Капелан: другие произведения.

Наследник грани

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
Peклaмa
Оценка: 9.00*4  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Третья книга.

   Пролог.
  
   Окраины Терминуса.
  
   Эндрю Майлз, довольно молодой и крайне энергичный для ученого человек, нервно теребя рукава комбинезона и стараясь сохранять спокойствие, ждал у створок стыковочного шлюза. Пять лет работы пролетели так быстро, словно они начали свою работу только вчера, и проект, наконец, подходил к финальной стадии. Казалось бы, всё складывается просто замечательно, но внезапный визит нанимателя заставлял нервничать. Что он принесёт? Конечно, проверки бывали и ранее, но тогда всё сводилось к демонстрации промежуточных результатов и отчётности. Теперь же имелось сразу три фактора, которые заставляли понервничать. Заказчик впервые решил явиться лично, а не ограничиться доверенными лицами. Он делает это без предупреждения. И всего через четыре месяца после последней проверки, хотя ранее подобные визиты случались строго по расписанию, то есть каждые полгода.
  Невольно поднимался вопрос: удовлетворится ли наниматель результатами? По мнению самого Майлза их достижения были воистину выдающимися, но горький опыт напоминал о том, что мнение исполнителя и заказчика могут кардинально различаться. Будет ли проект признан успешным, после чего они с чистым сердцем продолжат интересную и неплохо оплачиваемую работу, либо он окажется заморожен, что не сулило ничего хорошего? Эндрю дураком не был и понимал, что при провалах ТАКИХ исследований последствия могут оказаться фатальными. Но если тебя сначала вытаскивают из глубокой задницы, а потом предлагают фактически работу твоей мечты, то отказаться бывает слишком сложно. По крайней мере, сам он не смог устоять перед соблазном, хоть и понимал все риски.
  - Вы опять накручиваете себя, Эндрю? - Рядом прозвучал спокойный голос его незаменимой помощницы, Раны Таноптис. Именно благодаря знаниям и крайне специфическому опыту этой азари за последний год удалось достичь столь прорывного результата. Но едва ли не большую пользу приносило её умение быстро успокоить и привести в работоспособное состояние своего начальника. - Мы уже неоднократно обсуждали этот аспект - наши наниматели не относятся к культурам, использующим насилие как приоритетный способ решения проблем.
  - Да-да, конечно же ты права, - мелко закивал ученый и, пару раз глубоко вздохнув, почувствовал себя несколько лучше, - это просто проверка, обычная проверка.
  - А вот этого я не говорила, - негромко возразила азари, но развить тему не успела. Если вообще собиралась.
   Створки шлюза распахнулись с едва заметным гудением приводов, но ученый всё равно вздрогнул, после чего тряхнул головой, злясь на самого себя, и сделал шаг навстречу посетившей исследовательскую базу тройке квариан, силясь понять, кто есть кто. Запоздало промелькнула мысль о том, что Майлз знал о заказчике совсем немногое. Он являлся одним из адмиралов Мигрирующего Флота по имени Даро"Зен вас Морех, и, собственно, на этом его знания заканчивались. Не самая исчерпывающая характеристика.
  За прошедшие годы он так и не научился толком различать представителей этого странного народа, пускай ему и приходилось достаточно плотно с ними контактировать. Но ведь это были в основном охранники, которые мало его интересовали. Чего уж там - совсем не интересовали. Хотя расцветка защитного костюма, а это вроде как был один из ключевых моментов идентификации, одного из них была ему знакома. Кажется, это был тот самый проверяющий, что время от времени навещал скрытый в глубинах космоса исследовательский центр. Нил, что-то там, вас Сикрон. Другая же, судя по характерным для большинства гуманоидных рас признакам, вообще была женщиной. Так что оставался только один вариант. Тем более что он отличался от остальных видом своего защитного костюма, который правильней было бы назвать бронёй. Весьма вероятно, что это являлось неким отражением статуса.
   - Господин адмирал? - неуверенно обратился Майлз к предполагаемому заказчику и тут же получил деликатный тычок локтем в бок от своей помощницы. Похоже, он сделал что-то не так, и досадливая мысль о том, что уж кто-кто, а Рана точно должна была всё знать, пришла слишком поздно. Да и охранники-квариане наверняка тоже.
   - Гмхе... - в качестве ответа со стороны "адмирала" прозвучал некий, неопределённый звук, отдалённо напоминающий глухой смешок, после чего тот слегка склонил голову в сторону кварианки, - я чего-то не знаю?
   - Прошу прощения, адмирал Зен, - в возникшую на миг неловкую паузу тут же вклинилась азари, которая, продвинувшись на полшага вперёд, обратилась именно к женщине, - наш руководитель несколько рассеян во всём, что не касается профессиональной деятельности.
   - Наслышана. - Ровно ответила та и, прикоснувшись к шлему, сделала прозрачным его переднюю часть. Открывшееся лицо по человеческим меркам соответствовало такой характеристике, как "женщина средних лет". - Рада познакомиться воочию, профессор Майлз.
   То же действие повторил ещё один кварианин, показавшийся даже старше своей, по всей видимости, начальницы. А вот тот, что был в выделяющейся броне, поддерживать данный жест вежливости, по крайней мере, так его определил для себя ученый, не стал. Оставалось только гадать, что бы это могло значить. Хотя нет, как раз на гадания сейчас времени совершенно точно не было.
   - А уж как я рад, госпожа адмирал, - спохватился, быстро осознавший всю глубину своего промаха Майлз, и тут же поспешил исправить положение, - я не в курсе цели вашего визита, но быть может уместно будет начать с небольшой экскурсии? Вы ведь раньше здесь не бывал, верно? Или вы стеснены во времени?
   - Экскурсия будет вполне уместна, - благосклонно кивнула кварианка.
   - Отлично, - буквально просияв от того, что диалог начал налаживаться и стал понятен план ближайших действий, ответил Эндрю, - тогда следуйте за мной.
   - Заодно посмотрим, на что уходят такие средства, - негромко добавила адмирал.
   От этого дополнения ученый мысленно поёжился, но быстро взял себя в руки и, отправив свою заместительницу готовить заранее оговорённую демонстрацию, повёл гостей по тесным коридорам исследовательского комплекса, показывая и рассказывая, что тут и как. Само собой располагающиеся около входного шлюза складские помещения и пост охраны не представляли особого интереса. Как и примыкающая к ним жилая зона. Поэтому он старался как можно быстрее увести их глубже, к основным рабочим блокам станции, где действительно было что показать. Но при этом нельзя было и слишком уж спешить, ведь могло сложиться впечатление, что они что-то скрывают от нанимателя.
   - Внешних защитных систем нет, внутренних тоже, охрана только на входе. Не слишком ли легкомысленно? - однако первые вопросы появились ещё до того, как Майлз успел осуществить свои намерения. Причем задал его именно кварианин в броне, что так резко выделялся на фоне прочих представителей их расы.
   - Нет, что вы, - поспешил ответить Эндрю, хотя на его взгляд тут каких-либо пояснений не требовалось, - здесь бывает только персонал, поэтому охрана просто не нужна, а дальше у нас всё строго. Сейчас сами увидите.
   Подведя своих гостей к очередному межблоковому переходу исследовательского центра, ученый привычно приложил идентификационную карточку к контрольной панели и замер, позволяя красноватым лучам сканера пробежаться по своему телу. И тут же едва не впал в панику от вспыхнувшей мысли о том, что система может дать сбой именно в этот момент. Такое ведь уже случалось пару раз.
   - Профессор Эндрю Майлз, доступ подтверждён, - прозвучал под потолком механический голос.
   - Вот, это часть нашей внутренней системы безопасности, - стараясь скрыть своё облегчение, произнёс Эндрю, - что же касается внешней, то её действительно нет. Наша главная защита, это изоляция от внешнего мира. Связи и выхода в экстранет у нас нет, приходится довольствоваться заранее закачанными во внутреннюю сеть базами данных, кроме того, горная порода вокруг нас богата тяжелыми металлами, что практически исключает возможность дистанционного обнаружения. Ну а все поставки обеспечивают ваши люди на своём корабле. О чем говорить, если я даже не знаю, где мы вообще находимся!
   - И вы согласны работать в таких условиях? - похоже, неизвестного кварианина данный факт удивил.
   - Да. - Лаконично ответил ученый, в свою очередь задумавшись о причине столь банальных вопросов.
  По логике, представители Мигрирующего Флота и так должны были знать все эти подробности, ведь сам комплекс, включая меры безопасности, были реализованы по их собственным проектам. Значит ли это, что этот любитель позадавать вопросы не был подчинённым заказчика? С другой стороны он мало что знал об устройстве общества квариан, к тому же это всё не его дело, так что ему не следовало отвлекаться на всякую ерунду и продолжить своё дело. - А сейчас мы перейдём в самый крупный, центральный блок, где располагаются наши лаборатории, инкубаторы и...
   ***
   Каюта длинною в шесть шагов и шириною в пять - не много, но и не так уж мало. Вполне достаточно для существования одного разумного, тем более что и все необходимые условия внутри были. Кровать с тумбочкой, встроенный в стену шкаф и небольшой рабочий, он же обеденный, столик в углу. И, тем не менее, чем бы она не казалась на первый взгляд, по сути своей это была тюрьма, в которой уже не первый год ютился её единственный обитатель.
   На кровати, хотя по сути это была обычная выдвижная койка, входящая в стандартный набор не менее стандартных жилых блоков, скрестив ноги и уткнувшись в экран планшета, сидел молодой парень или даже скорее подросток. Внешне его можно было бы легко принять за представителя одной из ветвей человеческой расы: фигура, форма лица и даже волосы были весьма схожи, а сероватый цвет кожи легко списать на особенности условий проживания в какой-нибудь отдалённой колонии. Но если бы нашелся некий сторонний наблюдатель, то он бы достаточно быстро изменил своё мнение по этому вопросу, ведь трёхпалые конечности сложно списать на специфический состав атмосферы или воздействие светила. И уже дальше стали бы очевидны другие, менее заметные отклонения, которые многих поставили бы в тупик при попытке идентификации данной расы.
   Но сам парень о таких сложностях даже не подозревал и потому предпочитал меланхолично изучать учебные материалы. Хотя, пожалуй, слово "предпочитал" было бы не совсем верным словом, или даже совсем не верным. Ведь по сути больше ему заняться было нечем. Хотя ещё год назад его жизнь была куда как насыщеннее: обучение шло не по методичкам, а с живыми людьми, его постоянно дёргали на разные тестирования с испытаниями, а компанию составляли старшие товарищи. Постоянно случалось что-то новое, интересное и скучать не приходилось. Да и в целом тогда всё казалось таким естественным, мыслей о сути происходящего просто не возникало. Он просто следовал потоку событий.
  Жизнь в месте, именуемом просто "центр", продолжалась своим чередом, но парень со своими старшими товарищами всё больше оставались предоставлены самим себе. Сначала никто не предавал этому особого значения... пока не исчез Дио. На многочисленные вопросы о нём, звучали лишь краткие ответы: уехал. И опять же, в отличие от Триа, которая никак не унималась с расспросами, сам Тэсс воспринял это как норму. Ну уехал и уехал. Сам он когда-то точно так же приехал сюда, хотя и не помнил этого момента. Со временем тема замялась, и всё стало почти как прежде. Пока не исчезла и его подруга...
  Сейчас-то он прекрасно понимал, что тогда произошло. От постепенно выходящих из-под контроля подопытных просто избавились. Но тогда... видимо дело было в возрасте. На тот момент он ещё не был готов к правильному восприятию реальности и просто делал то, что ему говорят. Он попросту не представлял альтернативы. По всей видимости, по этой же причине первыми поняли, что к чему, именно его старшие товарищи. Но вот в какой момент пришло осознание, Тэсс просто не помнил. Всё как-то само сложилось в голове. Бесчисленные тренировки, тесты и анализы. Оговорки людей, которые с ними занимались и их к ним отношение. Сама внутренняя организация "центра". Он понял, что случилось с Дио и Триа, а так же то, что его ждёт аналогичный исход.
  И тогда Тэсс совершил глупость, за которую он не мог перестать себя корить - попытался сбежать. Да, он бывал на всей территории "центра", знал, где расположены посты охраны и выход наружу. Вот только того факта, что бежать собственно некуда, он как-то не учел. Итог был закономерен - наивная попытка провалилась, после чего его перевели на строгий режим. Если ранее им дозволялось перемещаться почти без ограничений, то сейчас доступная ему свобода ограничивалась собственной комнатой. Даже на тренировочную площадку можно было попасть только в сопровождении охраны.
   Иногда он спрашивал сам себя, почему его до сих порт так же не "уехали", как Дио и Триа? И тут однозначного ответа не имелось, только предположения. Во-первых, он оставался последним подопытным, к которому пусть и утратили интерес, но не полностью. Во-вторых, у него были свои особенности, которыми не обладали Дио и Триа. Скорее всего, они интересовали тюремщиков. Кроме того он уже достаточно давно отметил, что работавшие с ним люди в последнее время оживились. Причин для того так же виделось мало. Скорее всего, где-то в недоступных ему частях комплекса сейчас росли новые подопытные. Было ли ему их жаль? Пожалуй - нет. Он ведь их даже не видел. К тому же иногда ему удавалось выторговать доступ к местной сети, и он кое-что понимал, о том, чем тут вообще занимаются. И если здесь выращивали других подопытных, то у них было куда больше шансов на выживание.
   А для себя он давно всё решил - нужно бежать. Прошлый опыт был учтен, и теперь он знал, что единственный пусть к свободе лежал через корабль, посредством которого обеспечивалась снабжение центра. Попасть туда трудно, но не невозможно. Местные охранники принадлежали той же расе, что и сам Тэсс, но в отличие от него носили специальные защитные костюмы. В этом он и видел свой шанс. Один из охранников был достаточно щуплым, чтобы его комбинезон плотно сидел на парне. В том, что при необходимости он сможет справиться с одним тюремщиком, сомнений не было, но нужно было, чтобы совпало сразу два случая. Первый - именно "щуплый" должен дежурить около его каюты. Второй - должно произойти нечто такое, что займёт внимание остальных. Дальше дело техники: путь он давно проложил у себя в голове и все возможные альтернативы учел. Останется только запустить корабль, и это был элемент неизвестности, но уж лучше идти на риск, чем однажды просто не проснуться.
   Примерно в таком духе протекали размышления парня, что было для него нормой в последние месяцы, когда звуковой сигнал дал понять о том, что к нему заявились посетители. Ему тут же пришлось вставать, отходя к противоположной от входа стенке, чтобы не провоцировать охрану.
   Дверь плавно ушла в сторону, пропуская внутрь вооруженного кварианина, тут же взявшего его на прицел, и азари. Рана Таноптис, появившаяся здесь с год назад была наиболее частой посетительницей. Второй охранник, насколько знал Тэсс, должен был остаться снаружи и контролировать ситуацию. Всё как всегда.
   - Здравствуй, Тэссера, - мягко произнесла азари, но парень ни на мгновение не верил этой лживой манере речи, - ты нам нужен на тренировочной площадке. Покажешь гостям свои возможности.
   - Зачем мне это? - всем своим видом демонстрируя недовольство, ответил Тэсс, хотя на деле он был бы рад возможности поразмяться. К тому же лишняя прогулка по центру давала возможность в очередной раз уточнить выстроенный в голове план. А может он и вовсе услышит или увидит что-нибудь полезное. Тут ведь каких-то гостей упомянули. Такое уже бывало, но очень-очень давно.
   - Давай без игр, - понимающе улыбнулась синекожая, - уверена, если ты не подведёшь профессора, то он пойдёт тебе на встречу.
   Новость была хорошей. Даже если Тэсс просто в очередной раз пройдёт полосу препятствий, а звали его наверняка ради этого, и не узнает ничего полезного, то всё равно как минимум сможет получить доступ к сети. Упорствовать было бы глупо.
  
   Часть первая.
  Глава 1.
  
   - "Ну, давайте - удивите меня", - мысленно хмыкнул я, когда наша процессия остановилась перед очередным межблоковым шлюзом. По всей видимости, мы, наконец, переходили к главному.
   До сего момента исследовательский комплекс не производил особенного впечатления. Все эти лаборатории, бесчисленные кабинеты, громоздкие установки и всё такое прочее... Я не ученый, чтобы в этом разбираться, хотя вполне мог понять тех, кто тащится от самого вида редкой аппаратуры. Покажите мне интересное боевое железо, и моё полное внимание будет гарантировано. Тем не менее, мне становилось вполне понятно, к чему всё идёт, а так же почему Даро"Зен прятала этот объект даже от Коллегии Адмиралов. Кто-то решил поиграться с запрещёнными технологиями, не иначе.
   А ведь я практически забыл о том поручении, что она дала мне, когда я был мальчиком на побегушках у Мигрирующего Флота. Не до того мне было, ой не до того. Я даже не сразу понял, о чем идёт речь, когда адмирал решила меня припахать. Правда сесть себе на шею я не дал бы ей в любом случае: свои обязательства перед Флотом мы выполняем, но это не значит, что я готов тут же срываться по любой их прихоти. Чего уж говорить об отдельно взятом адмирале. А вот возможность заиметь члена Коллегии в должниках - это уже совсем другой разговор. К тому же момент оказался очень удачным для того, чтобы вынудить Даро"Зен поделиться своими секретами. Собственно я не постеснялся выставить это условие как строго необходимое, если она хочет от меня помощи. В конце концов, это как минимум разумно: сначала узнать, во что тебя хотят втянуть, прежде чем тратить собственные ресурсы.
  Результат был предсказуем - больше просить адмиральше было не кого, и мы оказались здесь. Из космоса планета смотрелась совершенно обыденно: классическая необитаемая дыра, коих в галактике бесчисленное множество. Даже названия нет, только кадастровый номер. Но стоило шаттлу, который доставлял нас на место, опуститься ниже, проникая сквозь пелену мутно-серой, ядовитой для всего живого атмосферы, как она заиграла совсем другими красками. Тёмная, изобилующая клыками острых гор поверхность под нами, была пронизана алыми прожилками магмовых потоков, что было по-своему красиво.
   И теперь я понимал, почему была выбрана именно она. Тут ведь даже визуально что-то сложно найти, если точно не знать, где именно искать, тем более что вход в базу располагался не просто на поверхности, а в каверне. Если же слова про залежи тяжелых металлов правдивы, то место почти идеально. "Почти", потому что планетка сама по себе запоминающаяся и в этом плане какой-нибудь астероид, мало чем отличающийся от миллионов аналогичных каменюг, будет надёжней. Но идеальных мест не бывает, тут ничего не поделать.
   Хотя у всей этой секретности был один существенный недостаток - не нравился мне тот факт, что мне запретили брать кого-либо с собой. Я ещё мог понять, почему все корабли, и мои и кварианские, остались около ретранслятора, но тот факт, что кроме меня сюда прилетели только сама адмирал и её помощник, тот самый капитан "Сикрона", ну и доставивший нас на место пилот само собой, являлся очевидным перебором. Не сказать, чтобы без охраны я чувствовал себя некомфортно, но всё же я предпочел бы иметь под рукой Макса. Так надёжней.
   - Господа, а теперь позвольте продемонстрировать вам "питомник", - торжественно объявил ученый, как только мы пересекли шлюз и вторая дверь распахнулась.
  Первым что бросилось в глаза по ту сторону - это наличие вполне серьёзного поста охраны из четырёх вооруженных квариан. Насколько я успел понять, в этом качестве здесь служит экипаж того корабля, что связывает данное убежище с внешним миром. А дальше всё было вполне себе обыденно - всё те же безликие коридоры с дверьми. Стандартный блок он и есть стандартный блок, в нём никаких красот не предусмотрено. Хотя нет, кое-какое отличие всё же имелось - здесь были ещё и обзорные окна. И, следовало полагать, добавили их не случайно, так что я не удивился, когда к ближайшему из них мы и отправились.
  - О Кила... - Даро"Зен не смогла сдержать эмоций и ей вторил её же помощник. И это было странно, потому что они-то точно знали, что там увидят.
  А спустя секунду я и сам едва сдержал аналогичное восклицание, потому что по ту сторону окна располагался учебный класс, полный детей. Да, обычных детишек лет пяти-шести на вид, которые сидели за ровными рядами парт, как в самой обычной школе. Увидь я эту картину мельком, то, наверное, не обратил бы на неё особого внимания, но в данный момент у меня заранее имелись соответствующие ожидания, так что самого главного я не упустил. Однозначно - это были именно кварианские дети. Вот только никаких защитных костюмов или их заменителей и близко не наблюдалась: лишь обычные комбинезоны, оставляющие открытыми кисти рук, ступни и голову. То есть о какой-либо изоляции от внешних воздействий и речь быть не могло, тем более что преподавателем у них был человек, а значит...
  - У вас действительно всё получилось? Они стабильны? - адмирал быстро взяла себя в руки, переключившись на деловой тон. Хотя всё равно было заметно, что она далека от спокойствия. Но оно и понятно. Даже меня проняло, а она ведь женщина, то есть дети для неё значат куда больше. Наверное.
  - Пока рано судить, госпожа адмирал, это наше первое, контрольное поколение. Выборка слишком мала. По предварительным оценкам всё в порядке, - явно почувствовав себя в родной стихии, бодро затараторил человек, - физических и психологических дефектов не выявлено, а иммунитет работает на допустимом уровне. Контакт с новыми органическими объектами вызывает кратковременную лихорадку, после чего происходит адаптация. Тесное взаимодействие с большим количеством раздражителей может вызвать проблемы, но...
  - Но это всё равно больше, чем мы ожидали, - закончила за него кварианка, - прекрасно, просто прекрасно. Сколько им сейчас? И сколько времени потребуется на достижение кондиций взрослой особи?
  Да уж... Направляясь сюда я был готов ко всякому, но не к такому. Исходя из старого поручения Даро"Зен вполне можно было предположить, что они здесь что-то выращивают. Но чтобы представителей собственной расы? И главное как? На клонирование это похоже не было - дети не выглядели одинаковыми. Какой-то ускоренный рост? Скорее всего. А так же генные модификации, иначе я просто не представлял, как можно было бы привести иммунную систему квариан в состояние, позволяющее уживаться с другими живыми существами, без длительной адаптации, которая, скорее всего, будет длиться не одно поколение. Конечно, можно было бы просто задать соответствующие вопросы, но я был уверен, что раз уж я сюда попал, то мне и так дадут необходимые пояснения. Ведь мне зависимости от конкретной реализации, всё это было под строжайшим запретом Совета Цитадели.
  - Биологически им сейчас около пяти лет, но на деле всего сто четыре дня, - продолжил отвечать ученый, - сейчас они на пике ускоренного роста, но через два с половиной года выйдут на оптимальный возраст и продолжат стареть в обычном для вашего вида темпе. По крайней мере, так предполагается, но как я уже говорил, это контрольное поколение и утверждать что-то наверняка просто нельзя.
  - Сколько занимает процесс развития плода в инкубаторе? - задавая очередной вопрос, адмирал даже не думала отрываться от обзорного окна. Казалось, словно все технические детали она вызнаёт исключительно по инерции или в силу привычек, образовавшихся за годы управления особым флотом.
   - От двухсот двадцати, до двухсот двадцати восьми стандартных суток. Формально это соответствует стандартам вашей расы, но на деле младенческая стадия проходит уже в инкубаторе.
   - Они будут способны к репродукции?
   - Ещё слишком рано чтобы проводить тесты на фертильность. В теории проблем быть не должно, но всё же необходимо тщательно изучить потомство, так как есть вероятность, что у будущих поколений могут возникнуть какие-либо... эм... аномалии.
  Вопросы и ответы следовали один за другим, и я не спешил вмешиваться, предпочитая просто слушать. Уж больно расклад вырисовывался интересный. То есть примерно за четыре года вырастал взрослый представитель нашей расы? С такой скоростью разве что саларианцы плодятся. Ну и ворча, наверное. Если честно их биологией я интересовался исключительно на уровне "куда лучше стрелять". С другой стороны взрослым такой индивид будет только с точки зрения физиологии, тогда как психологически и интеллектуально это наверняка будет большой ребёнок. Сомневаюсь, что наука и тут сможет обставить природу, слишком уж тонкие материи затрагиваются.
  - "А ведь этот проект начался задолго до активности гетов и нынешней войны", - промелькнула в голове своевременная мысль. Значило ли это, что Даро"Зен ещё тогда в долгосрочных планах имела войну? Весьма вероятно. Она дамочка продуманная и смотрит далеко наперёд. Ведь таким образом можно вырастить целую армию. Армию физически развитых детей, которые ввиду своего реального возраста не будут бояться смерти... Очень рационально, но мерзковато даже по моим меркам. А ещё очень опасно, ведь это фактическое создание новой версии нашего народа и один раз наши создания нас уже потеснили.
   - Не ожидал от вас подобного, - в итоге, всё же произнёс я, прерывая обсуждение технический деталей, - зато теперь понятно, к чему такая секретность.
   - Осуждаешь? - остро глянула на меня адмирал, отрываясь от столь поглотившего её зрелища.
   - Просто удивлён. - Я не стал говорить ни "да", ни "нет", уйдя от прямого ответа. Хотя на самом деле мне таковые действия откровенно не нравились, но кто я такой, чтобы что-то ей высказывать? При моём нынешнем положении нередко приходится принимать спорные решения, да и раньше с моралью у меня были сложные взаимоотношения. А на ней висит ответственность за целую расу, что не может не накладывать свой отпечаток. Так что да, мне не нравились её идеи, но нет, я её не собирался осуждать.
  - Этот проект создавался не ради войны, - правильно оценила моё отношение адмирал, - точнее, это было лишь одним из потенциальных применений. Поддержание численности населения, возможность возрождения расы в случае гибели Флота, упрощение колонизации тех миров, на которых в своём нынешнем состоянии мы жить не сможем, но смогут наши потомки. Вариантов много. Но да, теперь война это самый очевидный, вот только у нас нет ни ресурсов для разворачивания крупного комплекса по выращиванию будущей армии, ни времени. К тому моменту, как эти дети вырастут, всё так или иначе будет решено. Но недооценивать его важность тоже не стоит.
  - Наличие такого резерва развязывает Коллегии руки. - Было несложно понять, что Даро"Зен имеет в виду. Война с гетами уже который месяц практически заморожена, но ведь вечно так продолжаться не может. Синтетики крайне опасны и терпеливо ждать, пока Мигрирующий Флот накопит достаточную мощь, чтобы одним броском смять их оборону, явно не станут. Наверняка что-то готовят и это самое "что-то" будет задействовано в самый неподходящий момент. Они уже доказали, что не только хорошо умеют просчитывать действия органиков, но и знают, как это использовать в своих интересах. А так появляется возможность игнорировать чрезмерные потери и атаковать раньше, похерив гетам все расчёты. - Если вы им скажете.
  Тема кстати получалась весьма и весьма щепетильной. И дело не в законах Пространства Цитадели, формально Мигрирующий Флот им не подчиняется, хотя на практике всё не так просто. И даже не в моральном подоплёке вопроса, хотя, уверен, другие адмиралы будут не восторге. Шала"Раан уж точно. Нет, на первом месте, как и всегда, стоят деньги. Где глава Особого Флота нашла столько средств, что смогла отгрохать немаленькую базу, закупить оборудование, нанять персонал и поддерживать всё это годами? Очень хороший вопрос. А ведь средства немалые, хватило бы на покупку парочки новых кораблей, что для квариан является вопросом выживания. Скорее всего, кое-кто нарушил ещё и порядки Мигрирующего Флота. Иными словами, лояльные ей люди где-то раздобыли что-то ценное, например обнаружили богатое месторождение редких ископаемых, и пустили эти средства на личный проект адмирала. Ай-ай-ай как не хорошо.
  - Скажу, когда буду уверенна в результате, - уверенно заявила в ответ на это кварианка и повернула голову в сторону ученого, - профессор?
  Тот аж вздрогнул. Складывалось такое ощущение, что он то ли просто о чем-то задумался, то ли силился понять, о чем мы тут вообще говорим, и не был готов держать ответ. Да и тема ему, по всей видимости, не особо понравилась. Возможно, даже несколько напугала. Он что, раньше не задумывался о том, для чего всё это делается? Может и так. Ученые, которые согласились работать в таких условиях, явно не от мира сего.
   - Нужно ждать, пока вырастет первое поколение, госпожа адмирал. Мне очень жаль, но до этого момента невозможно ничего гара...
   - Мне не нужно объяснять необходимость полного цикла испытаний, - Даро"Зен оборвала торопливую речь ученого, - просто продолжайте свою работу.
   - Э-э-э... хорошо. Тогда позвольте мне продемонстрировать вам ещё кое-что.
   Майлз шустро что-то набил на своём унике и попросил нас немного подождать. Спустя буквально полминуты в конце коридора показалась процессия из двух охранников, хорошо мне знакомой азари и... подростка-кварианина. Да, уже почти взрослого, но в таком же обычном комбинезоне, как и те дети. Очевидно, он был ещё одним подопытным, только старше. Наверное, если сейчас шла речь о контрольном поколении, то до этого выращивались единичные экземпляры. Но больше всего в глаза бросались браслеты у него на руках и ногах, скреплённые между собой цепью, что крайне странно смотрелось на безмятежном, субтильного телосложения подростке. Хотя безмятежность была сугубо напускной, поскольку я не мог не отметить настороженного интереса с его стороны. Ничего хорошего от нас он явно не ждал.
   - Это объект Тэссэра, один из наших первых успехов. К сожалению, он оказался крайне нестабилен, неоднократно проявлял агрессию к нашим сотрудникам и даже нападал на охрану, - ответил на повисшее в воздухе недоумение человек, - поэтому около полугода назад мы изолировали его.
   - "Посмотрел бы я на твою агрессию, если бы тебя использовали как лабораторную мышь", - мысленно отметил я. Конечно, я не настолько наивен и прекрасно понимал, что раз этим вопросом занимаются уже несколько лет, то показанные нам детишки далеко не первые образцы. Но одно дело понимать, а совсем другое увидеть.
   А вот Даро"Зен со своим помощником восприняли происходящее спокойно. Впрочем, скорее всего они, как и я сам, просто не показывали своего реального отношения к делу. В любом случае, нас всех провели вглубь этой части исследовательского центра, где обнаружился тренировочный полигон. Там же оказался удобно расположенный кабинет, с выходящими на основную площадку обзорными окнами, где мы и расположились. Охранники же завели подопытного внутрь, подвели к эдакой полосе препятствий и сняли с него ограничители, после чего покинули территорию полигона.
  В свою очередь подросток всё продолжал безмятежно стоять, словно его это не касается, и только после солидной паузы задрал голову к потолку и звонким, мальчишечьим голосом произнёс:
  - Цена?
  - Десять часов, - отозвался Майлз через коммуникатор, и его усиленный голос донёсся до нас уже с той стороны. Сразу после этого человек пустился в пояснения, - он не видит и не слышит нас. А насчёт вопроса... похоже, он прекрасно осознаёт своё положение и отказывается выполнять приказы просто так. В данном случае я обещаю ему ограниченный доступ к нашей внутренней сети, тогда как обычно ему доступны лишь учебные материалы.
   - И вы идёте ему на встречу? - похоже, данный момент несколько удивил адмирала. Не сама ситуация, которая, на мой взгляд, была, мягко говоря, спорной, а именно поведение ученых.
   - А что нам ещё остаётся? Заставлять силой? - вопросом на вопрос ответил ученый, - проще согласиться, тем более что ничего особого он не требует.
   Тем временем подопытный начал довольно быстро проходить полосу препятствий, быстрыми и отработанными движениями преодолевая преграды. Выглядело это весьма лихо, но, тем не менее, ничего особого в этом не было. Да, для выращенного в инкубаторе создания результат неплох, но любой тренированный боец сможет сделать это не хуже. Чего уж говорить про настоящих профи.
   - А теперь смотрите внимательней, - произнёс глава научного центра, когда парнишка приблизился к высокой, метра четыре в высоту стене. Одно мгновение и он смазался в воздухе, оставляя за собой синеватый шлейф. В мгновение ока он оказался сначала на вершине стены, а потом по другую её сторону. После чего ещё несколькими резкими бросками разогнался до внушительной скорости, походя преодолевая все препятствия.
   - Это был рывок? - не удержался я, имея ввиду название распространённого биотического приёма.
   - Не совсем, - на этот раз вместо ученого ответила азари, которая, кстати, похоже меня не узнала. Оно и не удивительно. Лица она не видела, снаряжение изменилось, а голос вспомнить куда как сложнее, - обычно при рывке биотик превращается в живой снаряд, защищённый полями массы, и наносит мощный таранный удар. Движение при этом происходит по кратчайшей прямой. А Тэссера использует серию минирывков, что позволяет ему не только поддерживать скорость за счёт инерции, но и маневрировать. В теории так может делать любой, достаточно умелый биотик, но на деле он просто потеряет ориентацию в пространстве и даже если не врежется во что-нибудь, то будет не в состоянии использовать биотику. Мы так и не поняли, как у него это получается. Скорее всего, какая-то врождённая аномалия вестибулярного аппарата.
   - Впечатляет, - коротко отметила Даро"Зен и тут я не мог с ней не согласиться.
   - К сожалению, достигнуть стабильного проявления биотических талантов у подопытных так и не вышло, несмотря на все эксперименты с облучением нулевым элементом, - продолжила Рана Таноптис, - но мы планируем продолжить работу в этом направлении.
   - Биотики нам нужны, - кивнула адмирал, - но приоритет остаётся тот же.
   - Как скажете, - покладисто согласилась азари и повернула голову в сторону своего начальника, - профессор?
   - А? Гхм, ну да, - похоже, Майлз вновь успел на что-то отвлечься. Занятный кадр, - ещё я планировал показать...
   Что он там планировал, узнать нам так и не довелось, поскольку именно в этот момент его уник разразился звонким сигналом, обрывая речь не полуслове. Человек потянулся к инструментрону и тот ожил чьим-то голосом:
   - Профессор Майлз, пилот адмирала требует, чтобы его пустили внутрь, - судя по характерно изменённому голосу, это был кто-то из квариан-охранников.
   - Зачем? - удивился человек.
   - Секундочку, - со стороны уника раздались приглушенные, неразборчивые голоса, - эмм... он утверждает, что на орбиту планеты выходит неизвестная флотилия.
  
   Глава 2.
  
   Все демонстрации оперативно свернулись, и мы проследовали к местному центру безопасности. Обычной каюте с множеством размещённых на стенах и столах мониторов, которые выводили изображения с внутренних и внешних камер. Внутри обитал один единственный охранник, по совместительству местный диспетчер. Судя по голосу, именно он связывался с Майлзом.
  Туда же доставили пилота шаттла, который повторил свои слова про корабли неизвестной принадлежности, которые обнаружили приборы его машины. Подтвердить его слова было нечем, поскольку здесь не было вообще никаких приборов внешнего наблюдения кроме оптических, которые в свою очередь имели весьма ограниченную дистанцию обзора в местной атмосфере. Но доказательств никто и не требовал.
   - Сколько их? - выслушав своего подчинённого, причем приближенного раз ему доверили доставить нас сюда, поинтересовалась Даро"Зен.
   - Пятнадцать вымпелов. Определить класс не удалось, слишком много помех, но два из них крупные, - отрапортовал пилот.
  В принципе, получилось вполне достоверно. Шаттл это вам не полноценный корабль, к тому же он располагался каверне, перед входом в базу, то есть его неплохо так экранировало. Но, опять же, не настолько, чтобы перекрыть более мощное корабельное оборудование. И почему шаттл не был обесточен сразу же? Недосмотр адмирала, не иначе. Сразу видно, что она далека от боевых будней. Если бы я изначально знал что к чему, то не забыл бы отдать такой приказ.
   - Они успели тебя обнаружить? - второй вопрос адмирала не заставил себя ждать.
   - Я сразу отключил всю аппаратуру, но ... сложно сказать, - тут можно было не продолжать. Вопрос скорее в том, успели ли гости зафиксировать точное местоположение шаттла.
   - Два крейсера это серьёзно. У пиратов и наёмников редко бывают такие силы, - вслух озвучил я свои прикидки, - скорее похоже на военный патруль Альянса или Иерархии. Только с каких пор они прочесывают Терминус? Не думаю, что это совпадение.
   - Они шли за нами, - адмирал согласилась с моими выводами, - прошли ретранслятор, отследили направление и вышли на планету. С военными наше сопровождение связываться бы не стало. А теперь есть вероятность, что шаттл выдал им место положения базы. Великолепно.
   - Но почему мы узнали об этом только сейчас?! - растеряно воскликнула Рана Таноптис, тогда как её шеф, похоже, вообще был не в состоянии что-то говорить. Только переводил взгляд между нами.
   - "Потому что ваша секретность играет против нас", - мрачно подумал я.
  Активные приборы могли бы привести к обнаружению базы, но ведь без него они фактически слепы. "Сикрон" скорее всего либо спрятан в каком-нибудь подгорном ангаре, который служит изолятором, либо во время простоя полностью обесточен. Точно так же, как мы прятали "Баронессу" среди астероидов. Остаются только корабли, которые сопровождали нас в эту систему и остались около ретранслятора. Они наверняка послали сообщение, но если неизвестная флотилия шла на сверхсвете, а иначе быть просто не могло, то они обогнали сигнал. Буйков для прямой связи здесь ведь тоже нет.
   Правда, все эти факторы стали играть против нас исключительно потому, что неизвестные как-то заранее узнали о базе и знали, за кем следить, чего не должно было случиться. И как это произошло, я понятия не имел. Самый очевидный вариант - предательство. Но персонал вроде как сидит на изолированной базе, а квариане своих не сдадут. По крайней мере, это крайне маловероятно. Нет, тут что-то другое. Кто-то сумел отследить поставки на базу и при этом не засветиться? Спроси меня об этом пару лет назад, и я бы твёрдо ответил - невозможно. Но я ведь уже сталкивался с кораблями, которые проблематично обнаружить. Прогресс не стоит на месте. И если исходить из этого варианта, то даже полное отключение шаттла сразу по прилёту сюда ничего бы не изменило. Скорее эта мелкая по сути своей оплошность даже дала нам шанс среагировать раньше, чем нам на голову упадёт десант.
   Объяснять ученым, что к чему принялся помощник адмирала, который должен был знать что здесь и как получше нашего. Он деликатно отвёл их в сторонку, а у нас с Даро"Зен, было что обсудить. Решения ведь нам принимать.
   - Не понимаю. Кто бы это ни был, они не могли узнать о наших исследованиях, без чего нет смысла нас искать. А если это Альянс или Иерархия, то какое им дело до них? - адмирал говорила негромко, но ситуация её явно не на шутку встревожила. Как и меня самого. Особых иллюзий никто не питал.
   - Не возьмусь утверждать, что это именно они. Важнее другое. Что будем делать? - вообще я мог бы напомнить, что Альянс едва вошел в Совет, а поэтому не упустит возможности выслужиться, тогда как Иерархия с удовольствием взяла бы за глотку одного из адмиралов, чтобы надавить на остальных. Но в данный момент это не имело значения.
   - Ждать, - после короткой паузы твёрдо заявила Даро"Зен, - если повезёт, они нас не найдут или это всё-таки случайность. А если нет, то пусть обозначат свои намеренья.
   Ну и конечно же удача была не на нашей стороне. В таких ситуациях оно ведь иначе просто не бывает. Поняли мы это очень просто - несколько упорно рыщущих по округе шаттлов весьма красноречивый сигнал. Стало очевидно, что неизвестные знают, что ищут, но полными данными все же не обладают и сейчас пытаются отыскать вход. И много времени у них на это не уйдёт. А ещё в глаза бросался тот факт, что модели шаттлов были альянсовскими, что подтверждало мои изначальные догадки.
   Без дела мы само собой тоже не сидели. Была объявлена тревога, всех детей развели по их комнатам и заперли, персонал так же переместили вглубь базы. Такие шаги позволяли избежать случайных жертв и мобилизовать всю охрану. Внутри центра безопасности остались только пятеро: я, адмирал, её помощник, заменивший ранее находившегося на этом посту охранника, и моя старая знакомая Рана Таноптис. Последняя осталась не только как представитель научной братии, но и как биотик. Слабенький, но лучше чем никакого.
  Тем не менее, было совершенно очевидно, что всё это полумеры, поскольку серьёзно рассчитывать на успешную оборону в полтора десятка бойцов было бы глупо. Даже если у них здесь найдётся тяжелое вооружение, то нас просто задавят количеством. А если это действительно военные, то быть может и качеством. Так что нужно было что-то решать.
   - Даро, - обратился я к адмиралу, - что должны были сделать твои, после того как в систему вошла эта флотилия?
   - Дать мне знать, отойти, избегая возможного боя с превосходящими силами, и ждать приказов. При невозможности связаться со мной - доложить Коллегии.
   - М-да, у меня примерно то же самое, - невесело хмыкнул я, - а ждать пока сюда подойдёт помощь часов пять, не меньше. Пока выделят помощь, пока прыгнут в эту систему, пока долетят. Нас найдут гораздо раньше, так что не вариант. Нужно выходить со своими на связь.
   - Тогда нас сразу обнаружат, - констатировала очевидное адмирал, но как-то по инерции, на деле скорее задумавшись, - хотя ты прав, это всё равно неизбежно. Так хотя бы узнаем, чего им от нас нужно.
   Дальше всё было просто. Пилота ранее уже отправили обратно к своему шаттлу, а теперь следом за ним послали пару техников, чтобы подсоединить машину к коммуникациям базы. Не бегать же нам каждый разу туда-обратно. Глупо и небезопасно. А так через десяток минут всё было готово и почти сразу дали знать наши гости.
   На экране одного из мониторов возникло изображение сурового вида мужчины-человека в бело-черном кителе.
  - Всё-таки Альянс, - едва слышно произнесла стоящая рядом Даро"Зен, озвучивая не только свои, но и мои мысли.
   - Говорит генерал Петровский, - после секундной паузы сухо заговорил человек, - вы подозреваетесь в нарушении конвекций Совета Цитадели. Мы требуем допуска нашей группы для проведения всестороннего расследования.
   - Адмирал Даро"Зен, Мигрирующий Флот. Мы не входим в состав Пространства Цитадели ни юридически, ни территориально. ВКС Альянса так же не имеют права на подобные требования, - глава особого флота не растерялась и хорошо ответила, но что-то мне подсказывало, что пользы от слов всё равно не будет.
   - Это не имеет значения, - генерал даже бровью не повёл, - вы впускаете нас миром или мы заходим сами. Решайте.
   Переход от диалога к угрозам оказался неожиданно быстрым. Не сказать, чтобы я был особо удивлён таким поворотом, тем более со стороны военного, а не чиновника, но приятного всё равно было мало. Фактически нам сходу поставили ультиматум. И что самое неприятно - крыть нам было нечем.
   - Нам нужно обдумать решение, - вмешался я, опережая адмирала, которая явно готовилась что-то высказать. И сдавалось мне, что в этом "что-то" будет мало конструктива.
   - У вас десять минут, - отрубил человек и оборвал связь.
   Адмирал тут же разразилась тирадой, в которой самым мягким можно было счесть пресловутое "бош"тет", чем изрядно удивила как меня, так и всех окружающих. Не привык я слышать такое от извечно холодной со всеми главы Особого Флота. В принципе, её можно было понять, поскольку на грани краха оказалось исследование, в которое она вложила столько средств. Да ещё и самому флоту это грозило выйти боком. А самое главное то, что она ведь наверняка осознавала степень собственной вины. Но понимание пониманием, а мне совершенно не улыбалось подставляться.
  Вообще, с Альянсом у меня были неплохие отношения, причем как раз с военными, а не бюрократами - доводилось оказывать им некоторые услуги. И в целом я имел шансы легко отделаться. Но при этом пострадали бы эти самые отношения, да и Мигрирующий Флот мне нужен. Слово "шансы" в данной ситуации мне также не очень нравилось. Мало ли что. От случайностей никто не застрахован, или генерал этот окажется человеком излишне принципиальным. А ещё меньше мне нравилось то, что я наблюдал на экранах, демонстрирующих изображение с внешних камер. Настолько меньше, что я тут же полез смотреть данные, которые через шаттл пришли от наших кораблей сопровождения. Они-то точно определили, что это за корабли.
  - Сдаётся мне, это не Альянс, - озвучил я возникшую мысль, отчего в помещение мгновенно образовалась тишина.
   - А кто?
   - Не знаю. Но такой техники, - я без затей ткнул пальцем в монитор, на котором было видно, как недалеко от пещеры, ведущей к входу, выгружаются массивные роботы. Как и ожидалось, выход на связь позволил противнику нас обнаружить, - у них на вооружении не стоит. Все их корабли также новейших моделей. А если подумать, то и генерал этот странный. Альянсовцы как бы к нам не относились, но говорили бы по всей проформе, и спешить бы не стали. Зачем? А эти словно опасаются, что к нам успеет подойти помощь. И ещё одно - Петровский ни слова про ВКС Альянса не сказал, а я у них такой формы не припоминаю.
   - Человек не из Альянса, при солидной флотилии состоящей из новых кораблей альянсовской сборки и с самой современной боевой техникой, которого интересуют генетические исследования? - по мере перечисления всех этих пунктов, Даро"Зен говорила всё задумчивее и задумчивее, - и кто это может быть?
   - Могу только предположить. Последние месяцы кто-то очень тихо орудует по всему Терминусу. Ни улик, ни свидетелей - уровень профессионалов. А началось это вскоре после того, как таинственным образом опустело несколько мелких человеческих колоний. И это точно не ВКС Альянса, поскольку они у меня уже аккуратно интересовались, не слышал ли я чего интересного.
   - Если ты прав, то всё ещё хуже, - мрачно констатировала адмирал.
   - Нас всех в любом случае убьют? - испугано подала голос азари. Невольно возникали сомнения в том, что от неё будет толк в случае заварушки. К слову, при нашей первой встрече она о сопротивлении даже не помышляла.
   - Если только сами не позаботимся о собственном выживании, - пожал я плечами и, переводя тему в конструктивное русло, обратился к помощнику адмирала, - Нил, пожалуйста скажи, что здесь больше одного выхода.
   Мне уже стало очевидно, что если я хочу выбраться отсюда без потерь, то нужно брать дело в свои руки. Даро"Зен при всех своих талантах не обладала стоящим опытом боевых операций, а про остальных можно было и не упоминать. Мне бы сейчас хотя бы пару отделений своих бойцов и можно было бы смело окапываться до прибытия помощи от Мигрирующего Флота, но чего нет - того нет. Придётся пойти другим путём.
   - Больше, - покорно подтвердил тот, - основной вы видели, второй это ангар моего "Сикрона". Он расположен так, чтобы по земле к нему было не пройти, и хорошо замаскирован. Найти его не должны, но уйти через него мы не сможем.
   - Больше ничего? Вентиляция, технические тоннели? - уточнил я.
   - Есть шахта для вывода скопившихся газов. Узкая, пролезть можно, но медленно. Если ты хочешь вывести нас через неё, то это займёт не один час. И скафандров для подопытных у нас просто нет, а атмосфера там не поддерживается.
   - Понятно... - протянул я, мысленно переключаясь на другой вариант, - какой у вас протокол эвакуации? Через корабль?
   - Верно. Но мы не учитывали нынешнее количество подопытных.
  - Зато планировали прихватить с собой особо ценные железяки, - я вопросительно посмотрел на Нила и тот утвердительно кивнул, - а если без оборудования, брать только людей. Все уместятся?
   - Если набиться вплотную, то, наверное, да, - на этот раз ответ получился не особо уверенно, но, по крайней мере, он был положительным.
   - Таос, что ты задумал? - вмешалась адмирал, которой надоело пребывать в роли статиста, - даже если получится всех вместить, то так просто уйти нам не дадут. Либо уничтожат на взлёте, либо повредят двигатели на выходе из атмосферы.
   -Как далеко ты готова зайти, чтобы сохранить хотя бы часть своих исследований? - вопросом на вопрос ответил я и вместо ответа получил долгий, молчаливый взгляд от Даро"Зен. Что же, примем его за согласие, - тогда поступим так. Мы связываемся с нашим сопровождением, ты переподчиняешь свои корабли моим людям и они обеспечивают окно для взлёта корвета. Нужно будет только продержаться до их прихода, а это гораздо реальней, чем ждать помощи от Мигрирующего Флота.
   - Восемь кораблей против пятнадцати? - скептически поинтересовался капитан "Сикрона".
   - Я говорю об обеспечении окна, а не про победу в бою. Уж поверь, моим ребятам найдётся чем их удивить. А теперь мне нужна схема этой базы - до прихода помощи ещё нужно как-то продержаться.
  
   Глава 3.
  
   Времени на составление хитрых планов у меня не было. Ресурсов для подготовки к полноценной обороне исследовательского центра - тоже. Про то, что силы несколько неравны можно и вовсе не упоминать. Паршивый расклад, но кое-какие плюсы, переводящие ситуацию из разряда совсем безнадёжных в просто критические, всё же имелись. Во-первых: база была тесным местом, в узких коридорах сложно развернуться, что отчасти компенсировало нашу малую численность. Во-вторых: квариане оставались кварианами. На первый взгляд у охраны с оружием дела обстояли неважно, но почти у каждого обитателя "Сикрона" имелось что-нибудь полезное среди личных вещей. Было и "в-третьих", достаточно простое, но не менее важное - одного слова Даро"Зен хватило, чтобы меня слушались и не задавали лишних вопросов. А ещё она была достаточно умна чтобы понимать - я тут единственный обладаю сколь-нибудь стоящим опытом руководства в подобных сложных ситуациях. Ну и в четвёртых: сама по себе карта сооружения давала некоторые надежды на то, что нам удастся выбраться из переделки.
   Исследовательский центр не уходил вглубь горы на всю свою длину, как я по умолчанию предполагал, а лишь углублялся в неё и дальше следовал вдоль внешней грани. Там что-то связанное тектонической активностью, я даже вникать не пытался. Главным было то, что центр начинал строиться от условного главного входа, места через которое мы попали внутрь, углублялся достаточно сильно, чтобы скрыть работу любой аппаратуры, включая старый корабельный реактор, обеспечивающий всё энергией, после чего вновь брал направление на внешнюю часть горы. Там располагался ещё один склад, который не только примыкал к ангару с корветом, но и имел боковой тоннель-отвод, связывающий оба склада по кратчайшей прямой. Именно ангар стоило считать наиболее используемым входом, но по протоколу безопасности, любые визиты принимались через первый вход. Наше счастье, что на этот момент не забили.
   Ключевой проблемой было время. Навскидку нам требовалось продержаться не менее часа, и это уже с учетом тех десяти минут, что нам дали на раздумье. Вроде и не много, но в нынешних обстоятельствах целая бездна времени. Так что все мои мысли были направлены на одно - заставить врага медлить и осторожничать. Если они уверены, что контролируют ситуацию, то слишком спешить и подставляться не станут. По крайней мере, я на это очень надеялся, потому что если задача будет прорываться вперёд любой ценой, то мы обречены вне зависимости от своих действий.
   Большую часть научной братии вместе с искусственно выращенными детьми и всеми записями, которые удалось скопировать на твёрдые носители, я сходу отправил к "Сикрону" в сопровождении одного единственного охранника, который являлся пилотом корвета. Задача была поставлена простая - грузиться на корабль и ждать. Выделять силы на случай возможной обороны было бессмысленно. Если враг обнаружит этот вход, у нас всё равно не будет никаких шансов, так что тут я даже особо не задумывался. Исключение составила небольшая группа спецов, которая под руководством Даро и Майлза сейчас старательно затирала все оставленные материалы. А так же Рана Таноптис, которую я решил оставить при себе.
  По всем остальным направлениям также была начата бурная, скорее даже суматошная деятельность. Это вообще могли бы быть откровенно панические трепыхания, да только слишком уж нас было мало на такую большую территорию, из-за чего суета никак не могла вылиться в форменный хаос.
  Прямо на моих глазах трое квариан готовили к обороне участок около первого охраняемого шлюза, через который мы не так давно проходили. Практически все остальные в данный момент занимались примерно тем же, но в других местах. Иными словами - пытались организовать хоть какие-то укрепления, а заодно блокировали все обходные пути внутри базы, попросту заваривая двери. Мера сугубо временная, но для того она и нужна. Хорошо хоть межблочные шлюзы альтернатив не имеют, а потому мы имели четко определённые рубежи обороны. Главное вовремя отступить, но при этом продержаться достаточно времени. Надеюсь получится. Узкие коридоры, со множеством потенциальных укрытий в виде примыкающих помещений - неплохие условия. Конечно, это не укрепление уровня бункера Халиата, но лучше чем открытое пространство на поверхности. Хотя тут многое будет зависеть от снаряжения врага, ведь мне не понаслышке было знакомо, как сложно подобрать что-то толковое для штурма подобных объектов. Будь это вояки Альянса - я бы вздохнул спокойнее, точно зная чем они вооружены, а тут сплошная неизвестность.
  В общем, работа кипела. И если было хоть немного больше времени, то я и сам бы взялся за инструмент, но сейчас едва удавалось выкроить мгновения чтобы взглянуть на тот или иной участок обороны, поскольку меня постоянно дёргали.
   - Здесь вся взрывчатка, которую удалось собрать.
   Два сикроновца поставили передо мной полупустой ящик. Внутри обнаружилось десятка три разномастных гранат, которые удалось найти на фрегате, пара вытянутых металлических цилиндров, явно какие-то самоделки, а также аккуратные коробочки горнопромышленных зарядов. Сомнительное богатство, но лучше чем ничего.
   - Гранаты раздать, - сходу определился я. У меня было пару идей, для которых нужна была взрывчатки и, в крайнем случае, на это дело пошли бы гранаты, но поскольку у нас была альтернатива, то их лучше было использовать по прямому назначению, - со всем остальным поступим так. Нужно рассчитать заряд, необходимый чтобы обрушить этот переход, - я ткнул пальцем в экран своего уника, указывая на тоннель связывающий склады. Туда наверняка сунутся, а сдерживать врага сразу на двух направлениях мы точно не сможем. Тут на одном бы их хоть как-то задержать, - всё остальное используйте на складе. Сможете сделать из этого добра растяжки или дистанционки?
   - Легко, - один из квариан сразу озвучил согласие, а второй поддержал его кивком. В принципе, я и не сомневался. Чтобы выходцы из Мигрирующего Флота не смогли переделать что-то под свои нужды? Не бывает такого, - но может тогда сразу обрушить свод пещеры и перекрыть вход?
   - Нет, тогда они сразу сконцентрируются на поиске других путей, а нам нужно, чтобы они завязли внутри, - коротко пояснил я, а на большее просто не было времени, - выполняйте. Можете взять по одному из своих в помощь, но большего выделить не могу. Всё, что не успеете поставить, возвращайте сюда - найдём другое применение.
   Рекомендованные мне бойцы и сами прекрасно понимали, как мало у нас времени, так что тратить время на расшаркивания не стали. Подхватили ящик за ручки и быстрым шагом отправились выполнять приказ. Правильный подход. Что такое десять минут? Почти ничего. Сколько-то сможет выиграть Даро, затягивая разговор с тем человеком, но, по всей видимости, он твёрдо знал, чего хотел, поэтому особых надежд на болтовню я не питал. Оставалось просто делать всё, что в моих силах. Но стоило мне вернуться к изучению будущего поля боя, как визуальному, так и при помощи закинутых на уник планов научного центра, как меня снова отвлекли:
   - Разве не лучше будет встретить их на подходе? - подала голос послушно таскающаяся за мной азари.
   - Не в нашем случае, - сложно что-то объяснять, не отвлекаясь от дела, и в другой ситуации я бы проигнорировал вопрос, но в данном случае он мне не особо мешал. По сути, я озвучивал мысли вслух, - нам нечего противопоставить их технике, поэтому оборонять внешние подходы и ангар бесполезно. Но глубже она не пролезет, и тогда в дело пойдёт только пехота. Наша задача сделать так, чтобы они смотрели не вперёд, а под ноги. Тебе тут тоже отведена своя роль.
   - А...я... - азари издала какое-то странное полувсхлипывание, - я не проходила боевой подготовки.
   - Я заметил, - даже не смотря на Таноптис, я точно знал, что сейчас она напугана. И это совершенно нормально - если бы каждый житель галактики вёл себя как заправский головорез, то мы бы сейчас деревянными дубинами воевали. Страх - главный хранитель цивилизации. Поэтому бросать на передовую азари было бы действительно глупо. Однако это не значит, что она бесполезна. Главное правильно использовать имеющийся боевой ресурс, - будешь держаться в тылу и время от времени использовать биотику. Создавать сингулярность умеешь?
   К слову, сам я тоже собирался держаться позади. Успешный побег казался лучшим вариантом, но плен всё же предпочтительнее героической гибели. В конце концов, нет никаких гарантий того, что я прав в своих выводах. Может это всё-таки Альянс и тогда всё не так плохо. А если нет, то некоторый шанс договориться всё равно оставался. Пусть и довольно призрачный. По крайней мере, на месте неизвестной организации я бы всеми силами скрывал свои возможности. То есть - никаких свидетелей.
   - Да, - после короткой паузы, неуверенно отозвалась Таноптис.
   - Вот и замечательно. Мы знаем, как будет идти враг, поэтому не сложно будет создать её у них на пути. Выиграем немного времени и заставим их опасаться биотики. Справишься?
   - Да, - повторилась азари, но на этот раз с явным облегчением в голосе. Поняла, что в самую мясорубку её кидать не планируют.
   С этой темой удалось быстро разобраться, но меня почти сразу вновь дёрнули. На этот раз дистанционно.
   - Слушаю тебя, Даро, - сказал я, приняв вызов.
   - Таос, какие у тебя планы на шаттл?
   - Никаких, - несколько удивлённо отозвался я. Про наш транспорт я и думать забыл, поскольку свою потенциальную пользу он исчерпал, переправив сообщение нашим кораблям.
   - Если он достанется врагам, то они смогут получить координаты наших объектов на Раннохе.
   - Ммм... - как бы не хотелось обратного, но так просто отмахнуться тут уже не получалось. Конечно, можно сказать, что у меня нет на это времени и пусть шлёт кого-то из своих, но слать ей было некого. Все квариане, включая пилота шаттла, отошли под моё руководство, - хорошо, сейчас кого-нибудь пошлю.
   Оборвав связь, я начал лихорадочно вспоминать, кто сейчас ближе всех к анагару. Обнулить навигационку шаттла дело нехитрое и много времени не займёт. Вот только его и так считай, что не было. А то, что оставалось - стремительно утекало.
   ***
  После короткой "прогулки" Тэсс вновь оказался в своей каюте-камере, но от недавней меланхолии не осталось и следа. Более того, он не мог заставить себя даже просто сесть на койку, предпочитая мерить шагами куцее пространство. Внутри всё буквально кипело от чувства предвкушения. А всё потому, что то, как оборвалось давно ставшее рутиной прохождение полосы препятствий, могло обозначать только одно - что-то случилось. И это могло быть тем шансом, который он так долго ждал. А когда по центру пронёсся сигнал тревоги, он только уверился в этом выводе и... приготовился ждать.
   Сидеть и ничего не делать в такой момент было невыносимо, но других вариантов просто не было. Приходилось раз за разом убеждать себя в том, что спешить нельзя. Будет у него шанс или нет, но попытка точно будет только одна. Он очень хорошо это понимал, но легче от этого не становилось.
   Время тянулось бесконечно долго и Тэсс при всём желании не смог бы сказать, как долго продлилось его ожидание. Скорее всего далеко не так долго, как ему казалось. Но когда ты чего-то так отчаянно ждёшь, то цепляешься за любой шорох и только по этой причине парень не упустил тот миг, когда стены и пол вздрогнули. Едва заметно, но всё же. К сожалению, слышно ничего не было, но так и должно было быть.
   Выждав ещё столько, насколько хватило терпения, парень подошел к двери и несколько раз приложился по ней кулаком, после чего прислушался. По ту сторону не раздавалось ни звука. Либо охранник его игнорирует, либо его нет. И выяснять точнее можно было только одним образом - начать колотить в дверь ещё активнее. Но ответом вновь и вновь была тишина. Похоже, что-то действительно произошло. Или же всё это какой-то обман, который затеяли, чтобы посмотреть, как он, Тэсс, будет действовать в нестандартной ситуации. И вот тут уже оставалось только гадать.
   Несколько мгновений парень простоял неподвижно, будучи скованным своими сомнениями, но потом встряхнулся и отошел от двери. Повёл плечами, размял шею с руками и смазался в синеватой биотической вспышке.
  
   Глава 4.
  
  - "Альфа-3, подтверждаю, сектор чист", - отрапортовал спокойный женский голос.
  - "Вас понял, продолжаем движение", - ответил столь же ровный, но уже мужской.
  - Скучные ребята, даже когда на растяжку напоролись - никто не матюгнулся, - подытожил Кросс, в чьем шлеме уже добрых минут пятнадцать не умолкал монотонный поток переговоров штурмовой группы, - скажите, Лоусон, это у вас основное требование при вступлении, походить на робота?
  Ответа не последовало. Впрочем, бывший киллер на него особо и не рассчитывал. Новая начальница по уровню занудства, пожалуй, переплевывала даже покойную Шепард. В перепалках с лейтенантом, по крайней мере, было примерно понятно, на что нужно давить. Лоусон же являлась величиной практически неизведанной, несмотря на то, что пересекался он с ней достаточно часто. Тем не менее, дотошный Напалм не сдавался и упрямо пытался нащупать слабые места в этом ходячем манекене.
  - "Дельта-2, подтверждаю контакт, мы взяли... пленного", - голос бойца, прозвучавший подозрительно неровно, заставил Алана насторожиться. Если верить информации полученной на брифинге, то штурмуемый объект был каким-то образом связан с генетическими экспериментами, прошлое посещение подобного заведения закончилось крайне плачевно.
  - Оставайтесь на месте, Дельта-2, - Лоусон легко поднялась с кресла, - пойдемте, Кросс, время немного размять ноги. Вы, я вижу, заскучали, вам это пойдет на пользу.
  - Тронут вашей заботой, но мне и... - однако женская фигура уже энергично выпрыгнула из двери бронетранспортера, - тьфу, чтоб тебя... - проворчал бывший киллер, поднимаясь следом.
  Открывшееся взору просторное помещение являлось, вероятнее всего, местным ангаром. Какие-то контейнеры, бочки и прочий стандартный хлам. Единственной примечательной деталью являлся тускло полыхающий зеленоватым химическим огнем шаттл. Точнее то искорёженное нечто, что от него осталось.
  - Ого, орлы, вы на кой его разворотили? - присвистнул Кросс, поворачивая голову к спешащей им навстречу паре бойцов в черно-белой броне.
  - Вы явно невнимательно слушали поступающие рапорты, - скучающим тоном протянула Лоусон, голова ее, однако, тоже повернулась в сторону уничтоженного транспорта.
  - Я забил еще на том моменте, когда ваш Петровский честно признался, что он Петровский, - парировал бывший киллер, привычным движением вытаскивая из-за спины штурмовую винтовку. Внутри комплекса стоило быть начеку, даже если эту часть уже зачистили, - это же идиотизм форменный.
  - Эта информация не покинет поверхность планеты, - женщина равнодушно повела плечами, - ведите, Гамма-1, - коротко бросила она одному из вытянувшихся напротив штурмовиков.
  - Так точно, мэм, - боец споро развернулся и уверенно зашагал в вглубь помещения, его напарник, напротив, выжидающе замер, вероятно намереваясь исполнить роль замыкающего.
  - И все же, зачем такое варварство? - повторил Алан уже по внутреннему каналу связи, - эта колымага могла бы поведать нам что-нибудь интересное.
  - Внутри была замечена враждебная цель, - в голосе Лоусон проскользнула нотка раздражения, - и ИМИР устранил ее.
  На скрытом забралом шлема лице Напалма растянулась кривоватая усмешка. "Мисс Совершенство" явно не очень-то любила, когда что-то шло не по плану, а значит, если "информация" таки покинет поверхность планеты, вполне можно и даже нужно будет поездить по нервам своей текущей нанимательнице. Конечно, шансы такого исхода были крайне невелики, засевших в этой норе поклонников творчества Менгеле, чем бы они тут ни занимались, прижали капитально, но все же они были. За свою не особо-то долгую жизнь многострадальный Напалм уже столько раз должен был по всем правилам сыграть в ящик, что даже выброшенного в космос без скафандра человека он не сбросил бы со счетов, пока не увидел бы его окоченевший труп.
  Другое дело зачем ему это нужно? И тут всё было не так однозначно. С одной стороны он как обычно не всегда мог вовремя остановиться. Да и не всегда хотел, чего уж там. Но его попытки как-то поддеть Лоусон последнее время стали какими-то совсем уж целенаправленными, что было странно. Как и само по себе получающееся это подчёркнуто вежливое обращение к ней. И пытаясь понять собственные мотивы, бывший киллер никак не мог выловить ничего путного. Разве что иногда мелькала одна странная мыслишка - он попросту её опасался. Да-да. Смеяться в лицо матёрым отморозком, но опасаться не выглядевшую серьёзным противником женщину. Нет, она конечно биотик и всё такое прочее, но когда это имело значение? Нет, тут что-то другое...
  Первый труп не заставил себя долго ждать. Кросс недовольно скривился, бросая взгляд на тощее, прислонившееся к стене тело. Защитное стекло характерной формы шлема было разбито в дребезги, обнажая кровавое месиво, некогда бывшее лицом несчастного. Судя по ранам, умер он до того как заработал столь примечательную "черту", но правило осуществления контроля для некоторых свято.
  - Лоусон, простите за нескромный вопрос, а что мы тут вообще ищем? - спросил он по внутреннему каналу, поводя стволом винтовки в поисках возможной опасности, - я не припоминаю, чтоб у этих оборванцев водилось что-то особо ценное.
  - Информацию. Автономный комплекс квариан это само по себе интересно, тем более, если он принадлежит группировке адмирала Даро"Зен, главе их, так называемого, особого флота. Научной части кварианского общества. Судя по той информации, что нам удалось собрать, они работают в интересных направлениях, но об этом вы и так должны знать, - ответила женщина тоном, напомнившим бывшему киллеру мистера Уитни, его школьного учителя физики. Старик явно любил свой предмет, и терпеть не мог кретинов. К его несчастью таковых, по его же мнению, в школу ходило подавляющее большинство.
  - Целого адмирала? Тогда почему оборона такая никчемная? - выныривая за споро ведущим группу бойцом в широкий коридор, пробормотал Кросс. Впереди показалось что-то, похожее на шлюз. Вероятно, станция делилась на условные блоки и, судя по некому подобию КПП, это был переход их соединяющий.
  Стоящие по сторонам от прохода бойцы в черно-белой форме вытянулись по струнке, их же товарищи, завершающие демонтаж кустарной баррикады, никоим образом не отреагировали на новоприбывших. Один из них заметно прихрамывал.
  - Первый рубеж они отдали быстро, - Гамма-1 притормозил, терпеливо дожидаясь, пока его коллеги закончат ворочать обгоревший контейнер, - подвох оказался в самой баррикаде. Они ее заминировали. Дальше стоит проявлять максимальную осторожность.
  - Вас поняла, Гамма-1. Продолжайте, - коротко кивнула Лоусон, - почему так плохо с охраной? А вы как думаете, Кросс? - добавила она уже по внутреннему каналу.
  - По всей видимости, здесь что-то, что сей адмирал прячет даже от своих, - сложил дважды два Алан, внутренне дивясь нетипичной для своей нанимательницы разговорчивостью. Видимо, все-таки, определенный спектр нормальных человеческих эмоций был ей доступен, и она находилась в определенном предвкушении, - а значит здесь что-то совсем уж незаконное. Хотя плевали они на законы... ммм... и от того для вас это ещё любопытнее.
  Ответа не последовало, что, по всей видимости, значило, что он не ошибся. Остаток пути прошел в полном молчании. Судя по следам, бои, шедшие в коридорах блока, были повсеместные, но не слишком активные. Отступающие просто тянули время, не давая, тем не менее, себя прижучить. Скорее всего, основные оборонительные рубежи были организованы у шлюзов.
  - Они тянут время, - вслух озвучил свои мысли бывший киллер, - только зачем?
  - Предположения? - судя по голосу женщине даже почти было интересно услышать ответ.
  - Ну, умирать никто не хочет, - Алан пожал плечами, - точнее встречаются отдельные отбитые экземпляры, но мы сейчас не о таких говорим, я надеюсь. Если бы у них была возможность вырваться, то сейчас они бы активно контратаковали нас в надежде спастись, но снаружи им ловить нечего. Да и в целом, у них недостаточно для этого сил и они это прекрасно понимают. В такой ситуации благоразумнее всего сдаться.
  - И, тем не менее, они не сдаются, - возразила Лоусон.
  - Верно. Видать, понимают - от этих ребят, от нас, то есть, добра не жди, - согласился бывший киллер, - а значит сдача - самый последний вариант.
  - То есть вы считаете, у них есть иные варианты? - протянула женщина, поравнявшись с Аланом в очередном широком коридоре, - какие же?
  - Ну, вы как спросите... - вариантов, если подумать, действительно хватало, - возможно, здесь больше одного выхода, но снаружи им все еще нечего ловить. Возможно, они готовят последний рубеж, где намерены окопаться до прихода подкрепления. Ну или там тоннель ложками копают...
  - Они наверняка запросили подкрепление. Если не сами, то та флотилия, что была у ретранслятора, уж точно, - последнее предположение было проигнорировано, - но в лучшем для них случае это займёт часы, которых у них нет.
  - А! Вам виднее, Лоусон, - отмахнулся бывший киллер, проходя вслед за Гамма-1 в одно из боковых помещений, - завязывайте с этим экза... @#$%! Нормально...
  У Кросса были все основания для таковой реакции. Как-то сложно под пленным понимать карапуза лет пяти, который испуганно лупал глазами в их сторону, находясь под стражей сразу двух вооруженных головорезов.
   - Интересно... - если Напалма был без затей удивлён, то реакция Лоусон явственно отдавала удовлетворённостью.
   - Интересно, какого хрена тут забыл ребёнок? - мысленно хмыкнув, уточнил Кросс.
   - А вам так часто доводилось видеть кварианских детей? - тут же прозвучал встречный вопрос. Хотя какой это был вопрос - сарказм чистой воды.
   Тем не менее, намёк был более чем прозрачным. Только теперь Кросс обратил внимание на не сразу бросающиеся в глаза детали и едва удержал в глотке дурацкий вопрос "квариаских?". Да, ребёнок, к человеческому племени определённо не относился. Хотя и к племени скафандриков его отнести было сложно. Не ассоциировался он как-то с знакомым Напалму образом, ведь до этого момента он разве что их лица видел.
   - "Лучше бы и не видел..." - в голове тут же всплыли клятые события Новерии, после которого его и так не самая гладкая жизнь окончательно пошла кувырком. С всё нарастающими оборотами...
   - Доставьте его на мой корабль. Целым и невредимым - головой отвечаете, - а вот его начальницу левые вопросы явно не терзали, и она уже вовсю отдавала приказы.
   - Есть, мэм, - хором отозвались бойцы, после чего один из них не особо церемонясь подхватил карапуза поперёк живота и поспешил на выход.
   - Вы не выглядите особенно удивлённой, Лоусон, - проследив за ними взглядом, отметил Кросс. Не требовалось особой внимательности, чтобы отметить данный факт. Мисс Совершенство ждала чего-то подобного?
   - Наши аналитики предполагали нечто-то подобное, только никто из них и помыслить не мог, что квариане уже достигли таких результатов. Значимость нашей операции только что выросла в разы, - женщина хоть и поддерживала околоравнодушный тон, но, похоже, была очень довольна совершенным открытием. Иначе сложно было представить, почему до сих пор продолжался этот сеанс словоохотливости, тогда как обычно ответов на сколько-нибудь важные вопросы можно было не ждать, - Гамма-1, необходимо сохранить как можно больше рабочего оборудования.
   - Принято, мэм.
   Не требовалось особого ума, чтобы понять, к чему дело идёт. Скорость штурма резко снизится, а начальственная особа сунется в самое пекло, чтобы лично проследить за выполнением новой директивы. Само собой всё это совершенно не нравилось бывшему киллеру, поскольку полумеры в таких делах часто приводят к неприятным сюрпризам. Ну и тот факт, что ему придётся следовать за Лоусон, тоже оптимизма не добавлял. И ведь никуда не денешься. Вот за что он всегда ненавидел армию - приказы, приказы, приказы... Тут хотя бы платили достойно, но всё равно, по своей воле Кросс никогда бы не согласился на такую роль
   Формально на этой операции он числился советником. Ага, по кварианам... Видимо Лоусон, или таинственная особа, стоящая над ней, сочли, что его опыт общения с этими на редкость живучими засранцами - лучше, чем ничего. Но по факту он скорее исполнял роль телохранителя, поскольку всю потенциально полезную информацию из него вытянули ещё на стадии подготовки.
   - Нам тоже не стоит задерживаться, - бодро поспешила в сторону далёких выстрелов женщина. Кросс, мнения которого, разумеется, никто не спрашивал, с кислой миной отправился за ней.
   - Как ваш советник, Лоусон, я рекомендовал бы вам не соваться на передовую, - проворчал бывший киллер, - вы важное звено в цепи командования и ваша гибель отрицательно скажется на...
   - О, находясь под защитой такого опытного оперативника как вы, Кросс, я уверена, бояться мне нечего, - в голосе теперь уже явно скользили нотки веселия.
   - Я вас ненавижу, Лоусон, - проворчал Алан самым унылым тоном, на который только был способен.
   - Я в курсе, Кросс. Не отставайте.
   Происходящее не нравилось ему всё сильней и сильней. На ум упорно продолжали приходить ассоциации с Новерией. Ох уж эти генетические эксперименты... Вот откуда им знать, что тот мелкий не биологическая бомба? Может он там сейчас всех покусает и устроит локальный зомби-апокалипсис как в старых ужастиках? Или ещё что похлеще. Бывший киллер уже разок был участником реального хоррора и повторять тот опыт ему совершенно не улыбалось. Но Лоусон была непреклонна.
   Чем ближе они подходили к зоне активных боевых действий, уж по звуку активной пальбы Напалм мог сориентироваться где угодно, тем медленнее становился темп продвижения. Сопровождение постоянно что-то запрашивало, видимо уточняло маршрут. Солдат вокруг тоже стало больше.
   - "Альфа-1, мэм, кварианцы закрепились около реакторной. Стоит ли нам сосредоточиться на её захвате или продолжить преследование отступающей группы?" - голос командира штурмовой группировки был все таким же бесцветным.
   - Оставьте заслон и продолжайте преследова...
   - "Говорит адмирал Даро"Зен. Я требую немедленно прекратить эту необоснованную агрессию и покинуть комплекс. В противном случае мы приведем в действие механизм самоуничтожения", - сухой женский голос, ворвавшийся на общий канал, заставил Лоусон прерваться.
   - Реакторная, - простонал Кросс, мигом сложивший дважды два. Вот знал же он, что не могло всё пройти без осложнений.
   - Альфа-1 остановить продвижение, - коротко бросила Лоусон, в чьем голосе начало проступать напряжение, - каковы шансы того, что угроза реальна? - добавила она, глядя в упор на бывшего киллера.
   - Солидная, - честно признался "эксперт по кварианскому вопросу", - они достаточно придурковатые для такой выходки. У них есть необходимые средства, чтобы воплотить свою угрозу?
   - Взрыв источника, обеспечивающего питание объекта подобного масштаба, будет достаточно разрушительным, - вставил Гамма-1, - однако сложно судить о степени их готовности. Возможно система самоуничтожения действительно была предусмотрена изначально. В противном случае на подготовку взрыва нужно время.
   - Говорит Лана Т"Кори, Специальный Корпус Тактической Разведки, - подобное заявление заставило бывшего киллера весело присвистнуть, - этот комплекс является прямым свидетельством того, что вы замешаны в преступной деятельности и, возможно, имеете отношение к группировке покойного спектра-ренегата Сарена Артериуса. В ваших же интересах немедленно сдаться, и я гарантирую вам справедливый суд Совета Цитадели.
   - С каких пор спектры-азари таскают с собой целые флоты альянсовской сборки и позволяют вести переговоры флотским офицерам? - судя по неприкрытому возмущению в голосе женщины, на уловку она явно не купилась.
   - С тех самых, с которых адмиралы Мигрирующего Флота ведут нелегальные исследования, пока остальные ведут войну за Раннох. Мы поняли друг друга, госпожа Даро"Зен? - тут же вернула Лоусон абсолютно бесцветным голосом.
  - Каких бы целей вы не добивались "спектр", но "справедливый суд" нас не интересует, - отрезала адмирал все тем же возмущенным тоном. Все же иногда Лоусон заслуживала восхищения. Уж что-что, а талант бесить окружающих Алан искренне уважал.
  - Как и нас, предложенный вами вариант.
  - Предпочтёте взрыв? - в голосе кварианки читался явный вызов.
  - Такая форма пресечения преступной деятельности нас устроит, - парировала Лоусон. Кросс, которого такой вариант отнюдь не устраивал, в спешном порядке начал перепроверять системы жизнеобеспечения своей брони. Накал сугубо женской склоки легко мог привести к взрыву, даже если на деле он не планировался.
  - Будь это правдой, вы бы уничтожили нас с орбиты. Вы блефуете, "спектр", - ладно, возможно эта адмиральша и не была дурой. Впрочем, шанс того, что ей взбредет в голову выполнить свою угрозу от этого по меркам Напалма осталась прежним.
  - У меня те же подозрения на ваш счёт, адмирал, - рука Лоусон запорхала над уником.
  - Не хочу отвлекать вас от спора, но в таких случаях обычно обсуждают компромиссы, не так ли? Очевидно, вас интересуют местные исследования, а нас их результаты и собственное выживание. Так может сойдёмся на варианте, который устроит обе стороны? Вам вся аппаратура, нам коридор для отхода, - вклинившийся в диалог мужской голос нес в себе едва заметную толику раздражения.
  - "Да ладно", - из уст бывшего киллера вырвался слегка нервный смешок, который, тем не менее, уже через минуту превратился в полноценный хохот, заставивший всех окружающих повернуть в его сторону головы.
  - Лоусон, я этого мудилу знаю... - давясь со смеху, прошептал Алан, живое воображение, рисующее на месте глухих забрал обращенных к нему шлемов недоуменные рожи, никак не способствовало успокоению, - он блефует... точно блефует. Вот адмиральша эта - не знаю... Но если она и не блефует, то этот живучий мудак точно приложит все силы, что бы она нас тут всех вместе с ним не подорвала.
  - Адмирал, я могу расценивать это предложение как вашу общую позицию? - взгляд Лоусон вернулся к унику.
  - Да, таково наше предложение. Мы готовы обсудить процедуру, если вы согласны, - после короткой заминки ответила кварианка.
  - Мне нужно обсудить ваше предложение с командованием. Мы выйдем с вами на связь, - произнесла Лоусон тоном профессиональной сотрудницы колл-центра и отключила связь, - идемте, Кросс, - добавила она уже свои привычным отстраненно надменным тоном.
  - Куда? - осторожно спросил бывший киллер, особо, впрочем, на ответ не рассчитывая.
  - На штурм, - буднично, словно других вариантов и не существовало, заявила женщина.
  - Штурм чего? - уныло поинтересовался Алан, даже не стараясь скрыть в голосе тоскливые нотки. Что-либо штурмовать желания у него не было абсолютно. Но это ещё ладно - в конце концов тут и без него куча силовиков, которые прекрасно могли бы справиться самостоятельно. А вот какая моча ударила начальству в голову после этих сомнительных переговоров, он мог только предполагать.
  - Реакторной, - спокойно пояснила Лоусон, - быстрее, Кросс, не отставайте, - добавила она, переходя с быстрого шага на легкий бег.
  - Они ведь ее взорвать грозятся, разве нет? - проворчал бывший киллер, ускоряясь следом за своей начальницей. Сам бы он предпочел отправиться в противоположную сторону, в идеале назад к транспорту, доставившему их на поверхность. А эти безэмоциональные марионетки пусть хоть уштурмуются, как только они окажутся за пределами зоны возможного поражения.
  - Как взорвать реактор, Кросс? - ответила Лоусон вопросом на вопрос, ловко перемахивая через распростертое на полу тело.
  - Раскочегарить как следует, - действительно, особого ума для подобного маневра не требовалось. Необходимо лишь пустить реактор в разнос, а дальше адская машина сама со всем справится. Самое сложное - это, пожалуй, обойти все программные и аппаратные средства, призванные предотвратить подобную аварийную ситуацию, но любой толковый инженер должен справиться с такой задачей достаточно быстро. Другое дело, что назвать кретина, самолично портящего все предохранители "толковым" - язык бы не повернулся.
  - И? - столь лаконичный ответ начальство видимо не устроил.
  - И делать ноги, - огрызнулся бывший киллер, - если процесс достигнет точки невозврата, остановить его уже никак не получится. Иначе точка называлась бы иначе.
  - Как вы думаете, на каком они этапе? - поинтересовалась Лоусон, резко затормозив.
  - Скорее всего - подготовительном, - продолжил отвечать бывший киллер, чудом не врезавшийся нанимательнице в спину, - если бы основной реактор подвергался перегрузкам - все бы системы комплекса сейчас с ума сходили. Или перешел на резерв, но это тоже было бы заметно. Скорее всего, они избавились от всех предохранительных механизмов и выжидают.
  - И сколько времени понадобится реактору на то, чтобы достигнуть точки невозврата? - этот своеобразный ясный экзамен начинал действовать на нервы.
  - Я не эксперт, Лорусон. Все зависит от конкретной модели, но думаю не менее минут семи-восьми... Хотя если у них всё заранее подготовлено, то может и меньше. Короче времени не много, - отмахнулся Алан, наблюдая за материализовавшимися вокруг бойцами в черно-белой броне, - что штурмуем то?
  - Вот это, - равнодушно бросила женщина, неопределенно махнув перед собой рукой.
  - А-а-а... - протянул бывший киллер, окидывая взглядом массивные створки, за которыми, по всей видимости, и скрывалась реакторная, - ну тогда нам нужен план "Б".
  Все становилось на свои места. Глупая угроза подорвать практически брошенный на милость врага реактор внезапно перестала казаться такой уж глупой. Видимо проектировавшие этот комплекс инженеры сочли реакторную одной из важнейших точек объекта. Учитывая текущее соотношения сил, любая защитная группа квариан была бы смята практически моментально. Да, возможно атакующие понесли бы потери, но на фоне угрозы взрыва это было мелочью.
  - "Была бы, ага", - хмыкнул Алан, глядя на матовую поверхность массивных сворок, - "сквозь такое нахрапом не пройдешь".
  - Ну что же, Кросс, вот вам "Б", - в тон ему произнесла женщина, что было ей совсем уж не свойственно. По крайней мере, ранее ничего подобного с её стороны он не наблюдал. Впрочем, спустя всего секунду он думать об этом забыл.
  - "Вот ведь..." - пронеслось в голове офигевшего Напалма, под скрежет окутанных синим свечением ворот.
  Массивный заслон медленно, но верно корёжило, вырывая из пазов. Происходящее, судя по всему, произвело впечатление и на бойцов, однако застывшие истуканами бронированные фигуры быстро пришли в себя и оперативно заняли штурмовую формацию.
  - Покури, приятель, - деланно веселым тоном проговорил бывший киллер, тормозя на ходу человека, несущего штурмовой щит.
  Тот замялся на мгновение, но спорить не стал, лишь тяжело опустил свою ношу и развернул ее держателями к Алану.
  - "Не, это явно, не мое", - мысленно отметил Напалм. Щит оказался чертовски тяжелым и неудобным.
  Занимая место прямо у терзаемых биотикой ворот, он поудобнее перехватил рукоять своего "Палача". От винтовки, по понятным причинам, пришлось отказаться. Секунды тянулись мучительно долго. Казалось, ворота не поддадутся и даже будучи искорёженными, останутся надёжной преградой на пути. И это было плохо, очень плохо. Ведь сидящие внутри аквалангисты сейчас уже вовсю пыхтят над реактором. Терять-то им нечего. А значит даже свалить уже, скорее всего, не получится.
  - Приплыли, - вздохнул бывший киллер, когда синее свечение и вовсе померкло, в то время как освещение в коридоре начало судорожно мигать, - не зря я с вами не хотел работать Ло...
  Глухое рычание в наушниках перебило аланову попытку поскандалить перед смертью. Синее свечение вспыхнуло с новой силой. С громогласным лязгом створки ворот, которые так и не удалось выломать, начали выгибаться наружу, открывая небольшой, но вполне пригодный для прохода одного человека проход.
  Бессвязно матерясь про себя и проклиная всех ему известных богов, бывший киллер рванул вперед, в неизвестность реакторной. О чудо, но массивный щит даже не заклинило в образовавшейся щели, и клятая железяка тут же дала знать, что он не зря её ухватил - реакторная встретила незваного гостя плотной очередью из чего-то мелкокалиберного. Выглянув из-за кромки своей переносной баррикады, Алан быстро окинул взглядом помещение. Щиты тут же вспыхнули синим светом, но подгоняемый адреналином мозг тут же собрал размытые визуальные образы в одну стройную картинку.
  Внутри помещения было всего два кварианина, один из них, прячась за импровизированной баррикадой, вовсю поливал бывшего киллера беспорядочным огнем в отчаянной попытке...
  - "Отвлечь", - улучшенное микроимплантами зрение вычленило фигуру, согнувшегося над какой-то консолью. Трехпалые кисти заметно подрагивали, порхая над клавиатурой. Профиль опущенной головы врезался в мозг, своей неестественной четкостью, на фоне размывающегося вокруг мира.
  Грохот выстрела, прокатившийся по руке болью чудовищной отдачи разорвал концентрацию. Врезавшаяся в кварианина пуля разорвала хилый кинетический щит, буквально развернула того на месте, предоставляя узкую грудь, уже следующему по пятам собрату. А от такого попадания из такой пушки не выживают.
  - "Хотя проверить лишним не будет" - мелькнула опустошённая мысль в голове Алана.
  - Дельта-2, немедленно стабилизировать реактор, - рявкнул за спиной чей-то напряженный голос.
  Мимо промелькнул черно-белый силуэт, легко перемахнувший через баррикаду, чей защитник так и повис на ней вниз головой, изрешеченный, по-видимому, ворвавшимися вслед за Аланом бойцами. Комната стремительно наполнялась людьми и суматохой. Бывший киллер тяжело развернулся, чуть не сбив внезапно ставшим настолько невесомым щитом, одного из проталкивающихся мимо солдат. Мысленно чертыхнувшись, он отбросил её в сторону и ещё раз окинул взглядом помещение. Новых врагов в нём, ожидаемо, не появилось. А значит, остальные сейчас где-то ещё и их действительно просто отвлекали.
  - Вы, что-то хотели сказать мне, Кросс? - насмешливость в тоне, однако, не скрыло легкое подрагивание голоса.
  - Всего лишь, то, что я вас ненавижу, Лоусон, - устало повторил свой былой тезис Алан, - впрочем, вы и так это знаете.
  
   Глава 5.
  
   - Бегом-бегом-бегом! - задержавшись у распахнутого складского шлюза, прикрикнул я. Наивная попытка поторопить отстающих, учитывая, что двое замыкающих тащат на своих плечах еле перебирающего ногами собрата. Но ничего другого просто не оставалась - враг мог показаться в любой момент, ведь даже самопожертвование людей Даро"Зен дало не так много времени, как того бы хотелось, а нам нужно было успеть не только заблокировать шлюз, но и заложить всю оставшуюся взрывчатку. Тот факт, что это вызовет закономерное подозрение, можно было уже не учитывать. Тут и последний идиот догадается, что раз мы не защищали реакторную всеми силами, то у нас есть какой-то резервный план. Главное, чтобы враг не успел обнаружить наш путь к спасению снаружи.
  В целом дела шли паршиво - помимо нас с Даро и уже давно отправленную на корабль обессиленную азари, из полутора десятков защитников уцелело только шестеро. И это включая пилота "Сикрона", который в боях не учувствовал. Тем не менее, своего мы добились, пусть и пошло всё наперекосяк. Сначала всё складывалось неплохо, я было даже поверил в то, что удача на нашей стороне. Но если на первых порах всё получилось, как задумано, и вражеская пехота продвигалась вперёд очень осторожно, то после первых двух блоков центра продавливать нас стали куда как быстрее. Противник имел добротное снаряжение и проводил грамотную ротацию, тогда как у нас были проблемы и с тем и с другим. Даже мне пришлось проявить куда большую активность, чем хотелось бы.
   А когда нас выдавили к "питомнику", то есть захватили примерно половину территории комплекса, стало очевидно - подхода помощи мы дождёмся в лучшем случае уже обороняя корвет. И взлететь в этом случае нам никто не даст. А скорее всего не дождёмся вовсе. И каких-либо конструктивных идей у меня попросту не было. Хоть бери да капитулируй, настолько всё становилось безнадёжно. И вот тут меня удивили подчинённые Даро"Зен. Казалось бы Особый Флот не то место где можно найти отчаянных вояк. Сражались они действительно не лучшим образом, но зато решительности им оказалось не занимать.
  Нил, которого к тому времени уже изрядно потрепало, предложил не много не мало, а превратить реактор исследовательского центра в одну большую бомбу и выставить врагу ультиматум. Мол убирайтесь или все поляжем. Тут же нашлись два добровольца, которые готовы были забаррикадироваться внутри реакторной, организовав своеобразный заслон. Само собой сделать за пару минут бомбу было нереально, а вот пустить реактор вразнос - легко. И тогда мало никому не покажется. Вряд ли кто-то всерьёз рассчитывал заставить врага отступить, но вот выиграть времени на этом вполне возможно. Пока решат, что делать и есть ли у нас вообще такая возможность.
  Не сказать, чтобы я был в восторге от этого плана, ведь прекрасно понимал, что квариане действительно готовы подорвать себя, что меня, мягко говоря, не устраивало. Плен по-прежнему казался предпочтительнее смерти. Но тут от меня что-то зависело только в том случае, если бы я мог предложить какую-то альтернативу. А её не было и потому оставалось использовать ту возможность, которая подвернулась под руку. Иными словами продолжать выполнение изначального плана и надеяться на лучшее.
   Мы едва успели отойти от шлюза и укрыться за углом, как позади сначала глухо рвануло. И этот звук обозначал только одно - теперь от нас уже ничего не зависит. Либо наше прикрытие успеет долететь и завязать бой, либо тут всё рванёт, либо выживших возьмут в плен, поскольку с оставшимися силами уже даже не посопротивляешься. Я очень надеялся на первый вариант.
   Через склад мы промчались, не сбавляя оборотов, но ближе к последнему шлюзу, отделяющему нас от ангара с "Сикроном", ожидала новая неожиданность.
   - Не стрелять! - рявкнул я, едва осознав, что за окутанная синей биотической аурой фигура оказалась у нас на пути. И, судя по ощущениям, успел в последний момент. Местные с этим кадром церемониться точно не станут, особенно в таком случае, как сейчас, то есть когда все, мягко говоря, на взводе и имеет место неприкрытая демонстрация агрессии. Чего уж там, я бы на их месте тоже сначала стрелял, а потом задавал вопросы.
   - Ты уверен? - с сомнением поинтересовалась держащаяся чуть позади меня Даро"Зен. Кто бы сомневался, что с её точки зрения вышедшего из под контроля подопытного проще всего именно устранить. Но я не столь радикален и к тому же вполне мог понять как приписываемые парнишке грехи, так и его нынешнее поведение. С его точки зрения мы определённо враги.
   - Уверен, - твёрдо заявил я и, с намёком качнув в сторону стволом своей "Цикады", отшагнул в сторону, освобождая центр коридора, - грузитесь на корабль, я догоню.
   Задавать глупых вопросов никто не стал, тем более что биотик тоже всё правильно понял и освободил проход, подавшись ближе к стене. Свои биотические штучки он при этом не погасил, но главное что путь был свободен. Остатки нашего отряда устремились к шлюзу, который ещё предстояло сначала открыть, а потом заблокировать, тогда как я, опустив, но не убрав оружие, быстрым шагом направился к настороженно следящему как за мной, так и за пробегающими мимо людьми, парню. Его сообразительность определённо мне импонировала, как и тот факт, что он как-то смог выбраться из места, где там его держали, и правильно просчитать ситуацию. А если добавить его биотические таланты и моё, скажем так, понимание, то он заслуживал шанса. Вот только времени на задушевные беседы у меня сейчас совершенно не было.
   - Жить хочешь? - в лоб спросил я, отмечая, как удивлённо расширяются глаза парнишки. Как там его? Тэссера? Длинноватое имечко для нашего народа. Если это вообще имя. Хотя в качестве кварианина он как-то вообще не воспринимается. Даже у нас самих образ заключенных в защитные костюмы космических скитальцев накрепко въелся в подкорку, поскольку мы редко наблюдаем друг друга в ином виде. Только близких и только в домашних условиях. Ну или в тех, которые считаем домашними.
   - Хочу, - подопытный не растерялся, ответил без заминок и в голосе даже почувствовался вызов. Сдаваться или тихо ждать своей участи он точно не собирался.
   -Тогда никаких глупостей, попыток мести и всего такого прочего. Если согласен, идёшь со мной. Без подсветки, дёрганий и молча. Если не устраивает - делай что хочешь, но на наш корабль тебе путь заказан. Времени на раздумья у тебя нет, - предельно сжато выдал я. Не то чтобы я не верил в способности своих подчинённых, но два крейсера - это два крейсера, а наши новые технологии ещё не использовались в реальном бою.
   - Согласен, - похоже, Тэссера даже не раздумывал, и биотическое сияние почти сразу угасло. Умный мальчик. Сомневаюсь, что он в восторге от идеи подчинения не пойми кому, но других шансов у него просто нет. И он понимает это достаточно отчетливо для того, чтобы не давать хода эмоциям. По крайней мере, с моей точки зрения это выглядело именно так.
   Коротко кивнув, я показал ему следовать за мной и устремился к шлюзу. Один из охранников как раз задержаться около него, чтобы не дать двери захлопнуться. Тот факт, что за мной увязался их бывший подопытный, его если и удивил, то виду он не подал. Просто начал молча возиться с панелью управления шлюзом, чтобы заблокировать, как и все предыдущие. Будет очень неприятно, если нас нагонят до того, как наш корабль взлетит.
  По ту сторону шлюза оказалась просторная на фоне узких коридоров исследовательского центра пещера, в которой был кое-как выровнен пол, а остальные поверхности были обработаны крайне грубо. Только едва заметная плёнка полей массы, удерживающая внутри пригодную для дыхания атмосферу, выделялась. В центре пещеры виднелся скромных габаритов корабль, с придвинутым к нему трапом.
  Погрузка выживших как раз подходила к концу. Не теряя ни секунды, я устремился к трапу, взбежал по нему и протиснулся внутрь корвета. Вход тут был ровно один, чуть позади кабины пилота, и из короткого предбанника можно было попасть как в основную часть судна, где сейчас наверняка было не протолкнуться, так и к самому пилоту. Адмирал гарантировано выбрала именно второй вариант, так что и я направился именно туда.
   - Так я и думала, - как только мы протиснулись в небольшую кабину, скептически произнесла Даро"Зен. Вчетвером тут будет тесновато, но ничего не поделаешь. Главное смотаться отсюда, а остальное мелочи.
   - У меня кадровый дефицит, - нервно улыбнулся в ответ я, хотя она этого увидеть и не могла, после чего указал своему новоявленному спутнику на свободный угол. Тот молча протиснулся мимо меня, лишь кинув пару не очень-то добрых взглядов на адмирала, - что со связью?
   - Дерьмовая, - вместо адмирала ответил пилот, в данный момент активно готовящий свой корабль ко взлёту. Делать это приходилось в последний момент, поскольку опасность обнаружения ангара извне была слишком велика.
   - Хватит и такой. Подключи меня, - отмахнулся я, тут же переключив внимание на свой уник. Мне срочно нужен был Лант"Нао, штурман моего личного корабля. Проще было бы связаться со всеми пилотами разом, но в сложных условиях и при плохой связи, кто-то мог не поверить, и началась бы неразбериха. А Лант достаточно хорошо меня знает, чтобы адекватно принять любую неожиданность.
   - Слуш...ю, ...итан, - спустя десяток секунд динамик ожил помехами вперемешку с голосом моего штурмана.
   - Я попробую улучшить связь, - в полголоса вклинился пилот "Сикрона", но я тут же похлопал его по плечу и ткнул пальцем в приборную панель, тем самым давая понять, что не стоит. Никто не собирался вести долгих бесед, а ключевое и так можно было понять, так что пусть лучше не отвлекается.
   - Лант, мы почти готовы к взлёту. Что у вас? - если честно, то свой вопрос я озвучивал с замиранием сердца. Потому что если у них что-то пошло не так или я просчитался со временем, то мы в глубочайшей заднице, и выбраться из неё уже не сможем.
   - ...летайте! Долго не ...жимся, - к счастью, ответ прозвучал не только быстро, но и оказался сугубо положительным, что не могло не радовать. Чего уж там - меня неслабо накрыло волной облегчения. Все наши трепыхания оказались не напрасными.
   - Принято. Ждите нас, - облегченно произнёс я, обрывая связь, и обратился уже к пилоту, - ты всё слышал. Взлетай сразу, как будем готовы.
   - Уже, - лаконично отозвался тот и, переключившись на корабельную связь, добавил, - мы взлетаем, держитесь крепче.
   Совет был вполне разумным, поскольку сейчас корабль явно в перегруженном состоянии и не факт что ядро сможет бесперебойно поддерживать внутреннюю гравитацию на нормальном уровне и сглаживать перегрузки. К сожалению кресла второго пилота, как и других сидячих мест, здесь не было, так что приходилось устраиваться, хватаясь за всё подряд.
   - До последнего не верила, что у нас получится. Даже представить не могу, как у твоих людей получилось связать боем превосходящие силы, - адмирал Зен, казалось, тоже вздохнула с облегчением.
   - Скоро увидишь, - многообещающе отозвался я.
  Мне действительно есть что показать - уверен, даже глава Особого Флота впечатлится. Правда, я никогда не думал, что демонстрация будет проходить в реальных боевых условиях. Технология ещё нуждалась в дообработке, а операторы в практике, но жизнь как всегда вносила свои коррективы. Что же, быть может так даже лучше. Если действительно получится успешно выскочить из этой ловушки, то реклама получится самая наилучшая. Ну а если не получится, то времени на переживания у меня уже не будет.
  На взлёте нас потрясло настолько неслабо, что даже промелькнула мысль о сохранности детей. Но как промелькнула, так и улеглась. Поскольку, во-первых, что-либо изменить было не в моих силах, а во-вторых, стоило прорваться за атмосферу, как мы чуть не оказались в самой гуще идущей схватки, и сразу стало не до переживаний. Через обзорные экраны невооруженным взглядом вполне угадывался смертельный танец, в котором сплелись два десятка кораблей. При этом быстро становилось заметно, что вражеская флотилия никак не может собраться в один кулак и реализовать своё преимущество. Один крейсер так вообще вывалился из боя и лишь вспышки вокруг него давали понять, что это не критические повреждения. Что-то им мешало, и я совершенно точно знал что именно.
  Я вновь поспешил выйти на связь со штурманом:
  - Лант, мы набираем ход и готовимся к переходу на сверхсвет. Передай всем - курс на ретранслятор, оттуда задаём серию прыжков на Тиккун. Дроны пусть держат врага столько, сколько получится, и самоуничтожаются, как только утратят связь с операторами. Как понял?
   - Всё сделаем, кэп, - на этот раз никаких помех не было, и я мог быть спокоен за правильное понимание приказа.
   - Дроны значит... - негромко пробормотала наблюдающая ту же, что и я, картину Даро"Зен, - с учетом ПОИСКа, чтоб от них был толк их должно быть очень много. Хм... Само по себе количество не проблема, но как эффективно их контролировать? Никакой ВИ с этим не справится. Если только... Таос, это ведь не то, о чем я подумала?
   Я не без удовольствия отслеживал нить размышления адмирала, не отвлекая её своими комментариями. Всё равно ведь не угадает. Но вот последний вопрос явно предназначался мне. Да и суть его была вполне понятна, так что я сразу ответил:
   - Если ты об искусственном интеллекте, то нет. Готовить потенциальное подкрепление для гетов не в моих интересах.
   - Тогда как? - женщина оторвалась от созерцания битвы и повернулась ко мне.
   - О, ты оценишь эту идею... но не раньше, чем мы договоримся с Коллегией о цене.
  
   Глава 6.
  
   - "И что теперь?" - этот вопрос с завидной регулярностью возникал в голосе Тэсса, но ответа на него у парня не было. Он столько мечтал о том, как выберется из своей тюрьмы, но на дальнейшее имел весьма смутные планы. Слишком уж мало он знал об окружающем мире и при этом был не настолько наивен, чтобы верить всему, что читает. Усугубляло ситуацию и то, что такого исхода как сейчас он себе даже не представлял. А потому ничего удивительного, что он был растерян. Да ещё в голове вообще царила странная тяжелая опустошённость, но это скорее признак того, что он перенапрягся с биотикой. Правда, особого выбора тут у него не было.
   А ведь когда по центру разнеслись звуки активной стрельбы, он даже обрадовался, и только потом, когда его чуть не пристрелили, пришло понимание, что одновременно с появлением долгожданного шанса у него образовалось множество проблем. Он понятия не имел, кто и зачем атаковал центр, да плевать ему было на это, но о каком-либо скрытом проникновении на корабль речи больше быть не могло. Даже из своей каюты пришлось пробиваться силой, и дверь оказалась куда прочнее, чем всегда казалось - выломать её получилось только на эмоциях, как следует разозлившись после десятка неудачных и весьма болезненных попыток. Злость хороший помощник, когда нужно что-то сломать. И это было только начало - чуть ли не весь путь по базе он проделал сплошными рывками, где стараясь промелькнуть вне зоны видимости вооруженных людей, а где попросту убегая от них. Завладеть оружием он даже не пытался, его никто не учил им владеть, по той же причине в драку он не рвался. Максимум что виделось возможным - это убить кого-то одним наскоком при помощи биотики. Вот это он вполне мог, но что потом?
   Закончилось же всё совсем неожиданно и глупо одновременно. Сосредоточившись на процессе, Тэсс напрочь забыл о том, что ангар с кораблём отсечён шлюзом, проломить который своими силами нереально, а пройти под видом охранника, как это планировалось изначально, уже не получится. Там его и нагнали выжившие в этой вакханалии защитники центра. Сейчас-то он понимал, что это ему ещё повезло, а в тот момент парень приготовился к смерти. Одного-двух врагов он бы ещё мог попробовать одолеть, а шансов совладать с большим количеством у него не было. Да что там совладать - даже выжить и убежать было уже сложно.
   Его ведь толком не учили обращаться с биотикой. Бесчисленными часами натаскивали, но как только у него получалось выполнить тот или иной приём, всё сразу сворачивалось. Ученые просто фиксировали результат и всё. Вполне возможно, что просто опасались применения полученных навыков против них самих. Только рывок он освоил на должном уровне, поскольку, насколько Тэсс понимал, его вариация была нестандартной, и это заинтересовало тюремщиков. Его попросту заставляли отрабатывать этот приём раз за разом, используя всевозможные датчики, камеры и прочие приборы, о предназначении которых он не догадывался. Вот и оставалось парню только собрать все силы и то ли пытаться выставить барьер, в отчаянной надежде на то, что получится, то ли идти в не менее отчаянную лобовую атаку.
   Однако прежде чем он успел что-либо предпринять, прозвучала команда "не стрелять" и отдал её тот тип, который был одним из тех, ради кого была затеяна очередная демонстрация биотических возможностей. А потом так вообще случилось что-то совсем уж странное. Парень настолько растерялся, не ожидая ничего подобного, что согласился просто на автомате. И вроде как не зря. Но теперь раз за разом возникал один и тот же вопрос - что теперь делать и чего вообще ждать. И никто ничего ему объяснять не торопился.
  Прежде чем его выпроводили из кабины пилота, тот тип успел заявить, что у него сейчас нет времени, и они потом всё обсудят. Что подразумевалось под "всё" - оставалось загадкой. Чем руководствовался неизвестный, кажется, его называли Таос, Тэсс также не знал. Зато сильно сомневался, что чем-то для него, Тэсса, хорошим. Такой вариант, наверное, был возможен, но ставить свою жизнь на него как-то не хотелось. Мало ли что на самом деле задумал этот "спаситель". При этом какого-то особого выбора у него как всегда не было. Откажись он в тот момент и сейчас был бы наверняка мёртв. А так он хотя бы жив и ещё может что-нибудь предпринять.
  - "Что?" - опять всё упиралось в этот издевательский вопрос. С корабля уже не сбежишь. Некуда. Захватить его - нечего и мечтать. Да ещё эти дети...
  После кабины он оказался в одной из местных кают, битком забитой детьми, в которых парень без труда опознал таких же искусственно выращенных квариан, как и он сам. Его предположения на эту тему оказались верны, но радости это не прибавляло. Будь они все такими же, как он - вот тут бы можно было развернуться. Даже если ещё не понимали своего реального положения, то Тэсс бы им быстро объяснил что к чему и что их ждёт. А так... Они слишком малы. Не поймут. А даже если каким-то чудом умудрятся правильно понять, то какой от них толк?
  Вот и приходилось парню бездействовать, одновременно ломая себе голову безответными вопросами. И процесс этот пока ничего не приносил, кроме злости и раздражения. Не в последнюю очередь потому, что в каюте стоял непрерывающийся ни на мгновение гам. Дети плакали, смеялись, кричали, что-то лопотали, а пара воспитателей носились среди них, силясь навести порядок, но на деле только добавляли хаоса. Этот шум вкупе с не лучшим самочувствием безмерно раздражали Тэсса, мешая ему думать. В какой-то момент он даже поймал себя на том, что пытается вспомнить, как создаётся сингулярность и бросок - эта комбинация быстро заставила бы всех заткнуться.
  Но затянувшееся ожидание всё-таки подошло к концу. Когда дверь в каюту в очередной раз открылась, то на пороге оказался не кто-то из персонала центра и не охранники, а "спаситель", которого легко было узнать по отличающейся броне. Только в отличие от прошлой их встречи сейчас светофильтр его маски был прозрачным, открывая молодое лицо. Судя по виду, биологически он был ненамного старше самого Тэсса. Правда, на деле разница легко могла составлять больше двух десятилетий - просто гигантской по меркам паря.
  - Поговорим? - протиснувшись к углу, где устройся парень и, привалившись к стене рядом с ним, прямо спросил тот. Хотя, а спросил ли? Это больше походило на утверждение.
  - Прямо здесь? - Тэсс демонстративно обвёл взглядом каюту. Говорить приходилось громко, иначе был немалый шанс, что собеседник тебя просто не услышит.
  - Корабль маленький, сейчас везде так, - пожал плечами "спаситель", которого, по всей видимости, окружающий шум не особо смущал, - а решить, что с тобой делать нужно до прилёта на Раннох.
  Тэсс промолчал. Название было ему смутно знакомо, кажется, где-то он его уже встречал, но точно вспомнить не получалось. Оставалось только принять к сведению информацию - они летят в место с таким названием, и его судьба решится до прилёта.
  - Не знаю, что творится у тебя в голове, но если я хоть что-то понимаю в этой жизни, то ты понятия не имеешь, чего вообще хочешь, - продолжил говорить Таос.
   - Я хочу освободиться, - удивлённо отозвался парень. Данная мысль казалась ему самоочевидно. Чего ещё могла хотеть подопытная крыса?
   - Ты только подтверждаешь мои слова. Вот ты выбрался из... где там тебя содержали, и, допустим, я сделаю так, что тебя обратно не посадят. И не убьют. Вот твоё освобождение. Что дальше?
   - Доберусь до ближайшей обитаемой планеты и там устроюсь, - со всей возможной уверенностью выдал Тэсс, хотя на деле таковых чувств не испытывал. Это на словах всё было просто, а на деле он не знал, как подойти к этой задаче.
   - Устроится он... Хочешь я расскажу тебе, что будет, если ты последуешь своему... назовём это планом? Ближайшие мирные места, где слово закон это не пустой звук, на другом конце освоенной галактики. Даже если тебе повезёт туда добраться или подыскать что-то более-менее подходящее в Терминусе, то кому ты там нужен? У тебя нет нормального образования, ты ничего не умеешь и ты никого не знаешь. А ещё хуже то, что ты представитель народа, пользующийся не самой лучшей репутацией. Как тебе перспектива?
   - Я биотик, - не растерялся Тэсс. Насколько он знал, биотические способности высоко ценятся. А у него они необычные, что должно было добавлять ему цены.
   - Это аргумент, биотиков всегда не хватает,- одобрительно качнул головой "спаситель", - но я что-то сомневаюсь, что ты в ней хорош. Иначе либо сам бы выбрался из лаборатории, либо заставил их считаться с собой. Значит, тебя нужно учить. Кто в этом заинтересован? Армия? В неё чужаков не возьмут, тем более из квариан. Наёмники? Им нужны готовые специалисты, а не зелёные новички. Остаётся только Мигрирующий Флот, своеобразное государство квариан, если ты не в курсе, но одна из их лидеров как раз ответственна за создание вашей лаборатории. Сдаётся мне, что этот вариант тебя не устроит.
   - Если я настолько бесполезен, то зачем я тебе? - мрачно отозвался парень. Описываемая перспектива ему совершенно не нравилась, а насколько она соотносилась с реальностью, он просто не знал. Разве что про Мигрирующий Флот он читал. Ну и сам вопрос ему с самого начала не давал покоя. Зачем-то ведь его взяли с собой, когда могли либо пристрелить, либо оставить на произвол судьбы.
   - Я не говорил, что ты бесполезен вообще, я сказал, что ты бесполезен в нынешнем виде, - спокойно пояснил визитёр, - я то исключение, которое готово вложиться в твою перспективу. Толковых людей всегда не хватает и я готов тратить своё время и ресурсы на них.
   - А что взамен? - ещё более мрачно спросил Тэсс. Не верилось ему в чужие благие намеренья. Не верилось и всё тут.
   - В первую очередь - лояльность. Я вытащу тебя, найду наставников, дам возможность набраться опыта и даже платить буду в полной мере. Заодно ты посмотришь на мир и поймёшь, чего хочешь от жизни. Честная служба не самая высокая цена за всё это, не так ли? Заключим контракт на... м-м-м... пусть будет пять лет. Для тебя это, наверное, кажется огромным сроком, но поверь, когда есть чем заняться - время летит быстро. А дальше сам решишь. Захочешь, останешься. Не захочешь, уйдёшь. И уже будешь знать, куда уходить.
   Всё это было слишком резко. Слишком хорошо. Хотелось верить, но не получалось. Где-то определённо таился подвох. Его обманывали. Но в чем? И опять же, какой у Тэсса был выбор? Если пойти в отказ, то ничего хорошего его точно не ждёт, а так хотя бы шанс будет. Сейчас главным было выжить и потому придётся соглашаться, а там видно будет. Только пока имелась возможность, стоило вызнать хоть что-нибудь полезное, а уже потом давать ответ.
   - У меня есть вопросы, - не стал затягивать паузу парень.
   - Задавай, - просто отозвался "спаситель". Его такой поворот явно не удивил.
   - Кто ты такой? - этот вопрос давно крутился у него на языке.
   - Таос"Экро, - представился кварианин, - просто Таос"Экро без всяких приставок. А ты Тэссера, если я правильно помню?
   - Тэсс, - отрезал парень. Это сокращение придумала для него Диа и оно стало для него именем. А то, изначальное, оно вроде как вообще было чем-то типа порядкового номера, на каком-то из человеческих языков, - и я не это имел в виду. Почему ты можешь принимать такие решения? Ты занимаешь высокий пост в этом Мигрирующем Флоте?
   - Хмм... - задумчиво протянул Таос, - скажем так, я возглавляю независимую организацию, которая сотрудничает с Мигрирующим Флотом.
   - Тогда как ты попал в центр? - тут же озвучил следующий вопрос парень.
  - От меня хотели помощи в поиске оборудования и реагентов, а я не хотел влезать в то, о чем понятия не имел. Пришлось адмиралу идти на уступки и устраивать мне экскурсию. Впрочем, врать не буду, о чем-то таком я подозревал. Год назад мне уже приходилось кое-что доставать для неё. Та азари, Рана Таноптис, именно я нанял её для адмирала.
  - Ты сказал, что одна из лидеров Мигрирующего Флота создала центр. Это та женщина?
  - Да. Адмирал Даро"Зен вас Морех, - вопреки ожиданиям и на этот вопрос "спаситель" ответил без раздумий и колебаний. Но зато очень вкрадчиво добавил, - скажу сразу, и повторять не стану - даже не думай пытаться мстить ей. Её ученым, пока они работают на Флот - тоже. Если не примешь моё предложение, то считай это добрым советом, а если примешь, то прямым приказом.
  - "Они убили моих друзей!" - хотелось в лицо высказаться Тэссу, но он смолчал. Толку от этого, если в деле замешаны интересы персон, способных организовывать подобные проекты. Само его существование лишь каприз одной из них, а появившаяся возможность уцелеть - другой. Так что вслух он озвучил другое, - что будет с другими... такими как я?
  - Пока не знаю. Могу лишь сказать, что другие адмиралы вряд ли обрадуются методам Даро. В мирное время её наверняка лишили бы статуса, а сейчас... Не знаю. Детей не тронут, но свернут ли исследования? Вопрос выживания расы превыше морали.
  Про то, что квариан очень мало на фоне других рас галактики Тэсс знал. Не сказать, чтобы его это волновало, но лучше хоть какое-то объяснение происходящего, чем никакого. То, что по мнению Таоса остальных подопытных ждёт лучшая нежели в центре судьба, тоже было хорошо. Так что парень несколько приободрился и приготовился задавать новые вопросы. Их у него скопилось много.
   ***
   То, что мальчишка, а кем его ещё считать, если ему года три от роду, мне не верил, можно было даже не сомневаться. У него ведь всё буквально на лице было написано. Он, конечно, пытался держать в себя в руках, но стоило забыться, увлечься разговором и... В общем, тут всё было очевидно и вполне ожидаемо. Что он вообще хорошего в жизни видел, чтобы людям на слово верить? Так что пусть не верит - меня это вполне устраивало. Всё равно согласится, выбора у него особого нет. Кто-то другой мог бы упереться из принципа, но этот показался мне достаточно разумным. Главное чтобы сейчас никаких глупостей не сотворил, а со временем втянется и начнёт понемногу доверять. Кого приставить к нему для присмотра я тоже найдут - не велика проблема. Как минимум мой собственный экипаж большую часть времени мается бездельем, поскольку "Баронесса" крайне редко задействуется в работе. Либо болтается около нашей базы, либо доставляет меня на очередные переговоры.
   В остальном кадр казался мне перспективным и разговором я остался доволен. Настроение вообще было на удивление хорошим, несмотря на то, что всего пару часов назад меня запросто могли убить. Вот и суйся куда-нибудь после этого без адекватного прикрытия. Подставила меня дражайшая госпожа адмирал, и я не постесняюсь ей об этом напомнить. Уже маленький плюсик к грядущим переговорам. Даже если её выгонят из Коллегии, в чем лично я сильно сомневался, то ответ за её действия в качестве адмирала всё равно всем держать. Использование новейших разработок для спасения наших жизней - туда же. Всё равно своим открытием мы планировали поделиться, именно на таких условиях мои квариане согласились не докладывать о нём во Флот. А то, что они хорошо себя показали уже само по себе замечательно. Как и то, что именно благодаря моим усилиям получилось спасти всю теоретическую базу проекта Даро и её авторов.
   Как ни странно, но даже само по себе появление неизвестного врага в целом было мне на руку. Коллегия наверняка захочет выяснить, кто это такие, и своих ресурсов у них для этого просто нет. Даже если бы не существовало угрозы контрнаступления гетов, то нормальной разведки у Мигрирующего Флота никогда не было. Значит, они будут ещё сильнее заинтересованы во мне. Далее - Ария. Королева Омеги вряд ли будет в восторге активности нового игрока в Терминусе, а значит, будет меньше внимания уделять нам. Пускай мы следуем достигнутой договорённости и многие дела ведём через Омегу, но я не сомневался, что рано или поздно нас начнут проверять на управляемость. И лучше путь это будет поздно, чем рано. Пока вопрос с гетами не решен, мне категорически нельзя ссориться с королевой, как бы не хотелось обратного.
  Вот и выходило, что настроение было на высоте. Ещё бы свалить с тесного корвета на свой корабль, но тратить время на это не хотелось. Транспортировка между крупными кораблями идёт шаттлами, то есть происходит быстро, а корвет нормального десантного отсека не имел и пересаживаться будет проще уже на Раннохе. И именно о том, что начнётся по прибытию на планету, мне сейчас стоило думать. Что я готов предложить и что хочу получить взамен? И что немаловажно, как лучше подать свои хотелки?
  
  Глава 7.
  
   Дверь каюты открылась и на пороге нарисовалась фигура кварианки с каким-то контейнером в руках, которая тут же замерла, прикипев к Тэссу взглядом. И интерес был взаимным. Благодаря незатемнённому светофильтру он видел растерянность на её лице, а так же мог прикинуть возраст. На вид старше Дио, но не намного, то есть примерно лет двадцать-двадцать пять, насколько помнил соотношение возрастов парень. Зачем он каждый раз прикидывает возраст своих собеседников он и сам толком не знал, но продолжал упорно это подмечать. Быть может, дело было в том, что ничего большего по чужим лицам он понять не мог. А ещё посетительница была вооружена, что несколько напрягало его, поскольку он по-прежнему опасался обмана. Правда, все квариане, которых он встречал до этого мгновения, не ходили безоружными, так что возможно это было для них нормой. Тем более что агрессии со стороны кварианки не наблюдалось.
  Корабль приземлился уже с полчаса назад, а он оставался во всё той же каюте. Причем, в куда более привычном для него одиночестве. Всех бывших обитателей центра уже вывели, но Таос сказал ему сидеть и ждать здесь. Его ждала Коллегия Адмиралов Мигрирующего Флота и лично новичком он заняться пока не может, но в скором времени пришлет за ним кого-нибудь из своих людей. Похоже, этот момент настал.
   - Привет. Ты Тэсс, верно? - всё-таки нашлась девушка, и подошла ближе, с неприкрытым любопытством рассматривая парня.
   - Да, - кивнул тот, отвечая ей тем же.
   - Я Тали, рада знакомству. Мне сказали доставить тебя на наш корабль - представилась кварианка и, словно спохватившись, быстро всучила ему в руки пластиковый контейнер, - на, одевайся.
  Заглянув в него, Тэсс обнаружил свёрнутые комбинезоны и пару шлемов, копий тех, которые носят все видимые им квариане. Похоже, это были защитные костюмы, которые носят подавляющее большинство представителей его расы. Только зачем ему это одевать?
   - Зачем? - вслух озвучил свою мысль он, - мне не нужна дополнительная защита.
   - В том-то и проблема. Без неё ты будешь постоянно привлекать внимание, - несколько извиняющимся тоном, ответила Тали, - так что придётся привыкать к новой форме. Если что, это приказ капитана.
   - Понятно... - в принципе, пояснение было вполне логичным. Уж что-что, а привлекать к себе излишнее внимание Тэсс точно не хотел. Не в его это интересах. Хотя сказать конкретней, что вообще в его интересах, он сейчас затруднялся.
   - Скорее всего, они будут тебе немного великоваты, но придётся пока походить в таком. На корабле есть только несколько запасных костюмов средних размеров на экстренный случай, но чтобы сделать нормальный нужно время. Так что одевайся, а с подключением всех систем я тебе помогу.
   Поставив задачу, девушка покинула каюту, оставляя парня одного. Не тратя времени впустую, он вытащил один из комбинезонов, прикидывая его размеры и заодно примериваясь, как это вообще носить. Он неоднократно видел эти защитные костюмы и читал о них, но понятия не имел, как в них облачаться. Когда смотришь на других квариан со стороны совершенно непонятно, где находятся какие-то застёжки или молния. А ведь они должны быть.
   Возня затянулась минут на пять, за время которых Тэсс всё-таки смог влезть в эту странную и жутко неудобную штуку. Ощущения были такие, словно его закатали в какую-то плёнку, хотя на ощупь материал был скорее похож на ткань. А ещё оно одевалось на голое тело, что также было жутко непривычно. Со шлемом же он и вовсе не разобрался. Натянуть его на голову было не сложно, да только воздух в него не поступал, и его пришлось тут же снять. Определённо, требовалось знать, как с этой штукой работать.
   Ему не оставалось ничего иного, кроме как окликнуть кварианку, которая при его виде одобрительно кивнула. А вот сам Тэсс неожиданно ощутил прилив стыда. Словно он тут голый стоит. По ощущениям оно именно так и было. Тут невольно оценишь возможность сделать маску шлема непроницаемой для внешнего наблюдателя, что позволяло скрывать свои эмоции. Жаль, что он пока не знал, как это сделать.
   С помощью Тали закончить процесс облачения удалось за считанные секунды, девушка просто обошла его со спины, сказала ему опять надеть шлем, и почти сразу всё заработало как надо. Хотя, безусловно, смотреть на мир через прозрачный экран, на котором ещё и всякие параметры типа запаса кислорода и заряда батарей отображались, было крайне непривычно. Но Тэсс терпел, понимая, что всё это только начало и он наоборот должен радоваться тому, что всё не так, как он привык. Ведь привык он к жизни в качестве бесправного подопытного, которого в любой момент могли убить за ненадобностью.
   Закончив возиться с его новым облачением, девушка отошла на пару шагов и придирчиво оценила результат, после чего удовлетворённо кивнула и коротко бросила:
   - Всё, идём.
   Не зная, что делать со своими старыми вещами, Тэсс покидал их в тот же контейнер, взял его в руки и поспешил за Тали. Та провела его по уже знакомому центральному коридору корвета в сторону выхода. Шлюз был закрыт, но почти сразу пришел в движение и...
   - Ох... - не сдержал парень изумлённого выдоха. Впереди, куда-то в бесконечность тянулось рыжевато-желтое пространство с редкими вкраплениями зелени. Как-то иначе описать увиденное у него просто не получалось. Ещё никогда ему не доводилось видеть таких бескрайних перспектив. Это одновременно впечатляло, пугало и даже давило, поскольку Тэсс невольно ощущал, как теряется в этой бесконечности, но при этом отвести взгляд не мог.
   - Добро пожаловать на Раннох, нашу родину, - гордо заявила его провожатая и шагнула вперёд, на подходящую в упор к шлюзу площадку. Столь пафосная подача немало удивила парня, показавшись неуместной, но следом он всё-таки сопоставил название планеты с тем, что читал о своей расе. Правда, куда больший пиетет у него всё равно вызывали открывшиеся виды, но он смог совладать с собой и также сдвинуться с места. Но не крутить головой, пытаясь увидеть всё разом, было уже выше его сил. Слишком уж вокруг всё было интересно, непривычно и странно.
   Они оказались на возвышенной площадке посреди космпорота, кажется это так называлось, и вокруг можно было углядеть не только природные пейзажи, но и ряд построек, а так же другие корабли. В воздухе периодически мелькали шаттлы, а стоило подойти к невысоким перилам и глянуть вниз, как на глаза сразу попалась наземная техника. Ну и конечно же люди, которые суетились, занимаясь погрузкой, обслуживанием техники или просто куда-то шли. Никаких плотных толп, но суммарно всё равно больше, чем Тэсс видел за всю свою жизнь.
   - Если есть вопросы - задавай, - видимо от Тали не укрылось его состояние, и торопить парня она не стала. И это было очень кстати, поскольку вопросов у него было в избытке. Таосу он и половины задать не успел. Даже так сходу и не понять, с каких именно начать. Наверное, стоило с самых насущных.
   - Куда мы идём?
   - К шаттлу, который доставит нас на "Баронессу", - прозвучал ответ, и им девушка не ограничилась, - это личный корабль Таоса. Он приказал найти тебе место и показать корабль.
   - А ты... - с очевидным намёком продолжил парень.
   - Тали"Зора вас Баронесса, главный инженер корабля.
   - Почему за мной послали инженера? - вопрос был не самым важным, но, тем не менее, интересным. Тем более что сейчас Тэсс мог позволить себе праздное любопытство. Да и праздное ли? В его положении лишней информации просто не существовало.
   - Понятия не имею, - равнодушно пожала плечами кварианка, - вернётся капитан - сам спросишь.
   - Ты давно его знаешь?
   - Дольше чем хотелось бы. Около полутора лет, - если до этого девушка спокойно отвечала на вопросы, то на этот раз она поморщилась, выражая своё неудовольствие.
   - Он тебе не нравится? - скорее на удачу, нежели реально рассчитывая на правдивый ответ, спросил Тэсс.
   -Он хороший капитан, но как личность... - кварианка на несколько секунд замолкла, а потом просто махнула рукой, - не обращай внимания, тебя это вряд ли коснётся.
   - Как скажешь, - едва слышно отозвался Тэсс, делая мысленную зарубку у себя в памяти. Было непонятно, то ли его пытаются ввести в заблуждение, то ли за ним действительно послали ту, кто не в лучших отношениях с нанимателем. Если второе, то это очень странно. А если первое, то он не понимал, зачем его обманывать в таких вещах. Впрочем, обдумывать это он будет потом, а сейчас нужно было пользоваться появившейся возможностью, - а адмиралы Мигрирующего Флота? Что ты о них думаешь?
   - Я... - Тали запнулась, как-то странно поглядывая на Тэсса, - это ведь не просто любопытство, да? Никогда не думала, что кто-то из Коллегии способен на такие эксперименты, - и вновь ответ получил каким-то слишком честным. Парень совершенно не понимал, чем Тали руководствуется, но почему-то ему хотелось ей верить, - и давай всё-таки пойдём, нас шаттл ждёт.
   - Хорошо, - не стал спорить Тэсс, и быстро поравнялся с направившейся к спуску с платформы кварианкой. Говорить ведь можно и на ходу, - можешь рассказать мне о вашей организации. Как её там... Рилот?
   - Рилай, - поправила его девушка и, как оказалось, поговорить на эту тему она была вполне не прочь.
   Пока они шли по космопорту и летели на шаттле, он успел выяснить немало интересного. Да этого момента он только и знал, что Рилай, или как его ещё называли, Лига, это некое объединение наёмников, под руководством Таоса"Экро. Развивать эту тему его "спаситель" не пожелал, сославшись на то, что Тэсс скоро сам всё увидит своими глазами. Сейчас же этот базис начал обрастать деталями. В первую очередь парня интересовало, чем вообще занимаются наёмники. То есть суть вроде как была очевидна, но вместе тем была понятна и предельная обтекаемость данного понятия. Людям платят, и они делают что требуется. В рамках этого вопроса ему фактически краткую лекцию об устройстве галактики выдали. Только не в таком формате, как это было в учебных материалах, а приближенно к жизни.
   Само слово Рилай, как оказалось, происходило от довоенного кварианского понятия, описывающего своеобразное экономическое объединение. Что-то среднее между корпорацией и союзом производителей. То есть вроде как единое целое с централизованным управлением, но одновременно добровольное и с большой свободой действий на местах. Как всё это работало, он совершенно представлял, ведь эти понятия казались практически противоположными. Но в общих чертах получалось так, что в организацию мог вступить практически любой желающий. Отказывают только тем, на кого удаётся найти много противоречащего правилам компромата. У босса, а видимо именно так пора была начинать привыкать называть "спасителя", вроде как был какой-то пунктик насчёт работорговли и пиратства. Хотя со слов Тали каждый случай рассматривался индивидуально.
  Даже сугубо гражданские специалисты, никогда не державшие оружия в руках, находили себе место. Рилай сотрудничал со многими колониями Терминуса и попросту помогал с трудоустройством тем, кому не находилось места в самой организации. Туда же нередко требовались охранники, зачастую целые отряды. Но это был только первый, самый низший уровень вовлеченности, когда люди просто работали под эгидой организации, отдавая ей часть своего заработка. Минимум обязательств, по сути всё сводилось к своеобразной помощи и защите в обмен на плату. Как финансовую, так и трудовую.
  Дальше шли ассоциированные члены, то есть те, кто работал от имени организации, будь то отдельные наёмники или готовые группы со своими кораблями, но не был её полноценной частью. Тут уже начиналось централизованное распределение задач, когда контракты шли непосредственно через организацию, но при этом не возбранялось искать их самостоятельно. Скорее даже поощрялось, поскольку Лига помогала с проверкой потенциального нанимателя и сбытом трофеев. Насколько понял Тэсс, это позволяло многим наёмникам работать стабильно, а не от заработка к заработку, и при этом давало гарантии честного выполнения обязательств обеими сторонами. Правда, тут невольно возникал спорный момент.
   - Но ведь кто-то легко может использовать это в своих целях? У вас наверняка есть конкуренты. Внедрят кого-нибудь, чтобы он что-нибудь сотворил, - вопрос прозвучал расплывчато, поскольку Тэсс слишком мало знал, но суть должна была быть понятной.
   - Это возможно, - не стала отрицать Тали, - я слышала о таких случаях. Виновного выгоняют без права на возращение и выкладывают эту информацию в открытый доступ, а иногда объявляют охоту.
   При последних словах кварианка вновь выразила своё недовольство. Похоже, ей такой подход не очень нравился. Причем, похоже, именно часть про охоту. Хотя с точки зрения самого Тэсса вариант казался совершенно логичным. Они ведь вступают добровольно и потенциальное наказание должно отпугивать всяких умников. Особенно если это не просто пустая угроза, а подтверждённый действием факт. И если есть возможность достать тех, кто сбежал и спрятался. Немного поразмыслив, парень пришел к выводу, что ещё лучше было бы устраивать показательные казни. Наглядная демонстрация должна быть эффективнее всего.
   Продолжая тему Рилая, они подошли к самой привилегированной части организации, её ядру. В неё входили те, кто пользовался доверием босса и в основном это были те, кто помогал Лигу основывать. Наверняка именно им доставались самые выгодные контракты. И не самые рискованные. Какие-то иные блага наверняка также перепадали.
  Простая и понятная вертикаль власти, допускающая как рост с поощрениями, так и систему наказаний не вызывала у Тэсса особых вопросов. Правда, было не совсем понятно, какая роль отводилась ему самому. Насколько он понял, Таос на своём корабле редко участвовал в боевых стычках, а значит биотик под рукой ему без надобности. Да и в целом всё выглядело как-то слишком уж гладко. Наверняка на самом деле всё не так просто и потому нельзя было доверять чужим словам. Даже если хочется. Или скорее особенно если хочется. Ему ведь уже когда-то казалось, что жизнь проста и понятна.
  
  Глава 8.
  
  Вот за что я терпеть не мог Коллегию Адмиралов, так это за формат, в котором проходили переговоры. Когда говоришь с отдельно взятыми адмиралами то никаких проблем нет, но вот когда они все вместе... Ты стоишь в их зале для совещаний, а они сидят вокруг тебя. Соответственно видеть всех разом невозможно и приходится крутиться, что априори ставит тебя в неудобное положение. Понятное дело, что они специально этого добиваются, но даже если всё знаешь, то легче от этого не становится. Благо, на этот раз есть сторона, комментариев от которой можно не ожидать. Все адмиралы уже были в курсе того, что устроила Даро"Зен, отчего в переговорной атмосфера была не самой дружелюбной.
  На сами разбирательства меня, ожидаемо, не пригласили. Это их внутреннее дело, в которое я лезть не собирался и мог лишь констатировать, что был прав в своих ожиданиях - главу Особого Флота не стали снимать с должности. Наверняка простым выговором дело тоже не ограничилось, но это, опять же, меня не касалось. Единственное, меня всё же попросили рассказать о произошедшем со своей точки зрения, но в целом я был совсем не против прояснить интересующие их моменты. Можно сказать, даже заинтересован - ведь мой рассказ это очевидное напоминание о том, что за ними теперь должок.
  - У тебя есть идеи, кто бы это мог быть? - когда разбор событий подошел концу, спросил Хан"Геррель, ставший в ходе войны с гетами неофициальным лидером Коллегии. Первый среди равных так сказать.
  - Я знаю не больше вашего, - вынужден был признать я, - корабли, техника, человек ведущий переговоры - всё указывает на Альянс, но те так себя не ведут и так далеко в Терминус не лезут. Поэтому повторю то, что сказал адмиралу Зен - больше похоже не некую независимую человеческую группировку. Или глубоко секретную, не связанную непосредственно с их ВКС. Кое-какие предпосылки на что-то подобное и раньше встречались.
  - Сможешь узнать больше? - переняла эстафету Шала"Раан, - каковы бы не были обстоятельства, но это удар по Мигрирующему Флоту и мы должны точно знать с кем имеем дело.
  -Постараюсь, - я пожал плечами. Что-то гарантировать тут было сложно.
  Я через своих людей узнаю всё, что слышали-видели обитатели Терминуса. По сети тоже есть кому полазить, хотя тут особых надежд не было - и специалисты у меня не того уровня и светиться в сети неведомые противники не станут. Хотя одна зацепка у меня была - Петровский. Как оказалось, это настоящее имя, принадлежащее бывшему генералу ВКС и с поправкой на возраст внешность совпадала. Может, удастся отследить его путь после отставки? Но по-хорошему тут придётся иметь дело с торговцами информацией, а это всегда стоит недёшево.
  - Это ведь и в твоих интересах, верно? - полувопросительно добавила она, и я ограничился утвердительным кивком. Тут всё было предельно очевидно, как и то, что эта информация будет иметь свою цену. Адмиралы это понимали, поэтому не пытались активнее продавливать тему.
  - Тогда перейдём к главному, - вновь взял слово Хан, - дроны. Связать боем превосходящие силы, организовать прорыв и уйти без потерь? Я бы не поверил, если бы наши капитаны не подтвердили всё в деталях. Запись боя тоже впечатляет. Не знаю, как вам удалось эффективно контролировать большую группу мелкой техники, но результат говорит сам за себя. Так что мы бы хотели узнать об этой технологии и обсудить вопрос её использования во благо Флота.
  Само собой я знал, что мы придём к этому вопросу. Можно сказать всё сделал, чтобы так оно и случилось. По этой же причине я заранее продумал, как и о чем рассказывать, так что отвечать стал сразу, без необходимости собраться с мыслями:
  - Вы правильно подметили, что весь вопрос в управлении. Осуществить эффективное управление роем дронов не нарушая конвенции Пространства Цитадели практически невозможно. Либо операторы будут занимать на корабле больше места, чем сами дроны, либо мы подходим к скользкому вопросу продвинутых ВИ. Но нам удалось найти весьма неожиданное решение - нейроинтерфейс.
  - Мы работали в этом направлении, - прозвучавший позади голос Раэля"Зоры вынудил меня обернуться к главному ученому Мигрирующего Флота, - в теории перехват сигналов мозга значительно упрощает взаимодействие с техникой, но это скорее альтернатива привычному способу управления и ввода данных. Качественного скачка этот метод не даёт.
  - Если говорить о нынешних разработках, основанных на биологической обратной связи, то всё так и есть. Грубо говоря, при этом подходе приходится нажимать те же кнопки, только мысленно. Мы же используем прямое двунаправленное взаимодействие. Вживлённый в основание черепа чип не перехватывает и ретранслирует сигнал, а непосредственно принимает и обрабатывает его, после чего может послать его по своему усмотрению.
  - И мозг может управлять не телом, а машиной. Разработка семьи Неро... не думал, что её доведут до ума так быстро, - ученый сходу сообразил, что к чему, показав, что он по праву находится на своём месте. Какая умная семейка. Хорошо хоть в отличие от дочурки папаня мне на мозги особо не капает.
  - Верно, мыслите, адмирал. Одна удачная операция после несчастного случая сократила цикл разработки на десятилетия. А когда появились и другие добровольцы, то дело пошло ещё быстрее, - говорить о том, что я сам стал первым "подопытным" после Вассира и сейчас управляю собственным телом через чип, определённо не стоило. А то с этих увлекающихся личностей станется прямо сейчас меня препарировать. У Даро"Зен с тормозами уж точно проблемы имеются, это можно сказать эмпирически доказанный факт.
  - Подробности пока опустим, - мне вновь пришлось поворачиваться, на этот раз к Хану, - это настолько эффективно?
  - Ты сам видел запись, - напомнила Шала"Раан.
  - Это-то понятно, но какие-то недостатки ведь должны быть.
  - Разумеется, - тут же подтвердил я. Определённо, тут лучше быть в центре внимания и отвечать на вопросы, чем потерять инициативу и увязнуть в адмиральских перепалках, - самый очевидный - необходимость интеграции чипа. У нас пока не было серьёзных осложнений, но, сами понимаете, операция на мозге, это операция на мозге. Далее, адаптация. Нужно не менее трёх месяцев, чтобы потенциальный оператор освоился с самой возможностью и ещё столько же для конкретного вида техники.
  - Полгода - не так уж много, - отстранённо отметил адмирал Зора.
  Но я не стал отвлекаться на это замечание. Тем более, что это были скорее мысли в слух, чем нечто-то требующее комментариев. Так что я продолжил:
  - Сигнатура мозга уникальна, что в теории обеспечивает естественную защиту от взлома, однако вопрос с безопасностью требует дальнейшего изучения. Но на данный момент мы имеем невозможность переключения операторов на использованные ранее машины без их "обнуления". Кажется мелочью, но на деле на это уходит немало времени. Ну и последнее, на данный момент чип подходит только для квариан, хотя для вас это скорее плюс, - для Мигрирующего Флота это действительно большой жирный плюс. Не только полезная, но и уникальная для расы технология! А вот для меня это реальная проблема. Желающие дать поковыряться у себя в мозгах в очереди не выстраиваются, а квариан у меня всего-ничего. При этом я сугубо против принуждения в таких вопросах.
  По этой же причине у меня было пока оборудовано только три корабля того же класса, что и моя "Баронесса". Небольшого ангара как раз хватало, чтобы разместить сотню дронов и усадить пятерых операторов - по двадцать машин на каждого. В принципе и один мог управлять всей сотней, но тут чем больше подконтрольных единиц, тем сложнее их эффективно использовать. Чисто эмпирически мы и пришли к соотношению один к двадцати. Но это ориентир исключительно для открытого космоса. Астероидный пояс или атмосфера сразу заставят сократить количество подконтрольных машин. А с наземной техникой ещё сложнее - пока ни у кого не получалось контролировать больше трёх единиц. Там ведь совсем другая специфика - маневрирование, поиск укрытий, выбор целей. Я сам тоже пробовал, в основном из любопытства, но даже с пятёркой дронов-истребителей не мог нормально управлять. Они у меня так и летали плотной кучкой, от которой в бою будет мало пользы. Тут нужны сотни часов практики, которых у меня не было и скорее всего не будет. А ещё своеобразный талант и умение абстрагироваться.
  Тем временем адмиралы взяли небольшую паузу, обдумывая мои слова и переглядываясь друг с другом. Уж не знаю, вели они какой-то закрытый от меня диалог или просто пытались оценить мнения. В итоге первым определился именно Хан"Геррель. Хотя возможно именно его слова все и ждали - тематика, как ни крути, в первую очередь военная. Его вотчина. А научную составляющую будут оценивать уже потом и уж точно не с наскоку.
  - Недостатки... существенны. Но конечная польза их перевешивает.
  - Я тоже так считаю, - мне только и оставалось, что пожать плечами. Да, недостатки были и вполне неприятные. Но эффективность первого боевого применения говорила сама за себя, даже если во многом её обеспечивал эффект неожиданности. А ведь мы работали не только с дронами и на других направлениях открывались немалые перспективы.
  - Хорошо, что ты хочешь за вашу технологию нейроинтерфейса? - вот и прозвучал самый главный вопрос. И тут мне было чем удивить Коллегию.
  - Ничего. Сама по себе технология будет передана на Флот безвозмездно, - выдал я и не без удовольствия ощутил буквально повисшее в помещении удивление. Адмиралы успели неплохо меня узнать и точно не ожидали, что я предоставлю что-то даром. Собственно в другой ситуации я бы и сам этому удивился.
  - С чего такая щедрость, Таос? - с явным подозрением, поинтересовался доселе молчавший Заал"Корис, - раньше ты за любую мелочь готов был стоять до конца.
  - Можно подумать вы меня подачками заваливали, - не удержавшись, фыркнул я. Постоянно ведь чего-то хотят и считают мою помощь за норму. Тем не менее, свою позицию требовалось пояснить, - основу нейроинтерфейса разработали здесь, на Флоте, поэтому будет честно считать его совместной разработкой и поделиться достигнутым результатом. Чего не скажешь о непосредственно наших разработках. Дроны, система управления кораблём, боевая техника - мои люди работают сразу в нескольких направлениях и достигли немалых успехов. Если хотите сразу перейти к прикладному применению и иметь возможность консультироваться с моими людьми, то... сами понимаете.
  По сути всё именно так и было, поэтому обещание своим кварианам я давал с чистой совестью. Но вот сами дроны и всё остальное... там уже много кто работал. В первую очередь мой отец, который большой любови к Мигрирующему Флоту не испытывал. Неквариан среди инженеров также хватало. Так что и эта моя позиция было вполне честной. Осталось только дать понять Коллегии, что им это действительно нужно, поскольку как только я назову свою цену, они сразу начнут сомневаться.
  - Чего ты хочешь? - Хан вернулся к ключевому вопросу.
  - Две вещи. Первая - если мы будем сотрудничать в этой области, то оно должно быть обоюдосторонним. Вы получите доступ к нашим наработкам, а мы к вашим.
  - Разумно, - быстро согласился адмирал. Но насчёт этого пункта я даже и не сомневался, - что второе?
  - Паломники.
  - В смысле? - удивился Хан.
  Точнее удивились-то все, но сейчас за Коллегию говорил именно он. Ну а мне пришлось пускаться в пояснения:
  - Вы продолжаете посылать своих детей в паломничество, и даже если завтра геты капитулируют, то ближайшие лет десять вы продолжите это делать. Всё равно полноценно жить на планете они пока не смогут. Так что я хочу, чтобы вместо паломничества их направляли ко мне.
  После моих слов возникла новая пауза. Только если минутой ранее она была задумчиво-оценивающей, то сейчас приобрела очевидный угрожающий оттенок. Не пришлось им по нраву моё предложение, ой не пришлось. Впрочем, именно так всё и должно быть. Этот разговор я тщательно продумывал, и мне было чем обосновать своё требование.
  - Не многого ли ты хочешь, Таос? - если бы тоном голоса можно было замораживать, то сейчас бы всё помещение покрыл бы иней.
  - В самый раз, - выражая своё несогласие, мотнул головой я, - целью паломничества никогда не был тот хлам, который тащат на Флот. Важно само приобретение самостоятельного жизненного опыта, контакт с другими расами и так далее. Всё это я им обеспечу, причем с куда меньшей опасностью для жизни, - тут я к слову был совершенно искренен. Я терпеть не мог потерь, а особенно потерь глупых. Поэтому никто этих новичков в пекло не бросит. Для таких заданий хватает отчаянных ребят, готовых рискнуть за хорошее вознаграждение, - заодно и другие народы быстрее перестанут смотреть на нас, как на побирушек. Ну а мне нужны люди. Два года работы на меня вместо паломничества и молодняк вернётся домой повидав мир, набравшись опыта и неплохо подзаработав. Сплошные плюсы. А если кто-то не захочет возвращаться, то такое ведь и раньше случалось, верно?
  - Ты просишь слишком многого, - повторился Хан и на несколько мгновений я испытал прилив неуверенности. Неужели действительно перегнул? Или решили упереться из принципа? Раньше в нашем сотрудничестве они всегда стояли выше, но на этот раз именно я говорил с позиции силы. Это им нужна моя помощь со сбором информации, им нужны мои разработки и они задолжали мне за проступок Даро"Зен. Но нет, адмирал не ограничился сказанным, - нам нужно подумать.
  - Думайте, - уж чего-чего, а торопить их я точно не собирался. Так что просто направился на выход из зала для совещаний. Точнее, сделал вид что направился, а на деле сделал несколько шагов, остановился и, бросив взгляд за плечо, добавил, - кстати, на случай если вам покажется, что на данном этапе для вас будет мало пользы от моего предложения. Это не так. Даже сейчас у вас полно прекрасно подходящей для этих целей техники, которую нужно лишь малость доработать.
  - О чем ты?
  - Геты. У вас же полно их платформ и все возможности для производства новых имеются, верно? Выпотрошите им "мозги", подключите операторов и вот вам готовая боевая единица. Форма тел схожа, даже привыкать особо не придётся.
  Вот теперь я точно всё сказал и в полной тишине покинул зал совещаний. Пусть подумают. Крепко так подумают. Наверняка так просто не сдадутся и навяжут мне каких-то условий сверху, но вряд ли что-то такое, на что не соглашусь уже я. В конце концов, сделка действительно взаимовыгодна. И интерес обеих сторон был более чем прозрачен. Коллегия могла получить в свои руки оружие, которое может привести к коренному перелому в войне с гетами. В первую очередь потому, что позволит резко сократить количество потерь. Гетов можно производить, ремонтировать повреждённых и даже захватывать с целью дальнейшей переделки или извлечения деталей. Соответственно это развяжет Коллегии руки. Если исследование Даро"Зен это будущее нашей расы, то предоставляемая мною технология это ключ к нему.
  Со мной тоже всё просто. За последний год мы многого достигли. Из никому неизвестного сборища наёмников, стали силой с которой... ну, не скажешь чтобы прям считаются, но уж точно не забывают про её существование. Боевая мощь, формирование своеобразной биржи для свободных наёмников, контакты с множеством колоний, сотрудничество с Альясном, Мигрирующим Флотом и Саларианским Союзом. Мы прошли действительно большой путь. Но этап стремительного роста уже подошел к концу. Ресурсы, полученные благодаря данным Халиата, исчерпали себя, а поток желающих попытать счастья, примкнув к новому игроку в Терминусе, превратился в тоненький ручеёк.
  По сути именно так всё и должно быть. Мы заложили хороший фундамент и теперь должны постепенно строиться. Но я слишком хорошо понимал, что шансы достигнуть успеха невелики. Мы уже не мелочь какая, а сила, которая может потягаться с кем-нибудь из "большой тройки" - Кровавой Стаей, Синими Светилами и Затмением. Те об этом прекрасно знают, и если подвернётся возможность, с радостью опрокинут конкурента. А ещё есть Омега, уцелевшие пиратские кланы, которые нас люто ненавидят и Батарианская Гегемония, вокруг которой крутится галактическая работорговля. Желающих раздавить нас в достатке и стоит только оступиться - сожрут.
  Поэтому мне очень нужны люди. Корабли и снаряжение мы как-нибудь найдём, например пару заказов от Альянса мы выполняли именно за старые эсминцы, именно так они называли данный тип кораблей, класса "миллениум". Но компетентные исполнители на дороге не валяются, и в качестве оплаты их никто не отдаст. Приходиться искать самим. Главное чтобы руки из нужного места росли, и чтобы жадность не затмевала рассудок.
  А уж квариане это вдвойне хорошо. Без них постепенное развитие Рилая займёт годы. Годы, которые мне никто не даст. И дело не только в острой нехватке операторов. Лояльность - вот чем они действительно хороши. Пока мы работаем с Флотом - они не предадут. А чем больше у нас лояльных членов, тем больше можно набирать сомнительных кадров. Ведь нельзя просто взять и набрать всех желающих - всё быстро рухнет. В этом плане наше с Риктусом детище сильно отличалось от той банды с Омеги, которой мы руководили, казалось целую вечность назад.
  Тогда приходилось действовать через страх - дисциплина достигалась через угрозу смерти, а уже потом собранные нами головорезы начинали ценить отличия нашей банды от соседних. Сейчас же всё делалось через ряд стимулов - надёжность, выгода, относительно дешевое обслуживание и простота сбыта товара. Хочешь большего? Докажи, что тебе можно доверять. Хотя с теми, кто считал себя излишне умным, мы и сейчас не церемонились. Но тут был важен сам факт неизбежного наказания и его показательность, а не его суровость. Даже подгадившие нам имели неплохие шансы уйти живыми. Но о вольном наёмничестве можно забыть навсегда - это равносильно самому себе одеть рабский ошейник с эмблемой другой организации, поскольку с такой "рекламой" больше тебя никуда не возьмут. Стоит ли того единоразовая выгода? Для здравомыслящих людей - нет. Другое дело, если будут основания считать, что предателя к нам заслали целенаправленно ради диверсии. Но таких случаев почти не бывало. По крайней мере - пока.
  По той же причине я был готов тратить своё время на того мальчишку. Если удастся получить лояльного биотика, то это дорогого стоит. Но то, что может привлечь бывалых наёмников, его вряд ли зацепит. Сейчас он просто не поймёт таких тонкостей. Зато должен оценить, если с ним будут обращаться честно, и при этом не будут давить. По этой причине Тали "Моя Персональная Совесть" Зора идеально подходила на роль "няньки". Пусть поможет пареньку освоиться, а заодно и мне меньше нотации читать станет.
  Но всё это вопросы перспективы. А сейчас стоило сосредоточиться на новой сделке с Мигрирующим Флотом. Как бы мне не хотелось полной самостоятельности, но сейчас упрочнение сотрудничества было необходимым. Слишком уж неспокойно стало в Терминусе с приходом новых игроков.
  
  Глава 9.
  
  Я не стал задерживаться в Тиккуне - смысла не было. Моё предложение явно было не из тех, что принимаются быстро. Сначала адмиралы тщательно всё обсудят. Потом изучат переданные данные по нейроинтерфейсу и попытаются его как-то использовать. С учетом наличия на Флоте родителей Вассира, жаль, что мне так и не удалось перетянуть их к себе, скорее всего у них что-то получится. Но это даже хорошо, поскольку именно тогда они по-настоящему поймут, какая бездна возможностей перед ними открывается и как много времени они потеряют, если начнут с нуля. Так быстро, как это было у нас, у них продвигаться не получится. В другое время несколько лет не играли бы большой роли, но война диктует свои условия. Так что уже после этого они ещё раз всё обсудят, и тогда можно будет рассчитывать на положительный ответ.
  На всё про всё уйдёт никак не меньше месяца, у меня не было ни малейшего желания впустую терять столько времени. Работа не ждёт. И тут очень удачно сложилось в том плане, что моя "Баронесса" в отличие от двух других эсминцев в бою почти не пострадала. Всё-таки повезло мне с Гером - пилот он первоклассный. Проявлял бы ещё хоть каплю инициативы вне боя и поменьше оной в бою, так ему вообще бы цены не было. Но и так глупо жаловаться.
  Едва покинув поверхность Ранноха, я сразу связался с капитанами эсминцев из моего звена и дал им приказ возвращаться на базу, как только спецы Флота подлатают их корабли. Следом связался с Лантом, поставив задачу проложить курс и готовиться к отлёту сразу по моему возвращению. Наш путь лежал на Иллиум - если у меня и были шансы разузнать, с кем мы пересеклись, то только там. Не зря говорят, что на Иллиуме можно купить всё. Вопрос исключительно в цене.
  А ещё меня начало клонить в сон. Всё-таки денёк выдался более чем насыщенный. Я даже собственное снаряжение после боя не перебрал - сначала было негде, а потом некогда. Своим оружием я по-прежнему предпочитал заниматься сам, но сейчас это могло подождать - перелёт займёт около пятнадцати часов и время у меня будет. К сожалению, не все дела можно было отложить. Хочешь не хочешь, а нужно провести "разбор полётов" и набросать отчет Риктусу, чтобы он был в курсе как произошедшего, так и моих ближайших планов. Мало ли что может случиться, а вопрос доверия между нами уже давно не стоял.
  Единственное, что я мог себе позволить, это принять душ, чтобы немного взбодриться, прежде чем заняться делами. И это действительно помогло - в голове немного прояснилось, и я сразу вспомнил об ещё одном дельце, которое не стоило откладывать в долгий ящик.
  - Тали, зайди ко мне, - пришлось использовать уник прямо со снятого костюма и только потом я начал обратно облачаться.
  - Слушаюсь, капитан, - ответ девушки не заставил себя ждать.
  С личной явкой она тоже тянуть не стала, хотя если была бы чем-то занята, то вполне могла бы. Не в моих правилах было возводить дисциплину в абсолют. Сейчас мы не в бою. Не хватало ещё в собственного деда превратиться. А во-вторых я неплохо знал Тали и был уверен, что если она задерживается, значит, на то есть причина. В конце концов, она главный инженер корабля и я на неё частенько дополнительные задачи сваливаю.
  - Как новенький? - спросил я, едва она переступила порог каюты.
  - Показала ему корабль, познакомила с экипажем, определила в свободную каюту. Всё как ты просил, - бодро отрапортовала кварианка. Но по хмурому лицу я видел, что поставленная задача её не особо вдохновляла.
  Вот кто-кто, а Тали"Зора за прошедший год ни капли не изменилась. Умна, исполнительна, решительна, принципиальна, крайне хороша как инженер, причем не только корабельный, и... извечно недоверчива к любым моим инициативам. Не будь последнего пункта, и она могла бы стать одним из первых лиц Рилота. Угу, а не будь она такой "правильной", так вообще меня сначала потеснила, а потом и грохнула... Так что, может оно и к лучшему. Сейчас ей можно смело доверять любую задачу, которую не требовалось скрывать от Коллегии, а это уже немало.
  - И чем он теперь занят?
  - Спит, - прозвучал лаконичный ответ, - кажется, для него было слишком много новых впечатлений. Сначала сыпал вопросами, а после мостика замолк и просто шел, куда ведут.
  - Хорошо, - кивнул я. Поведение юного биотика было вполне предсказуемо. Вымотался-то он посильнее моего. И про изобилие новых впечатлений Тали совершенно права. Он ведь как большой ребёнок. Но ничего, втянется, - пока не вернёмся на базу, он на тебе.
  - Почему именно я? - и всё же девушка решила дать ход своему недовольству.
  И опять же, я мог бы просто приказать, а она бы выполнила поставленную задачу. Но зачем устраивать конфликт на ровном месте? Если задача не требует неосведомлённости исполнителя, то лучше сразу всё разъяснить - меньше рисков и проблем будет. К тому же понятные вещи, как правило, делают лучше.
  - А кто ещё? Не обманывайся его внешним видом, Тали. Этому парнишке три года от роду. И за эти три года он не видел почти ничего, кроме лжи, лицемерия и жестокости. Если не показать ему альтернативы, то галактика пополнится очередным отморозком. Я вполне могу использовать и таких, но предпочитаю тех, кому можно доверять.
  - То есть... ты хочешь его воспитать? - девушка неприкрыто удивилась и странно посмотрела на меня.
  - Показать что к чему в этом мире, - поправил её я. Желания тратить годы на формирование правильного взгляда на вещи у меня точно не было, так что "воспитать" это слишком громкое слово, - а дальше пусть сам решает. Главное, чтобы было основание, на котором можно что-то решать.
  Тали ответила не сразу, продолжая недоверчиво всматриваться в моё лицо. Что она пыталась увидеть? Ни альтруизм, ни бессмысленная жестокость мне не свойственны, и она прекрасно это знает. Заняться этим парнишкой я хочу не по доброте душевной, а ради собственной выгоды. А то, что эта выгода обоюдна, так это мой любимый расклад. Лучшее решение - это решение, от которого выигрывают обе стороны. А те, кто излишне рьяно тянет одеяло на себя, как правило, долго не живут. Даже Ария, при всей моей к ней ненависти, славилась именно таким подходом. Хотя и не всегда его придерживалась, но находясь на вершине пищевой цепочки, она могла позволить себе такие вольности.
  - Хорошо, я присмотрю за ним до возвращения, - всё же решилась девушка, - а что дальше?
  - Как только освоится, попрошу Накри научить его основам биотики и пристрою в какую-нибудь команду. Или оставлю при себе... Ещё не решил, - над этим действительно предстояло подумать. И тут дело не в пареньке, а во мне. Первоначально я думал именно куда-то его пристроить, но в ближайшие месяцы мне явно предстояло помотаться по галактике, так что возможно в этом нет необходимости.
  - Не думаю, что сводить Тэсса с такой как она - хорошая идея, - не оценила идею Тали. Азари, которая постоянно меняла команды, лишь бы активнее участвовать в боевых операцией, ей не нравилась. Меня эта кровожадность отчасти тоже коробила, но в отличие от кварианки я прекрасно понимал её мотивы.
  - Я же сказал - дам ему основание, для взвешенного решения. Пусть увидит всё. И хорошее и плохое.
  Тали не стала со мной спорить, но я был практически уверен, что теперь она из кожи вон лезть будет, чтобы показать Тэссэре лучшую сторону галактики. Моя маленькая мотивирующая провокация удалась. И ведь все останутся в выигрыше. Жаль, что крайне редко всё получается так просто, но такова жизнь.
  ***
  Иллиум - очень красивая планета. Органичная, продуманная застройка, много зелени, которой хватает даже на зданиях, бросающаяся в глаза роскошь. А ещё планета считается одной из самых безопасных. Но всё это лишь красивая внешняя обёртка, за которой прячется не самая привлекательная суть. Тотальный контроль, корпоративное рабство и бесконечные информационные войны. Маловероятно, что здесь кто-то наставит на тебя пушку, но вот взять за глотку с помощью шантажа или обмана обязательно попробуют. Хотя обычных обывателей или туристов это почти не касалось, но по мне это место было даже опасней, чем Омега. Там хотя бы понятно, чего нужно опасаться и как себя защищать.
  А ещё это гигантская перевалочная база между Терминусом и Пространством Цитадели, которую неофициально контролирует Республика Азари. Понятное дело, что это накладывает свой отпечаток. Контроль приходится навязывать действительно жестко, для чего используется не полиция, а корпоративные службы безопасности. Долгие следствия, суды, тюрьмы? Ха! Преступники просто бесследно исчезают. Что, в общем-то, не так уж и плохо... если не считать того факта, что однажды так устранить могут и тебя самого. Ну и само собой "Затмение" чувствует себя тут как дома.
  По этой причине я не любил задерживаться на поверхности этой планеты дольше необходимого. И всё же, после недолгих колебаний, я решил взять с собой своего новобранца. Пусть сам всё увидит своими глазами. Так что корабль мы покинули не втроём, как стоило бы, а вчетвером, и прямо в порту арендовали аэрокар. Тали заняла водительское место, Макс, без которого после недавнего "приключения" никуда ходить не хотелось, рядом с ней, ну а я с Тэссом пристроились на пассажирских сидениях. Очень приметная компания получилось - три кварианина и кроган. Но тут ничего не поделаешь - я даже в одиночку буду привлекать внимание, а так хоть какое-никакое сопровождение. Не сказать, чтобы кроганы были отличными телохранителями, выявление скрытых угроз не их конёк, но это сила, с которой нужно считаться.
  - Зачем вы взяли меня с собой? - с подозрением поинтересовался парнишка, при этом не отлипая от окна аэрокара. Понятное дело, местные красоты производили на него сильное впечатление, но это не мешало ему проявлять разумную осторожность.
  - Что бы ты посмотрел, на то, как живут люди, - пояснил я и, мысленно усмехнувшись, добавил, - если бы тебе сейчас предложили, ты бы захотел поселиться здесь?
  - Конечно! - искренне и без раздумий воскликнул он. Бесхитростная реакция ребёнка. Не будь он так увлечен окружающими урбанистическими пейзажами, ответ однозначно был бы куда сдержанней.
  - Удачи, малец, - весело фыркнул Макс, который прекрасно себе представлял, какая жизнь ждёт обычного поселенца, не знакомого с реалиями этой планеты.
  - Что? - тут же насупился Тэсс, отрываясь от окна и обводя нас непонимающим взглядом.
  Я уже хотел было начать читать "лекцию" о том, что внешний вид бывает крайне обманчив, но меня опередила Тали, которая, не отвлекаясь от управления, выдала мрачную характеристику:
  - Иллиум красивая планета, но это только внешний фасад. Здесь всем заправляют корпорации, которые полностью контролируют местных жителей и фактически узаконили рабство. Неосторожно подпишешь какую-нибудь бумажку, и выйти из порочного круга будет очень непросто. И лучше не думать, что умнее других и не попадёшься в эти ловушки. Цена может оказаться слишком высока.
  Такой негатив с её стороны меня несколько озадачил, но потом я вспомнил, что история её злоключений брала истоки именно отсюда. Она пыталась продать информацию по Сарену Артериусу, спектру-предателю, не понимая, насколько наивно проворачивать такие сделки без прикрытия. И то, что их было двое, ничего не меняет. Разумеется, ничего хорошего из этой попытки не получилось, и она со своим спутником вынуждены были бежать с планеты, пробравшись на чужой транспортник. Даже собственный кораблик пришлось бросить. Ничем хорошим лично для неё эта история не закончилась.
  Но в целом её комментарий пришелся к месту, поскольку ей Тэсс доверял явно больше, чем мне. Всё-таки не зря я именно её попросил за ним присматривать. Оставалось только закрепить эффект этой отповеди:
  - У неё не лучшие воспоминания об Иллиуме и лучше о них не расспрашивать, - негромко добавил я. Не то, чтобы я всерьёз рассчитывал донести эти слова только до своего новобранца, в тесном салоне аэрокара в любом случае все всё услышат, просто старался быть потактичнее, - и кстати, тут может и безопасно, но без оружия лучше не ходить, так что держи, - с этими словами я протянул парнишке заранее припасённый "хищник", - пользоваться умеешь?
  - Нет, - буркнул парнишка, но пистолет ухватил без колебаний. Ещё бы, уж он-то прекрасно понимает, что если ты не можешь за себя постоять, то ты никто.
  - Тогда пусть просто будет на виду, - хмыкнул я, не особо доверяя его слову. Нет, вероятность того, что он действительно никогда в руках оружия не держал, была высока. Зачем ученым учить этому своего подопытного? Но исключать этого всё же было нельзя, а на его месте я бы свои навыки скрывал, чтобы оставить себе хоть какую-то свободу манёвра.
  Вскоре мы добрались до места назначения - торгово-офисной зоны прямо около порта. Именно здесь располагалась контора моей знакомой по временной службы у Шепард - Лиары Т"Сони. А ведь тогда я бы ни за что не поверил, если бы мне кто-то сказал, что она может заниматься такими грязными вещами, как торговля информацией. Она казалось наивной ученой девой, которую так легко смутить или сбить с толку, и максимально далёкой от жестких махинаций. И вот тебе на - осела на Иллиуме и вполне неплохо справляется. Вот и думай, изображала она пай-девочку, или действительно изменилась.
  Аэрокар плавно приземлился на стоянке, и мы посыпались наружу. Все, кроме Тали, которая на мой безмолвный вопрос просто отрицательно качнула головой. Не хочет, значит, общаться с Лиарой. А ведь на "Нормандии" вполне ладили. Впрочем, опять же, если кварианка с тех пор почти не изменилась, то азари изменилась кардинально. Только если я воспринимал это как данность, то Тали имела своё мнение. Ну, хоть не стремится его озвучивать и то ладно.
  - Новичок, не наделай глупостей, - на всякий случай бросил я и тот не стал возмущаться, уверяя в своей благонадёжности, а кивнул с совершенно серьёзным видом. Уже не первый раз я сталкивался со сталь занятными перепадами поведения. То ребёнок-ребёнком, то битый жизнью кадр.
  Неспешно мы отошли от стоянки и углубились в торговые ряды, где можно было приобрести практически всё, что угодно. Последние технические новинки с Цитадели и запрещённые на ней же товары, идущие с Омеги. Настоящее раздолье для тех, кто хочет быстро купить всё необходимое без необходимости облететь полгалактики. Однако ни я, ни мои люди, по крайней мере, если говорить о полноценных членах Лиги, никогда здесь не закупаемся - слишком дорого. Уж лучше потратить немного времени, но сэкономить кредитов. Свободных лоботрясов всяко больше, чем свободных средств. Последних в моём случае вообще практически не бывает - всё сразу идёт в дело. Только неприкосновенный запас в полмиллиарда кредитов и остаётся. Казалось бы огромная сумма, но на деле её хватит только на ремонт наших основных кораблей или покупку двух-трёх списанных фрегатов, и автономное функционирование в течение нескольких месяцев. В общем, на случай больших проблем и своеобразного осадного положения.
  Будь моя воля, я вообще бы закупал только комплектующие, а производил всё необходимое своими силами - оружие, броню, лёгкую технику и, если совсем удариться в мечтания, то даже свои корабли. Но тут возникает сразу две больших проблемы - место и люди. На нашей нынешней базе большое производство не развернуть, едва выделили площади для работ с нейроинтерфейсом и производства дронов. Но даже если бы его было в избытке, то почти все толковые специалисты заняты ими же. Если бойцов у нас хватало, то инженерного и научного людского ресурса остро не хватало. Это опять же к вопросу о том, зачем мне нужны квариане. Бойцы они так себе, а вот рукастых ребят среди их молодёжи хватает.
  Пока я витал в своих несбыточных мечтах, мы миновали эту зону, прошли мимо местного клуба и добрались до места назначения. У подъёма на офисный этаж нас встретила пара охранников в средней броне, и им зрелище нашей вооруженной тройки явно не понравилось. Об этом прямо говорило то, как они напряглись и перехватили оружие, на случай возможного конфликта. Сложно их за это судить - работа у них такая. А поскольку мой визит не был оговорён заранее, то в таком составе нас бы точно не пустили. Но мы, само собой, знали об этом заранее, поэтому Макс молча прихватил Тэсса и потянул его к свободному месту около стенки. Продолжая эту безмолвную сцену, один из охранников кивнул мне, давая понять, что в таком раскладе ничего против не имеет, и я могу проходить.
  Короткий подъём по лестнице вывел меня на небольшой коридорчик с рядом дверей сразу нескольких контор. Что характерно, никаких вывесок и объявлений тут нет. Место не для случайных прохожих. Пришлось даже на мгновение притормозить, чтобы вспомнить, какая из дверей мне нужна. Всё же я здесь не частый гость. И только потом я направился в нужный мне офис.
  - Господин Экро? - обозначила удивление расположившаяся за столиком напротив входа секретарь-азари, имя которой вспоминаться отказывалось. Её реакция выглядела так естественно, что я даже поверил бы, если точно не знал, что охрана ей сообщила о моём появлении, - госпожа не предупреждала меня, о вашем визите.
  - Думаю, это как-то связано с тем, что она о нём не знает, - хмыкнул я, заранее зная, оповещай или нет, но её начальницу всё равно мой приход не обрадует, - но у тебя есть чудесная возможность исправить это маленькое упущение.
  Укоризненно посмотрев на меня, "маленьким" это "упущение" она точно не считала, секретарь пробежалась пальцами по панели на своём рабочем столе, видимо отправляя текстовое сообщение. И почти сразу произнесла:
  - Госпожа ждёт Вас.
  Тот факт, что меня не стали томить ожиданием, я предпочел посчитать хорошим знаком и поспешил вглубь офиса, где за ещё одной дверью располагался кабинет информационного брокера Лиары Т"Сони. Совершенно безликий, к слову, кабинет. Голые стены и предельная функциональность пространства. Может моя знакомая и проводила в нём изрядную долю своего времени, но личное и рабочее очень четко разграничивала.
  - Я же просила заранее оповещать о своих визитах, - едва я пересёк порог, как напоролся на недовольный взгляд единственной обитательницы кабинета. Ради этого она даже отвлеклась сразу от трёх лежащих перед ней на столе планшетов. Да-да, охотно верю, что ты много работаешь. Самому нередко приходится так просиживать.
  - Я тоже рад тебя видеть, Лиара.
  Несмотря на то, что с отлёта прошло уже немало времени, настроение у меня продолжало держаться на высоте и таким мелочам, как демонстративное недовольство, было его не испортить. И Лиаре это, похоже, ещё больше не понравилось. Она демонстративно поднялась со своего рабочего места и, сделав пару шагов, замерла у окна, оказавшись спиной ко мне. И только потом произнесла:
  - Что тебе нужно?
  - Как всегда - информация, - а что я ещё мог сказать? Можно подумать, я к ней по другим поводам заглядываю. Нет, разок такое было, но это, как говорят в подобных случаях, исключение подчеркивающее правило.
  - И почему ты не обратился к Вону? - продолжила демонстрировать своё неудовольствие азари, - ты ведь с ним работаешь.
  - Работаю, - покорно согласился я, - но иллюзий на его счёт не строю. Он хорош, когда нужно найти что-то простое и понятное. Людей, места, вещи, чужие секреты. За разумную плату он найдёт это, если это вообще возможно найти. Но если нужно нечто нестандартное, то он может начать свою партию. В отличие от него ты скорее откажешься от дела, чем станешь светить моими интересами.
  - Очень мило. Только с чего ты решил, что я возьмусь за твоё дело?
  С чего я так решил? Какая интересная формулировка вопроса. Торговцам информацией оказывается нужна причина, чтобы продавать информацию клиенту... Будь это кто-то другой, я бы решил, что брокер просто набивает себе цену. Но Лиара не из этой породы. Скорее всего, она просто слишком загружена, чтобы брать стороннюю работу. Или занята чем-то личным. А ещё она не очень меня любит, что, впрочем, не заставляло меня сомневаться в том, что она действительно станет вести свою игру. Максимум использует полученную информацию в своих целях, не раскрывая её источник и заказчика. Так что в моих интересах было убедить её сотрудничать, ведь выяснить с кем мы столкнулись было строго необходимо. Благо, мне было что сказать:
  - Моё дело не совсем моё, я бы даже сказал, что почти совсем не моё. И весьма занятно, ты оценишь. К тому же, когда ты просила, я тебе помогал.
  Случай, на который я ссылался, стоил упоминания. Как-то раз ей потребовалось конфиденциальная поддержка в каких-то делах на Омеге. То есть она просила моих людей, причем проверенных, а не абы кого, и при этом даже я не знал, в чем там заключалось дело. А толковый отряд для использования втёмную можно нанять либо обманом с последующим устранением, либо по знакомству. Ну, либо этот самый отряд грохнет заказчика за подставу. Вот я и стал тем самым "по знакомству". И на дело послал Рикуса, то есть круче было бы только пойти самому. Да и то спорно - в плане качества мой друг со своим отрядом был повыше моего. Так что даже с учетом того, что работа была оплачена честь по чести, моральный долг за брокером числился.
  - Помогал, - не стала отрицать Лиара, - и я этого не забыла. Только результатов от твоей помощи не было.
  Тут можно было бы прямо сказать, что её неудача меня не касается. Моё дело было предоставить людей, и я его сделал. Но можно подумать, сама азари этого не понимает.
  - Так я ведь и не говорю, что ты мне чем-то обязана. Оплата по стандартному тарифу, - в конце концов, тогда она тоже нам платила.
  Т"Сони не стала торопиться с ответом, всё также изучая пространство за окном. Как будто, там было что-то для неё интересное. Я чуть ли не физически ощущал, как она мучительно решала, послать меня куда подальше, или всё-таки взяться за дело. Первый вариант ей явно нравился больше, но и все предпосылки для второго имелись. Вмешиваться в эти размышления я даже не пытался - только хуже сделаешь. В итоге через пару минут тишины прозвучал тяжелый, обреченный вздох и азари развернулась в мою сторону.
  - Ладно, Таос, я тебя слушаю.
  
  Глава 10.
  
  Разговор с Лиарой оставил странное послевкусие. Вроде всё прошло как обычно - я выдал ей всё, что посчитал нужным, она попыталась вытянуть что-то ещё, мы всё тщательно обсудили и пришли к решению. После оставалось только спешно покинуть Иллиум, ну не хотел я задерживаться на этой планетке, и взять курс на нашу базу. Но при этом мысленно я раз за разом возвращался к разговору с азари. Даже не знаю, что именно меня встревожило. Наивно было бы считать, что я сумел бы что-нибудь понять, по лицу быстро заматеревшего информационного брокера. Те, кто не умеет держать себя в руках, в их среде умирает очень быстро. И всё же, и всё же... В голове так и вертелась мысль, что она то ли не хочет искать тех, кто на нас напал, то ли уже знает, кто это был и не хочет говорить. Зачем и почему? Тут много чего можно придумать, вплоть до того, что она стояла за нападением, но всё это пустые домыслы. Как и сами мои сомнения.
  Ясно было только одно - поможете мне Лиара или нет, но свои поиски тоже сворачивать нельзя. Омега, колонии, галактическая сеть - кто-то обязательно что-то знает. Даже своими силами есть шанс ухватить какую-нибудь ниточку, а уж размотать её мы как-нибудь сумеем. Как вариант - попробовать посетить те опустевшие людские колонии. Конечно, там сейчас не продохнуть от солдат Альянса, но ведь всегда можно договориться. Как минимум - попробовать. Я ведь не на государственные секреты покушаюсь. Или именно что государственные? Кто знает, кем на самом деле были те люди. Впрочем, в таком деле категоричный отказ тоже можно считать полезной информацией.
  Но всё это будет позже, а пока нужно было вернуться на базу и заняться организационными вопросами. Обсудить всё с Риктусом, поставить задачу на сбор интересующих меня слухов, передать в Мигрирующий Флот обещанный пакет данных по нейроинтерфейсу - это самое основное. А ещё за три дня моего отсутствия наверняка накопилась текучка. Ничего срочного, иначе со мной бы связались, как только мы покинули Тиккун, но решать эти вопросы тоже нужно, иначе они имеют тенденцию накапливаться и превращаться в реальные проблемы. А это последнее, что мне сейчас нужно.
  Однако сейчас у меня было свободное время, что так редко случалось, и даже сомнений не возникало, на что именно его потратить. Здоровый, крепкий сон. Пока летели к Иллиуму, толком отоспаться не удалось, а потом неизвестно, как и что сложится. Так что нужно было ловить момент. Парс уже утомил, своими постоянными... даже не знаю, как это назвать. Не упрёками же. Нет, он каждый грёбаный раз просто скучно констатировал факт моего недосыпа. И не лень ведь. Отец его что ли подговорил? С него бы сталось. Иметь собственного отца в подчинённых та ещё головная боль...
  Но мой "грандиозный" план на перелёт вновь не увенчался успехом. На связь вышел Риктус и сразу приготовился к плохим новостям. Знал, что раз он не поленился долететь до ретранслятора ради прямой связи, то дело серьёзное.
  - Что случилось? - сходу мрачно поинтересовался я.
  - Я смотрю, ты не в настроении, - хмыкнул в ответ турианец, - извини, но придётся испортить его ещё сильнее. Одна из наших групп исчезла.
  - Кто, где и чем занимались? - настроение действительно осело от уровня "среднее" к планке стандартно-паршивое. Остатки того позитивного заряда, что накрыл меня после переделки в которую втянула меня Даро"Зен, окончательно выветрились.
  Пусть я и ожидал неких проблем, но никак не подобного. Можно не сомневаться, раз Киран сказал, что они исчезли, то по горячим следам концов найти не удалось. Он пытался и делал это не "для галочки". Спешить с выводами тоже не в его стиле. А значит либо они сами залегли на дно, либо кто-то их туда спровадил. Ни то ни другое штатными ситуациями не являлось.
  - Отряд Рукшина, занимались сопровождением заказчика до Омеги и на Омеге. Обычное дело, сам знаешь.
  Ну да, лезущие в опасные места или везущие опасные товары торгаши - это одни из основных наших клиентов. Что ещё назвать классикой наёмничьей жизни, если не охрану и сопровождение? Я и сам когда-то участвовал в выполнении десятках подобных контрактов. И прекрасно знал, что не всегда дело заканчивается благополучно. Иначе разбой просто исчез бы как тип нелегального заработка. Потому и ответил:
  - Похоже, пора напомнить местной падали, почему наши конвои трогать не стоит.
  Лезть на Омегу не хотелось, не наша это территория, но если перетряхнуть мелкие банды, то никто особо против не будет. В конце концов - это Омега и на ней свои правила, в которые вполне вписываются подобные разборки.
  - Таос, думаешь, я бы стал тебя дёргать из-за обычного нападения на ассоцианта? - укоризненно посмотрел на меня Риктус, - в том-то и дело, что задачу они выполнили. Я связался с заказчиком, он вполне доволен результатом и оплатил работу. Рукшин нашу долю тоже перевёл. А потом просто исчез. Корабль стоит в доках Омеги и дежурная смена на месте, они-то и связались с нами. Сначала думали, что те ушли в загул без них, но идёт уже третий день и тишина. Целый отряд словно в воздухе растворился.
  Описанная история получалась весьма мутной, но достаточно тревожной. Есть все основания, чтобы бить тревогу. Бессмысленно нападать на наёмников, которые уже выполнили заказ. Что с них поимеешь? Только потрёпанное боем снаряжение и массу проблем. А если те сами влезли в какую-нибудь передрягу, то хоть кто-нибудь да выжил бы. Или хоть какой сигнал послать успел. Но ни того ни другого не произошло. Сбежали сами? Ага, переведя нам деньги и бросив свой самый дорогой актив - корабль. Значит, остаётся только самый неприятный вариант - вмешался кто-то достаточно сильный и сделал это далеко не случайно.
  - Кто из наших сейчас на Омеге? - после некоторых раздумий, спросил я.
  - Сейчас гляну... - протянул турианец, отворачиваясь немного в сторону. Явно полез в нашу базу данных, - из основы - только Виддий, но он освободится только через два дня. Из ассоциантов - Хардин и Силдхе.
  - Силдхе подойдёт, - я быстро вспомнил саларианца, присоединившегося к нам пару месяцев назад. Весьма деятельная личность, уже намекавшая, что хочет более тесного сотрудничества. Но мы с этим решением не спешили. Всё-таки ядро Лиги это те, кому можно доверять, а доверие быстро не образовывается. Но, похоже, у кого-то будет шанс ускорить этот процесс, - голова у него варит, так что пусть переговорит с оставшимися людьми Рукшина, отследит маршрут, послушает, о чем говорят люди. Любые зацепки сгодятся. Можешь намекнуть ему, что это задание будет учтено в его вопросе. Замотивируй, в общем. Но про осторожность пусть тоже не забывает. Не хватало мне ещё одного исчезнувшего отряда.
  - Принял, задачу поставлю, - кивнул Риктус, - думаешь, началось?
  Я прекрасно понял, о чем спрашивает мой старый друг. Мы уже давно ждём, что кто-нибудь попробует нас на зуб. Вряд ли сама Ария, ей наше существование вполне выгодно и она скорее начнёт требовать большего, нежели станет рвать по живому. Но "Затмение" или кто-то ещё из крупных игроков вполне может попробовать. Конкуренция - вечная тема. А конкуренция в Терминусе носит весьма специфичный характер.
  - Надеюсь, что нет. Но... сам понимаешь. Если ребят Рукшина убрали, то сделали это качественно. На это мало кто способен. Большая Тройка, Ария, с натяжкой - "Когти". Как вариант, те кадры, что напали на Флот, но сомнительно. Шатайся они по Омеге, о них бы уже ходили слухи.
  - Ещё Архангел, - добавил Киран, - хотя этот новоявленный лидер мстителей отстреливает в основном всякую падаль и нас не трогает. Но кто знает, что там у него в голове твориться, раз он добровольно стал врагом всем бандам Омеги?
  - Может и он, - не стал отрицать я. Про Архангела и его команду я, разумеется, слышал. Да про него все, кто хоть как-то связан с Омегой, слышали. Объявить священную войну преступности в самом сердце этой самой преступности? Это точно не рядовое событие. И, что самое интересное, Архангела до сих пор не грохнули. А ведь, казалось бы, идея является форменным суицидом. Видеть тот, кто скрывается под этой пафосной кличкой, очень и очень хорош. А заодно весьма удачлив, потому что одними только навыками такое не объяснить, - как доберусь до базы, на месте всё и обсудим. Может к тому моменту уже будут первые результаты.
  ***
  Жизнь Тэсса превратились в один сплошной сумбур. Он не успел толком прочувствовать радость избавления от старых тюремщиков и понять, действительно ли больше не является бесправным подопытным или у него просто сменился "хозяин", как новые впечатления пошли одно за другим. Сначала короткая прогулка по Ранноху, потом экскурсия по "Баронессе". Там к нему почему-то пристала какая-то странная, гиперактивная парочка кварин: Адра и Атро, с которыми он познакомился, едва ступив на корабль.
  Тогда их шаттл приземлился прямо в ангаре корабля, большая часть которого была занята какими-то длинными стойками, на которых рядами громоздились незнакомые ему машины машины. Судя по форме, они предназначались для полётов, но были слишком малы, чтобы внутри поместился пилот. Он вслед за Тали прошествовал мимо них вглубь, к межпалубному лифту и уже там наткнулся на эту парочку. Они как раз крутились около какой-то аппаратуры, что стояла вдоль стены ангара - вполне обычные стойки с экранами соседствовали с необычного вида креслами, у изголовий который было нагромождена какая-то мешанина из проводов.
   - О, это новый оператор? - буквально накинулись они на его сопровождающую.
  Парень даже не понял, о чем вообще идёт речь, зато от него не укрылась, как Тали устало вздохнула, правда тогда он ещё не понимал причины таковой реакции, но всё же ответила:
   - Нет, он биотик.
   - Ого! Круто! - у этой парочки аж глаза загорелись, а про существование Тали они мгновенно забыли, переключившись на Тэсса, - а ты умеешь...
   От посыпавшихся на него вопросов, парень попросту растерялся. Он не знал, что отвечать и можно ли вообще рассказывать о том, кто он и откуда. Этот вопрос не обсуждался, но ведь не зря ему выдали одежду, в которой он не будет отличаться от обычных квариан. Хотя больше всего его напрягало само настойчивое любопытство. Тогда его "спасла" Тали, просто затолкав в лифт и продолжив показывать корабль, но впоследствии отвязаться от этой парочки стало просто невозможно. У них, похоже, хватало свободного времени, а сам Тэсс вообще никаких дел пока не имел. Как ему сказала всё та же Тали, а со всеми вопросами он обращался именно к ней, до возращения на базу Лиги ему прийти в себя и как следует всё обмыслить. Вот только сложно о чем-то размышлять, когда вокруг тебя так и вьются шумные близнецы. Парень-то привык проводить много времени в тишине и одиночестве, а тут такое...
  Это раздражало, но вместе с тем, их непосредственность чем-то подкупала. Последний раз он беззаботно болтал с кем-то ещё когда были живы Дио и Триа. Правда, сейчас отстраниться от мрачных мыслей было нереально, но... хотелось! И это само по себе было странно. Почему-то эта шебутная парочка, которая отставала от Тэсса только для того, чтобы переругаться между собой, а потом насесть с новой силой, подводила его к мысли о том, что никакого подлога нет. Его не обманывают и "спасителю" действительно просто нужен биотик. С расходным материалом так себя не ведут. Впрочем, могло быть и так, что эти двое в том же положении, что и он.
  А вот другие члены экипажа отнеслись к нему в основном равнодушно. Ну, появился новичок и появился. Разве что местный медик поглядывал на парня с ярко выраженным интересом. Тэсс хорошо знал этот взгляд. Он видел его гораздо чаще, чем того бы хотелось. Парс"Тулир явно знал, откуда взялся новичок, а парень в свою очередь не знал, чем ему это грозило. Он вполне допускал, что медику требовалось знать такие подробности в силу его обязанностей, но ограничивалось ли дело этим?
   Ещё одним памятным моментом стало то, что его зачем-то взяли с собой на Иллиум. Эта планета мгновенно свила себе прочное гнёздышко в мыслях Тэсса. Ярко, многолюдно, красиво. Даже несмотря на все предостережения, он чувствовал, что совсем не хочет покидать эту планету. Раннох, который тоже произвёл на него сильное впечатление, сразу стал казаться пыльной и никому не нужной дырой. А ведь он ещё не видел столичные планеты и саму Цитадель. Особенно его интересовала последняя - шутка ли, гигантская космическая станция на которой живут миллионы.
   И, разумеется, у него просто не могли не возникнуть мысли о том, что это идеальное время для побега. Таос"Экро отправился по своим делам, Тали"Зора осталась в аэрокаре, и за парнем присматривал только кроган. До этого момента он только читал о них и вид этой массивной туши внушал закономерные опасения, но Тэсс был уверен, что легко сможет убежать. Если не своими ногами, то уже точно за счёт биотики. К тому же ему выдали оружие, что одновременно вызывало недоумение, не понимал он, зачем это понадобилось "спасителю", но было очень кстати для начала свободной жизни.
   Он даже начал мысленно восстанавливать в голове тот путь, которым они шли. Но стоило поднять взгляд на Макса, как идея мгновенно ушла далеко и надолго - кроган смотрел на него и насмешливо скалился. Словно прекрасно видел, что творится у парня в голове. А может, так оно и было - кто его знает. Рискнуть Тэсс так и не решился. И не только из-за крогана, но и из-за того, что не был уверен в правильности этой идеи. Всё-таки мысль о том, что всё и так движется в нужном направлении, была не менее заманчивой.
  В итоге он так и вернулся на "Баронессу" вместе с остальными. Единственный появившийся шанс был упущен, и теперь ему оставалось только ждать, прилёта на ту самую "базу", о которой уже неоднократно доводилось слышать. Ждать и надеяться, что там его ждёт контракт и обучение, о котором договаривались, а не новый круг мучений.
  
  Глава 11.
  
   База Рилая была моей маленькой гордостью. Большой гордостью была сама Лига, над чем любил пошутить Риктус. Мол, ношусь с организацией как с собственным ребёнком. Вот только в некотором роде она и была моим ребёнком. Причем, долгожданным. Несмотря на свой невеликий возраст, я успел перепробовать слишком много дерьма в этой жизни. Я был и бандитом и стражем закона, прочувствовал на своей шкуре несколько промежуточных серых ролей и даже прикоснулся к большой политике. А потому отчётливо осознавал, что не хочу ни на кого работать. Нет, я не наивен и помнил, что существую далеко не в вакууме, но необходимость искать компромиссы, даже если оппонент сильнее и может навязывать условия, куда лучше, чем рисковать собой во имя чужих интересов. Если уж помирать, то за себя и своих близких.
   Кроме того, я прекрасно знал, что нигде не стану своим. По крайней мере, если не жить на одном месте десятки лет. В плане культурного восприятия и мировоззрения я ближе к человеку, рос-то я в среде выходцев из Альянса, и для большинства квариан всегда буду чужаком. А вне Мигрирующего Флота на меня всегда будут смотреть как на кварианина, со всеми вытекающими последствиями. Сколько подобных мелких неприятностей случалось за время мое службы на Цитадели? В магазинах за тобой пристально следят, опасаясь воровства, в иные места вообще норовят не пустить. Неприятно. Когда стал полновесным офицером СБЦ, острота проблемы снизилась, но всё равно не исчезла. Слишком уж сильны стереотипы.
   Поэтому я и вкладывал все силы в развитие Лиги, а бывшая база Халиата как-никак стала её домом. Да, отнятым у врага и тесноватым, но всё равно своим. Местом, где можно расслабиться, чувствуя себя в безопасности настолько, насколько это вообще возможно. Конечно, база не предназначалась для постоянного проживания всего состава, но как место, где можно перевести дух и зализать раны, сбыть трофеи и пополнить припасы, провести ремонт и подыскать новичков в экипаж, или попросту исчезнуть на месяц-другой из большого космоса - она была незаменима. Само собой при этом она должна быть достаточно комфортной и иметь места для досуга. В последнем я был особенно заинтересован, ведь проводил там большую часть своего времени. Ну и чего уж там - был кровно заинтересован в том, чтобы часть хотя бы заработков наших наёмников тратилась у нас же, тем самым сокращая расходы на содержание базы.
   Мы потратили немало времени и уйму кредитов, чтобы тщательно обследовать на предмет неприятных сюрпризов и восстановить захваченный бункер. А это было не так уж просто, учитывая, что мы напрочь раскурочили верхние уровни, которые пришлось возводить заново. Заодно восстановили и систему внешней обороны: сигнальные буйки в системе, скрытые орудия в метеоритном поясе, добавили к этому минные сети на свободных направлениях. О какой-либо секретности речи даже быть не могло, всё-таки об этом месте и раньше знали, а тут ещё наша активность, которую не спрячешь, так что предпринятые меры были направлены на раннее обнаружение и задержку потенциального врага. Мы, в отличие от пиратов, не могли держать свои силы одним кулаком от налёта к налёту. Наёмники всегда в дороге и почти всегда в одиночку. Таков наш хлеб.
   По прилёту нас ждало личное стыковочное место на расширенном корабельном доке. В принципе, вне атмосферы мой эсминец вполне мог садиться на поверхность, как и фрегаты, но должны же быть у меня привилегии? Гер плавно завёл "Баронессу" на стыковку и на этом наша короткая, но несущая большие последствия вылазка подошла к своему концу. Для меня возвращение мало что меняло, а вот экипаж мог расслабиться и отдохнуть. Вряд ли мы отправимся на Омегу в ближайшие часы. Как минимум сутки на передышку у них будет.
   К слову, корабль мы покидали все вместе, что было необычно по меркам наёмников. А всё из-за старательно навязанного с моей подачи правила, постепенно трансформировавшегося в один из мелких обычаев. Стандартной проверкой корабля у нас занимаются не члены экипажа, что считается нормой даже у кадровых вояк, а отдельная команда. Само собой это не всем понравилось и хватало тех, кто возмущался. Ещё бы, кто же добровольно пустит посторонних на родной корабль! Но я имел своё мнение и умел его навязывать, тем более что для того имелась причина. Когда вся мелочевка на своих привычных местах, создаётся опасная иллюзия того, что и со всем остальным всё в порядке. Нет, необходимыми проверками никто не пренебрежет, за такое нормальный капитан просто снимет нерадивого подчинённого с корабля, но вот их тщательность - это совсем другой разговор. А в результате кто-то не заметит какую-то мелочь, которая в самый неподходящий момент выльется в поломку.
   Не последнюю роль тут играл и другой момент - я всецело доверял человеку, возглавлявшую нашу постоянную ремонтную бригаду. Дело в своих цепких руках держал ни кто иной, как Тайлер Донован, ворчливый старикан который когда-то учил меня премудростям корабельного инженера, превращая зелёного салагу в грамотного специалиста. Я даже и не знал, что он остался живых после памятной войны с пиратами. В экстранете он не светился, новой работы в виду солидного возраста не нашел и тихо увядал в захолустной колонии, но нашлись люди которые об этом знали и навели меня на старика. Ох и напились мы с ним при встрече...
  Конечно же, я не мог оставить такого кадра ржаветь в бездействии. Правда, взять на "Баронессу" тоже не мог - от Тали мне было не отвязаться, а держать сразу двух высококлассных бортовых инженеров на одном корабле это слишком расточительно. Ну и возраст Тайлера стоило учитывать - он заметно сдал за прошедшие годы. А вот роль главы постоянной ремонтной бригады нашей базы ему подходила идеально. С его опытом его даже другие квариане уважали, а такое признание дорогого стоило.
   На посте охраны сразу за входным шлюзом нас уже встречала сегодняшняя дежурная смена, офицер и три рядовых бойца. Все из разных команд, что должно исключить возможное проникновение в виду предательства. По крайней мере, так должно быть, но нередко бывает так, что трёх разных команд на базе просто нет. Хотя основной защитой всё равно были внешние системы и на деле это очередное проявление моей политики по превращению сборища разномастных наёмных отрядов во что-то более-менее единое. Пересечение рас, пересечение экипажей, пересечение досуга - всё в одну копилку. Я хотел, чтобы в случае сложностей мои люди защищали друг друга и наши порядки, а не просто разбрелись по галактике в поиске новой работы. Путь долгий, но строго необходимый - я учился на чужих ошибках.
  Пять лет назад наёмники и колонисты проиграли войну, потому что объединение так и осталось на бумаге. Одна проигранная битва и всё вернулось на привычную орбиту, а я на своей шкуре испытал последствия этого безразличия. Спасибо, больше не хочется. И таких глобальных целей как были тогда, я не планировал. До сих пор не понимаю, на что тогда рассчитывал Граф. Слишком уж многие заинтересованы в том, чтобы Терминус оставался тем, чем он являлся сейчас. Даже додави мы пиратов, то так или иначе всё развалилось бы. Этому поспособствовали бы очень многие.
   - С возвращением, босс, - поприветствовал меня офицер дежурной смены. Едва во фрунт не вытянулся - сразу видно армейское прошлое. Подобные вещи накладывают отпечаток на всю жизнь. И не только на повадки, но и на мышление. Странно, что он меня при этом командиром не назвал или каким-нибудь из высших званий.
   К слову, меня как только не звали. Босс, шеф, капитан и всё тому подобное. В своё время даже думал о том, чтобы формализовать обращение, но так и не нашел варианта, который мне бы нравился. Все они были безразличны - я никогда не ценил подобного символизма. Уверенность в том, что слова будут услышаны, а приказ выполнен - вот что мне действительно важно. Официально я вообще являлся президентом акционерного общества "Рилай", в котором нам с Риктусом принадлежала большая доля, а остальное делилось между прочими капитанами-основателями и некоторыми ветеранами типа Клэр. Именно в таком формате была зарегистрирована наша частная охранная компания, а подобный статус носили все крупные наёмные группировки, на моей родной колонии. Так что, теперь требовать обращения "господин президент"?
   Из-за моего пренебрежения подобными вещами сложилась и другая традиция. В своё время Риктус долго капал мне на мозги с официальной эмблемой. Умом я понимал, что вопрос важен, ведь со временем репутация Лиги будет ассоциироваться именно с её знаком. Но дел тогда было невпроворот, и вопрос всё откладывался. Пока не решился в буквальном смысле сам по себе. Так уж сложилось, что на первых этапах у нас было очень много трофейной техники со снаряжением, одни остатки флота Халиата чего стоили, и чтобы не возникло путаницы, техники начали просто перечеркивать чужую символику. А потом один умник стилизовал знак из двух перекрещивающихся красных линий, что и стало нашим официальным символом. Ну а связанная с ним традиция заключалась в том, что особым шиком считалось использовать корабли и всё прочее с "перечеркнутыми" символами врага.
   Мне подобное совсем не нравилось, поскольку получалась не столько демонстрация своей силы, сколько постоянная провокация и напоминание для наших недругов, но тут, несмотря на все усилия, ничего добиться не удалось. Наёмники неожиданно очень дружно встали на защиту этой идеи, тем самым продемонстрировав мне то самое единство, которого я желал. Пришлось идти на компромиссы. Другие наёмники и те, кто ими числился, стали запретом, а вот с пиратами и прочими бандами ограничений не имелось. Наши люди поворчали, но, в конце концов, осознали, чем может грозить носимый напоказ трофей от какой-нибудь "кровавой стаи", и таким вариантом удовлетворились.
   Вглубь базы вели заблокированная в обычное время лестница и лифты, в которые мы и погрузились. Дальше у всех были свои пути. Большинство как обычно осядет в баре, а кто-то предпочтёт более активный отдых, но меня как всегда ждали рабочие вопросы. Только если в былые времена это означало именно личную работу, то сейчас в первую очередь бесконечные совещания по всем на свете вопросам. Даже так и не скажешь, что из этого более утомительно.
   Зал для совещаний находился на средних, административных уровнях. Под всей складской и жилой зоной, но до производственной. Именно отсюда шла вся координация работы лиги, пусть это и было несколько неудобно в виду проблем со связью. Но тут ничего не поделать. Я бы с удовольствием заимел базу в населённых регионах Треминуса, да только где же её возьмёшь. Отстраивать с нуля что-то подобное нашему бункеру будет до жути дорого, а надземное сооружение будет откровенно уязвимым. Так что с некоторыми сложностями приходилось мириться, тем более что в обычной работе небольшая задержка не критична, а в случае необходимости всегда можно действовать через ретранслятор.
   - Все в сборе? - полуутвердительно произнёс я, заходя в зал для совещаний. Не особо большое помещение, рациональность не позволяла нам впустую тратить место только ради отображения статуса, с небольшим дугообразным столом, за которым сидели принимающие решения люди. Большинство мест уже были заняты, а остальные пустовали потому, что не все сейчас были нужны.
   - Только тебя и ждём, - вяло отозвался Риктус, обрывая какой-то разговор с моим отцом.
   Да, он был одним из первых лиц Лиги и отнюдь не потому, что мой отец. Нет, это тоже играло свою роль, всё-таки доверие вещь бесценная, но далеко не основная. Адас"Экро возглавлял наше конструкторское, если это можно так назвать, бюро. Год назад он не горел особым желанием срываться с обжитого места вместе со своей семьей, и я даже почти решил отступиться. Не мне решать, как ему жить. Но так уж совпало, что его супруга вновь забеременела, и это решило дело в мою пользу. Не в том плане, что отец спешил оказаться от неё подальше, разумеется, а в том, что космическая станция стала предпочтительнее человеческого поселения. В итоге отец очень быстро втянулся, и многое взял на себя, что было очень кстати. Дроны для действия в космосе ведь не из воздуха материализовались. Хотя его жена всё равно на меня до сих пор косо посматривала.
   Список ключевых личностей продолжал Риктус Киран, второе лицо в Лиге. Мой заместитель по всем вопросам, но в первую очередь координатор работающих отрядов. В связке с ним работал Виддий, но тот уже не сидел на базе, а работал на местах, осуществляя живую координации и, если возникала нужда, оказывал поддержку за счёт сил своего звена. А то мало ли кто облажается - пострадает в первую очередь репутация организации. Само собой мой старый друг теперь редко лично отправлялся на дело, но и ржаветь себе не давал.
   Хэнк. Старый наёмник всё-таки отошел от дел, передав корабль своему сыну. О существовании оного, похоже, вообще мало кто знал, а ведь тот, как оказалось, давно состоял в экипаже. Но оставив наёмничество, он не ушел на заслуженную пенсию, а занялся рекрутёрством и наведением мостов. Многочисленные знакомства Хэнка как среди действующих отрядов, так и среди ушедших на покой ветеранов, сыграли не последнюю роль в расширении Лиги и превращении её из горстки наёмников, в крупного игрока. И дело не только в проверенных кадрах, но и в шлейфе их репутации, потянувшим за собой новые заказы.
   Само собой дело не могло обойтись без Вассира"Неро, идеи которого были основой наших научных изысканий. К сожалению полноценного научного отдела у нас не было за отсутствием подходящих кадров, но и пара таких же двинутых ему в помощь нашлась. Отчасти это было даже хорошо, поскольку администратор из Вассира был аховый, это ещё по временам его службы на "Баронессе" было понятно, так что формат небольшой группы единомышленников для него подходил идеально. Ну а я получал результат, который при помощи моего отца потихоньку воплощался в жизнь, и был этим вполне доволен.
   Из ключевых персон не хватало только Винсента Глоукастера, отвечающего за снабжение с реализацией трофеев. Помимо этого в первую очередь именно его люди занимались финансовой отчётностью, а мы лишь старались контролировать этот аспект сверху. Он очень редко сидел на одном месте, используя наших наёмников для своих торговых дел, а потому бывал на базе может и часто, но при этом только когда требовалось его присутствие.
   Ну а моей отдельной задачей было согласование новых контрактов и переговоры по оным. Основной, понятное дело, был контроль всей организации. Итого шестеро разумных, отвечающий за самые ключевые направления. Само собой, ими организационная часть не завершалась. Никуда не деться от уже упомянутой финансовой отчетности, имелся человек, отвечающий за сбор статистики, хотел бы я назвать его аналитиком, но стоящих кадров мы найти не смогли, а та же Тали часто выступала в роли представителя квариан. Ремонт, лечение, обучение, сбор информации, поддержание контакта с партнёрскими колониями, функционирование внутренних заведений базы - всё в ту же копилку. Но это всё были скорее функционеры, которые привлекались к обсуждению от случая к случаю, тогда как решения принимали мы.
   - Прежде чем перейдём к основным темам - есть что-то срочное? - спросил я, заняв своё место за столом.
   - Мистер Вон утверждает, что нашел нашего бегунка, - подал голос Хэнк.
   - Хм...
  Информация была довольно важной, но всё же не первостепенной. Когда всё только начиналось, я хотел переманить к себе того хакера, с которым ранее уже имел дела. У нас так и не появилось спецов в данной области, а они были нужны, к тому же с тем кадром я уже работал и он определённо был хорош. Один взлом СБЦ ради глупого прикола чего стоил. И что самое интересное, тот даже заявил, что не против поработать на нас. Но прозвучало это в виде "соглашусь, если вы меня найдёте". В общем, превратил всё в игру. Откровенно детская выходка, но меня она даже не особо удивила. Не в первый раз с ним контактирую. Да и вообще у всех толковых хакеров мозги не пойми как работают. И вот с тех пор мы пытались его найти. Не особо активно, хватало более важных дел, но тем не менее. И тут неожиданно поиски дали результат.
  - Пока не будем ничего предпринимать. С него станется самому слить информацию о себе, так что спешить не станем, - в итоге решил я, - что-то ещё? Хорошо, тогда приступим. Как вы уже знаете, мы столкнулись с неизвестным противником и вынуждены были засветить дронов. Неприятно, но есть и плюсы - мы оказали весомую помощь Мигрирующему Флоту и можем увеличить их долг, если узнаем, с кем пришлось столкнуться. А узнать нужно, ведь мы и сами в этом заинтересованы. Риктус, Хэнк?
   - Пока по нулям, - бодро отозвался турианец. Вполне ожидаемо он не выяснил по неизвестным ничего нового. Это, в общем-то, и не его задача, но спросить всё же стоило.
   - Никакой конкретики, но кое-что разузнать удалось, - добавил наш ветеран, - за последний год немало бывших альянсовких вояк отошли от дел. Возможно, просто совпадение, но не исключено, что кто-то целенаправленно их вербовал.
   - Сможешь выяснить больше? - уточнил я, поскольку зацепка казалась весомой. Не зря же там целый бывший генерал Альянса всплыл.
   - Попытаюсь, но все мои старые сослуживцы уже давно на пенсии, так что ничего обещать не могу.
   - Лучше, чем ничего, - повёл плечами я, - будем ждать, может где что и всплывёт. А пока вернёмся к делу. Вассир, пакет по нейтроинтерфейсу для Мигрирующего Флота готов?
   - Давно. Проверен и перепроверен, - несколько недовольно отозвался Неро. Нетипичное для него настроение. Будь это кто-то другой, то я бы подумал, что он просто не хочет расставаться со своей личной игрушкой. Точнее, с монополией на оную. Но поскольку речь шла о Вассире, то куда вероятнее, что его просто оторвали от чего-то важного. С его точки зрения.
   - Отлично, готовь его к отправке. Другой вопрос. Что из прототипов мы сможем подготовить в течение месяца?
   - Хочешь устроить выставку вооружений для адмиралов? - фыркнув, поинтересовался мой отец. Адмиралов и Флот он по понятным причинам недолюбливал. Его ведь когда-то изгнали, причем не за преступление какое, а просто потому, что кто-то должен был ответить.
   - Слишком громкое слово для наших масштабов. Скорее похвастаться и заинтересовать, - наши наработки могли сыграть весомую роль в будущих переговорах, а я очень хотел заполучить кварианский молодняк. Да и самим рабочие экземпляры могут пригодиться. Дроны-то великолепно себя показали. Кроме того обкатка в реальных условиях необходима для выявления слабостей в конструкции.
   - Кое-что сможем, - легко заверил меня отец и я знал, что раз он сказал, то могу на него рассчитывать, - конкретную выкладку пришлю позже.
   - Договорились. Тогда с этим у меня всё. Предварительное переговоры с адмиралами я провёл, базис им передадим, пусть теперь думают, а мы будем готовиться и искать. Есть возражения?
   Таковых не оказалось. Оно и понятное - в мои дела с Флотом остальные особо не лезли. Отец разве что потом наедине что-нибудь выскажет. Да и я сам с ним хотел поговорить. Была у меня просьбочка, чтобы он подобрал снаряжения моему новичку с учетом его особенностей. Не хотелось бы, чтобы о его происхождении поползли слухи. Из моего экипажа правду о нём знали только Тали, Макс и Парс, а они болтать не станут. Насчёт других у меня такой уверенности не было. А последнее что мне сейчас нужно - это роста напряжения по отношению к кварианам, которые едва-едва начали вписываться в коллектив.
   Но обсуждением этих тем совещание, разумеется, не ограничилось. По сути, для озвученного вообще не было нужды собираться вместе - можно было ограничиться и текстом. Однозначно будет что-то из текучки и мелких происшествий, но это тоже второстепенно. Главным же что стоило обсудить была Омега, и наши возможные действия ввиду исчезновения части отряда. Нужно решить, как далеко мы готовы в случае чего пойти. И стоило ли вообще туда лезть. Не самая приятная тема, но опустить её мы никак не могли.
Оценка: 9.00*4  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Е.Шторм "Мой лучший враг"(Любовное фэнтези) А.Минаева "Академия Алой короны. Обучение"(Боевое фэнтези) Б.Батыршин "Московский Лес "(Постапокалипсис) F.(Анна "(не)возможная невеста"(Любовное фэнтези) М.Атаманов "Искажающие реальность-5"(ЛитРПГ) A.Delacruz "Real-Rpg. Ледяной Форпост"(Боевое фэнтези) В.Свободина "Прикованная к дому"(Любовное фэнтези) Д.Хэнс "Хроники Альдоса"(Антиутопия) В.Василенко "Стальные псы 5: Янтарный единорог"(ЛитРПГ) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"