили у околицы общины оборотней невысоко над землей.
   Нам на встречу вышел высокий мужик в потертом кожаном доспехе.
   - Кто вы и что вам здесь нужно? - хмуро спросил он.
   - Я - Кайларн, господин этого домена, - ответил я. - Пришел заявить свои права на земли и подданных.
   - Налоги платить не будем, - жестко ответил предводитель общины.
   - Полтора десятка оборотней каждую неделю нанимаются в мое войско - и никаких налогов, - выдвинул встречное предложение я. Конечно, пятнадцать оборотней в неделю я не выторгую, но начинать торговаться надо с запредельного значения. Чтобы было куда уступать.
   - Не пойдет, - покачал головой глава поселения. Одновременно передо мной появилось сообщение о провале проверки навыка Дипломатия. - Так наше поселение будет уничтожено за несколько месяцев. Мы можем отдавать не более двенадцати.
   - Десять, и это поселение принимает веру Изменяющего пути, - повысил я планку, делая вид, что уступаю. - Магами вам не быть, но вы изменчивы по природе, и, судя по тебе - весьма амбициозны. Осталось привить любопытство...
   - Щенки всегда любопытны, - вздохнул предводитель. - Это с возрастом мы перегораем... Да... - вспомнил он о вежливости, - меня зовут Гориек. Я веду эту стаю.
   Счетчик выполнения квеста "Все во имя веры" слегка сдвинулся. В принципе, до выполнения задачи осталось совсем чуть-чуть... Но, признаться, я думал, что оно будет завершено раньше. Но... практически вся юго-восточная часть карты, а именно - Заречье, за исключением небольшого участка вокруг каменоломни - представляет собой белое пятно. И единственное, что о нем известно - там бродят кочевники. И их достаточно много, чтобы они считали себя в силах как минимум, разграбить, а то и подчинить остальную часть домена... Что ж. Вот закончу историю с Книгой Шамана - и займусь кочевниками. Не дело это - терпеть такую угрозу... Да и распространять веру - надо, как-никак... Пусть даже и способом "все должны верить, как я сказал. А кто не "все" - того немедленно укоротим на голову". Боюсь, кочевникам иные, более интеллектуальные, аргументы окажутся недоступны для понимания. А там уже, постепенно, будем развивать. Глядишь, и не будут такими дикими, как это описано лором3 "Лендлордов". Стали же дикие германцы, сокрушившие Римскую империю - культурными европейцами? Ну а мне легкая стрелковая кавалерия - тоже будет не лишней.
   После этого мы со старостой некоторое время торговались о цене найма. Гориек желал, чтобы я нанимал его оборотней по цене драконов, я же предлагал - по цене крестьян. В общем, после пятнадцати минут торга, плавно переходившего в свару и обратно, и доставившего массу удовольствия обеим сторонам, сошлись на стандартной цене в три сотни монет.
   К сожалению, после всех затрат, моей казны хватило на найм только пятерых оборотней... и то, после этого, если мародерство на поле боя с орками не даст нужных средств - придется вводить "деньги внешнего мира", чего всячески хочется избежать, оставляя такую возможность на крайний случай. Но и допускать замедление развития в такой момент, когда до открытия границ осталось всего ничего... В общем - выбор нелегкий. Так что, буду надеяться, что орки ко мне соберутся достаточно богатые.
   Пятеро оборотней двинулись к знакомому им кладбищу, указанному как точка рандеву. К сожалению, предложить им доставку рейсами "Крикун Эйрланз" я не могу - не хватает грузоподъемности...
   Подумав об этом, я треснул себя по лбу. Ведь Круг Призыва - еще открыт. Я мог бы призвать еще крикунов, увеличив силы летучего отряда. Но... теперь уже после схватки с орками. Или... Я еще успею вернуться?
   А в принципе... Зачем мне возвращаться? Сами прилетят! И я отдал приказ на призыв крикунов... но не их перековку в ездовых тварей. Это можно сделать и позже с теми, кто останутся живы. А сейчас мне важнее локальное ОМП4, чтобы зачистить массу низших орков и гоблинов. И тут крик и огонь неездовых тварей будет полезнее, чем узкий сектор поражения ездовых. А уязвимость... Что ж. Кто выживет - станет сильнее.
   Закончив с раздачей приказов, я махнул рукой своим, и мы двинулись к кладбищу, где предполагается проведение слета шаманов. Смотрящие бдят... но пока что не докладывали ни о каких перемещениях орков в осматриваемых ими секторах. А значит, я смогу, как долетим, немного потренироваться, проделывая упражнения, которые мне надиктовала Реалуэ.
   На заброшенном кладбище уже размещались основная масса моих войск. Нет, давать бой прямо на кладбище - не кажется мне такой уж хорошей идеей. Слишком уж широкая поляна: на ней орочья масса сможет развернуться как следует. А вот тропинка к нему ведет узкая, извилистая, судя по всему, протоптанная не людьми, а кабанами. Так что план сражения таков: дождаться, пока орки начнут спускаться вниз, в балку, и атаковать. Вначале - нанести удар крикунами по тем, что останутся наверху: все-таки, их будет только часть общего войска, зато, с высокой вероятностью, там будут не ударные силы рукопашников, и не основная оркогоблинская масса, а шаманы и их ученики, сильные на расстоянии, но уязвимые в ближнем бою. Конечно, рассчитывать, что они останутся совсем без защиты - это неумеренный оптимизм, но и все-таки, это не прорываться к шаманам через всю орду, давая им время подготовить какую-нибудь впечатляющую гадость. Так что стремительный наскок и удар. Благо, стрелков в орочьих армиях традиционно не жалуют, так что у крикунов будет шанс ударить и отскочить. А следом за ударными летучками, пойдет десант с крикунов ездовых, во главе с всадниками Хаоса. И на этот раз вторыми номерами на ездовых крикунах пойдут не маги, а оборотни. Чтобы сбросить тех, кто останется в живых, с обрыва в балку. Пусть штурмуют подъем обратно: обрыв балки немногим хуже крепостной стены. Разве что парапета и бойниц нет. Но со стрелками у орков, как я уже и говорил, не очень. А между тем, ездовые крикуны сделают следующий челночный рейс и привезут еретичек-стрелков, а призраки поведут обстрел с флангов, не подставляясь под ответные удары, и укрываясь в зарослях, которые они как раз сейчас и исследуют на предмет путей отхода и обходных маневров. Ну, а когда орки увлекутся штурмом обрыва (а лезть вверх по опоке, это, я вам скажу, то еще удовольствие), и ваагх затмит их зрение, а также и без того не слишком ясный разум, можно будет подумать и об ударе в спины. Но это уже конкретика, которую не запланируешь заранее. Та самая, которая, собственно, и отличает полководца от штабного фантазера. Вот и посмотрим, к какой из категорий я отношусь.
   Закончив с планированием, и отдав необходимые приказы о подготовке поля будущего сражения, я погрузился в транс. И вокруг меня сомкнулись видения того-чего-нет: Великого Лабиринта, дворца моего принципала.
   - Приветствую, - произнес я в пространство, поймал пролетающую мимо красно-фиолетовую спираль, и уселся на нее.
   - И тебе здравствовать, - загромыхал в моем сознании голос, который я затрудняюсь описать. Как будто несколько тысяч человек говорили в унисон... но при этом без малейшего разнобоя, так что слова не сливались в сплошной гул толпы, а были отчетливо различимы и понятны. - Ты не будешь требовать, чтобы я явился тебе в истинном облике? - в голосе, или же голосах явственно зазвучала ирония.
   - К чему? - пожал плечами я. - Каждый, кто говорит, что видел истинный облик Воплощенных перемен - лжет. Даже если лжет он самому себе.
   - Неплохо, - ответил тот, кого я считаю своим принципалом... Хотя это может быть и кто-то из его Высших. - Неплохо, но недостаточно. Однако, может быть основой. Что ты думаешь о том, что известие о пришествии Перемен дошло до пылающих глубин Инферно?
   - Теоретически, - я криво усмехнулся, - Хранители Древних - не враги, а то и союзники Инферно. Но... "нет мира за этой чертой". Больших сил против меня не пошлют. А вот разведку боем... или же герлой, - перед моим внутренним взором, даже и против воли возник образ суккубы Огневки, - вполне вероятна.
   - Вот-вот, - согласился мой принципал... или же тот, кого он использовал в качестве понижающего трансформатора, чтобы его великие замыслы смогли поместиться в моем сознании. - Тебе стоит быть готовым. Но в целом... неплохо. Знание...
   - Стадия первая: привлечение внимания, - процитировал я одну из методичек по воздействию рекламы. - Распространяемая информация будет привлекать именно тех, кто нам нужен: охранителей порядка и его злостных нарушителей, заговорщиков всех мастей, спецслужбы фракций... Тем более, что отличить одних от других невозможно в принципе.
   - "Где кончается Беня и начинается полиция?" - рассмеялись голоса в моей голове.
   - Кайл! - этот голос раздался уже из реальности.
   Прервав транс, я открыл глаза. Оказалось, что ко мне склонилась Иримэ.
   - Прости, Кайл, - я улыбнулся, еще раз услышав такое сокращение ника5. Признаться, такой вариант нравится мне больше, чем "Кай". - Но мне показалось, что тебя нужно выводить из транса.
   Правота младшей и неопытной, но все-таки Видящей подтвердилась немедленно: от одного из смотрящих пришло сообщение, что он наблюдает войска противника.
   Я активирую командное заклинание, позволяющее взглянуть глазами невидимого наблюдателя, и тут же понимаю, что все мои планы можно отправлять в утиль. Я предполагал, что орки будут двигаться в боевом порядке: впереди головной дозор и передовое охранение из гоблинов, за ним - основные силы: орки, возможно, поддержанные всадниками на волках. Потом - собственно шаманы и их ученики, ни и в качестве тылового охранения - резерв главного командования: топотуны и/или бегемоты. Собственно, мой план и состоял в том, чтобы отсечь от шаманов основную массу рукопашников. Но...
   То, что я сейчас наблюдал, лучше всего описывалось термином "толпа", причем с эпитетом "беспорядочная". Орки валили просто кучей. Время от времени в толпе вспыхивали драки. По крайней мере один раз я даже видел, как из толпы вылетело безусловно мертвое тело: совсем без головы выжить тяжело даже орку. Чем же он в таком случае будет издавать боевой клич?
   В принципе, через несколько минут наблюдения я понял причину такого странного явления: среди зеленых морд не было видно ни одной характерно-черной. То есть, шаманы, набирая охрану для своего сборища, не взяли с собой ни одного военного вождя! В принципе, подобное противостояние военной и магической ветвей власти вообще характерно для оркообразных: вспомнить только историю убитой мной волчицы, которая оказалась в моих владениях с потомством и без всадника из-за ссоры вожака стаи с приданным стае шаманом. Да и вообще, склонность орков к междоусобице - компенсирует тот факт, что орки плодятся довольно таки быстро, и их рукопашники - как бы не одни из самых сильных в своем ранге. Исключением могут быть разве что чудовища... но у них скорость воспроизводства, и, следовательно, численность - существенно ниже.
   Надо признать, что план с разделение орков с разделением шаманов и бойцов - провалился, даже не начав исполнятся. Шаманы движутся вперемешку с остальными. А значит, план придется менять.
   - Призывайте виверн! - скомандовал я, порадовавшись, что прикупил свитки с этим заклинанием еще и Иримэ с Кэрой.
   Правда, их виверна послабее моей получилась. Пятый ранг, против моего седьмого. Но АоЕ-ДоТ - есть АоЕ-ДоТ, и нам он сейчас очень даже понадобится, даже если призванных и собьют после первой же атаки: гоблины, составляющие основную массу толпы могут и одного удара не пережить. Да и низкоранговых орков покоцает изрядно. К тому же, налет семейки разноранговых виверн - может и не насторожить шаманов. Мало ли какая живность могла приблудиться в домен? Да и виверны - существа, мягко говоря, весьма мобильные, для них семь верст - не крюк. Однозначно.
   Я снова активировал "Взгляд из глаз". Сейчас я старательно рассматривал орочью орду в поисках стрелков. Ну, что сказать. Орочьи швырятели будут в начальной фазе боя немногим менее бесполезны, чем простые орки с рубилами. Уж в их боевой радиус я ни сам влетать не собираюсь, и своих не пошлю. Шаманы... в большинстве своем они не изучают стихийных заклинаний, а на камлание нужно время... И сама идея атаки в том, чтобы им этого времени не дать. Гоблины-стрелки с пращами... поопаснее остальных: радиус поражения практически как у лучников. То есть, для активации чар - придется входить в их радиус эффективного поражения... Хотя, камни, все-таки не стрелы. Да и силой гоблины несколько обделены. Так что прорвемся. Ну и, наконец, самые опасные. Некоторые из гоблинов вместо пращей несли длинные, в половину своего роста, духовые трубки. И вот это - действительно опасно. Яды варить гоблины умеют, так что, стоит не рассчитать, и подставиться такому стрелку - и мало может не показаться. Тем более, что стрелков таких, как и положено гоблинам, много.
   - Значит так, - обратился я к своему войску. - Вначале атакуют виверны. Они заливают ядом как можно большую площадь. Пусть даже никого не добьют, но какой-то урон нанесут многим. Потом - Агира, насылаешь Красную гниль. Смотри только, не подставься. Сделав это, отлетаешь в сторону, и призываешь орнисов. Их, конечно, перебьют быстро... но кого-то они тоже порвут. Если орки не разбегутся, то их хорошо накроет гнилью, а если разбегутся - орнисы загрызут больше орков. Потом - взлетаешь и атакуешь уже вместе с нами. Летуны, ждем, когда Агира призовет орнисов... и, кто может - делаем тоже самое.. Потом, у кого получается сфера искажения - бьют по пехоте. Остальные, стрелами хаоса - по бегемотам.
   - Они побегут в балку, - заметил Фабрис.
   - Именно, - кивнул я. - И тут уже вступают призраки и феечки. Призраки. Гоняйте шаманов. Не дайте им останавливаться и начинать камлать. Убивайте. Феечки. Призывайте медведей и натравливайте. В лесу они будут иметь преимущество. Если кого-то из вас атакуют - не геройствуйте. Бегите.
   - Куда бежать? - уточнил Ставр.
   - Сюда, - ткнул я пальцем в сторону кладбища. - Здесь будут еретики и оборотни. Они вас прикроют. Скингер, С'ерг Ра, - обратился я к всадникам. - Вы тоже остаетесь тут. Сами в первые ряды не лезьте. Ваше основное оружие в этом бою - аура страха, - всадники склонили головы, хотя, похоже, приказ им и не понравился. - Аглеа, - кивнул я сфено, - ты со своими - прикрываешь призраков и феечек. Но сильно тоже не геройствуйте. Тормознули, может, окаменили кого, дали феечке или призраку оторваться - и улетайте. Всем понятно?
   Разумеется, все кивнули, что поняли. Но, на всякий случай, я еще несколько раз переспросил у своих бойцов: что име5нно они поняли из моего выступления? Благо, время еще есть, и лучше я буду уверен, что меня действительно поняли, и, что даже еще важнее - поняли правильно.
   - Ну что ж, - улыбнулся я, когда после четвертой проверки убедился-таки, что меня точно все поняли так, как я это и имел в виду. - Раз всем все ясно, тогда - начинаем! Виверны - на взлет!
   Атака виверн орками практически не была замечена. Нет, протравило их нехило, но паники, или желания рассредоточиться - не наблюдалось. Виверны и виверны. Схватят нескольких и уволокут на ужин... Ничего особенного, или, тем более - страшного. За свои жизни орки никогда особенно не тряслись. Настолько, что ходило не лишенное оснований мнение, что те, кто выбирает игру за орков - не вполне нормальны. "Ибо невозможно для того, чья кожа не окрашена благородным изумрудом, в должной степени осознать, насколько велик Ваааагх!, вскипающий в крови каждого оркорожденного, объединенного с сородичами своими..." Так что налет виверн не вызвал в орках особенных эмоций. Даже жажды мщения: виверны - летучие, и их не достать. А размышлять о том, чего не достигнуть вотпрямщаз - не в обычаях зеленокожих. "Об этом пусть у шаманов голова болит". Вот если застигнут в какой узости, или с перебитым крылом - позабавятся. А пока она летает - ну и пусть летает. Запустить в нее метательным топором. Не попал - и ваагх с ней. Еще достанем.
   Вот атака Агиры вызвала куда более яркую реакцию. Кто-то из шаманов, похоже, уже сталкивался с Красной гнилью. Так что приказ "рассредоточиться" - был отдан почти немедленно (десяток орков и с три десятка низкоранговых гоблинов, не успевших отреагировать, и поймавших-таки чересчур сильный ДоТ, пережить который не хватило хитов - не в счет).
   При этом реакция была вполне ожидаемая: часть орков с ходу нырнула в овраг, а часть - осталась наверху.
   Меня разрывали два желания: нырнуть в овраг за теми, кто побежал туда... и ни в коем случае не соваться в балку. К тому же, логика говорила, что наибольшие шансы найти Книгу шамана - если догнать того из шаманов, кто удирает под охраной двух бегемотов. Так что я погнался именно за более охраняемым из шаманов. Благо, что у него хватило ума понять, что на узких лесных тропинках бегемоты будут не помощью, а якорем.
   С разделением на малые группы орки утратили преимущества Ваагх, позволяющего удерживать боевой дух на запредельно-невозможном для прочих уровне. Первыми это прочувствовали гоблины, которых буквально стали рвать на части призванные орнисы. Причем, что интересно, демонические птицы уверенно избегали схваток с орками, и усиленно охотились именно на гоблинов, демонстрируя определенные зачатки интеллекта.
   В принципе, орки отнюдь не так беззащитны от нападения сверху, как это может показаться на примере данной схватки: черный орк или герой-Балшой босс организовал бы разведку, охранение, заградительный зенитный огонь... В общем - произвел бы все те действия, которые военным командирам орков прописаны в скрипт поведения, или, уже, возможно, правильнее сказать - "забиты в подкорку", и которым шаманов никто не учит именно из-за их противостояния с военной властью. И с таким подходом военный вождь орков выиграл бы шаманам время для камлания. А дальше... призванные духи жизни и света защитили бы орков от проклятия, а духи стихий (элементали) огня и воздуха схватились бы с летунами... Но власть светская (военные вожди) свято хранят свои тайны от духовной и наоборот. И этого, составляя свой план - я совершенно не учел. Сейчас это сыграло мне в плюс... Но вот и в обратную сторону могло получится точно также. Мне надо приучиться следить за собой. Подобные косяки совершенно непростительны.
   Молния Хаоса с грохотом вонзилась в левого бегемота, прикрывающего своей широкой спиной уходящего шамана, снижая свойственное этим огромным тварям сопротивление магии.
   Золотоглазым призраком - ястреб,
Крылья раздора: дели же и властвуй.
Дом, разделившись в основе своей - обречен!
   Мурлыкал я себе под нос, всаживая Молнию за молнией в убегающие туши. К счастью, бегемоты, по своей сути, все-таки животные, пусть и перестроенные шаманской магией. Так что, даже под управление погонщиков, поднять камень или бревно и швырнуть его - далеко за пределами их возможностей.
   Бар маны уже показывал дно, когда я выхватил из кармашка на поясе фиал с зельем и опрокинул его в рот, одновременно подавая сигнал остальным атаковать бегемотов, чья защита с 30-40% порезки магического урона упала до 2-3%. Однако даже полный залп всех летевших со мной культистов и Ириме все равно срезал лишь треть хп с тяжеленной туши. Все-таки, седьмой ранг. По "толщине" - вполне соответствует дракону. Я прикинул, сколько маны останется у моих для уничтожения остальных шаманов, если Книга не у этого, и недрогнувшей рукой отдал команду группе неездовых крикунов, утюживших орков неподалеку. Огненная аура и несмолкающий, рвущий тело и душу крик очень быстро свели здоровье пытавшегося что-то наколдовать шамана к нулю. К тому же у правого из бегемотов погиб погонщик, превратив жуткую боевую машину - в бессмысленное животное, рвущее и топчущее своих с той же легкостью, как и чужих.
   Увы, без потерь не обошлось. Один из крикунов, неудачно сманеврировав, подставился. Левый из бегемотов вонзил в него свои чудовищные холки. Вырваться у "сильного но легкого" крикуна шансов не было. И вскоре бегемот с ревом, обжигаясь, прыгал на истекающих огнем останках. Впрочем, добить его Стрелами Хаоса уже не составило труда.
   Переглянувшись с Иримэ, я опустил своего ездового крикуна к обугленной тушке павшего шамана. "Жезл полноправного шамана" +2 к Силе магии, "Увеличивает репутацию перед духами нижнего мира", и "Бубен полноправного шамана" +2 к ментальной выносливости, +5% к эффектам камлания, 2351 золотой, мера самоцветов и две - кристаллов. И все. Ничего даже отдаленно похожего на Книгу у погибшего не нашлось.
   К тому времени, как я закончил с мародеркой, культисты уже добили второго бегемота, изрядно долив мне экспы. Да и вообще постепенно заполняющийся бар опыта намекал, что сражение еще продолжается по всему фронту. Опять-таки, бесплатным этот опыт отнюдь не был. Десяток братьев-во-ереси, двое хладнокровных мстителей и даже один из оборотные - уже оплатили своими жизнями мои успехи в деле отражения Орды. К счастью, феечки и сфено, а также все герои и моя боевая элита еще не понесли потерь. И это не могло не радовать.
   - По коням! - скомандовал я, запрыгивая на ездового крикуна, и отправляясь во главе своего ударного отряда на поиски следующего шамана.
   С утратой подпитки от Ваагх! Разрозненные группы орков перестали быть серьезным противником. На каждую из таких отступающих по верху, по открытой степи, мы наваливались превосходящими силами, и вырезали. Но Книги все еще не было. Видимо, ее нес с собой один из тех, кто нырнул в балку. Что ж. Законы Мерфи действуют и в этом мире. "Искомый предмет всегда последний в стопке. Вывод: переворачивание стопки не помогает: искомый предмет все равно последний".
   Раз Книги не нашлось наверху, значит, придется-таки спускаться в балку. Ведомый предвидением, я привел отряд к более-менее пологому участку склона, где внизу получилась небольшая поляна. Летать над балкой сверху было бы глупо: лес внизу густой, и через него ничего не видно. Лететь на крикунах по лесу... Ну его нафиг, такие эксперименты. Так что идем пешком. А крикуны полетят поверху, в готовности подобрать нас, если возникнет необходимость.
   Благодаря возможностям командных заклинаний, на точке десантирования нас уже ждали два Всадника Хаоса, нанятые на этой неделе. Все-таки, чисто магический отряд, не имеющий возможности маневра по вертикали - чересчур уязвим. Двое закованных в тяжелую броню высокоранговых бойцов придадут нам необходимую устойчивость.
   - Туда! - махнул я рукой, и мы двинулись.
   Узкие извилистые тропинки, явно проложенные не людьми, стремящимися спрямить и сократить путь, а животными. К счастью, при движении по лесу у степняков-орков - изрядный штраф. Так что мы неумолимо нагоняли группу, на которую указывало предвидение. Вот только, сосредоточившись на преследовании, я упустил из виду остальных врагов, и прохлопал засаду. Гоблины-стрелки с духовыми трубками, те самые, которых я опасался при планировании, пропустили передовое охранение из Всадника Хаоса, и дали залп. К сожалению, даже задействованное Дрэк Талом Чувство разума не спасло: в этом лесу сейчас было слишком много разумных. Лишь в последний момент, заметив невовремя шевельнувшуюся ветку, я крикнул:
   - Все - вниз! - и уронил шедшую за мной Иримэ, закрыв ее своей спиной, в которую и влетели почти десяток отравленных игл. Я еще успел увидеть зажженный кем-то из моих Свет исцеления... Но яд забирал мою жизнь быстрее. И вскоре свет погас.
   В себя я пришел, лежа на холодном камне. Разумеется, это не был каменный пол Тронного зала, или же Места Силы. Такое решение чересчур очевидно. Оно просто напрашивается: ведь именно эти места наиболее защищены, на пути к ним - грозная недреманная стража... Но именно поэтому такое решение и будет самой настоящей ошибкой. Именно эти места и станут самой очевидной целью для атаки. Разве что... Когда я, с помощью моего верного архитектора, буду перестраивать замок, в нем, кроме упомянутых, появится еще и Зал Возрождения... который я не премину набить артефактами, заклинаниями и самыми что ни на есть немагическими ловушками, чтобы любой, кто захочет зажать меня на респе - получил массу незабываемых впечатлений. И, естественно, там будет все... кроме, собственно, точки возрождения. Само же место респа скромненько притаилось в никак не отмеченном коридоре верхнего уровня городских подземелий, где-то между подъемом в город, и запечатанными ритуалом дверьми на второй ярус, тот, что с древним элементалом. Ну а позже, когда будет возведен эвакуационный портал - в коридоре, ведущем к порталу. Во избежание...
   Осмотрев себя, я пришел к выводу, что к эвакуационному порталу должен вести не коридор, а небольшой лабиринт, в котором стоит расположить несколько тайников с запасными комплектами доспехов и деньгами "на дорожку": очнулся я в стартовой бесценной (за неимением желающих ее купить) броньке. Из оружия были верные (не выпадающие при смерти) Рассекающий реальность и Сокрушитель принципов. И все. И это еще хороший вариант: не будь у меня своего замка, на мне при воскрешении вообще остались бы исключительно прикрывающие срам серые труселя. Но, все равно... если меня сейчас кто-нибудь увидит - тайне расположения точки моего возрождения можно будет помахать ручкой.
   Напрягшись, я призвал Малое проявление Всетворящего в форме длинного плаща с глубоким капюшоном. Плащ получился странный, переливающийся различными цветами, но при этом - со свойством "Скрытность +1". Впрочем, для меня не имело значения, как он ухитряется скрывать меня: достаточно того, что он скроет стартовую броньку.
   Кобольды на первом ярусе только начали обустраиваться, так что я прошел мимо занятых своими делами существ, не привлекая к себе никакого внимания.
   Поднявшись из подземелий, я использовал командное заклинание, и позвал к себе моего ездового крикуна, вместе с которым в город и замок Азир вернулась и Иримэ. Эльфийка с достоинством сошла с железной спины нашего ездового животного.
   - Милорд, Вам следует быть осторожнее, и не проверять на прочность собственное бессмертие, - произнесла она. Но я почему-то услышал: "Придурок! Ты что творишь! Я так испугалась..."
   Я склонил голову.
   - Решение сунуться в заросли без достаточной разведки, действительно, было не оптимальным, - "прости, родная, я облажался" - имелось в виду.
   Признаться, я ожидал продолжения разговора в высоком стиле, прячущем истинные чувства. Но, вместо этого Иримэ прыгнула прямо вперед, и расплакалась у меня на груди. Обнимать эльфийку было приятно, хотя доспехи и мешали получить полный набор ощущений.
   - Я... я так испугалась... Ты упал, и не дышал... И...
   - Ашше, малыш, ашше, - процитировал я одного дракона. - Все хорошо. Меня так просто не выбросить из этого мира.
   Поглаживая девушку по голове, я тихим уверенным голосом говорил с ней, дожидаясь, пока закончится истерика.
   - Все, - прошептала Иримэ. - Я уже, - всхлип, - успокоилась, - новый всхлип показал всю относительность данного утверждения. Но я предпочел сделать вид, что поверил, и не без сожалений, выпустил эльфийку из объятий. - Я... я там твое тело привезла, - Иримэ запнулась, осознав, что именно сказала, но я подбодрил ее улыбкой. - Может, понадобится...
   - Спасибо, - кивнул я ей и запрыгнул на спину крикуна.
   Н-да... Видеть собственное лицо, искаженное агонией смерти от яда - не лучшее зрелище. Слава Изменяющему пути, что в своем стремлении к реализму, создатели мира Лендлордов не обязали игроков обыскивать собственное тело и переодеваться. Одно прикосновение, и вот уже труп осыпается кучкой полигонов, а на мне вместо стартовой брони - Доспех младшего мага Хаоса... и весь набор бижутерии, что был надет до гибели.
   - Книгу нашли? - уточнил я у Иримэ. Признаться - вопрос был вполне бесполезен. Квест "Путь шамана" не был закрыт, а значит...
   - Не нашли, - подтвердила эльфийка мою догадку.
   - Что ж, - вздохнул я, протягивая руку, чтобы помочь Иримэ взобраться на спину крикуна. - Летим обратно. Будем искать...
   Между тем, опыт продолжал мне капать. Видимо, мои отряды продолжали гнать и истреблять разбежавшихся из-под удара Красной гнили орков. По дороге я посматривал на происходящее глазами предводителей моих отрядов. К счастью, не будучи вдохновляемы темной яростью ваагх!, орки изрядно потеряли в боевой эффективности. Хотя их трудно было назвать трусами, и к "балшой драке" они все также стремились... но лишенные командования и магической поддержки, раздробленные на отдельные отряды орки гибли один за другим. А про гоблинов уже и говорить нечего. Мелкие и трусливые существа бежали... и гибли. Временами и они, и орки пытались остановиться и организовать сопротивление... но такие попытки быстро пресекались всадниками Хаоса, одержимыми, или же сфено, в зависимости от того, кто оказывался ближе. Нет, совсем без потерь процесс не обходился. Но в основном гибли братья-во-ереси... Из культистов, познавших Хаос, погиб лишь один. Не удалось оркам и перекрыть регенерацию оборотней. А вот имена семи братьев-во-ереси будут навечно занесены на черные Колонны Памяти перед воротами Азира.
   Пролетая над олваиринским трактом, мы заметили группу братьев-во-ереси, сосредоточенно тащивших в сторону Азира немалых размеров бревнышко.
   - Дядя Битор? - удивилась Иримэ, разглядев того, кто сосредоточенно вышагивал перед этим отрядом.
   Я решил спуститься к носильщиками и поинтересоваться их добычей. Ведь то, что заинтересовало Битора - несомненно будет интересно и для меня.
   - Привет! Что несем? - обратился я к честной компании.
   - Добычу! - радостно ответил эльф. - Интересную!
   Я спустился с крикуна. Улучшенные еретики поставили передо мной несомое бревно вертикально. Среди откровенно похабных рисунков, вырезанных в потемневшей от времени, дыма и крови древесине, просматривались письмена. К счастью, никакого "древнеорочьего" языка в этом мире не присутствовало, так что надпись, "украшавшую" вершину столба удалось разобрать: "Для таго, хто пашол па шаманскаму путю". Дальше следовала рекомендация тому, в чью дурную башку пришла подобная идея, долбануться нижней головой (это я прилично пересказываю поток сквернословия, излитый неведомым резчиком) об ближайшее дерево, "глядишь, попустит". Когда мне удалось это прочитать, система сообщила мне, что данный предмет опознан как "Книга Шамана". Квест "Путь шамана" превратился в "Путь шамана: Шаг 2". "Используйте найденную Книгу, чтобы стать шаманом". Каких-либо наград, равно как и кар за провал либо же отказ не обещали, но, тем не менее, я это немедленно сделал. Тотемный столб вспыхнул сине-зеленым пламенем и рассыпался пеплом, а в окне моих характеристика появилась запись "неинициированный шаман". Всплывающая подсказка пояснила: как шаман, я уже могу видеть духов, присутствующих на материальном плане и разговаривать с ними... но, поскольку я еще не прошел инициации, то заклятья этой школы мне недоступны, а из всех ритуалов я могу провести только "инициацию шамана" с шансом успеха пятьдесят процентов. И, разумеется, система выдала следующий "Шаг": "пройти инициацию", обещая не только опыт, достаточный, чтобы получить тридцать четвертый уровень, но и "вторичный навык шаманской магии по выбору". Разумеется, 50%, и даже 65% (с учетом свойства Рассекающего реальность увеличивать шанс на срабатывание ритуалов) - это слишком мало. И стоит, пожалуй, поискть способы увеличить эту вероятность.
   - Битор, проведешь для меня инициацию? - думаю, что раз уж такой ритуал появляется сразу по прочтении книги - он есть и у инициированного шамана. И шанс на срабатывание должен быть побольше.
   - Я открою врата. Искать Проводника будешь сам, - отозвался эльф. - Мне нужен зеленый росток, чаша с кровью и слиток серебра.
   Я кивнул, хотя при сравнении с описанием ритуала, доступным мне, общим элементом была только чаша с кровью.
   В ожидании, пока доставят все необходимое для ритуала, Ириме и Битор стали искать подходящее место с "зеленым ростком". Благо с последним особых проблем не предвиделось: заклятье Райский сад позволит мне вырастить его где угодно. Слиток серебра доставят из сокровищницы, благо, продаю я только две трети добытого, а кровь... На поле боя, где еще кучей валяются мертвые тела, добыть кровь - не проблема. Хоть орочью, хоть, увы, человеческую. Ну а пока эльфы выискивали место, подходящее по одним им ведомым критериям, я занялся рассмотрением сообщений о поступивших трофеях.
   Первым мне попалось на глаза сообщение о достижении. "Получено достижение "Вернувшийся 1". Вы прошли по краю Серых пределов и вернулись в мир. +1% к вероятности подчинить себе самопроизвольно поднявшуюся нежить". Хм... Думаю, такое достижение есть у каждого второго из более менее-серьезных игроков... не считая каждого первого. Но, тем не менее, плюшка есть плюшка. Примем с благодарностью. Благо, некромант, которому можно будет отдать эту нежить под командование - у меня есть.
   Дальше... В отличие от гоблинов, орки оказались богатыми буратинками. Даже простые хрюкеры таскали хотя бы по одному-два золотых. В очередной раз я возблагодарил создателей системы за то, что они решили упростить экономику, введя единое платежное средство: золотую монету, которая даже не поддается порче. А то куда бы я девал, скажем, выбитые зубы, применяющиеся в качестве платежного средства у орков Вархаммера? Тем не менее, здешние орки расплачиваются, в том числе и между собой, вполне себе золотом. И, как и более цивилизованных рас, принцип "богатство стекает вверх" действовал неукоснительно: чем выше ранг юнита, тем больше трофеев с него падает. Да и общее количество павших орков было... немаленьким. Так что насобирали мне не много, не мало - 7 631 золотой, что пополнило мою казну в достаточной мере, чтобы не требовалось вливание денег иного мира. Также, каждый из шаманов имел при себе заначку самоцветов, что увеличило мои запасы этого ресурса на четыре меры, а каждый из десяти учеников - пер флягу с ртутью, которая, по орочьим представлениям, является необходимым компонентом ритуала. Также ценными трофеями оказались свитки с заклинаниями. Но оценить их истинную ценность еще предстоит, когда свитки будут доставлены в замок. Пока что можно констатировать только общее количество: 18 штук. По одному у каждого ученика и по два - у шаманов. В принципе - очень даже неплохо. Даже если там нет совсем ничего, что заинтересует меня (учитывая общее количество шаманских заклинаний, имеющихся у меня, то есть - ноль, это маловероятно), то даже продав по демпинговой цене в 500 монет за свиток - я и то в неплохом таком плюсе. А больше ничего ценного у всей этой шоблы и не оказалось. Даже шаманские бубны, и то оказались массовкой, намного хуже того, что уже лежит в моем запаснике. Оружие орков - пойдет в переплавку, обеспечив мне, если повезет, еще и единицей железа... но не факт.
   Еще одним трофеем оказались две пленницы орков. Нет, с собой орда волокла гораздо больше... но вот выжили только эти двое. Кто попал под ядовитый плевок выверн, кто - под удар красной гнили, некоторых убили, или просто затоптали осуществляющие сложное тактическое перестроение "драп нах куда попало" орки. А некоторые, увы, попали под удары моих войск. В бою с орками не до того, чтобы особенно точно нацеливать стрелы и площадные заклинания. Так что остались только две гномочки, выжившие скорее благодаря удаче... и собственным компактным размерам вкупе с некоторой естественной устойчивостью к магии.
   Обе девчонки оказались ученицами мастера-бронника, точнее - одна ученица, а вторая уже доросла до статуса подмастерья. Причем то, что для гномов "подмастерье" для людей или эльфов - вполне себе "мастер". Так что, если удастся уговорит девушек работать на меня - бронную мастерскую можно будет поставить силами "дополнительного стройотряда", не занимая места в главной очереди. Но это пока что в неопределенном будущем. А пока что Пьен с Истой, верхом на ездовом крикуне смотались в замок и привезли из сокровищницы слиток серебра, а Агира с Дрэк Талом доставили чашу со все еще бурлящей кровью бегемота. Все ингредиенты собраны, и можно приступать к подготовке.
   Битор с некоторым трудом поднял слиток серебра, и тот сам собой распался на две половины. Левая немедленно вскипела прямо на руке эльфа, а правая - распалась на тонкие нити, из которых как бы сама собой началась собираться объемная конструкция, похожая на классическую пентаграмму так же, как уравнение Шрёдингера для электрона в атоме урана - на линейное уравнение с одной неизвестной. Сам Битор при этом не смотрел на серебряные нити, а полностью сосредоточился на второй, кипящей половине серебряного слитка.
   - Не само-о-родное... - скривился он.
   - Какое есть, - пожал плечами я.
   - Тогда нужна кро-о-вь чудовища... - на этот раз я обратил внимание, как он растягивает гласную, и улыбнулся про себя.
   - Бегемот подойдет? - просить об одолжении сфено как-то не хотелось.
   Битор задумался, при этом серебро продолжало кипеть у него на ладони, приняв форму шара, как будто на него совершенно не действовала сила тяготения. Или "как будто" здесь излишне?
   - Не опти-и-имально. Но... - эльф еще подумал, а потом решительно кивнул. - Воможно.
   Эльф-шаман выдал Пьену необходимые разъяснения, и ученик стал аккуратно, тонкой струйкой, лить кровь в кипящее серебро. Серо-белый шар над ладонью эльфа взбурлил и начал стремительно уменьшаться.
   Видимо, тут сработала моя новообретенная способность видеть духов: вокруг столба серебряного и кровяного пара закружились полупрозрачные тени. Их движение завораживало. И сквозь формирующийся транс я услышал слова шамана: "Истинно без лжи, постоянно и абсолютно. То, что внизу как то, что наверху. И то, что наверху - как то, что внизу, к совершению чудес Единого..."6
   Эльф-шаман продолжал говорить, но его голос постепенно исчезал из восприятия, превращаясь в фоновый шум. Зато на эту основу стали накладываться новые смыслы, которые раньше отвергались сознанием как посторонний шум: "в мире за пределами мира найди проводника, что отведет тебя к цели".
   Из транса я выплывал медленно и постепенно, бережно сохраняя понимание основной истины чань: "уголь не черный!" Вокруг расстилалась степь. Воистину, "что наверху, то и внизу". Правда, в отличие от выжженной летним солнцем степи реальности, здесь степь была весенняя, цветущая...
   Я огляделся. Запредельное понимание все еще не оставило меня, так что вопрос "где искать проводника?" даже не возник. И я двинулся вперед, оставляя за спиной последние отблески гаснущего заката. В отличие от похода в Лабиринт духа, интерфейс игры был со мной. Но почему-то вызывать кого-нибудь себе в помощь казалось... неправильным. Так что я шел по мягкой траве, наслаждаясь горьким запахом полыни и тихим шепотом ковыля.
   Внезапно то, что казалось довольно-таки большим холмом там, куда меня вели видения - пошевелилось и оказалось драконом. Огромным драконом, особенно, учитывая, что он - зеленый. Для этой разновидности драконов подобные размеры совершенно нехарактерны!
   - Нынешние драконы - жалкие твари, - произнес закованный в зеленую чешую гигант, показывая как некоторое знакомство с культурой мира за гранью, так и то, что мои мысли для него особенным секретом не являются.
   - Желаю здравствовать, - склонил я голову, а параллельно вновь погрузился в транс, на этот раз - не наведенный извне, чтобы в очередной раз убедиться, что уже пришел туда, куда надо, а, следовательно, попытка сбежать от дракона будет не только безнадежна, но и глупа.
   - Ах-ха-ха, - рассмеялся дракон. - Увы, но я вот уже много веков не "здравствую", так что пожелание твое - бессмысленно. Но за вежливость - благодарю...
   - Кто Вы - решил поинтересоваться я.
   - Я? - усмехнулся дракон. - Мое имя давно забылось, да и никогда не было особенно громким. А сейчас я - всего лишь хранитель Земель Вечной охоты, миров посмертия для зверей и родины духов живых.
   - А духи мертвых? - поинтересовался я.
   - Духи неживых, - поправил меня дракон, - рек, скал, ветров, пожаров, рождаются в нижнем мире, который хранит моя сестра. А духи стихий - огня, воздуха, воды, земли - на планах соответствующих стихий. Но это не тот вопрос, которого я ожидал...
   - Ты - Проводник? - решил спросить я напрямую. Состязаться в велеречивости с тем, кто копил опыт и мудрость на протяжении веков, показалось мне делом безнадежным.
   - Не совсем, - покачал головой дракон. - Но я могу дать тебе Проводника... если ты выполнишь мое задание.
   - Слушаю... - нейтрально ответил я. Соглашаться неизвестно на что - мне не хотелось.
   - Ко мне в поисках Проводника и посвящение в шаманы приходят орки, эльфы, люди, даже демоны и жуки... случаются среди них и подобные тебе... - начал свое повествование дракон. - Вот не так давно заявился один такой. Из демонов. Задание мое выполнять наотрез отказался. Требовал дать ему Проводника потому, что "проклятые белые веками угнетали наш народ". Но мне нет дела до того, что случилось давно в прошлом, а тем более - в ином мире. И я как-то не слышал, чтобы народ демонов кто-то там угнетал. Так что я послал его... далеко. Но он все еще бродит по землям Вечной охоты и надоедает их обитателям. Изгони его - и получишь Проводника и посвящение.
   Прежде, чем принять полученное задание, я решил уточнить:
   - Я могу изгнать надоедливую личность, - а сам подумал: "Надеюсь, что могу. Фиг его знает, какой там уровень". - Но я не могу помешать ему снова провести ритуал и вернуться сюда.
   - И не надо, - дракон показал крепкие зубы. - Может, поражение придаст ему мудрости, и в следующий раз он пройдет посвящение нормально... или вовсе откажется от идеи стать говорящим-с-духами.
   Я покачал головой. Мой опыт подсказывал, что подобные личности в области того, что кажется им реализацией их неотъемлемых прав, обучению практически не поддаются. Дракон, выпустил густой клуб дыма, и лишь когда тот рассеялся, я сумел понять, что это был смех.
   - ...ну, или он снова станет объектом для задания очередного идущего на посвящение...
   - А где он сейчас? - решил уточнить я.
   - Да кто ж его знает? - ответил дракон. - Я его подкинул и хвостом долбанул... Он куда-то на юг и улетел. Низом пошел. К дождю, наверное.
   Я посмотрел в ярко-голубые небеса без признаков облачности и покачал головой.
   - На юге места много...
   - Я отправлю с тобой ту, что поможет тебе в поисках. Признаться, она давно хотела с тобой встретиться...
   Из-за огромной бронированной туши выдвинулась волчица. На фоне дракона она отнюдь не выглядела такой уж огромной... Но все равно, стоя на четырех лапах - была существенно выше меня.
   Я приготовился призвать орнисов, а за ними - огнеглазого, отчетливо сознавая, сколь мало у меня шансов на то, что она не успеет как минимум сбить мне каст. Все-таки смотреть на орочьего ездового волка из-за спин своих копейщиков, или вот так вот, один на один - это очень и очень разные ощущения.
   - Не надо, - голос волчицы, как и прежде, раздался у меня в голове, хотя и звучал отчетливее, чем мне помнится... или сейчас, не страдая от ран и проклятья, волчица мыслит намного яснее. - У меня нет претензий к тебе и нет причин начинать бой... если его не начнешь ты.
   - Нет претензий? - я, мягко говоря, удивился. В конце концов, это по моему приказу ее логово было разорено, а сама она - убита. Это мои бойцы убили ее старшего сына. Да, в конце концов, ее шкура все еще лежит у меня на складе, в ожидании, пока найдется достаточно компетентный мастер, чтобы сделать из нее что-нибудь интересное.
   - Абсолютно, - волчица показала клыки в гримасе, долженствующей заменить улыбку. - Мы сразились за территорию и ты победил. Но мои щенки все также живут рядом с твоим логовом, мой род, моя стая - продолжена. Почему я должна быть в претензии?
   Ответить мне было нечего, так что оставалось только кивнуть, и спросить у волчицы, проведет ли она меня туда, где сейчас бродит неудачливый претендент на посвящение в шаманы.
   Ох-хо-хо... все-таки отвык я за последнее время ходить пешком. Все больше на крикуне. Так что бежать вровень с волчицей, пусть она и делала это нарочито неторопливо - оказалось практически невозможно. Издержки маг-билда...
   - Поедешь верхом? - спросила меня спутница, и я чуть не треснул себя по лбу. Она же "ездовая" волчица, а не кто-то там. Я, конечно, не орк, и верхом вообще не ездил... но почему бы и не попробовать?
   Как оказалось, ход у ездовой волчицы очень мягкий. Так что свалиться с ее спины - это надо очень постараться. Разумеется, тут надо учитывать, что шла волчица "экономическим ходом", позволяющим покрывать многие мили с грузом на спине, а отнюдь не развивала полный ход.
   - Он близко, - повернула голову волчица достаточно внезапно. В сгустившейся темноте разглядеть что-либо было достаточно трудно, но для волчьего обоняния это, естественно, не являлось помехой.
   - Притормози, - шепнул я ей, и, дождавшись, пока она остановится, спрыгнул.
   Шанс разойтись миром, конечно, был... но вот был он, по моим оценкам, где-то на уровне 2-5%, вряд ли больше. Так что стоит подготовиться к переговорам. Мирным, агрессивным и "как придется".
   Первым я, разумеется, призвал Архаона. Огнеглазый демон, служитель Хозяина битв, пришел на мой зов, как и обещал. Следующими с плана Хаоса явились орнисы. Да, они, мягко говоря, не слишком сильны. Но их много. А "против массы рулит только масса". Зерг-раш можно отразить либо встречным палом, либо магией массового поражения. Только вот создавать заклятье где-то так третьего круга под градом ударов - удовольствие, мягко говоря, ниже среднего, и шансов сорвать каст - достаточно много. Массированный призыв сожрал большую часть моей маны, но, на всякий случай, я призвал еще и виверну. Малый эликсир маны поправил мои дела, позволяя не чувствовать себя совсем уж бесполезным придатком к призванной армии.
   - Где? - спросил я у волчицы, и черный влажный нос вытянулся вперед, указывая мне направление.
   Оказалось, что цель моя и вправду близка. Несколько минут неспешной прогулки по ночной степи, и на вершине ближайшего холма, четко выделяясь на фоне звездного неба воздвиглась фигура, чьи очертания оставляли не так чтобы много сомнений в ее расовой принадлежности. Демон.
   В принципе, ничего удивительного в этом не было. Выходцы с предполагаемой прародины человечества частенько выбирали в качестве игрового аватара именно демонов. Возможно, это объяснялось тем, что только у негритянской ветви Каганата, дроу и демонов можно выставить черный цвет кожи. На форумах ходит слухи, что некая "ассоциация борцов за равные права для черных", название которой приводили как минимум в пяти вариантах (или, может быть, это были пять разных организаций) подала иск в суд на "несправедливость и дискриминацию". Судья первой инстанции тут же, с характерной для североамериканской юстиции справедливостью и наплевательским отношением к границам юрисдикции (издатель зарегистрирован на острове Кипр), присудил истцу изрядную компенсацию, и потребовал от ответчика исправить спорный момент. Однако судья второй инстанции, рассматривая апелляцию, не только получил заключение технической экспертизы о невозможности внесения изменений, но и сумел прочитать и понять его. Апелляция была удовлетворена... и на нее немедленно была подана новая апелляция борцами за все хорошее против всего плохого. В общем, процесс тянется до сих пор, и конца и краю ему не видно.
   - Что он несет? - тихо спросила у меня волчица. Я вопросительно посмотрел на нее: с такого расстояния я мог только понять сам факт того, что демон что-то там говорит, но разобрать, что именно - не получалось. - Он рассказывает, что "белые - трусливое и нерешительное говно", и что каждый белый хотел бы стать черным... Но при этом жалуется, что "белые захватили весь мир, и установили такие правила, что простому черному парню и не развернуться". Вот как это совмещается?
   - Несколько тысячелетий назад, - ответил я волчице, зная, что кроме нее - меня никто не услышит. Разве что орнисы и огнеглазый, - один великий человек закончил книгу "Логика". И на радостях приказал устроить пир, для которого зарезали сорок баранов.
   - И что? - волчица не уловила связи между своим вопросом и этой историей.
   - И с тех самых пор бараны логику не любят! - припечатал я.
   Волчица села на хвост и взвыла. Кажется, это был волчий эквивалент истерического хохота.
   Демон на холме отреагировал адекватно: он завыл и замахал своим жезлом... в общем, стал проделывать все то, что заставляет сделать система аватар игрока, прожавшего виртуальную кнопку заклинания, показывая другим игрокам, что каст пошел.
   Увидев это, я немедленно бросил в атаку орнисов, а сам нырнул в небольшую лощину, где возле меня немедленно оказалась и волчица. Так что волна огня, исторгнутая оппонентом, прошла выше. А вот рванувшихся вперед орнисов накрыло изрядно. И хотя выбиты оказались только две птицы, больше половины хитов не оказалось ни у кого.
   В сущности, на этом сражение и закончилось. Уровень - уровнем, но Лендлорды - все- таки не чистое РПГ, а стратегия. И при прочих более-менее равных, решают не одиночные сверхсильные бойцы, а отряды. Тем более, что кандидат в шаманы от черных демонов оказался магом, да еще и магом-артиллеристом. В принципе - неплохой выбор... если разишь отдаленных врагов из-за спин своего отряда, а не стоишь в первой линии. В гуще же рукопашной... Птички регулярно сбивали каст, не давая выдать на гора что-нибудь, поражающее по площади. К чести атакованного, сообразил он это довольно быстро, и перешел на огненные стрелы, судя по всему, оптимизированные на силу удара. Сбить каст заклятью первого круга было малореально, а каждая стрела стирала из реальности, возвращая на план Хаоса одного орниса... с неслабым таким оверкиллом. Но я призывал все новых и новых орнисов, а запас здоровья у мага, даже высокоуровневого, был хоть и велик, но отнюдь не бесконечен. Особенно явно это выявилось, когда "на длину меча" к демону подобрался огнеглазый. Профессиональный мечник бил по уязвимым точкам, так что практически каждый удар проходил как критический, и, что гораздо хуже для мага - по крайней мере один удар из трех-четырех проходил в горло, накладывая дебафф "молчание". Так что потери орнисов резко сократились, и я, проглотив очередной фиал малого эликсира маны, от призывов перешел на Стрелы Хаоса. После этого демон прожил весьма недолго.
   - А ведь Хранитель меня немного обманул, - сказал я волчице, которая, несмотря на все свои габариты, ухитрилась подкрасться незаметно и нанести финальный удар.
   - В чем? - волчица сделала вид, что удивилась.
   - Он сказал, что "найдет мне Проводника". Но ведь он уже в тот момент УЖЕ нашел. Ты - мой Проводник, не так ли?
   - Ты и прав и не прав, - медленно и задумчиво произнесла волчица. Я не стал уточнять "как это может быть?" Не вижу смысла спрашивать то, что мне и так сейчас объяснят. - Я - действительно твой Проводник. Я хочу увидеть своих детей, и потому согласилась попробовать. Но ты не прав в том, что думаешь, что я могла стать твоим проводником прямо там. Проводником мало пожелать быть... Я должна была увидеть тебя, понять, кто ты есть... Я хотела, чтобы моим партнером был охотник: сильный, смелый, храбрый... готовый броситься на врага. Ты - не таков. Ты - не охотник, - похоже, волчица ожидала, что я задергаюсь, но не дождалась. Если бы она хотела просто унизить меня - уже давно бы ушла. Но она осталась и сражалась вместе со мной. - Ты - вожак стаи. И я последую за тобой.
   Молча кивнув, я не стал просматривать сообщение о закрывшемся квесте. Перед глазами уже висели огненные цифры, говорящие о том, что мое пребывание в этом плане закончится через полминуты. И за это время стоило облутать7 павшего.
   По итогам мародерства я стал богаче на семь фиалов полноценного эликсира маны (восстанавливающего существенно больше магии, чем имеющиеся у меня малые эликсиры), эликсир Пламени глубин, временно увеличивающий эффекты от заклинаний огня и земли, флакон Крови Огненного элементала, серьезно увеличивающий стойкость к эффектам магического пламени и пояс, не дающий дополнительных эффектов, зато снабженный кармашками для фиалов. Остальные вещи проигравшего были либо привязаны, либо имели расовое предназначение "только для демонов".
   Отсчет времени закончился, порадовав меня ярко-красными цифрами 00:00, и мир вокруг погас. В темноте проступили сначала контуры, которые сложились в отчетливое видение...

***

   - Техподдержка?! - ярился смутно знакомый демон. - Да пи***сы8 вы, а не техподдержка. "Это абсолютно игровая ситуация"!!! Какого **я "игровая ситуация", если я там один оказался, а этот разъ***й - с целой армией?!! Читер он, ясно ведь! А они... "наше дело - бороться с техническими неисправностями и нарушением правил, а не рассказывать игрокам, как им играть"... *** и *** на *** и в ***!!!Да еще и книгу эту *** купил! Толку мне с этого "видеть духов"! На *** мне этот ***чий квест сдался?! Так не могли дать? Я ведь сколько бабла вкачал, в долги залез, мне теперь столько порошка толкнуть надо, чтобы хотя бы в залив с грузилом не кинули... А, ***! Чтобы я еще раз в эту *** игрушку полез? И другим расскажу, какие тут е***ие кидалы! А *ля! Техподдержка! Какого **я у меня кнопка "Логофф" не активна?!
  
   1 МКС - Международная Космическая Станция
   2 Акши - алый ветер страсти, агрессии, восторга и экстаза. ("Либер Хаотика: Тзинч")
   3 Лор (слэнг) - от англ. lore (знание) - базовая информация о мире игры, его истории и населяющих народах.
   4 ОМП - оружие массового поражения.
   5 Ник (слэнг) - от англ. nickname - псевдоним.
   6 "Истинно без лжи..." - самопальный перевод первых строк Изумрудной скрижали Гермеса Трисмегиста.
   7 Облутать (слэнг) - от англ. loot (добыча) - собрать добычу из сундуков, либо с тел погибших игроков и/или мобов.
   8 "Если трактирщик Паливец сказал "Дерьмо", я пишу: "трактирщик Паливец сказал: "Дерьмо" Я.Гашек, "Похождения бравого солдата Швейка.
  
   Глава 7. Глубинная разведка
   В себя я пришел уже утром, лежа на своей кровати в обнимку с Глашей. Точнее - это она лежала буквально на мне и обнимала. Почувствовав, как я шевельнулся, девушка немедленно вскочила. И только теперь я смог увидеть, что одета она... Скажем так, в новой ночнушке она выглядела даже более раздетой, чем если бы была действительно голой. Так что по "чисто техническим причинам" подъем сам собой отложился еще на некоторое время. Но все хорошее имеет свойство заканчиваться... Так что пришлось подниматься.
   Оторвавшись от источника наслаждения, я с некоторым удивлением увидел возле кровати, среди моих аккуратно разложенных вещей, новый предмет "Четки шамана", основным свойством которых значилось "Являются символом Посвящения в шаманы. Содержат дух Белой волчицы". Любопытно... "Там" волчица была ни разу не белая... Так... продолжаем читать описание. "Общение с духом Белой волчицы". Активируем...
   - Привет! - раздался в моей голове знакомый ментальный голос.
   - Привет, - согласился я.
   - Отведешь меня к моим детям? - поинтересовалась волчица.
   Этот вопрос инициировал сразу два квеста: "Общение с детьми", обещавший просто немного опыта и улучшение репутации в глазах духа волчицы, и "Узнавание имени", по выполнении которого (собственно - узнаванию имени Белой волчицы) мне было обещано, кроме опыта, еще и "заклятье шаманской магии". Неплохо. Но вряд ли волчица представится мне, если я ее просто об этом спрошу. Скорее всего, потребуется выполнить несколько (или несколько десятков... или сотен "репутационных квестов"). Но попробовать никто не мешает?
   - Кстати, - обратился я к волчице, - мы уже довольно долго общаемся, но я все еще не знаю твоего имени...
   - Я еще недостаточно тебе доверяю, - грубовато, но ожидаемо ответила волчица.
   Приняв ее право на такое отношение, я отключился и занялся разгребанием системных сообщений.
   Тридцать третий уровень принес мне единичку выносливости и выбор между Мастером усиления 2 из магии Света и Скачком 2. Немного повздыхав, я все-таки выбрал Скачок. Возможность выбора хотя бы направление смещения - это уже очень и очень немало в деле избавления моей тушки от знакомства с клинками, когтями, клыками и прочими приспособлениями для ближнего боя.
   Также выполнения квеста-посвящения дало мне выбор между тремя вторичными навыками шаманской магии: "Быстрым шаманом", "Сильным шаманом" и "Добрым шаманом". Быстрый шаман - ускоряет камлание... впрочем, весьма и весьма незначительно. "Сильный шаман" легче подчиняет себе духов, навязывая им свою волю. Ну, а "Добрый шаман" больше нравится духам, и легче с ними договаривается. Думаю, излишне уточнять, что моим выбором стал "Добрый шаман". Убедить оппонента, что ты и есть добро, и что твои интересы и замыслы - на самом деле его, это вполне в духе подхода, диктуемого Изменяющим пути.
   Из заклинательного покоя сообщили, что исследованы два заклинания: из Магии Жизни - "Кошачий слух", увеличивающий чувствительность слуха. И "Открытие малых врат" из шаманизма, позволяющее духом воспарить в места обитания духов, чтобы там с ними договориться, или позвать в более плотные слои реальности. В принципе, в отличие от прочих заклятий "с зафиксированным эффектом", именно "Открытие малых врат" и его аналоги из более высоких кругов, позволяющие попасть в мир духов вместе с материальным телом, а после - и захватить с собой свиту, и являются основой и главной силой шаманизма.
   Разбираясь со всем этим, я, "не приходя в сознание" совершил необходимые утренние дела, благо, виртуальный интерфейс этому нисколько не мешал. Так что, рассматривая сообщение о завершении строительства второго уровня Храма Ветров, я был уже полностью одет, и входил в Тронный зал.
   Сообщение меня заинтересовало. Так что я подошел к окну-бойнице, а потом - и вовсе вышел на боевую галерею. Храм выглядел интересно. От прежней избы с поднятой над ней Звездой Хаоса не осталось ничего. Хотя, конечно, и до готических соборов средневековой Европы, или же многоглавых церквей Руси еще было далеко, но храм из темно-синего, почти черного камня с серебряным ассиметричным узором все равно производил серьезное впечатление. Теперь распространение веры Изменяющего пути ускорится, а я смогу вернуть в строй Волота, ранее выполнявшего роль жреца Азира. Со строительством храма из очереди - должен появиться и жрец, который и будет проводить службы. А культиста я заберу в войска, там он будет полезнее.
   - Доброе утро, - на боевую галерею вошла Иримэ. - Ты оценил мой подарок?
   Несколько секунд я тупо втыкал, пытаясь сообразить, о чем это говорит эльфийка. Нет, кажется я понял: в привычной уже окружающей реальности я заметил только одно изменение: ночнушку Глаши. И, по идее, для склонных к высокой эстетике эльфов такая вещица вполне может быть нормальной, но... У Высоких эльфов с их, характерным для долгоживущих, строгим отношением к процессу размножения, подобная шутка была далеко за гранью общественной морали.
   - Спасибо, - я шагнул к эльфийке, и прижал ее к себе.
   - Когда-нибудь я одену для тебя такую же... - шепнула мне Иримэ.
   Я представил ее в такой вот... ночнушке и покачал головой.
   - Не надо "такой же", - шепнул я в слегка заостренное сверху ушко (а отнюдь не такие лопухи, как любят изображать игроделы Востока). - Ты - не она, и тебе надо не "такое же", а совсем другое, то, что подойдет именно тебе.
   В сущности, побыть Капитаном Очевидность иногда бывает даже приятно.
   Пока Иримэ размышляла над высказанной мною банальностью, причем, судя по слегка порозовевшему лицу, даже начала планировать будущее... одеяние, мне поступил входящий вызов от Огневки. Суккуба интересовалась нашим с Лёссой здоровьем и самочувствием. Только вот почему-то веяло от светлых букв на темном фоне сухим жаром Пламени глубин, и в его гуле слышны были голоса правителей Инферно, которым страсть как интересно было: как идет воз-, а может и зарождение расы фейри, и распространение веры в Кукловода Тысячи и одного Заговора.
   Я воспроизвел Иримэ содержание послания, которого она не могла видеть, равно как и свои соображения по этому поводу. Юная Видящая на короткое время погрузилась в транс, и, вернувшись к реальности, согласилась с моими выводами. Так что мы, позвав Лёссу, стали сочинять "письмо азировских казаков адскому султану". Первой высказалась Лёсса. В ее изложении фраза "ищу себе друзей и изучаю магию, в особенности ритуальную" - звучала откровенно неприлично. Так что понять ее иначе чем "ищу компанию для оргии" было слегка... затруднительно. Хотя как раз именно такое понимание было чуть более, чем совершенно ложным. Девочка еще приходила в себя после многих лет пребывания в статусе "главного кошмара Сейнтралии", и просто наслаждалась пребыванием в проявленной реальности, пусть даже и виртуального характера.
   С подачи Иримэ я в красках описал утреннее одеяние моей наложницы, что вызвало у демоницы однозначную реакцию: она так прямо и отписалась, что если бы нашелся прямой путь из ее домена к нам, занимающий менее чем несколько часов, она готова была бы бросить все, и присоединиться к процессу возрождения расы фейри.
   Ну а о деятельности Храма Ветров, я так и написал, что тайные культы - они на то и тайные, чтобы о них можно было рассказывать только собственной подушке, и только в том (маловероятном) случае, если спишь на ней в одиночестве. Последнее было встречено с пониманием.
   В качестве ответной любезности, Огневка рассказала о кампании князя Хельги против адептов Всеобщего Бобра, то есть - Единения, о подвергшихся заражению эльфах и попытках эмиссаров Единения предложить союз некоторых эльфийским властителям из числа Неумирающих. Последнее сообщение крайне встревожило Иримэ: уж она-то из общения с Кэрой успела уяснить опасность Единения и их идеологии "счастья для всех, даром, и чтобы никто не ушел обиженным". Так что она сказала, что обязательно через свою маму передаст сообщение об опасности всем Ветвям, и патриарху Парящих журавлей - в особенности.
   Признаться, у меня вызывало некоторые сомнения полезность данного действия. И если какие-то из Ветвей под давлением былых союзников (т.е. Империи Света) пошли на союз с Единением, то вполне может оказаться, что их главы уже индоктринированы, и стали последователями учения Единения, не истовыми, но искренними... или даже подверглись морфингу, по типу Кэры. Но, в любом случае, информация о заражениях Единением может привести к расколу эльфийского сообщества, и создаст возможности для союза по крайней мере с некоторыми из получившихся обломков как против последователей Владыки Света, так и против Всеобщего Блага.
   Закончив с запредельным общением, я перешел к деятельности приземленной: раздаче руководящих указаний. Отряд тяжелой пехоты с магической поддержкой и стрелками, которым не хватило места на ездовых крикунах, я собирался отправить в руины Акрелата, зачищать следующий уровень. Но тут Лёсса посмотрела на меня с такой тоской в глазах, что я махнул рукой и назначил ее командиром отряда. Благо, отряд отправляется довольно-таки сильный, а встреча с действительно сильной (читай - разумной) нежитью представляется мне маловероятной. Таковая, скорее всего, будет на более глубоких уровнях подземелий. А если и нарвуться на кого сильного... Призванный Палач в узких коридорах будет идеальным арьергардом: выбить такую пробку будет довольно сложно... а выбьют - его можно призвать снова. Так что, на всякий случай, я снабдил Лёссу запасом фиалов с маной, "конфискованных" у орков. А Фабрису, на всякий случай, сделал внушение на тему "если с девочкой что-то случится, особенно, если случится из-за того, что вовремя не отступили, отвечать будешь ты, и отмазки вида "она же командир" не покатят от слова "совсем". Как ни странно, вместо падения репутации из-за такого откровенного нарушения субординации, Фабрис свое мнение обо мне почему-то улучшил. Хотя формально это и не проявилось: в его глазах моя репутация формально и так зашкаливала, так что получился некоторый "оверкилл".
   Когда отряд зачистки отправился, я вздохнул и повернулся к Иримэ.
   - Жаль, что я поторопился со вторым уровнем Храма...
   - Почему? - удивилась эльфийка.
   - Надо было ставить Пурпурную длань, - твердо сказал я. - Будем надеяться, что не опоздаем...
   - Не опоздаем куда? - спросила Иримэ.
   - Не опоздаем с инфильтрацией в демонические культы. Это все-таки религиозные организации, а значит - подпадают в зону ответственности именно этого ордена, - объяснил я, снова выходя на боевую галерею, откуда открывался хороший вид на туманное искажение пространства, где возникало новое строение моего замка.
   - Но ведь демоны - союзники Хранителей Древних, - удивилась Иримэ, которая, похоже, еще не знала обо всех сложностях внутренней политики верящих в старых богов.
   - Хранители - и сами себе не всегда союзники, - покачал головой я. - У нас только одно общее - общий враг, Империя Света. Не более. За пределами этого конфликта - союза нет. А уж демоны, желающие завоевать весь этот мир и превратить его в один из доминионов Инферно... Сейчас и нам и им нужна помощь друг друга против Владыки Света и его ангелов. Но это не значит, что князья Ада откажутся проверить на прочность нового бона, или новую расу. Они постараются подчинить нас себе. Чего я, как ты, надеюсь, понимаешь, не хочу никоим образом.
   - Значит, Пурпурная длань будет проникать в культы, выдавать их тебе, а ты их уничтожать? - сделала вывод эльфийка. Не совсем правильный вывод.
   - Не обязательно, - покачал головой я. - Нет, те культы, которые действительно сумеют подготовить что-то масштабное, будут готовы открыть дорогу силам, с которыми мы здесь не справимся - их придется вырезать. А мелкие, к которым будут приходить на зов мелкие отряды слабых демонов - будем холить и лелеять. Надо же армию на ком-то раскачивать?
   - Думаешь, демоны глупы и будут слать тебе слабые отряды, чтобы ты их вырезал? - указала Иримэ на то, что посчитала слабым местом в моих рассуждениях.
   - Думаю, сообщество демонов достаточно неоднородно, чтобы находились личности, которых удобно послать подальше. Выполнит задание - хорошо. Сдохнет в процессе, независимо от результата - тоже неплохо.
   Закончив с отправкой отряда, я вздохнул. Конечно, хотелось бы заняться магией: попробовать нарисовать новую Печать чистоты, идея которой у меня недавно возникла, или попытаться, проникнув в мир духов, использовать уже там заклинание "Открытие малых врат" и посмотреть, что получится... Да хотя бы попробовать договориться с духом реки на предмет совместной атаки против поселившегося на ее берегах элементала огня! Но, увы. Придется заняться служением Интригану в другой области. А именно - политикой, дипломатией и интригами.
   Я взглянул на прислоненный в углу тронного зала штандарт. Тот самый "Штандарт колдуна Хаоса". Он все еще "символизирует присутствие колдуна Хаоса", но остальные характеристики - изменились. Полностью исчезли все плюсы к наносимому урону. Осталось +1 к боевому духу своих и союзных войск, что, в общем-то, характерно для любого знамени, зато свойство "Запугивание" - "-1 к боевому духу противников" - исчезло. Изменились и бонусы дипломатии. Теперь плюс к переговорам в присутствии знамени просел до +5%, зато добавился шанс в 5% на присоединение вольных тварей Хаоса и чудовищ. Так что таскать мне с собой это знамя и таскать. Мало ли кто встретится?
   - Иримэ, побудешь моим знаменосцем? - спросил я.
   - Разумеется, - ответила эльфийка, и бестрепетно взялась за древко знамени, которое одним своим видом заставило бы некоторых "особенно светлых" эльфов биться в истерике, если не от страха, то от ярости. - А куда мы выдвигаемся?
   - В Ветровск, - ответил я. - Надо пообщаться с ворами и торговцами... Несколько даже странно, что у них разные гильдии. Хотя... стоп!
   - Что такое? - удивилась Иримэ.
   - Пожалуй, с Ветровском - это я поторопился. Сначала нужно навестить местное отделение Гильдии!
   В Гильдии я появился при полном параде, со знаменем, и при свите из двух Всадников Хаоса. Так что встречали меня также торжественно: ковровая дорожка, караул из наемников, в общем - торжественная встреча.
   Оказалось, все объясняется просто, и торжественная встреча не имеет никакого отношения к моему торжественному виду. Просто раньше торговцы везли свои товары от эльфов в Империю Света и обратно напрямую. Разумеется, для пересечения пояса Фронтира они нанимали отряды из Гильдии Наемников, и такая ситуация более чем устраивала обе стороны. Но сейчас, в связи с возросшим напряжением в отношениях былых союзников, этот маршрут стал чересчур опасен: обе стороны наперегонки конфисковали товары, перемещаемые "для противника". И торговцы, естественно, тут же начали искать другой маршрут. И такой маршрут даже был найден: сплав по Великой до Азира, и потом, через Дикое поле - в Империю. Ну, или по тому же самому пути обратно. Конечно, путь через Дикое поле - небезопасен даже для сильного отряда. Но банды - есть банды. Обычные опасности Фронтира. С одними из них можно договориться, других - подкупить, третьих, самых безмозглых вынести (или помочь с выносом более разумным). Так что Гильдия предлагала основать у меня перевалочную базу, включая отделение Гильдии наемников. Для охраны караванов.
   Система немедленно выдала сообщение о двух взаимоисключающих квеста: принять предложение и отказать. В первом случае я получаю немного экспы, в Азире будет возведено отделение Гильдии Наемников, улучшатся отношения с Гильдией Торговцев, Наемников и даже воров. Плюс, я уверен, что Азир станет важным перевалочным пунктом и мои доходы довольно резко возрастут. Казалось бы, в чем проблема: выбирай "принять предложение" и все. Но... Торговый путь "от меня в империю" - это и дорога "от Империи ко мне". Сейчас меня защищает Дикое поле, а если будет налажена караванная тропа, то и армия (или рейдовый отряд) пройдут ничуть не хуже любого каравана. А что самое плохое... Сейчас, если, скажем, будет объявлен Очищающий поход - он отправится южнее да западнее: нечего Светоносному воинству (я в очередной раз похихикал про себя, всуе помянув Денницу, Сына Зари) у меня делать. Разве что, какой левый отрядик забредет, заблудившись. А вот если будет нахоженный караванный путь от имперских владений до Великой - по нему и пойдут. И упрутся точно в Азир.
   Но и ссориться с Гильдиями, тем более - сразу двумя, как-то не с руки. Особенно сейчас, когда мне от торговцев кое-что надо. Так что я решил попробовать обратиться за подсказкой к богу, Слово которого я несу смертным.
   Ну, что сказать? Похоже я становлюсь настоящим жрецом. По крайней мере, волю своего бога, чем бы он ни был: искином, отрабатывающим ту ересь, которую я двинул в начале, сущностью нового мира, или же истинным богом варпа, одним из Темной Четверки, я чувствовал весьма отчетливо. И воля эта была такова: "Разбирайся сам!" Что ж. Будем разбираться.
   Продолжая делать вид, что погружен в молитву, я обратился к видениям. Да, они никак не могли дать мне нужной глубины, да и с пониманием было туго, но... Хоть какую-то подсказку я надеюсь получить.
   И я увидел. Поля, щедро политые кровью людей, и выжженные эльфийские леса, живые цепочки нагих пленниц и рушащийся в варп замок Азир. Я видел, как накрывает земли стали и магии волна Всеобщего Блага, и как сталкивается она со злом из пылающих провалов в Инферно. Видел испепеляющий свет и слепящую тьму... И смутно, очень смутно, на грани моей способности к пониманию, я начал ощущать последствия возможных решений.
   В принципе, все было уже достаточно ясно. Последствия любого решения "хорошими" назвать было трудно. Проблемы были и там, и там. Но вот если согласиться - проблемы будут "когда-нибудь потом", и к тому времени, скорее всего, удастся что-нибудь подшаманить. Возможно, даже и в прямом смысле этого слова. А вот если отказать - проблемы будут "здесь и сейчас". Полномасштабный прорыв Инферно - это не комар начхал. Могу и не справиться. А если и справлюсь - потери будут... Так что...
   - Я склонен согласиться на Ваше предложение, - кивнул я главе отделения. - Хотя оно и не совсем мне по нраву. Так что у меня будут встречные условия.
   Я сделал паузу, отпив из тыквенного кувшинчика обжигающе горячий напиток. Местный начальник внимательно посмотрел на меня, и произнес то, на что я и рассчитывал.
   - Какие?
   Похоже, он готов к торгу. Что ж. Постараюсь объяснить, что в моих предложениях есть немалая толика выгоды для самой Гильдии, которая с демонами находится в давних контрах.
   - Я хочу знать, если вдруг из этого домена пойдет заказ на рабов. Крупный, или мелкий - все равно, - глава миссии посмотрел на меня удивленно, и счел нужным пояснить: - Я предполагаю, что в ближайшее время культы демонопоклонников попробуют организовать прорыв Инферно. А для этого потребуются жертвы. И я хочу знать: кто, когда и где соберется их приносить.
   Опытный торговец не стал задавать вопросов о том, как это согласуется с добрососедскими отношениями Хранителей Древних и Инферно. Политические взаимоотношения фракций, у которых нет постоянных врагов и постоянных друзей, но есть только постоянные интересы, он знал намного лучше меня.
   - Гильдия не заинтересована в превращении этих земель в доминион Инферно, - веско сказал он.
   - Тогда договоримся так: я разрешаю организацию на своей земле перевалочного пункта на новом торговом пути "из эльфов в Империю", - начал перечислять я. - По необходимости оказываю поддержку войсками в пределах моих владений, как теперешних, так и тех, на которую моя власть распространится в будущем. Гильдия торговцев, со своей стороны, за свой счет проводит строительство всех необходимых для организации перевалочного пункта здания (не так много, учитывая, что о строительстве Гильдией порта и верфи мы уже договорились ранее), договаривается с Гильдией Наемников об организации их представительства, а также торговцы, проходящие через домен, платят обычные налоги, - я вопросительно посмотрел на гильдейца, и тот согласно кивнул. Видимо условия его вполне устраивали... хотя это и не значит, что Гильдия не попытается вывернуть их в свою сторону. - Тогда оформляйте договор в письменном виде, я его прочитаю сам и отдам для проверки моим специалистам (я имел в виду в основном Реалуэ... но распространяться об этом не собирался), и, если все будет нормально - мы его торжественно подпишем. Или будем проводить еще раунд переговоров... - намекнул я на последствия... необдуманных шагов со стороны Гильдии, вроде попытки вписать мелким шрифтом несогласованные условия. Договоренность-то у нас предварительная, и все еще вполне может накрыться звонким медным тазом.
   - Согласен, - кивнул торговец, посмотрев на меня с некоторым уважением. Система подтвердила это, сообщив о том, что моя репутация в глазах Гильдии вообще и данного конкретного торговца в частности - несколько повысилась. Разумеется, прирост был для "личной" репутации существенно больше, чем для гильдейской, но и то хлеб.
   Мы с Иримэ покинули здание гильдейского представительства. Предстояло еще много дел. В частности - следует переговорить с представителями Торговой гильдии в Ветровске... да и с Ночной - тоже. Ведь жертв не обязательно откуда-то везти - их можно и на месте нахватать... И Ночная Гильдия в этом - первые профессионалы. Вот только, несмотря на вражду с торговцами, воры демонов как-то тоже не очень любят. Ввели это, чтобы сбалансировать некоторую избыточную мощь демонических войск. Но и в лоре мира это прекрасно устроилось: демоны сами частенько промышляли всем-всем тем же, и конкуренты им ни разу никуда не уперлись. Так что резали друг друга демоны и Ночная Гильдия со всем старанием и от души. И если "в темную" гильдейских можно было использовать для сбора жертв, то вот если указать на такую возможность... проштрафившегося предводителя могли такому подвергнуть, что тех же мучителей из ада неплохо будет на стажировку присылать.
   - Думаешь, Империя Света нападет? - спросила Иримэ, когда мы вышли из здания гильдейского представительства.
   - Уверен, - ответил я. - Но не сейчас: сейчас они слишком заняты подготовкой к походу на твоих соплеменников... и внутренними разногласиями.
   Я задумался о внутренней политике Империи, сведения о которой я постарался получить из всех возможных источников, как в этом мире, так и в ином. Результат был...
   В общем, если пренебречь мелкими течениями, то можно было выделить три основные группы. Южная Марка ратует за продолжение Священной войны и Очищающих походов против Хранителей Древних. Запад, понесший большие потери в походе, сорвавшемся, когда эльфы отступили, чтобы дать отпор демоническому культу в своих рядах, настаивал на мести, и походе против "предателей", и имел в этом поддержку со стороны Светоносных. А Север и Восток держались вместе и настаивали на предварительном проведении Очищения на внутренней территории. И то, что Очищение это могло проводится до маковкиного заговения - их слабо волновало. "Ведь пока есть брат наш, инквизитор - колдунам придется быть!"
   - В общем, - решил я поделиться выводами из своих размышлений, - если твоих соплеменников сомнут быстро, если займут приграничные леса по самые Самоцветные горы - то оставят там гарнизоны, и обрушаться на меня всей мощью. То есть, не на меня, а на Темный Храм, но и меня по дороге не забудут. Не будет у Империи другого выбора: обе партии экспансионистов рванут на юг, и инквизиторы не смогут им противостоять.
   - А если эльфы удержатся? - грустно поинтересовалась Иримэ.
   - Тогда тем, кто провоцировал вражду с ними, - пояснил я, - потребуется "маленькая победоносная война". Но выставить большие силы - они не смогут. Инквизиторы наберут большие силы, а вот Очистители - откачнутся из чистого злорадства. А заодно, понаблюдают, как поход получится у их противников, чтобы потом ударить по их следам, и не делиться славой и влиянием.
   - Они уверены, что первая волна захлебнется, - судя по помертвевшему голосу и отсутствующему взгляду, Иримэ погрузилась в транс.
   - Да, - согласился я, хотя слова Иримэ и не были вопросом. - Победители, захватившие и "очистившие" земли "предателей" - потащили бы за собой и Очистителей, и Инквизиторов. А вот проигравшие - побегут сами, поскольку за ними не пойдут даже те, кто и так не против пойти в нашем направлении. Просто потом, что захотят еще больше ослабить соперников кампанией в Диком поле, а потом - съесть их на пару с Инквизиторами. Правда и с изоляционистами - не все ладно. Да, их двое против одной Марки на каждое из направлений экспансии... Но Северная и Восточная Марки Империи - обширны, но слабо заселены. Так что более-менее на равных участвовать в политике они могут только в союзе. Но если одна из сторон противостояния ослабнет...
   - Союз распадется и "каждый сам за себя", - на эти слова Иримэ мне оставалось только кивнуть.
   - И победителями неизбежно станут Очистители... но очень и очень нескоро, особенно - если мы сумеем отразить набег "Братьев немецкого дома".
   - Кого-кого? - не поняла моих путанных ассоциаций эльфийка.
   - У меня на родине был такой религиозно-феодальный Орден, возглавивший одну из первых волн "дранг нах остен", - эльфийка вопросительно посмотрел на меня, так что пришлось переводить, - "натиска на восток".
   - И что у них получилось в итоге? - заинтересовалась Иримэ.
   - Тоже, что и у остальных: "драп нах куда попало", - ответил я.
   Так, болтая об истории "внешнего мира" и приходе Неумирающих, мы двинулись к следующей "контрольной точке". Разумеется, этим местом, обязательным для посещения перед отправкой в Ветровск, было логово ездовых волков в обрыве напротив замка. Старшая пара чинно лежала у входа в логово, и, прядая ушами, прислушивалась к шуму огромного водоворота. Сеголетки важно прохаживались поодаль, время от времени оказывая знаки внимания противоположному полу... или сходясь в полушуточных-полусерьезных драках. Щенки же радостно кувыркались на песке, время от времени забегая в воду, откуда их грозным рыком извлекали старшие.
   Я решил попробовать призвать дух Белой волчицы не с помощью имеющегося артефакта, а, как и положено шаману - камланием. То есть - через Врата нижнего мира, пусть и "малые". Физическое тело сквозь них не пройдет, но у духа таковое отсутствует. Так что...
   Дергаться и произносить неудобьсказуемые звуки действительно пришлось почти три минуты. К счастью, несмотря на орочью основу, эльфийская инициация, а возможно - и собственная расовая природа Владыки фейри сыграли свою роль. Так что телодвижения в чем-то даже были похожи на танец, а произносимый звукоряд, хотя и заставил болеть непривычное горло, но был довольно-таки гармоничен и не похож на набор нецензурных ругательств, которыми изъясняются орки. Повезло.
   - Откройтесь, Врата Магано! - добавил я уже не в рамках ритуала, а просто от себя, и хрипло закашлялся. Все-таки вербальный компонент заклинания, несмотря даже на помощь системы, оказался трудноват.
   Врата открылись. Светящаяся арка высотой метра в полтора, и достаточной ширины, чтобы таких как я прошли плечом к плечу не меньше троих.
   Сквозь такую низкую дверь мне пришлось бы проходить, сильно согнувшись, а вот волчице - и вовсе пришлось проползать на брюхе. Но на то они и "малые" врата.
   Старшие волки, до сих пор разве что кивками приветствовавшие меня, вскочили, и настороженно подошли к проникшему в материальный мир духу. Некоторое время они настороженно присматривались к матери, но потом радостно взвизгнули, и начали тереться носами. Временами они занимали одно и то же пространство с не имеющим материального воплощения духом, но это их совершенно не смущало.
   Некоторое время волки общались, а потом дух волчицы кивнул мне и медленно растаял в воздухе. Оказалось, что для возврата в мир Охоты ей не нужны врата. Что ж. Тем лучше.
   Квест закрылся, добавив мне уважения, как со стороны Духа Белой волчицы, так и от волков из логова. Полоска опыта заполнилась примерно на четверть, и я тихонько и ностальгически вздохнул о тех временах, когда такой же квест дал бы мне уровень, а то и два. Зато квест добавил мне в качестве бонусной награды навык "Понимание животных 1" из магии жизни. В качестве требований к нему стояло "Дипломатия 1" и "Мастер управления животными 1". Видимо, при другом наборе навыков - и бонус был бы другой, потому он и не прописывается в условиях квеста. Но полученная плюшка мне понравилась, хотя и была специфичной: навык позволяет понимать животных, независимо от вида и класса, увеличивает шанс на присоединение нейтральных животных, и даже дает 2%-ный шанс на то, что войска других командующих, имеющих идентификатор "Животное", получив команду атаковать войска под моим командованием - откажутся его исполнять. 2% - это, конечно, немного, да и "Животные" войска встречаются не так часто, если не считать призывы... Но... Кони, ездовые волки, пони халфингов... Пожалуй, с "немногочисленностью" животных - это я погорячился. Да и 2% - это не просто "много". Это - "дофига". Тем более, что навык вполне может вырасти, а с ним и шансы присоединения и игнорирования приказов. Интересно, а "Понимание людей", или там, "Понимание демонов" - в число существующих навыков входят? Кстати, вполне может быть, что и "да". Вот только есть у меня смутное подозрение, что в качестве требования к ним будет "Магия Разума".
   - И куда теперь? - поинтересовалась Иримэ.
   - Туда, куда ты, думаю, не захочешь меня сопровождать, - ответил я.
   - Это в бордель что ли? - улыбнулась эльфийка, и мне осталось только развести руками: Видящая, как всегда, оказалась права.
   Культы - это дело такое... Верхушки их, как правило - умные, а бывает даже и очень умные личности. А вот низовое звено... его, обычно, подбирают так, что подобранными при случае было не жалко пожертвовать. И чтобы ни один среди таких вот, жаждущих силы, власти и богатства на халяву, да не похвастался бордельной девке, что он "вот-вот" станет силен, богат и знатен? Да раньше небо на землю рухнет! Другое дело, что хвастовство - дело такое... распространенное. Так что девочки могут просто не обратить на очередной закидон ничтожества, припершегося в бордель тратить последний грош, никакого внимания... если, разумеется, их должным образом не настропалить.
   Общение с мадам Розой долго не продлилось. Разумеется, нашлись среди ее клиентов личности, которые "вот-вот станут могущественными магами, мегабогачами и самыми настоящими лэндлордами". Но вот насколько это "просто брехня", а насколько - нечто, имеющее в своей основе путь и шаткие, но основания - еще предстоит выяснить Ставру и его ребятам. Благо, все хвастуны - низкоуровневые отступники и просто горожане, прибившиеся к замку под защиту городских стен, чье единственное назначение - платить подати своему лорду. Так что отдавать приказ схватить их на месте я не стал - вряд ли они знают больше, чем непосредственного руководителя, которого, немедленно появлении слухов о провале - тут же уберут. По крайней мере, я бы так поступил, и не стоит считать противника глупее себя. Так что слежка, слежка и еще раз слежка. Аккуратная и незаметная. Благо, с призывом Смотрящих у меня проблем нет. А если выяснится что-то интересное - и Призраков на присмотр ориентировать можно.
   Я уже собирался отправиться в Ветровск, как вдруг пришел сигнал тревоги от Лёссы.
   Посмотрев ее глазами, я увидел трех оборотней (больше в нешироком проходе не помещалось), отбивавшихся от непрерывного натиска низшей нежити. Когда девочка по моей просьбе оглянулась, я увидел, что зажали их у тупике, причем пара всадников Хаоса, приданных ее отряду, расположились позади всех, между Лёссой и стеной.
   - Как же это вы так подставились? - поинтересовался я у Лёссы, предчувствуя нехилый нагоняй, который получит от меня Фабрис. - Говорил же, чтобы в тупики не совались!
   - Мы бы и не сунулись, - ответила былая властительница Сейнтралии. - Но эти твари возникли прямо в пустом и неоднократно проверенном коридоре у нас за спинами, отрезая от выхода на поверхность!
   - Магия пространства, локальный портал, - задумчиво произнес я.
   - Или магия Камня - проделали проход в монолитной стене, - подала идею Лёсса.
   - Ты потому Всадников сзади и держишь? - уточнил я.
   - Потому, - согласилась Лёсса. - Если выскочат сзади - пусть всадники встретят самых хитро... выкрученных. У всадников брони и жизни - много, да и вдарить могут так, что мало - не покажется! Но если ты сейчас скажешь, что мне надо, используя Скачок, выпрыгнуть наверх и бежать, бросив их всех...
   - Не скажу, - прервал я то, что было чем-то средним между подростковым бунтом и зарождающейся истерикой. - Это было бы глупостью. Если они открывают проходы в пределах одного яруса - кто или что помешает им открыть проход на верхний ярус и погнаться за тобой там, где у тебя не будет отряда для прикрытия?
   - Угу, я тоже так подумала, - явственно расслабилась Лёсса.
   - Так что поставь двух Хладнокровных мстителей по бокам от себя: вдруг выпрыгнут не сзади, а сбоку? Культистам - поддерживать над оборотнями Свет изгнания и Свет исцеления, Сама будь в готовности призвать своего Палача: в узком проходе он будет отличной пробкой. И держитесь. Экономьте ману. Мы идем на помощь!
   Закончив с инструктажем, я вызвал Фабриса, и в очередной раз напомнил, что его главный приоритет - безопасность Лёссы, пусть хоть весь остальной отряд там ляжет.
   После этого я экстренно собрал мой летучий отряд, и мы, кто на крикунах, а кто и своим ходом, понеслись к руинам Акрелата, выручать мою приемную дочь.
   До руин мы добрались быстро. Правда, в пути, под горячим степным ветром, я немного остыл, и понял, что приказав поднять весь летучий отряд - сильно погорячился. Причем если сфено еще вполне пригодны не только для стремительных налетов, но и для схватки "грудь в грудь" под землей, то вот феечки... Охранять девчонок под землей, да еще в условиях, когда противник может вынырнуть прямо в середине построения - та еще забота. Так что...
   - Так, девочки, - начал я командовать, когда мы опустились перед входом в подземелья Акрелата. - Мы сейчас идем вниз, а вы - прикрываете нас сверх и сторожите крикунов, понятно?
   Ответом мне стал недовольный щебет. Феечки, все как одна, хотели пойти со мной. Преодолеть это сопротивление смогла только Иримэ, произнеся длинную фразу на древнеэльфийском, которую, впоследствии, решительно покраснев, отказалась мне переводить.
   Ну что же... Теперь - вперед. Первыми во вход ныряют, не видимые никому, Смотрящие. Карта уже зачищенных уровней у меня, конечно же, есть, но... Если противник - маг земли, то карта вполне может оказаться не адекватна действительности. Да и просто из общих соображений, головной дозор - штука полезная.
   За невидимыми нерожденными тварями двинулись орнисы. Феечки, остающиеся наверху, сильно постарались с призывом, так что "пчелы - не фигня, потому что пчел - МНОГО"!
   Я задумался о том, что феечки остаются наверху с сильно растраченной маной... Нет, разумеется, крикуны - сами по себе изрядная боевая мощь, особенно, учитывая, что нанятых на этой неделе я так в ездовых и не переделал, то есть - они могут наносить много дамага, причем по площади, а сами феечки могут и улететь. Но... Все равно стремно как-то.
   А с другой стороны, сфено, хотя являются неплохими рукопашниками элитного ранга, но без вертикального маневра - сильно теряют в мощи, да и яд их неупокоенным не опасен. А вот наверху... Появление дракона - маловероятно, а вот ту же виверну - сфено порвут и не заметят. Так что оставлю их тут. Правда, отряд у меня... мягко говоря - с существенной нехваткой устойчивости. Магов - существенно больше, чем пехоты. Танковать придется призывам. Но, в принципе, я всегда предпочитаю именно такой расклад: призывы-то можно наколдовать и по новой, расходуя только ману, которая ресурс хоть и ценный, но восполнимый.
   Между тем, пока я раздумывал и распоряжался на тему: кому идти, а кому оставаться, Смотрящие успели пройтись по маршруту от входа до спуска на второй ярус, и обойти некоторые боковые коридоры. На первой ярусе опасности не было, и мы двинулись вниз.
   Между тем там, внизу, все шло не так хорошо, как хотелось бы. Град ударов немертвый почти превзошел регенерацию одного из оборотней. И, учитывая, что немертвые - бесполезны с точки зрения навыка "Пожирание трупов", он должен был вот-вот кинуться на своих... К счастью, тактический талант Лёссы сработал: он дала команду "Атаковать!" Потеряв двух еретиков, ее бойцы сумели оттеснить нежить, а на оборотня рухнуло Проклятье Боли. Под ударом этого проклятья и без того невысокая Ловкость оборотня рухнула в ноль, так что проклятье послужило заменой параличу, после чего над оборотнем загорелся Свет исцеления. Так что, к тому моменту, когда проклятье спало, бар жизни оборотня заполнился достаточно, чтобы он мог контролировать себя. А пока все это происходило, бойцы, оттеснившие нежить, развернулись и бегом помчались к своим, а на их месте встал призванный Лёссой Палач, а над ним загорелись Свет изгнания и Свет исцеления. Мне оставалось только поздравить девочку с верным тактическим ходом: потери от взбесившегося оборотня были бы намного больше, чем два еретика.
   Первый и второй ярусы не принесли сюрпризов: темнота, тишина, и никаких противников. А вот на третьем, почти сразу у входа нас встретил спешенный черный рыцарь. Он облекся доспехом праха, бросил на атакующих орнисов Неудачу, и кинулся вперед с мечом. Правда, вынести нежить успел не так уж много демонических птиц: скрестившиеся на нем траектории Стрел Хаоса, выпущенных несколькими культистами, и молния Хаоса от громптицы, питомца Мирины, прекратили его нежизнь быстро и надежно.
   - Не нравится мне это, - покачал я головой, и Иримэ со мной согласилась.
   - Что именно? - решилась показать свое невежество только Иста, а за ее спиной смущенно потупился Пьен.
   Я недовольно покачал головой в сторону своего ученика. Все-таки его возлюбленная поступила гораздо правильнее с точки зрения адептов культа Изменяющего пути: не располагая нужным ей знанием - постаралась его добыть. Пусть и самым простым путем: спросив у того, кто таким знанием обладает, но в данной ситуации самый простой путь - самый верный.
   - Дело в том, что нежить в некрополях, вроде этого, - кивнул я вниз, в сторону глубин подземелий храма, где лежит источник силы, отрицающей смерть, - потихоньку растет в уровнях, развивается, получает новые навыки и заклинания. И черный рыцарь, поднятый во времена Войны богов и все это время подпитывавшийся силой посоха - должен был швыряться не "Неудачей", а, как минимум - "Облаком смерти", а потом - чардж1, и какой-нибудь АоЕ-удар... В общем, потеряли бы мы не трех орнисов, а как бы не всех.
   -А с другой стороны, - вклинилась Иримэ, - сильная нежить обычно старается держаться поближе к Источнику Силы, если ее, разумеется, не гонит приказ некроманта. Так что черный рыцарь на третьем ярусе- это... удивительно. Помнится, ярусом выше только зомби были, даже с призраками - как-то швах... Да и на Лёссу наседает толпа скелетов, пусть с лучниками, но все-таки...
   Я молча кивнул. Ситуация мне не нравилась. Активно не нравилась. Так что Смотрящие зашустрили по ярусу с удвоенной силой, высматривая любую мелочь, которая могла бы подтвердить или опровергнуть мои выводы. Мы же двинулись вперед, туда, где зажали отряд Лёссы.
   Расклад стал ясен почти сразу. Если против Лёссы действовали, в основном, скелеты и зомби, поддерживаемые разве что несколькими личами, то на кратчайшем пути, который мог бы привести меня к приемной дочери, толпились и личи, и черные рыцари, а основной массовкой были костяные гончие. Хорошо еще, что не было костяных драконов... впрочем, думаю, это в основном из-за того, что этим отродьям некромантии сложновато развернуться в узких коридорах.
   Информация, донесенная Смотрящими, говорила о том, что помимо "родной" нежити этого могильника, воинов, погибших в Войне Богов и поднятых силой проклятого посоха, нас ждал еще как минимум один высокоуровневый некромант. Вот только расположение сил неведомого пока что противника говорило о том, что ради достижения высокого уровня некромантии он пожертвовал очень и очень многим. В частности - похоже, что понятие "тактики" ему неведомо: вместо нескольких мобильных кулаков (с учетом того, что тех же скелетов и зомби, которые тормозят любой отряд, в заслоне нет - идея вполне реальная), он вытянул свои силы в нитку "мелкими порциями". То есть, постаравшись быть сильным везде - оказался везде слаб.
   Разумеется, устроитель подобного не мог обойтись без попытки устроить "небольшую пакость", разобравшись в которой я уже начал репетировать речь перед Лёссой, в которой объясню ей всю глубину допущенной девочкой ошибки. Оказывается, не было никакого портала, или же "вновь открытого прохода". Противник просто перекрыл один из проходов иллюзией стены, откуда и произвел неожиданную атаку. Вот только Смотрящие, порождения Хаоса, видят мир не так, как люди. И там, где человек увидел бы непроницаемую однородную стену, призванная нерожденная тварь видела переливающуюся многоцветьем заплату.
   Так что, разумеется, вместо того, чтобы атаковать цепочку-преграду из отрядов нежити, мы обрушились на "засадный полк".
   Ну, что сказать о схватке? Признаться, было несколько скучно: рыцари смерти рубились с всадниками Хаоса, личи и окутанная дымкой неопознаваемая фигура черной магией подлечивали, хотя, наверное, правильнее будет сказать "восстанавливали целостность" нежити, а заодно - нагоняли на всадников Хаоса слабость, отчаяние, разрушение брони и так далее. Иногда летели и Стрелы Тьмы, и другие боевые заклинания темной магии, но сосредоточенность основного противника на некромантии и низкие уровни поднятой им нежити не давали считать наносимый ими урон сколько-нибудь серьезным. Так что Збышек и Кароль уверенно справлялись со снятием дебаффов, мы с Иримэ - держали хп всадников Хаоса в зеленой зоне, лишь изредка допуская проседание до желтого, а остальные культисты и Одержимые Хаосом били ударными заклинаниями, растягивая усилия хилеров противника. "Прах к праху", "Свет изгнания" и "Стрелы Хаоса" делали свое дело, постепенно перекрывая способности противника к исцелению.
   Происходи все "в чистом поле", превосходящие числом всадников Хаоса черные рыцари могли бы обойти заслон, прорубиться через призывы и обрушиться на магов. Но в узком коридоре биться плечом к плечу могли не больше двух юнитов, к тому же, более высокий уровень - это не только более широкий спектр заклинаний, но и тупо больший запас маны. Да и запасы зелий, хоть и таяли, но позволяли моим магам оставаться в строю, в то время, как все больше и больше личей отходили в сторону, растратив ману, и превращаясь из грозных магов в более чем посредственных рукопашников. Так что, когда рухнул последний из черных рыцарей - процесс упокоения пошел гораздо быстрее. Личи постепенно отступали, но тут снова сказалось незнакомство противника с тактикой: выбранный им отнорок оказался тупиком. Довольно скоро туманная фигура оказалась в пределах Ауры Страха всадников Хаоса, и я порадовался, увидев над ней значок дебаффа "Страх". Все-таки даже сильные маги подвержены влиянию ауры... если, разумеется, простоят в ней достаточно долго. Правда, обычно маги, попавшие в такую ситуацию, предпочитают отступить.
   - Над Тангородрим удушливый дым, - начал напевать я, и с некоторым удивлением услышал, как меня поддержала Иримэ
   - Здесь даже сильнейший отступит в страхе!
   Но нашему противнику отступать было просто некуда.
   Я отдал приказ магам прекратить атаки, сосредотачиваясь на поддержке всадников Хаоса. Из атакующих заклятий остались только Свет Изгнания, который точно не мог повредить живым. (Раз туманный чувствует страх - значит, жив. Нежить страха не ощущает).
   Всадники Хаоса активнее заработали мечами, сокрушая личей. Шаг за шагом они приближались к противнику, и с каждым их шагом нарастал уровень дебаффа на туманной фигуре. Но вот значок дебаффа мигнул и пропал, а вместо него появился новый значок. "Паника".
   Маскировка рухнула вместе с заклятьем, которое уже не мог поддерживать паникующий противник. И вместо грозного некроманта перед нами оказалась напуганная девчонка. Ну, а что с крыльями - так это и вовсе мелочи.
   Из-за паники, суккуба не смогла сопротивляться, и "Паралич" лег на нее как родной. А уж вынести лишенных руководства, а главное - растративших ману личей было делом техники. Тем более, что и Лёсса, получив от меня информацию о том, каким трюком ее обманули, перестала опасаться удара в спину, передвинула всадников Хаоса в передний ряд, и прорвалась через заслоны, отделяющие ее от меня, просто растоптав как низшую нежить, так и отряд-заслонку, который должен был остановить меня, подставив под удар в спину.
   Объединив отряды, я успокоился, и, пожурив Лёссу за недостаточное внимание к разведке, вернулся к основной проблеме, возникшей по окончании боя, то есть - захваченной в плен суккубе.
   - И что с ней делать? - поинтересовался я у моего Ближнего круга.
  
   1 Чардж (слэнг) от англ. charge - рывок. Воин совершает стремительный рывок к противнику, оглушая его.
  
   Глава 8. Темная магия
   Когда схватка закончилась, а Смотрящие подтвердили, что остальные отряды нежити как-то не собираются спешить на подмогу своей госпоже, я подошел к валяющейся на каменном полу суккубе. Скингер, мимо которого я прошел, двинулся за мной, а вот Серг'Ра отошел назад, повинуясь моим командам. Значок "Паника" над суккубой и не думал гаснуть, поддерживаемый Аурой Страха, так что я предположил, что "договориться" с ней будет не так уж трудно. А ведь она знает много того, что хочу знать и я.
   - Имя? - жестко произнес я.
- Ксана, - дрожащим голосом ответила суккуба.
- Нет, - покачал я головой. - Истинное имя!
- Н-н-н-не...
Кажется, она собиралась отказать мне в таком неприличном требовании, и тогда я подозвал Серг'Ра. Второй всадник Хаоса приблизился. Значок дебаффа мигнул и измелился, показав нарастание ужаса. Губы девушки зашевелились, и в моей Книге Знаний сами собой стали появляться значки, записывающие слова, звуки которых я не смог бы произнести при всем желании, ибо человеческое горло (и даже горло фейри) для этого просто не приспособлено.
   Пока это происходило, я заглянул в логи боя... и с трудом подавил желание треснуться об стену. Меня подвели самоуверенность и следование стереотипам, самые неприятные и не подходящие для адепта Изменяющего пути свойства. "Нежить в тяжелой броне и колдует - значит, черный рыцарь", "Нежить в балахоне и колдует - значит, лич". Стандарты подвели. Только вчитавшись в логи, я обнаружил, что среди противостоящих нам были только два лича, а остальные - некие "Умертвие: воин" и "Умертвие: маг", на два ранга ниже. В число стандартных бойцов замка нежити таковые не входят, а значит - это результат Ритуальной некромантии.
   - Где тела набирала? - поинтересовался я.
   - Т-т-там... орков много валялось...
   Я опять с трудом удержался от попытки забодать стену. Мой косяк. Не приказал похоронить погибших орков - вот и сотворил подарок для некроманта. Но что-то у меня все равно не сходится. Время, необходимое для ритуала некромантии такого уровня - около 2 часов... как она подняла такое войско нежити? Или с ней была толпа помощников, которых надо еще отлавливать? Но тогда почему они не взяли на себя руководство отдельными отрядами, которые так и стоят, где поставили?
   - Как ты смогла поднять столько нежити? - решил выяснить я.
   - У меня был амулет "Черной руки", он позволял поднимать сразу помногу, и поднимать быстрее...
   - "Был"? - уточнил я. Амулет был явно уровня "Реликвия", так что если наложить на него руки, пусть он мне и не по классу... Однако, это маловероятно. Обычно такого рода вещи выкладывают как очень вкусный сыр в мышеловке... и всеми правдами, а чаще - неправдами стараются отобрать. Это еще со времен Подземелий и Драконов1 такая тенденция идет. - А сейчас он где?
   - Распался, - хотя "Паника" продолжала давить на суккубу, в ее голосе слышалось некоторое злорадство. - Я бы и больше подняла, но без амулета это было бы слишком долго.
   "Чувство лжи", без спросу накинутое на меня Ставром, подсказало мне, что суккуба не лжет... или, по крайней мере, искренне верит в то, что произносит.
   "Получено задание", - известила меня система. - "Дорога из ада. Шаг 1": выясните, кто и для чего прислал в Ваш домен демона. Награда: опыт. Штраф за провал/отказ: прорыв Инферно".
   Разумеется, прорыв Инферно не случится "сразу же, как нажму "отказаться", но лучше все равно до этого не доводить. Да и экспы обещают достаточно, чтобы закрыть уровень, благо нежити уже набили довольно много, так что бар опыта заполнен уже больше чем наполовину.
   К счастью, положение Ксаны оставалось приемлемым для допроса. Как я уже говорил, пытать я немного умею, но люблю - примерно как заплыв в дерьме. Но пока паника давит на мозги, к применению пыток прибегать нет необходимости.
   Постепенно передо мной открылся небольшой кусочек внутренней политики Инферно. Как и ожидалось, единства среди демонов не было даже во втором приближении. В первом же оное единство жестко стимулировалось владыкой огненного континуума - архидемоном. Но последний редко давал себе труд отдавать приказы или же направлять события собственной рукой. В основном, демоны были связан его главным приказом: "завоевывать иные миры, превращая их в части бесконечного, вечно изменяющегося Инферно". Но вот в методах исполнения данного приказа противоречия между представителями инфернальной знати случались едва ли не критические.
   Часть из двенадцати Верховных лордов Инферно была склонна рассматривать смертных как ничтожных противников, и даже опыт прошлого поражения, когда вторжение Инферно в основную реальность игры было остановлено, они рассматривали как "случайность". Другие же считали, что из поражения следует сделать выводы, захватить плацдармы во Фронтире, провести демонизацию влиятельных личностей иных фракций, и только тогда, обладая достаточной силой, нанести удар. Была и третья фракция, считающая вышеизложенный план ползучей демонизации - чистой авантюрой. Их идея экспансии заключалась в распространении идей, организации культов, расшатывании идеологического единства Империи Света, ссор союзников и так далее. А вот потом, когда союзники рассорятся, когда война охватит не Фронтир, но коренные земли народов покоряемого мира, только тогда, силами сформировавшихся и набравших силу культов и союзных богов, открыть провалы Инферно и выступить "в силах тяжких". Естественно, что представители первых двух группировок называли представителей третьей "презренными трусами, задерживающими исполнение приказа Архидемона". Впрочем, и между собой они не слишком дружили, так что свары между группировками шли постоянно, хотя и ограничивали локальными стычками, интригами и переманиванием под свои знамена властителей Инферно более низкого ранга.
   Разумеется, степень адекватности рассказанного реальности оставалась под вопросом. Думаю, что судить о реальной политике Инферно по рассказу суккубы, остановившейся на уровне младшей знати, не имеющей собственных владений, можно примерно с той же степенью достоверности, как и о политике Российской Федерации, со всеми ее клановыми течениями и "битвой бульдогов под ковром" на основании рассказов... ну, не первого попавшегося таксиста, а, скажем, сотрудника горадминистрации Урюпинска... Что-то этот сотрудник наверняка знает. Вот только отделить в его рассказе "знания" от "слухов" и "баек" - практически невозможно. Прежде всего, потому, что он и сам не знает, где проходит эта граница.
   Тем не менее, некоторые основы стоило бы признать если не "истинными", то "близкими к правде". Например, существование трех основных фракций, которые я решил обозначить (для себя) как "Крестоносцев" (те, кто рвется в Великий крестовый поход), "Старейшин" (инфильтраторов короткого разбега) и "Проповедников" (желающие поиграться с верой "в долгую").
   Также из рассказов Ксаны следовало, что информацию о появлении нового бога и новой расы в мире Игры, в Инферно получил некий архигерцог Рабастан от одного из князей демонов по имени Хельги. (Привет, тезка!2) Немного странно, что сама Огневка не воспользовалась возможностью выслужиться перед аристократией Инферно... но, возможно, у нее просто нет нужного строения. Или имела место какая-то сделка между князьями Инферно - в сущности, не так уж важно. Сам архигерцог, давно мечтающий о титуле "лорда", пусть пока что и без префикса "Верховный", поспешил полученной информацией воспользоваться, вот она и стала распространяться по Инферно, но, скорее всего, в искаженном или неполном виде. Самой Ксане эту информацию не передали "для избежания пристрастности", только осведомили о самом ее наличии.
   Семья Ксаны, "странные демоны со склонностью к противоестественной некромантии", принадлежит к свите архигерцога Альгенорда, одного из выдающихся Крестоносцев и давнего конкурента и противника архигерцога Рабастана. Так что, получив данные своей разведки о "какой-то новой игре, затеянной этим трусом", он решил сразу и проверить полученные сведения, и помешать конкуренту. Но, поскольку для проникновения в основную реальность представителям Инферно нужен ритуал, тем более масштабный, чем больше пересылаемые силы, а возможности для проведения ритуала - сильно ограничены, пришлось задуматься о том, кого отправить. В итоге выбор пал на Ксану, самую молодую и неопытную из семейки демонов-некромантов: только ее можно было протащить через портал, который только смогли создать почитатели культа Инферно в моем домене. Тем более, что с ней смогли пройти два лича, лишь недавно прошедших ритуал Вечной Ночи и еще не успевших накопить сил и опыта. Выбор этот объяснялся тем, что у некроманта-призывателя больше шансов собрать армию и нанести действительно сильный удар, чем у демона-воина, или же мага, ориентированного на прямой урон.
   Признаться, я вздрогнул. Если бы у девчонки хватило ума не бросаться в атаку сразу, как только вышел из строя амулет-Реликвия, а спокойно копить силы, и атаковать, когда я сойдусь не с мелочью верхних уровней Акрелата, а с действительно серьезной нежитью глубин - могло бы получиться... нехорошо. Особенно, учитывая, что в магии Смерти есть заклинания перехвата контроля над нежитью, и они традиционно ниже кругом, чем соответствующие заклятья магии разума для контроля живых. К тому же живые сопротивляются контролю, вследствие чего самые лучшие заклятья имеют временный эффект, а подчиненная нежить останется подчиненной, пока не будет упокоена, либо пока контроль не перехватит более сильный некромант. Известны ситуации, когда сражения некромантов решались буквально дуэлью на истощение маны за контроль над каким-нибудь особенно выдающимся высокоуровневым личем. И, учитывая это, а также солидные запасы высшей нежити в катакомбах под Акрелатом... В общем - могло получиться нехорошо.
   Между тем, завершился квест "Дорога из Ада. Шаг 1". "Кто и зачем" - стало ясно: архигерцог Альгенорд, на разведку. С полученным уровнем я, пожалуй, буду разбираться позже. А пока что... Задание "Дорога из Ада. Шаг 2" предлагало альтернативу: какую из фракций выбрать в качестве временного союзника. Правда, пока что условия выбора предлагались не слишком жесткие. Если выбор падает на Крестоносцев - то следует "отправить суккубу Ксану побыстрее обратно в Инферно со всей собранной информацией". Хотя осуществить это, пожалуй, попроще, чем альтернативу - но насколько альтернативно одаренным надо быть, чтобы принять такой выбор? А вот при выборе Старейшин или Проповедников следовало "задержать возвращение Ксаны в Инферно насколько это возможно".
   Что ж... Вариант "убить" - простейший, но, увы, демоны, имеющие собственное имя, возродятся в огненных купелях Инферно, и ее господин все равно призовет Ксану к себе. Конечно, можно убить не "просто", а заковыристо, вплоть до принесения ее души в жертву Лабиринту, или же полного уничтожения. После такого возродить ее будет, мягко говоря, затруднительно. И если бы она угрожала Лёссе или Иримэ - я бы поступил именно так, без сомнений и колебаний. Но атака на Лёссу была более чем демонстративна, и реальной опасностью не угрожала. Вот если бы ее отряд атаковали все умертвия... это было бы плохо. А попытка убить меня... Как говорило одно известное привидение: "пустяки, дело житейское". Можно держать суккубу в плену. Этот вариант мне тоже не нравится... и в первую очередь - не нравится его ненадежность. Демон, да еще и некромант - наверняка сумеет найти способ сбежать из моей темницы, тем более, что она еще даже не существует как таковая: только подземные комнаты (про "верхние покои" в которых сейчас обитают эльфийки - я вообще молчу), ни в малейшей степени не зачарованные. А, учитывая, что удерживать суккубу придется не дни, как Кэру, а как бы не годы... В общем идея пока что не представляется мне сколько-нибудь надежной. Можно принудить суккубу к присяге. Но... во-первых, вынужденная присяга - вещь не слишком надежная. Просядет мораль до -4 - и здравствуй "дезертирство", а в данном случае - это побег в Инферно и провал квеста. Да и мораль остального населения прибавка к моим войскам демона - просадит... Впрочем... кажется, я нащупал еще один способ выполнения квеста...
   "Огневка", - набрал я сообщение, - "если получишь имя демона - сможешь призвать его и привести под присягу?"
   "Почему нет?" - ответ сопровождался целой кучей смайликов. - "Войска никогда не лишние. Только вот демоны обычно истинными именами не торопятся представляться. Все больше - прозвищами".
   "Да вот, выбил я тут одно Истинное имя - и хотел бы, чтобы ты призвала девчонку к себе и включила в свою армию... и, насколько можно - поберегла бы".
   "Давай!!!" - куча восклицательных знаков, и смайликов продемонстрировали эмоции Огневки.
   Движением пальцев я скопировал нужную страницу из своей Книги, и отправил Огневке. А сам - задумался о разнице в подходах к призыву. Ведь "Архаон" - это в сущности "внешнее имя". Но используя его в заклинании призыва - я призываю именно этого огнеглазого. Этого обозначения достаточно, чтобы выделить его из прочих порождений Хаоса, схожих по классу. А вот "Ксана" - это просто сочетание звуков, использовать которые в призыве не получится. Хотя... Возможно - разница именно в этом? Архаон сам желает прийти, и, услышав внешнее имя - является сам и по своей воле. А вот Ксану придется вынуждать явиться на призыв... и тут нужно именно "имя для магии"!
   Я взмахнул рукой, заставляя своих бойцов отступить. Все еще скованная параличом и магией суккуба удивленно посмотрела на меня. Я демонстративно щелкнул пальцами. Под суккубой, прямо на камне, как ударами огненного копья высеченные стали проявляться линии пентаграммы Призыва... только зеркально обращенные. Печать Соломона, видимая изнутри...
   - Пока-пока! - я "сделал ручкой" проваливающейся в небытие Межреальности... или где там проходят идущие на Призыв, Ксане.
   А уже через несколько секунд я получил очередное сообщение от Огневки:
   "Спасибо-спасибо-спасибо!!! Она такая лапочка!!!" Подобный восторг даже вызвал некоторые сомнения в ориентации случайно встреченной в Лабиринте Духа девушки... Хотя... вспоминая про "неизбежное зло" - признать ее "чисто розовой" - не получится.
   Отправив суккубу (уже после ее исчезновения - пожалел, что не обыскал... насчет Реликвии она, конечно, не врала, но мало ли какие у нее могли быть меньшие артефакты?) я начал разбираться с поступившими системными сообщениями.
   Интерфейс игры "Лендлорды" трудно было признать "дружественным". В угоду реалистичности и глубине погружения создателям игры пришлось частично пожертвовать ее удобствами. В частности, названия мобов не подсвечивались над их головами, как было привычно игрокам ММОРПГ предыдущего поколения, а скрывались в системном трее, откуда их, конечно, можно было добыть, но вот делать это прямо в бою - могло оказаться неоправданной тратой времени. Приходилось старательно запоминать хотя бы грубые признаки основных групп мобов - и то всегда оставалась вероятность ошибиться, приняв, скажем, мстителя Хранителей Древних - за латника Империи Света, волшебника Конфедерации - за некроманта Конклава, или, скажем, умертвие-мага за лича. А уж системные сообщения... Они появлялись в узком полупрозрачном окне внизу поля зрения. Прочитать их там... можно, но очень неудобно. Приходится либо разворачивать их во все поле зрения (что в бою - изрядная помеха), либо скидывать в системный трей, чтобы разобраться попозже. Вот этот момент "попозже" и наступил.
   Тридцать пятый уровень принес мне единичку ментальной выносливости. Выбор же навыка... Мастер Призыва Хаоса 2 и Мастер массового усиления из магии Света.
   Выбор был нелегок. Мастер призыва Хаоса первого уровня дал мне для призывных существ Хаоса плюс 5% от суммы их характеристик, что очень и очень неслабо. Второй уровень навыка может дать еще +2%... Но вот Мастер массового усиления... Появление в Книге массовых вариантов точечных светлых бафов (массовые варианты заклинаний считаются на два круга выше точечных, с соответствующим ростом затрат маны и отката) - это очень и очень вкусно... Так что, поколебавшись, я выбрал усиление Света. Пусть воспользоваться этим навыком я пока что толком не могу (для самых слабых массовых бафов нужен третий круг Света, которого у меня пока что нет), но в качестве вложения на будущее... Тем более, что Мастер призыва Хаоса у меня уже есть, а значит, рано или поздно, он у меня вырастет.
   Порадовало меня и исполнение второго шага "Дороги из Ада". В качестве награды я получил довольно-таки много опыта, так что получение тридцать шестого уровня сегодня переходит в разряд "вполне реальной перспективы". А кроме того, за это задание я получил довольно-таки редкий вариант награды. Обычно награды за квест (кроме опыта и достижений) подбрасывались так, что "вроде оно как тут и лежало". А тут... По прочтении сообщения о выполнении квеста мне прямо в руки упал свиток с заклинанием "Призыв адских гончих" третьего круга Магии Тьмы с требованием "Демонология 3". К счастью, Серг'Ра не так давно получил-таки требуемые навыки, так что свиток отошел ему. Адские гончие призываются стаей, по тому же принципу, что и орнисы (хотя и в два раза меньшим числом - плата за более высокий ранг). Впрочем, основная роль гончих - поиск и облава... но и в качестве пушечного мяса их тоже можно использовать. Благо, существа Инферно всегда готовы порвать того, на кого укажут... Правда, против других тварей Инферно я их призывать поостерегусь... Но даже с учетом этого ограничения, применение Гончим я найду. А главное - Демонология у моего Всадника Хаоса наконец-то перейдет в ранг реально применимых навыков. Пока его единственным темным призывом были бесы - польза навыка была, мягко говоря, сомнительной... Но всадник его старательно развивал, надеясь найти что-нибудь интересное.
   Удалив несколько уже неактуальных сообщений вида "Ваши войска атакованы врагом", я обозрел пустой трей системных сообщений и полез в страницу характеристик и навыков персонажа.
  
   Имя: Кайларн
   Класс: Темный Храмовник.
   Дополнительный класс: Оракул
   Раса: лорд фейри.
   Уровень: 35
  
   Характеристики
   Сила: 10
   Ловкость: 20
   Выносливость: 13
   Сила магии 48
   Устойчивость к откату: 25
   Ментальная выносливость: 41
   ХП: 430
   МП: 410
   Восстановление маны 19 мп/час
  
   Знания:
   Магия Жизни 2
   Магия Света 1
   Магия Хаоса 3
   Расы Люди тьмы 1
   Толерантность 2
   Военачальник 2
   Шаман 1
  
   Навыки:
   Расовый: Искажение реальности 2, Скачок 1.
   Классовый: Пророчество 2, Видения 3.
   Магия Жизни: Магия Жизни 3, Мастер управления животными 1, Мастер призыва животных 2, Понимание животных 1.
   Магия Света: Магия Света 2, Мастер усиления 1, Мастер массового усиления 1.
   Магия Хаоса: Магия Хаоса 4, Мастер искажения 1, Ритуалист Хаоса 2, Мастер призыва Хаоса 1.
   Шаманизм: Инициированный шаман. Шаманизм 1, Добрый шаман 1.
   Военачальник: Обучающий 2, Тактика 1.
   Толерантность: Терпимость к чудовищам, Терпимость к Свету.
   Общая магия: Восполнение маны 2, Творец свитков 2, Понимание ритуалов 1.
   Общие навыки: Дипломатия 4, Удача 3, Орлиный глаз 2, Логистика 1.
  
   Мутации:
   Взгляд Хаоса (активируемая), Нематериальность (активируемая), Повелитель Хаоса, Скачок.
  
   Н-да... Принципиально ничего не изменилось. Особенно - в разделе физических характеристик. "Жалкое, душераздирающее зрелище", как говаривал один широко известный адепт пессимистического направления философии. Боюсь, подвернись я под руку более-менее знающему воину - это будет ваншот. Надо будет поискать в мутациях возможности нарастить хп без неоправданно высокого риска. На человечность мне, боюсь, уже придется плюнуть слюной, "как плевали до исторического материализма".
   Еще один интересный момент связан со школами магии. Их у меня ровно 4. И 17 магических навыков. (Расовые навыки и классовые навыки Оракула магией как бы не считаются. Только те, у которых в описании явно сказано "магический навык" - то есть, вторичные навыки школ и "общемагические"). Так что до выполнения условий появления навыка "Архимаг" (4 школы и 20 навыков) - осталось не так уж много. Правда, я не думаю, что этот самый навык, увеличивающий эффективность заклинаний (Интересно, в каких попугаях меряют эту "эффективность"? Скажем, для заклинаний типа "Малое проявление Всетворящего", или "Райский сад", вовсе не имеющих числовых параметров?) и снижающий расход маны, выдадут мне просто так, на блюдечке с голубой каемочкой. Скорее всего, выполнение вышеприведенных условий - позволит мне взять квест, наградой за который и будет этот навык... или расскажут, где обитает мудрец, способный этому обучить. На форумах встречаются очень разные мнения, причем в сра... то есть - квалифицированных и аргументированных дискуссиях участвуют, как правило, личности, у которых этот навык не присутствует. А те, кто его получил - предпочитают отмалчиваться. По крайней мере, ни один из "экспертов, точно знающих, как получить этот нужный для мага навык" так и не сумел предъявить скриншот с упомянутым навыком в числе имеющихся у его аватара. Так что, чем больше я об этом размышляю, тем больше мне кажется, что и задание будет примерно такого вида: "Когда на Лысой горе, в полночь новолуния 32 мартабря трижды свистнет омар, это укажет путь к пещере, где под охраной призрачного дракона обитает мудрец. Если сумеешь туда добраться, да обратить на себя внимание этого мудреца, да покажешь себя достойным... может он и соизволит чему-нибудь научить... Правда по дороге монстров - немеряно, да у дракона уровень куда-то в поднебесье улетел, да и самого мудреца уже лет триста никто не видывал... Но ты иди, касатик, иди... глядишь, чего и получишь... люлей, к примеру".
   Индикатор Хаотизации неторопливо колебался где-то между "Колдуном Хаоса" и "Хищником варпа". Впрочем, я полагаю, что этот показатель у меня и до "Демонпринца" доберется... дай только срок. Но сам факт его "колебаний", вместо однозначного показателя - меня заинтересовал. Надо будет подумать, от чего это может зависеть. Тем более, что никакого видимого проявления этоо явления я как-то не наблюдаю. Так что, возможно, это связано с изменением интенсивности "Искажения пространства".
   Во вкладки "Войска" и "Ресурсы" я не полез: ими я и так регулярно пользуюсь, и неплохо помню их содержимое. Так что, со вздохом, я закрыл окно, и вернулся к своим обязанностям уездного предводителя команчей.
   Вкладка "Герои" порадовала меня поднявшимся уровнем у Лёссы, и тем, что к числу ее навыков добавилась "Тактика 1". То есть, под ее командование уже можно относительно спокойно отдавать войска.
   Добивание нежити заняло довольно-таки много времени... и на это ушли последние остатки эликсиров маны, накопленные с тех времен, когда феечки-алхимики только начали заготавливать сей крайне полезный продукт. Правда, с тех пор я еще разместил госзаказ на изготовление эликсиров маны еще и в отстроенную в конце прошлой недели алхимической лаборатории Азира, и в лаборатории Ветровска... Но маны, как и патронов "много не бывает". Бывает "очень мало", "мало", и "все равно мало, но больше - не уволочь". Собственно, в этом, не таком уж и масштабном сражении данный факт выявился со всей выпуклостью: от запасов, накопленных за полторы недели, осталось только "НЗ" в замке. Так что сегодня я свои войска уже никуда не поведу: потери, которые будут неизбежны из-за нехватки маны - представляются мне совершенно неоправданными.
   Разумеется, с нежити, которую наподнимала Ксана, мне досталось... да, практически "ничего". Пара колец на +1 к Силе магии, добытые с павших личей и ушедшие культистам, и две порции ценного алхимического ингредиента "Прах лича". Надо будет посоветоваться с алхимиками: нужен им этот прах, или его стоит загнать Торговой гильдии. А вот нежить, которая "обитала" тут и была подчинена залетным некромантом - удалось кое-что набрать. 2875 золотых, 3 меры самоцветов и даже 5 кем-то заныканных фляг с ртутью и 4 мешка серы - неплохая добыча.
   Но вот опыта на уровень мне не хватило... Хотя, учитывая выполненный квест, и то, что нежити, пусть и не высоких уровней, было довольно-таки много... В общем до уровня осталось всего ничего. И, пожалуй, я смогу восполнить разницу за счет изготовления свитков самого высокого из доступных мне, второго круга. Или...
   Я вспомнил свое путешествие за инициацией... а ведь заклинания были активны и в мире духов. Интересно, что будет, если открыть малые врата, уже пребывая ТАМ? Это будет... интересно. Но сначала... Я отдал приказ на возвращение, и мы двинулись обратно: сначала наверх, а потом - к моей цитадели, замку Азир, навстречу новым знаниям...
   Врата на следующий уровень подземелий Акрелата были запечатаны "Отрицанием неживого", и подъем не принес никаких сюрпризов. Но вот наверху... Валяющаяся на земле туша виверны, бьющаяся в истерике Ариса и полумертвая Кэра в отключке не оставляли сомнений - случилось что-то нехорошее. Но, прежде чем успокаивать феечку и разбираться, что произошло, следует стабилизировать состояние Кэры: бар ее жизни уже был в красной зоне, и хп продолжали убывать, поглощаемые ядом, несмотря даже на уже висящий на героине баф регенерации.
   - Збышек, Кароль, - позвал я отступников от церкви Владыки Света, - у кого из вас еще есть мана?
   Збышек огорченно покачал головой.
   - Я на нуле.
   - Меня на одну длань еще хватит, - с тоской в голосе произнес Кароль. Бывшая героиня Единения ему откровенно нравилась, со всеми ее костяными крыломечами и светящимися полосами на коже. Я слышал даже, что бывший послушник Владыки Света даже пытался подкатить к девушке, но понимания не встретил... или - пока не встретил.
   - Делай! - приказал я, понимая, что в сложившейся ситуации мы Кэру до замка точно не дотащим: яд убьет ее раньше... точнее, у нас просто не хватит маны поддерживать достаточное время регенерацию, боевую регенерацию и свет исцеляющий, которые вместе только-только и справлялись с оттоком жизни из-за отравления. Все-таки яд виверны - это очень и очень серьезный и опасный дебафф.
   Длань, разумеется, полностью с ядом не справилась: убрала только примерно половину стэка. Но этого оказалось достаточно, чтобы теперь с отравлением справлялась боевая регенерация. Все равно "не фонтан", но уже что-то. По крайней мере, шанс на выживание у Кэры появился.
   После этого Кэру загрузили на одного из ездовых крикунов, всадник-культист которого менее прочих растратился в бою, и мы приготовились взлетать. Но тут я треснул себя по лбу. У меня-то чуток маны осталось. Как раз на одну мутацию, для которой вероятность конечной погибели - не так уж и высока... По крайней мере, на мой взгляд Оракула - куда ниже, чем вероятность не дотащить девчонку до Азира.
   Заклятье выбрано, и мощь Хаоса потекла в тело героини. Устойчивость к яду, разумеется не решила мгновенно всех проблем. И даже не слишком сильно снизила потери жизни. Но вот на значке стаков дебаффа затикал таймер. А значит, уже секунд черед двадцать - урон снизится до "уже терпимого".
   Перед отлетом я предложил Лёссе присоединиться к нам. Девочка весила отнюдь не так много, чтобы один из ездовых крикунов не смог поднять ее. Но моя приемная дочь отказалась.
   - Я пришла сюда с отрядом, и вернусь я обратно с теми же, кого привела сюда...
   Я молча кивнул. Подход Лёссы вызывал уважение.
   К счастью, у одного из культистов еще хватило маны на то, чтобы воодушевить Арису. Иначе она была бы совершенно не в состоянии лететь вместе с нами: сочетание истерики и депрессии - не лучшее состояние для полетов.
   Возвращение получилось не радостное. Все-таки, несмотря на победу, потери получились... не соответствующие достижениям, хотя и, к счастью, не превратившие победу в "пиррову". К примеру, Кэра выбыла из игры как минимум на пару дней: хотя само отравление удалось снять, вторичные дебаффы от яда так просто лечению не поддавались, и могли только "пройти сами" по истечении таймеров, отсчет которых варьировался от нескольких часов до нескольких суток. Правда, к счастью, самые длительные дебаффы были так же и наименее опасные, вроде "Фантомных болей".
   Пока Кароль и Збышек копили ману на Очищающую длань, чтобы в несколько заходов снять отравление, а феечки поддерживали жизнь Кэры регенерацией и, время от времени - боевой регенерацией, я попытался разобраться в том, что же случилось. Благо, Ариса, по причине низких магических характеристик, в лечении практически не участвовала, растратив всю ману, а эффект Воодушевления на ней все еще мешал впасть в отчаяние и депрессию.
   - Ариса, что все-таки случилось? - обратился я к феечке.
   - Там... - Ариса всхлипнула. - Мы летали возле Акрелата... Я смотрела вниз, опасаясь, что оттуда вырвется нежить... И тут голос Кэры крикнул у меня в голове, чтобы я падала...
   - И ты? - прервал я вопросом небольшую паузу.
   - И я сложила крылья и полетела вниз... А Кера... Она... Она врезалась в эту проклятую виврену, и ударила ее костяными клинками... но и виверна успела ударить ее хвостом... и отравить... - Ариса всхлипывала через слово, а в конце - так совсем чуть было не сорвалась в рыдание, но нашла в себе силы продолжать. - Это я... я должна была заметить эту гадскую ящерицу! Я... И тогда мы бы ее просто сбили стрелами Хаоса еще на подлете... Мы так и сделали, но было уже поздно... поздно. И я в этом виновата. Кэра спасла меня, а я ее - нет. И ничего не могла сделать для нее... даже полечить толком: маны не хватило...
   Я погладил крылатую девчонку по золотистым волосам.
   - Прежде всего, ошибся я, - признавать это не хотелось, но... не признать - значило не просто повторить ошибку, но усугубить ее. - Я должен был не просто бросить вас "разбирайтесь, как знаете", а распределить дежурства и сектора наблюдения. Или, хотя бы назначить главного и точно поставить задачу. Я этого не сделал - и в результате вы все смотрели туда, откуда ожидали опасности, а не туда, откуда она пришла на самом деле.
   Тут у меня перед глазами вспыхнуло мгновенное видение: я открываю вкладку "Войска" и просматриваю характеристики Арисы. Игнорировать такую подсказку было бы по меньшей мере глупо, и я ей последовал.
   Набор умений Арисы откровенно порадовал: "Интуиция разведчика 1: для разведчика важно умение не только "видеть", но и "смотреть". Интуиция разведчика подскажет, куда следует смотреть в первую очередь".
  
   Ариса
   Уровень: 20
   Класс: разведчик (1 ранг), колдунья
   Раса: феечка
   Искажена Хаосом
   Характеристики
   Сила 5
   Ловкость 18
   Выносливость 10
   Сила магии 9
   Устойчивость к откату 4
   Ментальная выносливость 4
   Интеллект 15
   Навыки:
   Скрытность 4+2, Орлиный глаз 4, Следопыт 3, Интуиция разведчика 1, Мастер призыва Хаоса 2, Магия Жизни 3, Мастер управления растениями 2, Магия Хаоса 2.
   Мутация:
   Хамелеон (+2 к Скрытности)
   Заклинания:
   Магия жизни
   Малые корни, Боевая Регенерация, Райский сад, Паралич, Регенерация, Дубовая кожа, Колючий куст, Призыв Медведя (2), Красота от природы (2), Кошачий слух (2), Призыв виверны (3).
   Магия Хаоса
   Стрела Хаоса, Оружие Хаоса, Голос Древнего врага, Малое проявление Всетворящего, Расторжение связей, Доспех Разрушения, Конус Искажения, Призыв Смотрящего (2), Молния Хаоса(2). Призыв орнисов (2). Мутация (3).
  
   - Но я... я... - всхлипнула феечка. - Я - ошиблась...
   - Да, - согласился я. - Ты тоже ошиблась, - голосом я подчеркнул слово "тоже", напоминая, что феечка - отнюдь не единственная, кто накосячил. - Но не ошибается только тот, кто ничего не делает. Да и то, бездействие - тоже может быть ошибкой. К счастью, наша ошибка не имела фатальных последствий... - я взглянул, как там идут дела у остальных, и убедился, что при любом раскладе Кэра выживет: оставшийся стэк яда не сможет выпить имеющийся у героини запас хитпойнтов, даже если лечение будет прервано прямо сейчас. - А то, что не убивает - делает сильнее, - я улыбнулся. - Так Кэра теперь будет менее чувствительна к ядам. А ты - постарайся прислушиваться к подсказкам интуиции. Она теперь у тебя стала немного лучше.
   - Правда? - феечка подняла взгляд. В ее глазах искрились в солнечном луче невысохшие слезы. - Я... Я не бесполезна?
   - Ты НЕ бесполезна, - подтвердил я надежды маленькой разведчицы. - Ты все еще мой лучший разведчик.
   Все-таки, хотя, теоретически, при прочих равных, Тени и их улучшенные версии и должны быть лучше феечки, Ариса, присутствующая в моем войске с первого дня и участвовавшая практически во всех походах, успела набрать уровень, превышающий таковой для любой из Теней, включая Ставра, и благодаря накопившимся навыкам сейчас - действительно лучшая.
   Высокая скрытность, умение заметить то, что пропустят другие, и читать следы - делали ее по-настоящему хорошей в своем деле. И, хотя пока что у меня из полезных для разведчиков заклинаний были только два призыва (при том, что призыв виверны просто заберет на себя весь невеликий запас маны маленькой разведчицы), но, я полагаю, скоро это изменится.
   Убедившись, что феечка успокоилась, я отослал ее к подружкам, отдыхать, а сам занялся самокапанием. Если наивная феечка еще могла взять на себя мою вину, то уж мне-то все было мучительно очевидно. Я лоханулся. И это еще мягко сказано. Оставил подразделение без командования (вернее, при двух командующих - "старшей феечке" Юкио и герое Кэре, что хуже, чем если бы не было никого (каждый понадеялся на другого)), и не поставил конкретных задач. Это как раз из того раздела, про который говорят, что такая ошибка - хуже преступления. Для командира - это полная профнепригодность!
   - Ты спешил на помощь Лёссе, - неслышно подошедшая Иримэ обняла меня сзади.
   - Это - не оправдание, - вздохнул я.
   - Не оправдание, - согласилась эльфийка. - Но объяснение. Просто учти эту ошибку, и не повторяй ее.
   - Легко сказать, - покачал я головой.
   - Легко, - согласилась Иримэ. - Сказать. Сделать будет труднее - но все равно надо. Ты же не забросишь все и не запрешься в замке, потому что один раз ошибся?
   - Нет, не запрусь, - улыбнулся я, разворачиваясь в кольце ее рук, и обнимая девушку в свою очередь. Видение будущего подсказало мне, что она ждет от меня именно этого.
   - На горизонте в секунды и минуты сила Видящего и Оракула почти не различается, - ответила эльфийка на незаданный вопрос. - Я могу создать Пророчество, закрепив ту из Линий, которая мне больше нравится, ты - можешь Видеть, не влияя... только выбирая свои действия в зависимости от Видения. Но чем больший временной интервал затронут - тем больше разница.
   - Линия? - решил уточнить я.
   - Набор событий вероятного будущего, связанных между собой, - пояснила эльфийка. - Некоторые называют их "Вероятностями"...
   - ... или "Отражениями"? - завершил я ее фразу, поскольку как раз в этот момент меня захлестнула очередная волна варпа с информацией о вариантах вероятного будущего. Один из вариантов понравился мне достаточно для того, чтобы я скользнул среди его отражений, закрепляя ключевые события.
   - Или "Отражения", - согласилась эльфийка. - Но будь осторожен: ты еще не видишь достаточно далеко, чтобы отследить все последствия своего пророчества.
   - Да, - согласился я. - Но к тому времени, когда будет собрана вся информация, необходимая для сознательного решения - действовать, как правило, уже непоправимо поздно.
   - И это тоже верно, - со вздохом кивнула Иримэ. - По сути, это основная разница между Видящими и Оракулами. Мы предпочитаем собрать максимум информации, рискуя не успеть ее обработать, и вмешиваемся в основном, выбирая свои поступки... А Оракулы принимают решения на основе ограниченной информации... возможно - ошибочно. Мне сложно понять такое. Но, думаю, тебе не менее сложно понять Видящих.
   - Но это не повод не пытаться... - как ни крути, но эльфийка эффективно отвлекла меня от начинающего раскручиваться маховика депрессии. И я предпочел сделать то, что она еще от меня ожидала. А именно - чуть-чуть наклонился, и прикоснулся к ее губам своими.
   Через некоторое время эльфийка отстранилась.
   - Прости... я... я не готова... - Щеки девушки полыхали уже даже не розовым, а каким-то багряным светом.
   Я мягко и успокаивающе улыбнулся и кивнул. Гормонального давления - я не испытываю. Для эльфов зарождение жизни - не только "приятное общение", но и священное таинство во славу богини. А уж использование контрацептивов - кошмарное святотатство и богохульство. К счастью, свои представления эльдар применяли только к себе, и крайне не приветствовали распространение подражателей из "низших рас", разумеется, включая их собственных, временных и ненадежных союзников - людей Империи.
   - Поможешь мне с проведением одного... магического опыта? - поинтересовался я.
   - Конечно, - грустно улыбнулась Иримэ.
   - Что же до того, к чему ты не готова, - улыбнулся я, глядя на сложный и противоречивый набор эмоций на скульптурно-совершенном, но в то же время таком живом лице эльфийки, - то я могу ждать. Столько, сколько потребуется.
   Мягко коснувшись щеки девушки рукой, я вызвал изменение улыбки с "грустной" на "радостную".
   Капля эльфийской крови расплылась на моей ладони, и я открыл Малые врата. Шаг, и я уже стою под изумрудным небом, и смотрю на разлегшегося на скале дракона-хранителя. Вот бы с ним заключить договор... Но, увы. После инициации, чтобы дух такого уровня хотя бы заговорил со мной - нужно добраться до четвертого, а то и пятого круга магии. А мой удел пока что - малые духи. Я вздохнул, и двинулся подальше от дракона. Рядом с ним могут пребывать разве что духи Старшие и Великие, а они даже не заговорят с такой мелочевкой, как я.
   Шагая вперед, я любовался окружающей действительностью. "Что наверху, то и внизу". И раз "вверху", в реальности - степь, то и тут тоже степь, широкая и привольная. С горячим степным ветром и щемяще-горьким запахом полыни. И продолжалось это довольно-таки долго, пока один из кустов с серебристыми листьями не шевельнулся совершенно не так, как качались бы ветки от ветра. Я заинтересованно посмотрел на него, и решил, что вежливость мне все равно ничего не стоит, а если я ошибся - то и заметить мой позор тут особо некому.
   - Привет!
   В ответ пришло сложное эмоциональное ощущение, которое, наверное, можно было бы вербализовать как
   - Привет?
   Смущение, сомнение, что обращаются именно к нему, непонимание, что делать в такой сложной и непривычной ситуации - все это было вытолкнуто на поверхность кем-то, что я с некоторым трудом смог определить как "молодой дух Жизни".
   - Хочешь заключить со мной договор? - поинтересовался я у духа. Судя по всему, он понимает меня существенно лучше, чем я его. Но, тут ответ был предельно понятен: согласие, окрашенное оттенками радости. Похоже, желающих заключить договор со "слабосилком" тут приходило не так уж много. Большинство шаманов, особенно - начинающих, искали себе могучих контракторов, которые будут сметать врагов перед ними... Но, чем "сметать врагов" - у меня как-нибудь найдется, а не найду сам - есть армия и герои. А вот с магией для мирной жизни у меня существенно хуже.
   Поскольку ответы духа я воспринимал, больше ориентируясь на эмоциональную, чем на информационную составляющую, переговоры несколько затянулись. В частности, много времени ушло на то, чтобы выяснить: что же дух, собственно, может мне предложить, и чего желает. Желал дух жизни немного: по 5 единиц маны за час присутствия в проявленной реальности. Учитывая, что, с учетом навыка Восполнение маны, мне за этот же час набегало 19 единиц - цену никак нельзя было назвать неподъемной. Впрочем, возможности, даже новорожденного духа Жизни впечатляли: если его призвать, и указать цель, то он начинал ее лечить, примерно на уровне обычной, не боевой регенерации, а также - постепенно снимал дебаффы, связанные с повреждением тела, такие как "переломы", "ослепление", "кровотечения" и прочие, и снижал действие ядов, что очень пригодилось бы мне, будь контракт заключен ДО столкновения с виверной. Вот болезни дух жизни, увы, не лечит: просто не может отличить живое от живого. Впрочем, есть у меня надежда, что это только "пока". А в дальнейшем, когда дух как следует "отъестся" маны, и наберет опыта - он может стать "большим, могучим и умным", как я интерпретировал очередное его "высказывание", и тогда он уже сможет лечить сразу несколько существ, разберется со "вредной и полезной жизнью", да и количество восстанавливаемого здоровья вырастет. Ну а, пока что, признаться, я рад и такому приобретению. Правда, для того, чтобы обратить на себя внимание новорожденного духа - потребуется 20-секундное камлание... зато, дух обещал, что если я окажусь без сознания, то он будет лечить меня, не дожидаясь специальной команды, не забывая получать свое вознаграждение в виде маны. А опыт ему и так пойдет, позволяя развиваться.
   В списке моих заклинаний, в разделе "Шаманизм", появилась запись "Договор с новорожденным духом Жизни", что меня очень порадовало. Да и в "Четках шамана", среди бусин белого опала появилась малахитовая. Видимо, эти четки не только свидетельствуют о моем статусе инициированного шамана, но и отмечают заключенные договоры с духами.
   Через некоторое время четки пополнились также чуть более крупной бусиной, знаменующей заключение договора с младшим духом Хаоса, который за ману и позволение проявляться в "тварном мире" обещал локально искажать закон гравитации так, как мне это заблагорассудится. Правда и маны проказливый дух запросил намного-намного больше. В частности, оплачивать придется не час, а каждые несколько секунд присутствия духа. Но все равно заключенный договор меня очень и очень порадовал: дух снабдил меня вариантом телекинеза, а иные способы заполучить эту полезную и многофункциональную способность лежат в области Стихий (а конкретно - школе воздуха), мне недоступной, и в магии Разума, которой у меня просто нет (но я надеюсь когда-нибудь это упущение исправить). Общаться с духом Хаоса было удобнее, чем с духом Жизни, и зависит это от "возраста" духа, или же от того, что Хаос мне ближе, чем Жизнь - еще подлежит выяснению.
   Эти два договора дали мне достаточно опыта, чтобы от нового уровня меня отделала лишь тоненькая, почти невидимая незаполненная полоска бара экспы. И, если мыслить рационально - следовало бы продолжить поиск малых духов... Но кровь Перворожденной взывала к свершениям, и я решился сделать то, что давно хотел: вызвав перед своим внутренним взором панель доступных заклинаний, я без особого удивления увидел, что "Открытие малых врат" - активно. И я использовал заклинание, открывая Врата.
   Шаг, и я оказываюсь в хаосе. Тьма окружает меня, переливаясь невиданными смертными цветами. В этой бесконечной черноте, тонким флёром серебрятся мысли, идеи, понятия и концепции. Порождения разума и эмоций заставляют пространство кипеть, а время - идти в произвольных направлениях. Пытаясь воспринять окружающие знания, само мое "я" постепенно начало размываться. Под напором новых знаний где-то затерялось понимания того, кто же я, и что я здесь делаю... Боль не приносила отрезвления, отчаяние размывало сами основы личности... и даже более того - самой сущности, того, что делает меня собой для себя, а не для окружающих.
   Рубиновая звезда полыхнула ярким светом, разрушая и вымывая все лишнее, все, что мешает, все, что кажется. В сиянии этой вспышки начавший было формироваться крысодракон распался бессильными и беспомощными обрывками смыслов. "... для всех, даром...", "...будут жить!", "...равенство...", "...права..." Взаимопомощь, уверенность в завтрашнем дне, жажда определенности, все, что только что создавало суть и сущность нерожденной твари, пришедшей от просторов Гниющего сада - распадалось в сиянии Звезды надежды, в яростном стремлении достичь невозможного и познать непознаваемое. Восемь стрел и пылающее синим Око вывернули наизнанку пространство и раскололи время, указуя Путь.
   Шаг, и передо мной высится Дерево, настолько огромное, что я просто не способен не то, чтобы рассмотреть, но хотя бы осознать его величие. Белые цветы шелестят, источая прекрасный аромат, туманящий сознание, и заставляющий бездумно шагнуть вперед, туда, где до пришедшего дотянутся огромные ловчие побеги, вырабатывающие яд, опасный даже для бессмертных богов. Первая линия обороны божественных чертогов Матери эльфов.
   Растительный боевой бич касается моей кожи... и отдергивается, разворачиваясь так, чтобы ни один из чудовищных шипов не коснулся меня.
   - Хм... - раздается из-за спины. - Я удивлена, жрец чужого бога. Зачем ты пришел сюда? Хотя...
   - Кровь зовет кровь, кровь - поет о крови, - процитировал я давнее темное пророчество о Дочери Ночи. И капля крови Иримэ на моей ладони вновь вспыхнула... правда, не слепящим, испепеляющим светом, но тихим, уютным пламенем очага.
   - Любопытно, - произнесла Мать эльфов, и зеленые по зелени узоры ее платья сменились темными знаками Матери Ночи, богини темных эльфов в их суровых подземельях. Впрочем, Битор, эльф-шаман намекал на это. - Ты принес кровь моей дочери... и пришел сам, изменившись так, чтобы быть похожим на моего сына... но в глубине души ты по-прежнему человек... И измененная запись на листах Книги Мироздания этого не изменила.
   - Я знаю, - кивнул я. - И это одна из целей моего прихода сюда.
   - Одна? - улыбнулась богиня. - Тогда я хочу услышать об остальных. Садись! Я полагаю, история будет долгой.
   Мать эльфов, вернувшись в свою светлую ипостась, щелкнула пальцами, и Древо, являющееся ее дворцом под звездами, вырастило мне и ей два кресла и изящный столик.
   - Итак?
   И я начал рассказывать. Я говорил о богах варпа, богах Хаоса. О Кхейне Кроваворуком, одной из бесчисленных ипостасей Бога Крови. Об Иши, Цегорахе и прочих богах, которых создали в варпе эльдар, тогда еще не делившиеся на корабельников, экзодитов и обитателей Паутины, для войны против некронтир и их Звездных богов. О рождении Темного принца, Той-что-Жаждет, чья жажда грозит всем эльдар. И о Добром Дедушке, боге отчаяния, Пастыре Обреченных, Господине рабов, в чьем Гниющем саду заточена его возлюбленная Иши. Не стал молчать и о паутине замыслов и интриг Кукловода Тысячи и одного Заговора, которая может закружить и запутать в своих тенетах даже иных богов. Рассказ мой "немного" отличался от классической версии, диктуемой правилами игры Warhammer 40k и ее Кодексами. Но плохим бы я был жрецом, не следуй я откровениям моего бога.
   - Спасибо, - кивнула Мать эльфов. И мне стало интересно: как на самом деле прозвучала эта благодарность. Ведь вряд ли она действительно произнесла "спаси бог"... Уж больно жирная была бы награда за столь мелкую услугу: слово бога, даже "пустая вежливость" - стремиться стать истиной. - Это было... интересно. А теперь - что хочешь узнать ты?
   - Прежде всего... - я изложил предположения Реалуэ о действиях, предпринятых Иримэ ради блага своего народа...
   - И что? - переспросила богиня. - Скажешь, что если я действительно вмешалась - ты бросишь бедную девочку?
   - Нет, - покачал я головой. - Но я должен знать, как к ней относиться: как к подруге и равной? Как к инвалиду, искалеченному непреодолимой силой? Как к кукле и игрушке в руках богини?
   Богиня улыбнулась.
   - Мне нравится твой подход. Что ж. Решай сам...
   И я ощутил, как в мое сознание вливается понимание тех изменений, которые богиня внесла в психику одной из своих дочерей по ее же просьбе. Было бы сильным преувеличением (чтобы не сказать - проявлением мании величия) утверждать, что я понял все, или, хотя бы, большую часть переданного мне знания... Но я осознал главное: Мать эльфов не вносила в психику Иримэ каких-либо чувств. Она просто сняла собственный же запрет на связь с другими расами.
   - Отношения вечного со смертными - это всегда боль, - произнесла богиня, когда я выбрался из навеянного ей водоворота образов. - Для обеих сторон. И я решила оградить от этой боли и своих детей, и тех, кто им встретится.
   Мне оставалось только кивнуть. В самом деле - творения Матери... совершенны. Если бы не их высокомерие, отталкивающее недолгоживущих... сколько судеб было бы разбито? Судеб смертных и бессмертных...
   - ... но ты - Неумирающий, пришедший из другого мира. Ты понравился мне еще при первой нашей встрече. Так что, когда дитя, что ты зовешь Иримэ, обратилась ко мне - я с легкостью дала ей то, что она просила. А теперь я вижу, что и ты меняешься, чтобы лучше соответствовать той, кто избрала тебя. Это радует мое сердце.
   - Мое появление может расколоть светлую ветвь твоего народа, - нехотя признал я. Все-таки большинство видений в Лабиринте десяти тысяч будущих намекали именно на это.
   - И возродить засохшую ветвь... или же дать жизни новой, - улыбнулась богиня. - В расколе нет ничего страшного: чем больше ветвей, тем больше шансов на то, что хотя бы одна из них выживет.
   Я кивнул.
   - ... но выжившие - будут жить, - процитировал я обрывок смысла погибшего крысодракона.
   - Будут жить. Кстати, - улыбнулась Мать, - я хотела бы показать тебе кое-что, что, думаю, ты найдешь забавным...
   Отказываться было бы глупо. Даже мельчайший осколок божественного знания - существенная ценность.

***

   Эльф Б'Итор д'Алланхоэр, Говорящий-с-Лесом, стоял перед Высоким судом Светлого леса, перед двенадцатью эльфами, воплощавшими собой силу и власть в этом западном княжестве.
   - Говорящий с Лесом, ты разносишь вредоносные слухи о родстве нашего народа с проклятыми дроу. Ты проповедуешь еретические идеи о какой-то связи между нашей Матерью и коварной Паучихой. Мы, Высокий Совет и суд княжества, объявляем тебя Отверженным, и лишаем связи с Лесом. Да будет так!
   Десять эльфов подняли посохи, зажигая на них зеленый огонь Жизни, огонь согласия, подтверждая право говорящего на приговор. Только Высокий князь промолчал. Он специально прибыл в западные пределы своих владений для участия в этом судилище. Формально, Алхаэрон, Высокий князь эльфов, корень корней Светлого леса, имел право оспорить решение Совета, с которым был не согласен, имел право наложить вето. Но в данном случае это означало бы раскол народа и гражданскую войну. Слишком многие ветви объединились в ненависти к шаману, не особо сдерживающему язык в обличении косности и тупости старейшин Ветвей, не видящих пропасти, в которую они ведут свой народ. Как первосвященник Матери и светский правитель своего народа Алхаэрон не мог воспользоваться своим правом... Но он мог другое. И князь промолчал, а после с улыбкой кивнул Отверженному.
   - Я отрицаю ваше право и требую Испытания Отказа, - произнес шаман.
   И судьи и зрители, пришедшие посмотреть на эту расправу, замерли в шоке, и не сразу поверили в то, что действительно слышали то, что слышали. Испытание Отказа действительно было и в законе и в традиции Светлого леса. Но... Отказ мог произнести тот, кого УЖЕ лишили связи с Лесом. И он, еще страдая от этой страшной, рвущей душу раны, должен был немедленно сойтись в бою со свежим и полным сил Советом (по крайней мере - с теми, кто вынес приговор). В таких условиях победить можно было разве что не иначе, чем божественным вмешательством. И действительно, за всю историю эльфийского народа было известно не более десятка случаев вызова на Испытание Отказа, а победителей было всего трое. За многие века.
   Председатель Совета, уже праздновавший в душе победу и над ненавистным еретиком, да и, что уж тут скрывать - над князем, вскочил, багровый от ярости и унижения. Вскинув посох, эльф начал было плести заклятье... и застыл, скованный ужасом. Цветы и листья на его посохе, символ благосклонности Леса и Матери, на глазах увядали и осыпались. Силы, что он собирался вложить в заклятье - просто не было. Она в один миг исчезла в никуда.
   - Бом-м-м!!!
   Шаманский бубен, отобранный у Говорящего-с-лесом перед тем, как его ввели в зал суда, сам собой возник перед хозяином, и начал выводить ритм Призыва. И духи леса отозвались. Советники, вынесшие приговор - забились в своих живых креслах, ранее таких удобных, а теперь - убивающих тех, кто в них сидел.
   - Кажется, - улыбнулся шаман, - мать более благосклонна ко мне, а отнюдь не к вам. Передавайте ей привет, когда окажетесь в ее Чертогах!

***

   -Н-да, - выдохнул я, когда видение прервалось. - Это не веселый, хотя временами и злой гениальный мальчишка Орбит Хрусталиано. Эти ребятки черничным пирогом не отделались.
   - Черничным пирогом? - заинтересовалась Мать эльфов.
   - "Только что бог кинул в меня черничным пирогом! Ребят... пирог был размером с чертов КАМАЗ!" - процитировал я одну из своих любимых книг3, и, прикрыв глаза, постарался представить себе этот самый Камаз на фоне людей и деревьев, чтобы Мать получила представление о его размерах.
   - Черничный пирог, значит, - улыбнулась богиня. - Буду иметь в виду... Но теперь... Какую награду ты хочешь? Я могу дать тебе артефакт божественного уровня. Могу научить заклятью. А могу - показать тебе невозможное. Выбирай!
   - Артефакт, - задумчиво произнес я, качая головой, чтобы Мать не приняла это за мой выбор. - Я слишком слаб, чтобы обладание такой ценностью было возможностью, превышающей в своей пользе опасность. Владеть им я смогу только пока о нем никто не знает. Нет. Участь Корейко4 меня никоим образом не прельщает. Заклинание... Уже ближе. И подходит для выбранного мной пути. Но... Ты умеешь искушать, богиня. Я хочу увидеть "То - Чаво - На белом свете - Вообще - Не может быть!" Таковы мои амбиции и жажда знаний. Я хочу получить то, чего нельзя добыть никаким другим образом.
   - Хорошо, - кивнула богиня, улыбнувшись, и воронка перехода раскрутилась перед моими глазами. А когда мир прекратил вращаться и обрел устойчивость, я осознал себя в своем заклинательном покое. Система извещала меня о повышении уровня, а бар опыта был заполнен на два процента, что было ровно на два процента больше, чем хотя бы теоретически возможно.
   - Воля богов - превыше ограничений, которые на нас пытались наложить смертные, - насмешливо прозвучал в моем сознании голос Матери эльфов.
   Мне осталось только склонить голову. Богиня идеально выполнила то, что я запросил. Она показала мне невозможное. По прописанным законам этого мира я просто не мог получить больше опыта после исчерпания суточного лимита в два уровня, а до полуночи оставалось еще два часа.
   - Кай, - привлекла мое внимание Иримэ. - Смотри! Он откуда-то упал мен прямо на руки!
   В руках эльфийки я увидел свиток, на котором было аккуратно выведено: "Фикус тетушки Милерисы. Магия Жизни. Пятый круг".
   Я улыбнулся. Мать эльфов весело и не обидно посмеялась надо мной. Соль шутки была в том, что пятый круг любой магии невозможно получить при повышении уровня. Хочешь мастерства в одной из школ? Хочешь получить доступ к высшим заклятьям? Совершай Деяние, а не тупой гринд5: ищи учителей, оплатить услуги которых деньгами невозможно, тревожь мольбами богов, лезь в древние могильники или покинутые жилища Великих магов (и неизвестно, что опаснее)... Так что до мастерства в магии Жизни мне еще очень и очень далеко.
  
   1 Подземелья и Драконы - имеется в виду настольная игровая система Advanced Dungeons and Dragons и ее потомки.
   2 Хельги - скандинавская форма имени Олег.
   3 "Низвергнутый бог", пятая книга из серии "Господство клана Неспящих" Руслана Михайлова.
   4 "Золотой теленок" Ильф и Петров.
   5 Гринд (слэнг) - от англ grind (молоть, усердно работать) монотонное уничтожение мобов с целью получения опыта или денег.
  
   Интерлюдии
   - Подтвердилось? - Василий Иванович воткнул тяжелый немигающий взгляд в главу аналитического отдела.
   - Да, - кивнул тот, с некоторым трудом подавив обращение "тащ полковник". Форму и начальник, и подчиненный не носили. Фирма была "сугубо гражданская, предоставляющая консультативные и аналитические услуги", так что ни мундиры, ни официальные звания в обиходе сотрудников не приветствовались. - Полностью подтвердилось. Единение способно к индоктринации. Более того, некоторые высокопоставленные личности, из числа игравших в Лендлорды - без сомнений индоктринированы. Аналитический отдел предполагает, что в ближайшее время...
   - Произойдет беспрецедентная волна несчастных случаев.
   Старший аналитик покачал головой.
   - Я бы скорее сказал - беспрецедентная волна убийств по политическим мотивам. Выборы скоро.
   - Это весьма... удобно, - хмыкнул генеральный директор мирной и никаких крупных вопросов не решающей фирмы в провинциальном городе. - Определенно, если бы выборов не было - их следовало бы придумать. Что еще может послужить таким хорошим предлогом для слива компромата и устранения неудобных личностей?
   - Наследование? - улыбнулся аналитик.
   - Боюсь, что смена фигуры на троне происходит существенно реже, чем возникает необходимость в... расчистке сухостоя, - не согласился Василий Иванович. - Кстати, что там с агентом "Еретик"? Какова вероятность того, что он подвергнется индокртинации со стороны своего... хм... бога?
   - Мои ребята дают от восьми до девяти шансов из десяти за то, что он УЖЕ индокртинирован, - покачал головой аналитик. - Но Вещий Олег еще до этой миссии был... неоднозначной личностью. Однако его сведения до сих пор подтверждаются. И даже те, что еще не нашли подтверждения - с высокой вероятностью достоверны. Так что я бы предложил продолжать.
   - Продолжаем, - кивнул генеральный директор, а по совместительству - полковник Федеральной службы безопасности. - Кстати, о "неподтвержденных" сведениях от Еретика, - вздохнул он. - Передайте информацию об инфильтрации Единения в дом Парящего Журавля нашим ребятам у эльфов. Полагаю, это поможет им приподняться.
   - Раскол эльфов как раз перед атакой Империи? - не поверил своим ушам аналитик. - Такое усиление Света нам не на руку... учитывая то, какое влияние при дворе герцога Запада обрели выходцы из исключительного государства с Заокраинного запада. Того самого "самого свободного государства в истории, в котором всего лишь спустя 90 лет со дня основания даже отменили рабство".
   - Поэтому передадим тем из наших ребят, кто в хороших отношениях с Ночной гильдией заказ на голову епископа Альсинора. Убивать игроков, особенно - сорвавшихся, не слишком полезно. Зато убрав непись, выдающего квесты на подготовку Очищающего похода против эльфов - мы несколько затормозим Поход... Надеюсь, эльфы успеют разобраться со своими проблемами...

***

   - Амбиции... непослушание... колдовство!!! - у светлого алтаря прохаживался высокий жрец в парадном облачении. - Неприемлемо. Совершенно неприемлемо! Недопустимо. Анхат!
   В алтарную часть храма вбежал хрупкий подросток в потрепанной хламиде.
   - Рассказывай: кто там есть поблизости!
   Подросток замер, прикрыв глаза, и начал говорить каким-то потусторонним голосом. Судя по всему, он находился в глубоком трансе.
   - Ереси Изменяющего пути распространяются из бывших владений лорда-мага Арениуса. Сам маг, судя по всему, погиб во время проведения эксперимента, закончившегося событиями, известными под названием Пылающей ночи. Замок лорда-мага и город вокруг него был разрушен, а впоследствии - занят пришельцем из неумирающих - неким лордом-магом Кайларном. Тогда и началось распространение ереси...
   - Я спрашивал не о том, - грозно сверкнул глазами верховный жрец.
   - Соседи домена Азир... - начал было медиум, но был прерван жрецом.
   - Не произноси это богохульное и еретическое наименование!
   - Соседи владений Кайларна: на севере - Дикое поле, образовавшееся на месте владений князей Мешко. На севере Дикое поле постепенно поглощается эльфийскими владениями, связанными с городом Олваирин, но в настоящее время домен может считаться нейтральным: его место Силы еще никем не занято. Домены на западе и юго-западе - полностью анархичны. На них никто не претендует, за полной ненадобностью: они разорены войной Империи и Хранителей. Основные структуры власти - враждующие между собой банды отступников как Империи, так и Хранителей. В общем - Фронтир в полном смысле этого слова. На востоке - Каганат, а за ним - домен орка из Неумирающих... Бандам Фронтира нет никакого дела до владений Кайларна: любая из банд, стоит ей только пошевелиться, а еще хуже - понести потери, будет немедленно выбита другими. Каганат - полностью связан борьбой с орочьей угрозой.
   - То есть, в настоящее время основная угроза для гнезда ереси - Империя Света и орки... Хм...
   - Боюсь, - покачал головой медиум, - Империя в настоящее время увлечена идеей Очищающего похода против эльфов. А Балшай босс Гхыртыкбургуз связан атаками сразу на всех соседей и испытывает слишком серьезные проблемы в экономике, чтобы вести войну через незахваченный домен...
   - А эльфы? Они всегда недолюбливали Хаос... - решил уточнить Верховный.
   - При дворе ересиарха Кайларна замечали Видящую Реалуэ, а ее дочь участвует в военных кампаниях домена.
   - Плохо, - покачал головой жрец. - Тогда... Запоминай. После - передашь братьям...
   Медиум сложил сложную конфигурацию из пальцев, а в его левом глазе мелькнула фиолетовым отсветом сложная печать.
   - Готов, господин!
   - Нашим агентам в Пограничье Империи: любыми средствами убрать епископа Альсинора. Очищающий поход против эльфов должен быть отложен. Взамен - начать серию атак против распоясавшихся банд фронтира. Агентам - проследить, чтобы те банды, кто стронутся с места и откочуют в направлении владений ересиарха - не препятствовали. Те же, кто попытается остаться на месте - безжалостно и показательно истреблять. Ночной гильдии - пусть помогут своим гонимым братьям... особенно - гонимым в нужном направлении. Во владениях тархана Захарии - организовать беспорядки. Пусть этот гнилой домен побыстрее падет перед орками - тогда проблемы Бальшаго босса на какое-то время будут решены, и он сумеет ударить по гнезду ереси. Младшим храмам - начать проповедовать о зле, что несет Хаос и его Провозвестники. Конечно, это вызовет недовольство поклонников этой мерзкой Силы... и быстро собрать Поход против ереси мы не сможем, но раз так - нельзя дать Изменяющему пути и его культам усилиться и распространиться.
   Медиум кивнул, сообщая, что распоряжения переданы и услышаны, и осел безжизненной грудой: высшее заклятье магии Разума, связавшее его с собратьями в других храмах сожгло много сил, и теперь парню предстоит длительный, тяжелый и болезненный период восстановления... если, конечно, он вообще сможет выжить.
   - Эх, господин, - вздохнул оставшийся в одиночестве первосвященник, отнюдь не торопясь оказывать помощь верному слуге... - жаль, что вы тогда, перед самым вторжением демонов разругались со своим братом из-за этой вертихвостки Ветланы... Все-таки, на стороне Империи - Закон и Порядок... Жаль. Очень жаль.
   И молния среди ясного неба отнюдь не разразила святотатца, посмевшего обсуждать решение божества: верховным жрецам, тем, кто к своему богу ближе других - и позволено существенно больше, чем иным прочим.

***

   Крик стих, и М'Арен Да'Гор, верховная матрона Дома Да'Гор Баррашез замерла, вслушиваясь в тишину. Ноздри жрицы приятно щекотали запахи жареного мяса, пролитой крови и страха. А взгляд ее вперялся в алтарь Богини. В обычной ситуации на алтарь уложили бы мужчину, и, не затрудняясь ритуальным мучительством, вырезали бы сердце. Но сегодня... Впервые со времен неудачной попытки установить форпост по дороге наверх, Всебесцветная паучиха, Мать и Владычица иллитири, явила знак милости и расположения Дому Да'Гор: его воинам удалось захватить младшую жрицу враждебного Дома. В бою полегли десяток воинов и два мага Дома Да'Гор, одна из дочерей матроны, руководившая захватом, полностью растратила ману, и осталась без сил. Но мерзкую девчонку удалось захватить живой.
   Разумеется, прямо там, на месте захвата, пленная была осквернена низшими существами, и лишилась милости и благоволения Паучихи как проигравшая. А после ее доставили в главный храм Дома Да'Гор, где вот уже на протяжении многих колец1 проходил ритуал благодарности Великой, даровавшей победу. И теперь, когда кожа с выжженным на ней тавром Дома, была полностью снята и готовилась отправиться к мастерам, чтобы ее выделали и наложили заклятья сохранения, а в теле исчезли последние искры жизни, М'Арен ожидала выражения воли своей Богини. И воля была явлена.
   - Эй, ты, - вылетевшая из алтарного зала жрица Ллос была зла... как жрица Ллос. Мастер оружия (а по совместительству - главный стратег и предводитель вооруженных сил Дома), вздрогнул, осознав, что обращаются к нему. - Немедленно сообщи своим скотам: мы оставляем домен Аграч.
   - Но его же займут эти проклятые отступники из Дома Да'Вир, и низшие2...
   Нет, мастер оружия промолчал. Для него обратиться в таком тоне к Матери Дома означало бы обречь себя на много колец ужасных пыток и неминуемую гибель. Но старшая дочь Матроны могла себе позволить выразить некоторое сомнение. Тем более, что Мать дома, некоторое время лишенного благословения Паучихи сильно нуждалась в поддержке дочерей, и была вынуждена предоставить им некоторую свободу, существенно большую, чем в прочих Домах.
   - Нам приказано так поступить под угрозой явления Вестницы.
   После этого споры были уже неуместны и смертельно опасны: последовать за плененной жрицей могла бы даже старшая и сильнейшая из дочерей. И Дом Да'Гор Баррашез стал готовиться к эвакуации своих сил из спорного домена.

***

   - Все, все... - тишина в Садах Бессмертных нарушалась редко... Но когда это делает сама хозяйка этих мест - кто посмеет возразить? - Все уже закончилось, моя Верная. - Узкая светлая ладонь скользит по иссиня-черной коже щеки, по все еще вздрагивающему горлу, по содрогающейся от приступов фантомной боли груди, и упирается длинным и острым ногтем в сосок. - Почти все... - мертвая вздрагивает. - Тебе еще предстоит совершить последний выбор: где ты будешь ожидать возвращения в тварный мир: в тишине моих садов? Или у тени у подножия моего трона? - Богиня замирает, вслушиваясь в то, что не услышать иным, пусть даже и обладающим равно силой. - Я поняла. Тогда - держись.
   Заострившийся и блеснувший металлом коготь рассек ареолу соска, отметился кровавым следом на лбу, коснулся того места, где стройные ножки погибшей жрицы соединялись с телом, и...
   Так верная жрица, до конце исполнившая волю Богини не кричала даже тогда, когда ее насиловали, клеймили и свежевали на алтаре. То, что сейчас происходило с ней - было многократно ужаснее, и не было даже возможности отстраниться от боли и ужаса, потеряв сознание: для мертвых не было этого пути. Дар Богини обрушился на жертву, возжелавшую Возвышения... И лишь через многие, многие годы ужаса и страдания с алтаря поднимется новая Вестница Всебесцветной паучихи... а может - и Феникс Матери... это еще не было решено.
  
   1 "...на протяжении многих колец..." - в не знающем суточной смены освещения Подземье темные эльфы измеряют время не часами, а по смене свечения колец на Колонне времени. Милостью Всебесцветной паучихи на всех колоннах во всех Домах и поселениях иллитири кольца сменяются одинаково.
   2 Низшие - в данном случае имеются в виду гномы.
  
   Глава 9. Туман прошлого
   Сон мне снился красивый. Я неторопливо летел над городом, раскинувшимся там, где горы постепенно переходили в цветущие зеленые предгорья, у выхода из довольно-таки обширного ущелья. Что интересно, хотя из ущелья входила довольно-таки широкая дорога, город встречал ее не улыбкой широких ворот, но щитами стен и острыми копьями башен. Дорога же, повернув у самого окружавшего город рва, вела рискнувшего пройти по ней мимо молчаливых бойниц и грозных машин на площадках башен. Обойдя же город, дорога разветвлялась, и одной частью уходила вдаль, а другой - упиралась в обнаружившиеся-таки ворота. Судя по всему, беды здесь ждали именно со стороны гор.
   Архитектура города, несмотря на то, в целом была понятна, но выглядела нечеловеческой. При этом ткнуть пальцем в какое-то конкретное решение и сказать: "вот это точно не по-человечески", не получалось. Однако общее впечатление было однозначным: это строили не люди.
   Пролетев над стенами, со спокойно перемещающимися по боевым ходам часовыми, я не вызвал тревоги. Это меня заинтересовало, и я решил посмотреть на то, как я сейчас выгляжу... и не увидел ничего. Меня не было... но, в тоже время я был. Ведь "мыслю - следовательно существую".
   Каким-то образом у меня получалось направлять полет. И я приблизился к одному из часовых. Уши его были скрыты шлемом, но вот глаза не оставляли сомнений: передо мной эльф. Этом меня немного удивило: очертания города были совершенно не похожи на то, как отрисованы эльфийские города: вместо вздымающихся к небесам деревьев - каменные строения. Да и стена все из того же камня, а не из сплетенных и зачарованных до каменной прочности ветвей. Но стражники... Я перелетел от первого, попавшегося на пути часового к следующему, потом - еще к одному, еще и еще... Стражники - несомненно эльфы. Светлые, судя по светлой коже и серым глазам. Да и дроу на поверхности... Впрочем, наряду с прочими несоответствиями...
   Внезапно, приблизившись к одному из часовых, я ощутил, как меня затягивает в глубину зрачков...

***

   Гилэрин огляделся, вздрогнув от неясной тревоги и ощущения неправильности происходящего. Но вокруг не было ничего тревожного. Да и что плохого могло приблизиться к Асколхорну, Великому граду с севера? Вообще-то, посты на северной стене - скорее дань традиции. Орочьи орды не могут перебраться через хребты Эред Мирэ, или, как говорят варвары-люди, Самоцветных гор. Пройти они могут только по Южному тракту, который и стережет Асколхорн. Да и то, с тех пор, как после Великого камлания, проведенного орочьими шаманами, в мир пришли столь же варварские племена людей, набеги из Степи стали редкостью: люди обосновались в горах, и постепенно оттесняли орков дальше в степь. Сами же недоживущие относились к Перворожденным с благоговением, так что с их стороны нападений ожидать не приходится. Главная опасность - не снаружи города, а изнутри.
   Гилэрин оглянулся и скривился. Вот и они. По выходящей к стене улочке шагал тот, кто некогда был сородичем-эльфом. Но ныне, соблазнившись принесенными недоживущими магическими практиками - подобные ему стали "владыками фейри", в окружении стайки духов Хаоса, противных Матери - богине Света и Жизни. Именно из-за них, мерзких порождений Хаоса, мать перестала отзываться своим детям. Вот уже который Ауре Амил (День Матери), девочки, которые были избраны для проведения священной церемонии Встречи - выходят из ворот Храма, покачивая головами. А раньше ведь одна из них обязательно принимала в свои тело, душу и разум сущность Матери, и возвещала Перворожденным ее волю. И пусть жизнь ростка на этом прерывалась, не выдерживая божественного присутствия, но сознание того, что Мать с нами - давало Перворожденным несравнимое ощущение правильности выбранного Пути. А теперь Мать молчит. Видящие, конечно, говорят, что Мать все еще с нами, но кто же поверит этим хитрым ведьмам, изгибающим будущее к выгоде своего Совета? Очевидно же, что Мать прогневалась на нас за мерзость вольнодумста, за обращение к Хаосу.... Нет, конечно, темные твари, что позаимствовали у недоживущих знание о Тьме - ничем не лучше, но они хотя бы скрылись в Подгорной Тьме, и не мозолят глаза Истинно Верным. И лишь несколько матрон этих гадких кланов остались при Великом князе Анэроне в качестве советниц... но ничего. Сегодня, когда мерзкие владыки фейри собрались в Асколхорне на ритуал помолвки их предводителя с дочерью Анэрона, Амалитэ Светлой, их проблема будет окончательно решена... а там дойдет дело и до темных! Этой ночью... И хорошо, что Анэмар успеет смениться с поста и принять участие в Очищении!

***

   Как пушечное ядро из ствола я вылетел из тела и сознания Гилэрина. Мерзость. Воистину мерзость. Хотелось как следует вымыться... но мыть было нечего. Ведь меня здесь нет. Есть только сон о давнопрошедшем, сон, похоже, навеянный... Я попытался проснуться... но это не получилось. Видимо, я увидел еще не все, что хотели мне показать.
   - Зачем? - обратился я к той, кто, как я уверен, слышит меня, к той, что показывает мне этот в высшей степени занимательный, хотя местами и противный, сон.
   - Я - Видящая, и я сильнее всех моих дочерей, - грустно ответила мне Мать эльфов. - Происходящее было неизбежно. Запрети я фанатикам - они все равно кинулись бы "очищать" народ от чуждого... но позже. Когда Владыки фейри обрели бы свою настоящую силу, фанатики Света услышали бы шепот Инферно... и поддались бы ему, потому что голос Бездны говорил бы им то, что они хотят услышать. И Войны раскола случились бы во время вторжения демонов.
   Сочетание эмоций, которое я направил Матери эльфов, были аналогичны покачиванию головой, которой у меня данный момент не было, поскольку я представляю собой чистый объем сознания. Гражданская война в момент внешнего вторжения - это... не слишком хорошая идея. Но ведь она и так идет, не так ли? И шла во время открытия Врат Инферно. И я задал этот вопрос Матери.
   - Я воздействовала на своих детей, - отозвалась богиня. - Тем, кто ушел во тьму Подземья - неприятно и неудобно на земле. Те, кто остался в Свете - боятся Подгорной Тьмы. Они хотя и враждебны друг другу, но редко пересекаются. Увы, у владык фейри не было такой возможности. Но сейчас... Сейчас я увидела возможность возрождения. А ты хочешь получить мою дочь, для чего тебе нужен титул князя. Я не возражаю, но тебе придется побегать, исполняя мои поручения.
   Похоже, во время нашего разговора богиня устроила "промотку". Солнце скрылось за горизонтом. О начавшихся событиях я мог бы догадаться и так. Знаки на домах "отступников", гул колоколов, и дикая, страшная резня. Владыки фейри встретили ее разбросанными малыми группами по всему городу, лишенными единого командования, в большинстве своем - даже без оружия. Прорваться к стенам и скрыться удалось лишь очень и очень немногим. Но выжившие - были.
   - Они выжили? - спросил я у Матери эльфов.
   - Да, - получил я ответ. - Они выжили, и сейчас - спят, ожидая того, кто объединит и поведет их.
   Пространство мигнуло и вывернулось. Картина изменилась.

***

   С высокой башни своего зимнего дворца Анэрон Третий лист смотрел на горящий город. Да, владыки фейри оказались разбиты на мелкие группы, лишены единого командования, а часто и оружия... но даже так они оставались грозными противниками. К тому же, далеко не все жители Асколхорна, даже и не отдавшиеся во власть Хаоса, были Верными. И сейчас многие кинулись сводить старые счеты, а то и просто грабить. И часто - встречали сопротивление. Город горел, эльфы гибли. И это было совсем не то, чего хотел и что ожидал князь Анэрон. И особенно не хотел он смерти собственной дочери. Наирэ вместо того, чтобы, как и подобает высокородной эльфийке, смиренно принять отцовскую волю, бросила в лицо отцу обвинение в предательстве и отступничестве, и прыгнула с балкона башни, куда ее с женихом загнали Гончие Леса, отряд особо преданный лично князю и культу Матери.
   Жаль, конечно, несчастную, которой верность слову затмила верность отцу, и, следовательно, Вере и Свету. Жаль те потерянные души, что сейчас погибали на улицах Асколхорна. Но это все во благо народа и во славу Матери.
   Резкая боль пронзила тело князя, и, опустив взгляд, он с удивлением увидел кончик клинка, высунувшися из его собственной груди. Жизнь князя поддерживала более магия Жизни, к которой он имел большие способности, чем что-то еще, но и так его сил хватило лишь на то, чтобы, оглянувшись, увидеть маску, в прорезях которой негасимым пламенем горели кроваво-алые глаза.
   - Ассасин... темных... - выдохнул князь, и это были его последние слова.
   Матроны темных кланов предполагали, что этих слов никто не услышит. Но матроны предполагают, а Паучиха располагает. Гончие оказались сильнее и быстрее, чем предполагали темные. Они сумели вырваться из ловушки, и клич "Темные убили князя!" всколыхнул город новым витком резни. Теперь уже в формате "Светлые против темных". В отличие от лордов фейри, приехавших на праздник, темные собрались, чтобы убивать и участвовать в междоусобице. Их отряды, хотя и меньшие числом, слаженно отступали к провалу в Подземье, закрываясь от светлых группами боевых рабов, чьи жизни в глазах их темных хозяев не стоили ничего. Но мстители, чувствующие себя в силах и в праве, продолжали наседать. И кровь Перворожденных щедро лилась на камни, кровавой тризной по погибшим лордам фейри.

***

   Гаэрон, младший брат погибшего князя, криво усмехнулся выслушав коленопреклоненного гонца, и обернулся к Тинвекаль, Видящей и главе культа Матери.
   - Ну что же, как говорят это недоживущие, - губы эльфа скривились в отвращении, - "Князь умер. Да здравствует князь!"
   - Не думаю, - холодно ответила Видящая.
   - С чего это? - возмущенно вскинулся эльф. - По закону...
   - Воля Матери превыше закона, - во взгляде эльфийки видны были только холод и смерть. - И то, что Мать не стала ни останавливать твоего брата, ни выдавать ему твой сговор с матронами темных кланов - не говорит о том, что ей нравятся предательство и братоубийство. Ветвь Третьего листа пресеклась.
   - Что?! - Гаэрон попытался выхватить меч, но жезл был уже в руках у Тинвекаль, и он полыхнул слепящим, испепеляющим Светом. И из этого сияния послышались слова:
   - Проклинаю. Быть месту сему впусте!
   Битва на городских улицах замерла. Страх охватил души сражавшихся, смял их и выбросил из разумов мысли о продолжении боя. И эльфы бежали, бежали не оглядываясь. А Воля Матери стирала в памяти бегущих само знание о том, где находился павший Асколхорн, что некогда был символом единства эльфийского народа, а ныне стал мертвым памятником расколу и предательству.

***

   Проснулся я, как и заспал, прямо на троне в моем тронном зале. У моих ног устроилась Иримэ, устроив голову у меня на коленях. Человеку такая ночь стоила бы как минимум - затекания всего тела и крайне "веселых" ощущений по пробуждении. Эльфы же, существа лесные. Их предкам приходилось ночевать на ветвях деревьев, или в норах под корнями. Так что проблем с ночевками в неудобной позе у них не наблюдается вовсе. И непонятно: это так постарались программисты, или же эффект "эволюции, которой не было" проявился в ходе материализации мира из программной модели?
   Что интересно, эльфы известны как отличные лучники. Но при этом сила их не в дальнобойности. Тут они не более, чем середнячки, и те же кочевники Каганата перекрывают их как бы не в разы. И, в принципе, это логично: в лесу боевая дистанция редко превышает 50 метров, да и такой шикарной цели, как "плотное построение пехоты" - почти не встречается. Ну не удержать строй среди деревьев. Так что сила и слава эльфийских стрелков - в способности выпустить десяток стрел прежде, чем первая ударит в мишень, да через сплетение ветвей, раскачиваемых ветром, да еще и попасть каждой в свою цель.
   За этими размышлениями я даже не заметил, как погрузил свои пальцы в мягкое золото волос Иримэ. Впрочем, девушка тоже предпочла не подавать виду, что уже проснулась.
   К сожалению, всему хорошему рано или поздно приходит конец, вместе с переменами, что несет нам Река Времени по воле Архитектора Судеб. Так что нам пришлось прекратить делать вид, что не замечаем пробуждения друг друга. Пора уже вставать.
   - Ты беспокойно спал этой ночью, - подняла лицо Иримэ. - Кошмары?
   - Не уверен, - задумчиво ответил я, - что этот сон можно назвать "кошмаром", но светлым видением" - точно не назовешь.
   И рассказал эльфийке о ночных видениях и падении Асколхорна.
   - Что скажешь? - Спросил я в завершении рассказа. - Был такой город - "Асколхорн"?
   - Был, - кивнула Иримэ. - Но все равно эти видения... злой морок, либо лживое лиходейство врага. Мать не могла так поступить... такого просто не могло быть...
   - Но было, - раздалось от входа в Тронный зал.
   На пороге стоял Битор, а рядом с ним недоуменно мялся оборотень, которому было поручено стоять на часах у этой стратегически важной точки. Я сделал жест "Пропустить", и молодой (на этой неделе нанятый) оборотень вернулся на свой пост.
   - Дядя Битор, - жалобно посмотрела молодая Видящая на Говорящего-с-Лесом, кроме всего прочего, похоже, являющегося жрецом Матери...
   - Что "дядя"? - усмехнулся Битор, опускаясь в кресло советника. - Думаешь, если жалобно на меня посмотришь - история изменится?
   - Может и измениться, - криво усмехнулся я. - Истрия мира еще не устаканилась. Полагаю, мы еще не раз столкнемся с шутками вероятного прошлого.
   - Можем и столкнуться, - согласился Битор. - Но вот падение Асколхорна... Для смертных с тех пор прошла бездна времени... но упомянутая тобой Тинвекаль - родная сестра моей бабушки... и я слушал ее рассказы. В том числе - и о начале Войны раскола.
   Иримэ всхлипнула. Видимо, она все-таки надеялась на то, что мои видения окажутся лживыми... Я же погладил волосы доброй, но в чем-то все еще наивной девочки, и поинтересовался у Битора:
   - А что было ДО Падения Асколхорна и Войн Раскола?
   В конце концов, у Лэндлордов не было единого лора. Точнее - он был, но не как некая "единая история, являющаяся непререкаемой истиной". Творцы мира пошли по пути Games Workshop, провозгласив: "Вы никогда не узнаете, как оно было на самом деле". То есть, история мира - это именно история: набор смутных, часто противоречивых сведений, истинность которых было весьма и весьма сложно установить. И даже если несколько источников описывали некое событие без противоречий, то, скорее всего, это означает, что либо эти источники переписывали официальную версию друг у друга, либо же подверглись позднейшей редактуре. Но, с другой стороны, копание в прошлом весьма и весьма поощрялось. И профессия "черного археолога", (а других археологов - нет и не было) - не только нереально прибыльная, но и весьма почетная... хотя и крайне рискованная. Соваться в некоторые археологические памятники без поддержки как минимум армии - не рекомендуется. Да и с армией... Бывали случаи. Н-да... бывали. И история некроманта, оставившего на кладбище драконов большую часть армии, а потом - не сумевшего защитить владения (включая найденные артефакты) от атаки не слишком сильного светлого - отнюдь не является чем-то необычным. Но, тем не менее, желающих рискнуть меньше не становилось. И я в этом смысле отнюдь не отличаюсь от прочих. Разве что, прежде чем соваться в руины Асколхорна, если, паче всякого чаяния, их удастся найти, проведу тщательную разведку. Во избежание.
   Но даже в отрыве от прикладных аспектов гробокопательства и мародерства, знание истории помогает понять как оппоненты (союзники, противники и нейтралы) воспринимают мир, и, возможно предсказать, как они будут вести себя в войне и мире, как примут те или иные аргументы... В общем, "лишних знаний - не бывает". В особенности для Провозвестника Перемен.
   - До падения? - вздохнул Битор. - Что ж. Слушай. Итак, когда-то давно не было в мире ни людей, ни орков, ни, тем более демонов с инсектами. Лишь эльфы невесомыми тенями скользили под сенью священных лесов.
   - Светлые? - с надеждой вклинилась Иримэ.
   - Нет, - улыбнулся шаман. - Не было тогда "светлых". И "темных" тоже не было. Даже "эльдар", "старшие", или же "эльфы" - это имена пришедшие позднее... А тогда были "квенья" - "говорящие". Правда где-то в глубинах гор уже копошились какие-то там гномы, да по берегам рек рыли свои "хоббичьи, а значит - благоустроенные" норы полурослики. Но ни до тех, ни до других нам дела особо не было. Что властителям магии, повелителям Света, Жизни и Разума почти лишенные магии коротышки где-то в глубинах? Да и если что-то пропадало - мастерам квенья было проще сделать новую вещь, чем рыться в грязных норах, гоняясь за хоббитами.
   Но однажды распахнулись Врата, и на просторы степей хлынули орки, ведомые могущественными шаманами и желанием подраться, все равно с кем. Как ни странно, но магия шаманов вызвала уважение наших магов. Тогда мы еще не закоснели в оковах единственно верного учения, и новый способ общения с миром заинтересовал нас. Тем более, что кроме смутно знакомых духов Света и Жизни маги квенья нашли духов Стихий. Общаясь с этими духами, наши маги обрели новые способности, и в мир пришла магия Стихий.
   Долгое время вражда эльфов и орков была, скажем так, вялотекущей. Нет, орки никогда не отказывались подраться, но в лесах им было... неуютно. А мы не рвались в степные просторы. Нечего нам было искать за пределами благословенных матерью лесов. Да и хоббиты, чьи поселения по берегам рек долгое время служили излюбленными местами охоты зеленошкурых, отступили в наши леса под руку Вечного князя. Тогда орочьи шаманы, которым стало скучно, провели Великое Камлание, разорвавшее границы реальности. И в разрыв шагнули, сверкая сталью доспехов, рати людей. Людские маги принесли с собой Хаос, Тьму и Смерть, а главное - с людьми пришли их боги.
   Наши маги заинтересовались новым... Искаженные Хаосом постепенно стали собирать себе свиту из духов Хаоса и демонов этого не постоянного измерения. И я не уверен в том, что точно знаю: какова между ними разница... Но владыки фейри их как-то различали. Да... Тех, кто склонился к познанию Хаоса стали называть лордами, или владыками фейри именно из-за свиты низших духов, сопровождавших их в войне и мире. Те, кого привлекла Тьма - углублялись все дальше в подгорный мрак в поисках чистоты своей Силы... и там, в темных глубинах, столкнулись они с Подгорным престолом, считавшим все Подземье - своей неразделимой собственностью, даже те его участки, где не было гномьих поселений...
   Тогда эльфы все еще были единым народом... но разное понимание магии вели нас разными путями. И, чтобы защититься от набегов из Степи и создать символ единства народа был возведен Асколхорн... но о его судьбе вы уже знаете.
   Как ни приятно было общаться с девушкой, равно как и выслушивать от "мудрого мага-наставника" историю минувших дней", но пришлось вернуться к прозе жизни. Так что я поднялся с трона и прошел в свой рабочий кабинет. Стол был завален пергаментами с отчетами. К счастью, вся эта бумажная гора присутствовала здесь "для антуражу". И я мимоходом порадовался, что не взял штрафную книгу "Бюрократ" - а то пришлось бы действительно перебирать весь этот пылесборник ради получения нужной информации. А так... Клик на вкладку "Статистика" - и вся подробности управления доменом как на ладони. "Бюрократ"-же, давая дополнительный слот под Книгу Знаний, эту безусловно удобную, а то и откровенно читерскую возможность - блокирует, делая вкладку "Статистика" неактивной. И остается реально разбираться в отчетах подчиненных самому, или же нанимать кого-то для этой важной работы (с риском, что проворуется... или, банально, будет "работать хорошо, но не на тебя"). А я уж лучше со стандартным количеством книг, но без подобных заморочек.
   Что ж. Ресурсов и денег пока что достаточно. Резиденция Пурпурных дланей - возведена, и уже начала строиться Башня Оракулов. К Длани надо будет наведаться - предложить работу по специальности, посмотреть на предмет квестов или же навыков для обучения...
   Мое внимание привлек лист пергамента, лежащий на вершине стопки. Взяв его в руки и покрутив, я убедился, что он совершенно чист. Повинуясь неясному наитию, я взял в руки перо, и вывел на чистом пергаменте "За Императора!" И как только последняя точка под восклицательным знаком была поставлена, я ощутил, как меня коснулась призрачная волна прохлады Азира. Пергамент свернулся в трубочку, и вспыхнул сразу всеми цветами Изменчивых ветров магии. А когда небольшой катаклизм прекратился, передо мной лежала "Печать Чистоты: точка фокуса для заклинания "Слово предателя". "В радиусе 50 м от выбранной заклинателем точки все, кто имел хоть какие-то предпосылки к совершению предательства - немедленно совершает его. Каждый подвергнувшийся действию заклятья получает регенерацию на уровне гидры". Усмехнувшись, я пробормотал девиз того самого легиона, клич которого я изобразил... и отложил Печать Чистоты в сторону. Заклятье получилось интересное, но скорее - для массовой драки. Да и "предательство" - понятие чрезвычайно обширное... но, в целом, фенечка получилась скорее полезная.
   Из кабинета я перебрался в заклинательный покой. Он порадовал меня открывшимися заклятьями "Добрый урожай", 3-й круг Магии жизни, увеличивает урожайность благословленного поля. От силы магии колдующего зависит размер обрабатываемой за раз площади, и длительность действия благословения, но увы, не коэффициент увеличения урожайности. Но и в таком виде заклинание более чем полезное. Придется гонять феечек, достигших третьего круга Жизни, благословлять крестьянские поля. Вторым открытым сегодня заклинанием было "Очищение". Первый круг магии Света. Снимает магические (то есть - не связанные с повреждением тела) дебаффы, такие как "Слабость", "Неудача" и т.д. В общем-то, полезная вещь. Правда, 100%-ного шанса нет даже для снятия одного дебаффа, а уж для снятия второго и далее - вероятность и вовсе весьма быстро падает. Но, в любом случае, часто выбор стоит между "потратить ману, вложившись в очищение, или потерять ценного бойца"... А невысокая вероятность срабатывания - может быть компенсирована частотой применения. Или просто снимать дебаффы слой за слоем.
   Закончив свои дела в заклинательном покое, я подхватил Иримэ и мы двинулись по любоваться на свежевозведенные строения Пурпурной длани. Высоченная аметистово-прозрачная игла, как будто выточенная из цельного кристалла, действительно производит впечатление. Так что внутрь мы попали далеко не сразу. Некоторое время у нас ушло на то, чтобы обойти башню вокруг, и полюбоваться тем, как преломляются в ней виды окружающего замка. В частности, низкая, хотя и толстая городская стена первого уровня при взгляде через пурпурную длань выглядела несокрушимо-зловещей, возвышаясь над окружающей местностью подобно горе. А вполне себе материальные, хотя еще и далекие от сколько-нибудь приемлемого состояния, стены замка Азир на парящем острове казались призрачно-текучими, как будто разноцветные ветра, не прерывая своего бесконечного полета, собрались поиграть в "домик". Невзрачная же кузница оказалась стоящей на берегу настоящей лавовой реки, и ужасный молот обрушивался на наковальню, создавая... Кольцо?! Какие, однако, интересные видения...
   - Пойдем? - спросил я у Иримэ, застывшей возле башни Пурпурной Длани. С той позиции, где эльфийка сейчас находилась, через прозрачный аметист была видна строящаяся Башня Оракулов. Правда, я видел что-то вроде Барад-Дура, с пылающим Оком на вершине... но Иримэ явно видела что-то свое.
   - ...а?! Ой, - осознала Иримэ мое присутствие. - Трава из железа... но в то же время - живая... Как это вообще может быть?
   - Пойдем? - повторил я свой вопрос.
   - Ага, - кивнула эльфийка, и мы пошли к воротам башни.
   Изнутри владения Пурпурной руки выглядели совершенно иначе, чем снаружи. Как ни странно, но изнутри стены отнюдь не были прозрачны. И то, что мы снаружи через вроде бы прозрачные стены не видели внутри людей, только то, что с другой стороны от башни - должно было бы заставить нас задуматься. Интерьеры же башни могли бы заставить Морица Корнелиса Эшера не то кричать от восторга, не то плакать от зависти. Плавающая перспектива показывала знакомые вроде бы объекты в совершенно непривычном виде. Лестницы, ведущие в никуда, двери висящие прямо в воздухе, и видимые сразу с обеих сторон, колонны, переплетающиеся друг с другом...
   - Приветствую, - произнес я в пространство.
   - И вам здравствовать... - признаться, я немного ожидал, что голос того, кто выйдет нас приветствовать - раздастся из-за спины... из-за чего и сделал несколько шагов от двери, чтобы не доставлять встречающим совершенно лишних неудобств. Но привратник Ордена оказался человеком вежливым и воспитанным. Он не возник на потрепанном кресле, стоявшем посреди прихожей, не ввалился нагло через стену, и даже не ворвался в окно в обличье кирпича, запущенного из катапульты. Он вежливо вошел в дверь. А то, что двери этой только что не было - это, право же, такие мелочи... - Чего вы желаете от ордена Пурпурной длани?
   - Я хочу вступить по сень Пурпурной длани, - склонил я голову в формальном приветствии.
   - Длань примет всех, кто желает этого, - Система немедленно известила меня о получении статуса "Неофит Пурпурной длани". - Библиотека предоставит вам список навыков, доступных для изучения, Монолит - список заданий. Правда, в связи с тем, что Длань проникла в этот домен лишь одним перстом - не стоит ждать многого.
   Я кивнул, соглашаясь.
   - Но есть кое-что, чем Пурпурная длань может быть полезна хозяину домена, - взглянул я на Привратника.
   - Слушаю? - заинтересовался он.
   - Я хотел бы взять культы демонопоклонников в домене если не под контроль, то под пристальное наблюдение.
   - Это возможно, хотя и требует времени, - согласился Привратник. - И будет быстрее, если мы сможем опереться на возможности Ночной гильдии в поиске информации... и инфильтрации. Инфернальные культы частенько опираются на помощь ночных... хотя обе стороны и отрицают это.
   Я молча кивнул, и попросил проводить к библиотеке. Увы, но библиотека в данный момент не могла быть особо полезной: для Мастера мутаций, навыка, позволяющего немного снизить шанс летальной мутации - требовался Мастер искажения 2 уровня, а у меня пока что только первый. Ну а Мастеру искажения разума требовалась, папам... магия Разума. Ну а Ритуалист Хаоса у меня уже есть.
   Монолит оказался более полезен. "Найти Женщину Холмов, что спит под холмами за Великой рекой" - это действительно любопытно. Тем более, что в качестве награды обещано "присоединение мага". Ну и просто присмотреться к "холмам за рекой" - весьма интересно. Давно я уже собирался туда наведаться во главе летучего отряда, да все как-то другие дела были.
   Разумеется, "с места в карьер" никто никуда не отправился. Покинув резиденцию Пурпурной Длани, я отправился в гильдию Торговцев, закупаться эликсирами маны. А конкретнее - скупил все имеющиеся запасы и оставил заказ еще на полсотни флаконов. На это ушел суточный доход домена, но, полагаю, оно того стоит.
   Следующей целью было заведение мадам Розы. Разумеется, не "по прямому назначению", а с целью выяснить, не говорили ли ее девочки о личностях, хвастающихся тем, что "вот-вот станут богаты, знамениты и неуязвимо сильны". Конечно, подобные личности нашлись и даже в избытке... но указать Ставру на необходимость наблюдения за этими личностями - тоже невредно, пусть большая часть из них и выдает за реальность совершенно беспочвенные фантазии, либо же манией величия не страдают, но наслаждаются.
   Также отбыл и гонец в Ночную гильдию Ветровска. Сведения Ванды о предполагаемых культах демонопоклонников тоже могли быть бесценны. Тем более, что отношения Ночной гильдии с этими самыми культами были далеко не однозначными. С одной стороны, в доменах не принадлежащих Инферно, адские князья были постоянными заказчиками шпионажа, воровства, диверсий, похищений и так далее... С другой, там где адские князья становились властью, они всячески стремятся оную Ночную гильдию истребить. Да и в качестве жертв на инфернальных алтарях частенько оказывались те, чьи родственники и друзья не побегут к властям домена - т.е. работники Ночной гильдии. Так что сдать заинтересовавшимся властям культ демонопоклонников среди ночных считалось не "стуком", но "самозащитой". И есть неслабый шанс, что информация Ванды очень поможет инфильтрации Пурпурной длани в демонические культы.
   Закончив с делами в замке, я собрал отряд и собирался двинуться за реку, но тут ко мне подошла Лёсса, и посмотрела на меня умоляющим взором... Сопротивляться было невозможно, да и бессмысленно: похоже, что рядом со мной она вполне может оказаться в большей безопасности, чем в замке. Так что один из крикунов прошел преобразование в ездового, и Лёсса с одним из новонабранных культистов отправляется со мной. В конце концов, она показала себя достаточно сильным магом и компетентным командиром.
   Ярко-синяя река играла под крыльями-плавниками ездовых крикунов бликами яркого солнца. Дальний берег приближался, постепенно становясь "ближним". Разница между "тем берегом" и "этим" обнаружилась быстро. На западном, высоком берегу, где стоит Азир, трава, пусть и выгоревшая, растет сплошным ковром. Здесь же среди потрескавшейся земли торчали отдельные (хотя и многочисленные) кустики полыни. И пусть кустов этих было довольно много, но они отнюдь не сливались в сплошной ковер, как на другом берегу, оставляя для обзора сухую землю.
   Точных координат "холмов", где "спит Женщина Холмов", мне никто не дал. А места "за рекой" - довольно-таки много. Конечно, я активировал навык "Видения", и даже увидел эти самые холмы... только вот в степи с надежными ориентирами ох, как непросто... Так что даже описав всем в моем отряде увиденное, и распределив отряд редкой цепочкой, чтобы охватить максимальное пространство, я отчетливо понимал, что так летать над Заречьем мы можем долго. Поэтому я постепенно погружался в медитацию, надеясь у ворот Лабиринта обнаружить что-то, что мне поможет.
   Мир постепенно отдалялся, превращаясь в плоский рисунок, но одновременно появилось сложно передаваемое словами ощущение реальности, или даже правильнее будет сказать "истинности" окружающего. И одновременно я ощутил... за неимением лучшего слова назовем это "голосами". Все пространство, время, тысячи разных объектов рассказывали мне о себе... и эти голоса сливались, наслаивались, переплетались, пока тьма не закрыла глаза прохладной ладонью.
   В себя я пришел лежа на земле. Мой отряд собрался вокруг меня и встревоженно хлопотал. Странно. Если на меня кто-то напал и вырубил - почему они так беспечны? Вернее, заботятся только о моем состоянии? Кстати, неплохо бы и самому этим (то есть собственным состоянием озаботиться). Хм... Как говорится: "краше в гроб кладут". От полного бара здоровья осталась узенькая красная полосочка, да и та все время колебалась, угрожая отправить меня на точку респа. Да и то, не отправился я туда исключительно потому, что в полосе бафов горели сразу и "Регенерация", и "Боевая регенерация", и "Свет исцеления", закачивая в меня здоровье. Ну а в дебаффах... "Оглушение", "Головокружение", "Истощение маны", "Слабость"... Правда, последняя мигнула и исчезла, оставив после себя сообщение, что дебафф снят "Очищением". А значит, скорее всего, раньше их было еще больше. Нехило так. Кто же это меня?
   Подняв из системного трея кучу провалившихся туда сообщений, я сначала вернул обратно известия о снятии дебаффов. И с удивлением увидел, что никакого нападения не было.
   "Получено скрытое задание: "Освоить Мантру". Получите доступ к Мантре наблюдения. Награда: навык "Мантра наблюдения", опыт. Штраф за провал: нет. Отказ: невозможно". Н-да... принудительный квест. Но я бы все равно его принял.
   "Выполнено задание: "Освоить Мантру". К сожалению, в настоящее время Ваши тело, дух и разум слишком слабы для применения Мантры, так что все последствия - за свой счет".
   "Получен навык: "Мантра Наблюдения". Описание: отсутствует. Сам разбирайся". Хм... Что-то система не в меру ехидна...
   Моих губ касается стекло, и я чувствую уже хорошо знакомый вкус эликсира маны. Чем-то он напоминает Мохито: мятные, кисло-сладкие тона... Впрочем, на формуах, после длительного сра... аргументированного спора пришли к выводу, что вкус эликсиров каждый ощущает по-своему. Некоторых и мутить начинало, а кого и выворачивало прежде, чем жидкость успевала подействовать. Синяя полоска маны стала заполняться, а значок соответствующего дебаффа пропал. Да и бар жизни из мертвенно-серого постепенно становился красным, показывая, что усилия лекарей не пропадают даром.
   - Что с тобой произошло? - дрожащим голосом спросила Иримэ. - Ты вдруг стал что-то бормотать себе под нос, а потом рухнул, и твоя жизнь стала быстро убывать...
   - Освоил Мантру Наблюдения, - похвастался я эльфийке.
   Хлоп! Пять хп - как не было. Нефиговая такая оплеуха. За что?!
   - Баран! - взвилась Иримэ. - Такие ритуалы проводят в специальном помещении Башни Оракулов, под наблюдением десяти магов Жизни и трех Видящих, со специальными талисманами. Перед этим несколько дней постятся, пьют и воскуряют специальные составы... И то не все выживают! А ты...
   - Прости, - я с трудом поднялся и обнял плачущую на коленях девушку. - Прости. Я не знал, что это так опасно... Иримэ еще раз всхлипнула, и почти неслышно произнесла:
   - Я не хочу... не хочу больше быть наемником...
   Я тяжело вздохнул.
   - Не хочу тебя отпускать... Но и держать против твоей воли не собираюсь.
   - Тогда... - Иримэ вздохнула, как бы набираясь храбрости для некоего решения. - Я приношу клятву верности тебе, Кайларн, властелин домена Азир.
   В книгах такие моменты принято описывать как "я получил жестокий перелом пальцев на ногах от удара упавшей челюстью". Но, несмотря на вполне сравнимый уровень удивления, я все-таки не человек-резинка Монки Ди Луффи, и пределы перемещения моей челюсти жестко ограничены безжалостной анатомией. А потом я крепко-крепко обнял девушку, и с трудом удержался от того, чтобы разрыдаться от облегчения.
   - Отец, - за последние дни Лёсса привыкла называть меня именно так, - ты нашел Холмы?
   - Нашел, - кивнул я. - И, нам стоит приготовиться к бою. Пространства под Холмами - довольно обширны, и на двух верхних уровнях расположилась крупная колония морлоков.
   - Кого? - заинтересовалась Мирина. - Я что-то слышала об этих существах, но именно что на уровне слухов...
   Я вздохнул, и принялся рассказывать историю, которую нарыл на форумах в разделе "Легенды Неумирающих".
   - Однажды в этот мир пришел Неумирающий, одержимый обессмертить свое имя созданием не конкретного вида чудовищ, что, так или иначе делают все Чернокнижники, но настоящего, полноценного народа. За крепкими стенами своего замка он предавался настоящей экспериментаторской оргии, время от времени для проверки выпуская результаты экспериментов в окружающую природу. А результаты у него бывали... м-да. Бывали. А кроме одержимости славой, он был еще и знатоком и любителем творчества Уэллса. Поэтому одна из попыток создания новой разумной расы привела к появлению морлоков: невысоких, крепких, человекоподобных существ, привычных к проживанию в темноте... Надо сказать, что этот чернокнижник создал также и элоев: изнеженных, практически не способных к самостоятельному существованию существ, единственным достоинством которых оказалась внешняя привлекательность. Однако приспособить их хотя бы и в качестве слуг не получилось: элои оказались категорически не способны к сколько-нибудь длительным усилиям или же концентрации внимания.
   - А морлоки? - уточнил Пьен.
   - Морлоков чернокнижник поначалу предполагал оставить в качестве обслуживающего персонала при элоях... но потом разочаровался в них, и отправил в подземелья своего замка, а сам вернулся к своим экспериментам - усмехнулся я.
   - А дальше? - заинтересовалась Иримэ, не делая попытки выбраться из моих объятий, да я бы ее и не отпустил.
   - А дальше... - задумался я над тем, какими словами описать то, что произошло после. - Точно это не известно, но результаты экспериментов чернокнижника не то не понравились соседям, не то, наоборот - слишком понравились...
   - И те захотели заполучить их себе? - уточнил Пьен, на что мне оставалось только кивнуть.
   - В общем, замок был взят штурмом. Но чернокнижник сумел отыграться: на глазах уже предвкушающих профит осаждавших он своей магией сжег журналы экспериментов и свитки заклинания, а также открыл клетки с экспериментальным материалом, а потом сделал логофф.
   - Что, что сделал? - не понял Пьен.
   - Покинул этот мир, - перевел я, и продолжил. - Оказалось, что чернокнижник был гений... хотя и придурок. Иногда это неплохо совмещается.
   - Почему это? - не поняла меня Иримэ.
   - Потому что выпущенные им чудовища вынесли на пинках армии атакующих так, что те не продержались после и недели, последовав за проигравшим в логофф, и уже никогда не возвращались в этот мир.
   - А выпущенные твари? - мягко приземлилась прекратившая поддерживать боевую регенерацию Сайя.
   - Выпущенные твари, - улыбнулся я. - Некоторые из них до сих пор бродят по миру, заслуженно получив ранг 7+, - окружавшие меня бойцы слегка вздрогнули. Даже для Одержимых Хаосом тварь 7+ ранга - серьезный противник. - Но единственными, кто сумел образовать более-менее жизнеспособную расу оказались "неудачный эксперимент" - морлоки. В хаосе битвы они бежали, сумев прихватить с собой элоев...
   - Зачем? - вклинилась с вопросом Мирина.
   - В качестве скотины, - жестко ответил я. Все собравшиеся поморщились. - Бежавшие морлоки продемонстрировали, что создатель изрядно недооценил степень их сообразительности и жажды жизни. Морлоки угнали тех, для обслуживания которых их создавали, и поселились в пещерах. Морлоки оказались достаточно сообразительны, чтобы не опускаться в Подземье, где их перемололи бы жернова вражды дроу с Подгорным престолом и междоусобицы тех и других. Нет, морлоки колониями обитают в пещерах, недостаточно глубоких, чтобы соединяться с Подземьем. Там они выращивают грибы и разводят элоев на мясо... впрочем, иногда попадаются сообщения, что молоком элоев морлоки тоже не брезгуют. Так и получилось, что из всех результатов того чернокнижника, имени которого я так и не нашел в Хрониках Акаши, до наших дней дожили только несколько неразумных чудовищ огромной силы... и расплодившиеся неудачные эксперименты. Сейчас морлоки встречаются почти везде, где есть подходящие для их обитания пещеры... и везде эти колонии подвергаются разграблению, но полностью их не выводят, несмотря на их отвратительный облик и привычки.
   - Почему? - удивилась Юкио.
   - Из-за элоев, - скривился я. - У павшего чернокнижника оказался хороший вкус, а еще его творения не способны скрещиваться с людьми. Так что продав парочку элоев в бордель - можно получить серьезный даже в масштабах домена доход... Да и у орков мясо элоев считается деликатесом...
   - Мы уничтожим этих тварей. Их не должно быть в домене...
   Когда Ириме подняла взгляд, я вздрогнул: ее глаза были уже не просто зелеными, они прямо таки светились жестким, холодным изумрудным светом. Со мной голосом Видящей сейчас говорила Мать эльфов. Отнюдь не косвенным подтверждением этого вывода явилось то, что передо мной всплыла табличка "Получено задание: "Несущий смерть". Уничтожьте колонию морлоков". Что ж. Поскольку встречных предложений от Изменяющего пути не поступило, а награду Мать пообещала достаточно весомую, я согласился.
   Разумеется, прилетев к обнаруженным Холмам, мы не ринулись сразу вниз. "Разведка" - это синоним "выживания", а здоровая паранойя - залог здоровья параноика. Так что, обнаружив вход в пещеру в склоне холма над небольшой балкой, мы не прошли в него, а отправили туда Смотрящего. Пока отлично видящее в темноте порождение варпа неторопливо двигалось по подземным тоннелям, отмечая патрули морлоков, я уселся на спине крикуна, парящего невысоко от земли, и погрузился в медитацию.
   В принципе, когда я поднимался после освоения Мантры, до меня дошла одна мысль, после осознания которой мне захотелось побиться головой о ближайшую стену. Благо, что стены поблизости не оказалось, да и Лёсса с Иримэ отвлекли. И мысль эта была уникально проста и примитивна: "не следует доверять Изменяющему пути и считать его благим богом". Я несколько раз повторял это моим последователям, но сам почему-то забыл эту несомненную истину. А помнить - следует. Хотя бы потому, что к тем, кто ему не доверяет, демонстрируя амбиции и неподчинение, - Кукловод Тысячи и одного заговора относится заведомо лучше, чем к беспрекословно следующим божественному откровению. Вспомнить только "Великого колдуна" Гавалона1, который так старательно следовал подсказкам Архитектора судеб, что сам обрушил на себя то, чего так старался избежать, посчитав, что Посланник Инженера времени прибудет для его, Гавалона, защиты, а не в связи с собственными целями, как Повелителя перемен, так и самого Сатораэля. Результат был далек от желаемого... для Гавалона. А вот демон и Темный бог как раз желаемое получили. Как ни странно, но, похоже, что желаемого достигла и простая девушка, амбициям которой было далеко до гавалоновых, но которая старалась не смиряться с какими бы то ни было привходящими обстоятельствами.
   Так что я занялся своим сознанием. Надежда отследить влияние, которое оказывает на меня принципал культа, была, скажем так мягко, довольно смутная, но отказ от нее - заведомо противоречит базовым постулатам моей веры.
   Взглянуть на самого себя - фокус довольно-таки нетривиальный. И результат во многом зависит от того, что использовано в качестве зеркала. Я в качестве такого обратился к глазам Иримэ.
   Шаг. Всмотреться в свое отражение в чужих глазах. Обычное зеркало для этого почему-то не подходит, хоть стеклянное, хоть металлическое. А вот отражением в клинке можно и полюбоваться не без пользы. Но все равно чужой взгляд дает лучшие результаты. В Конторе мы смотрели друг на друга, что вызывало у непосвященных ожидаемый, но все равно неприятный поток шуток, на тему любующихся друг другом мужиков. Впрочем, обычно такие шуточки быстро прекращались, поскольку среди аналитиков в "группе психов" я был единственным представителем. Остальные же "психи" - матерые оперативники, получившие способности не иначе как на поле боя. Так что шуточки быстро доходили до фазы "в зубах бывают промежутки" и прекращались. Относительно причин моего казуса аналитики (не исключая и меня) разрабатывали различные гипотезы, впрочем, так и оставшиеся без подтверждения, поскольку самые гуманные из придуманных нами экспериментов предусматривали 30% шансов на выживание у экспериментальной группы, и не более 50% - у контрольной. Пока что наиболее правдоподобной признавалась гипотеза, что способности у меня - наследственные, так что за детьми спецназовцев тщательно наблюдали. Но поскольку и у меня-то способности до соскальзывания были в лучшем случае - стохастическими и не поддающимися прогнозированию, то удивляться тому, что ничего пока что не выявили - не приходилось. Но вот освоить некоторые фокусы из тех, которым обучали спецов - мне удалось. И сейчас я пытаюсь воспользоваться одним из них.
   Шаг. Всмотреться в отражение, представляя себя Бездной, которая вглядывается в человека.
   Шаг. Увидеть собственное "я", и безжалостно, холодным лезвием воли, разделить это целое на часть, чтобы последовательно проверить каждую пылинку. А потом - собрать обратно, чтобы убедиться, что полученное целое - все еще "я".
   Шаг. Освободиться от чужого взгляда, отпуская бездну-что-вовне, воссоединяя душу и разум.
   Шаг. Встряхнуться, сбрасывая с себя брызги потустороннего...
   Система зачла мне проведенные действия за шаманский ритуал "Взгляд из Бездны", "с определенной вероятностью позволяет выявить внешние воздействия на разум", каковой и оказался записан в мою Книгу.
   Разумеется, никаких закладок от принципала мне выявить не удалось, тем более, что по ходу проведения ритуала у меня возникли некоторые (возможно - необоснованные) подозрения, по поводу того, чьими же глазами я смотрю на себя в ходе его проведения. Но кое-что полезное выявить все-таки удалось.
   - Боль сжигает твои душу и тело, - намеренно перевирая текст под ситуацию напевал я под удивленным взглядом Иримэ.
   - Страх смывает и верность, и веру, - "малый дух разума" забился в призрачных когтях.
   - Варп вонзился когтями в твой разум.
   - Кровь разносит заразу!
   К счастью, орочий шаман, успевший перед гибелью натравить на меня этого духа - был не более чем учеником. Более опытные и ценные члены магического сообщества Орды были настроены на более прямые способы противостояния. Так что зацепившийся дух был именно "малым", а не чудовищем уровня, близкого к элементалу разума. И с тварью Нижнего мира, задачей которой было "помутить разум, лишить ясного мышления", удалось договориться, пусть и методом "добрым словом и штурмовым проклятьем можно добиться много большего, чем просто добрым словом". Так что теперь в моем арсенале есть и договор с малым духом разума. "Лишает ясности мышления". В игровых терминах - уменьшает точность и шанс на нанесение критического удара. Не сказать, чтобы слегка ослабить одного не слишком сильного врага (На сильном - может и не сработать, это мне просто так повезло. Наверное "Укача" сработала), потратив на это целую минуту (в бою - бездна времени) будет так уж сверхполезно. Но меня порадовало другое. Похоже, у меня будет чем закрыть мою главную слабость, а точнее - совершенную мной ошибку: то, что я не взял Книгу Разума. Конечно, духа надо будет развивать, подкармливать, устанавливать с ним хорошие отношения, что после не слишком удачного знакомства - будет затруднительно, но главное - возможность есть. А уж то, что для ее использования требуется приложить усилия - это уже вторично.
   - Что случилось? - встревоженно спросила Иримэ, заметив, что я уже "вернулся к реальности". Идеальная девушка: увидев, что я чем-то занят, не стала требовать, чтобы я немедленно объяснил ей, "что происходит", а решила, что раз я что-то делаю, то значит - это зачем-то нужно, и дождалась, пока я закончу.
   В ответ я рассказал эльфийке о том, что я делал и что обнаружил в итоге. Она кивнула.
   - Да, Битор говорил, что магию Говорящих-с-Лесом постоянно недооценивают, и что она гораздо обширнее и могущественнее, чем принято считать. А еще он произносил нехорошие слова, которые мама мне запретила запоминать, - эльфийка лукаво улыбнулась, показывая, что эти самые "нехорошие слова" она еще и записала, чтобы уж точно не забыть, - в адрес "закосневших в невежестве ублюдков, которые ограничивают Дар Матери, отказываясь общаться с кем-либо, кроме Духов Леса".
   Я кивнул, и обратил взгляд на системные сообщения, чтобы убедиться, что Смотрящий все еще обследует подземное пространство, отмечая на карте скопления морлоков, а также места, которые могут содержать что-то интересное.
   Из увиденного можно было сделать вывод, что когда-то эта пещера использовалась как храм каким-то культом. Не то скрытность входила в число постулатов Символа веры культа, не то он уже до Войны богов был на нелегальном положении, но заселившиеся в пещеру гораздо позже морлоки отыскали отнюдь не все тайники, открывшиеся взгляду нерожденной твари, специально созданной для того, чтобы прятаться самой и искать спрятанное другими. И все равно уверенности, что Смотрящий найдет все - не было от слова "совсем" и до слова "вообще".
   Пока же Смотрящий продвигался по зонам, которые еще оставались скрытыми "туманом войны", я, предупредив Иримэ, открыл малые врата нижнего мира, и отправился пообщаться с малым духом разума. Дух был сильно на меня обижен, а Дипломатия срабатывала с трудом и через раз, ведь мне требовалось не "заставить духа совершить прописанные в скрипте действия (подписать договор)", а реально выяснить, на что он обижается и попытаться загладить причину конфликта. Как выяснилось в результате длительной беседы, дух обижался даже не на угрозы, каковые он посчитал правомерными со стороны более сильного существа, а на то, что его посчитали способным только на мелкие пакости. По итогам общения был составлен новый договор, по которому, по моему призыву дух может получить доступ к тому, что я слышу, а за это - будет подсказывать мне, когда собеседник не верит тому, что говорит. Похоже, что дух немного успокоился и стал более благожелательно настроен. По крайней мере - время подготовки его атакующей способности сократилось с минуты до 50 секунд. Разумеется, это не сделало заклятье убер-плюшкой и вундервафлей, но вот как признак улучшения отношений с духом - порадовало.
   Разумеется, подобный исход переговоров навел меня на мысль, что стоит поговорить и с двумя другими контракторами, чтобы попытаться выяснить: нет ли и у них сенсорных способностей, но тут меня вывел из транса сигнал систему, сообщающий о завершении Смотрящим поставленной задачи.
   Очнувшись, я призвал уже знакомого Огнеглазого, феечки вызвали стаю орнисов, а Иримэ засветила Огненный светлячок. И двинулись исследовать пещеру.
  
   1 Великий колдун Гавалон и Сатораэль, упомянутый ниже - герои книги Брайана Крейга "Пешки Хаоса"
  
   Глава 10. Под Холмом
   Вход в пещеру был узким, так что протискиваться пришлось по одному. Первым шагнул под землю Архаон. Даже если там и есть кто-то, кто смог обмануть Смотрящего, для огнеглазого его удар будет менее опасен, чем для любого из остальных, за исключением, разве что, меня. Подобные нам не погибают, но "отступают в варп для перегруппировки".
   За узким входом раскрылось удивительно обширное пространство, мягко намекающее на некоторую неестественность происхождения пещеры. Пространство оказалось весьма благоустроенным... ну, то есть, если не обращать внимания на регулярно встречающиеся следы бурной жизнедеятельности морлоков. Кстати сказать, следы эти отнюдь не были "отходами" жизнедеятельности, но потугами на некое художественное творчество. Несимметричные, не повторяющиеся, но гармоничные и привлекательные узоры, оставшиеся от прежних хозяев пещеры, были везде, где могли дотянуться низкорослые морлоки, заляпаны картинами, наглядно говорящими о морлочьем понимании прекрасного... и об их образе жизни.
   Подобно многим примитивным обществам, данное - жило охотой и скотоводством, не зная земледелия. Соответственно, и рисунки на стенах были посвящены именно этим процессам. Причем, если о разводимом морлоками скоте я уже рассказывал своим соратникам, так что картины скрещивания, дойки и забоя элоев не вызвали особенного шока, то вот предпочитаемые объекты охоты почему-то вызвали удивление, хотя мне - показались вполне закономерными. Люди. Точнее - не только люди. На некоторых рисунках ноги снизу по колено были чересчур характерно заштрихованы, чтобы не опознать полуросликов. А другой добыче уверенная рука пещерного художника пририсовала утрированно длинные уши...
   - Откуда могли взяться Перворожденные в этой безводной и безлесной степи? - поинтересовался Пьен.
   - Морлоки - полукочевой народ, - отозвалась Иримэ. - Хотя мне и противно использовать это слово в отношении этой... этой стаи хищников. Но, увы, они достаточно хитроумны, чтобы не задерживаться подолгу в одном месте, иначе - сами станут объектом охоты. Эта стая кружит по очень обширной территории. Думаю, они ни разу не появлялись здесь, пока доменом правил Арнериус.
   - Довольно долго, - хмыкнул я.
   - У стаи очень большая территория, - кивнула Иримэ. - Морлоки - выносливы, и за ночь могут пройти довольно-таки много.
   - А элои? - не понял я. Все-таки, хотя я и взял на себя труд выяснить кое-что о возможных противниках, но досконально в образе жизни этих тварей не разбирался.
   - Вот, - показала Иримэ на рисунок в нижнем углу, почти у самого пола.
   Там низкорослые фигурки, впрягшись в упряжь, о деталях которой можно было только гадать - слишком уж грубо она была нарисована, а скорее - просто намечена, - волокли поставленную на полозья большую клетку, в которой сидели и стояли фигуры, стройные и изящные по сравнению с грубыми контурами морлоков.
   - Тревога! - взревел Архаон.
   В отличие от нас, огнеглазый не интересовался ни грубым искусством морлоков, ни их образом жизни. Его интересовала только драка. Так что вылетевшие из одного из ведущих в глубину пещерного комплекса ходов толпа морлоков стала сюрпризом для нас, но не для него. И, разумеется, не для орнисов.
   Естественно, первая группа морлоков особой опасности ни для кого не представляла, и сложилась на орнисах, не добежав даже до огнеглазого. Архаон даже сделал вид, что обиделся. Впрочем, не думаю, что обида была сколько-нибудь искренней: в глубине пещер нас ждут еще много морлоков. Успеем еще мечами намахаться. И морлоки нас именно ждут. Насколько я успел выяснить. Бросить вперед небольшой отряд, чтобы выяснить силу противника, в то время как один гонец с дурной вестью уже летит к поселению, а второй - убежал, едва полегла половина разведотряда - стандартная тактика для хищников подземелий.
   Из большого зала сразу за входом вело пять выходов, но только тот, из которого вывалился патрульный отряд морлоков - не заканчивается тупиком. Однако проверить надо все. Просто для того, чтобы не получить удар в спину. Да и Мать эльфов заказывала полноценный геноцид... благо, игровые условности еще действуют, так что наличие здесь детей - маловероятно.
   Проверка боковых ходов дала разве что небольшой рост моей репутации в глазах воинов Летучего отряда, поскольку я роздал им почти десяток "мусорных" артефактов, класса +1 к Силе, которые вороватые и ценящие все блестящее морлоки накопили в заначках и халтурно спрятанных тайниках. Экспы, увы, поступило совершенно ничтожное количество: морлоки проявили некоторую степень разумности, и защищать свои нычки не стали. То ли сходу поняли безнадежность этого занятия, то ли - предпочли отдать их мне, чтобы не светить тайники перед сородичами.
   Структура пещеры была довольно-таки однообразной. По сути, она представляла собой спиральный ход, наматывающийся вокруг спуска на следующий ярус, периодически расширявшийся приличных размеров залом, от которого в разные стороны расходились несколько коротких тупиковых отнорков. Так что и действия наши были весьма однообразны: стая орнисов, предводительствуемая Археоном, врывалась в очередной зал и вырезала не успевших или не пожелавших разбежаться морлоков, после чего сфено с феечками оставались гарнизоном, а остальной отряд, включая призывы, чистил отнорки. Пару раз в мое отсутствие гарнизон подвергался атакам морлочьих отрядов из глубины. Но феечки успевали засадить не сильно широкий проход в зал колючими кустами, не давая морлокам ворваться в зал, и, используя численное преимущество, атаковать хрупких Дочерей леса, обходя горгонид, А лишенные скорости и маневра морлоки оказывались легкой добычей для бронзовых когтей, змеиных волос и пристальных взглядов сфено.
   Впрочем, атаковали морлоки не слишком большими отрядами. Кажется, их задачей было даже не нанести нам урон, а скорее - затормозить, и, может быть, узнать что-то новое об атакующих. По крайней мере хотя бы один морлок каждый раз не участвовал в атаке и быстро-быстро убегал. Впрочем, такой фокус прошел у них только один раз. Потом с гарнизонным отрядом оставались пара орнисов, которые и догоняли и разрывали разведчика.
   Увы, стандартные действия расслабляют, и это не могло не сказаться на эффективности действий. Вот и я расслабился, и даже перестал отправлять вперед смотрящего, за что почти немедленно чуть было и не поплатился.
   Археон шагнул в очередной зал, не то шестой, не то седьмой по счету... и отлетел назад, приняв на широкую грудь пяток дротиков и до десятка камней, к счастью - только камней, а не свинцовых желудей, которыми били римские пращники, да и в мире Лендлордов имеющие довольно-таки широкое распространение. Сунувшиеся мимо силящегося подняться огнеглазого, орнисы немедленно отправились на план Хаоса, нарвавшись на эквивалентный залп. Похоже, там сидит кто-то достаточно умный и авторитетный, чтобы приказать всем морлокам не стрелять по первому, появившемуся из прохода, но распределять цели.
   Разумеется, после изгнания пары орнисов движение пришлось остановить, хотя демонические птицы и были этим недовольны. Страха смерти они по определению не испытывали, а там, в зале, их ждал очередной пир, к которому их по каким-то причинам не пускали.
   Вперед отправился Смотрящий. Его не обстреляли, видимо, просто не заметив. И, используя Командное заклинание, я смог рассмотреть противостоящие нам силы. Зал был перегорожен по дуге довольно-таки толково построенной... Хм... не уверен, как правильно назвать это фортификационное сооружение - еще баррикадой, или уже стеной? В общем, это была вытянутая в более-менее приличную линию груда камней, судя по всему, ранее бывшая просто строительным мусором. Высотой эта груда была мне примерно по грудь, то есть значительно более низкорослые морлоки могли, пригнувшись, скрыться за ней полностью. Дуга была проведена так, что высунувшийся из ведущего в зал прохода попадал под обстрел сразу всем бойцам, укрывшимся за этой недостеной-перебаррикадой. Что самое интересное, когда смотрящий проходил этот зал в прошлый раз - ничего подобного здесь не было. А значит, нельзя отрицать вероятность того, что и дальше в глубине спирали сейчас возводятся аналогичные оборонительные сооружения. А скорость его создания говорит о том, что все материалы были заготовлены заранее, да и сама дуга уже, скорее всего, размечена. Осталось только перетащить камни. Подобное планирование в принципе нехарактерно для морлоков, и вызывало законное опасение, что противник нам попался более опасный, чем казалось сначала.
   - Н-да, - произнес я. - Пока мы тут составляем хитроумные планы и пытаемся их приводить в жизнь, противник вручную меняет ландшафт местности.
   На меня вопросительно посмотрели все присутствующие, и я вкратце описал то укрепление, что нам встретилось.
   - И что делать будем? - спросила Иримэ.
   - Бросить в атаку орнисов, за ними пойдем мы, глядишь - да прорвемся к баррикаде, - предложила Аглеа.
   В принципе, план был вполне рабочий... вот только сфено у меня совсем мало и пополнений в обозримое время не ожидается. А шанс, что орнисы раздергают всех стрелков... был, но далекий от того, что я назвал бы "приемлемым".
   - С'ерг Ра, - обратился я к одному из Всадников, прилетевших с нами. В этот раз я взял меньше культистов, но вместо них со мной прилетели всадники Хаоса, - возглавишь атаку?
   Тяжелые латы неплохо защищают от камней из пращи. Так что Всадники рискуют меньше, чем сфено, с их открытыми лицами и невозможность носить шлем "по техническим причинам".
   Вместо ответа С'ерг Ра громыхнул кулаком в сталь кирасы. Я достал из честно награбленных запасов четыре грубых амулета на +1 к Ловкости и роздал их Всадникам. Конечно, на фоне их характеристик +1 - это мелочь, но... +1 к Ловкости - это +10 хит пойнтов и плюс чуть-чуть скорости, а значит они быстрее добегут (в верховом варианте в зале не развернуться - места все-таки мало), чуть-чуть меньше получат ударов... В общем - пусть будет.
   - Пьем, Мирита, Велемир, Иста, можете зажечь Свет изгнания в месте, которое не видите?
   - Да, учитель, - спокойно ответил Пьен.
   - Думаете, там... демоны? Или нежить? - заинтересовалась Иста.
   - Не думаю, - покачал я головой. - Но все-таки используйте это заклятье. Есть у меня предчувствие, что пригодится.
   На самом деле предчувствия не было: я рассчитывал на другой эффект от этих заклятий.
   Тем временем Лёсса подошла ко мне.
   - А я? Мне что делать?
   - Не только тебе, - покачал я головой. - Как только воины и призывы начнут штурм непосредственно самой баррикады - вбегаем за ними, и накрываем всех, кто за ней Голосом Древнего врага, - а заодно защитники баррикады окажутся в нашей ауре Искажения... - Дальше - действуем по обстановке. Ману зря не тратим, своих - стараемся вылечить, стрелы и прочие ударные заклинания используйте, если видите возможность спасти своего. Одно исключение... - я обратился к Всадникам, - как будете подбегать к баррикаде - причешите всех за ней конусом искажения. Хаосу камни не помеха. Одержимые... Вы - резерв и ударный кулак. Если видите, где наметился прорыв - атакуйте.
   Дождавшись подтверждения получения приказов, я дал сигнал к атаке. И первые ряды орнисов рванулись вперед.
   Проход был узким. Выскочить из него больше, чем по двое - не получалось. Так что первые орнисы тут же вернулись в Хаос. Но потом культисты зажгли Свет изгнания. Не думаю, чтобы там действительно оказалась нежить. Замысел был в другом. Хотя это и не было прописано в описании заклятья, но по опыту прошлого его применения я знал, что это - действительно "свет" и довольно яркий. Мы были в круге огненного светлячка Иримэ, да и вообще - жители поверхности, привыкшие к свету. А вот на огромные глаза морлоков, приспособленные к пещерной тьме, яркие вспышки подействовали как свето-шумовые гранаты. Точнее - свет был от заклятий, а вот звуковой удар обеспечили сами ослепленные морлоки. В этом многоголосом вое совершенно скрылось громыхание тяжелых доспехов всадников Хаоса, начавших разбег.
   Четверо тяжело бронированных воинов проскочили угрожаемый участок, получив на всю компанию всего лишь один дротик, срикошетивший от щита Скингера и не нанесший какого-либо урона. Четыре конуса искажения раскрылись одновременно, накрыв сразу всю длину баррикады. Не думаю, чтобы хоть кого-то из морлоков выбило "с концами", но вот здоровья и боевого духа - точно никому не добавило.
   Вбегая в злополучный зал, я с некоторым удивлением увидел, как всадники Хаоса просто прыгнули вверх, разом оказавшись на баррикаде. Хотя с их Силой 40 при "нормальном для человека" показателе в 10, прыгнуть в тяжелом доспехе на высоту своего роста - трюк не запредельно сложный, а тут не требовалось даже и этого. Не стала баррикада особенным препятствием и для орнисов. Так что я дал отбой на применения Гласа. Кажется, обойдемся и без этого.
   После падения баррикады бой, по сути, закончился, превратившись в преследование и добивание бегущих. А еще через пару минут всадники Хаоса швырнули мне под ноги связанного морлока, сильно отличавшегося от прочих собратьев. Его кожа была не смугло-сероватой, как у прочих, но отчетливо отливала красным, надо лбом отчетливо виднелась пара маленьких рожек, а ноги вместо грубых мозолистых лап относительно человеческих очертаний, заканчивались отчетливыми копытцами.
   - Одержимый, - заинтересовался я.
   - Не похож, - скривился Дрек Тал.
   - Так одержимый не Хаосом, как ты - пояснил я, - а каким-то из мелких демонов Инферно...
   - Не надо! - заверещал схваченный. - Не убивайте Скампика! Скампик не хочет к смоляным котлам! Пусть Большая злая хозяина не убивает Скампика!
   - Тьфу, - скривился я. - Бес. Сгинь, пропади...
   - Скампик не хочет пропадать! - завыл бес. - Скампика пошлют к смоляным котлам, дрова подтаскивать. Это так ску-у-у-чно! Не отправляйте Скампика назад, к котлам!!!
   - Тогда рассказывай, как ты вообще тут оказался! А то экзорцизмом приласкаю! - пригрозил я. Впрочем, по прочтении форумов у меня создалось впечатление, что в допросе беса главное - не "как заставить его говорить", а "как его потом заткнуть". А, и еще очень важно не сломать себе мозги, разбираясь в потоке бесячего псевдосознания.
   - Скампик не виноват! Большой-главный приказал таскать камни отсюда и до заката! А большой-малый сказал, что тому, кто будет таскать хорошо - позволит обглодать сладкую феечку... Но феечку не дал, за то раздавал звиздюлей...
   - Больно, правда, зато всем хватило, - пробурчал я себе под голос, вспоминая широко известный анекдот.
   - Да-да-да, - аж дергаясь, закивал бес. - Всем-всем-всем хватило... и очень-очень больно! Большой-малый больно-больно дерется. И кулаки у него большие-большие! А потом засветились болючие звезды, и большой-малый убежал, а нам приказал "держать поссисию". Скампик и держал. Всю-всю поссисию...
   - Ага, - кивнул Скингер. - Прямо из лужи его и достали.
   Общение с бесом продолжалось еще некоторое время. Разобраться в том, что он несет, а тем паче - отделить то, что он знает от его собственных фантазий, в том числе - эротических, чтобы не сказать хуже, посетивших это существо при виде феечек, было тяжело, но, кажется, я справился. В итоге сухая выжимка была такова: некий "большой-главный", в котором вроде угадывался образ рогатого демона, существа четвертого ранга из линейки Инферно, стремился стать аристократом Инферно, заполучив титул князя демонов. В принципе, подобные амбиции архигерцогами и лордами Инферно частенько даже поощрялись. Но вот беда: в своем стремлении к Возвышению данный демон поставил не на того. И его покровитель с треском проиграл в какой-то из интриг, и подставился при этом настолько, что заслужил приговор к окончательной смерти. Конечно, разбираться в интригах князей Инферно, опираясь при этом на показания беса - то еще занятие... Но, насколько я смог понять, "самый-большой-хозяин" слил иерархам Церкви Света планы своего соперника. А этот самый соперник его на этом прихватил, и представил перед Архидемоном эти действия не как "интригу против равного", но как "предательство интересов Инферно". В общем, высокий покровитель улетел с концами, и недовольство Архидемона равномерно распределилось по свите погибшего. Конечно, головы полетели в основном наверху, но и нижним мало тоже не показалось. И вот "большой-главный" рванул в бега, и оказался достаточно разумен, чтобы сообразить, что прятаться надо там, где не ищут. Так что, когда колдун стаи морлоков в поисках силы дозвался до Инферно, "большой-главный" рванул на зов впереди собственного визга, устроив зовущему полноценную одержимость демоном. А потом и ученики того колдуна, под влиянием учителя, повытягивали себе в пустые головы подчиненных "большого-главного". Так и бродяжила группа демонов с морлоками, пока "большой-главный" не получил от знакомцев, оставшихся в Инферно, сообщение, что демонические аристократы чем-то заинтересовались в бывшем домене Арнериуса, у не увидел в этом шанс на восстановление в адской иерархии и возможность Возвышения.
   - ...так что нам придется иметь дело с разумным демоном, - закончил я излагать выжимку из сообщенного бесом. - А разум - это такая штука, которая вполне может компенсировать и низкий ранг, и невысокий уровень.
   - Как у тебя только хватило терпения выслушивать весь этот извращенский бред, что на тебя вывалил одержимый, да еще и вылавливать из него какие-то рациональные сведения? - посочувствовала бедному взмыленному мне Иримэ.
   - Что с этим бесом? - заинтересовалась Аки.
   - Отправился к смоляным котлам, - пожал плечами я. - Удерживать в плену... не вижу не смысла, не возможности. А убивать навсегда... пожалуй, все-таки перебор. Хотя временами и хотелось.
   Зачистив боковые тупики и собрав очередной урожай низкоуровневых артефактов, мы вернулись в зал с баррикадой. Я стал внимательно осматривать стены пещеры при свете огонька Иримэ. Рисунки на стенах отличались от тех, что были у входа. Относительно мирные картины охоты, животноводства и повседневности (пусть и в понимании морлоков), сменялись сперва неясными, а затем - все более отчетливыми изображениями поклонения демоническому культу.
   - Хм... - произнес я, разглядывая изображения мучений тела и духа, вначале - примитивных, но постепенно становящихся все более и более изощренными. - Насчет "низкого уровня" - я могу и ошибаться. Демон неплохо отожрался чужими душами.
   - А почему таких картинок не было у входа? - заинтересовалась Иста. - Морлоки прячут свой культ?
   - Не думаю, - покачал я головой. - Скорее они просто рисовали на протяжении поколений, каждый раз, когда приходили в эту пещеру. Рисовали, начиная от входа. И только в последний свой приход добрались сюда.
   - Похоже... - медленно произнес Пьен, проходя мимо серии "картин", запечатлевших, как женщину насиловали, пытали и сожрали на глазах у связанного мужчины, судя по всему - ее мужа или возлюбленного. На этой серии фрески заканчивались, и дальше была стена с чистыми узорами тех, кто был здесь до морлоков.
   - Гниющий сад, - прошептал я себе под нос. - Теперь я понимаю, почему Изменяющий пути согласен с заданием от Матери эльфов. Да умалится Пастырь обреченных1! Бей бесящего беса!
   И мы двинулись дальше. Поручение богов должно быть выполнено!
   Впрочем, сделав несколько шагов в переход к очередному залу, я обратил внимание, что Архаон движется несколько неуверенно. Кажется, он еще не до конца восстановился. И, открыв вкладку "Призванные существа", я немедленно в этом убедился: бар хп огнеглазого был заполнен менее чем наполовину, а в строке состояния значились дебаффы "перелом ребер" и "боль". Решив испытать еще не отработанные способности, я призвал малого духа жизни. Времени на это ушло немало, так что в качестве экстренного лечения, когда требуется удержать погибающего или умирающего - Боевая регенерация однозначно лучше. Но вот когда экстренной надобности нет, пожалуй, шаманская практика будет получше регенерации обычной: хотя хп он заливает примерно столько же, сколько и заклятье, дебафф "боль" исчез сразу, тогда как при заклятии магии жизни боль пропадает после вызывающей ее причины - то есть, в данном случае после исцеления переломанных ребер. И это "малый дух". Что же будет творить старший дух? Или элементал жизни? А ведь контрактный дух постепенно развивается, по мере того, как его призываешь. Разумеется, если при этом не портить с ним отношения, а то он может и разорвать контракт. А держать под своей властью духов, подчиненных силой, как это делают некоторые шаманы, я не собираюсь. И отнюдь не из неких высокоморальных соображений, но из чистого эгоизма. "Имеющий раба - имеет врага". Уж римляне, матерые рабовладельцы, в таких вещах разбираются.
   Подумав, я оставил духа жизни присутствовать в проявленной реальности: расход маны был мне вполне по силам, а вот развитие духа и возможность использовать его возможности без дополнительного камлания, пожалуй, будут к месту.
   Дождавшись восстановления Архаона, и отпившись маной, мы двинулись дальше. Зачистка и мародерство снова слились в рутину. Похоже, что главный демон решил затаиться поглубже и пока что не отсвечивал. А, более вероятно - готовил какую-то эпическую гадость, пока его подчиненные разменивали свои жизни на время. И в ожидании этой эпической пакости я гонял смотрящего по проходам, благо, что его время существования в нашем слое реальности довольно-таки длительно, и время повторного призыва придет еще не скоро.
   А еще ко мне в голову зашла странная мысль, и я призвал еще и духа разума. И опробовал на нем заклинание мутации. Что интересно, набор искажений, применимых к духу, был совершенно иным, не таким, как те, которые я мог бы применить к себе, или же Архаону. В основном они сводились к появлению новых способностей духа, или же модификации прежних. А вместо "человечности" и "шанса на летальную мутацию" были "шанс снижения ступени" и "шанс разрыва договора". То есть, применив мутацию неудачно - можно было сбросить, скажем, "малого" духа до "новорожденного", или вовсе разгневать духа настолько, что тот разорвет контракт. В списке возможных мутаций духа было множество полезных и вкусных, как то "превращения точечной атаки в массовую", с различными целями: "конус", "сфера", "отряд" и даже "поле боя". Но даже для простейшей массовой атаки конусом шанс потерять духа был просто неприлично велик. Так что я довольствовался одним понравившемся мне вариантом: "Тьма разума". Эта атака духа отделяет разум жертвы от источников входящей информации, обеспечивая, в зависимости от соотношения Силы магии духа и Ментальной выносливости жертвы, от одной до пяти секунд полной сенсорной депривации. И главное, такая атака пройдет даже на очень сильного противника. Только время воздействия будет минимальным - одна секунда. Но и одна секунда в бою - может стоить очень и очень много. Еще одной проблемой атаки был ее откат. Применить ее чаще, чем раз в минуту не выйдет в принципе, и это не зависит от каких-либо характеристик и навыков духа. То есть, держать жертву законтроленной - не выйдет. Но все равно, эффект получился очень и очень вкусный. И я нажал кнопку "Принять".
   Результатом обретения новой способности стало изрядное заполнение бара "Достижение следующей ступени", который в статистике духа заменял бар опыта. И рост моей репутации в глазах обоих присутствующих в реальности духов-контракторов. А заодно немного опыта капнуло и мне. И его, вместе с поступлением от длительной резни морлоков, как раз хватило для получения нового уровня.
   Тридцать шестой уровень дал мне единицу ментальной выносливости. Я вздохнул. Конечно, это важная характеристика, и увеличение общего количества маны и сопротивляемости чужой магии - это важно. Но у меня начал обозначаться отчетливый перекос в развитии: Устойчивость к откату отчетливо отставала от двух других магических характеристик. И как выправить этот перекос мне не совсем понятно: спамить заклинания - не в моем характере, как и оставаться совсем без маны в разгар похода, а то и прямо в бою. Вот Устойчивость к откату и не растет. Разве что артефактами попробовать набрать? Так все более-менее подходящие мне артефакты я и так уже напялил, выбрав лимит на общее количество носимых предметов. Так что к артам на устойчивость к откату надо серьезно присматриваться, возможно - даже на аукционе. Благо, Гильдия Торговцев в моих владениях есть - доставят.
   Навыки на выбор тоже были интересные и вкусные: Мастер искажения 2 и Мастер призыва 2 из магии Хаоса. Оба вкусные, оба я хочу получить. И выбор был бы очень труден, вплоть до подбрасывания монеты, если бы не Пурпурная длань, определившая мой выбор в сторону Мастера искажения 2, который позволит изучить в резиденции ордена Пурпурной длани еще и Мастера мутации. Ведь, как я только что выяснил, искажения духа дают мне экспу и репутацию в глазах духа, а самому духу - скорость развития. И сниженный шанс неприятного исхода мутации - важно для меня.
   Собравшись уже было выходить из "медитации", в которую я демонстративно погрузился, разбираясь с пришедшей в голову идеей и ее последствиями, я внезапно и совершенно неожиданно для самого себя погрузился в настоящий транс, в пророческие видения. Признаться, ясности в этих видениях не было никакой. Осталось только отчетливое ощущение, что в следующем зале надо особенно внимательно зачищать левый от главного коридора проход, и внимательно его осматривать. Там спрятано что-то очень важное.
   В следующем зале нас ожидаемо встретили неприятности. Здесь вместе с морлоками были еще и скримеры, жутковатые помеси ящерицы и собаки, вроде таксы. Невысокие, способные пролезть в любую щель, они ждали нас вместе со своими поводырями на выходе из тоннеля, образовав своеобразный коридор. И как только первые орнисы шагнули из тоннеля (смотрящий заметил проблему, так что Архаон вместе с непризывными бойцами не двинулся в первых рядах, но пропустил демонических птиц), скримеры закричали. Их вопль, больше чем наполовину лежащий в области инфразвука, представлял собой в терминах игры, "АоЕ-атаку конусом", в которой все попавшие под нее теряли хп, а также получали дебаффы "тошнота", "головокружение", "страх". А самые неудачливые, подпавшие в фокус совмещенной атаки рисковали получить "паралич", или даже умереть от инфаркта на месте.
   Правда, устроившие эту засаду "слегка" ошиблись. В азарте атаки, видя перед собой потерявшего боеспособность противника (один из орнисов был убит на месте, а еще двое - оглушены), и скримеры и морлоки кинулись вперед, и следующая атака криком - накрыла тех, кто подбегал с противоположной стороны. Конечно, это никого из противников не положило на месте, как это случилось с одним из орнисов, но несколько тварей рухнули без сознания, а часть - разбежалась. К тому же у сближения "стен" "огненного коридора" друг к другу был и еще один недостаток: Сферы искажения, которые Одержимые Хаосом запустили прямо из прохода, не подставляясь, накрыли всех "встречающих", переработав на экспу всех, кто не успел разбежаться. Правда, и единственный оставшийся в живых орнис тоже был списан в "сопутствующие потери". Так что стаю пришлось феечкам призывать по новой.
   Нужный проход я решил чистить последним, чтобы спокойно обыскивать его, не опасаясь удара в спину. А в одном из "вторичных" тупиков нам встретилась очередная засада. Правда, подготовили ее явно без участия холодного демонического разума. Если демон, подготавливая укрепление, сумел рассчитать его так, чтобы на выходящих их прохода наваливались сразу все обороняющиеся, то здешние "диверсанты" явно решили сэкономить усилия на строительстве баррикады, построив ее в самом узком месте прохода. Но это означало еще и то, что защищать ее могли только двое морлоков. Так что пара орнисов под баффами "дубовой коры", "доспех праха" и "удача" проскочили обстреливаемый участок, не понеся критического урона, и запрыгнули на баррикаду. Пока же морлоки тыкали демонических птиц обожженными на огне кольями, подошли двое Всадников Хаоса, и устроили защитникам баррикады натуральную мясорубку. А там и Археон подтянулся... В общем, неудачно расположенная баррикада скорее помогла моим войскам, чем помешала им, ограничив противника в маневре.
   Признаться, в этом бою я не участвовал даже в роли тактического командира. Ребята все отлично сделали и без меня, лишь Пьен время от времени командовал, задавая порядок атаки. А уж феечки и вовсе остались вместе со мной и Иримэ в тылу атакующего ордера под защитой сфено.
   Зато у меня нашлось время просмотреть логи боя со скримерами. Выяснилось, что в этом бою сработал-таки эффект навыка "Понимание животных". Пара скримеров из натравленной стаи просто не пошла в атаку. Зато, получив удар от своих же сородичей, атаковала "подлых предателей". Решающего эффекта это ни в коем разе не возымело, но само по себе было приятно.
   Остальные тупики не стоили упоминания. Просто резня уступающего и числом, и качество противников. И даже редкие скримеры не могли ничем помочь своим хозяевам.
   Указанный мне предвидением коридор мы осмотрели более чем внимательно. Но с первого раза найти никого не удалось. Впрочем, как и при втором, более пристальном осмотре. Не помогло даже зрение Хаоса. Я уже обдумывал возможность отправить сфено за ингредиентами для ритуала Взгляд Феникса, равно как и возможность применить Мантру Наблюдения... Но в этот момент меня дернула Ариса-тян.
   - Господин, я нашла!
   Феечка указывала на почти невидимую трещину в сплошной стене. Я проследил за ней до пересечения с другой... и только через минуту заметил, что к этой точке сходятся еще шесть таких же практически невидимых "трещин".
   - Истваан, - пробормотал я, - накрыла предательства тень Восьмиконечной звездой!
   И, похоже, тайник ждал то ли этих слов, то ли силы плана Хаоса, что я принес с собой. Трещины резко расширились, и серый камень начал осыпаться. А когда ниша освободилась, я протянул руку и в нее лег холодный и колючий предмет, в Зрении Хаоса слабо светящийся силой Перемен. Вытащив добычу под свет Огненного светлячка Иримэ, я разжал кулак и увидел восьмиконечную звезду, грубо откованную из темного металла. Металл до сих пор, несмотря на то, что я держал его в руке, источал странный холод.
   - Застывшая кровь бога, - прошептал в моем сознании шепот варпа.
   - Адамант, - перевел я пророческое видение в слова смертных.
   При внимательном взгляде на звезду, система выдала стандартную подсказку к артефакту: "Звезда Предвестника перемен". И все. Ни свойств, ни бонусов, ни штрафов. Просто звезда Хаоса, с пылающим в центре Оком. Символ Веры. Не больше, но и не меньше.
   Поскольку остальные коридоры уже были зачищены, снабдив моих ребят еще десятком примитивных артефактов вида "+1 к случайной характеристике", я отправил основную часть отряда держать проход в следующий зал, обратив внимание готовившихся к обороне как на удачные ходы, продемонстрированные подчиненными демона, так и на их ошибки, а сам в обществе Иримэ, Лёссы и феечек устроился медитировать, удерживая звезду в руке.
   Впрочем, каких-либо результатов мне достигнуть не удалось. Звезда пряталась в тумане Улгу2, не желая раскрывать своих тайн. Понять мне удалось только одно: ношение этого символа покажет мою приверженность Владыке Изменчивых ветров. Впрочем, исходя из ее облика, этот вывод был вполне достоин Капитана Очевидность.
   Поднявшись с каменного пола, я приложил адамантовую звезду к доспеху младшего мага Хаоса, и она оказалась прикреплена к нему, как будто всегда там была. При этом я ощутил, что сама она не отвалится даже под сильным ударом, но и ощущал твердую уверенность в том, что если мне потребуется пенести звезду на другой доспех - это не вызовет проблем.
   Совершая это действие, я вспомнил про ограничение на количество артефактов, и улыбнулся. В свое время их аргументировали тем, что в противном случае это провоцировало бы появление уродливых аватар с длиннющими пальцами под кольца, жирафьей шеей под ожерелья и пирсингованными лопухами под серьги. На самом же деле такой подход не дал бы тому недоумку, который прибегнул бы к нему, особых преимуществ. Лендлорды - не чистая РПГ, но РПГ/стратегия. И основное оружие феодала - не его тушка, пусть и раскачанная по самое "не могу", но его армия. И создание единичных перекормленных юнитов - это не слишком хорошая идея. Хорошим примером подобного стала кампания 1814 года, проведенная союзниками под девизом "обходить Наполеона - бить маршалов". И Наполеон, не проиграв ни одного сражения, потерял Париж и вынужден был капитулировать. Так и у нас: перекачанный военачальник тем самым урезает возможности подчиненных (артефактов хоть и может быть много, но их всегда ограниченное количество). А значит, его противники будут избегать встречи с ним лично (даже если не смогут решить проблему, натравив на него десяток-другой высокоранговых тварей в обвесе, и заполучив всю вражескую коллекцию себе), и жечь поля, угонять крестьян, рушить шахты. И, в конце концов, такой "благоразумный" феодал окажется заперт в собственном замке без денег и ресурсов. Идея "собирать артефакты для себя" может работать (и работает) разве что на протяжении первых трех недель, когда завеса надежно отсекает от окружающего мира, артефактов немного, и армии невелики. У меня уже сейчас отчетливо ощущается отставание моих героев - и их надо подтягивать. А значит, артефакты, кроме, пожалуй, сэтовых, я буду раздавать Пьену, Фабрису, Кэре, в общем, тем, кто поведет отдельные отряды. А вот степень личного участия в боях, пожалуй, следует снижать. Себе же следует оставить даже не тактическое, но оперативное командование. Ну и ситуации типа "дошло до триариев3" - пока что тоже на моей ответственности. В остальном же мне следует больше полагаться на своих героев, позволяя им расти в уровнях и получать реальный (а не только выраженный в игровых цифрах) опыт.
   Следующие два зала мы опять зачистили без проблем. Зато в одном из отнорков, заброшенные среди мусора, обнаружились "Наручи ассасина" (+2 к Силе, +5 к Ловкости, +1 Скрытность, "Кровавая тень" (Гарантированное кровотечение при ударе в спину или по беспомощному противнику)), и свиток "Тьма", из которого можно изучить одноименное заклинание из раздела призывов школы Тьмы. В призванной тьме могут видеть только использовавший это заклинание и его союзники. Любой удар по находящемуся в облаке тьмы врагу становится ударом "в спину", со всему соответствующими бонусами. В общем, очень и очень вкусный набор. Даже непонятно, как его хозяин попался на зуб морлокам. Но, как бы то ни было, наручи ушли Кэре, а свиток - Дрэк Талу. Оба очень порадовались, а заодно - порадовали меня ростом репутации в их глазах. Причем у бывшего синапса Единения эта самая репутация впервые перешагнула предел дружелюбия. То есть, Кэра полностью смирилась с переходом под мое командование.
   Из очередного встреченного зала не вело выходов в следующий. Спираль закончилась, и мы находимся в ее центре. Слева от входа в зал поднималась высокая арка. Узкие щели над ней намекали на наличие там, в толще скалы, боевой галереи. Однако ни стрелы, ни камни не летели в нас оттуда. Кажется, ни сами морлоки, ни демон, ими управляющий, так и не смогли (или же не захотели) найти вход на галерею. Ведь, судя по всему, еще ни один враг морлоков не добирался так глубоко... Ну, разве что в виде ходячего запаса продовольствия, или участника жертвоприношения в главной роли - роли жертвы. И теперь морлокам и их предводителю придется расплатиться за такое небрежение.
   Толстые створки ворот лежали рядом с аркой. По всей видимости, их выбили тараном, или же штурмовым проклятьем, а потом - оттащили в сторону. Однако, кроме следов давнего штурма, время не оставило следов на темном металле, что наводило на странные мысли, типа "вытащить арки отсюда, и, если не получится использовать - то хотя бы продать. Все-таки, адамант - ценный металл.
   Слева от ворот на следующий уровень лежала каменная плита. Сложно было сказать, осталась ли она от первых хозяев культа. Однако, судя по грубой работе, я склонен считать, что ее вырубили и приволокли сюда морлоки. По крайней мере, охватывающие ее кожаные ремни и потеки застывшей крови намекали, что культ демонопоклонников использовал ее вполне активно.
   Справа же от прохода наличествовали сработанные из деревянных жердей, связанных все теми же кожаными ремнями, клетки. Судя по всему, в них доживали свои последние дни те, кого готовили к участию в ближайшей церемонии поклонения Инферно. Сейчас пол клеток был завален трупами. Похоже, морлоки, понимая, что в зале не удержаться, перебили пленников, чтобы они не достались мне. Однако Зрение Хаоса подсказало мне, что среди мертвых тел еще виднеется искра магии, а значит - там может быть кто-то живой.
   - К черту дверь, - ткнул я пальцем в кусок решетки, выполняющий именно эту функцию, и Серг'Ра немедленно исполнил этот приказ.
   Из под нагих трупов всадник Хаоса вытащил едва живую девочку, чуть постарше Лёссы. Забрало не давало мне оценить выражение лица Всадника. Но что-то в его движениях подсказывало мне, что теперь истребление морлоков будет у него проходить под грифом "Никакого бизнеса. Это - личное".
   Найденыша привести в себя так и не удалось. Но вот свечение хаоса, по которому ее, собственно, и удалось обнаружить, намекало, что это - не обычная крестьянка. Так что на девочку наложили регенерацию, и соорудили из обломков клетки, в которой ее держали, волокушу, которую потащила одна из сфено. Внимательная же проверка остальных тел подтвердила, что она - единственная выжившая.
   Как выяснилось, зал использовался в качестве ритуального еще предыдущим культом. По крайней мере, было обнаружено много тайников. Судя по надписям эти пещеры были даже не столько центром веры, сколько местом обучения послушников. Увы, подавляющее их большинство потайных вместилищ были пусты. Особенное слюнотечение и сожаление вызвали девственно пустые полки с надписью "Печати Чистоты". Несколько заклятий Хаоса четвертого круга были бы мне более чем полезны, но увы. Видимо, этот тайник использовался довольно часто, а потому его скрытность была нарушена, и кроме надписи в нем уже ничего не было. И кто это сделал - торжествующие победители, уничтожившие культ, или же пришедшие значительно позднее морлоки - уже не определить. Да и знание это представляет разве что праздный интерес. А вот единственный оставшийся нетронутым тайник с "Призывом огнеглазого" порадовал меня аж семью свитками, которые я и роздал Одержимым Хаосом и культистам. Похоже, что культ настолько погрузился в исследование Лабиринта, что твари Кольца Погибели перестали представлять для культистов интерес по принципиальным соображениям. Вот свитки и оставались в небрежении, а маскировка нетронутого длительное время тайника оказалась не по зубам тем, кто искал сокровища культа. Или искали недостаточно тщательно. К счастью, свитки, хоть и одноразовые, но все-таки артефакты, материальные лишь частично. Так что даже всемогущее время оказалось бессильно уничтожить их.
   Пока же зал перехода осматривали, смотрящий просочился на лестницу и спустился на следующий ярус подземелий. Правда, прожил он там очень недолго. Бестелесную тварь как-то обнаружили, и уничтожили. Однако переданная нерожденной тварью в промежутке между сигналом тревоги, и сообщением о ее гибели (то есть - изгнании на план Хаоса) картинка впечатляла. В приличных размеров зале морлоки стояли, как шпроты в банке - плечом к плечу. В толпе выделялись десятки более высоких тварей с ожерельями из вырванных клыков. Насколько я помню, так выделяют себя вожди морлоков, бойцы четвертого ранга. Также я успел заметить и трех одержимых. Похоже, предводитель этой орды оставил верхний уровень "на поругание", выделив туда только "передовые заслоны", а основные силы стянул сюда, чтобы попытаться задавить нас числом, в буквальном смысле этого слова завалив трупами.
   - Призываем медведей, - бросил я феечкам. - Культисты, на вас - огнеглазые. Лёсса. Готовь Палача.
   - Чуть позже, - отозвалась Лёсса. - Сюрприз будет.
   Мне оставалось только кивнуть, и самому заняться призывом. Подумав, я призвал виверну. Да, в пещере ей негде маневрировать, что лишает ее множества преимуществ. Но вот ядовитый плевок по площади тут будет в самый рез.
   - Агира, - обратился я к Одержимой Хаосом, - готовь Красную гниль, но пока не применяй.
   Агира кивнула. Проклятье, конечно, было бы весьма эффективно в замкнутом помещении, где морлоки стоят плечом к плечу... но вот шанс подставиться самим - весьма и весьма велик. Так что оставим в качестве "оружия последней надежды".
   Плотный ряд призванный двинулся вниз по широкой лестнице. И, когда до морлоков осталось уже совсем чуть-чуть, и сами морлоки уже качнулись навстречу пришельцам, Лёсса завершила заклятье. Подемельная тьма, лишь немного рассеянная светлячком Иримэ, взвихрилась, закручиваясь возле невидимой оси, и из черного вихря на камень подземного зала шагнул Палач. Характерной формы пирамидальный шлем качнулся из стороны в сторону, и морлоки переднего ряда дернулись назад, пытаясь отступить. Однако отступать им было некуда.
   Чудовищный меч Палача блеснул тусклой сталью в свете заклятья эльфийки, и пошел в удар. Огромных размеров заточенная рельса двигалась небыстро, но неостановимо. Перерубленные пополам туловища, отрубленные конечности, вывернутые внутренности рушились на каменный пол уродливым дождем. Палач шагнул вперед, и его клинок полетел в обратном направлении. Аура страха накладывалась на обычное падение морали при больших потерях. Морлоки с визгом пытались разбежаться, но бежать все равно было некуда. Сочетание навыков Калечащий удар и Убийца чудовищ с немерянной силой палача оказалось уберплюшкой в данной ситуации. Неторопливо и неотвратимо Палач прорубал настоящую просеку в столпившихся морлоках. А те, кто пытались атаковать порождение Темного мира, застывали, попадая под воздействие Подавления воли. Все-таки, как ни крути, морлоки были и оставались порождениями химеролога, и, следовательно, несли отметку "чудовища", что делало их особенно уязвимыми к мощи Палача.
   Пока морлоки сосредоточились на Палаче, я притормозил прочие призывы. Еще не хватало, чтобы и кто-то из своих попал в эту мясорубку. Зато виверна активно плевалась по тем, до кого могла дотянуться, и попавшие под удар морлоки корчились, погибая от яда. Одержимые Хаосом активно прореживали те ряды, до которых не доплевывала виверна сферами искажения.
   Увы, сражение не было односторонним. Вожди морлоков сумели разобраться в том, что их удары, даже если и доходят до Палача, то не могут перебить его регенерацию, и начали командовать своими подчиненными. Теперь на палача наваливались те, кого отвели с флангов, чтобы освободить место для контратаки, и под руководством своих вождей морлоки навалились на призванных существ, одного за другим отправляя их обратно, на планы призыва. И теперь вопрос стоял в том, что кончится быстрее: морлоки, или запасы маны у моих призывателей.
   Это же быстро дошло и до одержимого рогатым демоном. Он взревел, и прямо на поле боя раскрылись Врата Инферно, откуда выпорхнула стайка бесов. Мана начала утекать, как вода из дырявого ведра. Но тут сказалась ошибка демона: морлоки стояли так плотно, что единственным местом, куда он смог призвать бесов была собственно зона сражения. Так что бесы кончились очень быстро, хотя свою роль они и сыграли. Маны оставалось мало, да и запасы эликсира, закупленные у Торговой гильдии изрядно ополовинились.
   Зато, чтобы призвать бесов, одержимый недопустимо приблизился к линии моих войск, и попал под удар сразу трех сфер искажения. Будь в моем войске заклинатели стихий, и нанеси они удар тем же Кольцом Холода (эффективность огнешара против демона вызывает изрядное сомнение) - и на этом карьера беглеца из ада была бы уже закончена. Но, увы, есть у сферы такая особенность - она ДоТ, одержимый успел выскочить из зоны поражения, хотя его и помяло очень сильно. Я указал на это Лёссе и, повинуясь ее приказу, Палач поменял направление движения. Теперь он неумолимо шел к предводителю морлоков. А огнеглазые, держа дистанцию так, чтобы не попасть под удар, расширяли прорыв. Орнисов давно выбило, и их место на флангах заняли медведи. Их рев пугал морлоков, особенно тех, кто подпадали под ауру страха поддерживающих призывы Всадников Хаоса. Их лапы с длинными когтями наносили чудовищные оплеухи, разрывающие морлоков на куски. Но все-таки, с Палачом призванные медведи сравниться не могли, и их постепенно отжимали назад. Это слишком напоминало начальную фазу битвы при Каннах, чтобы я мог быть спокоен. Скоро уже придется бросить в бой сфено, чтобы выправить положение на флангах...
   И в этот момент случилось событие, в корне переломившее ход битвы. Кэра Серриган рухнула с потолка, по которому она проползла, помогая себе крыльями, и успешно избегая обнаружения, прямо за спину одержимому. Удар по и так потрепнной тушке был силен, но, все-таки недостаточен. И я обратился к духу разума, который до сих пор раздавал свои подарочки независимо от моих руководящих указаний. В восприятии духа одержимый рогатым демоном переливался багрово-черными волнами, в отличие от грязно-бурого фона морлоков, и не менее грязно-серого - других одержимых. Так что указать его в качестве цели особенного труда не составило. Тьма на две секунды закрыла глаза одержимого, отсекла звуки, лишила вкуса, нюха и осязания... И следующий удар Кэры прошел как "критический", "по беспомощной жертве", "в уязвимое место". Полумертвого одержимого буквально разорвало на куски. А когда остолбеневшие было морлоки ринулись мстить за своего предводителя, Кэра одним прыжком (и помогая себе взмахом хитиновых крыльев-клинков) вернулась на потолок, где и исчезла, наплевав на внимательные взгляды десятков горящих мщением глаз. Все-таки ее маскировка - это нечто!
   Сразу же выяснилось, что именно рогатый был главным мозговым центром этого сборища. Точнее, это было армией... пока был жив ее предводитель. Со смертью одержимого всякая дисциплина у морлоков рухнула. Былые подчиненные рогатого пытались взять эту биомассу под контроль, но делали они это несогласованно, перекрывая, и отменяя приказы друг друга, да еще и схватились между собой за главенство. Армия превратилась в толпу, а ауры страха Палача и Всадников Хаоса быстро превратили "толпу" в "паникующую толпу". Сражение перешло в фазу резни бегущих. И, хотя мы и потеряли несколько медведей и пару огнеглазых, но исход сражения уже никакого сомнения не вызывал.
   Как ни странно, но даже завершение резни в зале и уничтожение всех морлоков, вождей и одержимых, не вызвало завершения квеста "Несущий смерть". И, по колено в крови, мы приступили к поискам уцелевших. Таковых не нашли, но в дальнем конце зала нашелся еще один демонический алтарь, загон для скота, в котором были десяток Элоев, и два человека. Увы, последние полностью опустились, и их разум был необратимо разрушен перенесенными страданиями, так что даже Иримэ согласилась, что добить их - будет милосердием.
   Еще один отнорок оказался обозначен (как только я вошел в него), как "Сердце колонии". И система предложила мне выбор: оставить Сердце в покое (и тогда оно будет порождать новых морлоков, превратившись в источник экспы для развития моих войск), уничтожить его, или превратить в форт. Первый вариант в перспективе может принести много плюшек, но тогда, похоже, квест не будет "Несущий смерть" не будет выполнен. И я рискую ухудшить отношения как минимум - с Матерью эльфов, чего мне совершенно точно не надо. Второй вариант не несет никаких издержек... но и не дает преимуществ. А третий... Форт будет расположен недалеко от реки, но, вряд ли превратится в поселение, так и оставшись чисто военным объектом. А значит, нужно будет гонять к нему караваны с продовольствием. Но даже просто внешнее жилище для найма еретиков - уже достаточно приятно, а, скорее всего, демонический алтарь при превращении в форт Хранителей превратится в Храм Лабиринта, а значит - будет способствовать распространению Веры. Что ж. решено. Выбираю "превращение в форт".
   После выбора, трупы и прочая грязь на полу исчезла, оставив после себя только несколько валяющихся артефактов там, где полегли одержимые. "Сердце колонии" ожидаемо стало "Казармами еретиков", "загон для скота" - "складом", где можно держать ресурсы, а демонический алтарь - Храмом Лабиринта 1, возле которого сразу появился культист-служитель. По своим характеристикам - это такой же культист, как и те, которых я нанимаю в Палате Вихрей, но, поскольку он "служитель Храма", то в военных походах он не будет участвовать, и вообще возьмется за оружие, только если придется защищать Храм. Но, впрочем, это и так весьма немало. Не говоря уже о том, что маг-целитель в составе гарнизона будет совершенно не лишним. Укрепления форта были описаны как "Третьего уровня. Повреждены". Видимо, в качестве повреждений - значатся выбитые ворота. Так что я заглянул в очередь строительства данного укрепления. Ожидаемо, среди вариантов там значилось "Укрепления. Ремонт". К счастью, для этого не надо было ничего, кроме 500 монет, и я немедленно поставил работу в очередь. Также в очередь добавился Приют отступников, что завтра лишит меня еще 500 монет, а нанятых отступников надо будет увести к замку Азир и расселить там: здесь и с сельским хозяйством трудности (полупустыня все-таки) и опасность набегов со стороны кочевников - нешуточная. По дороге сюда я наблюдал несколько всадников, которых небезосновательно полагаю наблюдателями кочевых племен, перемещающихся по Заречью. Для строительства же второго уровня Храма - требуется камень и самоцветы, которые еще надо доставить на склад форта. Впрочем, это я сделаю, и очень скоро. Все равно надо будет вести сюда конвой с припасами - заодно и ресурсы для строительства доставлю. А по мере замирения округи, возможно, удастся превратить пещерный храм в место паломничества, которое будет приносить деньги домену. Но это - в туманном будущем.
   С превращением колонии морлоков в форт Хранителей - квест "Несущий смерть" был признан выполненным. И Мать эльфов исполнила все, что обещала мне. То есть, я получил опыт, сильно пополнивший бар тридцать седьмого уровня, а Иримэ получила навыки Мастер управления растениями 2 и Жизнь 3 круга. Теперь моя эльфийка тоже сможет призывать виверну, что довольно важно в ситуации, когда следующий очевидный противник - кочевники левобережья.
   В казарме, как только она завершила преобразование, я выкупил все 20 еретиков. Пять щитоносцев, чтобы перекрыть проход, в котором еще нет воротных створок. Пять копейщиков, которые составят вторую линию. И десять лучниц, которые по тревоге займут места на боевой галерее, которую совершенно зря проигнорировали морлоки и их одержимый предводитель. Впрочем, рогатый демон с его четвертым рангом - сильный рукопашник, как выяснилось на практике - в определенной степени маг, способный призывать из Инферно своих низкоранговых сородичей, и даже немного тактик, который может взять под командование небольшой отряд, в котором нет более высокоранговых бойцов. Но вот решению таких оперативных и стратегических задач, как оборона крепостей, рогатых демонов никто не учит, просто за отсутствием необходимости. В распоряжении инфернальной аристократии для этого всегда есть более подходящие существа. Ну и поиск скрытого (а подъем на боевую галерею оказался именно что тайным проходом, который с трудом обнаружили мои поисковики) - тоже не относится к сильным сторонам рогатых демонов. В войсках Инферно для этого предназначены адские гончие и их развитые аналоги - церберы.
   Организовав за спиной заслон из занявшего укрепление гарнизона, я отправил смотрящего на следующий ярус, где, собственно, и должна находиться Женщина с Холмов. Но тот сделал шаг с лестницы... и пропал. Просто пропал. Никаких сообщений о нападении, получении урона или изгнании. Просто вот он был в списке призванных существ - а вот его нет.
   - Так, - я оглянулся на своих верных последователей. - Вниз я пойду один. В крайнем случае - очнусь в круге Возрождения.
   Я вздохнул, оставляя Иримэ и Лёссе все артефакты, кроме тех, которые невозможно потерять. Девочки постарались отговорить меня от столь опрометчивого решения, но сидеть на ступенях и ждать непонятно чего - было однозначно непродуктивно. И я сумел убедить в этом и светлую эльфийку, и юную леди фейри, хотя Лёсса и блеснула глазами подозрительно хитро.
   Я шагнул на лестницу. В ее конце виднелась завеса, чем-то похожая на границу домена, но в чем-то и существенно отличающаяся, хотя описать в словах, в чем именно это отличие я бы не смог. Подойдя к завесе, я осторожно прикоснулся к ней рукой. Завеса спружинила, а потом - резко пропустила мою руку. Я пожал плечами и шагнул... и, когда шаг уже был практически завершен, и останавливаться было непоправимо поздно, обнаружил, что Лёсса держит меня за руку, и шагает рядом со мной.
   - Скачок? - поинтересовался я у девочки, когда мы оказались на той стороне.
   - Угу, - буркнула она, рассматривая что-то очень интересное в траве.
   Я внимательно посмотрел туда же. Трава. Зеленая. Я поднял взгляд, и обнаружил над головой не серый каменный потолок пещеры, но бесконечную синь небес.
   Я открыл окно статистики... и обнаружил, что в нем сейчас нет вообще никаких войск, оставшихся по ту сторону завесы, но не появилось и смотрящего. Как будто во всем мире были только мы с Лёссой.
   - Идем туда, - я ткнул в сторону единственной приметной детали окружающего пейзажа - высокого дерева.
   - Идем, - лицо Лёссы осветилось улыбкой. Кажется, она предполагала, что я немедленно отошлю ее обратно за завесу. Может быть, так и надо было поступить... но, с учетом проявленного авантюризма, я предпочту, чтобы она была у меня на глазах.
   У могучих корней дерева, там, где из-под них вытекали три ручья, сидела девушка-эльфийка. Время от времени она проводила по волосам серебряным гребнем, и смотрела вверх, туда, где посреди дневного неба мерцали звезды.
   - Приветствую, - обратился я к девушке.
   Та ойкнула, и на мгновение выронила гребень... впрочем, он тут же материализовался в ее руке. Белка прыгнула со ствола дерева ей на плечо, а вышедший из-за ствола олень настороженно встал рядом. Не дожидаясь появления орла или дракона, я поднял руки ладонями вперед, показывая, что не замышляю дурного.
   - Мы пришли с миром, - сказал я.
   - Вижу, - согласилась девушка. - Никто, кроме посланников матери не смог бы пройти сквозь завесу. Но я ждала одного... а вы вдвоем. Впрочем... Я вижу между вами связь рода. Наверное, это все объясняет. Садитесь рядом, испейте воды из источника. Увы, мне больше нечего предложить моим гостям.
   - Щедрое предложение, - кивнул я, усаживаясь прямо на траву, и делая знак Лёссе, чтобы она поступила так же. - Надеюсь, мне не придется расплачиваться за него глазом. Мои глаза дороги мне как память.
   - Не придется, - ответила девушка. - Я не злобный и своекорыстный страж. Я просто жду здесь, у источника. Жду воли матери... Боюсь, что я заплутала во времени.
   - Волей Изменяющего пути я ищу "женщину, что спит под холмами за Великой рекой", - процитировал я условия задания.
   - Я недавно проснулась, - ответила девушка. - Так что, может быть, вы меня ищите. Признаться, я не слышала об Изменяющем пути. Но я вижу на вас знаки благоволения Матери, так что я пойду с вами, если, разумеется, вы этого хотите.
   - Буду рад, - отозвался я. - Надеюсь, что твои враги и мои враги станут "нашими" врагами. И ты споешь для них кайонеад4.
   - В радость мне пение, - отозвалась девушка. - Имя мне - Аэрин, и я пойду с тобой.
   На мгновение мир мигнул... и я оказался наверху лестницы, упирающейся в сплошную стену. А в открытом окне статистики вновь обнаружились все те, кого я нанял, либо пригласил в свои войска. А еще добавилась Аэрин, младшая Видящая, леди фейри, маг 4 ранга. Ну, ожидаемо - героев у меня и так с избытком. Но такой юнит - серьезно усилит мои войска. Да и просто оставлять красивую девушку скучать под холмами ... неправильно это как-то.
   Я присмотрелся к статистике моего приобретения.
   Аэрин
   Класс: младшая Видящая (4 ранг)
   Раса: леди фейри
   Уровень: 12
   Сила 8
   Ловкость 12
   Выносливость: 6
   Сила магии: 31
   Устойчивость к откату: 28
   Ментальная выносливость: 27
   Интеллект: 20
   Навыки: Оракул 1, Видение 2, Магия Хаоса 2, Мастер призыва Хаоса 2, Жизнь 1, Шаманизм 4, Пение 2.
   Свита: младший дух разума (воплощается в виде белки, передает послания Энелиэ на любое расстояние), развитый дух Хаоса (олень, носит леди на себе).
   Конечно, если рассматривать Аэрин как боевой юнит, то она очень и очень "так себе", не лучше моих культистов. Но вот на путях духов - она может оказаться неоценимой советницей и учителем. Ну и факт, что на моей стороне - еще одна жрица Матери, добавит моим речам убедительности в общении с эльфами... Надеюсь.
   Отдельно меня заинтересовал навык "Пение". "Голос жрицы разносится над полем, перекрывая шум битвы. И каждый из врагов, слышавших ее, понимает, что каойнеад - именно по нему, теряет храбрость и волю продолжать бой (-1 к боевому духу, шанс получить состояния "Страх" или "Паника")".
   - Приветствую тебя, светлая сестра, - насторожено обратилась Аэрин к Иримэ. - Стоит ли нерушимо на границе эльфийских лесов и Эред Мирэ могучий Асколхорн, залог единства нашего народа?
   Иримэ покачала головой.
   - Давно уже пал и разрушен Асколхорн, и руины его канули в бездне времени. И единства больше нет. Нет более страшных врагов, чем мы и дети подгорной Тьмы, коварные дроу. А твой народ исчез в кровавом вихре Войн Раскола, и лишь недавно я узнала, что мать оставила пути для вашего возвращения в мир под звездами...
  
   1 Хозяин Гниющего сада, Пастырь обреченных, Добрый дедушка - официальные титулы Нургла (Warhammer 40k)
   2 Улгу - серый ветер загадок, парадоксов и тайны. См. "Либер Хаотика: Тзинч"
   3 Триарий - в римском легионе составляли третью линию в боевом порядке (отсюда название), имели полное защитное вооружение, длинные копья и мечи. В том случае, когда передние две линии гастатов и принципов были сломлены натиском противника, триарии образовывали фалангу, которая должна была остановить вражеские войска и дать перегруппироваться отступающим передним двум линиям пехоты. Выражение "дело дошло до триариев" (лат. res ad triarios rediit) обычно означало критический момент в ходе битвы.
   4 Каойнеад - погребальная песнь. "Так, например, зловещая Морриган повстречалась перед последним боем прославленному герою Кухулину -- она отмывала в ручье его окровавленные доспехи и пела каойнеад. Кухулин понял, что бой этот -- для него последний, и стало так..."
  
   Глава 11. Пути духов
   В себя я пришел уже утром, в своей комнате, лежащим в обнимку с Иримэ. Оба мы были одеты, так что ни о чем "сладеньком" речи не шло, но сам факт показался мне прекрасным и удивительным.
   За то вот охапка системных сообщений, которая должная была пояснить, как я из подземелий "под Холмом" в Заречье оказался в своих покоях, и куда делись почти двенадцать часов времени, были далеко не столь радужны.
   Как выяснилось в процессе разгребания поступившей информации, переход к Вечному Ясеню и обратно обошелся отнюдь не дешево. И не замеченный мной дебафф "магического истощения" сыграл свою подлую роль: вычерпав остатки маны из манабара, истощение отправило меня в целительную кому. То есть, услышав разговор эльфиек о судьбе Аскалхорна и единства эльфийского народа, я наглухо отрубился. Честно говоря, если бы меня в этот момент добили - я бы пришел в себя существенно быстрее. Но Иримэ и остальные старательно выхаживали мою тушку, провели несколько ритуалов из магии Жизни, переливающих ману в не принимающее даже эликсиры тело, буквально на руках дотащили бессознательную тушку до замка Азир, и уложили на кровать, куда залезла и Иримэ. То ли к счастью, то ли наоборот, приход маны из Источника Места Силы, хотя и не намного, но превысил растрату жизненных сил дебаффом "Магическое истощение 4". Так что постепенно силовой баланс организма был восстановлен, а кома перешла в обыкновенный сон, который и продолжился до утра.
   Закончив разбираться в сообщениях, отмеченных знаком медицины, я сделал пометку в разделе Ежедневник моей Книги: "поблагодарить Иримэ, Аэрин и Исту". Хотя их решение и было далеко не оптимально с моей точки зрения, но как жители этого мира они поступили правильно.
   Дальше я занялся разбором поступивших сообщений о хозяйственной и строительной деятельности замка в частности, и домена в целом. Башня Оракулов уже была достроена, и, как я подозреваю, старшая Видящая, Реалуэ, уже переселилась туда... либо же находится в процессе переселения. Надо будет заглянуть в Башню, узнать - чему может научить Видящая. То есть, Боевое предвидение мне обещала сама Реалуэ, и, не думаю, что какая-то там "случайность" может помешать Видящей исполнить свое обещание. А вот что еще... это любопытно. Очень любопытно. Ведь, как правило, подобные строения дают 3 навыка на уровень. И, частенько, еще заклинания в список подлежащих изучению сверх доступного по количеству Книг Магии, либо задания. И сейчас началось возведение второго уровня Палат Вечности. Теперь можно будет улучшать заклинания до двух звезд, а главное - добавятся по одному неоткрытому заклинанию во всех школах магии, которые есть у меня в Книгах Магии.
   Иримэ заворочалась, и сморщила носик. Я погладил ее мягкий волосы, и прижал девушки к себе. Иримэ заметно расслабилась, и продолжала спать, благо шторы в спальне Лендлорда темные, а температура всегда стоит комфортная. Все-таки магия имеет некоторые преимущества в сфере обеспечения комфорта даже по сравнению с продвинутой технологией.
   К хозяйственным относились сообщения о завершении строительства конюшни в Красноголовиках и второго уровня кузницы в Ветровске. Это вместе добавило мне 750 монет в день, а главное - возможность набирать в Ветровскую стражу еретиков не в простейших ламеллярах, а в полноценных кольчугах. А ростом уровня кузницы появится возможность дополнить кольчугу зерцалом, бригантиной, а там, глядишь, и полноценными латами.
   Следующей порцией сообщений системы, которыми я занялся, были известия о выполненных квестах. Разумеется, завершен был квест "Найти Женщину Холмов, что спит под холмами за Великой рекой". Экспа с него закрыла второй уровень, и частично ушла в никуда. Разумеется, был и обещанный системой маг - леди фейри Аэрин. В целом все это было ожидаемо, поэтому особых эмоций не вызвало. А вот то, что перехваченный в подземном форте алтарь, ставший Храмом Ветров, закрыл-таки первый шаг цепочки квестов "Все во имя веры" - никаких положительных эмоций не вызвал. Да, конечно, классовый навык Темного храмовника "Высокий жрец 1" обеспечил мне управление казной культа (что в текущих условиях добавило мне еще 250 золотых дохода в день) и подчинение всех культистов и иерархов культа низшего ранга в пределах владений (но в моих владениях они и так были наняты мной же, или дали клятву верности, так что, по сути, классовый навык прямо сейчас оказался не слишком полезен, хотя в будущем это может измениться). Да, я порадовался достижению "Несущий слово 1", ускоряющему распространение ересей и вероучений орденами Культа Хаоса. Да и "Обучающий 3" - весьма и весьма полезный навык, с учетом классовых штрафов труднодостижимый другим путем. Но... но вот количество экспы, достаточное, чтобы набить примерно четверть, а то и треть уровня, ушедшее в никуда - не радовало просто категорически.
   Зато появился следующий шаг: "Все во имя веры. Шаг второй". "Обеспечьте устойчивое функционирование культа в одном из соседних доменов". В качестве поощрения обещали навык, опыт и артефакт. Штрафов за отказ/провал или временных рамок обозначено не было, так что отказываться от задания было бы глупо. Я и не отказался.
   Закрыв окна прочитанных сообщений, я начал разбираться с плюшками, полученными от получения уровня. Единица в Ментальную выносливость была ожидаема, с учетом того, что меня вырубало дебаффом "Истощение маны". А вот выбор навыков получился интересным. С одной стороны, Скачок 2 обеспечит мне выбор направления прыжка, резко увеличив мою мобильность на поле боя, добавив возможность избегнуть рукопашной, которая магу, мягко говоря, противопоказана. А с другой - "Мастер изгнания 1" из магии Света, шаг к третьему кругу этой школы. С учетом того, что в моем домене есть два подземелья, набитые нежитью, именно Мастер изгнания, усиливающий заклятья, направленные против нежити, демонов и призванных существ. В общем, с учетом того, что у меня еще два подземелья, набитые нежитью, и только немного по верхам прощупанные, Мастер изгнания выглядит предпочтительнее... Но второй Скачок - тоже хочется.
   Я попытался обратиться к Силе Оракула, но увы, Сила смогла только подсказать, что следует отложить решение - и оно найдется само. Что ж. Поверим собственной Силе.
   Следующее сообщение, к счастью, кажется, последнее непрочитанное - об открытиях в заклинательном покое. На этот раз открылось только одно заклинание из Книги Света. "Сияющий пилум1". Судя по описанию, этот световой дротик формировался в руке заклинателя и летел вперед примерно на пятьдесят метров, проходя через все, встреченное по дороге. Поскольку сияющий пилум - совершенно нематериален, он не задерживается материальными объектами, встреченными по дороге. Эффекты же взаимодействия отличаются в зависимости от того, что за объект попался. Стены, холмы, щиты и прочие неодушевленный объекты дротик просто пролетает, никак с ними не взаимодействуя. Конструкты (в основном - разнообразные големы) получают небольшой урон (порядка нескольких хитпойнтов), зависящий не от силы магии заклинателя, но от владения магией Света. В случае живых (растения, животные, люди, орки, эльфы, чудовища) к небольшому урону добавляется дебафф "Легкий ожог" - боль ожога отвлекает, снижает меткость и шанс уклониться. Более опасен Сияющий пилум для демонов, нанятых в доменах, расположенных за пределами Инферно, либо же демонической аристократии. Наряду с уроном, опасным даже для высокорангового бойца, демон, попавший под удар пилума, получит еще и "Сильный ожог" - то же самое, что и "Легкий ожог", но в большей степени. Нежить, не ощущающая боли, наряду с уроном, получит дебафф "Скован" - неподвижность от 2 до 5 секунд. А вот призванные существа любой природы наряду с эффектами, описанными для их класса, получат еще и 5%-ный шанс быть изгнанными из реальности туда, откуда их призвали.
   Что ж. Интересное заклинание, к тому же, намекающее, что против Империи Света моя любимая тактика: заваливание врага призывами, может и не сработать. Конечно, мои призывы - Жизнь и Хаос, вроде не подпадают под "сильный урон", хотя, кто знает... Слово "демон" - неоднозначно, и если в описании заклинания оно значит не только "акума", но и "йокай", то есть демонов Хаоса вместе с демонами Инферно - результат может быть не самым лучшим. К тому же, даже 5% шанс на изгнание - может быть крайне неприятно, если представить массовый залп. Адептов и прелатов в войсках Империи всегда было в избытке. Так что, возможно, придется смириться с вероятностью потерь, и заняться развитием основной "массы" моих войск - еретиков и оборотней. Ну а пока что - берем Мастера изгнания. Уж это заклинание однозначно попадает под его действие.
   После завершения обработки входящих сообщений, я поднялся в свой кабинет, чтобы поинтересоваться данными о международной обстановке. В конце концов, до обрушения завесы - уже совсем чуть-чуть.
   Атака Светоносного альянса, которые игроки из эльфов уже окрестили "Светоносым", пока что забуксовала: пограничные крепости Вечного леса, взятые в осаду светлыми, пока что крепко держатся, и не подают признаков истощения сил или воли к обороне. Эльфийские рейнджеры щиплют тылы и коммуникации фанатиков Света. В общем, ситуация кажется стабильной... но, вспоминая пророчества Иримэи Реалуэ о падении Олваирина - в плотине так или иначе найдется щель, и тогда вероятно каскадное падение обороны. Ведь каждая павшая крепость не только ослабит дух защитников остальных, но и позволит Светоносным сконцентрировать больше сил против тех, кто еще держится. Так что, когда Серебряные башни отчитаются о распространении нужной мне ереси в домене Каганата, надо будет нацелить Пурпурную длань на то, чтобы внести в силу и идеологию Света внутренний раскол, напомнив о давнем союзе с эльфами, а Священной Имперской инквизиции подкинуть идею проверить - не связаны ли идеологи противостояния эльфам с культами Инферно. Конечно, эльфы мне не союзники... по крайней мере - пока. Но "враг моего врага" и далее по тексту.
   Орк Гхыртыкбургуз в своем блоге жаловался на "подлых волшебников, гораздых на всякие гадости, но трусящих выйти на честный бой". Учитывая, что в понятия "честного боя по-орочьи" вполне укладывалось забивание двумя-тремя трехметровыми орками одного человека - жалобы Гхыра смотрелись, по меньшей мере, комично.
   Вопреки фракционной солидарности, более успешные орочьи вожди склонны быцли не сочувствовать Гхыру, но скорее - поиздеваться над ним. Впрочем, да... орки и солидарность... О чем это я?
   Игроки Морского альянса обсуждали очередной набег на богатые домены Единения. Учитывая, что делали это они на открытом ресурсе - шансы на успешность такого набега представляются мне крайне призрачными. Впрочем, на месте предводителей Единения я рассмотрел бы и вероятность игры в стиле "я знаю, что ты знаешь, что я знаю". Что, понадеявшись на то, что столь бесхитростную подготовку сочтут заведомой "операцией на отвлечение внимания" - викинги ударят именно в том направлении, которое столь открыто обсуждают.
   Конфедераты, в основном, вывешивали на своих ресурсах характеристики нестандартных големов и химер... с ценниками, включающими цены на доставку средствами Торговой гильдии. Один из вариантов - "могучий лавовый голем" меня заинтересовал, прежде всего - иммунитетом к любым повреждениям от огня и изрядной стойкостью к физическим повреждениям. Сама эта туша урона тоже почти не наносила, но как танк в узких коридорах - почему бы и нет?
   Увы, у столь замечательно идеи был один недостаток - цена, причем выраженная не в золотых монетах, а в мерах адаманта. Ицена эта при нынешних рыночных ценах на адамант была такой, что, даже вложившись деньгами иного мира, после покупки этого чуда големостроительной мысли я окажусь буквально с голым задом. А мне уже скоро содержание армии выплачивать, и выкупать недельный прирост... Так что пока что мысль о лавовом големе придется оставить, хоть и жаль.
   Инфернальная аристократия на открытых ресурсах предпочитала перебрасываться анекдотами о святошах и длинноухих зазнайках. Если там и было что-то полезное, то для выявления этого требовался более серьезный анализ. Так что я запустил аналитические программы, надеясь на хотя ы первичный фильтр откровенного мусора. В конце концов, в трепе упоминались названия доменов, городов и местностей, так что, может быть и удастся выловить что интересное.
   Подгорный престол степенно и неторопливо обсуждал качество сталей, способы закалки, заточки и нанесения рун. Кое-что из обсуждаемого я скопировал в свою Книгу с целью показать кузнецам Азира и Ветровска. Авось, да выловят из этого трепа что-нибудь интересное. Мое же внимание привлекло обсуждение открывшегося провала в нижние горизонты. Гномы солидно и основательно, с приведением аргументов вплоть "а вот походом на тебя не?" рассуждали о том, является ли открывшийся провал просто горизонтом Подземья, или это - фронтир между Подземьем и Инферно. В принципе, я находился на стороне тех, кто заявлял, что такое предположение - бред, и ничем иным быть не может. Инферно - один из планов (или Сопределов) поблизости, и никакой провал до него вести просто не может. К тому же, демоны, наряду с прочими надземными расами, судя по официальному описанию,, получают некоторые дебаффы за постоянное пребывание в Подземье. Но кто знает... Логика созщдателей игры временами не поддается анализу здравым рассудком, а логика богов, которые сейчас контролируют мир - и вовсе нечеловеческая. Так что, хотя свое мнение я и выработал, но делать на него слишком уж большую ставку не стал бы.
   Дроу обсуждали, в сущности, тоже самое, что и гномы, да еще и периодически с насмешками залезали на ресурсы последних. За исключением этого, блоги Дроуленда2 полнились восхвалениями Quarval-sharess3. Вообще-то, некоторые восхваления сильно напоминали мне кодированные сообщения... но строго доказать это я пока что не могу, так что к задачам анализатора - добавилась и эта. Глядишь, чего и выловлю.
   Признаться, из потока информации я вывалился с некоторым трудом. Но пора уже было приступать к более приближенным к реальности действиям. Экспа сама себя не наберет.
   Но, прежде чем перейти к действительно полезным действиям, я заглянул на общедоступный "нубский" форум. Как и ожидалось, почти ничего полезного там не было. В основном - элементарные советы вида "если вы выбрали воинский класс, но не владеете оружием в реале - постарайтесь найти учителя, и занимайтесь с ним", причем в качестве учителей предлагались собственные юниты, начиная с третьего, а то и второго рангов, "если вы маг - закупайтесь эликсирами маны" и "захватывайте все доступные источники ресурсов, какие можно захватить без катастрофических потерь".
   Еще на форуме много ныли и требовали от создателей игры усилить, а чаще - ослабить какой-нибудь "несуразно слабый" или "читерно сильный" класс. Но самый большой вой стоял в теме, обозначенной "Полный список заклинаний". Присутствующие там личности ныли, скулили, а кое-кто даже угрожал, требуя вывесить полный список всех существующих заклинаний. Наивные. "Лендлорды" - это все-таки не ординарная РПГ с десятком заклинаний, и даже не "Древние свитки", где заклинания составляются из десятка-другого изначально заданных эффектов. Здесь все-таки присутствовала магия... Трудятся специалисты в гильдиях магов, занимаются своим делом маги-исследователи в коренных землях фракций, иногда (и довольно часто) дарят новые заклинания или же выдают в качестве награды по квестам регулярно вмешивающиеся в жизнь смертных боги. Причем в большинстве своем новинки возникают именно в нижних кругах. С одной стороны - исследовать такие эффекты ожидаемо легче, а с другой - они же и самые полезные. Да, заклинания пятого кругом - это мощно и пафосно. Маг, прибегающий к такой жути - делает заявку на включение в топ, а достигший пятого круга в нескольких школах - вообще моща. Но средний маг-юнит владеет не выше чем третьим кругом в одной школе, а новички, нанимаемые взамен погибших или в качестве пополнения - и вовсе только первым кругом. Вот и получается, что та же Стрела (заклинание первого круга, присутствующая в том или ином виде почти во всех школах), брошенная достаточным количеством магов, может оказаться как бы не опаснее, чем многократно воспетый Метеоритный шторм, а то и Армагеддон. Вот и ищут исследователи и способы защиты от таких заклинаний (желательно - не самых высоких кругов), так и способы увеличить их эффект, или же обойти ставшую известной защиту. И список, даже если бы его кто-то составлял - по определению оказался бы неполным. Не говоря уже о том, что самые удачные разработки стараются не светить. Вот и бродят по разным ресурсам "супер-пупер полные и завершенные списки заклинаний", не включающие, как правило, и десятой части от необозримого моря вариантов. А официального списка - нет и не предвидится.
   Оторвавшись от созерцания бурной жизни форумов, я отправил "тяжелый" пехотный отряд к Акрелату. Следующий ярус надо чистить, а заодно - развивать пехоту. Конечно, в узких переходах подземелий под руинами полноценную стену щитов не построишь, но даже небольшой огрызок - это лучше, чем совсем ничего. Так что, десяток оборотней и с ними по десятку сестер-во-ереси (копейщиц и лучниц) выдвинулись к Акрелату на подводах в сопровождении двух Всадников Хаоса и трех культистов. Разумеется, тащить в подземный лабиринт лучников - идея не из лучших. Их главное преимущество - дистанция, а ее-то и не будет. Так что все лучницы и половина копейщиц останутся наверху, охранять базовый лагерь. Их роль в данном походе - работать охранением для отряда на поверхности, а не лезть в глубину.
   Но, в любом случае, скорость движения пешего отряда, пусть даже и на телегах - существенно меньше, чем скорость летящих крикунов. Так что пока пехота доберется до Акрелата, у меня есть время заняться одним ритуалом, который может открыть мне дорогу в нижние ярусы подземелья под моим собственным домом. Неизвестная угроза из глубины - не то, что позволит мне спокойно спать. А значит, нужно найти способ избавиться от древнего огненного элементала.
   К счастью, Гильдия торговцев, куда я заглянул пополнить запасы эликсира маны, опять изрядно растраченные во время вчерашнего похода, располагала также и некоторым запасом атрибутов для шаманских практик, к одной из которых я собирался прибегнуть. Бубен у меня был со времен зарубы с орками, после которой у меня, собственно, и появилась Книга Шамана. А вот зеркала орочьих шаманов в большинстве своем схватки не пережили, а те, которые остались целыми - весят столько, что с моим параметром силы я просто не подниму. Да и характеристики у них не сказать, чтобы подходящие: подавление духов, устрашение духов, приманивание духов-убийц и прочее, что я либо не могу, либо же не хочу применять. Да и штрафы к репутации со всеми разумными, включая орков, и дипломатии - это не то, что я хочу заполучить. Так что пришлось продавать все это добро скопом гильдии (не слишком дорого: как сказал Битор, ничего более-менее выдающегося там не было), и на вырученные деньги покупать нейтральные по своей природе зеркало и колотушку без плюсов к характеристикам, зато обладающие бонусами "привлечение внимания духов" и "снижение негативной реакции духов", что очень полезно шаману, склонному не подчинять, а договариваться. А на мой взгляд, хороший обоюдовыгодный договор - куда лучшая основа для длительного сотрудничества, чем сила и страх.
   После посещения торговцев я, во главе небольшой компании в составе меня лично, Ириме, Битора, любопытствующих феечек и двух сфено в качестве телохранителей (на последнем настояла эльфийка), спустился к реке. С близкого расстояния зрелище водоворота, бушующего под моим летающим замком, впечатляло гораздо сильнее, чем если смотреть на него с острова, или же со спины пролетающего над рекой ездового крикуна. Хотя и с высоты вид получался... берущий за душу. Да и то, что я уже видел этот местный мальстрем, когда мы гнали к замку "Золотого каплуна" и "Хранителя тайн" - впечатления почти не смазывало. Тем более, что на небольших (в сравнении, скажем, с "Титаником", или "Грейт Истерном") деревянных судах приближаться к водовороту было слишком рискованно, и мы приставали сильно в стороне. А сейчас я сидел прямо на узенькой полоске песчаного пляжа, и волны, вызванные неестественным водоворотом под основанием моего парящего замка, плескали мне прямо под ноги.
   Я, покосившись на невозмутимую Иримэ, разделся до дефолтного исподнего, взял в руки бубен полноправного шамана, а в другую руку - купленную у торговцев колотушку. На шее у меня повисло на кожаном ремне серебряное зеркало. С некоторым страхом перед бушующим водоворотом, я зашел в воду примерно по середину щиколотки, и опустился на колени. К счастью, здесь, у самого берега, вода не имела достаточно силы, чтобы утащить меня в воронку, но напор ее однозначно ощущался. Я поднял бубен и ударил в него колотушкой, задавая ритм, который напевал вызванный экспериментов Арениуса водоворот в своей вечной ярости. К счастью, мне не требовалось танцевать: в воде это было бы... затруднительно.
   Бубен пел, погружая меня в транс. Казалось бы, его звук должен был легко раствориться в грохоте водоворота, но почему-то этого не происходило. Поле зрения, повинуясь трансу, сужалось, отсекая все лишнее, оставляя только водоворот и его голос. Ритм вел меня. И серая хмарь Улгу раскрылась пророческой синевой Азир.
   - Здесь есть имена! - голос водоворота растворился в сером тумане, обратившись голосом его духа, что звучал не столько в воздухе, сколько в моих душе и разуме.
   Я на мгновение заколебался, не будучи уверен, какое из моих настоящих имен следует назвать, но транс решил за меня.
   - Здесь Кайларн, идущий меняющимися путями, летящий с изменчивыми ветрами, - ответил я на вопрос могучего духа. Заключить с ним полноценный Контракт - не хватит ни сил, ни умения, но вот временный союз против общего врага - почему бы и нет?
   - Никто, оставшийся на берегу, мне не враг, - отозвался дух, не скрывая, что мои планы и намерения для него открытая книга. - И я не пойду с тобой против древнего огня. Но чем-то ты нравишься мне, смертный, ушедший от Серой леди. И я подскажу тебе. Врага огня ищи не в ярости стихий, но в молчании тишины.
   Завершение ритуала ознаменовалось сообщением системы о получении мной навыка проведения ритуала "Общение с духом". Для него требовались шаманский бубен, колотушка, зеркало и какое-нибудь символическое изображение духа, с которым возникло желание либо необходимость. Также мне добросили чуток опыта за "специальное действие". Но появился также и квест "Враг огня": "Найти врага огня, упомянутого духом водоворота". В качестве вознаграждения обещали опыт и редкое заклинание, а в качестве наказания за провал или отказ обещали "усиление огненного элементала". Но вот никаких временных рамок обозначено не было, так что я принял данное задание.
   Сделав перерыв в магических изысканиях, я вернулся в донжон. Надо было передохнуть и восстановить немного растраченную ману: глотать эликсир, находясь, по сути, в собственном замке у места Силы представлялось мне вопиюще нерациональным решением. А заодно заглянул в "нижние гостевые покои особой надежности", то есть - подземную темницу, где до сих пор обитает захваченная моими ребятами демонолог. Никаких особенных мер воздействия к ней не применялось, но само по себе пребывание в тюрьме вряд ли можно назвать приятным. Так что, проведя некоторое время в размышлениях, полагаю, она стала более удобным объектом для проведения переговоров. Тем более, что у меня есть что ей предложить.
   Нижняя темница, вопреки моим предположениям, оказалась достаточно светлой, просторной, и можно сказать, уютной... ну, если забыть, что это все-таки - темница. Впрочем, Смотритель нижних покоев, появившийся "по мере повсеместного роста Здания Науки", сообщил, что на втором подземном ярусе, образовавшемся после возведения Башни Оракулов, есть куда менее гостеприимные камеры, куда можно засовывать тех, кто подлежал более грубому обращению. В частности, там сейчас обитали несколько личностей, "приглашенных" в замок лично Ставром. Кстати, надо будет и их там проверить. А то службы обеспечения безопасности, не исключая и ту, которой я время от времени отправляю отчеты, имеют тенденцию зарываться и переходить от обеспечения безопасности государства к обеспечению безопасности безопасности ради самой безопасности. Так что приходится бдеть. Во избежание.
   Но сейчас пока что я подошел к свернувшейся калачиком на достаточно удобной, хотя и без роскоши, кровати, девушке, и коснулся ее плеча.
   - Что? Кто? - колдунья дернулась, и браслеты, останавливающие ее магию, звякнули.
   Каждый из браслетов представлял собой полосу кроваво-красного металла, обернутого вокруг запястья девушки так, что не было видно никаких следов соединения: полоса казалась цельной, как будто отлитой прямо на руке. И к этим полоскам короткими (в несколько звеньев, не больше) цепочками, будто бы вырастающими из основного тела браслета были прикреплены небольшие, с мелкую монетку, металлические диски с гравированными на них символами. Браслеты довольно эффективно препятствовали магии смертных, и какое-то время могли удерживать даже действительно сильные магические сущности, но вот рассчитывать на то, что они смогу долгое время удерживать ту же суккубу - я бы не стал. А ведь суккуба - далеко не самый сильный маг из тех, кого я могу встретить на просторах этого мира. Но зато данные поделки низкоуровневого артефактора были достаточно дешевы, чтобы Ставр их закупал, не обращаясь ко мне за увеличением бюджета своей службы.
   - Да вот, пришел проведать гостью, - улыбнулся я.
   Из записей Ставра я уже знал, что ее зовут Агнешка, и что она попала в культ Бездны в возрасте восемнадцати лет, после того, как дочка одного из "богатых" торговцев Ветровска плеснула ей в лицо кипятком просто из прихоти. Видимо, после Пылающей ночи некоторые богачи местного масштаба посчитали себя всемогущими и неуязвыимыми... Зря это они.
   Честно говоря, состояние колдуньи, по крайней мере - на глаз, было лучше, чем когда ее только что захватили. Да и одета она была отнюдь не в то подобие рубища, в котором она была тогда. Конечно, оставлять пленнику его или ее одежду - глупость неимоверная, но чтобы тюремная одежда смотрелась лучше исходной... Ну, бывает, конечно...
   - И как, нравлюсь? - заключенная повела плечиком. Признаться, в сочетании с изуродованным шрамом лицом, впечатление получилось довольно-таки жутенькое.
   - Пока что не знаю, - отозвался я, прислушиваясь к шепоту малого духа разума, которого я призвал, когда еще собрался проведать пленников. - Жертвы приносила?
   - А как же, - хмуро отвернулась девушка.
   Дух подсказал мне, что в своем недовольстве пленница искренна. Конечно, столь слабый дух не мог подсказать: недовольна она самим фактом участия в жертвоприношениях, или, может быть, количеством жертв... а может - и своей недостаточной квалификацией, не позволившей удерживать жертву в живых и причинить ей достаточно мучений. Но вот чем радовало общение с духом разума, так это тем, что его нельзя было обмануть игрой слов или же умолчанием. Если оппоненту приходится убеждать себя в правдивости уловки или же умолчания - дух однозначно подскажет: "ложь". Естественно, обратная ситуация - "прокладка, задействованная втемную" пройдет. И если разумный верит своим словам - то и дух подскажет: "правда", независимо от того, как обстоят дела на самом деле. Но даже и так присутствие духа - немалая подмога в разговорах... и допросах.
   - И кого же ты жертвоприносила? - решил спросить я, ожидая душещипательную историю, о том, как невинная и безгрешная дева отправляла в ад тех, кто этого заслужил.
   - Не скажу, - буркнула Агнешка. - Это - мое дело...
   Это было хорошим признаком. В душещипательную истории оклеветанной невинности я бы не поверил, даже убеждай меня не младший дух, но элементал разума. Быть колдуньей в банде и остаться чистенькой - такого "не может быть потому что не может быть никогда". Но вот то, что девушка вздрагивает и искренне ненавидит при упоминании о кровавых ритуалах - это хорошо. Это значит, что есть шанс на то, что ей можно доверять.
   Некоторое время я расспрашивал ее о совершенно незначительных вещах: вкусовых пристрастиях, распорядке времени и иерархии в банде. (Последнее не интересовало меня от слова "совсем": назначенный мной комендант Ветровска предпочел несколько расширительно толковать мое разрешение казнить тех, кого посчитает нужным, и порадовал жителей города развеселым зрелищем публичной казни... разумеется, не сразу, а после длительного общения с городскими палачами, выбившими из бандитов все их тайники и заначки, пошедшие с моего разрешения в городской бюджет. Так что, если что из рассказанного Агнешкой и могло быть секретом - то давно уже таковым не являлось. Но вот то, что она отказывалась выдавать товарищей и рассказывать об их секретах - мне понравилось). Мало кто догадывается, что в такой вот неторопливой беседе ни о чем человек может рассказать о себе частенько больше, чем знает. И та картина, которая у меня складывалась - мне была по нраву. Да, она оступилась и сильно загрубела душой. Но пока что колдунья не совершала ничего того, за что мне захотелось бы подвергнуть ее ритуалу "Вечной погибели". А главное - в ней остался некий внутренний стержень... что позволяет надеяться, что, встав под мое знамя - она останется верна, по меньшей мере - ничуть не хуже, чем любой из нанятых мной культистов.
   - Что ж, - произнес я, закончив собеседование, о сути которого, вот беда, совершенно забыл сообщить кандидату на должность, - теперь я должен сказать, что у тебя есть небольшой выбор...
   - Выбор? - удивилась Агнешка.
   - Да, - кивнул я. - Небольшой, но есть.
   - Какой же? - формально был выражен интерес, но реально - простая вежливость, не более.
   - Ты можешь остаться здесь на правах вынужденной, но почетной гостьи, - начал я. - Прокормить одну девушку я как-нибудь смогу.
   - Или? - столь же формально поинтересовалась Агнешка. - Присяга, не так ли?
   - Разумеется, - подтвердил я догадку колдуньи.
   - Извращенец, - припечатала Агнешка. - Но я согласна.
   - Почему это - "извращенец"? - заинтересовался я.
   - Ну, если тебе нужна такая, как я... - вздохнула пленница. Правда, в этом вздохе слышна была некоторая надежда.
   - Ты ошибаешься во всем высказанном, - усмехнулся я.
   - ...? - взгляд колдуньи был наполнен изумлением и непониманием.
   - Во-первых, вот... - я взмахнул рукой, и на новую соратницу легло заклинание "Красота от природы". К счастью, изуродовавший ее ожог был совершенно не магическим, и не затронул ничего жизненно важного. Так что заклятье второго круга с ним вполне справилось. Девушка оказалась вполне приятного облика... так что не думаю, что для нее станет проблемой найти себе парня. - А во-вторых, у меня уже есть и любовница и возлюбленная. И ты нужна мне в качестве колдуньи, а не постельной игрушки.
   Ошеломленная демонолог рухнула на колени, и быстро, как будто опасаясь, что я могу передумать, и вернуть ее в прежнее состояние, произнесла слова присяги.
  
   Агнешка
   Класс: Культист (4 ранг).
   Уровень 11
   Сила 10
   Ловкость 10
   Выносливость 10
   Сила магии 28
   Устойчивость к откату 28
   Ментальная выносливость 27
   Интеллект 18
   Навыки: Магия Тьмы 3, Демонология 3, Магия Разума 1, Мастер ритуалов Тьмы 1, Магия Хаоса 1.
   Заклинания:
   Магия Тьмы: Стрела Тьмы (1), Тьма (2).
   Демонология: Призыв импов (1), Призыв гвардейца Инферно (2), Призыв цербера (3).
   Магия разума: Стрела разума (1), Чувство лжи (1).
   Магия Хаоса: Стрела Хаоса (1), Оружие Хаоса (1), Голос Древнего врага (1), Малое проявление Всетворящего (1).
  
   Также в числе достижений девушки значилось "Отступник веры 1", который "Понижает репутацию при общении с представителями культов Бездны", и неплохо так понижает. У некоторых фанатиков может даже вызвать реакцию вида "сам сдохну, но отступник жить не будет". Хотя, надо сказать, что от более адекватных представителей инфернальных культов - может и отболтаться.
   В целом же параметры Агнешки меня не удивили. Магия Хаоса у нее явно появилась при принятии присяги, вместе с клеймом вероотступничества. Характеристики - вполне себе адекватные классу, рангу и уровню. Набор заклинаний... Откуда культу откровенно криминального характера, не имеющему доступа к Месту Силы и заклинательному покою располагать обширными запасами заклинаний? То, что нашли где-то "Призыв Цербера" для своей, видимо, сильнейшей, колдуньи - уже немалое достижение.
   - Агнешка, - позвал я девушку, уже призвавшую себе из Хаоса зеркальце и старательно любующуюся на свое обновленное лицо.
   - Да, Господин? - повернутое ко мне лицо оставалось почти неподвижным, а голос - спокойным, но сейчас малый дух разума подсказывал мне, что "покой - ложь, есть только страсть".
   - Если тебя еще не покормили - отправляйся наверх и обратись в Палаты Вечности, там покормят, а заодно - объяснят, как вписать на ее стены заклятья Призыва гвардейца Инферно и Призыва Цербера. Это тебя займет надолго... а когда закончишь - присоединишься к культу Изменяющего пути в его повседневной деятельности.
   - То есть - войне? - ровным голосом спросила Агнешка.
   - Не обязательно. Можешь заняться проповедями. Сейчас пока у меня нет никого, кто мог бы научить тебя алхимии и сотворению артефактов, на как появятся - сможешь научиться и этому, и заниматься ремеслом...
   - Я буду сражаться, - произнесла Агнешка таким тоном, что перед моим воображением она предстала облаченной в белые сапожки, короткое сине-белое платье... и с клинком, спрятанном в широком и длинном рукаве. А поседевшие от непростой жизни волосы у нее и так есть.
   - Хорошо - я потрепал колдунью по голове. Хотя возрастом она и была старше героини "Сердец Пандоры", но не так уж намного. - Кстати, - вспомнил я важный момент, - а почему, когда мы впервые встретились, призывала церберов не заклинанием, а ритуалом?
   - Я... - демонолог вздрогнула. - Я... я просто боюсь их.
   Агнешка повесила голову, а я просто замер в шоке.
   - Кого "их"? - на всякий случай уточнил я.
   - Демонов, - еще раз вздрогнув, ответила Агнешка. - Только Арр и Гирр, только их я могу терпеть... И... и я не хочу вспоминать, как Марроган, мой наставник в культе этого добился. Он ломал меня... и, боюсь, сломал. Я никогда не смогу выступить против него... и я не уверена, что смогу не исполнить его приказ...
   Я молча кивнул. В принципе, в ходе моей работы в той, прошлой части моего существования, мне приходилось иметь дело с информацией о деятельности тех, кого называли "тоталитарными сектами", а сейчас я даже возглавляю одну такую, так что о методах вербовки и обеспечения лояльности я имею некоторые представления. И, в частности, сейчас собираюсь воспользоваться некоторыми из них.
   Постепенно мне удалось выяснить, какими методами Агнешку приучили не бояться церберов, призываемых ритуалом. И способы эти показались мне отвратительными. Шантаж жизнями, наказание болью, голодом, тьмой, угрозы изуродовать еще сильнее, чем было... весь арсенал маньяка-садиста. Даже немного удивительно, что девушка сохранила в себе хоть что-то доброе. В последнем я уверен - стат "Репутация" не врет. Или, по крайней мере, информация о таких выходках системы не стала общеизвестной. Но даже такими изуверскими методами от начинающего демонолога удалось добиться только того, что она с грехом пополам могла не знакомить окружающих с недавно съеденным. И это только потому, что ей с трудом, но удалось наладить общение с двумя конкретными церберами, которых она и призывала в случае крайней необходимости. А вот на тварей, что приходили на заклинания - реакция оставалась та же, что и раньше.
   - А ты пробовала вплести в заклинание их имена? - заинтересовался я.
   - Нет, - покачала она головой. - А разве так можно?
   - Давай попробуем, - улыбнулся я. - Только выйдем туда, где места побольше.
   Моя теория о взаимосвязи призыва и внешнего имени - опровергнута не была. На заклинание, в которое Агнешка включила имя Арра - пришел именно тот цербер, которого Агнешка если не "хотела", то не слишком боялась увидеть.
   Посмотрев на меня круглыми глазами, Агнешка по моему приказу отозвала цербера, и двинулась в Палаты вихрей, общаться с остальными культистами. Ну а то, что за ней двинулся заранее призванный смотрящий - это уже технические детали.
   Я же спустился обратно в подземелья донжона, а именно - в камеру, где хранился конфискат. Признаться, большая часть конфискованного представляла собой просто хлам, из которого с некоторым трудом удалось набрать 1000 золотых монет (на всех арестованных) и 2 меры самоцветов (пришлось выдергивать камни из отвратительного вида "украшений", которые в Торговой гильдии оценили даже дешевле указанной суммы, и получившийся золотой лом швырять в сокровищницу вместе с поступившим в прииска золотым песком, который механика игры сразу превращала в звонкую монету). Артефактов, даже самых дешевых - не нашлось совсем.
   Зато меня сильно заинтересовала серия миниатюр, конфискованных у одного из перекупщиков, что, впрямую не состоя в Гильдии торговцев, скупали для нее плоды крестьянских трудов. Самого перекупщика загребли "за компанию" с одним из его знакомых, который попался на пропаганде человеческих жертвоприношений, и высказываниях вида "Вот нас, тупых, завоюют умные и развитые демоны - и всем будет хорошо. Сильмэран4 будем пить". В отличие от толерантной Земли, с ее "свободой совести и слова", в моих владениях подобные высказывания вполне себе являются составом преступления. Как и в случае с рабовладением, я установил жесткую государственную монополию на жертвоприношения. А уж пораженческие настроения и призывы к смене существующего строя - и вовсе повод для применения Высшей меры социальной защиты, то есть - смертной казни... через мумбо-юмбо. То есть - отдание на поругание сфено.
   Однако те картины, что я сейчас наблюдаю, давали основание подозревать, что данный "узник совести" - куда менее невинен, и более опасен, чем это показалось Ставру, который не выпустил его лишь из следования советам "Прикладного руководства по построению демократии" Николло Маккиавелли, который упоминал, среди прочего, что зло пусть и сильное, но кратковременное и причиненное немногим (вроде казни нескольких семей до последнего человека) порождает в народе меньшее возмущение, чем зло малое, но действующее на многих и в течение длительного времени (вроде повышения налога на грош). Но...
   Я остановился возле привлекших мое внимание картин. Черно-белые гравюры были выполнены с большим искусством и радовали глаз. На первой из них прекрасная птицедева на легких крыльях неслась близ циклопической стены, сложенной из живых, сверкающих языков пламени. Рядом статуя кентавра с натянутым луком возвышалась над крепостным рвом, проходящим мимо той же самой стены, возле которой мчалась птицедева. На следующей стая гончих рвалась за добычей между деревьев, к которым прижимались силуэты людей, наблюдающих эту охоту. Четвертая же показывала дождь в пустыне, благодатной влагой проливающийся в бесплодный песок. Казалось бы, что здесь такого? Но я-то, еще перед первым входом в игру, лазал по форумам, и смотрел скриншоты различных локаций игры. И изображенные места были мне хорошо знакомы, слишком хорошо, чтобы допустить возможность случайного совпадения. Дит. Город павших душ, занимающий более чем 20% (два из девяти Кругов) базовой реальности Инферно. И изобразить их вот так вот, без босхианских либо же лавкрафтовских ужасов мог только тот, кто видел эти пейзажи, хотя бы так, как я, опосредованно. Прочие ж, кому приходило в голову изобразить Город Падших, рисовали либо в стиле незабвенной Пляски Смерти, либо же - в виде Страшного суда. Однако, те, кто делали тогда еще только игру, пришли к выводу, что для одной из фракций базовые земли, изображенные в стиле "христианский ад" - будет чересчур неприятно. Вот и был возведен в цифровом пространстве город, хотя и сохраняющий общую планировку "Божественной комедии", но в общем - вполне пригодный для жизни. И, если на картине либо скриншоте не изображено "местное население", то отличить эти виды от видов материальной реальности было довольно затруднительно. Конечно, если не вспоминать про багровые небеса, характерные для этого плана реальности... Но на черно-белых гравюрах этого не видно.
   - Ставр, - обратился я к спустившемуся в подвал начальнику моей разведки и контрразведки. - Выясни у хозяина этих... работ, кто их рисовал и зачем они вообще нужны. Думаю, узнаем что-то... интересное.
   Когда я уже собирался пойти пообщаться с пленниками в нижних камерах, перед глазами вспыхнуло сообщение системы: "Ваши войска атакованы".
   Взгляд из глаз командующего "тяжелой" частью отряда, Фабриса, показал натуральный вагенбург из всех имеющихся телег, за которыми укрывались бойцы отряда. Высокие борта добротных крестьянских повозок, на которых возили сено с покосов, защищали обороняющихся от настильных выстрелов. Высокие, мощные оборотни прикрывали своими щитами менее защищенных товарищей от стрел, запущенных навесом. Однако, вся относительность подобного оборонительного сооружения выяснилась очень быстро: один из всадников, обряженный вместо хотя бы легкого доспеха в шитый золотом халат, вскинул руки, и прокричал заклинание. Грохнуло, сверкнуло, и одна из защитных повозок загорелась, разваливаясь от удара молнии.
   Однако за успех кочевому магу пришлось дорого заплатить. В пробитую брешь шагнули две массивные фигуры в тяжелых доспехах. Накатывающаяся волна низкоранговых кочевников разбилась и отхлынула, даже не доскакав до всадников Хаоса. В Золотом Каганате сильные и агрессивные (и дорогие) боевые кони являются привилегией высших классов (и рангов), примерно начиная с катафрахта (нойона). Ранги же низшие разъезжают на легких лошадях: быстрых, выносливых, неприхотливых, но не столь сильных (что ограничивает вес доспехов и запас возимых с собой стрел), а главное - несколько нервных. Последнее и сыграло роковую роль в столь бесславно захлебнувшейся атаке. Если боевые кони могли бы противостоять Ауре Страха, то ездовые лошади низкоранговых кочевников испугались, и рванули куда попало, лишь бы подальше от источника страха. Пробивший брешь хирбад5 летел в атаку вместе с остальным. Заметив состояние лошадей, и то, что всадники потеряли над ними контроль, он попытался наколдовать массовое воодушевление, демонстрируя довольно высокий уровень владения школой Света. Но когда Печать Света уже развернулась, обозначая границы, в которых будет применен баф, в грудь хирбада влетели сразу четыре Стрелы Хаоса и две франциски6, брошенные оборотнями. Обычный недостаток магов - малое количество хитов, оказался роковым, и тело в дорогом халате повисло, зацепившись ногой за стремя паникующей лошади.
   Атака захлебнулась, но кочевников было все еще много, и бежать от столь малочисленного противника, по всей видимости, представлялось им позорным. Поэтому легкие всадники и погонщики, восстановив контроль над конями, закружили вокруг вагенбурга, осыпая нежданное и оказавшееся кусачим укрепление дождем стрел. При такой плотности обстрела попадания явно определяются формулами не баллистики, но статистики. Да и четверка нукеров7, сомкнувшись вокруг не принимавшего участия в первой атаке нойона8, двигались за пределами действенной дальности заклинаниями, высматривая возможность рвануться вперед, перескочить через повозки, или же прорваться в пробитую брешь и оказаться внутри вагенбурга. Да и просто, если нойон возглавит атаку на брешь - фокус с аурой Страха может и не пройти. Так что мои ребята нуждаются в срочной помощи.
   По моей команде легкий отряд собрался в течение считанных минут. Благо, они уже готовились выступать. Единственным дополнением был приказ заглянуть к кузне и забрать накопленный запас флешетт. Уж их-то наделали чуть меньше, чем "дофига".
   Свист горячего ветра в ушах, и хлопки тяжелой ткани штандарта колдуна Хаоса в руках Иримэ сопровождали меня в этом сумасшедшем полете. Крикунов мы гнали так быстро, как те только могли. Но все равно к моменту нашего прибытия бой шел уже внутри вагенбурга. Насколько я понял, по тем обрывкам, которые мог видеть, отвлекаясь от управления крикуном, кочевники растащили оборону бреши, продемонстрировав удар с двух сторон. Один удар встретил всадник хаоса со своей аурой страха, заставившей накатывающих кочевников вновь сломать строй и отвернуть. Второй клин сумел перепрыгнуть повозки... чтобы повиснуть на копьях еретичек и быть порубленными топорами оборотней. Но свою роль они сыграли. Третий клин, во главе с нойоном, ударил в брешь, и просто массой оттеснил оставшегося в проходе всадника Хаоса. В проходе остались два нукера из четырех и почти десяток легких конников, но враги прорвались. Пошла рубка накоротке, в которой очень скоро преимущество в числе скоро должно было взять верх над качественным превосходством обороняющихся. Тем более, что на смену погибшим кочевникам через брешь вливались все новые и новые бойцы. А снаружи вагенбурга еще оставались множество кочеников. Правда, обстрел они прекратили - сейчас такой обстрел больше вредил бы прорвавшимся.
   Еретичку, неосторожно высунувшуюся над бортом телеги, выхватили арканом, и теперь торжествующий охотник волочил добычу по потрескавшейся земле, ожидая, когда в ней иссякнет воля к сопротивлению. Он-то и стал первой целью. Да, конечно, молния Хаоса с моей руки по низкоранговому юниту - это серьезный оверкилл. Погонщика просто испепелило вместе с конем, а грохот и вспышка привлекли внимание.
   По моей команде крикуны набрали высоту, и их наездники выбросили связки флешетт, разрывая перевязывающие их тонкие ленты.
   Кочевники отнюдь не шли в плотном парадном строю колено к колену. Так что реальный ущерб, нанесенный испытываемым оружием, оказался не так уж и велик. Но грозный свист падающей с небес смерти, влажный звук ударов, пробивающих насквозь и людей, и коней, а главное - осознание невозможности хоть как-то ответить на удар - надломили дух кочевников, отнюдь не славящихся высокой стойкостью под ударами судьбы. Кочевники начали разбегаться, и я, убедившись, что шанс поймать стрелу - быстро падает, подал сигнал к атаке.
   Ниже всего спустились два крикуна, на который вместе с управляющими тварями культистами летели С'ерг Ра и Скингер. Всадники Хаоса прыгнули с трехметровой высоты, еще в полете отделяя кошмары от своей сути. Так что на землю они рухнули уже именно всадниками, и, тяжело разгоняясь, двинулись к бреши в вагенбурге. Так что те из кочевников, кто не успевал увернуться - разлетались в стороны как кегли. Ездовые кошмары в своей боевой форме весят под тонну каждый, и скорость набирают хоть и небыстро, но довольно солидную. Порядка 45 км/ч на кратковременном пике. Конечно, на соревнованиях лошади разгоняются до 60 км/ч, но это - легкие верховые породы и всадники "в весе пера", так что такая скорость под тяжелобронированным всадником - признак неестественной верховой твари. Но, в любом случае, удар, под который попадали не успевшие увернуться - был страшен. Всадники Хаоса даже не пытались рубить встреченных своими мечами. Они просто позволяли своим кошмарам ударить шипами, в изобилии усеивающими их природную броню. Встать после столкновения удавалось немногим.
   Уже было торжествовавшие победу, кочевники набились в вагенбург не то чтобы, "как сельди в бочку", но испытывали определенные затруднения во владении оружием. Так что "в кого тормозить" - вопроса перед более опытными всадниками Хаоса не стоял. Правда, в людской массе они завязли, набросав под копыта кошмаров нехилый такой холмик, но главную свою задачу всадники выполнили: кочевники отвлеклись от добивания все еще сопротивлявшихся еретиков и оборотней, и развернулись к бреши, чтобы атаковать порождения Инферно и Хаоса. Смотреть по сторонам, а тем более - вверх, им резко стало как-то недосуг...
   А зря. На схватившегося с Фабрисом (и постепенно одолевающего оборотня) нойна рухнули сфено. Крылатые девы выхватили нойона из седла и подняли в воздух. Сзади к извивающемуся в "нежных ручках" сфено рванулась Кэра. Ее хитиновые клинки засветились голубоватым светом, и одним ударом просекли и кольчугу на спине нойона, и ребра под ней. Разумеется, и условия были не слишком подходящие, да и опыта Кэре не хватило, так что полноценного Кровавого Орла9 у Кэры не получилось: жертва умерла раньше, чем руки Королевы клинков вывернули его легкие в виде кровавых крыльев. Но виде хохочущей девушки с костяными крыльями, с хохотом поливающей врагов кровью их предводителя добил и без того надломленный боевой дух кочевников. Не имея возможности отступить из вагенбурга, ставшего смертельной ловушкой, они бросались в обреченные атаки, кончали с собой, пытались сдаться... Пленных, впрочем, в итоге оказалось не так уж и много. Разгоряченные тяжелым (хотя и кратким) боем, зависшим на грани поражения, еретики и оборотни пленных особо не брали.
   Предпринятая кочевниками попытка покинуть поле боя по-английски успехом не увенчалась. Культисты на крикунах двигались ощутимо быстрее даже легкой конницы, догоняли и уничтожали противника заклинаниями. Да и сфено с Кэрой тоже не отставали. Я же опустил своего крикуна к остаткам вагенбурга, и позвал за собой феечек. Все-таки магия Жизни мне сейчас будет очень нужна. Сперва надо помочь раненым, разобраться в итогах нападения, а уже потом - разбор полетов.
   Из десятка оборотней тяжелого отряда выжило только пятеро, к счастью - включая Фабриса, хотя последнему и пришлось нелегко. Оба защищавших обоз всадника тоже выжили, но потрепанное оружие, порубленные щиты и доспехи, и куча дебаффов "перелом" и "кровотечение", не оставляли иллюзий относительно того, что эта пара сможет спуститься со мной в подземелья Акрелата.
   Из трех культистов, направленных с отрядом, выжил только один, и тот был тяжело изранен и пребывал без сознания. Да и еретичек потрепали изрядно. Более того, одна из девушек пропала без вести: ее, так же как и ту, что я спасал молнией Хаоса, выхватили арканом и куда-то уволокли. И тут я пожалел, что поторопился отправить Агнешку переписывать заклинания в Палату Вечности. Вот сейчас нюх церберов был бы очень даже кстати. Хотя... Я не уверен, что даже адские псы смогли бы взять след прямо на поле боя.
   Если бы мир был чуть более реален, я бы сейчас отправил гонца в Азир, и Агнешке пришлось бы отложить ее труды, и прибыть на место сражения. Но увы. Игровая условность: юнит, ведущий переписывание одного из своих заклятий полностью исчезает из мира. Так что придется вести поиск пропавшей без помощи церберов.
   А вот задание уже появилось. "Найти пропавшую". Немного опыта в качестве награды, но это в данной ситуации совершенно не важно. Главное - защитить своих.
   Всадники на ездовых крикунах еще не вернулись из погони: они продолжали гнать и истреблять бегущих. Но почему-то мне кажется, что пропавшую еретичку они так не найдут. Как вариант можно было бы призвать смотрящих... Но их главное преимущество - невидимость, хороши для разведки и наблюдения. Для поиска у них особо ничего нет. А вот орнисы... Они, конечно, птицы, и с нюхом у них, в отличие от тех же адских гончих - не очень. Но орнисы, хоть и птицы, но все-таки демоны Хаоса, так что искру жизни - отлично чуют на большом расстоянии. К тому же орнисы хоть и демоны, но все-таки птицы, так что орлиный глаз у них тоже присутствует. До сих пор мне не доводилось использовать это свойство орнисов, но сейчас они поработают охотничьей сворой.
   Орнисы разбежались по округе, а я стал разбираться в том, как, собственно, стало возможным такое неудачное начало сражения.
   По описаниям Фабриса и остальных выживших, кто был в сознании и мог разговаривать со мной, получалось, что кочевники выскочили "будто из-под земли", и первым же залпом накрыли повозку, в которой ехали культисты. Собственно, нападение было настолько удачным, что мой отряд сразу лишился почти половины магической поддержки.
   Также выяснилось, что всадники Хаоса, "чтобы не утомлять кошмаров", призвали своих верховых тварей в свои тела и в таком виде ехали с прочей пехотой в повозках. С одной стороны это плохо: увидев двух всадников на верховых кошмарах, кочевники могли и отказаться от атаки... но, с другой стороны, на кого-то они бы все равно напали, и я мог узнать об этом, только когда нашли бы сгоревшее селение и след в пыли там, где угоняли в рабство крестьян. Моих крестьян. Так что, пожалуй, не буду наказывать всадников, но вот от лекции на тему необходимости сохранять революционную бдительность это их не избавит... если я правильно интерпретирую скрип зубами, который издал Серг'Ра у меня за левым плечом.
   Правда, в дальнейшем всадники хаоса сумели реабилитироваться: поднявшись из повозок, они накрыли накатывающихся кочевников конусами Хаоса, нанеся им серьезные потери, и, главное - заставив отскочить за пределы дальности заклинания, и дав время остальным составить из повозок вагенбург. Собственно, а дальше я уже сам видел все, правда, большую часть - чужими глазами. Не видел я только того, что из пяти погибших оборотней трое - сорвались в кровавое безумие, и были добиты своими же. Что, собственно, и объясняет соотношение потерь: на пятерых оборотней - семь погибших еретичек и одна пропавшая.
   Чтобы разобраться в том, как моих ребят смогли атаковать врасплох, я подошел к тому месту, где валялся погибший хирбад.
   По моему знаку Фабрис и один из выживших оборотней оттащили в сторону несколько тел простых кочевников, и я занялся осмотром погибшего. И первой же моей добычей стал жезл, заряженный заклинанием "Мираж". Заклятье третьего круга магии Света просто дублирует световой поток от выбранного объекта, и переносит его в другое место. Недостатки такого подхода очевидны: внимательный взгляд заметит два совершенно одинаковых объекта, а тот, кто видит не только глазами - вообще рискует не заметить иллюзии. Но и преимущества тоже есть и не маленькие: прежде всего, стандартные методы борьбы с иллюзиями, основанными на магии разума, совершенно не помогают против иллюзии, основанной на ином принципе. Да и дублировать можно довольно-таки протяженный объект. Кажется, этим и воспользовался хирбад. Степь - она довольно-таки однообразна, и понять, что какой-то участок не просто "похож" на соседний, а полностью его дублирует - довольно-таки затруднительно. Так что я попросил проводить меня к тому месту, где началась атака, и безо всякого удивления, обнаружил там немаленькую промоину, почти балку, тянущуюся к реке. Похоже, ее-то и скрыл от глаз наблюдателей на телегах хирбад.
   По всему выходит, что в потерях этого боя виноват именно я. Надо было с отрядом отправить теней. С их, характерными для элитных стрелков, навыками наблюдения, они смогли бы определить место засады, и предупредить остальных... Учту.
   Между тем вернулся один из брошенных на поиски пропавшей орнисов. Впрочем, начали подтягиваться и культисты, брошенные в погоню. К счастью, добить паникующих, понесших большие потери и потерявших руководство и мага кочевников особенно труда не составило и обошлось без потерь.
   Пройдя за тянувшей меня за рукав демонической птицей, я оказался на краю той самой балки, откуда началась атака. Похоже, что выхваченную арканом еретичку уволокли именно сюда. На выжженной и высохшей до каменного состояния земле следы отпечатываются не слишком хорошо, но орнисы сумели заметить даже такие, почти не видимые отпечатки.
   Дно балки когда-то заросло кустарником, но сейчас его аккуратно вырубили и оттащили в глубину. Похоже, что атаку долго и старательно готовили. Но почему тогда напали на отряд, не имевший с собой ничего более ценного, чем Топор младшего вождя у Фабриса? Если пленные будут - надо будет их как следует расспросить... А не будет - и фиг бы с ними.
   Картина, открывшаяся там, куда меня привели орнисы, заставила меня стиснуть зубы и злобно выругаться. Кочевники... В то время, как их соратники продолжали атаку - эта небольшая компания уже решила воспользоваться плодами еще не достигнутой победы. Из-под дюжего кочевника со спущенными штанами и торчащей в спине флешеттой, виднелись голые ноги. Надеюсь, что это именно та самая пропавшая еретичка... и что она окажется достаточно сильной, чтобы даже после такого вернуться в строй. Судя по всему, кто-то из культистов, пролетающих над балкой, заметил подозрительное шевеление в кустах, и щедро сыпанул туда флешетты.
   - Убрать дохлятину, - бросил я сопровождавшим меня бойцам. - Но аккуратно. Она может быть ранена.
   Мертвого кочевника оттащили в сторону. Судя по тому, что еретичка не сделала даже попытки прикрыться, или, хотя бы сдвинуть ноги - она пребывает в глубоком обмороке. Мое сознание непроизвольно зафиксировало картину сбегающей вниз по обнаженной ягодице капли крови. Всадники Хаоса из своих плащей и созданных Малым проявлением Всетворящего шестов соорудили носилки, на которые аккуратно подняли пострадавшую. Я на мгновение прикрыл глаза, прикидывая дальнейшие действия, и, решительно кивнул скорее своим собственным мыслям, чем кому-то, кто мог бы это видеть:
   - Мы возвращаемся.
   Возвращение было, мягко говоря, не слишком радостным. Несмотря на вроде бы победу, потери были велики для моего небольшого войска. А самое главное - кочевники вновь появились на правом берегу. И теперь не очень понятно, что с этим делать. На патрулирование всей реки, хотя бы и в пределах домена, сил у меня точно не хватит. К тому же, кочевники Заречья - не подданные кого-либо из игроков, а значит, могут пройти Завесу, так же, как прошел караван мадам Розы или тот же "Золотой каплун", переправиться там, где я их не достану, и вернуться в домен, чтобы грабить, жечь и угонять в рабство моих подданных. Выход из данной ситуации мне видится только один: тотальная зачистка левого берега, с принятием присяги у тех, кто согласен мне присягнуть, и полной зачисткой несогласных. Как говорится, "кто не все - того выведем в чисто поле, поставим лицом к стенке и зарубим к чертовой матери".
   К счастью, даже в раже преследования и уничтожения некоторые из моих бойцов сумели сохранить достаточно здравого смысла, чтобы захватить пленных, хотя я им этого и не приказывал. Осмотрев кочевников, изображающих из себя "гордых и несгибаемых партизан", я решил, что любые сведения, которыми они могут обладать, не настолько срочные, чтобы не подождать с их допросом до замка. Я ведь неоднократно упоминал, что пытки я люблю примерно как заплывы в канализации? Хотя и вынужден признать, что временами они бывают полезны, а то и необходимы. Но если есть возможность скинуть допрос на специалиста - почему бы это и не сделать? Тем более, что в начале моего приключения в этом мире я уже успел доказать, что "поручает другим то, что боится или брезгует делать сам - это не обо мне... по крайней мере, в данном конкретном случае... Хотя... если уж быть совсем честным перед собой - именно брезгую.
   Так что я призвал духа жизни и отправился помогать феечкам в лечении еретичек. Оборотни - обойдутся сами, тем более, что все тела врагов, оставшиеся на поле боя - в их полном распоряжении. А заодно, пусть пленные полюбуются на эту картину... Помнится, Ставр как-то рассказывал, что по верованиям кочевых племен Каганата, павший в бою, но не захороненный в родовом кургане - не сможет стать Почитаемым предком, и его душа будет вынуждена вечно скитаться в огненной пустыне, умоляя встречных о глотке воды... Но все встречные - только такие же бесприютные души, что сами жаждут, но не могут одарить. И только величайшие из великих героев, обратившие на себя взгляд самого Тенгри Хана, Владыки Неба, могут избежать злой судьбы. Так что зрелище того, как оборотни пожирают их павших товарищей - оказало как минимум деморализующий эффект на пленников.
   Оборотни восстановились довольно быстро... однако в бой их все равно отправлять не стоит: увы, но ни оружие, ни доспехи свойствами регенерации или саморемонта не обладают. А уж о подлеченных девушках-еретичках - и вовсе речь молчит. Даже полностью восстановив тело и сняв большинство дебаффов (увы, но некоторые может снять только всемогущее время), девушки еще не готовы вернуться к боевым действиям. Им нужно отдохнуть и восстановиться. Так что возвращаемся, там набираю новый отряд, а потрепанный - оставляю на отдых. Ну и, заодно, пленных расспросим.
   Дорога домой обошлась без происшествий. Если и были желающие полакомиться человечиной, то сильный отряд на марше разогнал их в разные стороны.
   Расспрос пленных много времени не занял. Сочетание "Чувства лжи" и "Страха" по эффективности мало уступает прославленному "Круциатису". (Кстати, в школе Разума этот самый Круциатис стараниями игроков уже появился - на четвертом круге из-за того, что стандартные меры защиты против него неэффективны).
   Картина получилась... любопытная. Ашина-мобед10 совершил Великое камлание, и возвестил волю Почитаемых предков и Великого Тенгри-хана: идти на правый берег Великой реки в поисках добычи и пленников, часть которых обязательно нужно принести Великим. Ученик Мобеда, Ибузир-хирбад, попытался возразить учителю, указав, что Завеса никогда еще не держалась дольше месяца - и скоро надо ждать удара врагов как человечества, так и Тенгри-хана, орков. И что следует заключить союз с чернокнижником за рекой, чтобы нанести проклятым зеленошкурым страшный удар... Но Ашина-мобед обвинил ученика в предательстве, и в том, что он подкуплен проклятым чернокнижником... В общем, парня казнили.
   Поскольку в прошлый раз "мерзкий торговцы" подло предали "свободных воинов степи" (и совершенно подлым и предательским образом не оказались на рабских рынках Каганата в качестве товара), решено было обойтись без их участия. Несколько дней после камлания воины Джумен-нойона рубили деревья, готовя плоты. На этих плотах через реку переправили доспехи и тяжелое снаряжение. Сами же воины плыли, вцепившись в поводья своих коней.
   На моем берегу кочевники собрались, распустили разведку, и обнаружили обоз, который вез нечто настолько ценное, что для охраны этой ценности потребовалось больше повозок, чем для собственно ценностей (за повозки с сокровищами были приняты те, в которых дремали всадники Хаоса). Мысль о том, что единственным грузом "обоза" были войска - даже не посетила головы ни командующего операцией нойона, ни приданного ему хирбада, одному из учеников Ашина-мобеда. А из прочих кочевых воинов, если кто и подумал о таком варианте, то промолчал, помня о судьбе посмевшего спорить с мобедом Ибузир-хирбада, которого завернули в кошму, и перегнули пополам, сломав спину, что считалось почетной казнью. В дальнейшем показания пленников расходились, каждый видел что-то свое... но дальнейшее я уже видел и сам.
   В общем, учитывая густоту лесов (почти отсутствующих) на левом берегу, следующего набега раньше, чем завтра, можно не ждать... Но, на всякий случай, я призвал смотрящего, и отправил туда, где, по словам пленных, ныне располагалась ставка Джумен-нойона и Ашина-мобеда. А сам я собрал новый отряд и выдвинулся к Акрелату. Есть у меня некоторые идеи относительно "врага в тишине", и о них стоило проконсультироваться с мертвым жрецом мертвого бога - павшего Владыки Акрелата.
   Второе выступление к Акрелату выглядело существенно иначе, чем первое. Да, отряд пехоты по-прежнему перемещался в повозках. Но на этот раз всадники Хаоса ехали попарно в голове и хвосте колонны. Сверху и на флангах парили одержимые хаосом и культисты на верховых крикунах. А еще к охранению добавились смотрящие с их чувствительностью. А как закончит свои дела Агнешка, к стандартному охранению придется добавить еще и церберов, раз уж противники любят побаловаться иллюзиями. Вот только иллюзия, способная обмануть нюх церберов - это очень уж высокий уровень, такой подавляющему большинству кочевых магов не по зубам. Конечно, придется учитывать, что церберы могут саботировать процесс, и не предупредить об атаке своих сородичей, а конфликт с Инферно у меня как раз намечается. Однако прямого противостояния пока нет, да и церберы - только часть будущего охранения. Так что пусть они лучше будут, чем не будут.
   Разумеется, как говорят некоторые цыгане: "поздно запирать конюшню, когда мы уже в ней побывали". Так и сейчас все меры предосторожности канули вотще и втуне. Сильный для этих мест отряд на марше просто разогнал с пути всю живность и мертвость, которая могла бы хотя бы подумать об атаке. Конечно, есть низшая нежить, големы, и некоторые виды химер, которым инстинкт самосохранения просто не закладывают при создании... Но таковых нам просто не встретилось, и до Акрелата мы добрались без особых проблем.
   Некогда высокие, но порядком разрушенные стены встретили нас, как и прежде, гордым молчанием. Отряды низшей нежити, встречавшие нас в первый приход - не возродились, так что в храм Хранителя клятв мы прошли спокойно. В первое посещение храма я торопился, и не обратил внимания на роспись стен. Да, торжествующие победители постарались уничтожить прекрасные фрески, да и при штурме было разрушено многое. Но, несмотря на все старания последователей Светлого Владыки, храм зачаровывал взгляд даже в нынешнем своем, бедственном состоянии. Видно было, что в строительство храма множество людей в полном смысле этого слова вложили душу. Я попытался представить, как храм выглядел в те времена, когда стены его гордо возносились в небеса, а священным сокровищем храма являлся его бог, ныне - мертвый.
   - Приветствуем владыку этих земель, - гулко прозвучал голос призрака настоятеля погибшего храма. - Ты выполняешь обещанное, и нам стало легче.
   - Я чищу храм от тварей небытия, - согласился я. - Но сейчас мои войска рискуют встретить не низшую нежить, что была наверху, но с магами и рыцарями смерти. Не могли бы вы рассказать мне о тех, кто ушел в подземельную тьму... и мог вернуться из Серых пределов в новом облике?
   - Я расскажу тебе... - отозвался настоятель. - Войском, штурмовавшим Акрелат, командовали двое: Горнат Светлый, могущественный рыцарь и паладин бога, маг Света и Огня, и Гидеон, некромант.
   - Некромант? - удивился я. Все-таки Империя Света как раз славилась ненавистью к некромантам и Ковену...
   - В те времена Анор еще не проявлял столь явно своей ненависти к некромантам в частности и магии Смерти вообще, - развеял мои сомнения настоятель. - Кафедры Тьмы и Смерти тогда еще были вполне себе значимы и уважаемы не только в Конфедерации четырех стихий, но и в Империи Света, которая еще только ковалась в кровавой войне. И войска Империи еще шли в бой рядом с легионами Нежити, сокрушаяя врагов. Хранители же, те, кто осмелились противостоять несущему гибель, слепящему Свету, сражались не только с Империей, но и друг с другом, несли поражение за поражением и откатывались, теряя земли, города, людей... Гидеон, как я уже сказал, был могущественным некромантом. Он как-то узнал о том, что в недрах Акрелата заточен и скрыт посох Сен-Шарзара, некроманта, что обезумел, пытаясь принести наибольшее благо наибольшему числу разумных...
   - "Счастья для всех, даром, и чтобы никто не ушел обиженным", - вклинился я в речь настоятеля.
   - Именно так, - улыбнулся призрак. - "чтобы никто не ушел..." Как и большинство подобных ему, он пришел к выводу, что страдания прекратятся, когда некому будет страдать.
   - Все они к этому приходят. Рано или поздно, - согласился я с настоятелем.
   - Да... Но Сен-Шарзар выделился даже из их рядов. И, если бы не нарушенная клятва верности своему сеньору, что ввергла некроманта во власть моего бога - боюсь, этот мир уже был бы миром мертвых. Мощь Сен-Шарзара была велика, как и сила, что он вложил в свое величайшее творение - свой посох. Даже Анеррон, сразив некроманта, не смог уничтожить его посох. Он только забрал артефакт из мертвой руки павшего клятвопреступника и заточил в глубинах подземелий Акрелата, тогда еще не бывшего Последней Твердыней нашего бога.
   - А где погиб Сен-Щарзар? - поинтересовался я.
   - Зачем тебе это? - недобро вскинулся настоятель. - Все остальные проклятые артефакты гениального безумца были уничтожены.
   - Я к тому, что мертвый некромант не обязан мирно разлагаться в своей могиле. Он может чувствовать, мыслить и действовать, оставаясь мертвым.
   - Может, - кивнул мертвый настоятель. - Но не в нашем случае. Все-таки, выступив против бога Сен-Шарзар показал себя крайне самонадеянным. Как видишь, наш бог был в хороших отношениях с Серой леди, Владычицей Смерти-и-Справедливости. Врата Серых пределов захлопнулись для Сен-Шарзара навсегда, и ты можешь не опасаться его возвращения.
   - Хорошо, - кивнул я. В самом деле, каковы бы ни были артефакты безумного некроманта, никакие выгоды от обладания ими не сравняться с возможностью противостоять безумцу, в чем-то равному богам.
   - В те дни, - продолжил свой рассказ мертвый настоятель, - битва небес отражалась на земле, а схватки смертных решали исход войны богов. И мы не устояли. Когда серые птицы Аркра прорвали нашу оборону, и меч и Тяжкое слово Горната обрушились на алтарь - Копье Света сразило нашего бога. И Гидеон повел отряды вниз, сказав своему товарищу и сопернику, что там, в подземельях Акрелата хранится ключ к победе в войне... Солгав, некромант, как это не удивительно, сказал правду. Посох мог бы решить исход Войны богов. Когда увидевшие гибель Анеррона боги, которых ныне называют Древними, объединились и дали отпор Свету, она заколебалась в равновесии. И тут столь мощный артефакт мог быть брошен на весы войны и решить ее исход... или же так и остаться незначительной песчинкой. Но этому не суждено было случиться.
   - Посох оказался сильнее мага и взял его под контроль? - выдал я самый бредовый вариант...
   - Именно, - ...который и оказался верным. - Посох Сен-Шарзара освободился от сковывающей его Печати в миг гибели нашего бога. И обрушил на протянувшего к нему руку всю свою мощь. Гидеон и Горнат погибли на месте. Погибли... и были подняты как личи. Волна Тьмы расходилась все дальше и дальше, убивая живых и поднимая мертвых. А мертвых - хватало. Все-таки, без боя мы не сдались, и множество пришедших к нам со Светом в душе - обрели покой на этой некогда священной земле.
   - Ты упомянул "серых птиц Аркра", - вспомнил я заинтересовавший меня момент из рассказа о падении Акрелата. - А что это за птицы?
   - Аркр... - вздохнул мертвый настоятель. - Третий из сильнейших магов, пришедших с войсками Света. Говорили, что он изучал свойства Хаоса с целью научиться противостоять ему... и многое постиг в путях Древнего врага. Он призывал откуда-то издалека странных существ. Обликом они были похожи на девушек, у которых вместо рук были кожистые крылья с острыми когтями, а оттуда, - мертвый настоятель улыбнулся, - где "спина теряет благородное название", рос длинный хвост. Их глаза светились алым. Их серая кожа была настолько плотной, что отражала удары мечей и стрел подобно доспеху. Их когти пробивали толстую сталь и резали мореный дуб как заледенелое масло: со скрипом и с натугой, но все-таки резали. А удар хвостом - ломал кости, подобно удару самой настоящей булавы, а скорпионье жало на конце хвоста - разило страшным ядом. Одна их этих птиц, перелетев стену, убила меня, несмотря на то, что по ней били сразу несколько лучников. Мои непогребенные останки долго лежали под стеной, пока их не растащили звери...
   Я молча кивнул скорее своим мыслям, нежели рассказанной истории. Конечно, крылатые твари - опасный противник... но если удастся их сразить - у меня будет о чем говорить с "врагом огня в тишине", точнее - будет способ дозваться до него.
   - Что ж. Благодарю за ценные сведения, - кивнул я. - Теперь я отправляюсь в подземелья Акрелата. Не знаю, доберусь ли я до Посоха сегодня, или придется сделать еще несколько заходов... но я постараюсь.
   - Твоим голосом говорит Древний враг, - вздохнул мертвый настоятель. - Но ветра, что знают все, не рассказывали мне о каком-то зле, исходящем от тебя. По крайней мере - не в большей степени, чем от любого из властителей в мое время... Так что я благословляю тебя на бой... и на победу.
  
   1 Пилум (лат. pilum, мн.ч. pila) -- метательное копьё, состоявшее на вооружении легионов Древнего Рима.
   2 Дроуленд - неофициальное, но распространенное среди игроков наименование темноэльфийской части Подземья в частности, и доменов, управляемых темными эльфами вообще.
   3 Quarval-sharess - Матрона матрон, повелительница всех домов Темных эльфов. Кто скрывается под таким обозначением, думаю, пояснять не надо.
   4 Сильмэран - спиртной напиток, имеющий широкое распространение в Инферно. Секреты его изготовления неизвестны на земле, но ходят слухи, что его делают из слез погибающих душ грешников.
   5 Хирбад - младший жрец неба. Основной маг белой (кочевой) ветви развития войск Каганата. Владеет магией Света и Стихий. Часто хирбадов неправильно называют шаманами.
   6 Франциска (francisca) -- боевой топор франков и других германских племён, на длинной рукояти был предназначен для рубки, на короткой -- для метания. Топор-франциска для метания был короче длины руки.
   7 Нукеры. 3 ранг белой ветви Золотого Каганата. Личная дружина и часто телохранители нойона (родового вождя). Сабли, луки, кольчуги. В остальном - заметно слабее и хуже защищены, чем те же мстители, но более подвижны.
   8 Нойон (катафрахт). 5 ранг белой ветви Золотого Каганата. Родовой вождь в тяжелой броне. Мастер меча и лука. Как военный и родовой лидер владеет навыками "Лидерство" и "Тактика".
   9 "Кровавый орёл" -- легендарная казнь времён викингов, состоявшая якобы в том, что на спине осуждённого рассекали рёбра, разводили их в стороны наподобие крыльев и вытаскивали наружу лёгкие и клали их на плечи. Причиной скорой смерти в этом случае должен был бы стать травматический шок либо пневмоторакс.
   10 Мобед - высший посвященный Тенгри-хана, маг Света, Разума и Стихий (со склонностью к Ветру и Огню). 6 ранг белой ветви Каганата.
  
   Глава 12. Край Серых пределов
   Спускаясь в подземелья Акрелата, я с интересом рассматривал окружающее. Ведь в прошлый раз я чересчур спешил на помощь Лёссе, и практически не обращал внимания на искусство древних строителей (на самом деле - вполне современных дизайнеров... но раз уж я живу здесь, а не только играю - то и историю мира надо воспринимать всерьез). Так что в свете огненного светляка я неторопливо рассматривал прекрасные статуи белого мрамора, и панно во всю стену, славящие Анеррона, бога клятв, былого хозяина этого подземного храмового комплекса.
   - Очень... человеческий подход, - произнесла Иримэ, проведя рукой по мозаике, набранной из разноцветных камней, на которой огромная фигура бога вершила суд над копошашейся у ее ног толпой мелких человечков. - Когда бог велик именно потому, что он силен и огромен...
   - "Глупец творит богов ограниченных..." - процитировал я вадагского1 (а может, и надрагского - увы, я не слишком хорошо помню канонический текст) мудреца, - "чтобы объяснить, почему гремит гром. Мудрец творит богов всемогущих, чтобы не ломать голову над абстракциями".
   - Какие странные слова, - задумалась Иримэ, прикоснувшись пальчиком к нижней губе. - Звучит так, как будто это смертные творят богов... а не наоборот.
   Я пожал плечами.
   - Священное предание моей веры гласит, что Изменяющий пути и его собратья (имя им Легион) пришли в мир именно так. Мысли, страсти, эмоции смертных изливались в пластичный и податливый хаос Имматериума, изменяя его... Так в пустоте, где не было ничего - появилось нечто. Из ярости, жажды борьбы и убийства - поднялось Кольцо Погибели, Медная Цитадель, в сердце которой стоит Трон из черепов, с которого Владыка Вечной войны направляет бесчисленные рати. Жажда наслаждения, красоты и совершенства, выплеснутая в имматериум родственным эльфам народом эльдар подняла Дворец Наслаждений Темного принца. На боли, страхе и отчаянии вырос Гниющий сад, которым повелевает Владыка Распада, Пастырь обреченных, Властелин рабов. Ну а любопытство, амбиции, жажда перемен - сложились в непроходимый, вечно меняющийся Лабиринт, владение моего принципала. Прочие же боги Хаоса... Как я уже говорил, им нет числа. Но подавляющее большинство из них с трудом осознают собственное существование, ибо породившие их страсти и эмоции - изменчивы и непостоянны. Они гибнут тысячами, но десятками тысяч порождают их воля и Дар Творения, что и делает смертных подобными Начавшему Начало, Изначальному Творцу.
   Некоторое время мы с Иримэ обсуждали слова "по образу и подобию Творца" применительно к эльфам, но в конце концов пришли к выводу, что эти слова вполне могут относиться ко всем разумным, независимо от их расовой принадлежности.
   Между тем, я внимательнее приглядывался к стенам катакомб. Вообще-то, подобные лабиринты обычно возникали там, где ломали камень для строительства. Здесь же, учитывая массивные плиты стен и поддерживающие потолок колоннады, скорее можно говорить о намеренном строительстве, а не о "так получилось". Но вот затраты ресурсов, особенно - учитывая местные технологии строительства, должны были быть просто изумительными... Правда, когда я поделился своими размышлениями с Иримэ, Видящая посмотрела на меня как... как на не очень умного человека.
   - О чем ты? - удивилась она. - Какие "затраты на строительство"? Это же бывший главный храм, центр веры. Тут все создано богом и его высшими жрецами. Я сама не видела Маэль-а-Хорнеон, центр культа матери, но рассказывают, что Древо Дерев, под ветвями которого может укрыться весь этот домен, она вырастила за одну ночь. И никаких "затрат на выращивание", вот.
   Я с трудом удержался от того, чтобы долбануться головой об стену. А что? Больно быть не должно. Голова - это кость и болеть не может. Вроде уже соскользнул в иной мир, даже посчитал, что привык к его реалиям, но на самом деле - все еще живу понятиями того мира...
   Интересно: если замок Азир - главный (читай - "единственный") центр веры в Изменяющего пути, то не является ли Искажение, в котором оказался замок - таким вот священным строением? А эксперимент Арениуса мог закончится не по "естественным свойствам мироздания", а вмешательством Кукловода Тысячи-и-одного Заговора... Вот тебе и "Храм, возведенный за одну ночь", ведь "искажение - Хаоса суть".
   Спуск на неисследованный дотоле ярус ознаменовался сменой обстановки. Белые стены с резными узорами - потемнели, яркие краски камней, из которых были сложены искусные панно - как будто пригасли. Даже дышать стало как-то труднее.
   - Проклятая земля, - прошептала Иримэ, прикладывая пальцы к вискам.
   Готовясь к первому погружению, я читал и про такие вот места, однако до сих пор - ни с чем подобным не встречался. Проклятая земля. Здесь ослабевают маги Жизни и Света (дебафф на 2 единицы Силы Магии при применении заклинаний этих школ уже появился в строке статуса), усиливаются - Тьма и Смерть. А нежить становится сильнее, быстрее, а главное - умнее. По слухам, что распространяли на форумах личности, заглядывавшие во фракционные земли Конклава, там скелеты-воины командовали своими младшими собратьями не хуже призраков, призраки обретали тактические и оперативные возможности Рыцарей Смерти (хотя и не их характеристики), а сами Рыцари и вовсе показывали себя гениальными полководцами... Но слухи эти оставались именно слухами: хотя в фракционные земли своей фракции высокоуровневые игроки и старались, как правило, организовать порталы, но самим лазить по местам пораженным высокоуровневым проклятьем - это не лучшее решение, особенно, учитывая, что подобные места, как правило, еще и "запретны для посещения". Однако о более ординарных проклятьях была и более достоверная информация. Так что здесь можно ожидать призраков с интеллектом под 20, то есть - вполне грамотных, хотя и не выделяющихся, офицеров. Возможности личей и Рыцарей, если они присутствуют на этом ярусе - тоже возрастают. В общем, ситуация - не слишком приятная.
   - Отступаем вверх по лестнице, - скомандовал я.
   Выйдя из зоны проклятья, мы оббафались и призвали медведей, чтобы проделать это без штрафов, а потом снова спустились вниз. Разумеется, пока отряд ходил туда-сюда, вперед выдвинулся разведчик-смотрящий. Он двигался по проклятой земле, не испытывая особенных затруднений.
   К счастью, ярус отнюдь не был заполнен нежитью так, чтобы она стояла плечом к плечу. Первый отряд смотрящий отметил метрах в ста от спуска. Разумеется, расстояние не было настолько велико, чтобы десяток скелетов, пара костяных гончих и призрак могли не заметить нашего появления. Однако, в отличие от тварей на поверхности, эти не рванули к живым, появившимся в их зоне досягаемости, но напротив, отступили в узкий коридор, который скелеты-щитоносцы перекрыли своими щитами. Копейщики же выставили свое оружие, образовав неприятно выглядевшего ежа. Костяные же гончие укрылись в глубине построения. С одной стороны, отнорок, в котором укрылся передовой отряд, на мой взгляд, не вел ни к чему важному... но, с другой стороны, оставлять за спиной врага, пусть даже и такого слабого - как-то некомильфо. А значит - придется штурмовать.
   Основной смотрящий, отозвавшийся на мой призыв скользнул дальше... а вот демон хаоса, пришедший на зов Арисы, постарался проскользнуть мимо застывших в оборонительном построении скелетов и взглянуть: что они там прячу. Но...
   "Ваши войска атакованы" - известила меня система. Отметка на карте соответствовала засаде нежити. Я использовал взгляд из глаз своего разведчика... и с некоторым удивлением увидел, как скелеты атакуют нечто, взмахивая своими короткими мечами. Копейщики же отошли назад, и тыкали в ту же цель своими копьями. Вот только создавалось впечатление, что они не видят того, что атакуют. Как же тогда... Точно! Гончие! Они унюхали смотрящего, когда тот приблизился, и теперь указывают скелетам направление, возможно - через призрака... Надо спешить, пока строй противника сломан...
   Короткий забег, и по не успевшему восстановить стену щитов строю скелетов ударяют пылающие ослепительной аурой Белого пламени стрелы. Двое скелетов сразу рухнули на свои щиты неопрятными грудами костей. Но остальные, прикрывшись щитам, и прикрывая более уязвимых копейщиков, отступили дальше вглубь отнорка. Ход сужался достаточно, чтобы даже укороченная стена щитов полностью его перекрывала.
   Неясное предчувствие толкнуло меня под руку... Так что, когда прямо из камня высунулась призрачная рука, Рассекающий Реальность уже летел к той точке, где их столкновение стало неизбежным. Удар вышел не слишком сильным, но, прежде чем призрак успел скрыться обратно в стену, я заметил значок дебаффа "Истощение духа", повисший на не в меру коварной твари. Для живого этот дебафф вызывает потерю маны... а вот для призрачных и бестелесных - является полным аналогом "Кровотечения": постепенная потеря хитпойнтов. К счастью, проклятье было недостаточно сильно для того, чтобы начать снимать дебаффы с нежити... Так что призрак может потерять немалую часть своей загробной жизни....
   Подбежавшие еретики-щитоносцы выстроились, оттеснив феечек от ставшей опасной стены. А оборотни как раз дошли до строя скелетов, и сами выстроили стену щитов напротив такой же, но в руках нежити. Скелеты-копейщики попытались остановить натиск оборотней, уперевшись в щиты своими копьями... Но оказалось, что длительное пребывание под землей не лучшим образом сказалось на оружии нежити. Копейные древки ломались, оставляя скелетов с бесполезными палками. Оборотни давили. Более легкие скелеты медленно пятились назад под этим натиском. Вот два скелета, делая шаг назад, перепутались друг с другом, и были быстро выбиты тяжелыми обухами топоров оборотней. Победители сделали шаг вперед, и теперь уже давили на строй скелетов не только с фронта, но и во фланг. Строй нежити медленно, но неотвратимо рушился. И даже призрак, снова попытавшийся атаковать из стены, но на этот раз - в спину оборотню, ничего особенного не достиг. Даже выброшенный сочетанием удара в спину и воли Великого Рэндома критический удар не помог побитому призраку серьезно травмировать оборотня. А вот ответный удар благословленным копьями отправил-таки Лишенного Плоти обратно в Серые пределы.
   После гибели командира отряд продержался недолго. Оборотни оттеснили-таки скелетов в проход, достаточно узкий, чтобы нежити там было неудобно защищаться, и неторопливо разбили обухами топоров. Не имевшие места для маневра гончие продержались немногим дольше, под заунывный вой превратившись в костяную муку.
   Можно было двигаться дальше. Но, прежде, чем скомандовать выдвижение, я приказал внимательно осмотреть отнорок. Ведь ради чего-то его столь старательно, хотя и безуспешно обороняли?
   К моему некоторому недоумению, чтобы не сказать - возмущению, на обороняемой отрядом нежити территории не нашлось ничего. Глухой тупик, и не более того. Ни осмотр стен Орлиным взглядом со включенным Зрением Хаоса не дали ничего. То есть "совсем ничего". Каменная стена и ничего больше. Выругавшись про бездарно потраченное время, я отправил смотрящего дальше...
   Отряды, подобные только что уничтоженному, встречались довольно часто. Не то, чтобы они были сильными или опасными, но они вынуждали тратить на себя время и ману. А вот выигрыш от их уничтожения был ничтожен. Только самые слабые оборотни сумели-таки набрать по уровню. Все-таки, первый ранг - есть первый ранг. Много он уже не дает основной массе моих бойцов, не говоря уже о мне самом. И редкие костяные гончие и призраки ситуацию не сильно исправляют.
   Особенно неприятные предчувствия возникли у меня, когда смотрящий сумел-таки пробраться мимо не успевшего сформироваться строя скелетов и обмануть чутье единственной присутствующей в очередном отряде гончей. Оказалось, что хотя гончая была одна, но вот призраков с отрядом было двое. И если один из них остался командовать отрядом и благополучно погиб, пробитый стрелами с Белым пламенем, то второй, при появлении в зоне видимости моих воинов, нырнул в стену, и больше так и не появился. Конечно, есть возможность того, что этот призрак сейчас кружит вокруг моего отряда, но принцип "надейся на лучшее, готовься к худшему" диктует иное предположение: второй призрак отправился с докладом к тому, кто контролирует этот ярус. И, таким образом, мы уподобляемся слепому, сражающемуся со зрячим: я не знаю, где находится враг, сколько у него войск и какие они. А вот противник знает о моем отряде если не все, то многое. Подобное положение было недопустимым, и я дал команду возвращаться к подъему на предыдущий ярус.
   Некоторое время заняло проведение ритуала "Отрицание неживого" в самом узком месте прохода. Конечно, это не могло считаться абсолютной защитой, учитывая те количества и уровни нежити, что могло скопиться сейчас на атакуемом ярусе... Но "что-то" это все-таки лучше, чем "совсем ничего". Да и то, что нежить не поднялась на уже зачищенный нами ярус и не заняла его снова - внушало некоторое спокойствие.
   Отойдя от преграждающей печати и выставив оборотней в качестве часовых, маги, не исключая, естественно, и меня, начали сливать ману в призыв. Смотрящие, орнисы и медведи в качестве ударной силы. Разделив призванных на несколько отрядов, я отправил их вниз, а сам, во главе своих воинов, двинулся обратно в Азир, восстанавливать ману. Разумеется, постоянно удаленно управлять всеми отрядами, да еще и вести основные силы до Азира и обратно - было бы чересчур сложно, а сущностей. Достаточно разумных, чтобы поручить им командование, но при этом не слишком ценных, чтобы не бояться потерять, у меня просто не было. Так что придется полагаться на то, что орнисы - хищники, все-таки стайные, и какие-никакие, но инстинкты совместной охоты у них должны быть. Конечно, без командиров, отряды призванных будут действовать не оптимальным образом, да и с главными силами нежити они не потягаются, но их задача в этом и не состоит. Задача всех видимых юнитов в разведгруппах - отвлечь внимание костяных гончих от смотрящих. Чтобы "фиг им, а не противолодочный поиск". А главная и общая - обнаружить основные силы противника и, желательно, привести к ним наблюдателей.
   К счастью, Азир не так уж и далеко от руин Акрелата. Так что путь туда и обратно, вместе с регенерацией маны не займет больше двух часов, и я еще успею попытаться набить уровни на сильной нежити...
   Как ни странно, но даже в отсутствии непосредственного руководства и грамотного командования, мои разведывательные отряды неплохо дрались со сторожевыми заставами скелетов. Все-таки ранг есть ранг, и орнисы с их вторым рангом, были заведомо сильнее перворанговых скелетов, а гончих и призраков брали на себя медведи. Обкастанные все тем же белым огнем, они наносили урон призракам, не обращая внимания на их нематериальность, ну а гончих - просто крушили тяжелыми ударами. А смотрящие просачивались мимо свалки и уходили в отрыв... до следующего блок-поста. Так что постепенно карта яруса отрисовывалась.
   Если подземелье "по Холмом", откуда мы недавно вытаскивали беан ши, было откровенно линейным: главный проход, от которого в стороны отходят непересекающиеся отнорки, то катакомбы напоминали скорее паутину. Примерно радиальные ходы вели с разных сторон к сердцу лабиринта, где, как я подозреваю, и находится босс уровня и переход дальше, а вокруг этого самого центра замыкалось несколько приблизительно окружностей. "Приблизительно" - это потому, что и радиусы не были идеально ровными прямыми, но извивались сложным образом, да и кольцевые ходы роднила с окружностями только их замкнутость. Однако радиусы сходились только в центре, а "окружные кольцевые" не пересекались между собой совсем. Так что структура получалась острохарактерная.
   Сообразив, что вижу, я стал направлять свои разведывательные отряды по спирали: прошлись по кольцевой - смещаемся по радиусу к следующие... Иногда получалось натравить на один блок-пост скелетов сразу два развед-отряда, и тогда все получалось быстро и совсем без потерь. Однако, как бы то ни было, а постепенно отряды призванных стачивались. Основные потери, разумеется, приходились на орнисов, но и несколько медведей уже отправились обратно на план Жизни.
   - Ой, - сказала Иримэ, когда бар маны был заполнен уже больше, чем наполовину, - я... я кажется, поняла, как колдовать заклятья 4-го круга Жизни!
   Я заглянул в ее характеристики:
Иримэ
   Уровень: 20
   Класс: Видящая
   Раса: эльфийка
   Искажена Хаосом
   Характеристики
   Сила 5
   Ловкость 8
   Выносливость 5
   Сила магии 24
   Устойчивость к откату 14
   Ментальная выносливость 15
   Интеллект 20
   Навыки:
   Владение оружием (лук) 1.
   Магия Стихий 2,
   Мастер земли 2.
   Магия Жизни 4.
   Мастер контроля тела 1.
   Мастер управления растениями 3.
   Магия Хаоса 2,
   Мастер призыва Хаоса 2,
   Мастер разрушения 1.
   Видения 2.
   Орлиный глаз 2.
   Боевое предвидение 2
   И действительно... Четвертый круг Жизни. И ни одного подходящего заклинания. Но, поскольку мы уже находимся в заклинательном покое замка - стоит заглянуть во вкладку аукциона заклинаний.
   Решение оправдалось почти мгновенно. Торги за свиток с заклинанием "Призыв гидры" были в разгаре. Тот, кто выставил этот свиток, указал стартовую цену в 7 500 золотых, но несколько человек уже усели отметиться, повышая ставки. Так что текущая цена была 8 200. Но поскольку длительность торгов была выставлена как 3 дня, а заклинание мне нужно "вотпрямщаз", я решился забрать его по цене выкупа. То есть - за 10 000 золотых. Конечно, по порядку величины это примерно соответствует цене за строительство здания, в котором нанимают бойцов седьмого ранга... Но для меня гидра - удачно закрывает основную слабость моего войска: недостаток танков, то есть бойцов, способных встать, и принимать на свою широкую грудь тонны урона. Оборотни, конечно, до некоторой степени закрывают эту слабость... Но вот шанс получить вместо крепкой стенки - безумную тварь, всегда присутствует. Да и просто то, что они третьего ранга, означает, что та же гидра будет их убивать чуть ли не одним ударом при более-менее равных уровнях, просто за счет превосходства в характеристиках. Да и пара равных по рангу всадников Хаоса противостояли гидре с трудом и при поддержке остальных. В общем - нужная вещь, и мне совершенно не жалко выложить за нее небольшую гору золота.
   Да, конечно, у гидры есть и недостатки: бегает она довольно-таки медленно, а главное - боится огня, получая от огненных заклятий двойной урон. Но это все равно не умаляет ее необходимости.
   - Вот, держи, - отдал я эльфийке сформировавшийся над столом свиток.
   - Ой... это... это - мне? - удивилась Иримэ.
   - Тебе, - кивнул я. - Бери.
   - Но... он же дорогой... - светлые щеки эльфийки налились румянцем.
   - Не дороже денег, - улыбнулся я. - К тому же, ты - мой герой, мой офицер. А значит, усиливая тебя - я усиливаю и свою армию.
   - Хорошо, - Иримэ кивнула (мелькнуло сообщение о сработавшей Дипломатии и о повышении репутации в глазах Видящей), и сорвала печать со свитка.
   Несколько минут Иримэ сосредоточенно читала текст, а потом свиток просто исчез из ее рук, а во вкладке "Заклинания" ее окна Характеристик появился тот самый Призыв Гидры.
   Я залюбовался ее румянцем, но увы, это было недолго.
   "Ваши войска несут потери" - сообщила система.
   Отряд, в котором были медведь и орнисы, призванные Иримэ, быстро множили на ноль. Я активировал командное заклинание, позволяющее мне посмотреть, что там происходит, глазами смотрящего. Но уже проваливаясь в транс, я отметил - эльфийка тоже перестала воспринимать окружающее, переходя в режим командования призванными.
   Противниками разведывательно-диверсионной группы не этот раз были не скелеты... точнее - не только скелеты. Лич и двое черных рыцарей, причем, судя по сообщению системы, на которое я на этот раз посмотрел - настоящие, а не "умертвие-маг" и "умертвия-воины". Их свита - четыре костяных голема и десяток призраков. Так что у разведотряда шансов просто не было... у той его части, которая была видима. А вот смотрящий проскочил, и осторожно присоединился к шагающей нежити.
   - Это... - вздохнула Иримэ, приходя в себя. - Это и были "основные силы"?
   - Не думаю, - покачал я головой. - Не думаю.
   - Почему? - удивилась эльфийка.
   - Слабоваты они, - пожал я плечами. - Для главных-то сил... Все-таки от четвертого яруса ожидаешь чего-то более... существенного. Уж не одного-единственного лича - точно. А это - скорее вражеская контрразведка. Отряд, который постарается помешать нашим ребятам разведывать позиции главных сил врага.
   За время этого короткого диалога все призванные из этого отряда вернулись на свои планы... Все, кроме смотрящего, который так и остался не замечен. Похоже, что по блок-постам были разбросаны все костяные гончие, и на ягдкоманду их уже не хватило... Хотя я бы в такой ситуации отозвал один из блок-постов, и придал на усиление охотникам. Но пока что этого не произошло, выживший шпион крался за охотниками, и работал маячком, позволяя мне маневрировать развед-группами, уводя их от столкновения с личем и его свитой.
   Между тем мана восполнилась благодаря Сердцу Замка, и боевой отряд в третий раз в третий раз выступил на Акрелат. Сборы и выступление, пусть и были недолгими, но стоили мне еще одного разведотряда: он сцепился с блок-постом, и ускользнувший прямо в стены призрак привел к месту сражения ягдкоманду. Зажатые между остатками блок-поста и свитой лича, разведчики только и смогли, что добить последнюю костяную гончую, после чего погибли, а недовыбитые скелеты и призрак присоединились к охотникам.
   Так что всю дорогу до Акрелата ездовым крикуном управляла Иримэ, а я сидел на стальной спине, "погруженный в транс", и управлял разведкой.
   Оставшиеся в живых отряды пришлось объединить. Их смотрящие отправились к сердцу лабиринта, в надежде хотя бы попытаться выяснить: что там есть. А два медведя и четыре выжившие орниса по сложной траектории, избегая встречи как с охотниками, так и с блок-постами, двинулись к выходу с яруса.
   Нежить же продемонстрировала мне еще один фокус, имевшийся у нее в рукаве: к свите лича присоединились еще два призрака, видимо, до этого тихо-тихо сидевшие в стенах, и даже не пытавшиеся высовываться оттуда, и ягдкоманда поменяла направление. Теперь она двигалась не к месту последнего столкновения моих разведчиков с блок-постом, а прямо к выходу с яруса, очевидно, стараясь перехватить мой развед-отряд и не дать ему соединиться с основными силами. По моим прикидкам, к выходу они подошли бы одновременно, и у лича были бы все шансы отправить призванных обратно до того, как основные силы моего отряда сумели бы им помочь. Пришлось тормознуть разведчиков, чтобы встреча состоялась все-таки на моих условиях.
   Однако всю малину обломал очередной призрак. Вынырнув из стены, он о чем-то доложил личу, тот посовещался с черными рыцарями, и в самом узком месте прохода шесть скелетов отстали от лича и, взявшись за руки, образовали цепочку на всю ширину прохода. Смотрящий, существо невидимое, но отнюдь не бестелесное, теперь не смог бы проскользнуть. А лич со свитой скрылись за поворотом.
   Между тем, один из смотрящих, отправленных к сердцу лабиринта, обнаружил нечто интересное, а именно - тайник. По всей видимости, сработало "Орлиное зрение", навык появляющийся у смотрящих, даже призванных не самыми сильными магами Хаоса. Я отметил положение тайника на своей карте. Лежало там нечто уже несколько веков - и еще полежит. По крайней мере, мне кажется, что риск потерять нечто, лежащее в тайнике, в попытке вынести "это" одиноким смотрящим - ниже, выше чем шанс, что сейчас в связи с обнаружением тайника сработает триггер, и то ли толпа нежити материализуется поблизости, то ли основные силы прибегут от спуска на следующий ярус. Да и триггер все-таки, если даже он есть, связан скорее со вскрытием тайника, а не с его нахождением...
   Но, как бы то ни было, смотрящего, который уперся в очередной блок-пост, и успел остановиться прежде, чем был обнаружен костяной гончей, удалось вернуть, и теперь он расположился между последней точкой нахождения лича и выходом. А второй, отойдя назад от цепочки скелетов, расположился между ней и местом, где встали лагерем призванные. Конечно это не гарантия... но некоторый шанс заметить охотников прежде, чем они выйдут на мою последнюю выжившую РДГ. Ну а демон, нашедший и отметивший тайник, двинулся дальше к центру паутины. Мне уже было интересно: что же там скрывается, в глубине яруса?
   Прибыв к спуску с катакомбы, я отстранился от управления разведкой. Идти по лабиринту подземелий, а смотреть при этом глазами другого существа и в другом месте... то еще развлечение. Так что медведи остались на пересечении двух коридоров, а оставшиеся орнисы разбежались как раз в четыре стороны, чтобы внимательно наблюдать за противником. При появлении лича я приказал отступать в направлении, противоположном тому, откуда надвигается опасность. Это уже было на грани того, что возможно приказать животному без непосредственного прямого управления командными заклинаниями. Будь с ними офицер в уровнем IQ... то есть интеллекта хотя бы на уровне 10 - можно было бы попытаться расписать более сложные маневры. Но животное - это животное. Увы.
   Прохождение уже зачищенных ярусов не ознаменовалось какими-либо проблемами. Разве что донесением разведчика, что он наткнулся на очередной блок-пост, и переходит на другой радиус.
   - Маги обкаст! - скомандовал я, стоя на краю печати Отрицания неживого.
   Защита, Удача, Белый огонь, Дубовая кожа ложились на оборотней и еретиков, магам, чтобы сэкономить ману, хватает Удачи. Если маг вступает в ближний бой... В общем, лучше этого избежать. Разве что Всадники Хаоса получают полный набор баффов.
   - Призыв! - два медведя и стайка орнисов пополняют мои войска.
На миг я задумался, не приказать ли Иримэ призвать гидру, и ее оббаффать прямо сейчас, но потом покачал головой. Все-таки гидра - хоть и массивный, но очень уж малоподвижный юнит. Лучше призывать ее прямо на месте.
   - Отпиваемся маной, - следующий приказ. Прямо в бою времени глотать эликсир из фиала может и не хватить...
   - Двинулись!
   Между тем орнисы, несущие дозор при стоянке медведей разведотряда, обнаружили выдвижение скелетов в одном из коридоров. "Скелеты" были идентифицированы ими как "нежить" и "враг". Так что в соответствии с приказом дозоры других направлений стфнулись к медведям, и все начали отступать в направлении, противоположном тому, откуда надвигался враг.
   Отвлекшись от продвижения, я положился на ведущую меня Иримэ, и взглянул глазами дозорного орниса на врага. И сразу уловил "типичное не то...": там были скелеты... и все. Никого больше.
   - Сто... - начал приказывать я, но, увы, опоздал.
   Стрела тьмы вылетела из кругового коридора, а следом - выпрыгнули два черных рыцаря, с ходу атаковавшие того из медведей, которого я призывал лично. И пусть по характеристикам призванный мишка вполне соответствовал юниту шестого ранга, но черных рыцарей было двое, и их поддерживал лич, после первого удара перешедший на сковывающие и снижающие характеристики проклятья. А там и скелеты с призраками подоспели. В общем, разведгруппы я лишился очень быстро.
   К счастью, похоже, мои РДГ успели выбить всех костяных гончих. Так что в дальнейшем смотрящие двигались по коридорам достаточно беспрепятственно. И поступавшая от них информация была достаточно интересной. Так, например, очень быстро выяснилось, что ягд-команда, уничтожившая мои разведывательно-диверсионные группы, отнюдь не отправилась ко входу на ярус, но стремительно (насколько это возможно для отряда, отягощенного низшей нежитью) отступала к линии основных сил. Сами же основные силы были распределены между несколькими десятками отрядов, в настоящее время располагавшихся в перекрестках основных проходов. Конечно, с одной стороны это выглядело ошибкой, и лишало моего противника возможности навалиться на мои сне столь уж многочисленные силы всей массой. Но, с другой стороны, не слишком широкие коридоры создавали условия, когда количество не дает такого уж большого преимущества. Зато вот возможность зайти противнику в спину - выглядит весьма соблазнительно. Так что, если бы я сейчас ломанулся по прямой к выходу на следующий уровень - результат был бы немного предсказуем. Рано или поздно отступающие по радиальному коридору отряды, соединяясь друг с другом, создали бы критическую массу, которая, пусть и ценой больших потерь, остановит наш натиск... и как раз к этому времени подойдут отряды к других радиусов, зажав мои силы, к тому времени - истощенные боем, растратившие ману и стрелы, в узком коридоре. А из стен - полезут призраки, которые вовсю будут пытаться атаковать феечек и культистов... Нет, такой хоккей нам не нужен.
   Первый ход был стандартен: атака на один из отрядов внешнего кольца. Четыре шеренги из двенадцати скелетов, вооруженных копьями, каждая, перекрывали коридор от стены до стены. За ними стояли две шеренги скелетов-лучников, поскольку высота коридора позволяет стрелять навесом. Среди лучников видны три черных балахона умертвий-магов. А сзади виднеются два отряда костяных духов, разбавленных умертвиями-воинами. Очевидно, предполагается, что когда строй скелетов-копейщиков будет прорван (а скелеты - они как тот ежик: "сильные, но легкие"), скелеты-лучники отступят в проходы между отрядами костяных духов, и продолжат обстрел уже оттуда.
   Первый ряд скелетов опустился на колено, и наклонил копья вперед, уперев подтоки2 в землю. Второй ряд - наступил на подтоки, и выставил свои копья вперед. Третий ряд, судя по всему, приготовился бить копьями тех, кто попытается прорваться через получившегося "ежа". Ну а четвертый, по всей видимости, нужен для того, чтобы пополнять убыль в первых рядах. Лучники стояли, изготовившись к стрельбе. В общем, затычка за перекрестком образовалась качественная.
   Разумеется, первыми собирать на свои пернатые задницы разнообразные неприятности отправились уже неплохо мне послужившие орнисы. Демонических птиц призвали легко и быстро: штрафы проклятой земли на магию Хаоса не влияли. Так что призванные твари с хриплым клекотом рванулись вперед. Разумеется, на главное оружие демонических птиц - внушаемый ими страх, скелетам было плевать. Но вот сильные лапы и мощные, как раз и предназначенные для разгрызания костей клювы - сохраняли свою эффективность.
   Не добегая до копейных наконечников, орнисы прыгнули. Разумеется, часть из них полегла под залпом скелетов-лучников, часть - повисла на копьях. Но даже последние сыграли свою роль, создав бреши в колючей стене. Так что, когда добежали оборотни - стена уже не была столь монолитной, и мои бойцы нашли возможность прорваться через копейную щетину к держащей данные копья нежити. Те же орнисы, что выжили, оттолкнулись от скелетов третьего-четвертого рядов, и кинулись к скелетам-лучникам, вынудив тех взяться за короткие мечи.
   Кто бы ни командовал нежитью - отреагировал он правильно. Судя по действиям противников, лучники получили приказ отступать, а костяные духи - двинулись вперед, чтобы прикрыть стрелков... В армии живых такой ход стал бы причиной паники и неразберихи, но нежить, равнодушная ко всему, кроме выполнения полученного приказа, имела все шансы осуществить данный маневр... если бы я не призвал в огнеглазого в самую середку перестраивающихся отрядов и не отправил в атаку всадников Хаоса. Тяжело бронированные бойцы вломились в круговерть сменяющихся отрядов, и заставили противника смешать ряды. К тому же, за проломившимися через строй скелетов-копейщиков всадниками Хаоса рванулись и оборотни, боевой порядок противника превратился в то, что наиболее адекватно было бы обозначить термином "куча", желательно с эпитетом "беспорядочная". И в "собачьей свалке" ранг моих бойцов легко перевесил небольшое превосходство противника в числе.
   Как показал позднейший анализ логов боя, маги-умертвия почему-то ограничились заклинаниями поддержки своих, накладывая на своих "доспехи праха", "серое пламя", "сшивание плоти"... В общем - вместо атаки, они стали на поддержку, что для темных магов, мягко говоря, несколько странно. И, разумеется, подобные действия не сильно помогли нежити сдержать натиск моих сил.
   Незадолго до того, как последняя нежить была упокоена, не отступив (поскольку с уничтожением умертвий и целенаправленным выбиванием костяных духов, которые пытались как-то организовать сопротивление, приказ на отход стало некому давать), смотрящие, отправленные мной к соседним отрядам нежити, донесли, что противник снялся с места и начал движение в нашу сторону. Судя по всему, призраков-наблюдателей в толще стены мы все-таки прошляпили.
   Разумеется, я не стал направлять свой отряд по радиусу паутины к ее центру, а напротив - двинул войска против часовой стрелки по кольцу. Таким образом удалось застать один из соседних отрядов на марше, не дав ему перестроиться в боевой порядок.
   Дальнейшая зачистка отнюдь не стала механически простой. Хотя по отдельности отряды нежити могли разве что надеяться притормозить меня и нанести некоторый ущерб, но отнюдь не остановить, но скучно от этого не становилось. Призраки, выскакивающие из стены в самый неподходящий момент. Неожиданное отступление в попытке завести под удар неожиданно быстро добравшегося соседнего отряда. Да хотя бы простенький, но эффектный трюк с переходом через кольцевой коридор и атака моих подходящих бойцов справа, с стороны, не прикрытой щитами...
   Последняя атака даже достигла некоторого успеха: двоих оборотней, не успевших развернуться и встретить атаку, с трудом удалось оттащить в задние ряды, где они постепенно регенерировали. Однако была в этих схватках и положительная сторона: все-таки подвижность низшей нежити отнюдь не потрясала. Так что мы успевали громить отряды противника по частям, и даже передохнуть и перестроиться, встречая очередную атаку в полной силе.
   В одной из схваток я откровенно сглупил: пытаясь дотянуться Стрелой Хаоса до умертвия-мага, отступившего в задние ряды, я оказался слишком близко к переднему краю и прохлопал контратаку нежити. Все четыре имевшихся в этом отряде умертвия-воина сбили с ног одного из оборотней, стоявших между ними и мной, и рванули вперед. Уходить пришлось, активируя Скачок. И вот тут я пожалел о том, что не взял второй уровень данного навыка: генератор случайных чисел выбросил меня прямо за спины строю скелетов. К счастью, ни скелеты-дучники не сообразили дать залп, ни скелеты-копейщики - развернуться... По крайней мере. Они не успели сделать это до того, как я активировал Скачок снова. К счастью, на этот раз то ли сыграла Удача, то ли просто звезды сошлись как надо, но в следующий момент я оказался за спиной Архаона, и успел отбежать назад, сквозь проход в строю, предусмотрительно открытый оборотнями.
   Нежить, с которой приходилось драться, была далеко не первого уровня. Даже скелеты встречались только улучшенные и не ниже 5-6 уровней. А уж умертвия - и вовсе были довольно опасными противниками. Однако пока что это означало только, что опыт лился нам широкой полноводной рекой... хотя и вызывало серьезную трату маны. Правда, и тут создатели этого данжа3 оставили лазейку: если успевать достаточно быстро убивать умертвий-магов, то с них можно собирать фиалы с эликсиром маны. Так что пока что баланс затрат/поступления маны с некоторым скрипом, но сходился.
   А опыт, как я уже упоминал, лился рекой. Многие бойцы уже уперлись в дневной кап, получив максимальные возможные два уровня. В частности, Иримэ стала первым из имеющихся у меня магов, кто получил доступ к магии Стихий 3-го круга.
   По мере продвижения я несколько раз замечал признаки, которые могут свидетельствовать о нахождении тайников. Однако, временной режим нежитью задавался вполне жесткий, так что останавливаться для разорения скрытых сокровищ не было ни времени, ни желания. Тем более, что после завершения зачистки - поиском тайников можно будет заняться на более солидной основе.
   - Отступаем! - скомандовал я, заметив значок системного сообщения о повышении уровня.
   В принципе, последние несколько боев я ждал только этого. Все-таки радиусы сходились к одной точке, так что расстояние между перекрестками коридоров (и, соответственно, располагавшимися на них отрядами нежити) становились все меньше. И если на первом из зачищаемых нами колец мы еще успевали нормально отдохнуть, то на втором перерывы между навалами нежити угрожающе сократились. Мы все вымотались. Следовало отдохнуть, привести себя в порядок, поправить снаряжение, обновить призывы... А возможно - и дождаться каравана из Азира с запасами стрел, заменами порубленных щитов и доспехов, которые я заказал у Гильдии...
   Серьезно нас не преследовали. Пара отрядов нежити, попытавшихся двигаться по соседним радиусам - быстро отказались от этой затеи, поняв, что мы тупо быстрее. Так что вскоре мы разбили бивуак за печатью Отрицания Неживого, и я начал разбираться с тем, что, собственно, получилось.
   Сначала выяснилось, что длительное физическое и нервное напряжение этой довольно-таки тяжелой кампании добавило мне единицу Выносливости тренировкой. Сообщение об этом я благополучно упустил из виду, поскольку давно выставил в настройках, что подобные известия сразу отправляются в трей, чтобы дать мне возможность разбираться с ними, когда есть время и возможность, а не прямо в бою, или во время тренировки. Впрочем, последними я, как маг, несколько пренебрегал, хотя и необоснованно. А собственно участие в боях накапливало прогресс физического развития слишком медленно. Так что для Выносливости эта драка была просто последней каплей, наконец-то завершившей тренировку.
   После этого я занялся потерями. Стрелы скелетов унесли жизни четырех еретиков, а проклятия умертвий-магов и мечи умертвий-воинов превзошли-таки регенерацию двух оборотней. К счастью, и те, и другие были из последнего набора, и их имена ничего мне не говорили... хотя они и будут обязательно высечены на черных колоннах у ворот Азира. Остальные же потери пришлись на призванных. Порядка четырех десятков орнисов отправились на план Хаоса от копий, стрел и мечей нежити. На план жизни вернулись восемь медведей. И даже Архаона мне пришлось призывать три раза.
   - Тяжелый бой, - вздохнул я.
   - Тяжелый, - согласилась Иримэ. Эльфийка уселась на камень рядом со мной, и не стала возражать, когда я обнял ее за плечо. - Если бы не призывы...
   - Если бы не призывы - мы могли бы все остаться там, - кивнул я. - И что делать дальше - я пока не знаю. Там - я кивнул в сторону лестницы, по которой мы недавно поднялись, - будет хуже.
   - Давай призовем гидру, - посоветовал Иримэ. - И пойдем за ней. Медленно, зато надежно.
   Да, такой подход, конечно, лишит нас части мобильности, которая позволяла нам выкручиваться до сих пор... зато придаст устойчивость. И если прикрыть тыл орнисами и медведями, а самим забраться гибре на широкую спину и колдовать оттуда...
   - Ты права, - кивнул я эльфийке. - Надо будет попробовать.
   Иримэ улыбнулась, и положила голову мне на плечо. Я же занялся дальнейшим разбором поступивших сообщений.
   Собственно, оно осталось одно. Трофеи собирать было некогда, так что единственным не открытым мной сообщением системы было извещение о повышении уровня.
   Безо всякого удивления я увидел, что и уровень добавил мне всю ту же Выносливость. Впрочем, 15 единиц этой характеристики - приличный для человека уровень, но не более. Да и добавляемые этим ростом характеристики 20 хп... Все равно, что 430, что 450 хп - умелому рукопашнику на один критический удар.
   Выбор навыков тоже особых вопросов не вызвал. Орлиный глаз 3, по всей видимости, объяснялся пристальным наблюдением за полем боя... И предположения о тайниках обретали очертания "гипотез". Да и Скачок 2 - тоже достаточно понятно. После сжегшей мне километр нервных клеток атаки нежити, я твердо решил взять именно его. Выбор хотя бы направления Скачка - это уже серьезное преимущество.
   Отряд из культистов на ездовых крикунах обернулся гораздо быстрее, чем мы бы тащились в Азир и обратно всей компанией. А то, что на выкуп всех оставшихся у Торговой гильдии запасов эликсира маны ушло немало денег - так это ничего... Хотя трофеи я и не собирал, но даже на глаз можно было прикинуть, что у каждого из скелетов только вооружения на 3-4 золотых, если загнать их Гильдии. Да и в поход против "безбожных колдунов и демонопоклонников" ребятки брали с собой какие-то суммы. И вряд ли, будучи убиты и подняты - они успели много потратить. А значит, есть шанс, что этот поход покроет не только затраты на эликсиры маны, но и покупку свитка призыва гидры. Не говоря уже о том, что впереди ждет как минимум один лич, а маги - ребята не бедные. Да и черные рыцари, поднявшиеся (или поднятые) из рыцарей обычных - тоже.
   И вот мы в очередной раз спускаемся на четвертый ярус, туда, где нас ждут личи, черные рыцари, и мало ли кто еще.
   К счастью, предводитель нежити этого яруса все-таки допустил ошибку: попытался восстановить контроль над территорией. Так что перекрестки ближайшего к центру кольца из тех, что были уже нами зачищены - снова заполнились отрядами нежити. Правда, надо сказать, что сейчас отряды были уже послабее. Похоже, "закрома родины" уже показывают дно. Так что на восстановление статус кво ушло больше времени, чем сил, да и мана осталась практически на прежнем уровне. Зато, когда мы уже дочищали свежезанятое кольцо, смотрящий на одном из семи радиусов подал сигнал, что к нам выдвигается "подвижный отряд" в составе лича, двух умертвий-магов, двух черных рыцарей, четырех костяных големов, ну и некоторого количества низшей нежити - скелетов и скелетов-лучников.
   Подготавливая горячую встречу "ловцам человеков", я сосредоточенно вспоминал, что я знаю о костяных големах. Как ни странно, но, несмотря на материал изготовления, данные юниты относятся не к нежити, а к конструктам. То есть, они больше "големы", чем "костяные". И тот же "свет изгнания" им совершенно безразличен, а Стрела духа хоть и нанесет некоторый урон, но намного меньший, чем нежити. И вообще, характерной для нежити уязвимости к Свету у них не присутствует. Костяной конструкт сложно повредить стрелами, что выражается в 20%-ную устойчивость к ним. Причем, если у скелетов характеристика "Голые кости" добавляет еще и 10% уязвимости к оружию дробящему, то у големов присутствует еще и навык "Усиленные кости", эту уязвимость невилирующий. Созданы эти конструкции были в те времена, когда Ковен Некромантов еще не выделился из общей Международной Конфедерации магов, тогда еще не называвшейся Конфедерацией Четырех стихий. И над их созданием совместно работали некроманты и стихийщики. Ходят слухи, что изначальным проектом предполагалось, что эти твари, кроме неплохого владения встроенным в их псевдоруки оружием, будут еще и пользоваться "шоковым конусом" - АоЕ-заклинанием, накрывающим конус, по типу имеющегося у меня "Конуса Хаоса", или "Огненных рук" из стихийной магии, но наносящего урон электричеством. Но позже, во времена выделения Ковена и начала конфликта с Империей Света некроманты методику наделения големов этой возможностью утратили "способом военно-морского флота"4. Надо сказать, что это мне скорее нравится. Костяной голем, несмотря на свой невысокий третий ранг - и так тварь неприятная. А уж с АоЕ стихийным колдовством... В общем - "лучше не надо".
   Некоторое время смотрящий двигался вместе с колонной противника, свернувшей с радиального прохода на кольцевой. Причем, не тот, что ведет к нам, а точнее - к месту упокоения крайнего отряда нежити, а следующий, если считать от центра. То есть, похоже, нас пытаются обойти с тыла. А значит, в ближайшее время, по нашему радиусу двинется еще один отряд, который займет наше внимание, чтобы мы не слишком старательно смотрели по сторонам.
   И точно: пришло сообщение от смотрящего, выдвинувшегося от нас ближе к центру. Идут, солдатики костяные. Торопятся, как могут. А могут они... не очень. Похоже, жертвовать кем-то ценным ради отвлекающего удара не стали, так что самым высокоранговым юнитом в надвигающемся на нас по прямой отряде были три костяных духа и призрак.
   Разумеется, ожидать, когда нас зажмут в клещи, мы не стали, и уже после сообщения, что обходящий отряд миновал то кольцо, на котором мы находимся, я дал команду сниматься с привала, и двигаться назад, к выходу с яруса. Так что, когда колонна обходящего отряда начала поворачивать в сторону нашего предполагаемого местонахождения, мы находились за поворотом следующего кольца.
   Я присел на корточки и аккуратно высунулся в радиальный коридор. Как и ожидалось, тот, кто создавал нежить, не смог или не захотел исключить главную проблему человеческого восприятия: уверенность, что врага следует искать примерно на уровне своего роста. Мою высунутую макушку скелеты, даже если и заметили, то не посчитали опасной.
   Походный ордер ряд за рядом поворачивал с окружного коридора к центру лабиринта. Впереди ровными рядами шагали скелеты-копейщики. За ними двигались скелеты-лучники.
   Подчиняясь скорее интуиции, чем какому-то точному расчету, для которого у меня было слишком мало оснований, я активировал Скачок.
   Швырнуло меня почти на максимальную дальность. И тут уже прячься - не прячься... Скелеты, заметив живого, то есть, в отсутствие команд от вышестоящих - врага по умолчанию, начали отрабатывать "боевой алгоритм". А именно: скелеты-лучники рванули стрелы из колчанов, а скелеты-копейщики рванули в ближний бой без страха и сомнений. Правда, учитывая сочетание характерных для низшей нежити "запредельно высоких" значений Ловкости и Интеллекта, они выдали очень характерный результат: атакующие копейщики врезались в изготовившихся к стрельбе лучников и смешали ряды, подарив мне так нужные секунды.
   Оттикал откат, и с моей руки сорвалось заклятье... Колючие кустарники наглухо перекрыли коридор, по которому к перекрестку подходили костяные големы. Конечно, на проклятой земле заклятье школы Жизни было выполнено со штрафом... Но все равно моя сила магии оказалась достаточна, чтобы остановить юниты, очень сильные... но сильные для своего, третьего ранга. Даже с учетом штрафа, моя Сила магии - 46, а их Сила - всего лишь 26. Конечно, надо учитывать, что големы тут не первоуровневые... но даже на десятом уровне их Сила не может быть больше 36. Да и не все прибавки с уровней у них пошли в Силу. Так что в проходе образовалась пробка, надежно отделившая высшую нежить, черных рыцарей и лича, от низшей.
   Разумеется, я не стал ждать истечения времени отката, и побежал к своим. Те скелеты-копейщики, что сумели-таки распутаться со своими собратьями-лучниками, рванули за мной. А я побежал от них. При их ловкости 6 догнать меня, с моими 20, им не светит от слова "совсем". Так что убегал я прогулочным темпом. За что немедленно поплатился. Да, копейщики нежити были мне не опасны... чего не скажешь о лучниках. Они открыли стрельбу прямо сквозь толпу своих же копейщиков. И один из них оказался достаточно удачлив... или же достаточно умел. Тяжелая стрела с бронебойным наконечником прошла через кожаный доспех младшего мага Хаоса, как сквозь холстину. Через ослепляющую боль я кое-как отметил окончание отката, и активировал скачок... Надеюсь, что к своим.
   К счастью, надежда все-таки оправдалась. Ну, с достаточной точностью для всех практических приложений. Как выяснилось чуть позже, рухнул я недалеко от переднего ряда щитов оборотней. Так что забег "оборотни против скелетов" на приз имени моей тушки, все-таки выиграли оборотни. Они успели прикрыть меня стеной щитов, из-за которых высунулись копейные жала еретичек. А потом феечки развесили "Регенерацию" и "Боевую регенерацию", а культисты - Свет исцеления, который, заодно, накрыл и передний ряд оборотней, еще усилив их и так солидную регенерацию.
   Еще одним проявлением Удачи, видимо, сложившейся из предусмотрительно наложенного благословения, и третьего уровня навыка оказалось то, что стрелявший в меня скелет по всей видимости, сильно переоценил мою прочность, и шарахнул так, что зазубренный наконечник стрелы просадил доспех спереди и сзади, и высунулся из моей спины на всю длину и часть древка. Так что Иримэ извлекла из варпа его Малое проявление в виде щипцов, а Серг'Ра обломал хвостовик и выдернул обломок. Конечно, больно было - адски, несмотря даже на то, что, по идее, Паралич, которым меня зафиксировали, чтобы не мешал проведению операции, должен обрубать всю чувствительность, включая болевую... Ну, да. Пока паралич действовал - больно не было. Но вот до и после операции... Там в моих мыслях из цензурного были разве что предлоги с союзами, да и тех немного.
   К сожалению, даже извлеченная стрела не отменила действия дебаффа "Перелом правой ключицы", и двигать рукой было адски больно. Такой вот минус для соскользнувшего. Тот, для кого "Сталь и магия" - только игра - боли не чувствует. (По крайней мере - может не чувствовать, выставив соответствующие настройки. Он "вовне"). Погружаясь же в осознание мира после соскальзывания - постепенно начинаешь чувствовать мир все сильнее и острее. Увы, это касается и болевой чувствительности. Ползунок "ощущение боли" в настройках просто исчезает, и ощущения становятся постепенно все ярче и ярче. Что я сейчас и воспринимаю, можно сказать, всей душой. Конечно, матерый спецназовец, из тех, что в моей конторе значатся как "охранное подразделение", и "помощники при проведении переговоров" (отмечу - переговоров разной степени агрессивности, предпочтительно - высокой) от такого ранения разве что зубами бы скрипнул. Но, увы, я - кабинетный работник, "оператор мыши" и диванный воитель. Конечно, совсем уж к "поддержанию себя в форме" (шар - это ведь тоже форма?) мне не давали скатиться правила внутреннего распорядка конторы, требующие присутствия всего персонала на утренней и вечерней тренировках (за это шла небольшая, но все-таки доплата). Но все равно до ребят пропорций "шкаф славянский, трехстворчатый, с антресолями", способных перекусить лом и головой забить гвоздь в лобовую броню Т-72, мне далеко. Так что из управления боем я выпал.
   На той части сражения, которая кипела возле места проведения операции на моей павшей тушке, отсутствие верховного командующего (то есть - меня) практически не сказалось. Фабрис, Лёсса и Скингер, как имеющие максимальные показатели Тактики, взяли на себя командование, и, надо сказать, справились неплохо. Скелетов успешно перемалывали, пока лич со свитой не миновали организованную нами пробку. Да и потери были вполне умеренные: двое оборотней были ранены стрелами и сейчас регенерировали. Увы, но одна из еретичек тоже подставилась... Увы, но в этом случае магическая медицина была бессильна. Да, вообще говоря, существуют такие ритуалы, как "Воскрешение". Но, увы, они есть "вообще". А вот конкретно у меня их нет. Так что приходится нести потери. Впрочем, даже удосужься я купить свиток с этим заклинанием, и владей хоть один из моих магов Светом на необходимом уровне (А пятый круг это... ну, об этом я уже говорил: просто так пятый круг не получить. Нужно Деяние), то все равно, цена этого заклинания что по мане, что по "материальному компоненту" - все равно была бы неподъемна. Да и час времени убить только на сам ритуал, не говоря уже о необходимой подготовке, вроде вычерчивания расплавленным серебром многолучевой звезды... Так что прямо в бою поднимать юниты низкого ранга - то еще занятие. Дешевле и проще нанять бойцов высшего ранга. Хотя, конечно, бывают ситуации, когда на, так сказать, военную значимость воскрешаемого плюют слюной, как плевали до исторического материализма. И, подвернись мне возможность вернуть Фросю - я это сделал бы, не заморачиваясь потерями ресурсов и артефактов. Но, увы, воскрешение имеет и еще одно ограничение: по времени. Душу, проведшую в Серых пределах больше определенного времени вернуть уже нельзя, кроме как божественным изволением. Но вот залезать в долги к Изменяющему пути... Ну их нафиг, такие эксперименты.
   Так вот... на нашей стороне ТВД5 все было в порядке. Но, увы, не все так благостно. Отряд орнисов и пара медведей, отправленные в обход, остались без управления. Посылать с ними кого-нибудь, способного командовать ими на должном уровне - означало бы почти наверняка этого самого командира потерять. Так что я понадеялся на свою способность управлять через командные заклинания... Увы, в решающий момент я оказался "вне зоны доступа", и медведи с орнисами поступили так, как им подсказывали инстинкты. Инстинкты же подсказывали орнисам атаковать просто так, "по приколу". Им инстинкты всегда подсказывают нечто подобное, независимо от силы того, на кого птицедемоны бросаются: страха они не знают, от слова "совсем". Медведи же считали себя высшими хищниками и вершиной пищевой цепочки... Что ж. Им убедительно объяснили, что они ошибались. Две твари, хорошо знакомые любому любителю "Древних свитков", старой, еще довиртуальной, но еще популярной серии игр, порвали и мишек, и их эскорт те то, чтобы "совсем без проблем", но все-таки без необратимых потерь. Радовало разве что то, что серые птицедевы, судя по всем - живые, а значит, подлатать их некромансткими заклинаниями у лича не получится. А Тьмой, или, тем более, Смертью, живого не полечишь.
   Между тем оборотни обухами топоров крушили скелетов. Еретички со своими копьями играли скорее роль помехи, отталкивая врагов, и ограничивая их движение. Ну и Свет изгнания со Светом Исцеления висели над передним краем не прерывно. Также шла перестрелка между еретичками и тенями с одной стороны, и скелетами-лучниками с другой. Тут на стороне нежити была пониженная уязвимость к колющему оружию, а у моих ребят - более высокий ранг, и то, что "боевой скрипт" не наделенной избытком мозгов нежити заставлял их стрелять по ближайшему, а значит, в их понимании - более опасному врагу. А ближайшими были оборотни с их щитами и регенерацией. Когда же среди скелетов-лучников мелькнуло грязно=серое полотнище призрака, и они попытались перенести огонь вглубь нашего строя, все маги, развившиеся достаточно для владения "Сферой искажения" грохнули этим заклятьем прямо в гущу противника, стреляющего по нам прямо с перекрестка. Точка совмещенного залпа была выбрана так, чтобы невидимые за поворотом коридора костяные големы оказались в зоне поражения.
   Между тем, оборотни добили скелетов-копейщиков, и рванулись вперед, к лучникам.
   - Стой! Назад! - скомандовал Фабрис.
   Тщетно. В азарте, разгоряченные боем, подгоняемые вскипевшей от ранений кровью, оборотни команды не услышали, и вылетели на тот самый перекресток, где скелеты-лучники как раз начали рушиться под напором Сферы искажения. Признаться, это не было бы фатально: все-таки у оборотней для своего ранга и хп немало, и регенерация неплохая... Но того, кто вылетел на перекресток первым - накрыло таким набором проклятий, что регенерация ничуть не помогла. Тик - и начинается неконтролируемая трансформация. Еще тик - и в замершее получеловеческое-полуволчье тело влетает Стрела Тьмы, снимая остатки хитов, и оборотень рушится грудой бесполезного мяса.
   К счастью, несмотря даже на потерю жизни от попадания в область действия сразу нескольких Сфер искажения, остальные оборотни сохранили способность здраво соображать, и стремительно выскочили из зоны поражения.
   Создалась ситуация, сильно напоминающая не то "пат", не то "цугцванг": тот, кто начнет, кто выскочит на простреливаемый перекресток - проиграет...
   Разумеется, долго такое неустойчивое равновесие не продлилось. Хотя нежить и славится бесконечным терпением, но кто бы ни командовал отрядом нежити, он решил не ждать, когда ко мне подойдут неизвестные ему подкрепления, которых я, несомненно, дожидаюсь... или пока я, или мои маги призовут какое-то хтоническое нечто, которое пробьет оборону на перекрестке. Конечно, был шанс получить подкрепление и у противников. Но, судя по всему, они оценили его как недостаточный.
   Разумеется, черные рыцари с побитыми големами не рванулись вперед через перекресток, под огонь магов и стрелков с благословленными Белым огнем стрелами. Но вот смотрящий, отправившийся в обход вместе с орнисами и медведями, сообщил, что от основной группы противника отделились серые птицедевы. "Серые птицы" ожидаемо двинулись в обход. Учитывая, что потолки коридоров четвертого уровня достаточно высокие, чтобы птицедева могла прорваться через строй копейщиков, банально перелетев его (правда, под самым потолком), встречать особо хитрых двинулись две призванные виверны и отряд сфено... ну и двое культистов из нового набора, именами которых я так и не удосужился поинтересоваться, в качестве магов поддержки. Вела отряд Кэра Серриган.
   Подвижные отряды сошлись ближе к нашим позициям, так что я посматривал на битву глазами Аглеа, чтобы не упустить возможности дать девушкам команду на отход, заманивая серых птиц под залп изготовившихся к бою призраков.
   Первыми с "птичками" сошлись виверны. Выдох яда, удары когтей и клыков... Одна из виверн держалась вполне успешно, а вот вторую потихоньку сминали... до тех пор, пока Аглеа не поймала взгляд ее противницы. Секунда, вторая, и вот невысокий, но все-таки существующий, шанс сработал, и из-под потолка подземного хода на холодный пол рухнула мраморная статуя, разбившись от удара. Оставшаяся в живых серая птица шарахнула своим скорпионьим хвостом противницы своей погибшей подруги, добив израненную виверну. Но тут у нее за спиной "вскрылся син" - вышла из невидимости Кэра Серриган. "Удар в спину", "удар в уязвимое место", "критический удар"... Жизнь птицы зависла в красной зоне, и она кинулась отступать. Один из культистов успел бросить в спину бегущей Стрелу Хаоса, но после этого птица скрылась за поворотом. Однако это ее не спасло: кровотечение, повешенное Кэрой из-за атаки в спину навыком "Кровавая тень" вычерпало ее запас хп, когда птица была уже вне досягаемости.
   - Интересная вещица, - произнесла Кэра, рухнув из-под потолка, и подняв блеснувший среди обломков мрамора серо-фиолетовый кристалл бриллиантовой формы.
   - Интересная, - согласился я, задействовав командное заклинание. - Но разбираться будем позже. А пока что - двигайтесь в сторону противника. Остановитесь за пределами их зоны видимости, и ждите команды. Как дам отмашку, в скрытном положении выдвигайся вперед - и атакуй лича. Постарайся нанести ему максимум повреждений и вогнать в стан. Не получится выбить с одного удара - не надо. Отступай и скрывайся. Может, у вас со сфено и получится выбить двух черных рыцарей и лича без потерь, а может и нет. Проверять не будем. Главное - отвлечь их от перекрестка.
   - Поняла, - кивнула моей не слышимой больше никому речи Кэра. Что интересно, весь этот поход мне постепенно капала репутация в глазах Кэры и сейчас она уже была нейтральной и близкой к "Дружелюбию". То есть, внезапного дезертирства уже можно было не опасаться, что не могло не радовать. Да и боевой дух в районе +3 показывал, что к нежити у бывшей героини Единения - давние и "нежные" чувства.
   Без приказа подобрав второй кристалл из павшей птицы, Кэра повела свой отряд в спину личу. Конечно, был шанс, что ее передвижение заметят привидения, засевшие прямо в стене. Но пока что смотрящий, наблюдавший за поведением нежити не заметил какого бы то ни было шевеления. Лич спокойно ждал, повернувшись лицом-черепом в сторону перекрестка, откуда он явно ждал атаки моих войск. Черные рыцари бдели, прикрывая своего мага, как, собственно, и положено. Но, учитывая подросшую скрытность Кэры (4 своих, плюс 1 с "Наручей ассасина"), шанс подобраться к личу незаметно и сваншотить его у Кэры был.
   Двинувшиеся вперед оборотни загрохотали сапогами по камню, что вызвало повышенное внимание со стороны личей. Да и не попавшиеся в ловушку колючих кустов пара големов оказалась сконцентрирована на предотвращении прорыва. И я, видя как истекает время действия моего заклятья, дал отмашку Кэре. Удар девушки, искаженной Единением, был страшен, но, как я и ожидал, немертвого мага сразу не снес. А второго нанести не дали черные рыцари, рванувшиеся к напавшей.
   - Уходи! - приказал я Кэре, и она подчинилась. Длинный прыжок назад и вверх увел ее из зоны досягаемости мечей. Рыцари атаковали Стрелами праха, но все-таки Рыцари - они и есть рыцари. Их главное оружие - меч, а отнюдь не магия. Так что залп Кэра пережила с легкостью, и демонстративно отступила за поворот и ушла в инвиз. Признаться, я немного рассчитывал, что рыцари погонятся за ней и вступят в бой с выжившей виверной (уже успевшей регенерировать) и сфено, позволив Кэре пробраться по верху и закончить начатое. Но увы. Черные рыцари дисциплинировано вернулись к охраняемому субъекту. Что ж. Продолжаем действовать по исходному плану.
   Пользуясь шумовой завесой от грохочущих сапог оборотней, Иримэ подобралась к самому перекрестку. И призванная гидра возникла прямо перед освободившимися големами. Призванная тварь один в один была похожа ну ту, которую с большим трудом и помощью остального отряда одолели два моих всадника Хаоса. Прочная чешуя, большие размеры, огромный запас хитов - все это делает гидру серьезным противником в случае, если нет маневра, позволяющего обойти эту глыбу, или сильного мага. Маг у нежити был. Вот только в критический момент он оказался занят самолечением после атаки Кэры, и среагировать вовремя не сумел: был в откате.
   Конечно, големы имели иммунитет к яду, а прочные кости не давали уязвимости к дробящим ударам... Но и без этой уязвимости тяжелые таранные удары девяти огромных змеиных голов очень быстро навешали кучу дебаффов "перелом", а потом и добили первый ряд конструктов.
   Гидра сделала шаг вперед. К этому моменту "очнулся" лич и на призванную гирду обрушился дебафф "Слабость". Но Збышек оказался начеку. И "Очищающая длань" стерла дебафф чуть ли не прежде, чем он появился. Гидра нанесла новый удар. Теперь по големам ударили только четыре головы (почему конструкты и выжили, хотя дебаффы "перелом" и просевшие хп и намекали, что это ненадолго). А остальные пять постарались достать лича. Правда, попасть им не удалось, но вот сбить личу каст и заставить отступить у гидру получилось. Один из черных рыцарей выдвинулся вперед, заняв место между медленно наступающей гидрой, и личем, а другой - отошел назад, страхуя мага от повторения номера Кэры. Что ж. "Наука умеет много гитик". И такая наука, как тактика - тоже. Так что на тыловое охранение набросились сфено. Окаменение не прошло: нежить мотала головой в шлеме из стороны в сторону и поймать взгляд у девочек не получалось. Но вот занят он оказался, как говорится, "по уши". Так что рухнувшая с потолка на заметавшегося лича Кэра не встретила сопротивления. Ваншота не получилось и на этот раз. Но вот в статусе лича я с некоторым удивлением увидел дебафф "Молчание", запрещающий использование заклинаний с вербальным компонентом. Всего на 3 секунды, но этого хватило: Кэра ударила еще раз, и лич рухнул неаккуратной грудой тряпья. После этого черные рыцари и полудохлые големы долго не продержались.
   В сущности, прочие "гарнизоны перекрестков" существенного сопротивления не оказали. И вот мы вышли к центральному залу. Признаться, еще когда мы только спускались на этот уровень, меня заинтересовал вопрос: зачем были сделано такие толстое перекрытие, что понадобилась такая длинная лестница? Высокие потолки коридоров, в которых летающие существа могли миновать строй копейщиков, частично отвечали на данный вопрос... но только частично. И только увидев центральный зал, я понял, что именно над ним перекрытие такой толщины, чтобы оно только не падало. Зал был поистине циклопических размеров. И нежити в нем было подобающее количество. Правда, как ни странно, это была низшая нежить - практически одни скелеты. И, вместо того, чтобы кинуться на нас, либо же хотя бы принять некое боевое построение, нежить стояла в колоннах, как будто готовилась не к бою, а к параду.
   Я скомандовал гидре выдвинуться вперед. В конце концов, тяжелая броня, немерянная регенерация и способности к круговому удару в данной ситуации делают гидру отличным танком. Тем более, что культисты всегда готовы подвесить над гидрой Свет исцеления и Свет изгнания. Я в очередной раз возблагодарил Изменяющего пути за идею взять в пару к Хаосу не Тьму и Смерть, а Свет и Жизнь. Они намного лучше соответствуют и моему стилю игры, и имеющемуся набору юнитов.
   Как ни странно, но вместо перестроения в боевые порядки нежить грохнула мечами в щиты, и подняла оружие в салюте. По образованному двумя рядом стоящими колоннами коридору в моем направлении двинулась девушка, которая, на мой взгляд, от живой отличалась только неестественной бледностью кожи. Идущая была безоружна... но это ничего не значило: главное оружие лича - магия. Однако продолжать прятаться за гидрой было бы невежливо. И я вышел вперед... Но тут же пришлось использовать командные заклинания, чтобы отдать вновь присоединившейся к основному отряду Кэре приказ удерживать Иримэ, рванувшуюся помогать мне. В конце концов, я, если вдруг что - уйду Скачком, ну а на совсем уж крайний случай - отправиться на респ для меня не слишком страшно. А вот Иримэ я могу потерять раз и навсегда.
   Встретившись с личем-девушкой примерно посередине между нашими войсками, я поздоровался, и осведомился, чем могу быть полезен.
   - Горячий... - медленно произнесла давно уже мертвая девушка. - Ты пришел... Ты прошел моих холодных слуг. Было бы обидно быть обязанной недостойному.
   - Если я Вам нужен, - заинтересовался я, - то зачем вся эта битва?
   - Мы сражались, и мы играли, - ответила лич. - Жар и холод, сила и ум. Ты - не лучший, но ты достоин. Мне почти не пришлось поддаваться.
   Я припомнил маневры нежити. Тогда они казались мне ошибками, которыми я ловко воспользовался. Но если считать, что лич играла в поддавки... Что ж. Такая гипотеза тоже имеет право на существование и объясняет все имеющиеся данные. А вот придумывать эксперимент, способный опровергнуть данную модель, а тем более - проводить его, мне как-то неохота. Так что пока что примем данную модель за некоторое приближение к истине.
   - Я благодарен за упрощенный Путь, - постарался я подстроиться к стилю, в котором говорила лич. - Но теперь я хотел бы знать: к уда он меня привел?
   - "Знать"... - медленно произнесла лич. - Искра тепла среди холода вначале казалась благословением. Я ждала... долго ждала того, кто придет. Но те, что приходили сверху были недостойны, а тот, кто мог бы - он не был заинтересован в языческом капище. Даже здесь, под землей, мы не были совсем лишены знаний о мире наверху. Но протекшие века изменяли нас. Кто-то... распался, и стал обычной куклой, кто-то - переродился. Они - внизу. Берегись их. Но я всегда хотела уйти. Уйти по тропе, что предназначена горячим. Ты отпустишь меня?
   - Ты знаешь, где твоя душа? - без особой надежды поинтересовался я. Слабость надежды основывалась на том, что уничтожение филактерия - самый легкий (а часто - единственный проходимый) путь уничтожения лича. Если, конечно, это настоящий лич, а не почти бессмысленная кукла, которые выходят из усыпальниц в некрополисах Ковена. И если она знает, где филактерий, то квест "Конец дороги", сообщение о котором выскочило в строке системных сообщений, получится не соответствующим довольно-таки высокой награде.
   - Посох забрал наш огонь, наделив холодом, - ожидаемо отозвалась лич. - Я не знаю, где он сейчас.
   Уточнять, кого - филактерий или посох она имеет в виду, я не стал, да и не имеет это особенного смысла.
   Что ж. Придется попробовать еще один вариант. С призраком он сработал. А вот получится ли для лича... Надо пробовать.
   Я собирался отдать приказ паре культистов смотаться на ездовом крикуне в замок за требуемыми пятью мерами кристаллов, но лич остановила меня, сообщив, что "горячее волшебство и холодное волшебство часто требуют камней Силы, и, естественно, у нее эти камни есть". Так что осталось только расчертить фигуру, и подумать, в какую форму лучше всего сковать Стража Дороги.
   Книга Лорда - предмет, которого, наряду с Кольцом, игрока невозможно лишить по определению. Она всегда где-то рядом. И сейчас мне нужна была запись ритуала "Дороги эфира". Книга - инструмент крайне полезный. Стоило мне пожелать, и требуемая заклинательная фигура огненными линиями загорелась на полу зала. По моей просьбе лич отвела своих скелетов в стороны, убрав их со светящихся линий. И я, достав "Рассекающего реальность" принялся чертить памятную фигуру.
   Посмотрев на мои мучения, лич отогнала меня от появляющейся фигурой, и нанесли требуемое изображение с помощью пары не опознанных мной заклинаний. Линии легли четко куда надо. Так что оставалось расставить в нужные точки принесенные кристаллы, и выбрать из свиты лича самого слабого скелета.
   Скелет-копейщик пятого уровня (самый слабый из имеющихся), отложил в сторону свое оружие и застыл в указанном ему месте аллегорией бренности жизни. Возле него встали два всадника Хаоса, а чуть подальше - уютно устроилась гидра. В конце концов, Страж Дороги и в форме статуэтки смог наворотить немало делов. А уж в виде боевого юнита, пусть и низшего ранга и слабейшего из имеющихся уровня... В общем, лучше перестраховаться.
   Разумеется, без проблем ритуал не обошелся: когда так и не представившаяся лич собралась уже шагнуть на Дорогу, ее резким рывком чуть было не вернуло обратно. Зато нить, связавшая ее рвущуюся за пределы мира душу и запрятанный неведомо где филактерий - выявилась отчетливо. И по ней-то я и ударил рассекающим реальность и Расторжением связей. Уж не знаю, что именно подействовало, но связь разлетелась кроваво-красными осколками, рассыпавшимися по свернутому в бутылку Кляйна6 полу. И освободившаяся девушка рванулась туда же, куда ранее ушел маг и исследователь Арениус.
   - Маргарита, меня звали Маргарита, - донеслось от уходящей.
   - "Невидима и свободна", - процитировал я, глядя туда, куда, по моим предположениям, удалилась Маргарита.
   За всеми этими пертурбациями я почти пропустил схватку всадников Хаоса со Стражем Дороги. Тут тоже все было не слава богу. Приняв в себя воплощение Стража скелет резко мутировал, кости заблестели металлом, а привычная для скелетов скованность движений, следствие заниженной ловкости, сменилась стремительной грацией. Так что Серг'Ра даже пришлось отступать за гидру, где его быстренько подлечили феечки. Но перевес отряда над одиночным, к тому же не слишком сильным юнитом был чересчур велик. Так что Стража все-таки вбили в пол
   Прочие же скелеты рухнули грудами костей еще тогда, когда их повелительница исчезла за гранью варпа: ритуал "Связи жизней" не оставлял им шансов, пусть даже назвать их существование "жизнью" можно только довольно-таки условно.
   В сущности, уровень был зачищен. На врата, установленные прямо в пролете ведущей вниз лестницы набросили "Отрицание неживого". И теперь можно было перейти к самому интересному: мародерству и разбору трофеев.
   Сбор трофеев занял много времени. Оборотни, пользуясь своими обостренными чувствами, старались разыскать отбежавших в сторону, попавшихся под Свет изгнания и Прах к праху. Ариса, сопровождаемая Археоном и стайкой орнисов, отправилась осматривать стены в поисках тайников: как ни крути, но именно у нее сейчас самый высокий уровень навыка "Орлиный глаз". И если там на стене есть какие-либо признаки нахождения тайника - Ариса его заметит.
   Я же, ожидая, пока процесс мародерки завершиться, принялся разбираться с полученным уровнем, и вообще со всем, что тут на меня свалилось.
   Первым делом я залез в настройки сообщений, и переключил на автоматический сброс в трей сообщения о собранных ресурсах: они поступали непрерывно, и мешали просматривать более важную информацию. А уже потом начал разбираться. Сообщение о +1 Ловкости (тренировка) меня порадовало. Видимо система зачла мои метания скачками, и попытки подобраться к марширующим скелетам как тренировку ловкости, и соответственным образом оценила. Уровень принес единицу Ментальной выносливости: колдовать до полного истощения маны сегодня пришлось неоднократно. А вот выбор навыков заставил задуматься. "Скрытность 1" и "Терпимость к нежити 1". Оба навыка, в принципе, могли быть весьма полезны при определенных условиях. И полезность обоих навыков была достаточно... скажем так, ограниченной. С одной стороны, как вылазка в Ветровск, так и сегодняшние веселые попыргушки - не подходящее занятие для правителя. Как говорится "не царское это дело..." С другой же стороны, если уж и рисковать жизнью - то именно тому, кто, в сущности, ничем не рискует. То есть - выбор "Скрытности может оказаться правильным... да и лежит у меня душа к нему. С другой же... Организовать жизнь подданных, балансировать отношения между ними и создавать процветающее государство - это как раз и есть самое что ни на есть "царское дело". Вот только, как ни крути, а даже навык "Терпимости к нежити" полностью штрафы на репутацию и боевой дух не уберет. Да и подданных - нежити у меня нет и не планируется.
   Признаться, размышлял я долго... и решающую роль в выборе сыграл тот факт, что артефакты, дающие прибавку к Скрытности, и сам навык - однозначно существуют. А вот прибавки к Терпимости как-то не наблюдается. Так что я с некоторым облегчением решил, что я все-таки не лихой нинзя-диверсант, а вполне себе правитель, хотя и небольшого, но вполне себе процветающего государства. К тому же, вспоминаются мне смутные и так пока и не нашедшие подтверждения слухи (а может, кто и нашел оные подтверждения, но старательно держит язык за зубами), что все навыки "Терпимости к ..." работают в обе стороны. И, соответственно, тем, кто обладает соответствующими навыками легче начинать переговоры с существами соответствующего класса. Конечно, переговоры с нежитью - тот еще геморрой... Но лучше поработать языком, чем терять своих ребят. Тем более, что разговор имеет смысл с созданиями от духа и выше, а низшую нежить, бессмысленную и беспощадную, лучше истреблять (если она ничейная).
   Также за уничтожение более 300 юнитов класса "нежить" мне выдали достижение "Приносящий покой 1". +1% к урону по нежити - вроде бы и немного... Но это плюс - любому юниту под моим командованием. Это - плюс к любому урону, магическому или физическому. И, наконец, этот 1% считается от "окончательного урона". То есть - под всеми баффами. Так что в сумме выходит неплохое усиление, особенно учитывая, что мне еще чистить как минимум один этаж катакомб под Акрелатом, да и за Дервним огненным элементалом скорее всего скрываются ярусы подземелий, заполненные именно нежитью. Так что с теми, кто способен договариваться - буду договариваться, а кто неспособен... "Он принесет справедливость. Он принесет всем покой!"
   Кэра, удивленная тем, что ей дважды не удалось сваншотить лича, лично отправилась копаться в его останках, и принесла не только пару флаконов с эликсиром маны и свиток "Общей слабости" (заклинание 3-го круга магии Тьмы), но и амулет "Верный страж". Как выяснилось из описания, амулет "ослабляет на 75% урон, нанесенный ударом в спину". Разумеется, амулет немедленно ушел Иримэ, а я задумался о покупке второго такого же у Торговой гильдии для Лёссы. Тем более, что доход от проведенной зачистки уже превосходил всякие пожелания. Впрочем, не очень уж удивительно. Нежить, которую мы так долго и старательно упокаивали - это же не ребята, поднявшиеся на бедном деревенском погосте, или же на поле бытвы, которое, как известно "после боя принадлежит мародерам". Свежеупокоенные были войском Крестового... то есть - Очищающего похода. Так что даже у рядовых скелетов среди костей находили по 2-3 золотые монеты. А уж личи и черные рыцари, то есть - маги и рыцари Очищающего похода, и вовсе были до смерти и подъятия людьми отнюдь не бедными. А уж после возвращения из Серых пределов им тратиться было особенно не на что и негде. Так что 15 321 золотых полностью перекрыли почти все мои затраты на поход (чуть-чуть все-таки я остался в минусе из-за покупок эликсиров маны). Да и 10 мер кристаллов, 5 ртути, 5 серебра и 3 - самоцветов, найденные на рабочем месте лича Маргариты, лишними тоже не будут. Но главными трофеями были свитки с заклинаниями. "Облако праха", темный аналог стихийного "огненного шара", разве что проседающий в уроне по конструктам, зато более сильный - по живым и нежити, немедленно ушел Агире. Одержимая Хаосом из всех моих магов, имеющих навык Магии Тьмы, позволяющий колдовать заклятья третьего круга, располагала наибольшей Силой магии, а, следовательно - могла применять заклятье наиболее эффективно. А вот одному из Призраков досталось аж три свитка: "Линия на камне", "Линия на кости" и "Линия на металле". Все три относились к магии Разума, и позволяли очень точно провести задуманную линию, не заморачиваясь неровностями материала или же неловкостью или дрожью рук. Эти заклятья в основном применялись артефакторами... но, как показала Маргарита, для ритуалиста они не менее важны. Так что о своем косяке, из-за которого у меня нет доступа к этой школе, я пожалел в очередной раз. Впрочем, ладно. Парень сегодня же отправится в Палаты Вечности, а уж когда заклятья окажутся начертаны на стенах Палат... Кто-нибудь из призраков у меня всегда под рукой будет. Разумеется, если я не лопухнусь совершенно нежелательным образом.
   И, наконец, самым интересным, но и самым неоднозначным трофеем оказался "набор инструментов Мастера-артефактора". Я как-то видел краем глаза, просматривая аукцион, что подобный набор ушел тысяч за пятнадцать золотых, а у Гильдии он стоит все двадцать. Вот только у меня нет мастера, которому я подобную вещь хотел бы вручить (деревенский "мастер", клепающий амулетики "+1 к какому-нибудь параметры" - не в счет). А продавать... Только в самом крайнем случае. Так что буду думать...
   Тайник же, походя замеченный в коридоре, оказался не то, чтобы золотой жилой, но чем-то похожим. Конечно "Полное облачение Верховного жреца" с неплохими бонусами к характеристиками и Дипломатии, мне, увы не подошло. Ограничение было "только для верующих в Анеррона". А вот священный символ Анеррона - это было гораздо интереснее. С его помощью можно создать "алтарь Анеррона". Конечно, без жрецов и даже без верующих, он не будет обладать никакой силой. Но, как я уже убедился на примере алтаря Ллос, неосвященный алтарь можно переподчинить именем Изменяющего пути. А значит, можно будет получать задания, жертвовать ресурсы в обмен на благословения, а главное - местность вокруг освященного алтаря получит благословение Архитектора судеб. В нашем случае это означает - искажение реальности. И, естественно, благословленная местность не может быть "проклятой". И это будет большим подспорьем, когда отправимся чистить нижний уровень подземелий Акрелата. Подозреваю, что уж там-то проклятие будет более чем весомое, а усиление и так более чем сильной нежити мне совершенно без надобности. Но все это - не сейчас...
   Системные часы показывали, что до полуночи осталось не так уж много времени. В теории, можно переждать эти оставшиеся минуты, и отправиться дальше, дочищать руины и выполнять обещание, данное мертвым жрецам мертвого бога... Но доспехи побиты, стрелы растрачены... А главное - бойцы измотаны долгой битвой. Да и просто доставить добычу в замок стоит до следующей атаки. Так что, я отдал команду подниматься.
   На поверхности я остановился. Над головой мерцали крупные и яркие звезды, которых никогда не увидишь за ярким освещением городов "по ту сторону". Рисунок созвездий был непривычен, и я, как не старался, так и не смог обнаружить хотя бы общеизвестную Большую медведицу. Прохладный ночной ветерок нес пронзительно-горький запах полыни. Вовсю старались, наяривали сверчки.
   - Славная была охота... - потянувшись, сказала Иримэ. В этот момент она сильно походила на большую кошку. И мне захотелось прижать девушку к себе... ну и, почесать за ушком, если честно. Но, если я хочу дать войску отдохнуть, надо поспешить сейчас. Слава Владыке Изменчивых ветров, марш нам предстоит не такой уж длинный.
  
   1 Вадаги и надраги - враждовавшие народы из цикла Майкла Муркока "Хроники Корума".
   2 Подток - небольшой наконечник на нижнем конце древкового оружия, служащий для упора в землю и в качестве дополнительного поражающего элемента.
   3 Данж (слэнг) - происходит от английского слова dungeon, что переводится как подземелье. Что такое данж? Это своеобразная локация, созданная для уничтожения боссов с целью получения трофеев и опыта.
   4 Как известно, любое дело можно сделать тремя способами: правильным, неправильным, и армейским, он же "способ военно-морского флота".
   5 ТВД - Театр военных действий
   6 Бутылка Клейна (или Кляйна) -- неориентируемая (односторонняя) поверхность, впервые описанная в 1882 году немецким математиком Ф. Клейном. Она тесно связана с лентой Мёбиуса и проективной плоскостью. Название, по-видимому, происходит от схожести написания слов нем. FlДche (поверхность) и нем. Flasche (бутылка).
  
   Интерлюдии
   Багровая луна неторопливо катилась через каменные черные небеса, холодно и равнодушно взирая на творящееся внизу. Впрочем, надо сказать, что внизу не творилось ничего интересного: кого-то пытали, кого-то имели, кого-то жрали, иногда совмещая все три процесса. В общем, обычные будни дна миров, верхнего слоя Инферно, отстойника душ, не годных ни на что более серьезное. Впрочем, здесь же начинается и Путь к перерождению во что-то иное... Но вот только души, способные хотя бы помыслить о том, чтобы ступить на этот Путь - сюда, как правило, не попадают.
   Грязно-коричневая тварь в бурых потеках на мгновение прекратила ритмичные движения тазом и подняла к темным небесам пасть с зажатым в ней куском мяса. Впрочем, что бы ни привлекло ее внимание, долго сосредоточиться на поступающей информации тварь не смогла, и вернулась к прерванному было занятию. Здесь, на дне миров, страдали все. Кто-то - от неутолимых злобы, голода и похоти, а кто-то - от бесполезных попыток утолить все вышеперечисленное. Впрочем, надо сказать, что невинно страдающих здесь нет и никогда не было, и все присутствующие в полной мере заслужили свое положение. Те же, кто смог преодолеть навязанные каменным небом и багровой луной чувства, осознать причины и путь, приведший его (или ее) к столь бедственному положению - те немедленно исчезали с этой кошмарной равнины, возвращаясь к Колесу Чакравартина. Правда, случалось это не намного чаще, чем появление тех, кто начинал свой путь вниз, к зияющим вершинам Нисходящей Иерархии, к подножию трона Архидемона.
   Причиной, вызвавшей пусть и недолгое, но отвлечение твари, некогда бывшей человеком, от ее бессмысленного занятия, был остров, медленно проплывающий над отстойником. На острове возвышались башни и стены небольшого замка. Его хозяин любовался происходящим с ложа, установленного на балконе донжона, и наслаждался собственным возвышенным положением. Впрочем, надо сказать, что самое пребывание данного владения здесь, в пограничных областях Инферно, намекало, что его хозяин если и выделяется среди прочих аристократов ада, то разве что в худшую сторону. Сочетание же грехов гордыни и праздности, которым он в настоящее время предавался, не давало надежды на то, что однажды это изменится.
   - Господин? - робко поинтересовалась от дверей девушка, одетая, главным образом, в золотое колье, сильно напоминающее своей формой рабский ошейник, и браслеты из того же металла на руках и ногах. О ее нечеловеческой природе намекали разве что глаза с багряной радужкой, и того же цвета волосы.
   Повинуясь презрительно-брезгливому разрешающему жесту, девушка опустилась на колени, и начала доклад.
   - Группа душ, запроданных обитателями внешнего мира, получена, - известие было... не очень хорошим, и хозяин домена приподнялся на своем ложе.
   - Что там у них стряслось? - спросил он свою игрушку.
   - Ковен разгромлен инквизиторами, - ответила вошедшая. - Г'Арран-тер Проникающий - схвачен и запечатан.
   - А-аргх! - взбешенный властитель домена вскочил, и его огненная плеть, непригодная для боя, но отлично подходящая для наказания неугодных, обрушилась на плечи гонца, принесшей дурную весть. - Да как они посмели?! И ты, дура! Не могла выбрать других, поумнее?!
   Вообще-то, на жертвоприношениях, собственно, и привлекших внимание инквизитора к скромному хутору вдали от чего бы то ни было, настаивал именно хозяин домена, а его наложница, постепенно тихой сапой перетащившая под свое крыло и агентурную работу, и тех из вояк, кто сохранил хотя бы минимум адекватности, предпочла бы ковен затихарившийся и занимающийся разве что распространением философских (ни в коем случае не религиозных) учений и сбором информации. Но пока что девушка считала открытое выступление несвоевременным, и потому - подчинилась, не забыв, впрочем, организовать и разведгруппу в собственных предпочтениях. Правда, о существовании последней, а точнее - последних, ибо их было несколько, она предпочла хозяина не информировать.
   - Простите, господин... - робко отозвалась коленопреклоненная девушка.
   - Дура! Иди сюда. Быстро!
   Следующий, довольно длительный промежуток времени, был заполнен свистом огненной плети, тяжелым сопением хозяина и криками наложницы.
   - Иди, - хозяин домена отбросил безвольное, слабо стонущее тело. - И найди новых придурков. И чтобы не забывали о жертвоприношениях во славу меня!
   Князь демонов тяжело откинулся на своем ложе и вернулся к созерцанию адских пейзажей... а точнее - к мечтаниям о том, как преподнесет архигерцогу Альгенорду информацию, за которую тот объявил награду. И как архигерцог возвысит его, даровав титул герцога...
   Между тем наложница, пошатываясь, удалилась с балкона. И полыхающее в ее глазах адское пламя намекнуло бы менее самовлюбленному наблюдателю, что очень скоро хозяин этого домена поменяется.

***

   Картина маслом: инквизитор сидит над обрывом и неторопливо кидает камушек за камушком в Великую реку, отнюдь не забывая полюбоваться на круги, разбегающиеся по воде далеко внизу.
- Господин инк... - подошел один из учеников. Видимо его, как самого младшего выпихнули общаться с пребывающим в дурном настроении инквизитором.
- Садись, - жестко приказал Анэмар подошедшему Малеку. - Держи камень. Взял?
- Да, госпо... - инквизитор не дослушал: и так все было ясно.
- Кидай его вниз.
Очередной камень плюхнулся в воду, взволновав ее и так не слишком гладкую поверхность. Как бы в ответ на этот всплеск плеснуло, и хорошо так плеснуло где-то ближе к середине реки.
- Жерех охотится, - меланхолично констатировал Анэмар.
- Господин инквизитор, - зачастил Малек, - но они же были грешниками! Мы правильно их спалили, разве не так?
Перед внутренним взором инквизитора вновь встал сгорающий хутор, на который его отряд вышел по наводке добропорядочного верующего... страстно желающего заполучить пашню ближнего своего. И то, что донос на этот раз не оказался ложным - дела ничуть не меняло.
- Знаешь, что происходит с грешниками после смерти? - осведомился Анэмар у послушника, которому еще далеко до вступления в Орден Рависсары, Гонительницы демонов.
- Они попадают в ад? - неуверенно произнес Малек, явно догадываясь, что сейчас ему начнут объяснять, что то, чему его учили всю жизнь - если не сплошная ложь, то нечто, не слишком сильно приближающееся к истине. И инквизитор немедленно оправдал эти ожидания.
- Нет, - покачал он головой. - Они не попадают в ад. Ад попадает в них. Ведь в аду нет грешников. Там только демоны. Те, кто служат аду на земле, жаждут того, что они называют "Возвышением" как великой награды... И она не минует никого. Некоторые потом пробуют бежать оттуда. Глупцы. Они не понимают, что ад внутри них, а не снаружи. И куда бы они не пришли - ад последует за ними. Точнее - они сами принесут с собой свой ад, расширяя владения Инферно.
- Но учителя в схоле1 говорили, что очищая тела огнем - мы очищаем и души, помогая им избегнуть ада... - послушник попытался "склеить разваливающийся шаблон", как это называют Неумирающие.
- Кому-то мука земная помогает избыть зло в душе и раскаяться, - покачал инквизитор головой. - Кому-то - нет. Так что, может быть, кого-то из обитателей хутора мы и спасли... Но сомневаюсь, что таких было много. Вернее... - Анэмар вспомнил залитый кровью погреб, обнаружение которого, собственно, и подтвердило донос, - я почти уверен, что если таковые и были - то из всей банды - один-два человека... Вкусившие крови, они уже уверили себя, что являются Высшими. Уверили себя в своем праве распоряжаться чужими жизнями. Ведь эти "чужие" - презренная бескрылая сыть. А они - станут могучими повелителями зла... Хотя, признаться, я не думаю, чтобы кто-то из тех, кто попался нам сегодня, хоть когда-нибудь сможет подняться выше беса: больно уж мелкие душонки.
- Но... - задумался послушник, и это хорошо. Думать - вообще полезно. А если думаешь прежде, чем делаешь - это вообще "адский чит", по словам все тех же Неумирающих. - Зачем тогда это все? Если мы в итоге только усилили ад, скормив ему души?
- Потому что мы спасали не этих грешников, - Анэмар кинул очередной камень, - но тех, кто мог им попасться. Но ты все равно помолись о милости к падшим душам. Глядишь - поможет...

***

   - Так... - рука в серебряных перстнях отодвинула свиток пергамента с очередным доносом. - ... значит, идеи экспансии на восток, против эльфов встречают все большее сопротивление...
   Александр Георгиевич, а ныне - АльдГаэрон, владыка небольшого домена Империи Света во Фронтире, откинулся в кресле. Добившийся довольно-таки высокого поста в одной из государственных "естественных монополий", во многом - опираясь на поддержку и помощь родителей, всю жизнь проработавших в той же структуре, он решил проверить - стоит ли он сам по себе чего-нибудь. К тому же внутренние интриги вошли в фазу, настоятельно требовавшую его отсутствия на рабочем месте. Его конкурент как раз подбирался к пику своих возможностей, и противостоять его возвышению напрямую Александр Георгиевич мог... но затратил бы чересчур много ресурсов, чем не преминули бы воспользоваться его заклятые друзья. Так что лучше было бы отступить чуть-чуть в сторону, и дать "молодому да раннему" порулить самому, набить шишек... а там можно было бы и посмотреть - протянуть ему руку помощи, сделав своим должником, или же утопить окончательно. Так что Александр взял отпуск, полагающийся ему за несколько лет, и удалился в коттедж неподалеку от моря. Там уже была установлена капсула, и Александр погрузился в управление доменом виртуального мира. Поскольку ему было интересно не "выиграть", а "проверить себя", донат2 был презрительно отвергнут. Однако, опыт управления оказался весьма полезен, так что АльдГаэрон возвысился довольно-таки быстро. Постепенно он все больше и больше увлекался сплетением интриг, управлением владениями, и, что уж греха таить - скоротечными и ни к чему не обязывающими романами, и сам не заметил, как соскользнул. А когда осознал, наконец, неактивность кнопки "Выход" - то махнул рукой на жизнь "по ту сторону", благо, что родственники "там" были достаточно обеспечены, чтобы позаботиться о себе самим, а детей он так и не нажил. Возможно - благодаря пристрастию к тем самым "ни к чему не обязывающим", но несколько беспорядочным связям. Так что АльдГаэрон отринул прежнее имя и прежнюю жизнь и погрузился в интриги и войну жизни новой. Благо, во многих случаях свое мнение об оппоненте можно было излагать не витиевато-утонченными оскорблениями (и чтобы, упаси Бог, никто не подумал, что именно ты - инициатор конфликта), а мечом, стрелами и разрывным фаерболом.
   В настоящее время АльдГаэрон входил в альянс "Светоносный", хотя его уже некоторое время назад утомили эти фанатики-монодоминанты3. Так что, когда эмиссары Волдемара, князя Северной марки предложили ему несколько квестов, подразумевающих провал наступления на Вечный лес, АльдГаэрон радостно согласился. Тем более, что переговоры о переходе в гораздо более умеренный альянс "Мастера Света" в связи с полученными заданиями пришлось не подгонять, а, скорее, притормозить. Впрочем, дипломат "Светлячков" отнесся к аргументам АльдГаэрона с пониманием.
   Так что сейчас владыка окрестных земель как раз и изучал отчеты о проведенных им мероприятиях, призванных если не сорвать подготовку второй волны экспансии против эльфов, то существенно замедлить ее. Впрочем, в настоящее время ситуация не требовала вмешательства сверху, так что владыка земель и подданных мог позволить себе отвлечься от одного своего хобби - политики, в пользу другого - торговли.
   Развернувшийся интерфейс аукциона открыл АльдГаэрону то, что другому показалось бы набором бессмысленных цифр, но опытному биржевому игроку был понятен рассказ об обстановке в Империи и вокруг нее, схватках отдельных фракций в Гильдии Торговцев и поведении игроков.
   Выдав несколько вроде бы бессистемных приказов на покупку или продажу тех или иных товаров, АльдГаэрон, в ожидании, когда рынок отреагирует на его действия, стал просматривать предложения, которые удивляли своей абсурдно низкой или же запредельно высокой ценой. Нубье временами откалывает вещи совершенно фантастические. Вроде вошедшей уже в легенды продажи Книги Разума за жалкие 18 тысяч золотых. Ржали ведь чуть ли не всем сервером. И почти каждый из ржущих матерился про себя, вопрошая молчащие небеса: "Ну почему такой изумительный лох достался не мне?!"
  
   1 Схола Прогениум (Warhammer 40k) - учебное заведение для сирот военных и высокопоставленных чиновников, готовит, в том числе и комиссаров, ассасинов и инквизиторов.
   2 Донат (слэнг) от английского donate -- жертвовать, дарить. Внесение денег в условно-бесплатных играх для ускорения развития, или же получения предметов, недоступных иным способом.
   3 Монодоминанты -- экстремистски пуританская фракция Инквизиции, известная за свои бескопромиссные решения по отношению к врагам Империума. Монодоминанты полагают, что человечеству самим Императором предназначена священная судьба: завоевать галактику, уничтожив всех, кто отрицает Его божественность и право властвовать.
  
   Глава 13. Вольный ветер степи
   "Утро красит нежным светом..." Увы, но к моменту моего пробуждения рассвет (который в нашей местности начинается около четырех утра) уже давно ничего не красил, а Солнце светило довольно-таки высоко в небе. Осторожно, чтобы не потревожить спящую эльфийку, я выбрался из кровати. И не надо представлять себе ничего пошлого: иногда слова "спать вместе" означают "просто спать вместе и ничего больше"... Ну, разве что чуть-чуть воли дал рукам. Но не больше. Точно.
   Хотя "утро" уже заканчивалось, вовсю приближаясь к понятию "день", поднимать по тревоге войска и вести их куда бы то ни было - было рано. Сперва - управление доменом. То есть - разбор поступивших отчетов, доносов и прочего. Так что, оглянувшись на посапывающую немного курносым носиком эльфийку, я вздохнул, и отправился в тронный зал, куда, собственно, и стекалась вся информация о домене.
   Сообщение о завершении строительства второго яруса Палат Вечности меня порадовало, хотя и было абсолютно ожидаемо. И теперь началось возведение Военной школы. К счастью, я еще вчера, перебирая список строений, доступных в моем замке, наткнулся на эту строчку, и, буквально в последний момент заменил строительство третьего яруса Палат Вечности на школу. Да, конечно, юниты, которых можно нанять в данном строении, особой боевой мощью не обладают. Горнисты, барабанщики и знаменосцы сами по себе не обладают сколько-нибудь значительной боевой мощью (подростки с характеристиками примерно на уровне крестьян, хотя и обладающие навыком владения оружием), зато способны неплохо усиливать отряд, к которому приписаны. Горнисты увеличивают дисциплину подразделения и его управляемость, подавая сигналы, которые, с точки зрения игровой механики, являются краткосрочными нестакающимися баффами на скорость движения, защиту юнита или атаку, барабанщики - поднимают его боевой дух (хотя эффекты их мелодии и не складываются между собой, и даже легион барабанщиков все равно даст прибавку не более, чем +1), а знаменосец - обеспечивает всему отряду усиления командира, хотя и урезанные в два раза, а командиру отряда, к которому приписан - +1 к Тактике (разумеется, если она у этого командира есть). В целом, даже учитывая, что их можно нанять не так уж много (трех горнистов, двух барабанщиков и одного знаменосца в неделю), все равно это будет неплохим усилением войск. А главное - поможет при действиях несколькими отрядами в разных частях владений.
   Также важно то, что Военная школа - реальное учебное заведение. В ней можно научить своих бойцов нескольким случайным навыкам, вроде Владения оружием, Верховой езды, и даже Конного боя. А героев там ждут Лидерство, Тактика, ходят слухи даже о Логистике и Навигации, волей янтарного короля временами выпадающих в списке доступных к изучению навыков. И даже игрок там может позаниматься. Правда, "Владения оружием" в списке навыков, доступных для игроков, нет, но это не отменяет возможности реально поучиться у мастеров своего дела. Говорят, что после обучения в военной школе игроки и в реальности обретают способность ездить верхом и фехтовать выбранным оружием... Но вот степень овладения навыком сильно зависит от упорства и прилежания обучаемого.
   Еще одним сообщением о строительстве оказался доклад бригады самопальных строителей о том, что они закончили-таки возводить конюшни. Долго ребята что-то... Ну, да ладно. Сам не проконтролировал - сам дурак. Зато теперь, если в Военной школе будет доступен навык "Верховой езды" (а он там почти всегда появляется - это же не "Бой верхом" и не "Стрельба с коня") - надо будет прогнать еретиков и оборотней через обучение этому нужному навыку. Драгунские части мне нужны.
   Сообщения о жизни в домене начались со скромного известия о пожаре на удаленном хуторе. Сам хутор до сих пор не привлекал моего внимания, и даже оставался не принесшим присягу. Так что на моих доходах этот несчастный случай никак не скажется. Но вот на пожарище прибывшие туда дозорные обнаружили однозначные свидетельства деятельности демонического культа: останки жертв, следы проведения тщательно замаскированных ритуалов... Вот и гадай теперь: то ли проводимый ритуал подразумевал и такой результат, и теперь по домену шарится демон с группой поддержки, а то и несколько, то ли доморощенные культисты нарушили технику безопасности, и пострадали от собственной безалаберности... Или же действия культистов привлекли чье-то еще внимание?
   Несколько сообщений о возможных шпионах эльфов, Империи и Каганата отправились в отдельную папку, а потом, по моей команде, сформировались в виде записей на пергаменте. Это я отдам Ставру - пусть разбирается. Только нужно обратить его внимание, что мне не нужны "схваченные шпионы", мне нужны "выявленные сети", по которым можно, в случае необходимости, слить нужную мне информацию... или же дезинформацию.
   Сообщения о поступлении ресурсов не содержали в себе чего-либо особенно интересного: все было так, как и должно быть.
   Вкладку "Дипломатия" я открывал, признаться, рассчитывая увидеть пустое окно: границы еще закрыты, а кто еще мог известить меня по дипломатическим каналам о чем бы то ни было? Однако, это рассуждение оказалось ошибочно.
   Во-первых, во вкладке мигало сообщение о том, что Серебряные башни сумели-таки организовать несколько культов на территории домена Каганата. Два из них так и остались ересями в отношении учения Тенгри-хана и ортодоксального культа предков. А вот один уже получилось склонить к почитанию Святого Эндера Ксеноцида, духа-предка, защитника народа от нечестивых орков, стоящего одесную самого Потрясателя Вселенной пред троном Тенгри-хана... и согласен признать меня главой культа. Так что и до полноценного внедрения ереси осталось уже совсем немного. Я выдал согласие встретиться с представителями новообразованного культа в начале следующей недели, и перешел к чтению следующего сообщения.
   Оно также оказалось от кочевников. Только уже не соседнего домена, а самого что ни на есть моего. Великий вождь вождей, Хранитель Традиции и Верховных жрец Тенгри-хана Джагерай-хан (сильно подозреваю, что за столь громким титулованием скрывается вожак кочевого племени общим счетом в несколько десятков низкоранговых бойцов) предлагал "могучему вождю людей, живущих за Большой рекой" союз против "богомерзкого убийцы, беззаконно именующего себя Вождем вождей", Джумена "не имеющего прав на титул "нойона". И для того, чтобы оговорить условия союза, Джагерай-хан отправил ко мне своих верных нукеров и мудреца Анатэ-мобеда.
   Что ж... Подобное не может оставаться без адекватного ответа.
   - Где там эти... посланцы? - поинтересовался я у ожидавшего моих распоряжений Ставра. Пока что он совмещает должности главы службы безопасности и внешних сношений... что, в принципе, не очень хорошо. Надо будет найти ему замену на посту министра иностранных дел.
   - Ожидают Ваших распоряжений в таверне, - ответил мне лучник.
   - Через час сообщи им, что я согласен даровать аудиенцию посланцам своего подданного.
   Вот и посмотрим, насколько ребята адекватны. Конечно, хорошо было бы склонить хотя бы часть кочевых племен без боя... Но этот домен - мой. "Недовольные должны покинуть страну", - как сообщали глашатаи одного широко известного Короля.
   Подготовка сцены для "торжественного выступления" заняла у меня не так уж много времени... но смысл заявления "явишься через час" - был совсем не в этом. Требовалось выяснить, с одной стороны - насколько я нужен этому самозваному "вождю вождей", я с другой - насколько адекватны его посланники. Как показал эксперимент, нужен я пославшему просто до зарезу. А вот с адекватностью у посланников... не очень. Многочисленные оскорбления моего приближенного вряд ли можно будет зачесть им в плюс при торговле. Тем более что, не уехав, и благополучно дождавшись назначенного времени, они показали слабость своей позиции. Тут бы им стоило вести себя повежливее... Или, по крайней мере, постараться соблюсти дипломатический протокол. Но ни то, ни другое у них не получилось. Что ж. Для такого случая я и подбирал декорации и хор...
   Посланцы главного кочевника старались изображать из себя напыщенных и гордых посланников могучего владыки... но вот получалось это у них... не очень. Искажение, накрывшее остров, на котором и располагалась цитадель моего города, отнюдь не способствует душевному равновесию существ, не посвященных Хаосу. Однако ребятки оказались тертые, и кое-как шли своими ногами... до самого Тронного зала.
   В знак уважения к дорогим гостям ворота распахнулись, и посланники двинулись по коридору, образованному почетным караулом: всадниками Хаоса. Разумеется, сворачивать Ауру Ужаса никто из них даже не подумал. Так что посланникам пришлось буквально "идти сквозь строй". И, честно говоря, не думаю, чтоб реальное наказание шпицрутенами произвело бы на "гостей" намного более сильное впечатление. Так что, выйдя к моему трону, все трое уже еле стояли на ногах. А цвет их лиц, несмотря на степной загар, выглядел скорее бледно-зеленым. Разумеется, намного больше, чем эти внешние признаки, мне сказал значок дебаффа "страх", отмеченный в статусе у всех троих. И страх отнюдь не первого уровня. Все трое были близки к панике. Так что я сделал знак Всадникам отойти и свернуть ауры. А то, боюсь, разговор мог не получиться "по техническим причинам".
   - Итак, - начал я переговоры после того, как посланники представились, и выслушали мое представление в исполнении герольда, каковым я на данный момент назначил Дрэк'Тала. Само присутствие в моем тронном зале высокоранговых бойцов было довольно-таки сильным заявлением на переговорах, и серьезным аргументом... разумеется, для тех, кто способен этот аргумент понять. Мобед, все-таки сумевший справиться с дрожью в коленях, похоже, к таковым не относился... А вот один из сопровождающих поглядывал и на всадников Хаоса, и на одержимого с большим уважением. Ну а для мобеда у меня был припасен еще один сюрприз. Как только он оправился достаточно, чтобы заговорить, двери снова открылись, и в Тронный зал впорхнула Иримэ. Эльфийка скользнула мимо почетного караула Всадников Хаоса, вежливо кивнула Дрек'талу, и уселась на подлокотник моего трона.
   Эйс1. Гейм, сэт и партия. Девушка, спокойно порхающая там, где они, великие воины и могучий маг, едва удерживались от позорного расслабления кишечника - взорвала мировоззрение посланцев. Остекленевшие и остановившиеся взгляды мягко намекали, что любые мои слова сейчас будут всего лишь сотрясением воздуха. Меня не то, что "не поймут" - не услышат. Стоит дать посланникам время прийти в себя.
   Когда же в глазах кочевников снова засветилась искра разума, я повторил:
   - Итак. Прибыли ли вы сюда с правом заключать некие обязывающие соглашения? Или же пославший вас не доверяет вам этого?
   Признаться, напыщенное представление, которое содержалось в переданном мне послании, не наводило на мысли об избытке адекватности данного у Джагерей-хана... равно как и собственно, именование "хан", допустимое лишь для потомков "Потрясателя Вселенной", какового разработчики ввели и в историю этого мира. Так что никаких особенных результатов я от данных переговоров не ожидал. Признаться, тем больше было мое удивление, когда Ставр передал мне, что один из нукеров, сопровождавших Анатэ-мобеда, шепнул ему, что хотел бы переговорить со мной отдельно от прочих. Разумеется, я согласился. Но пока что шла официальная часть, и делегация присутствовала в полном составе.
   Анатэ-мобед оправился от "радостного и почетного приема", и уже разливался соловьем, живописуя прелести будущего союза: как его хозяин, Джагерей-хан, возьмет под свою руку всех кочевников в этом домене, прекратит набеги на мою сторону, и в братском союзе с "могучим властителем живущих за рекой" отправится покорять иные земли. В чем именно будет заключаться союзная помощь "могучего властителя Степи", Анатэ-мобед старательно не упоминал, и только лишь рассказывал, как все будет замечательно, и к моим ногам потекут реки золота и караваны рабов.
   - Что ж... - я поднялся с трона, когда посланец Джагерей-хана, наконец-таки, замолчал. - Я, как полновластный хозяин всех земель, в настоящее время окруженных туманной Границей... - мобед незаметно (как он сам считал) скривился. А вот нукер, выразивший желание переговорить отдельно, согласно прикрыл глаза. - ...возложил на себя обязанность и священное право оказывать помощь моим вассалам и подданным по мере сил. Так что, как только Джагерей-хан принесет мне оммаж - я немедленно выступлю против Джумен-нойона в силах тяжких, и помогу своему вассалу привести к покорности его неразумных подданных. Известите меня, когда пославший вас прибудет для принятия присяги.
   Разумеется, следом за отбывшими посланниками Джагерея двинулся смотрящий. Уходящие посланники скрежетали зубами. Впрочем, на мой взгляд, тот, что запрашивал отдельной встречи, переигрывал так, что Станиславский при виде столь бездарной игры сказал бы "не верю". Правда, надо уточнить, что зрительская аудиторию в данном случае особенной взыскательностью не отличалась. Так что, в отличие от великого режиссера, я склонен сказать: "сойдет для сельской местности".
   - Да что он о себе возомнил, этот мальчишка?! - в голос возмутился Анатэ-мобед, покинув территорию острова. - Ему что, моча в голову ударила? Так обращаться с уважаемыми и могущественными людьми!
   - Он поступает так, потому что может так поступать, - пожал плечами тот из нукеров, кто, судя по всему, сохранил верность Джарегею. - В его руках Место Силы, он контролирует города и селения на своем берегу реки, и даже шахту и мастерскую големов - на нашем. Он может нанимать высокоранговых бойцов. Те, кто нас сегодня встречали... Мороз по коже. Боюсь, они вчетвером смогли бы если не вырезать все рода, склонившиеся перед нашим господином, то серьезно их потрепать. Вчетвером! Господин правильно решил, что нам нужна эта сила...
   - Хр-р-р... - отозвался мобед, которому происходящее явно не понравилось.
   Третий собеседник молчал. Мне было очень интересно: во исполнение каких таких секретных инструкций он просил о встрече наедине, без своих товарищей? Так что я кивнул Ставру, извещая его о том, что мои распоряжения относительно организации встречи с "несогласным" не изменились.
   Когда измотанные тяжелыми, хотя и кратковременными, переговорами посланцы Джагерея отдыхали в таверне, к ним заглянул Ставр. Он сообщил, что владыка земель и подданных испытывает желание поохотиться в лесу, что растет в балке возле города. Мобед скривился, и заявил, что должен дождаться ответа от своего повелителя, которому он уже отправил голубя с изложением результатов переговоров. А вот оба нукера решительно согласились принять участие в "развлечении". Хотя им, как воинам вольной степи, Орбаковская балка должна быть немногим приятнее, чем искажение на острове. Тем более, что хотя мое искажение и намного слабее того, которое устроил лорд-маг Арениус своим ритуалом, но все-таки действует в пассивном режиме, и всегда предваряет мое появление. В принципе, это было еще одной причиной, по которой я отказался от навыка "Скрытность". Умелому и наблюдательному часовому само появление искажения пространства подскажет, что рядом есть кто-то, кого тут, по идее, быть не должно.
   Признаться, идея Ставра у меня не вызвала особенного энтузиазма: коня в моем распоряжении по-прежнему нет (в свежепостроенной конюшне нанять пока что можно разве что крестьянских лошадок: неприхотливых, выносливых... но годных разве что таскать обозы). Да и с охотничьим оружием (луком или рогатиной) я обращаюсь так... что лучше и не браться, чтобы не позориться. Но Ставр убедил меня, что охота будет достойна, и он сделает все, чтобы престиж домена не пострадал. Благо, опыт у бывшего егеря Империи Света в организации охоты для ВИП имелся.
   Орбаковская балка была выбрана в качестве места охоты именно по причине того, что скакать верхом там не представлялось возможным. Так что мы шли пешком, а еретички-охотницы выгоняли на нас отреспавнившихся кабанчиков. Если в начале моей здешней карьеры пара-тройка таких вот зверушек представляла опасность как бы не для всех вооруженных сил домена, то теперь даже мне было прикольно постреливать по ним Стрелами Хаоса. Опыта с этого шло... кот наплакал, но вот в качестве тренировки меткости и устойчивости к откату охота оказалась неожиданно хорошим решением. По крайней мере, к тому моменту, когда внезапно выкатившийся из кустов кабан подбил ногу "ненужному" нукеру, я успел получить +1 к Ловкости и +2 к Устойчивости к откату. Последнее неудивительно. Обычно я старался экономить ману и не спамил заклинания в режиме "стрельбы по готовности". А тут я швырялся Стрелами Хаоса как из пулемета, сражая одного за другим низкоуровневых кабанчиков, которые весьма неплохо уродились в эту неделю.
   - Все, отды... - начал было командовать я, обратив внимание, что столбик маны у меня сильно просел. Но договорить не получилось: из близких, но весьма густых кустов вылетел кабанчик, похоже, недавно избавившийся от поросячьей полосатости, но для своего возраста - довольно-таки крупный, и, прежде чем кто-либо сумел среагировать, ударил нукера Идигея в ногу под коленом.
   Разумеется, долго после этого кабан не прожил - парная Стрела Хаоса сложила бы его, даже не попади в животинку еще три или четыре обычных стрелы. Но ущерб уже был нанесен. Иримэ, осмотрев пострадавшего, дала экспертное заключение, что необходимо применить магию Жизни, чтобы предотвратить потерю ноги. Однако среди кочевников Каганата была широко распространено поверье, колдун-лекарь, исцеляя человека, забирает часть его души. Да и в целом, подставляться под заклятья малознакомых магов мало кто горел желанием. Так что Идигей потребовал, чтобы его доставили к Анатэ-мобеду. Мне это было очень даже на руку. Так что приказ оборотням из охраны, очень вовремя лопухнувшимся, последовал немедленно.
   - Итак, Шибан-нукер, - повернулся я к оставшемуся, когда пострадавшего унесли. - О чем ты хотел переговорить со мной в отсутствие своих товарищей?
   По моему приказу вниз, к поляне, на которой мы расположились на отдых, спустился крикун, на спине которого расположились мы с Иримэ. Шибан-нукер раскатал подстилку, на которой и устроился, скрестив ноги, с идеально ровной спиной, и начал говорить.
   История оказалась стара, как мир. Джагерей, задумав взять под свою руку всех кочевников Заречья, засомневался в верности своих нойонов (в сущности - обоснованно), и потребовал заложников от наиболее известных семей. Ход достаточно стандартный, все еще эффективный... Но вот демонстрировать свои силу и власть, устраивая децимацию2 заложников, пожалуй, не стоило. Эффект мог и должен был получиться противоположный желаемому. Таковым он и оказался. Ненависть сильнее страха.
   Шибан был одним из нукеров Джагерея. Но его сын был дружен с одной из казненных. Они даже подумывали о помолвке после вхождения в возраст. Так что, когда родители выживших детей обратились к нему с просьбой передать мне, что готовы пойти под мою руку, если я сумею спасти заложников, Шибан немедленно согласился.
   Истинность истории отчасти подтвердила система, сообщив о полученном квесте "Спасение". Награда за его выполнение была обозначена как "Вариативно": видимо, в зависимости от количества выживших. Разумеется, квест был немедленно принят. Убивать детей из политических соображений - это, прежде всего, неэффективно, и частенько приводит совсем не к тем результатам, который планируется, а во-вторых, не соответствует моим эстетическим воззрениям.
   Некоторое время я уточнял подробности: где содержат заложников, кто их охраняет, и прочее. По итогам допроса я сделал вывод, что, освобождать заложников прямой атакой - дело больно уж рисковое. Если охране поставлена задача "любой ценой не допустить побега" (а она, скорее всего, именно так и поставлена), конные стрелки успеют перебить если не всех детей, то очень многих, стреляя не по спасателям, а по спасаемым. Второй вариант - скрытное проникновение. Но, опять-таки, малейший промах - и потери среди заложников неизбежны. Так что, пожалуй, стоит совместить оба варианта... и добавить небольшой отвлекающий маневр, чтобы охраны при заложниках осталось как можно меньше.
   - Я понял тебя, воин, - произнес я, поднимаясь во весь рост на спине крикуна и принимая квест. - И сделаю все, чтобы дети вернулись к своим семьям.
   Вернувшись в замок, я занялся необходимыми призывами, и раздачей поручений. Это заняло у меня не так уж много времени. Так что примерно через час я наблюдал попеременно глазами двух смотрящих за происходящим в лагерях Джагерея и Джумена.
   У Джагерея все было относительно тихо. Кони стояли у коновязи. Воины отдыхали в шатрах. Женщины занимались обеспечением быта всей оравы. Заложники сидели в одном из шатров в середине лагеря. Опознать его по охранникам было не так уж трудно. Да и проникнуть внутрь для невидимого демона - ненамного сложнее.
   Настроение среди детей было, мягко говоря, не очень. Состоявшаяся на днях казнь произвела впечатление. И многие ребята погрузились в отчаяние. Надеюсь, это будет недолго. Потому как к лагерю Джумена и верных ему племен уже подлетел Археон на крикуне, управляемом одним из культистов.
   Стражники Джумена схватились за оружие, когда огнеглазый рухнул с бронированной спины крикуна.
   - Джумен-нойон, - прогремел голос демона Хаоса над лагерем кочевников. - Я принес тебе слово Кайларна. Господина земель и подданных в этом домене. Ты отправлял свои отряды в мои селения. Твои воины убивали мужчин и гнали в рабство женщин. Но я желаю быть тебе честным врагом. И мне не нужен союз с Джагерей-ханом. Я выступлю против тебя в силах тяжких. Выступлю сам.
   Археон повернулся к набычившимся воинам Джумен-нойона, и неторопливо зашагал в степь, где его и подобрал культист на ездовом крикуне. Я же переключился на восприятие того из смотрящих, который сумел пробраться в шатер самого нойона.
   - Проклятый чернокнижник! - нойон шарахнул кулаком по кошме, на которой сидел.
   - Господин? - поднял голову пожилой мобед, видимо, являющийся советником вождя.
   - Воинам надо было стрелять в проклятого посланца прежде, чем он открыл рот! - губы нойона кривились в ярости.
   - Убивать посланников - не в обычае степи, - покачал головой жрец. - К тому же этот принес важную весть...
   - Какую? - усмехнулся нойон. - О предательстве Джагерея? Ха! Как будто я сам не знаю, что этот потомок сына рабыни от презренного животного сам мечтает стать владыкой всех воинов степи, и ради этого пойдет на союз хотя бы и с демонами Инферно! Хан... Ха! Он имеет столько же прав на титул хана, как и раб, выносящий навоз из стойла моего коня.
   - Тогда почему Вы так злитесь, господин? Ведь, как сказал тот неумирающий, чьи советы временами слушают при дворе Повелителя Повелителей: "ты сердишься, Цезарь - значит, ты не прав!", - мудро покачал головой мобед.
   - Шаман, - тяжело вздохнул нойон. - Ты хорошо знаешь пути духов. И пути простых людей, лишенных ореола власти открыты тебе. Но вот интриги властителей скрыты от тебя. Как будто чья-то воля застилает твои зоркие, несмотря на почтенный возраст, глаза.
   - Так открой мне их, - ответил шаман. - Чтобы дать хороший совет - я должен знать множество странных вещей... и причину твоей злости - в первую очередь.
   - Ответь мне, вещий шаман, - криво усмехнулся нойон, - могу ли я оставить без ответа весть о предательстве презренного Джагерея? Весть, которую слышали множество воинов... да что там - женщины, дети и рабы слышали голос этого демона.
   - Нет, господин, - покачал головой мобед. - Люди посчитают, что Вы слабы, если предательство останется без ответа.
   - А могу ли я оставить без охраны свое племя, женщин и детей, рабов и имущество, и мудрых старцев? - спросил нойон.
   - Нет, господин, - покачал головой мобед. - Слишком многие из тех, кто сейчас вовсю изображают из себя "вольных воинов степи", не понимая, что нам надо объединиться, иначе чернокнижник сомнет нас, посчитают это хорошим моментом для нападения. Но я все еще не понимаю...
   - Пойдем, мудрый шаман, - усмехнулся нойон, - посмотрим на то, что сейчас скрыто от нас стенами шатра...
   Степняки вышли, а смотрящий остался внутри. Однако голоса беседующих были по-прежнему отчетливо слышны.
   - Взгляни, шаман: что ты видишь? - спросил Джумен.
   - Я вижу Мать-Землю, - ответил жрец. - Но я не...
   - А теперь подними свой взгляд выше, над прекрасными холмами плодородной Матери, - посоветовал нойон. - Что ты видишь теперь?
   - Отца-небо, - ответил мобед, имя которого так и не было названо. - Того, кто посылает нам благодатный дождь и испытывает палящим Солнцем.
   - А между Матерью-Землей и Отцом-небом что видишь ты, о зоркий шаман, чей взор не упустит даже незримый прочим след духа ветра? - поинтересовался нойон.
   - Я вижу... точку? - задумался мобед. - На орла не похоже... Сейчас я... Ох!
   - Вот именно, шаман. Вот именно, - отозвался нойон. - Духи земли и неба не помогают мне. Я не слышу шепота трав и дыхания ветров. Но я и так могу сказать, что та летучая тварь, на которой прибыл посланец чернокнижника - никуда не делась. Она кружит там, как гриф в поисках падали. Кружит... и ждет, когда я разделю свои силы. Ну что, какой совет ты дашь мне, мудрый шаман?
   - Отправь гонца, нойон, - отозвался мобед. - Отправь гонца и сообщи ничтожному Джагерею о предательстве чернокнижника. Пусть он мучается выбором. Думаю, над лагерем ничтожного кружит такая же черная птица несчастья... Пусть твои враги сойдутся в бою. А ты посмотришь на их схватку. Посмотришь - и решишь: напасть ли на ослабленного победителя, откочевать ли в более спокойные земли...
   - ...или пойти под руку сильного, в чем тоже нет позора, - дополнил вывод мобеда нойон. - Что ж. ты по-прежнему мудрый шаман. И советы твои - хороши. Я благодарен тебе, и сделаю так, как ты сказал.
   В сущности, такой вариант меня пока что устраивал. Неприятно было бы, если бы Джагерей, получив от Джумена весть о коварном предательстве, плюнул бы на слова давнего врага, и остался во весь опор сидеть на месте.
   Разумеется, Джумен не стал отправлять с дурной вестью одного из своих воинов. Вместо этого к Джагерею отправился раб, которому пообещали: "выживешь - будешь свободен". Признаться, на месте этого паренька, я бы поведал послание Джумена разве что грозе, что потихоньку собиралась над степью. Ведь гроза всегда говорит правду... и всегда говорит: "Нет!" Но мальчишка оказался чересчур честным для такого решения, и теперь мчался на север... к возможности обессмертить свое имя в качестве "верного раба" и "погибшего героя". И кто я такой, чтобы ему мешать?
   Между тем к лагерю Джагерея выдвинулись не только этот мальчишка, но и восемь из девяти имеющихся у меня на данный момент Теней, которых везли на своих ездовых крикунах культисты. Ставр остался в замке в ожидании сведений о демоническом культе, следы которого обнаружились в сгоревшем хуторе. Сведения были заказаны у Ночной гильдии, чей гонец должен был появиться в ближайшее время. С тенями выдвинулась и мой главный специалист по скрытному проникновению, убийствам и похищениям - Кэра Серриган. Высадив пассажиров, культисты отлетели подальше, чтобы не мешать скрытности, но при этом - остались достаточно близко, чтобы, в случае чего осуществить экстренную эвакуацию.
   Где, по-хорошему, стоит размещать помещение с ценными заложниками? Разумеется, там, где они окажутся под наибольшим наблюдением, т.е. неподалеку от резиденции вождя, где, помимо собственно охраны заложников за ними смогут присматривать и охранники вождя. Но такое решение не для великого Джагерей-хана! Регулярно видеть рядом с собой этих низших - это не для него! Поэтому детям выделили самый поганый шатер на краю стойбища. Сами дети точно не убегут, а приближение отряда из племени их родителей - заметят в ровной степи издалека... Однако, в нашем случае ситуация сложилась не совсем обычная...
   Джагерей-нойон, совершенно не по делу претендующий на титул Джагерей-хана, выскочил из своего шатра, размахивая саблей в одной руке и отрубленной головой несчастного гонца в другой. Из его невнятных воплей стало понятно, что он призывает своих верных воинов последовать за ним и отомстить подлому предателю. Некоторое время стоянка племени, державшего руку Джагерей-нойона, напоминала не то закипающий на огне чайник, не то картину, живописующую официальный визит лисы в курятник. Однако, постепенно, картинка упорядочилась, и кочевники все-таки сумели выступить. Два десятка конных стрелков, пяток нукеров, и два хирбада, видимо - учеников Анатэ-мобеда, карьером двинулись в сторону Великой реки. В лагере же остался крайне недовольный своим назначением нукер, двое конных стрелков и все сорок погонщиков.
   Признаться, я ожидал, что Джагерей оставит на охране лагеря больше народу. А сложившийся расклад давал мне возможность для одной интересной комбинации... Тени и Кэра укрылись в небольшом распадке неподалеку от лагеря Джагерея, а культисты отправились к Азиру, и через некоторое время недалеко от стойбища собрался неплохой ударный отряд, способный смять сопротивление оставленной опрометчивым вождем кочевников стражи. Сами же культисты, возглавляемые Пьеном и его пассией, высадив бойцов, ушли на большой высоте вслед за воинами Джагерей-нойона. С ними же отправились две из прилетевших сфено. Просто так, на всякий случай. Вдруг хирбады Джагерея сумеют-таки призвать что-нибудь летающее и достаточно сильное, чтобы угрожать культистам.
   Ожидая, пока Кэра просочиться в лагерь (что белым днем было не так уж и просто даже для обладательницы навыка Скрытность 4 уровня), я смотрел, как Ставр общается с посланниками Джагерея, еще не знающими о чудесной перемене в их судьбе. И о том, что пара оставленных в замке Всадников Хаоса присутствуют при беседе не для того, чтобы показать уважение к посланцам... точнее, не только для этого.
   Следующим мое внимание привлек смотрящий, приставленный к Джагерею. Будучи существом, материальным не более чем "несколько", невидимый демон перемещался немногим медленнее, чем лошадь, скачущая галопом. Всадники же Джагерея заботились о своих верховых животных, и перемещались, поддерживая "экономический ход", то есть - легкой рысью. Так что смотрящий вполне мог наблюдать за движением отряда. Тем более, что траектория этого самого движения оказалась на редкость предсказуемой: вначале Джагерей-нойон выехал на пляж напротив Азира, махал там руками и что-то кричал, похоже, не осознавая, что на другом берегу его совершенно не слышно. Однако переправляться прямо к замку предводитель кочевников не стал. С его силами штурмовать Азир мало чем отличалось от самоубийства. Другим возможным решением было спуститься вниз по течению, и переплыть реку где-то за балкой, а потом - уйти в рейд по малым поселениям, вроде Красноголовиков, Каменки и множества безымянных хуторов. Вреда таким образом он мог причинить немало... Но любое перемещение к югу приближало Джагерея к ставке Джумен-нойона... а этого "храброму предводителю", похоже, не очень хотелось. Так что отряд кочевников двинулся к северу, в сторону золотоносной косы. Ожидаемо. Так что возле золотой копи уже располагался отряд оборотней и еретиков под предводительством Фабриса. С ними же отправилась и Лёсса с феечками. Причем феечкам я поручил очень важную задачу "защищать мою приемную дочь", а Лёссе, соответственно - "присмотреть за феечками, а то существа они наивные и взбаломошные... как бы чего не случилось". Учитывая присутствие в этой компании еще и Фабриса, можно было ожидать, что уж у них-то потерь быть не должно.
   Кочевники бросились в воду и поплыли, держась за шеи лошадей. Течение Великой было сильно, так что Джагерей отправился в свой великий заплыв, стартовав серьезно севернее предполагаемой точки финиша.
   Увидев начавших переправу кочевников, работники золотого прииска побросали свои инструменты, и кинулись к обрыву, где наверх вела единственная тропа. Пытаться спасать имущество, включая уже добытое золото, им было строго запрещено. Так что эвакуация была завершена прежде, чем отряд Джагерея доплыл до середины реки.
   В так и оставшемся бессмысленными, но, тем не менее, уже оговоренных пункта несостоявшегося договора с Джагерем было оговорено, что его воины не должны приближаться к моим владениям ближе, чем на середину Великой. Так что, как только невидимая граница была перейдена, я отдал приказы и Ставру, и Пьену.
   Ставр обратился к посланникам Джагерея, и сообщил им, что пославший их перешел границу с вооруженной силой. Так что у них теперь есть два пути: принять присягу Кайларну, полноправному владыке всего домена, либо же отправиться в тюрьму. Анатэ-мобед выбрал третий путь: он начал читать какое-то заклинание... Глупое решение для мага в зоне досягаемости мечей всадников Хаоса, что последние немедленно и доказали: в Страну Вечной охоты мобед отправился тремя кусками. Шибан поднял руки, открытыми ладонями в сторону всадников, показывая, что не собирается драться. Идигей же дернулся было к сабле... но под насмешливыми взглядами бойцов, превосходящих его и рангом, и уровнем, и вооружением, также не стал оказывать сопротивления.
   Одновременно с этим событиями Кэра вонзила свои хитиновые клинки в горло и грудь оставленного на хозяйстве нукера, оставившего охрану заложников на подчиненных и с удобствами отдыхающего в шатре. В отличие от лича в подземельях Акрелата, нукер, так и оставшийся для меня безымянным, не имел ни характерной для нежити устойчивости к критическим ударам и ударам в спину, ни амулета "Верного стража". Так что одного удара ему хватило. Следом за ним отправились и стрелки у шатра заложников: каждому хватило не более чем двух стрел от теней, а влетело в обоих по четыре. На всякий случай я решил перестраховаться.
   Большей части погонщиков в лагере не было: они, как им и положено, выпасали стада, принадлежащие племени. Так что восьми теням и Кэре противостояло не более пяти погонщиков. Расклад более чем безнадежный, и все присутствующие это отчетливо сознавали. Тем более, что противостояние в таком составе длилось считанные минуты, понадобившиеся для того, чтобы мы с Иримэ и сфено добрались на помощь к нашим. После чего лагерь был захвачен, и официальное прикладывание Кольца Лорда и смена флага были уже формальностью.
   Между тем на основные силы Джагерея, старательно плывущие через реку, обрушились культисты. Не входя в зону поражения мощных луков степняков и заклятий хирбадов, они рассыпали множество флешетт. А поскольку кочевники плыли довольно-таки плотной группой и были стеснены в маневре, попадаемость оказалась получше, чем по цели на суше. К тому же, даже ранение, которое могло бы показаться довольно легким для существа, твердо стоящего на земле, плывущего неумолимо влекло на дно в связи с невозможностью остановиться, перевязать рану и остановить кровотечение. Однако часть кочевников все-таки сумели выплыть. Среди них оказался даже один из хирбадов, а также сам Джагерей-нойон.
   И тут над обрывом поднялись оборотни, составившие стену щитов. А из-за их спин ударил залп еретичек-охотниц. Ответный залп выживших кочевников ударил, главным образом, по щитам оборотней: навесом забросить стрелу по невидимой цели, и так стоящей на пятиметровом обрыве, решились немногие стрелки кочевников. А немногих пострадавших подлечили феи.
   Оборотни стояли так, что для поднимающихся по тропинке, по которой убежали работники золотого прииска, они оказывались справа. И кочевники отчетливо поняли, что взобраться на обрыв им не дадут. Узкая полоска пляжа к югу от места столкновения стремительно зарастала колючими кустами. Их еще можно было перепрыгнуть... но Джагерей решил не испытывать судьбу, и повернул своих воинов к северу, возможно - надеясь уйти за Завесу. Но тут воздух со стоном пошел трещинами, и из получившегося провала на окровавленный песок пляжа шагнул Палач Лёссы. Первый же взмах чудовищного меча искалечил сразу трех коней, вызвав вой черной, подсердечной ненависти у кочевников. Следующий удар тяжелого клинка перерубил ногу Джагерея над коленом, и глубоко ушел в бок его коня. Кочевники, успевшие остановиться и не влететь в получившуюся кучу-малу, дали залп. Поскольку цель была прямо перед ними, отчетливо видима и не закрыта щитом, эффект был гораздо лучше, чем при стрельбе по еретичкам. Однако запредельные характеристики палача позволили ему пережить первый залп, а когда его все-таки расстреляли, над грудой кричащих, искалеченных людей и лошадей уже поднимались колючие кусты, намекающие, что сбежать в этом направлении тоже не получится.
   Выжившие кочевники отъехали на косу, где, собственно, и добывалось золото. Еретички-охотницы, бывшие отнюдь не такими уж хорошими стрелками, на такое расстояние стрелять не стали... зато из-за их спин взлетела виверна, потом вторая... В общем, положение осажденных быстро стало безнадежным: попытка переплыть реку обратно под обстрелом никуда не девшихся культистов и атаками виверн и сфено, была сочтена не дающей надежды на выживание. И оставшиеся в живых кочевники выкинули белый флаг.
   Еще когда толпящиеся на косе, избиваемые с берега и с воздуха всадники не решались капитулировать после смерти вождя, выяснилось, что Джагерей не зря именовал себя "Вождем вождей". После его гибели под моей рукой оказались еще два кочевых племени. Уж не знаю, было ли это связано с тем, что его убили именно мои воины, или же с тем, что над его главным стойбищем уже развевался мой флаг, но ездить по степи и принимать оммаж у предводителей этих поселений мне не пришлось. Их просто приписали к моим владениям, и все.
   "Стойбища кочевых племен". Главная сила и главная слабость "белой" ветви каганата. В отличие от хуторов, деревень и даже сел людей, живущих под Светом империи, или в тени Хранителей, да даже и бондов Повелителей Моря, стойбища кочевников позволяют нанимать не только погонщиков, но и воинов второго ранга - конных стрелков. В результате армии Каганата всегда многочисленны, и "их стрелы затмевают Солнце". Но есть у этих поселений и иная, не столь приятная повелителям Каганата, сторона: свободолюбивые и жадные кочевники очень не любят расставаться с деньгами. В результате при повышении налога более, чем по пяти монет с человека - в кочевых стойбищах начинает расти недовольство, а там и до бунта недалеко. Учитывая же, что большая часть армии Каганата - те самые конные стрелки, которых в стойбищах и нанимают, бунт стремительно растет, захватывая и отряды армии владыки. И это, наряду с интригами высших сановников, эффективно ограничивает амбиции владык Каганата, и тех игроков, кто принял на себя управление доменами этой фракции.
   Впрочем, надо сказать, у "черной" ветви Каганата все еще хуже. Племена охотников и собирателей просто не могут добывать намного больше, чем это необходимо для собственного прокормления. Так что больше, чем по две монеты с жителя выбить просто нельзя никакой жестокостью. И владыки этой ветви быстро приходят к мысли сделать основным экспортным товаром и источником дохода распродажу собственных подданных, благо, плодятся они в неимоверных количествах.
   Впрочем, размышления об особенностях экономики Каганата, с которыми мне еще придется столкнуться, пока что не слишком актуальны. Вернемся к реальности.
   Квест на спасение заложников в полном объеме выполнить не удалось: как я выяснил из логов, одну из девочек убили буквально через минуту после того, как я принял задание. Бывает. Эта особенность игры провоцировала непрерывный плач, стон и скрежет зубовный на форумах, но реакция администрации была на удивление пофигистичной. Да. Не все квесты, сгенерированные системой можно было пройти, получив максимальную награду. Более того - не все задания вообще реально выполнить. Случается, что иногда квест оказывается провален как бы не прежде, чем за него возьмешься. К счастью, такие квесты практически никогда не сопровождаются штрафами за провал. Тем не менее, большую часть детей я спас, и теперь, как следовало из описания квеста "Спасение. Часть 2" надо известить родителей спасенных детей. Награда опять была обозначена как "вариативная". Что ж. Посмотрим. Но пока что - любимая часть игры для многих. Мародерство. То есть - сбор трофеев.
   Палатка, принадлежавшая раньше Анатэ-мобеду, была обозначена как "храм Тэнгри-хана". Разумеется, я немедленно переосвятил алтарь своему богу, получив дополнительную репутацию в глазах Изменяющего пути... и привязанного к храму культиста. Он медленно сформировался из туманной дымки. Высокий кочевник с отметками клана Плети Ветра, к которому принадлежал и Джагерей.
   - Я, Ненитар-мобед, приветствую тебя, Высокий жрец, - кочевник склонил голову. Вежливо, но не опуская глаз. Он ожидал атаки от своего предводителя... и был, в сущности, прав. В конце концов, мы служим не кому-то там, а Архитектору судеб.
   - Рад видеть тебя, Ненитар-мобед, - улыбнулся я ему. - Надеюсь, ты достаточно хорошо слышишь нашего бога, чтобы ступить хотя бы на верхние ярусы Лабиринта... и правильно нести Его Слово своим соплеменникам.
   Я всмотрелся в характеристики нового жреца. Что ж. Полноценный мобед: Свет, Разум, шаманизм... Разве что вместо обычных для мобеда Стихий - Хаос, что, в общем-то, для жреца Изменяющего пути и не удивительно. Немного жаль, что, в отличие от предыдущего хозяина этого стойбища, Джагерея, я не смогу присоединить жреца к своим войскам. Что ж. Кроме преимуществ, у статуса Неумирающего есть и недостатки. Пока я не захвачу хотя бы один город Каганата - настоящих мобедов, магов света, разума и стихий мне не нанять... кроме, разве что, одиночек в таверне. Но там будут скорее герои...
   Оговорив с новым жрецом общее направление проповедей, я стал осматривать сундук Анантэ-мобеда. Как ни странно, но у него нашелся совершенно не подходящий для мобеда свиток "Призыв совы", первого круга магии Жизни. Что ж. Вот и способ известить родителей заложников о том, что их дети вне опасности.
   Свиток я отдал Сайе, одной из феечек, что были со мной практически с самого начала.
   Совы, призванные феечкой, получили по записке на лапке и улетели к адресатам. Я же продолжил мародерку.
   В шатре Джагерея обнаружился неплохой лук, видимо, из числа "запасных", и кольцо лучника с неплохими статами: Ловкость +5, Вероятность критического удара при стрельбе +3%, Скорость стрельбы +10%. По сугубому невежеству я предложил все это Иримэ, но увы... Выяснилось, что стрелки Каганата натягивают тетиву монгольским способом (тетива тянется большим пальцем, который, собственно, и защищается кольцом лучника), а эльфы, как впрочем, и стрелки Империи и Хранителей Древних - средиземноморским (тетиву тянут три пальца: указательный, средний и безымянный, при этом стрела удерживается между указательным и средним), и пользуются не кольцами, а перчатками, каковая и была мне немедленно продемонстрирована.
   Точнее, оную перчатку ткнули мне в нос, после чего я был обвинен в невнимательности, грубости, глупости, и много чем еще. Успокаивать девушку пришлось долго... И есть у меня сильное подозрение, что в результате успокоить удалось не за счет моего собственного красноречия, а просто тупо сработала "Дипломатия", удачно наложившаяся на и так высокую репутацию в глазах эльфийки. Так что и лук, и кольцо, я ее уговорил-таки взять, пообещав, что обязательно найду для нее учителя из числа кочевников. Благо, после открытия границ, я так и так собираюсь вести экспансию в сторону Каганата, а уж там - обязательно найму высокорангового кочевника, рано или поздно, так, или иначе.
   Всего в шатрах погибших при моей атаке на кочевье и в попытке набега на мой берег, обнаружилось 7251 золотая монета. Что, вспоминая о близящемся конце недели, выплате жалования и оплаты техобслуживания, а также найме новоприбывших - было очень даже вовремя. Также нашлись 5 мер кристаллов и 3 меры самоцветов. Руду, лежащую в запасе при походной кузнице, я трогать не стал. Серы и ртути не обнаружилось вовсе.
   Еще в шатре мобеда нашлась книга "Путь Тенгри-хана". Она не давала никаких навыков или же умений. Но в ней описаны были "различные пути постижения бесконечной Воли Неба", то есть секты, течения и ереси главной веры Каганата. Так что, когда родители бывших заложников добрались до не менее бывшей ставки Джагерея, я все еще читал, разбираясь в тонкостях и хитросплетениях веры людей, которых собирался завоевать.
   Родители заложников примчались так быстро, как только можно, имея в своем распоряжении исключительно средства передвижения мощностью в одну лошадиную силу. Когда смотрящие, расположенные кольцом на значительном расстоянии от захваченной мной стоянки, сообщили о прибытии делегации, я из шатра мобеда перешел в шатер, где до сих пор пребывали заложники. Не то, чтобы он был очень комфортный... но просидеть там детям оставалось не так уж долго.
   Еще проезжая через бывший лагерь Джагерея, прибывшие родители смогли наглядно оценить мощь моей "свиты" (отправленные на поддержку защитникам золотой копи сфено и культисты успели вернуться). Так что в шатер они входили по одному "во избежание".
   Первым за своей дочерью сунулся высокий и мощный мужик с окладистой бородой, какая редко встречается у кочевников. Да и общее строение лица говорило, что это, скорее всего, сын наложницы, захваченной в набеге на земли Империи... или же Хранителей. Знаки на доспехах и хорошее оружие намекали, что передо мной - нойон, предводитель степных кочевников.
   - Что ты хочешь от моих племени и семьи за возвращение дочери? - с места в карьер начал вошедший.
   Вообще говоря, такое начало было откровенным хамством... но я решил сделать скидку на состояние перенервничавшего человека.
   - Приветствую тебя, благородный нойон, - произнес я, оторвавшись от книги. - Как властитель земель и подданных, я безо всякого выкупа верну Вам Вашу дочь... сразу же по принесению Вами оммажа, то есть, когда Вы примете из моих рук право управлять своим леном.
   В сущности, для не представившегося нойона ничего не менялось: раньше он подчинялся Джагерей-хану, а теперь - мне... но иногда понятие "чести" толкало людей на очень странные поступки. К счастью, этот оказался не из таких.
   - Я, Ганжуур, принимая из рук властителя этих земель власть над племенем, клянусь...
   Выслушав стандартную для кочевников формулировку, я ответил не менее стандартным набором обещаний "заботится, помогать и защищать". Завершив церемонию, Ганжуур-нойон сказал:
   - Я принимаю твою власть по праву силы. Но я всегда буду верен Тенгри-хану и славным предкам, и не приму твоей веры.
   Я пожал плечами.
   - Не столь важно: веришь ли ты в бога. Важнее - верит ли бог в тебя, - и вернулся к чтению.
   Слегка ошеломленный нойон вышел из шатра вместе со своей радостной дочерью. И, если мне не послышалось, пробормотал, уже откидывая полог:
   - Шаман, однако...
   Следующим вошел хирбад того же племени, что и Ганжуур-нойон. Он забрал своего сына, и, прежде, чем выйти из шатра, склонившись, протянул мне свиток.
   - Владыка... Вы не потребовали выкупа... поэтому - примите дар.
   "Взгляд в Бездну", значилось в описании полученного предмета. "Ритуал. Позволяет заглянуть в бездну Плана Хаоса. Результат - непредсказуем".
   - И если ты долго смотришь в бездну, то бездна тоже смотрит в тебя3, - пробормотал я, убирая свиток в мешок. - Благодарю тебя, хирбад. Твой дар бесценен. Когда-нибудь я обязательно им воспользуюсь.
   Интересно, мне показалось, или жрец Тенгри-хана, выходя из шатра, вздрогнул?
   Дальнейшая выдача заложников обошлась почти без эксцессов. Клятва от хозяина второго кочевого стойбища, незначительные подарки - в основном предметы искусства (резная кость), красивые, но не содержащие магических свойств, свитки с уже имеющимися у меня заклинаниям... Все это я принимал с благодарностью, и позволял родителям забрать своих детей. Впрочем, нескольких из уходящих детей я для себя отметил как "перспективных для обучения", и, когда моя репутация в глазах их родителей выйдет в плюс - попробую с ними договориться, ни в коем случае не допуская даже мысли, что это - очередные заложники. А после обучения в моем замке эти дети надежно привяжут свои племена к замку и хозяину домена.
   И так продолжалось до тех пор, пока в шатер не влетел высокий мужик в доспехе нукера и с безумным взглядом.
   - Сарнай! - выкрикнул он имя девочки, погибшей сразу после принятия мной квеста на спасение. - Где моя Сарнай?! Это из-за тебя все! Не полез бы "спасать" ... - тут автопереводчик выдал характерный "пиип", которым заменяют непарламетские выражения. Вообще-то, галочку "Фильтр мата" в настройках можно и убрать... но мне выслушивать чужие матюги откровенно лень. - ...и она осталась бы жива!
   Вообще-то, девочку убили еще до того, как я начал что бы то ни было делать. Но увы, объяснить это обезумевшему от горя отцу не представлялось возможным. Так что, когда он рванул из ножен саблю, у него за спиной вскрылась Кэра, до этого момента не афишировавшая своего присутствия в шатре. Один удар - и под ноги немногим еще не разобранным детям отлетает мертвое тело.
   - Дядя Аврай! - малышка лет десяти, одна из тех, кого я хотел бы забрать на обучение, кинулась к мертвом телу. - Он... он был хороший! - она обвиняюще посмотрела на меня.
   - Был, - вздохнул я. - Но горе забрало его разум. А тело без разума - совершает безумные поступки... пока не будет уничтожено.
   - Но дядя Аврай не виноват... - всхлипнула девочка.
   - Не виноват, - согласился я. - Виноват Джагерей, приказавший убить дочь Аврая, и те из его подручных, кто исполнил его приказ. Они, как бешеные собаки, кусали всех вокруг... и некоторые заразились их безумием, - пафосно, и в своем роде далековато от истины, но, судя по всему, девочка поверила. - И этих заразившихся приходится убивать, как убивают бешеных собак, которые тоже не виноваты ни в чем, кроме того, что их укусила другая бешеная собака. Убивать не для того, чтобы наказать за вину, которой нет, а для того, чтобы защитить других.
   - Тогда это я... - девочка замолчала.
   - Что "ты"? - спросил я, поощряя ее продолжать.
   - Это я виновата... - она снова всхлипнула, и сс трудом, проглотив комок в горле, продолжила. - Моего папу убил баргест, и Джа... - девочка испуганно оглянулась, но потом расслабилась и продолжила, - Джагерей решил, что я стала бесполезна, и приказал меня убить. Но Сарнай стала защищать меня... и Джагерей крикнул, что "защищаешь эту бесполезную девку - значит, умрешь вместо нее". И Сарнай у... - горло девочки перехватило, но, в сущности, все было и так понятно.
   Я опустился на корточки, и погладил девочку по голове.
   - Ты ни в чем не виновата. И теперь ты должна жить так, чтобы жертва твоей подруги не оказалась напрасной. А Сарнай... Ее имя будет выбито на Черном столбе Скорби и памяти. Чтобы люди помнили о ней...
   Остальных детей разобрали, а Нарин, так звали девочку, спасенную самопожертвованием Сарнай, я предложил отправиться со мной в замок Азир, и учиться на культиста. Благо, характеристики у нее были самые подходящие.
   Выйдя из шатра, я хотел было обратиться к своему отряду, и отбыть, но тут мне свалилось сообщение о завершении второй части квеста "Спасение". И опыта как раз хватило на очередной уровень.
   Полученная единичка Силы магии, признаться, немного удивила. Вроде бы я не делал ничего, что могло бы дать такой эффект... Хотя, вполне может быть, что в отсутствии аргументов в пользу увеличения того или иного параметра включается Великий Корейский Рэндом.
   А вот выбор навыка реально поставил меня в тупик до полного зависания. Удача 4 против Дипломатии 4. И как тут выбирать? Все нужно, все нужно "очень", и, желательно "вотпрямщаз". В итоге выбрал Удачу, и, главным образом, из-за смутного подозрения, что в том, что Джагерей скомандовал "убейте вместо нее", а не "убейте вместе с ней" - есть доля и моей удачи.
   Закончив распределение, я взглянул на небо. Большая часть дня уже прошла. Солнце еще довольно высоко в небе, но, тем не менее, уже довольно отчетливо клонится к закату. Однако, рыдать по поводу почти упущенного уровня - нерационально. Будем работать. А получится вытащить уровень, не получится... "Делай что должно, и будь что будет!". И я скомандовал своему отряду:
   - Возвращаемся!
  
   1 Эйс - в теннисе подача навылет. Подача, которую невозможно принять. Выигранный одним ударом мяч.
   2 Децимация - казнь каждого десятого
   3 Ф. Ницше. "По ту сторону добра и зла. Прелюдия к философии будущего"
  
   Глава 14. Домашние хлопоты
   На пороге собственного города меня встретил Лефёвр. Он бы явственно обеспокоен, но при этом обеспокоен как-то... радостно. Похоже, случилось что-то если не "совсем хорошее", то, по крайней мере, интересное.
   - Господин... - начал рассказывать архитектор после обязательного набора вежливых телодвижений, - ...знакомые из Гильдии Торговцев подсказали, что сейчас на строительный аукцион Гильдии выставлены чертежи Цитадели Тьмы. Представляете?
   Я представлял. Очень хорошо представлял. В свое время, разбираясь в постройках Хранителей Древних, Инферно и Некромантов, я долго облизывался на это чудо. Высокие и крепкие стены, которые не враз возьмешь даже осадными ритуалами высшего ранга, а просты стенобитные заклятья - только укрепят их прочность. Высокие башни с боевыми площадками, на которых стоят могучие артефакты, делающие попытки установки осадных орудий в зоне их поражения не то, чтобы совсем невозможными, но, скажем так, крайне затратными. Ров, заполненный, в зависимости от конкретной вариации Цитадели, хищными мхами, Адским пламенем, или Туманом Безумия - делает попытки подняться на стены, или же подогнать к ним осадные башни, отдельным удовольствием. Также, в комплекте с Цитаделью всегда идут Чертоги Безбрежной смерти, Мастерская артефактора, и, опционально, несколько не менее полезных строений. Ну и вид у всей этой красоты - соответствующий. Чтобы у осаждающих руки сами собой руки опускались, даже независимо от игромеханических эффектов. Впрочем, эффекты на минус к боевому духу и удаче атакующих - тоже вполне себе присутствуют. Ну и, главное, в такой Цитадели постоянно присутствует аватар бога, выдавшего задания упомянутой цепочки, что добавляет штурму данной цитадели поистине незабываемые впечатления.
   Есть у данного чуда и вполне себе отчетливые недостатки. И первый из них - это то, что добыть ее чертежи можно разве что через запредельной сложности и запутанности цепочку квестов божественного ранга. То есть, надо сначала привлечь внимание божества, потом - добиться его расположения, а потом - выполнить цепочку квестов, о которой известно только то, что она просто ломает не слишком умные головы... иногда даже и в буквальном смысле этого слова. Второе, что известно об этой цепочке однозначно: по крайней мере часть квестов идут под клятвой неразглашения. Конечно, случались "умники", пытавшиеся эту клятву нарушить... По слухам, таковых даже реролл не спасал: боги как-то ухитрялись отслеживать осмелившихся вызвать их гнев, и устраивали перерожденцу "веселую жизнь", а по еще более недостоверным слухам, боги ухитрялись дотянуться даже и за грань мира.
   Второй недостаток следовал из первого. Если уже добывший данное чудо не мог воспользоваться им сам, то выставлял на аукцион по космической начальной цене, и ни в коем случае не указывая цену выкупа. И высоченная начальная цена взлетала немедленно. За такие чудеса торговались даже не кланами - союзами кланов, вкладывали реал и распродавали ценнейшие артефакты, чтобы сделать ставку.
   - Представляю, - уныло кивнул я. - Очень хорошо представляю. Но мы, даже продав все население домена, включая еще не подчинившихся кочевников, в рабство, и заложив сам домен, не сможем наскрести даже на десятую часть начальной ставки, не говоря уже о том, что начальной ставкой там точно не ограничатся.
   - Господин, - покачал головой Лефёвр. - Я ни в коем случае не предлагаю такую глупость, как попытка участвовать в торгах. Однако, пока крупные игроки отвлечены - цены на менее интересные чертежи могут оказаться... существенно ниже, чем могли бы быть в другой ситуации.
   - Хм... - я с трудом удержался от желания долбануться головой об стену. Такой очевидный момент прохлопать ушами - это надо умудриться. - И что же Вы предлагаете?
   - Вот, - он протянул мне список позиций, которые остались без внимания "старших братьев" исключительно попущением Изменяющего пути...
   Я просматривал список и предполагаемые цены. Что сказать... даже с учетом добычи с кочевников, введения денег из-за грани и поступления налогов... минус планируемые расходы... В общем, с трудом и в натяг хватит на что-то одно.
   "Терраномикон". Строение Империи Света. Представляет собой, как и сказано в названии, луч света, упирающийся в небеса и видимый на огромном расстоянии и днем, и ночью. Само присутствие этого строения в домене добавляет +1 к Логистике всем командирам отрядов и ведущим караванов, и +1 к Навигации капитанам кораблей и судов. Оглушительно роскошное строение. Очень хочется. Но... "Строение возводится именем Владыки Света", и только его пристального внимания к моему домену мне и не хватает. Увы. К тому же, есть и еще один момент: те "большие дяди", которые заинтересуются этими чертежами, вряд ли будут торговаться за Цитадель Тьмы. Так что цены на аукционе, скорее всего, уже взлетели, и даже вступать в этот спор - совершенно бессмысленно.
   "Палаты боли". Входит в базовый набор демонического замка, так что интересны, в основном другим темным фракциям, но не самим демонам. Позволяют, захватив в плен чужого мага, выпытывать из него тайны его заклинаний. Весьма и весьма полезное строение. Но... Присутствие на моей территории лишних демонов с их абсолютной преданностью Архидемону и его экспансионистским идеям - не радует просто категорически.
   "Библиотека". Расово-нейтральное строение, что, в данном случае - скорее минус по аналогии с "Терраномиконом": светлые будут торговаться и взвинтят цену. Ускоряет исследование заклинаний в "Заклинательном Покое" на 15%, ускоряет тренировку магических характеристик героя и состоящих в его армии чародеев на 10%. Вещь крайне полезная, так что, если получится купить и построить - будет более чем уместно. Но вот мучают меня смутные сомнения. Дальше...
   "Палаты новой травы". Строение эльфийского замка. Теоретически, там должны работать мирные ботаники, выращивающие все новые растения с разными полезными свойствами. На практике же тамошние безбашенные обитатели всегда готовы опробовать выведенные организмы и полученные из них, скажем так, "вещества" на "добровольцах", чтобы сподвигнуть их к расслабленной и непринужденной, а главное - откровенной беседе. Т.е. в итоге это что-то вроде демонических Палат Боли. Главный недостаток вроде бы тот же, что и у "Терраномикона": интерес светлых, и ожидаемое повышение цены. Но вот есть маленький нюанс: тот, кто возведет это строение - рискует испортить отношения если не с Вечным лесом как фракцией, то, по меньшей мере - с некоторыми представителями верхушки этой самой фракции, теми самыми высокопоставленными и высокомудрыми эльфами, которые любое изменение рассматривают как шаг к Хаосу. В общем - надо будет посоветоваться с Реалуэ... а то и с самой Матерью эльфов. И если она не против... Хотя, о чем это я? Если бы богиня была против - строение просто стало бы недоступно. То, что "воля богов превыше ограничений, наложенных глупыми и самонадеянными смертными" - мне уже продемонстрировали.
   "Башня Тьмы". Строение от Ковена Некромантов, хотя и доступно к постройке любой фракцией (хотя у тех же Империи Света и Вечного леса вызовет, как минимум - неодобрение властей, а как максимум - Очищающий поход на земли "продавшегося Тьме еретика". +5% к эффективности любых проклятий, +1 навык, доступный к изучению. Хотя и не входит в базовый набор некромантов, но чертежи встречаются достаточно часто (по крайней мере - на фоне прочих нестандартных строений). В общем, велика вероятность, что удастся купить по приличной цене... но вот полезность и близко не сравнима с пользой от "Палат новой травы" и "Библиотеки". То есть, рассматривать покупку стоит, но только если не получится купить что-то более стоящее.
   Я просмотрел еще несколько более специфичных строений, вроде "Вивария" чернокнижников, "Лаборатории мастера големов", магов Конфедерации, "Школы Навигаторов" Повелителей моря... Все они давали некоторые плюсы, которые либо были для меня бесполезны, либо слишком ограничены в применении. В общем, пока что последовательность покупки такова: "Палаты новой травы", если не получается купить чертежи - "Библиотека", если опять мимо - "Палаты боли" или "Башня Тьмы".
   Представительство Гильдии встретило меня вполне гостеприимно. Ожидаемо представитель Гильдии предпочел следовать широко распространенному этикету. Признаться, меня подобные проблемы до сих пор обходили стороной. Но основной принцип универсален: чтобы показать серьезность предстоящего разговора, следует внимательно, вдумчиво и без спешки выполнить сопутствующие дела. В частности, мы с Квентином Шварцвальдом, представителем Гильдии в моем городе, неторопливо пили чай, приготовленный красивыми девушками прямо при нас, и обсуждали эльфийские картины.
   Не сказать, чтобы я был специалистом, но благодаря Иримэ пришлось немного разобраться в искусстве и культуре Вечного леса... по крайней мере - в достаточной степени, чтобы указать, что одна из представленных нашему вниманию картин (покупку которых гильдейский представитель как раз и хотел обсудить с вежливым и понимающим собеседником) - несомненная подделка, автор которой даже близко не приближался к "священным меллорнам", а по некоторым признакам - и вовсе был из Каганата. И, когда Иримэ мой "диагноз" подтвердила (указав даже конкретную область фракционных земель Каганата, в которой распространена школа, породившая данное произведение искусства), Квентин расплылся в широкой улыбке. Кажется, ему в голову пришла мысль о том, чтобы купить именно эту подделку... и кого-то с ее помощью нагреть. Впрочем, это меня не слишком касалось. А вот чайная церемония (пусть и несколько примитивная, в сравнении с японской) тем временем подошла к концу. И радушный хозяин мигом превратился в делового человека, готового обсуждать сделку.
   Экран аукциона был оформлен в виде свитка, в который были занесены как наименования лотов, так и история ставок по ним, что было весьма познавательно. В частности, из трех экземпляров чертежей "Палат новой травы" два были выставлены до начала торгов за Цитадель Тьмы. И резко остановившийся рост ставок не оставлял сомнений, что момент для покупки третьего комплекта, появившегося на торгах уже после столь лакомого лота, выбран если не оптимально, то близко к этому.
   - Вот, - я грохнул на стол перед Квентином мешочек с золотом. - Действуйте следующим образом...
   Точные указания о начальной ставке, сроках и условия перебивания ставок конкурентов, предельной сумме, до которой следует торговаться и последовательности перехода на другие лоты заняли некоторое время. Разумеется, все этим я могу заниматься и лично, а подобное делегирование полномочий открывает перед Квентином некоторый простор для махинаций... Однако, личное управление торгами займет у меня слишком много времени в ущерб другим делам, которым следует уделить внимание. А злоупотребления... Думаю, Ставр, с его формирующейся, но уже вполне работоспособной сетью агентов, в том числе - и в составе сотрудников представительства гильдии, сумеет обеспечить меня информацией, которая отнюдь не относится к секретной, или же защищаемой, на основе которой можно будет сделать выводы о контрагенте, и о том, насколько он достоин доверия. И, право же, подобная информация с лихвой окупит финансовые потери в случае нечистоплотности Квентина.
   Закончив свои дела в Торговой гильдии, я отправился к Башне Оракулов, и с некоторым удивлением увидел у ее подножия некоторое копошение. Группа кобольдов под руководством старшей Видящей и Говорящего с Лесом старательно расчерчивали на вымощенной гладким камнем площадке сложную колдовскую фигуру. Что интересно, кобольды по самой своей природе лишены магии, и их действия никак не влияли на "тайную половину мира". Так что то, что Видящая и шаман задействовали именно их было несколько странно.
   Я устроился поудобнее, и погрузился в созерцание, пытаясь понять суть и смысл происходящего. Что-то подсказывало мне, что это - важно, и что понимание того, что я сейчас вижу - приблизит меня к моей истинной цели: пониманию настоящей магии, а не набора предустановленных заклятий, который считают "магией" подавляющее большинство игроков. Иримэ опустилась на колени у меня за спиной и положила руки ко мне на плечи. Так действительно стало удобнее. Я отрешился от восприятия незначительных мелочей. Труднее было отказаться от восприятия происходящего через внутренний диалог. Слова упорно переводили воспринимаемое в область привычного, навязывали призму восприятия, мешали познать новое. Отказаться от этой смыслообразующей призмы, отступить на шаг от привычных понятий, прекратить попытки загнать реальность в прокрустово ложе слов, было довольно-таки тяжело. В какой-то момент, я решил было, что уже не справляюсь. Но прохладные руки эльфийки вернули мне уверенность в себе и способность продолжать попытки. И хлопок одной ладонью разлился чарующей мелодией железной флейты без единого отверстия. Когда же я уже почти сумел понять, в чем смысл прихода патриарха на восток, мне открылась и частная истина, в поисках которой я и погружался в эти видения.
   Всплыв из видений и прекратив медитацию, я потратил некоторое время, чтобы вернуть себе человеческое восприятие и понимание мира, и уложить понимание прочитанного в Хрониках Акаши в слова. Да, таким образом сложно прийти к пониманию истин высших порядков, зато так можно полученное знание проанализировать и превратить в применимые навыки и полезную информацию, которой, в отличие от мистического озарения, можно поделиться с другими.
   - Это - зеркало, - через несколько минут безуспешных попыток я сумел-таки сформулировать то, что осознал в момент сатори.
   - Да, - кивнула Иримэ. Я не видел этого жеста, поскольку девушка так и сидела у меня за спиной, но я его почувствовал.
   - И в нем, - я снова кивнул на расчерчиваемую фигуру, - в нужный момент отразиться нечто... с Той Стороны.
   Это не было вопросом, но Иримэ снова ответила.
   - Да.
   - В этом, собственно, суть любого ритуала, - продолжил я переводить в дискретные символы истину "мощности континуума".
   - Любого, - подтвердила Иримэ. - Хорошо, что ты понял это сам, и маме не пришлось тебе это объяснять... У меня, вот, не получилось.
   В голосе эльфийки мелькнул легчайший флер зависти, впрочем, немедленно исчезнувший, когда я положил свою руку на ее ладошку.
   Только тут я обратил внимание на мигающий на краю восприятия значок системного сообщения.
   "Выполнено скрытое задание "Шаг в магию 1". Награда: навык "Понимание ритуалов 2", навык "Понимание". К некоторому моему удивлению, система не просто вручила мне эти навыки, как было раньше, но запросила - пожелаю ли я принять эту награду?
   Я стал рассматривать предлагаемое поподробнее.
   Если с Пониманием ритуалов все было понятно: просто линейное улучшение эффективности ритуалов и шанса понять проводимый ритуал и записать его в свою Книгу, то вот навык более общего порядка "Понимание" без уточнения чего именно, меня заинтересовал.
   С "Пониманием" же без уточнения "понимание чего именно" мне предлагают, все было сложнее, но и интереснее. Во-первых, это оказался классовый навык Оракула. То есть, вроде бы, он просто обязателен к получению, раз уж я - "Оракул". Да и общее описание "Увеличивает вероятность понять полученную информацию. Работает с любыми навыками, улучшающими восприятие: "Орлиный глаз", "Чуткий слух", "Ночное зрение", "Следопыт" и другими" - было весьма и весьма привлекательно. Но, с другой стороны, именно он был причиной того, что получение награды требовалось подтвердить. Все очень просто: владение навыком "Понимание" исключало получение другого, широко разрекламированного навыка: "Архимаг", повышающего эффективность заклинаний системой магии, причем неслабо так повышающего... Однако, для меня выбор не представлял трудности: чем дальше, тем очевиднее было, что любые навыки, увеличивающие мою личную силу и возможности - постепенно теряют полезность. А вот навыки, улучшающие понимание того, что я делаю, либо позволяющие мне совершенствоваться в качестве Оракула или же правителя - в безусловном приоритете. Так что "Принять" я нажал без какого-либо внутреннего сопротивления. Не быть мне архимагом...
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 7.76*32  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) Ю.Кварц "Пробуждение"(Уся (Wuxia)) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис) Д.Максим "Новые маги. Друид"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-6"(ЛитРПГ) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) Б.лев "Призраки Эхо"(Антиутопия) Ю.Ларосса "Тихий ветер"(Антиутопия) В.Пылаев "Видящий-5"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"