Иванович Юрий: другие произведения.

Игры с богами

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Творчество как воздух: VK, Telegram
  • Аннотация:
    (НАПИСАНА И ВТОРАЯ КНИГА ЭТОЙ СЕРИИ! Называется она "Аверс", заказ и рассылка у меня на сайте) Кому-то таланты и умения даруются при рождении. Кому-то - достаются тяжким ежедневным трудом, как главному герою. Но даже поднявший из серой массы окружающей его безысходности, Поль Труммер вынужден зубами и ногтями цепляться за своё созданное счастье. Да ещё и пытаться при этом выжить. Потому что в ДОМЕ, особенном рукотворном мире, созданном в незапамятные времена, правят циничные и жестокие дэмы, для которых жизнь и существование целых народов - стоит не больше горсти прошлогоднего снега.


   Аннотация: Кому-то таланты и умения даруются при рождении. Кому-то - достаются тяжким ежедневным трудом, как главному герою. Но даже поднявший из серой массы окружающей его безысходности, Поль Труммер вынужден зубами и ногтями цепляться за своё созданное счастье. Да ещё и пытаться при этом выжить. Потому что в ДОМЕ, особенном рукотворном мире, созданном в незапамятные времена, правят циничные и жестокие дэмы, для которых жизнь и существование целых народов - стоит не больше горсти прошлогоднего снега.
  
   ПАДЕНИЕ ВВЕРХ или ИГРЫ С БОГАМИ

или ПОЛЬ ТРУММЕР

ПРОЛОГ

   Воспользовавшись краткой остановкой, Поль привалился спиной на каменный откос. Правая рука сама нащупала и опёрлась на небольшой выступ. Стыдно было признаться, но крайний предел выносливости - наступил. Коленки дрожали от усталости, лёгкие разрывались от нехватки кислорода, а глаза застилали капли едкого пота. Тыльная сторона левой ладони этот пот не вытирала, а только размазывала ещё больше. Хотелось страшно пить. Ещё страшней - жрать. Желудок болезненно скрутило от пустоты и двухдневного голода. Сознание бороздили глупые мечты о проливном дожде или хотя бы о банальной луже в пределах досягаемости. Но ещё больше хотелось просто рухнуть на каменистую поверхность плато и сразу заснуть. Уснуть, так и не снимая с себя рюкзак или насквозь провонявшую потом одежду.
   Но в данный момент ничего не оставалось, как мысленно возблагодарить судьбу за кратковременный отдых.
   Глаза всё-таки немного проморгались, и Полю удалось рассмотреть, куда же они выбрались и чем занят остановившийся в двух метрах впереди Бенджамин. Тот внимательно, с помощью бинокля просматривал небольшую долину впереди, и окружающие её склоны. При этом ещё и приговаривал себе под нос с довольными интонациями:
   - Отлично! Нам остался последний кусочек проскочить, и мы на точке сопряжения. Ха-ха! А ты боялся, что не успеем убраться отсюда засветло... Эй, Поль? Который Труммер... Зуммер-буммер! Чего затих? Хоть и пыхтишь как паровоз...
   - Пытаюсь отдышаться, дэм Надариэль..., - просипел тот.
   - Вот они, парадоксы нашего бытия, - продолжил дэм бормотать, но уже пускаясь в свою любимую демагогию. - Ты, получивший от природы умения снимать усталость - не умеешь воспользоваться своими возможностями для себя лично. И можешь банально умереть от переутомления на самом простеньком маршруте, с мизерной сложностью. И это мы ещё только идём!.. Представь, если бы пришлось нам бежать...
   - Не могу представить, - признался Поль. - Лучше сразу лягу и умру.
   Это вызвало презрительный смех Бенджамина. Он на момент даже прекратил осмотр местности, повернувшись в сторону своего сопровождающего:
   - Вот потому вы людишки, ни на что толком не годны. И мне кажется, я зря тебя выбрал для очередного визита на Землю. Не заслужил ты такого отличия... Разве что повозиться над тобой в лаборатории?.. Хочешь получить феноменальные силы?
   Поль Труммер непроизвольно содрогнулся всем телом, вспомнив чудищ, которые получаются в результате лабораторных преобразований, проводимых дэмами. Только десятая часть из них оставалась с прежним разумом. Потому их и показывали порой обитателям ДОМА. А то и оставляли жить среди остальных до поры, до времени. Ещё тридцать процентов становились настолько ужасными и плохо контролируемыми, что их сразу отправляли с какими-нибудь миссиями, в которых не выживают. Ну а остальные шестьдесят процентов, которым не повезло стать "сильными, быстрыми и непобедимыми" - списывались в неизбежные потери. Наверное только сотая часть одного процента - в самом деле что-то получала и как-то улучшалась. Но видеть таких и общаться с ними, до сих пор Полю не доводилось.
   "Наука требует жертв!" - как любил говаривать тот же Бенджамин Надариэль, с пафосом рассуждая о потерях, и находясь при этом среди остальных дэмов. Но для любого обитателя ДОМА, оказаться в лабораторной клетке - было самое страшное, что существует в мироздании. Так что молчать после подобных вопросов считалось и глупо и чревато:
   - Никак нет, дэм Надариэль Прогрессор! - постарался быстро отчеканить человек, добавив любимое прозвище своего нынешнего опекуна. При этом подобрался, выпрямился, выпучил слезящиеся глаза и неведомо какими силами попытался убедить, что некие силы в его немощном теле ещё остались. - Уж лучше я таким как есть останусь. Буду развивать то, что дала мне природа и силы предков.
   - М-да?.. А зря..., - фыркнул Бенджамин и вновь вернулся к прерванному осмотру. Хотя бормотать не перестал: - Если есть хотя бы маленькое умение, то в лаборатории можно и остальные привить... Если постараться...
   Тогда как Поль, вновь устало опёршись спиной на откос, мысленно добавил:
   "И если получится! - при этом он постарался, чтобы у него на лице не пробились эмоции ненависти, злости и глухого отчаяния. Некоторые обитатели ДОМА свято верили в то, что властители могут не только затылком видеть, но и мысли читать у окружающих. Себя он настолько тупым и легковерным не считал: - Ну, мысли-то они отслеживать в любом случае не умеют, а вот за мимикой надо тщательно следить. Мало ли, как у этого изувера бинокль устроен..."
   Но рассуждения - это одно. А вот разгорающаяся всё больше злость - совсем другое. Хамское, ханжеское поведение дэма в течении всего путешествия, самых смиренных и раболепных помощников могло вывести из себя. Взять хотя бы тот факт, что Бенджамин без зазрения совести пользовался умениями человека, снимающими усталость, а сам в ответ ни единого своего умения не употребил, могущего помочь, тем самым ускорив и облегчив всю эпопею с проникновением в запретный мир. Только с презрением посмеивался над именем и фамилией, откровенно издевался над физической слабостью своего помощника, да грузил сознание своей извращённой демагогией.
   Сам же он сейчас стоял свежий, подтянутый, в благоухающей и чистой одежде. Ни жажды, ни голода не ощущал, в сон его не тянуло, и коленки наверняка не дрожали. Да и общий вес рюкзака с амуницией, был, чуть ли не вдвое меньше, чем у человека. А ведь он - дэм! Властелин! Существо божественного толка и чуть ли не демиург пространственных преобразований! Он ведь не только очистить себя и приукрасить может, но и человека со всем его грузом, шутя на себе протащить огромную дистанцию.
   И хоть о таком даже мысленно вспоминать не стоило, не произвольно в сознание закралась злорадная мыслишка:
   "Вот бы его сейчас драйды обнаружили! Да как следует, ему задок прожарили!"
   Глупо желать такое. Дэм всяко выкрутится и сбежит из этого мира. А вот человеку точно не выжить. Могущественные, жутко агрессивные жители данного мира, знали о причинах проникновения к ним иномирцев, а также и самих дэмов ненавидели, делая всё возможное и невозможное, для уничтожения оных. А уж что творили драйды с пленными, лучше вообще не вспоминать. Потому воры-лазутчики и скрывались, потому и шли с оглядкой, не рискуя рюкзаками с вожделенной добычей.
   Да и только недоумок пожелает собственной смерти, лишь бы по мелочам отомстить властелину. Тем более что осталось пройти совсем ничего. Максимум четверть часа ходьбы, и ДОМ! Уж насколько данный дэм - сволочь и самодур, но и он не станет задерживать возле себя человека, после завершения миссии. Отберёт рюкзак, да отпустит восвояси, как обычно проворчав напутствие: "Раньше шестого дня за наградой не приходи!" Точно так же, как и после двух предыдущих путешествий в данный мир могущественных драйдов. А шесть дней полной свободы - это уже желанная, скорей вожделенная награда. Только ради этого стоило страдать, мучиться недосыпанием, терпеть унижения с оскорблениями, голодать и рисковать собственной шкурой.
   "Хотя, будь у меня выбор, я бы лучше ДОМА оставался, и жил преспокойно без всяких наград, - подумал Поль, меняя тяжесть тела с одной ноги на другую и попутно крутя головой в разные стороны, разминая шею. - Тоже своего рода парадокс иного толка: изначально каждому из нас хочется лучшей жизни, приключений, отличий и славы. А как только их получаешь, начинаешь понимать, что отсвечивать своим умением глупо, а от дэмов следует всегда находиться как можно дальше. В идеале, лучше с ними вообще никогда не встречаться! А уж от их щедрот некоторых..., хе!"
   Память охотно и моментально подбросила картинки тех самых щедрот, наград и отличий. В прошлом - их оказалось вполне приличное количество, да и на будущее - имелись великолепные перспективы. В итоге, совершенно неожиданно, злость испарилась, а настроение стало резко смещаться к отметке "отличное". Да и чего злиться-то? Самое главное, что лес Креатур остался далеко позади, погони нет, и всего пара шагов осталась до точки сопряжения. Чего хандрить? Не лучше ли в каждом событии отыскать нечто положительное?
   К примеру: сама остановка не просто так затянулась. Бенджамин хоть издевается, да фыркает презрением, слишком уж долго рассматривает склоны вокруг долины. И скорей не по причине сомнений, а желая дать своему главному носильщику лишние минуты отдыха. Сам он в этом никогда не признается, а в душе-то прекрасно понимает, что отдыхать человеку необходимо. Иначе издохнет, и тогда самому придётся рюкзак тяжеленный волочь.
   - Вроде чисто, - решил дэм, опуская бинокль, и прерывая тем самым такую желанную паузу в движении. - Двигаем! Не отставай!
   Первые шаги Поль сделал через силу, удивляясь, как вообще опухшие ноги его до сих пор слушаются. На второй минуте втянулся в ритм движения, на третьей - даже стал сокращать чрезмерную дистанцию между собой и бодро шагающим Прогрессором. Глаза, правда, вновь, стало застилать потом, но мысль о ДОМЕ, гнала вперёд с давно не ощущаемой силой. Так наверное мчатся измученные лошади к родной конюшне, учуяв её близость.
   А вот на седьмой минуте, ровно в центре долины, всё и случилось. Послышался оглушающий рёв, словно по всему периметру стояли громкоговорители:
   - Стоять! Бросить оружие! Немедленно замереть на месте! И лечь на живот!
   Скорей всего драйдов ввела в заблуждение простая (сравнительно) одежда идущего впереди Бенджамина. И его никак не связали с дэмами. Внешне-то он ничем не отличался от обычного человека, и одеждой обычного егеря нисколько не брезговал. Ума хватало не выделяться в подобной миссии роскошными одеяниями, или ультрасовременными скафандрами.
   Вот потому, местные силы правопорядка, вылавливающие контрабандистов, не сразу открыли огонь на поражение. А что ни говори, но каждая секунда - это лишний метр дистанции. Плюс ко всему - должная концентрация для здействования всех умений защитного свойства.
   Поль рванул сразу вперёд, ещё только заслышав начальное шипение громкоговорителей. Потому что знал: следует как можно быстрей оказаться вплотную к дэму. В противном случае - гибель неминуема. Никто за человеком возвращаться, ради его спасения, не станет. Но и оказавшись в полутора метрах от опекуна, не факт, что удастся выжить. Потому что Надариэль сам припустил с такой прытью, словно несущийся за добычей ягуар. Хорошо, что возникшее вокруг него светящееся поле, простиралось на два метра вперёд, и на три - назад. Да и крикнул он себе за плечо, нисколько не сомневаясь в помощнике:
   - Поднажми!
   Только вот силёнки оказались не те! И выкладывающийся изо всех сил Труммер, заметил с ужасом, что дистанция неуклонно возрастает. А в грохоте поднявшейся пальбы, буквально физически ощутил у себя за спиной, трескающееся от пуль облако каменного крошева. Ещё десяток шагов - и смерть. Защитное поле уйдёт вперёд, а облако свинца и камня накроет отставшего человека. При таком раскладе оставалось только одно: немедленно сбросить с себя рюкзак. И уж точно пояс с пустыми флягами и неуместным сейчас оружием.
   Наверное Прогрессор в самом деле имел глаз на затылке. Потому что ещё не успела щёлкнуть пряжка фиксации ремня, как он обернулся на бегу и рявкнул:
   - Бросишь рюкзак - удавлю прямо возле него!
   Ремень с оружием, в грохоте выстрелов и команд, брякнулся на камни беззвучно. А вот рюкзак сбрасывать расхотелось резко и бесповоротно. Достаточно было только рассмотреть горящие глаза дэма, как малейшие сомнения испарились: в самом деле удавит. Вернётся, и, несмотря на ведущийся по нему огонь - удавит с особой, показательной изощрённостью.
   Жадный! Прошлые два раза, добыча оказалась мизерной. Всего лишь треть в сумме от того, что сейчас находилось за спиной у человека. И в дав раза меньше, чем у него самого в рюкзаке. И ради таких трофеев, скорей всего, и самое мощное своё оружие не побрезгует применить. Но тогда уже точно помощник не выживет. ДОМОЙ попадёт, но потом всё равно умрёт в течении пары дней. Прецедентов хватало.
   Вот и пришлось бежать, пользуясь тем, что опекун во время своего предупреждения чуток притормозил, и дистанция с ним малость сократилась. Ещё десяток секунд бега на пределе сил, и затеплилась надежда: "Вроде как должны вырваться..." До спасительного места оставалось метров двадцать, двадцать пять.
   Пятнадцать!
   Десять! Ещё меньше!
   Но тут дэм решил вдруг повторно оглянуться, проверяя целостность вожделенных трофеев и наличие за спиной помощника. А нога и провалилась резко в неучтённую ямку! Тело повело в сторону. А там - торчащие корни, низкорослой сосенки. Споткнулся о них уже основательно. Упал! Да так несуразно и неловко, что, наверное, и специально не получилось бы, тренируйся он в подобном долгие годы. Грудью на валун, от которого тело отскочило в сторону и упало на спину. Да не просто покатилось потом дальше, а свалилось, нырнуло головой прямо в тёмную дыру, напоминающую нору или берлогу для медведя. Трудно было понять, имеет ли яма дно, но в любом случае сужение внизу имелось. И великий, бессмертный, непобедимый властелин застрял в отверстии так, что наружу остались торчать только его егерские ботинки.
   На мгновение, даже стрельба прекратилась. Местные вояки пытались рассмотреть итоги своей стрельбы. Наверное, им показалось, что они всё-таки убили или оглушили каким-то образом наглого вора. Потом раздался торжествующий вопль из сотен глоток, и стрельба возобновилась с новой силой.
   А для Поля Труммера, наступил момент важнейшего жизненного выбора. Всего в лишь в течении пяти секунд, ему следовало принять нетривиальное решение. Причём решение, от которого его жизнь в дальнейшем может измениться кардинально.
   Самый простейший выход: промчаться дальше и в прыжке преодолеть последние три метра открытого пространства. Именно такое расстояние разделяло святящееся поле защиты, разлитое вокруг торчащих ботинок, и точку сопряжения. Уж её нелегальные контрабандисты и воры, отлично пометили ещё в момент прибытия в этот мир. Риск тоже имелся, и немалый. Во время прыжка, при такой интенсивной стрельбе могло чем-то и приложить. Но там сразу просматривалась и положительная сторона: основной огонь вёлся справа, и защитное поле своей высотой почти перекрывало рискованную зону.
   Так что ничего сложного: беги, как бежал, в конце - прыгай. И ты - ДОМА.
   В принципе, потом никто ничего не скажет, претензии не предъявит и обвинения не выдвинет. Даже вернувшийся Прогрессор (а он скорей всего обязательно отсюда вырвется!) не станет злобствовать н бросившего его в неудобном положении человека. Закон выживания, инстинкт сохранения собственной шкуры, иных действий и не подрзумевал. Тем более что любой дэм официально бессмертен и емпу ничего не грозит. Самое худшее, это некое подобие почётного плена, в финале которого драйды выменяют пленника на нечто ценное. Причём это "нечто", сам пленник и предоставит.
   Только вот человек, уже к тому времени успевший сделать неплохую карьеру, сумел ещё и прикоснуться к некоторым, мистическим тайнам, которые окружали бессмертных. И по некоторым сведениям получалось, что дэмы - всё-таки смертны. И при особом стечении обстоятельств, да при максимальных усилиях и огромном желании, местные колдуны могут убить своего пленника.
   С одной стороны - это неплохо. Не о том ли мечтал Поль совсем недавно? Не он ли желал своему опекуну, чтобы ему задок прожарили? Вон он, перст судьбы! Вот оно, возмездие за ханжество, за издёвки и унижения, за нудные философские нотации!
   Когда ещё такая возможность представится в жизни?
   Но все эти мысли и рассуждения уложились всего лишь в полсекунды. А ноги уже несли человека к коварной яме-норе. Откуда только и силы взялись! Но уже со второго рывка удалось выдернуть Бенджамина наверх, и, оттащив чуть в сторону, перекатить на бок. Тут дэм и сам зашевелился, пытаясь приподняться на четвереньки. Все лицо его оказалось исцарапано камнями, на лбу две глубокие, кровоточащие раны, губа в клочья, кажется и пары зубов не хватало. Даже поразительно, как это он сознание не потерял, и сумел удержать вокруг себя защитное поле. Ещё более поразила сила голоса, каждое слово удалось расслышать в окружающем грохоте:
   - Помоги!.. Коленка вдребезги!.. Быстрей!.. Больше поле не удержу... Рюкзаки не бросать!
   Вовремя предупредил! Поль уже собрался свой отстёгивать, а вместо него вскидывать на себя опекуна. К тому же только сейчас заметил, что верхний край рюкзака Прогрессора лопнул, и оттуда выкатилось две прозрачные шкатулки с бесценными трофеями. Возможно, несколько уже и выпало с самой яме, но заглядывать туда не было ни сил ни времени. Только и додумался поднять то, что под ногами, да закинуть себе за отворот куртки.
   Затем с болезненым стоном вздёрнул дэма на здоровую ногу, подсел ему под руку со стороны пострадавшего колена, и поволок на точку сопряжения. Оставалось только удивляться, как это с красными кругами в глазах, аннулирующими видимость, он ещё умудрился войти правильно в нужное пространство.
  
  
   Глава первая
   ОБЕЩАНИЕ НАГРАДЫ
  
   Сопутствующие эффекты возвращения всегда зависели от настроек приёмного круга. Если дэм покидал своё имение, замок или крепость ненадолго, и желал возвратиться неслышно, то об этом никто не знал вообще. Потому что в огороженное крыло здания, как правило, категорически воспрещалось входить, кому бы то ни было. Порой там даже стояла демонстративно охрана, хотя тайных входов и выходов, которыми пользовался только хозяин, тоже имелось в зданиях предостаточно.
   Но если властелин уходил в места, где имелся некий риск или ожидались приключения, он обязательно включал многочисленную сигнализацию. Соответственно поданным звуковым и световым сигналам и обязаны были подчиняться службы внутренней безопасности, администрация или близкая родня. В особо сложных случаях давались дополнительные распоряжения той же охране или медицинской службе.
   Ну и случай с проникновением в мир драйдов - как раз классифицировался как сложный и особенный.
   Поэтому, когда особо противно взревела сирена, оповещая о прибытии Бенджамина Надариэля Прогрессора, к месту событий устремились все означенные для этого люди. Начина от управляющего имением и главного консула, и заканчивая двумя дюжими санитарами, толкающими перед собой госпитальные кровати на колёсах.
   Правда, стоило отметить, что сломя голову никто не бежал. Хозяин имения частенько совершал рискованные путешествия в самые немыслимые уголки вселенной, но ни разу ещё на памяти того же управляющего, экстренная помощь врачей или целителей не потребовалась. Ну а от пыли, грязи, чужой крови и сажи - властелин и сам умел прекрасно очиститься, оставляя для этого должную толику собственных сил и умений. И всё равно, скрупулёзно относящемся к своим обязанностям управляющему, не понравилось, что народ мчится без должного фанатизма:
   "Разленились! Зажрались! - думал он, позволяя только себе поспешать в меру собственных, старческих сил. - Надо будет с хронометром учения устроить, да погонять этих ротозеев! Пока меня самого не выгнали за несоответствие на пенсию..."
   Но ещё издалека, заметил самое страшное: во время приближения к крылу здания с приёмным кругом, бегущие впереди настолько резко ускорялись, что чуть подмётки не теряли. А значит - нечто увидели впереди себя, или правильно оценили изменения в поведении тех, кто двигался к цели самым первым. То есть, что-то однозначно произошло.
   Тут уже и старик управляющий включил полный форсаж, рискуя просто не добежать из-за разрыва сердца. Уж как добежал и не задохнулся, сам потом диву давался. Но успел почти вовремя, успев чуть ли не от порога выкрикнуть:
   - Осторожней! - в любом случае, это зачтётся. - И почему кровь не остановлена до сих пор?!
   Главный консул вломился следом, сходу пытаясь разобраться в ситуации и отдать своевременное распоряжение. Только он, не считая управляющего, это мог делать в присутствии дэма. Их распоряжения, всем остальным служащим и работникам имения, вменялось выполнять беспрекословно. Другой вопрос, что просто так вякать бессмысленно, ради красного словца - себе дороже. Бенджамин страшно не любил, когда воздух сотрясали бессмыслицей, а те кто этого не понимал, в окружении властелина долго не задерживались.
   Консул понимал. Потому и молчал вначале, просто присматриваясь. К тому моменту Прогрессора уже освободили от рюкзака, пояса и куртки, и бережно укладывали на одну из кроватей. Сразу два целителя, нависали над ним, прикосновениями рук останавливая довольно обильные кровотечения на лбу и на губе.
   Тогда как на стоящего чуть осторонь перва, жадно пьющего воду из фляги и попутно пытающегося отдышаться, никто пока особого внимания не обращал. Даже удивительно, кто это ему успел дать флягу в руки? Или сам у кого выхватил? Но в любом случае перв пока сбросить собственный рюкзак не успел. И тот был полный!
   Знать, куда хозяин отправлялся вместе с первом, пусть и нанятом со стороны, входило в обязанности консула. И он, наконец, почувствовал себя в своей тарелке:
   - Поль! Снимай рюкзак! И докладывай, что случилось?!
   По некоторым понятиям, командовать Труммером он не имел права. Поль Труммер, он же человек, относящийся к категории первов, не являлся "прописным" данного имения. Фигурально выражаясь, он считался свободным жителем ДОМА. Но именно, что фигурально, ибо весь ДОМ и окружающие его миры принадлежали дэмам, и некие формальности условной свободы, воспринимались ими (да и всем населением) как игра в доброго дядю.
   Ко всему, учитывая данную ситуацию, ранение властелина и невероятную ценность принесённых трофеев, главный консул обязан был взять сокровища под бдительную охрану незамедлительно. Мало того, он имел даже такое право, как казнь на месте любого человека, заподозренного в попытках нанесения ущерба здоровью или собственности Бенджамину Надариэлю. В момент молчания дэма - его слово оставалось последним и решающим. Кого он не мог казнить, так это лишь управляющего. Точнее мог, но лишь собственноручно. И если будет уверен, что потом сумеет оправдаться.
   Поэтому Поль и не подумал проигнорировать заданные ему вопросы:
   - Мы попали в засаду и нас жестоко обстреляли! Кажется, там были даже тяжёлые пулемёты! - рюкзак он сразу скинул на руки подскочившим охранникам, и чуть ли не по стойке смирно вытянулся перед набегающим на него консулом. - Даже понять не могу, каким чудом мы успели ворваться на пространство точки сопряжения.
   Почему-то рассказывать о несуразном падении опекуна в яму, он при таком скоплении народа не решился. Что-то ему в полном докладе показалось неправильным, несвоевременным.
   Беда была только в том, что на пост главного консула, как правило, брали третов. То есть таких людей, у которых имелось сразу три паранормальные способности. Причём главная, обязательная способность - это умения отличать правду ото лжи. Вот и сейчас вопрошающий сразу почувствовал неискренность, и шагнув ближе, в упор уставился в зрачки перва:
   - Ты что пытаешься скрыть? Выкладывай всё, до последней детали! - и по его незаметному вроде бы жесту, два охранника обжали Поля со сторон, готовясь взять в жёсткий захват. И тот понял, что придётся рассказывать всё. Единственное, что пришло в голову, так это начать издалека:
   - Да, сложности у нс начались ещё на подходе к лесу Креатур...
   С минуты две он красочно живописал, как он с опекуном прятал, маскировался, заметал следы и выдвигал предположения, где они всё-таки допустили ошибку. Так как драйды их всё-таки заметили. Честно говоря, даже сам в азарт вошёл, вспоминая все перипетии пережитых приключений. Наверняка смог бы и час раскрывших рты слушателей пленять колоритным рассказом, но слушать этот спектакль одного актёра надоело главному действующему лицу.
   Вроде как лежавший без сознания до того, Бенджамин с шумным выдохом поднялся, отталкивая от себя руки целителей, и остался сидеть на кровати, только свесив ноги вниз:
   - Хорош болтать и трепаться о наших охотничьих секретах! Поль, останься! Всем остальным, на пять минут покинуть помещение! Бегом!
   Он смешно шепелявил из-за разбитой губы и выбитого зуба, но ни у кого из приписных, ринувшихся на выход, даже тени улыбки на лицах не возникло. Ринулись так на выход, что чуть не затоптали друг друга в порыве подобострастия. Последним, пропустив перед собой даже консула, помещение покинул управляющий. Он же лично и проследил, чтобы дверь закрылась плотно, отсекая любые звуки изнутри. Последнее, что он увидел, так это жест дэма, требующий чтобы перв подошёл к нему ближе.
   Что там предстояло дальше, оставалось только догадываться. Ну и обсуждать событие вместе с замершим рядом главным консулом. Пусть они между собой и жили словно кошка с собакой, злорадствовали над промахами и ошибками друг друга, но в любом случае делали общее дело. Личная ревность или зависть на итоги этого дела не влияли. Разве что сарказма и иронии в диалоге всегда хватало с избытком:
   - Слабо челядь бегать стала, обленилась, - посетовал старик. - Вон, даже ты прибежал, чуть ли не последним. Вот я и решил устроить десяток раз учения, в том числе и ночные. Надо вас погонять как следует.
   Консул глянул на него, словно на ожившего мертвеца
   - А-а..., это ты? Мне показалось, что тебя уже целители реанимируют. Такой ты был красный, аж до синевы.
   - Если кажется - лечи зрение.
   - Да его-то можно подлечить, а вот от крайней старости, уже никакие лекарства не помогут. Ты хоть начал себе уже замену готовить?
   Обмен любезностями состоялся, пора было переходить к делу. И управляющий, многозначительно покосившись на дверь, понизил голос:
   - Интересно, что он сделает с первом? Сам упокоит, или тебе доверит?
   - Ни то и не второе. Иначе, какой смысл оставаться с ним наедине? - логично рассуждал консул. - При желании, мог убить показательно, челяди должный урок преподнеся.
   - Но в любом случае, этому Полю достанется, - стоял на своём старик. - Скорей всего сам дэм пострадал именно из-за нерасторопности своего помощника.
   Судя по долгому молчанию консула и его многозначительному взгляду, он придерживался несколько иной точки зрения. Но высказался в духе лояльности и нерушимости авторитета властелина:
   - Не факт, что виноват этот выскочка. Прогрессор ведь ясно показал своё недовольство выдачей именно секретов самой охоты. Так что наверняка прикажет этому перву держать язык за зубами.
   - Ну а что ты думаешь по поводу ран хозяина? Откуда они у него?
   - Что тебе на это сказать... Дожил ты до крайней дряхлости, а под обстрелом крупнокалиберных пулемётов так ни разу и не побывал...
   - Судьба миловала!
   - ...а при этом, каких только неприятных коллизий не возникает, - продолжил трет, сам не раз бывавший на волосок от смерти и участвовавший в нескольких войнах. - Мало того, когда вокруг грохот стоит и облако из крошенного камня видимость закрывает, можно и зенитные пушки с простым пулемётом спутать. А уж тяжёлые снаряды отражать, это не против твоего пистолета выходить.
   Он всегда не упускал повода поддеть старика, по поводу его слишком миниатюрного на вид пистолета. Тот носился на боку, на тонком ремне, и выглядел совершенно несолидно для человека, облачённого такой высокой властью. Но управляющий на это всегда лишь посмеивался, да отвечал с иронией. Как и в этот раз:
   - Важны не размеры оружия, а размеры твоей сообразительности. Ну и боевые навыки, естественно. Тебе ли это не знать?
   Главный консул знал. Ему по должности полагалось знать, что дряхлый на вид старикашка чуть ли не ежедневно проводит в тирах по нескольку часов. И его чудесная меткость являлась до сих пор предметом острой зависти большинства профессиональных воинов. Поэтому постарался скрыть внутреннюю досаду, меняя тему разговора:
   - Но я заметил, что рюкзак дэма разорван, и, скорей всего, неполон. Если часть добычи утеряна, да ещё по вине перва, то ему точно не поздоровится. Может вообще остаться без всякой награды.
   - Часть?.. Если я правильно успел рассмотреть, они оба принесли столько, что Бенджамин надолго забудет дорогу к драйдам. Лет на десять ему хватит, если не на пятнадцать.
   - Да, геройское деяние! - кивнул консул. Ещё и хмыкнул с уважением: - Как только умудрились столько добычи набрать? Как по мне, то этот выскочка перв, достоин высочайшей награды. За такое хозяин его может и во вторы произвести. Если он, конечно не провинился по иным критериям.
   - Хм! - не согласился с ним управляющий. - Мне кажется этот ушлый парень не настолько и глуп, чтобы соглашаться на изменения в лаборатории. Если проживёт лет пятьдесят, самостоятельно в категорию трета подтянется.
   Любой обитатель ДОМА и его окрестностей, любой временно здесь проживающий, и каждый человек сюда стремящийся - желал выделиться на фоне остальных, тем самым приближаясь к окружению властителей. И для этого имелось только два пути. Первый: физическое совершенство тела и уникальные результаты в спортивных дисциплинах. Но это было невероятно сложно, особенно когда подобных тебе - миллиарды.
   Второй путь: отыскать в себе паранормальное умение и выставить его вместе с собой на рынок труда, услуг, администрирования и прочего, прочего, прочего... Но на данном рынке изначально царила иерархия приближённых, делящихся на три категории. С теми, кто не имел хотя бы категории перва, дэмы и разговаривать не хотели. Кто развивал в себе уже две паранормальные способности - получал отличные шансы получить высокую должность в имении, замке, крепости или в иной любой административной вотчине приписного опекуна. Ну а треты, имеющие по три способности, становились особо приближёнными в свитах и окружении властителей.
   Ещё народ распускал сплетни, что бывают кварты и кинты, имеющие соответственно по четыре и пять уникальных магических талантов, но тот же главный консул в подобное не верил. Точнее верил, но был убеждён, что кварты и кинты - вышедшие из лабораторий уроды, чудовища и приспособлены только для брутальных войн.
   Сам он шёл к данной категории и нынешней должности сто десять лет своей сознательной жизни. Как и во сколько добился подобного стоящий рядом администратор - оставалось для начальника всех охранных служб и ответственного за официальные сношения, дразнящей тайной. Когда он принимал имение, хозяин только и сказал:
   - Цени старика, уважай, и не вздумай под него копать. Запрещаю.
   Вот так они и жили совместно пятнадцать лет, сохраняя уважительную дистанцию между собой, ну и не упуская случая поёрничать друг над другом. Можно сказать, что сработались, и это считалось делом удивительным, в общем-то. Причина - это сам Прогрессор, который слыл в иных обителях мизантропом, скандалистом, желчным, неуступчивым, а то и крайне злобным дэмом. О нём ходили слухи, что он своих приписных вешает десятками, а сотнями распускает на молекулы в гигантских лабораториях. Иначе говоря, чуть ли не мыло варит со своих подопечных.
   За пятнадцать лет главный консул понял, кто и почему распускает такие слухи, как и многое другое осознал, но вот до конца в нимбоносной, многогранной личности Бенджамина Надариэля, так и не разобрался. И все эти годы он никогда не упускал возможности, под прикрытием ничего не значащего трепа выпытать у старика как можно больше.
   Вот и сейчас попытался:
   - И часто в твоей жизни подобные самородки попадались? Чтобы за полвека, да в треты?
   - Дело не в частоте, - ушёл от прямого ответа старик. - Важнее стимул для роста. Треты всегда востребованы в обителях, а некоторые вообще умудряются оставаться независимыми и жить не хуже нас с тобой.
   - Так я тебя не пойму: ты желаешь этому Труммеру независимости или готовишь его на своё место?
   Прежде чем ответить, старик озабоченно зацокал языком:
   - Такого можно и в заместители. Но я ведь сказал "если". Потому что полтинник он не протянет из-за своей наглости. Слишком велика в нём авантюрная жилка. Очень много в нём самоуважения, и слишком мало покорности и здравого рассудка. Спонтанный он, непредсказуемый.
   - М-да, мне тоже так показалось...
   - Вот потому такие - долго и не живут в нашем мире.
   Словно в подтверждение его слов, через начавшую открываться дверь, донёсся недовольный рык Бенджамина:
   - Хам! Наглый и не воспитанный хам! - в открывшуюся щель стал бочком протискиваться Пол Труммер, а ему вслед неслось ещё более громкое: - И десять дней мне на глаза не попадайся! Иначе в кролика превращу! - и уже замеченному главному консулу: - Этого таракана ко мне только через десять дней за наградой пропустить! И никаких дознаний к нему о нашей охоте! Если пожалуется на кого слишком дотошного, прими самые суровые меры к любопытному нарушителю!
   Перв уже проскользнул мимо высших чиновников обители и довольно панибратски взмахнул им на прощание рукой:
   - Счастливо оставаться! - после чего словно заяц припустил к выходу. Причём по его резвости и желанию скрыться как можно быстрей, нельзя было и подумать, что целую неделю он голодал, недосыпал и работал на износ.
   И это не казалось удивительным после услышанного, точно означенного срока. Обычно дэмы назначали срок прихода за наградой в днях. Если говорилось "завтра", то можно было и не приходить. Вручат нечто с подначкой, а то и с откровенной издёвкой. И хорошо ещё, если шутка всю жизнь человеку не исковеркает. Имелись и такие случаи.
   А вот уже через три дня - вручалось нечто солидное, стоящее. В прошлые два раза Поль приходил за наградой на пятый и шестой день, можно сказать редкостное, особенное отличие. Ну а приказ явиться на десятый день - это уже из ряда вон выходящее событие.
   Потому-то Труммер так и радовался. Потому-то так и мчался, словно заяц, спеша отпраздновать, напиться, объесться, расслабиться и этсетера, этсетера, этсетера...
   Но тут же возникал иной вопрос: с какой стати и по какому конкретному поводу дэм изволил гневаться на своего помощника? Причём гневаться таким странным, не имеющим прецедентов способом? Похоже, он разругался и вышел из себя уже в самый последний момент, когда пятящийся к двери перв осмелился о чём-то попросить. Или о чём-то напомнить? Так или иначе, хоть властелин и выглядел разъярённым, но уникальную награду всё равно не отменил.
   Очередная странность, заставившая задуматься главного консула. Новая тайна, которую сразу запрещено расследовать? Не странно ли это? И ведь не поспоришь с таким приказом. А как хочется!
   Или всё-таки инициировать осторожную слежку и начать постепенную подборку материала?
  
  
   Глава третья.
   ГОНЕНИЯ
  
   Ну а Поль, тем временем, окрылённый предстоящей наградой, мчался домой. Дорога предстояла долгая и дальня, зато было время всё случившееся с ним обдумать. Да и о будущем помечтать, рассматривая новые, открывающиеся горизонты.
   Честно говоря, он сам до сих пор не верил, что всё так здорово сложилось. Десять дней ожидания награды! О таком даже слышать не приходилось. Ну разве что великие военачальники, возвратившиеся с войны со славными победами, удостаивались подобного. Да многократные победители Игр ждали накопления своих наград более восьми дней.
   Вот он и радовался, ног под собой не чуя и забыв про усталость. Ну а крики в свой адрес в конце разговора от дэма, вообще не принимал близко к сердцу. Они прозвучали скорее для отвода глаз, чем по причине какой-либо провинности или крайнего недовольства.
   А раз так удачно сложились обстоятельства, то это следует отпраздновать с максимально возможным размахом. Скаредность сегодня будет совершенно неуместна. Хоть как ни привычна ежедневная, ежечасная экономия, въевшаяся в кровь с детских лет, пора от неё избавляться. Недаром ведь говорят, что Судьба и Фортуна не любят жадных, и за излишнюю скаредность могут отомстить в будущем полным игнорированием со своей стороны.
   Да и друзья-подруги-знакомые, пусть и встречаемые только мельком, стали последние два месяца посматривать косо. Ведь общественный статус Труммера вырос резко и явно, а должной вечеринки, растянувшейся на несколько дней, так и не последовало. И ведь не объяснишь всех тонкостей, потому что просто некогда было. Ровно два месяца назад. Поль получил первую награду от дэма Надариэля за первую миссию в мир драйдов и осуществил свою голубую мечту детства: приобрёл личное жилище. Маленький домик на две комнатушки с кухней, небольшой палисадник и крошечный сад на восемь плодовых деревьев. Всё это располагалось в ряду подобной недвижимости, на тихой улочке, на окраине Розмора. И хоть туда было трудно добираться, да окружающие районы не изобиловали добропорядочными гражданами, полный сирота, всего в жизни добившийся сам, был счастлив, до неожиданного, мягко говоря, опорожнения кишечника. Тем более что окраина Розмора считалась верхом мечтания даже для большинство второв.
   Четыре дня после этого он не выходил на улицу, облагораживая своё жилище, переделывая чердак в большую спальню и создавая соответствующий уют. Затем ещё два дня потратил на приведение свое гардероба в должный вид, и только собрался хвастаться перед друзьями, как Бенджамин Прогрессор срочно вызвал его для второй миссии. От такого временного опекунства властелинов никто в здравом уме не отказывается, вот и пришлось очередных восемь дней орудовать в лесу Креатур мира драйдов. Затем шесть дней ожидания новой награды оказались безнадёжно испорчены миссией услаждения Азнары Ревельдайны. Самая опасная, крайне непредсказуемая и наиболее скандальная дэма из всей когорты сорока двух небожителей. По здравым рассуждениям, и опасаясь за собственную шкуру, следовало вообще отказаться от такой миссии, а то и скрыться через сад и территорию соседа, как только у калитки показались головные уборы нанимателей от Ревельдайны. Но Поль зевнул подходящий момент, да и понадеялся, что всё обойдётся.
   Мало того, когда-то он готов был и не на такие миссии соглашаться, лишь бы заработать и приобрести личную собственность. Так что сработала инерция, отвергшая накопленные слухи сплетни в сторону. Мол, ничего с тобой не случится, работай! Тем более что четыре дня празднеств, на которые собирали временно опекаемых первов - не редкость в ДОМЕ. И те, кто умел убирать усталость - ценились особо. Вот новосёла и отыскали по имеющемуся официальному реестру.
   Четыре дня пришлось поработать по своему профилю на полный износ. Что конкретно творилось в гигантских залах громадной Крепости, принадлежащей Азнаре, первы даже одним глазком увидеть не смогли. Да и не пытались, если честно. Потому что малейшее нарушение или праздное любопытство могло обернуться неприятными последствиями. Поль, и несколько ему подобных, только ели, отсыпались и отдавали все свои умения на восстановление сил гостей, приглашённых куртизанок и наёмных красавцев мужчин обоих полов. Но про тип увеселения догадаться было несложно: оргия с участием всех четырёх полов. А судя по измочаленному состоянию нанятых мужчин и ачи, доставалось им, чуть ли не до смерти. Искусанные, исцарапанные, с синяками по всему телу, бледные до синевы, они только своим видом вызывали страх. О чём-то их спросить, даже язык не поворачивался. Работники непосредственного услаждения только успевали напиться возбуждающих зелий, получить снятие усталости у первов, и вновь подгоняемые младшими консулами, распорядителями и порученцами бросались "в бой".
   Особенно несчастными и пострадавшими выглядели ачи, и Поль тогда уже в который раз дико радовался, что родился нормальным, как он считал мужчиной. И порадовался тогда, что он вообще не красавец. Будь он посмазливей, или имей женственную красоту ачи, его бы силой заставили участвовать в оргии, потому что мужских особей явно не хватало. Об этом постоянно стонали порученцы и младшие консулы, при этом оценивающе поглядывая на первов. Сразу предполагалось, что рассерженная Азнара их накажет. Мало того, один из коллег, к концу четвёртого дня обречённо шепнул:
   - И награда нам вряд ли достанется...
   - Почему?! - возмутился Труммер. - Мы уже словно сомнамбулы двигаемся, до конца выложились!
   - Дэма об этом не узнает. Зато организаторов накажет. А они всеми силами попытаются свалить вину на нас. Так что...
   У него наверное и вторая паранормальная особенность имелась: предсказания. Или может банального опыта хватило. Награду выдавали сразу, в момент отправки из замка. И выглядела он в виде громадной, заплечной корзины, полностью набитой ...объедками с пиршественного стола. Позор и унижение! А пожаловаться некому!
   По сути, за такую работу выдавали как минимум два десятка золотых. И за один из них, можно было купить полную корзину свежих, полноценных продуктов.
   Нечто подобное досталось всем нанятым первам. Большинство из них демонстративно сбросили корзины перед воротами замка и ушли налегке. Причём не из-за гонора, скорей всего или морального бунта, а по причине крайней усталости. Донести подобную тяжесть многие не смогли бы.
   Поль - смог. Зато потом два дня отъедался, восстанавливая силы. И радуясь тому, что кухарки упаковали в корзину пищу довольно аккуратно, чисто, надкусанных кусков не было. Скорей всего ему попались блюда и мясные изделия, вообще не попавшие на стол. А то выбраться на рынок или в ближайшую харчевню, не было малейшего настроения.
   Пусть испытавши позор и моральное потрясение, зато за второй наградой к Бенджамину, Поль добрался вполне оклемавшимся. А получив четыре тысячи золотых и ворох полезного в быту скарба, моментально ожил окончательно, и уже твёрдо вознамерился закатить пир на весь мир. Но с чем погорячился, так это с попыткой посоветоваться с самой своей солидной, знаменитой и близкой подругой. И поспешил к ней, не поставив остальных друзей в известность. Заодно и похвастаться хотел своим новым домом, устроив сюрприз, и пригласив вечером на ужин при свечах.
   А Галлиарда встретила друга с таким воплем радости, что чуть сердце от испуга не остановилось. Она-то к реестрам цивильным доступа не имела! Куда переселился милый друг не знала! Потому и металась последние десять последних дней в поисках перва по всему ДОМУ, словно оглашенная. Ещё и нескольких помощников запрягла в это безнадёжное дело:
   - Поль! - орала она, душа дружка в своих спортивных объятиях. - Куда ты, сволочь этакая, пропал?! Мы завтра уже должны с тобой отправляться на розыгрыш Большого Шлема в Туффоссе! Говори, что тебе надо в дорогу?
   - Э-э-э..., "нам"? - стал мямлить Труммер.
   - Наглая твоя морда! А ты что сам туда хотел отправиться?! Без меня?!
   - Понимаешь Галли, я тут в загул собрался... С тобой. И повод есть...
   - Все загулы - после моей победы! - оборвала его нытьё знаменитая спортсменка. - И не спорь!
   Спорить и в самом деле было бесполезно. Да и не мог Поль отказать той женщине, которая вывела его в люди, проторила дорогу в высший свет, заставила поверить в себя и раскрыть свой магический потенциал, и в конце концов вытолкала его в категорию первов. Это уже не говоря об интимной близости, которая издавна доставляла им обоим массу приятных минут и часов. И не упоминая о настоящей, крепкой дружбе, которую сложно отыскать в отношениях между мужчиной и женщиной.
   Вот и пришлось срочно отправляться с Галлиардой в Туффосс. А это на правой плоскости тетраэдра, перпендикулярной плоскости с ДОМОМ. Только дорога туда и обратно заняла десять дней, да и там пятнадцать стандартных суток ушло на сам турнир. Поэтому когда Труммер вернулся домой, и повёл свою подругу в свой домик, то был немало напуган открывшейся ему картиной. Чуть ли не вся его мини усадьба оказалась заклеена и опечатана сигнальными лентами ведомственной полиции властителя. И висело около сотни плакатов со строгими распоряжениями:
   "Владельцу этого дома немедленно явиться в канцелярию дэма Надариэля!"
   И на каждом плакате дата и время. Похоже, порученцы сюда мотались как паломники к ковчегу со святыми мощами, по три, а то и четыре раза на дню. При виде таких строгостей и явного гнева властителя, даже знаменитая спортсменка испугалась:
   - Что ты натворил? Что-то украл или кого из родни дэма изнасиловал?
   - Окстись, Галли! Когда это меня в воровстве замечали? Да и насиловать, не в моих правилах. Сама ведь научила, что уговорить ваш пол - стократно легче и приятнее.
   - Тогда чего это тебя так рьяно разыскивают?
   - Да я вроде как и не забывал о предупреждении Прогрессора, но он указывал примерный срок в месяц. Я о наших миссиях в мир драйдов...
   - И я помню! - за время турне Галлиарда неоднократно заставляла пересказывать все подробности приключений в лесу Креатур, так что была в курсе всех событий.
   - Так вот Бенджамин собирался как-то усовершенствовать ловушки. А то с прежними не охота, а натуральное мучение получалось. Даже его божественные силы не помогали. Вот во время предупреждения, дэм меня и предупредил, что у него появилась гениальная идея. За месяц, он её, дескать обработает, и потом чтобы я был готов снова в поход.
   - Ну так только двадцать пять дней прошло!
   Здешний стандартный месяц состоял из сорока дней. А нестандартный, месяц Игр - из тридцати, раз в девять лет - из тридцати одного. Всего месяцев десять, год - триста девяносто дней. Поэтому возмущение Галлиарды имело все основания.
   - И я о том же..., - скривился Труммер. - Так что надеюсь, что меня не для казни разыскивают... Так что извини, ужин при свечах сегодня не состоится. Придётся мне тащиться в канцелярию Надариэля.
   Подруга тогда проводила Поля до ближайшей канцелярии дэма, а потом ещё и терпеливо ждала итогов состоявшегося визита. Хотя долго он не затянулся. Уже через полчаса Труммер появился на в приёмном холле, озабоченный, но вполне спокойный. И сразу отчитался перед подругой:
   - Сам Бенджамин сподобился со мной на видеобеседу. Вначале строго так спросил, куда это я от него решил скрыться. Но когда я объяснил, что отправился с тобой в Туффосс, только покривился и отмахнулся от дальнейших объяснений. Затем его интересовало только одно, готов ли я к немедленной миссии. Опять к драйдам. Пришлось признаваться, что готов. Вот он и огласил временную надо мной опеку и приказал завтра к обеду быть у него во всей готовности.
   Грустно вздохнул и добавил с сожалением:
   - Так что недельного загула не получится.
   - Зато у нас сегодня получится вечер при свечах! - с энтузиазмом воскликнула Галлиарда. - Только ты и я! Устраиваем маленькое новоселье. Репетицию, так сказать. А уже потом, после твоего возвращения, организуем грандиозное пиршество. А чтобы ты подмётки не рвал и не корячился, я сама всё устрою к твоему прибытию и организую. Сколько ты, говоришь, тебя не будет?
   - Дней семь, восемь..., - пара друзей уже покинула канцелярию, и спешила к одной из ближайших башен, месту стоянки воздушных извозчиков. - Но ведь это плохая примета, организовывать пир ещё до завершения миссии. Я ведь могу и погибнуть. Знаешь ведь, какие эти драйды коварные и опасные! Проклятых колдунов, даже дэмы боятся.
   - А я и не собираюсь приметы нарушать, - заявила прославленная спортсменка. - Просто я заранее сделаю заказы продуктов и сообщу всем нашим друзьям и знакомым, что якобы пир у меня. А накануне, когда ты появишься, мы всё буквально за пару часов переиграем. Отличный сюрприз получится, не сомневайся. Всем понравится.
   После чего залихватски свистнула, призывая вниз извозчика. А задумавшийся Поль, согласился уже после того, как они уселись в кабину:
   - Ладно..., если именно так ты всё обустроишь, то я согласен. Ещё и отдельная благодарность с меня полагается.
   - Хм! "Отдельной" платой - ты от меня не отделаешься, - перешла женщина на игривый тон. Труммер ответил с теми же интонациями:
   - Не сомневайся, отработаю! - и тут же стал серьёзным: - Но хочу тебя сразу предупредить, а то мало ли что со мной может случиться... Свой домик, и все свои сбережения в банке, записал на тебя... Поэтому...
   - Заткнись! - оборвала его сурово подруга, - И не смей даже заикаться о таком! Вот это уже - точно плохая примета. Подобные завещания в твоём возрасте не составляют!
   - Да ладно тебе!.. И прекрати щипаться! Просто сама должна понимать: обидно будет, если всё мною накопленное опять вернётся к дэмам. А ближе тебя, у меня всё равно никого нет. И больше об этом не говорим, иначе предстоящий вечер испортим. Кстати, что закажем на ужин?..
   Тогдашний вечер они провели скромно, наедине, отложим шумную компанию на официальное новоселье с продолжительным загулом.
   И сейчас, Поль мчался домой, с вожделением представляя: что устроила Галлиарда в его скромном жилище, кого оповестила, и как скоро можно будет усесться за празднично накрытые столы. Все факты и предпосылки твердили о том, что пир на весь мир заслуженный и состоится обязательно.
  
  
   Глава третья
   ГОНЕНИЯ?
  
   От приморского имения Бенджамина Надариэля, находящегося в шестнадцатом секторе ДОМА, и до окраин Розмора, пролегали огромные расстояния. Более четырёхсот километров. И всё это пространство, можно было смело считать единым, очень сильно заселённым мегаполисом. Если добираться верхом на хорошем скакуне, пришлось бы дней восемь потратить, а уж тем, кто путешествовал обозом, следовало дней двенадцать, а то и пятнадцать добираться. Так что великое благо, что дэмы не гнушались в последние столетия внедрять в ДОМЕ технические новинки. Не то, что в глубокой древности, когда властелины тысячелетиями придерживались образа жизни развитого средневековья.
   Имелось метро, как подземное, так и надземное. Подземный скоростной поезд. Масса самого разнообразного общественного автомобильного и электротранспорта. Движущиеся с огромной скоростью пешеходные дорожки. Ну и самое прогрессивное новшество - воздушный транспорт, который был сразу отдан в руки акционерных компаний и кумпанств. Владеть флайером, винтолётом, глайдером, фаэтоном, или иным летательным устройством в одиночку - воспрещалось, только - в виде коллективной собственности. Впрочем, как и весь остальной транспорт мегаполиса принадлежал их владетелям на кооперативных основах. Исключения разве что составляли виды транспорта, основанные на животной тяге. Такие как пролётки, кареты, запряжённые лошадьми, оленями, старанами и прочими копытными. Отдельной статьёй проходили укротители гарпий, джымво, фладб, асклив (аскла - плоский змей) и фениксов. Чтобы получить лицензию на извоз на этих экзотических летунах, следовало иметь семь пядей во лбу, и быть чуть ли не втором, обладающим особыми умениями укрощения и воздушной ориентации. Ну и поговаривали, что все укротители, занимающиеся извозом - это штатные шпионы, доглядчики и следопыты, работающие сразу на несколько канцелярий как своего район, так для глобальных канцелярий властителей.
   Кстати и стоили они, несмотря на некоторую медлительность в передвижении, гораздо дороже механических устройств.
   Только вот сегодня Поль решил не экономить. Потому что в ином случае, используй он метро на втором отрезке своего пути, добирался бы на пару часов дольше. А иначе из прибрежной зоны быстро не выбраться.
   Вся она, обрамляя Священный залив, делилась на сорок два сектора, собственность каждого из сорока двух властелинов. На самом побережье, в самой узкой части сектора, уходящего с расширением на континент - обители, чаще называемые Имениями или Виллами. Хотя подобные названия являлись слишком скромными, не соответствующими действительности. Каждая такая "Вилла" занимала пространство небольшого городка и состояла из целого комплекса дворцов, парков, садов, искусственных рек с водопадами, вольерами для экзотических животных, диковинных конструкций для развлечения и прочего, прочего, прочего. Ширина полоски пляжа на самом заливе, простиралась километра на три.
   За Виллой, через пяток километров практически голого пространства с заливными лугами, следовали ультрасовременные здания, созданные дэмами скорей для собственного удовольствия, и из желания похвастаться друг перед другом, посоревноваться в гении технической мысли. Чего там только не было настроено, начиная от небоскрёбов, и заканчивая верфями по созданию космических кораблей. Там же располагались и основные лаборатории каждого дэма, его научно-исследовательские учреждения и всё остальное, что следовало отнести к науке.
   Данный участок сектора называл Полигоном.
   А вот следующий, третий по счёту, именовался Крепостью. Тоже с большой буквы. Разве что для уточнения добавляли имя владельца, или его прозвище. Реже - порядковый номер, от единицы до сорока двух. И Крепость являлась настоящим городом, в котором проживало до пятидесяти тысяч людей, всех четырёх полов. Эти люди с гордостью носили титул "прописных", то есть входящих в личные реестры своего властителя. Каждый из них носил только утверждённую форму одежды, утверждённого цвета и с утверждёнными головными уборами. А грудь свою украшал отличительной бляхой, дающей право на проживание в Крепости. Себя они, без всякого исключения и сомнений считали элитой ДОМА, его белой костью, этакими дворянами и титулованной аристократией. Хотя истинно титулованных личностей среди них, особенно с потомственными званиями, было не больше половины.
   Со стороны материка, Крепости закрывалась от внешнего мира единой крепостной стеной, называемой Морской. И все эти три участка имели внутренние потоки транспортных артерий, как в самом секторе, так и определённые - с соседними. Причём самые модерновые потоки, как подземного, так и наземного расположения. Те же самодвижущиеся тротуары, к примеру, мало чем отличались по скорости от подземного монорельса. Так что Поль Труммер преодолел элитный участок сектора "всего лишь" за полтора часа. Кстати определения левый-правый, велись со стороны моря, то есть от Имения дэма. Поэтому каждые ворота в стене, имели чаще добавление к номеру, например: "вторые справа" или "третьи слева".
   А вот за Морской стеной следовало либо спускаться в метро, либо нанимать роящихся здесь, вместе с их летающей живностью, укротителей. Дело, в общем-то несложное, хоть и совершаемое первом всего четвёртый раз в жизни. Но что ему не нравилось при найме, так это отсутствие фиксированной цены за полёт. Она не зависела ни от времени пик, ни от часов отдыха, и каждый раз прикидывалась "летунами" на глазок. Причём учитывалось им всё, от внешнего вида и поспешности, до видимого изнеможения человека. И разница порой могла составить до трёх золотых! А вот на чём это основывалось, раньше приходилось слышать только по рассказам.
   Сегодня же Поль столкнулся с этой несправедливостью лоб в лоб:
   - Мне надо на ближайшую окраину Параиса! - заявил он, приблизившись к группке людей, занимающихся извозом. - К первой станции скоростной электрички. Сколько будет стоить?
   А те, вместо ответа, уставились на него, словно на привидение. И только рассмотрев клиента с ног до головы, один из них, хмурый и угрюмый, поинтересовался:
   - Беглый, что ли? Или украл чего?
   - С чего это вдруг такие вопросы? - поразился Поль.
   Чего только не случалось в Крепости. Порой пытались и оттуда втихую сбежать проворовавшиеся чиновники, или нечто противозаконное совершившие люди. Но уж всяко, таким видом транспорта они бы воспользоваться не рискнули. Да и ловили ворьё так из Крепости так, что во всём ДОМЕ не спрячешься. Ну и, наконец:
   "Какое драное дело этих извозчиков? Что они себе позволяют? - возмутился он мысленно. - По какому праву себя жандармами назначили?"
   - Да с того, мил человек, - стал пояснять самый старый в этой компании летун, видимо обожающий потрепать языком, - Что выглядишь ты слишком неухожено. Потом от тебя за сто метров несёт, одежда в бурых пятнах крови, в пыли, зелёным чем-то измазана. Может ты вообще маньяк, какой или убийца.
   - Нет, с законом у меня никаких проблем, - Труммер постарался естественно и радушно улыбнуться. - Можете на воротах спросить, только что пропуск там предъявлял. Ну а внешний вид... Только вернулся из миссии с временным опекуном, дэмом Надариэлем, домой слишком тороплюсь, вот и не привёл себя в порядок. Да и устал порядком... Ну так что, кто везёт и за сколько?
   Всё-таки, учитывая свой внешний вид, следовало признать справедливость высказанных к нему подозрений. Но уж после такого полного ответа, да с упоминанием самого властелина, все недоразумения снимались моментально. Обычно...
   Тогда как сейчас, "летуны" своими искривлёнными рожами показывали такое сомнение, что руки зачесались, им эти рожи малость подровнять. Беда была только в том, что в физических единоборствах Поль хоть и отменным бойцом, но с данной, многочисленной компанией и он не стал бы связываться. Хамить и дерзить агрессивно настроенным укротителям - дело весьма и весьма неразумное. Могли и по шее надавать, да и не только по ней, несмотря на присущую этим типам сухость, стройность и малый вес.
   Когда показалось, что на вопрос клиента никто так и не ответит, отозвался тот самый, угрюмый:
   - Сам полетишь?
   - Если сделаешь скидку - то сам! - попытался перевести всё в шутку перв. Хотя и последний недоумок понимал, что порой проходящие невдалеке люди, к клиенту никакого отношения не имеют.
   - Ну тогда..., - задумался извозчик, - С тебя пять золотых.
   От такой расценки, у клиента чуть глаза не вывалились от возмущения. Грабёж под тремя светилами! Четверть часа полёта стоили от силы полтора золотых, ну максимум два! Чтобы потребовать пять, надо лишиться совести ещё в раннем детстве, и сразу написать у себя на лбу надпись "Тать" или "Разбойник". Да и наглости иметь немерянно. Ещё и ляпнуть такое при свидетелях? Хотя, судя по бандитским рожам вокруг, они тут все в сговоре. Или попросту издеваются над молодым парнем. И торговаться тут никто явно не собирался.
   Руки Труммера зачесались невероятно. Кулаки непроизвольно сжались. А возмущённое сознание уже заготовило должную уничижительную фразу: "Тебе зуб выбить, или ты сам головой о мой ботинок ударишься?"
   Но разум всё-таки победил, напоминая своему владельцу, что он без оружия. Хотя на самом деле власть над телом взяла обыкновенная житейская осторожность. Или, как любят перед собой оправдываться трусливые личности: "Здравый рассудок мне не позволил пойти на конфликт". А чтобы выйти достойно из ситуации, имелось два варианта. Плохой и мотовской: показать свой гонор и притвориться кутилой, не жалеющим даже такой суммы. А самый подходящий вариант: презрительно сплюнуть на землю и отправиться либо в наиболее медлительную подземку ДОМА, либо к дальним, в получасе ходьбы воротам торгового потока. Там тоже имелась стоянка воздушного такси.
   И Поль уже набрал в рот слюны для плевка, пытаясь в уме сделать окончательный выбор: в подземку или к иным воротам? Как губы с языком, вдруг непроизвольно от своего хозяина, произнесли:
   - Согласен! Полетели!
   Сказанному поразился не только он сам. Все извозчики челюсти отвесили. Но самое странное, что у хмурого татя, вдруг забегали глазки от испуга. Такое было дико предположить, но и за такую сумму он, кажется, не желал доставить клиента в Параис.
   Он несомненно растерялся, и странным мычанием попытался облечь свой отказ в форме словесного выражения. Сходу у него это не получилось, а отводящие глаза коллеги - на помощь не спешили. Ну и клиент, не преминул воспользоваться растерянностью:
   - И давай поторапливайся, у меня каждая минута на счету! - ещё и неожиданно разгорающуюся в себя ярость вдруг почувствовал. Под неё и ложь пошла, как правдивое откровение: - Завтра новая миссия предстоит! И если я опоздаю по твоей вине, Прогрессор тебе яйца вырвет, и твоей же птичке скормит!
   Последнее утверждение, вызвало неуместные улыбки на мордах иных извозчиков, причину которых словоохотливо пояснил тот самый, разговорчивый дедуля:
   - Это ему не грозит. Хе-хе! Он - клаучи.
   Действительно, клаучи, представители четвёртого пола, хоть и выглядели в одежде несомненными мужчинами, яиц, и всего остального присущего самцу хозяйства, не имели. Обычное женское влагалище с сопутствующими ему органами. Но уж в разные недоразумения, пересуды и житейские анекдоты, клаучи попадали гораздо чаще, чем симпатичные внешне ачи. А когда им об этом лишний раз напоминали, становились излишне раздражительными и агрессивными. Наверное, поэтому данный извозчик и выглядел хмурым, сердитым мизантропом. Это сказывается частенько на отношениях с окружающими. Кажется, его и в данном коллективе недолюбливали. Или ещё какой подвох имелся, но ни одного сочувствующего взгляда в его сторону не оказалось. Да и что-то нехорошее витало в воздухе, что-то связанное со странной, несуразной торговлей. Вроде остальные даже как радовались, что заломивший грабительскую цену коллега, так много и хорошо заработает. Точнее не радовались, а почему-то злорадствовали.
   Клаучи обычно всегда умело и активно огрызаются на попытку их унизить или оскорбить, а этот молча развернулся, и отправился в своей летающей зверушке. Ею оказалась фладба, птица-ящер, самая юркая и стремительная, из всех подобных покорительниц воздушного океан. Правда и пассажира он могла брать, помимо хозяина, только одного, не превышающего пределы ста килограмм.
   Летать ранее на фладбе, Труммеру ещё не доводилось. Поэтому ожидаемое предвкушение полёта, как-то сгладило горечь от расставания с золотыми монетами. Да и неприятный осадок от самой торговли стал рассасываться уже во время посадки в седло. Оно располагалось в самой высокой точке спины, между крыльями фладбы, словно его специально устанавливали так лучшего кругового обозрения. Сам же укротитель восседал непосредственно на шее своей птицы, прижимаясь к ней без всякого седла и ремней страховки.
   Вставая на ноги, птица так опасно и резко качнулась, что не будь Поль пристёгнутым, вылетел бы из седла рыбкой и грохнулся на землю. Чуть язык себе не прикусил, и тут же не удержался от комментария:
   - Поосторожней нельзя? Иначе клиента ещё до полёта угробишь!
   Клаучи шумно вздохнул, и пробормотал:
   - Может, оно и лучше было бы...
   Задуматься над его словами оказалось некогда. Замахав резко крыльями, сделав короткий разбег, фладба по крутой дуге устремилась в небо. И сдерживая в себе рвущийся на волю крик восторга, Поль стал осматривать открывающиеся просторы игровой зоны. Или как называли официально подобную местность в каждом секторе: Долины Спортивной Элегии. И стоило признать, что вид с высоты птичьего полёта открывался на Долины великолепный.
   Здесь у каждого дэма располагалась его гордость и предмет постоянной заботы: спортивные арены, развлекательные центры и художественные ансамбли, их окружающие. На тридцать километров вглубь материка протянулись самые разнообразные стадионы, крытые игровые площадки, громадные пространства для спорта под открытым небом и все инфраструктуры им сопутствующие. Даже в обычное время, количество обслуживающего персонала переваливало за пятьдесят тысяч, а уж во время проведения Игр и накануне их, здесь трудилось уже под двести тысяч человек. Практически любые Долины Спортивной Элегии можно было бы смело считать столицей спортивного мира для всей вселенной, и таких столиц в Доме насчитывалось сорок две штуки. Одна другой краше и импозантнее. Одна другой выше и современнее. Одна перед другой кичащаяся своими рекордами и достижения и в конце игрового месяца выясняющая, кому будет весь последующий год принадлежать титул абсолютного чемпиона мироздания.
   И как раз в месяц Игр, и только во время оного, над зоной разрешались полёты технических средств. А для наземной перевозки использовались автомобили. Всё остальное время года - только частный извоз на крылатых созданиях иди рассекание по небу на своих личных птицах-зверушках. Ну и кареты на конной тяге, слишком тихоходные для очень спешащих пассажиров. Поговаривали, что глубоко под землёй ещё некие тоннели имеются, для какого-то особого, личного транспорта дэмов. Но мало кто верил в такие россказни, спрашивая в ответ: "Зачем властелинам транспорт вообще, если они через порталы в любое место и в любой иной мир переходят, как в соседнюю комнату?"
   Эти детали проскочили в сознании Поля мельком. Он больше старался осмотреть плоское пространство игровой зоны.
   Фладба летела быстро. Даже слишком. У пассажира создалось впечатление, что укротитель погонял животное сверх меры агрессивно, без всякой жалости. Хотя подспудное ощущение неправильности, не с чем было сравнить, первый раз всё кажется ярким и странным. Может эти чудища всегда так летают?
   Так что уже через пятнадцать минут, оставив позади высоченную Внутреннюю стену, птица резко спикировала к первым постройкам Параиса.
   Сразу насторожил и удивил перва тот момент, что птица сделала посадку не на площади перед входом в скоростную подземку, а чуть в стороне, возле башни с летающими устройствами, в том месте, где стояла группа таких же укротителей со своими летающими бестиями.
   И не успел ещё пассажир спуститься с прилёгшей на камень площади фладбы, как его окружило более десяти типов самой непривлекательной наружности. Ещё и глаза у них поблескивали злобой, а в руках у каждого виднелся или кнут, или жесткий, широкий ремень с тяжеленной пряжкой.
   Предстояли неприятные разборки.
  


Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"