Каспарова Ирина: другие произведения.

В стране говорящих растений

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Приключения мальчишки и его четвероногих друзей в зазеркальном мире!


Каспарова Ирина Викторовна

   В стране говорящих растений.

(волшебная история)

Глава 1. На старой квартире

   Переезд в новый дом - это большое событие и почти всегда радостное. Укладывание вещей, игрушек и всякой всячины занимает уйму времени, но это так интересно!
   Вот старая машинка без колес, с которой не играли уже целых пять лет, но с ней связано столько приятных воспоминаний! А этот маленький резиновый мячик, потерявшийся еще в прошлом году. Мишка ругал Эдлера, хотя тот был совершенно ни при чем. Мишка сам его забросил на шкаф, когда в комнату внезапно вошла мама, и он сделал вид, что учит уроки.
   Но давайте познакомимся с обитателями старой квартиры. Мишка - это рыжеволосый мальчик десяти лет, самый обыкновенный школьник, хотя "обыкновенный" - не совсем правильное слово. Все мы в жизни чем-то отличаемся, а иногда и очень существенно.
   Так вот, Мишка - ученик четвертого класса. Он радуется переезду в новый дом, но ему очень жаль расставаться с друзьями из школы, даже с вредными девчонками из класса, с которыми иногда доходило до драки. "И почему считается, что девчонок нельзя обижать, что они слабые? - думал Мишка. - Мало того, что они на голову выше меня, да еще и ногами машут, как ниндзя из крутого боевика".
   Раньше ему нравились некоторые девочки, он даже писал им любовные послания. Но с возрастом (все-таки уже десять лет) он начинал понимать, что дружба с девчонками - пустая трата времени. Ему стало казаться, будто девчонки только и делают, что дерутся и обзываются. А еще у них есть одна отвратительная черта, с которой Мишка совсем мириться не хотел: они любят ябедничать на все мужское население класса.
   Но вернемся к остальным обитателям квартиры. Старше всех был папа. Раньше, когда Мишка был маленький, то папу можно было звать просто - папа Леша. Но теперь это вроде бы не солидно, и Мишка представлял всем главу семьи как Алексея Анатольевича.
   Алексей Анатольевич редко бывает дома, много работает, и поэтому все хозяйственные дела лежат на плечах у мамы. Вот и сейчас основная работа по сбору и упаковке всех вещей - на ней. Мама очень любит животных и цветы, поэтому в доме и тех, и других в избытке. Помните, Мишка ругал Эдлера за потерянный мячик. Так вот, Эдлером зовут большую мордастую собаку - великолепный выставочный экземпляр. Этот рыжей масти боксер с черной мордашкой похож на чертика - такое впечатление создают его остроконечные уши.
   Пока все были заняты собиранием вещей, Эдлер, устроившись в своем любимом кресле, размышлял: "Как говорит мой хозяин, я - сытый, избалованный свин! Да уж, отощавшим доходягой не назовешь. И это обстоятельство только подтверждает мою безукоризненную родословную. Ничего не поделаешь, порода! Скажу по секрету, я частенько посматриваю на себя в зеркало и должен вам признаться, что никогда в своей жизни не видел такого красавца. К тому же, я практически главное лицо в доме (после хозяина, конечно). Без меня, страшно подумать, всякий мог бы войти сюда. А так, даже соседи и те - с большой осторожностью. А в подъезде? Как я их всех выдрессировал! В лифт без моего ведома (ну, и с незначительного согласия членов семьи, которых мне приходится выгуливать три раза в день) никто не заходит, а уж если зашли, то будьте любезны стоять у стеночки и тихо. Ха! Я один раз нечаянно чихнул, так бабулю, стоявшую около подъезда, как ветром сдуло (со страху, конечно). Все было бы хорошо, если бы в дом хозяева не притащили этого заморыша (это я про кота Ваньку). И чего в нем хорошего нашли? Наглый, он только и делает, что спит и ест. А подхалим какой! Так просто ни за что не подбежит к тебе, а вот когда ему покушать захочется, он чуть ли не на голову залезет со своим мурлыканьем. Задурит хозяевам голову своим "Мяу", а те и бегут со всех ног на кухню за колбасой. А ест сколько! Я тут подсчитал, сколько ему на еду ушло, так меня можно было бы содержать безбедно почти три месяца!"
   Так рассуждал про себя пес, в упор глядя на мирно спавшего после очередного завтрака кота. Ну, может быть, на взгляд собаки Ванька и был заморышем, на самом деле производил впечатление хитрого, умного и ловкого кота. Он был таким же рыжим, как и Эдлер. Его ничем не примечательный хвостик вдруг, при виде опасности, становился похож на пушистую елочку. И конечно, это обстоятельство не могло ускользнуть от Мишкиных глаз. Теперь он всякий раз, чтобы посмотреть на эту "елочку", старался задеть и испугать кота. В общем, дома велась негласная война между собакой и котом, а также между котом и мальчиком.
  

Глава 2. Переезд

   Утро следующего дня началось с суматохи. Входная дверь не успевала закрываться. Казалось, что перетаскиванию коробок не будет конца. Эдлер с Ванькой совсем растерялись, когда поняли, что кормить их завтраком никто не собирается. "Кажется, хозяева совсем о нас забыли", - вздыхали они над пустыми мисками. Откуда же им было знать, что переезд - это много проблем, полная неразбериха и кавардак. В доме появлялись какие-то посторонние люди, которые брали мебель и выносили ее из дома. В другой бы раз Эдлер, ни секунды не размышляя, порвал бы им все штаны, куснул бы за руку или еще что-нибудь в этом духе. Но сейчас он был слишком обижен на хозяев за их невнимание к своей персоне, и поэтому безучастно наблюдал за всем происходящим, привалившись спиной к батарее.
   А вот кот представлял собой иное зрелище: он еще вчера подслушал разговор Мишки с мамой о новом доме. Мама рассказывала, что их ждет просторный "дворец", о котором она давно мечтала. И теперь его очень волновали две вещи. Во-первых, Ванька упустил из виду, взяли ли его любимый "Вискас", и теперь его пушистый хвостик то и дело мелькал среди оставшихся вещей. А во-вторых, нужно было проконтролировать, чтобы бережно довезли его домик, в котором он частенько прятался от Эдлера.
   Наконец квартира совсем опустела. Эдлер устроился рядом с Мишкой на сиденье машины, все так же равнодушно глядя в окно. Взрослые последний раз поднялись в свою старую квартиру на двенадцатом этаже, чтобы взять Ваньку.
   - Спасибо этому дому, пойдем к другому, - сказала мама, взяв кота на руки. Она еще раз осмотрела все вокруг и закрыла дверь. - Ну вот, теперь нас ждет новая жизнь, новые соседи, новое место и новая обстановка.
   По дороге Ванька чуть с ума не сошел. Он лихорадочно пытался запомнить дорогу, так как предполагал, что ему может не понравиться новое место и придется бежать на старую квартиру, прихватив при этом свой любимый домик и "Вискас". Он пытался считать все повороты, но запутался и плюнул на это безнадежное дело.
   За стеклом машины мелькали дома, магазины, прохожие. Постепенно городской пейзаж сменился сельским. Вместо многоэтажных домов-муравейников (как называл их Алексей Анатольевич) стали появляться деревенские домики. Одни были маленькие и невзрачные, другие представляли собой произведение искусства. Третьи по своей внешности напоминали Московский Кремль. Незаметно машина сбавила ход, и они поехали по довольно узкой улице. По обеим ее сторонам были асфальтированные пешеходные дорожки, а возле аккуратных, почти игрушечных домиков, утопающих в зелени, расстилались изумрудные лужайки. Мишка не мог поверить своим глазам - он давно мечтал жить в таком месте. "Вот это сюрприз мне приготовили родители!" - подумал Мишка.
   Надо сказать, что был конец мая, начинались каникулы, и Мишка собирался ехать к бабушке с дедушкой в деревню.
   - Тут столько зелени! Почти как в деревне! - воскликнул Мишка.
   Машина остановилась напротив небольшого двухэтажного дома бежевого цвета.
   - Вот тут мы будем жить, - сказала мама.
   Следом за ними подъехала машина с мебелью. И теперь надо было перетаскивать все в дом. Первого в дом запустили, как и положено, кота Ваньку. Долго бегал по комнатам (а их было четыре) и, наконец, выбрал для себя самое, на его взгляд, подходящее место в доме - рядом с камином. Что-то ему подсказывало, что рядом с этой большой дырой, обложенной кирпичом, будет тепло и уютно. К великой радости кота, сбоку от камина водрузили его домик, в который он тут же залез.
   Пока грузчики вместе с Алексеем Анатольевичем разгружали машину, доверху наполненную домашней утварью, Миша с мамой решили осмотреть весь дом.
  

Глава 3. Бедный Ванька

  
   Мишка пришел в восторг при виде камина. Он уже представил себе, как зимними вечерами будет читать книги у огня, растянувшись на медвежьей шкуре.
   - Здесь не хватает шкуры медведя! - Тут же выпалил Мишка.
   - Тут много чего не хватает, так что работы у нас - непочатый край, - ответила мама. - Пойдем, посмотрим твою комнату.
   Мишке всегда хотелось иметь комнату на втором этаже, и очень обрадовался, когда увидел, что у него будет еще и балкон. Когда Мишка спустился вниз, все были заняты своим делом: папа, рассчитавшись с грузчиками, уже начал расставлять мебель; мама на кухне занималась обедом: по всему дому пахло чем-то очень вкусным; кот деловито осматривал закоулки нового дома; Эдлер пытался пристроить свое место то на кухне, то в прихожей. Но его постоянно что-то не устраивало: там холодно, там неуютно, там вообще никакого обзора. И все бы, в конце концов, когда-нибудь закончилось, если бы кот не подошел к собаке и не попел бы тому в самое ухо: "А мне хозяева выделили самый уютный уголок в доме. Все-таки меня больше любят!"
   Это было последней каплей, переполнившей чашу терпения Эдлера. Первым делом он выгнал кота на улицу. Более того, Эдлер заставил Ваньку забраться на дерево, прекрасно зная, что тот панически боится высоты. Дома он отодвинул подальше от камина кошачий домик и втиснул туда свою подстилку. "Теперь пора бы и подкрепиться", - подумал он и мгновенно оказался около ног хозяйки, изо всех сил виляя хвостом. Уплетая свой "Чаппи", он с ехидным удовольствием наблюдал, как хозяева искали кота.
   А тем временем Ванька сидел на самом верху березы и ругал себя за безрассудство и трусость. Он пытался понять, как, боясь высоты, можно забраться на самую верхушку дерева. Кот с ужасом думал, что сам отсюда никогда не слезет. Часа через два, Ванька увидел, как Эдлер, насытившись и виляя хвостом от удовольствия, стал играть с Мишкой во дворе, прямо под березой. Кот стал понемногу замерзать. Ему хотелось заорать, чтобы его заметили, но кошачья гордость не позволяла ему это сделать. Он изо всех сил старался показать Эдлеру, что ему там нравится, что залез он туда исключительно ради забавы. Но вот все ушли домой, стало смеркаться. Ванька решил все-таки позвать на помощь, но его слабое "Мяу" уже никто не услышал. Вскоре в доме зажгли свет, и Ванька, видя, как все домашние укладываются спать, понял, что ему предстоит долгая и мучительная ночь. Он проклинал себя, и, конечно, Эдлера. А дома никто не мог понять, куда делся Ванька.
   - Наверное, знакомится с соседскими котами. Ничего, захочет есть, сам придет, - сказал Алексей Анатольевич.
   Да, знал бы хозяин, как сейчас коту хочется и поесть, и погреться, и поспать. Наконец наступила ночь, и весь дом погрузился во мрак. К этому времени кот так охрип, что вместо "Мяу" у него вылетало чуть слышное "Хе-е". Эдлер, забыв про кота, мирно спал на своей подстилке. Сегодня ему снилась рыженькая подружка, с которой он не успел попрощаться на старой квартире. Он то поскуливал, то перебирал по ковру всеми четырьмя лапами и при этом дышал, как загнанная лань.
   Настало утро. Проснувшись, Эдлер потянулся и, как всегда, подошел к кошачьему домику. Не увидев там кота, он с ужасом вспомнил, что оставил его на дереве. "Как я мог о нем забыть? - подумал Эдлер и выбежал во двор.
   Его взору предстало жалкое зрелище. Кот висел на самой верхушке, судорожно вцепившись когтями в ствол дерева. Глаза его были широко открыты, а рот застыл в немом вскрике. "Он, наверное, в шоке", - подумал пес и начал громко лаять, пытаясь разбудить хозяев. Через пять минут вся семья была у дерева.
   - Бедный малыш! Он так боится высоты! - воскликнула мама.
   - Да, видно, крепко ему досталось от здешних котов! - проговорил Алексей Анатольевич.
   - Я сейчас принесу лестницу, - крикнул Мишка и побежал в сарай.
   Но ни одна лестница не могла достать до самого верха. К тому же на дереве во многих местах не хватало сучков, и снять кота не представлялось возможным. Пришлось вызывать спасателей. Приехавшие люди хорошо знали свое дело и быстро добрались до самого верха. Они пытались отодрать кошачьи когти от ствола, но животное было в таком шоке, что они оставили эту затею. Пришлось отпиливать часть ствола вместе с котом. Вот в таком виде спасатели и передали хозяевам кота. Хоть Эдлер и мечтал "насолить" коту, но сейчас ему было жаль Ваньку. Он не думал, что все зайдет так далеко. И поэтому, в знак извинения, он подошел к коту и облизал тому всю физиономию. Но Ванька пока не подавал никаких признаков жизни. Мишка разжег камин, укутал кота в пуховый платок и, взяв его на руки, стал гладить и успокаивать. Через пару часов Ваньку начало лихорадить. Спустя некоторое время злополучный ствол удалось освободить из объятий кота. А к вечеру Ванька уже совсем отошел от ночного происшествия. Он сидел в своем домике и обдумывал план мести Эдлеру.
  

Глава 4. Чердак и маленькая войнушка

  
   На следующий день Мишка, вооружившись фонариком, решил обследовать чердак. Там было много интересного и бесполезного хлама, оставшегося от прежних хозяев. Бесполезным он был только для взрослых, а для десятилетнего мальчишки почти каждая вещица казалась загадочным сокровищем. На чердаке, который освещался всего одним крошечным окошком, царил полумрак.
   - Отсюда получится отличный наблюдательный пункт, - подумал Мишка, оглядывая окрестности. Ему почудилось, что он здесь не один. А когда в самом дальнем углу чердака что-то зашуршало, то ему стало совсем не по себе. Первым желанием было убежать и никогда сюда не возвращаться. Но мальчишеское любопытство взяло верх и, посветив фонариком, он увидел, что в углу весь в пыли и паутине стоял его кот Ванька. Кот был не менее любопытен, чем его хозяин, и надо добавить, что чердаки и подвалы всегда были его слабостью. По полу были разбросаны какие-то старые игрушки. Перебираясь через них, Мишка наткнулся на изъеденный молью и пропахший плесенью пиджак.
   - Завтра же выкину эту дрянь отсюда, - проговорил мальчуган. - А это что за чудо-юдо? - Его взгляд наткнулся на деревянные часы с кукушкой. - Надо показать папе. Вот было бы здорово, если бы они заработали. Тогда в моем собственном наблюдательном пункте будут собственные настоящие часы.
   И тут Мишка наткнулся на что-то большое, размером с него, плоское, закрытое белой тряпкой. Он подумал, что это похоже на зеркало. Мальчик сдернул материал и увидел свое отражение. Да, это было зеркало. Но чем больше Мишка смотрел в зеркало, тем страшнее ему становилось. Представьте себе темное и мрачное помещение, где полный беспорядок, а в углах поблескивает паутина с ее обитателями. Среди всего этого большущее зеркало и отражение мальчика в слабом мерцающем отблеске фонарика. Чем дольше стоял Мишка перед зеркалом, тем больше ему казалось, что все вокруг него начинает двигаться. Ему стало жутко. Но тут его позвала мама. Мишка опрометью кинулся с чердака вниз.
   - Как здесь красиво, светло и уютно! - кинулся маме на шею Мишка. Ему казалось, что он побывал где-то на другой планете.
   - Ты меня сейчас задушишь. Такое впечатление, что мы не виделись с тобой целую неделю! Иди, мой руки и марш за стол.
   Мама испекла яблочный пирог и теперь по всему дому разливался чудесный фруктовый аромат. Умываясь в ванной, Мишка услышал крики, доносившиеся из комнаты:
   - Ах ты, паршивая никчемная собака! И как только у тебя совести хватает нахально спать с пирогом на кресле!- мама была вне себя от возмущения. - Кто разрешил взять со стола пирог?
   Эдлер только что проснулся и, казалось, ничего не понимал. Он незаметно сполз на пол и спрятался за камин, с недоумением выглядывая оттуда одним глазом.
   - Все, на сегодня ты наказан и "Чаппи" не получишь - пирогом уже наелся! А мы, - и мама повернулась к выходящему из ванной Мишке, - сегодня останемся без пирога.
   Восторгу Ваньки не было предела. Он хотел остаться на кухне, ожидая угощения, но никак не мог пропустить такой случай, чтобы не увидеть растерянную и униженную физиономию собаки. Предусмотрительно усевшись повыше, на шкаф, он самодовольно хмыкнул:
   - Это еще что! Вот когда хозяин обо всем узнает, то выгонит тебя во двор, и будешь ты, Эдик, (кот всегда так старался называть Эдлера, зная, как тому это неприятно, а Эдлер терпеть не мог фамильярности и разрешал так обращаться к себе только хозяевам) ходить всю ночь дозором под забором.
   - Так это ты подложил мне пирог на кресло? Ах ты, подлый рыжий заморыш! Ничего, долго ты там не просидишь, - теперь все внимание собаки было поглощено котом.
   А вы уже догадались, в чем дело? Ну конечно, это кот из мести решил украсть со стола яблочный пирог и подложить его под самый нос ничего не подозревающему Эдлеру. Ванька был на верху блаженства, он отомстил! Так они просидели до самого вечера. Потом Мишка вывел собаку во двор, и коту удалось спуститься вниз. Наспех поев, Ванька, ожидая появления Эдлера, спрятался в своем домике. Поужинав и не дождавшись прихода главы семейства, мама с Мишкой отправились спать. Вскоре послышался шум подъезжающей машины, и через некоторое время в дом вошел хозяин. Алексей Анатольевич был очень удивлен, что его никто не встречает. Даже собака, которая начинала безумно вращаться, подпрыгивать и повизгивать от восторга, сейчас сидела на своем месте. Откуда хозяину было знать о происшествии, случившемся сегодня днем? Поужинав и устроившись у телевизора, он подозвал, наконец, Эдлера, не сводившего с него преданных глаз.
   - Ну что, мой красавчик, скучаешь? Иди ко мне, дай почешу тебя за ушком, - это Эдлер любил больше всего на свете. Иногда он часами выжидал, пока хозяин обратит на него внимание, и такие моменты он не хотел делить ни с кем. Так было бы и на этот раз, если бы Ванька не решил вынырнуть из своего домика. Заметив кота, Эдлер кинулся на него. Тот, совершенно не ожидая такой прыти от собаки, не сразу сообразил, куда, в какую сторону спасаться, и поэтому первое, что пришло ему на ум - это искать защиты у хозяина. Но прыгнул Ванька на редкость неудачно. В полете он зацепил лапой вазу на журнальном столике, которая со звоном разлетелась на мелкие кусочки. А упал кот на мирно смотрящего фильм хозяина, и приземлился-то он Алексею Анатольевичу прямо на голову, поцарапав при этом практически все лицо.
   - Ну все, сейчас я этого кота прибью, - с этими словами, взяв за шкирку бедное животное, он вышвырнул его на улицу. Таким образом, ходить ночью "дозором под забором" пришлось опять Ваньке.
  

Глава 5. Сплошные загадки и кто такой Панданус

  
   Утром Мишка был разбужен смехом мамы, доносившимся из спальни. Папа же, наоборот, был очень рассержен и не переставал повторять:
   - Как я покажусь на работе? Из-за этих животных я стану всеобщим посмешищем!
   Мишка пытался угадать, что же такое случилось с папой. Но когда он его увидел, то от смеха не смог удержаться, хотя Мишке и было жалко папу. Все лицо Алексея Анатольевича было разукрашено огромной бордовой царапиной, которая начиналась на лбу и заканчивалась на подбородке. Кончик носа был залеплен пластырем и к тому же сильно распух.
   - Это все твой замечательный котик. В ближайшее время, Миша, ты уж постарайся, чтобы он не попадался мне на глаза, - с этими словами папа повернулся к маме. - Вот, смотри, даже ребенок смеется, что же говорить об остальных!
   - Ладно, не расстраивайся. На неделю возьмешь отпуск. Как раз разберем все по полочкам. Заодно и отдохнешь, - казалось, мама даже обрадовалась такому повороту событий. Это и понятно, ведь теперь папа хоть немножко побудет дома.
   За завтраком Миша рассказал папе про чердак и часы с кукушкой.
   - А еще, нам не надо будет покупать зеркало. Вчера, когда я лазил по чердаку, нашел большое и очень красивое зеркало - ростом с меня, а формой оно похоже на гитару.
   - Молодец! Хозяйственный у нас мужик растет, правда, мама? После завтрака сходим, сынок, посмотрим твою находку.
   Похоже, настроение у папы начало меняться в лучшую сторону.
   Поднявшись на чердак и осмотрев вместе с мамой зеркало, они оба остались довольны.
   - Посмотри, какая необычная форма, никогда такой не видел.
   - Похоже на женскую фигуру.
   - Слушай, а какая богатая оправа! Знаешь, где оно будет хорошо смотреться? Около камина.
   - Все решено. Давай осторожно отнесем его вниз.
   Так у нас в доме появилось это необыкновенное зеркало. И еще один уголок оказался занятым. Рядом с зеркалом мама поставила любимую Мишкину пальму, которая называется "Панданус". Это очень красивое полуметровое деревце с остроконечными, похожими на саблю, листьями зеленого цвета.
   Эдлера присутствие в комнате зеркала тоже обрадовало, так как ему очень нравится любоваться своей физиономией. Надо сказать, что после того, как Ванька просидел всю ночь под дверью, между котом и собакой установились отношения, напоминающие отношения "холодной войны" между государствами. "Холодная война" - это когда один смотрит на другого, как на пустое место, и другой отвечает ему тем же...
   Однажды мама, поливая цветы, заметила, что внизу, на окне, не хватает одного растения.
   - Кто-нибудь переставлял герань в другое место, - спросила она Мишку, - ты не знаешь?
   Но Мишка понятия не имел, куда исчез цветок. А ночью кот, стуча зубами от страха, разбудил Эдлера:
   - Там кто-то есть, - и он повернулся к зеркалу, - и этот кто-то уже ходил по дому.
   -Ты что, валерьянки нанюхался? - проворчал сонно Эдлер, - и вообще, мы с тобой не разговариваем, или ты уже забыл? Не буди меня больше!
   И через насколько секунд комната наполнилась оглушительным храпом. - Да проснись же ты, соня! - растолкал Ванька собаку. - Никакой валерьянки я не нюхал. Неужели ты думаешь, что я стал бы разговаривать с тобой, если бы не случилось что-то совсем необычное?
   - Ну что еще такое? - пробормотал Эдлер, - Ну сижу, смотрю и никого не вижу.
   - Кот говорит правду, - послышался чей-то голос.
   Тут и собака окончательно проснулась:
   - Вань, ты что-нибудь слышал?
   -Слышал, не глухой, - прошептал кот, осторожно выглядывая из своего домика. - Я тебе говорил, что мы не одни здесь.
   - Вы всегда были не одни, просто никогда не замечали нас, а ведь мы такие же живые существа, как и вы, - проговорил все тот же голос.
   - Да, если бы я один слышал этот голос, то подумал бы, что у меня с головой не все в порядке, - сказал Эдлер.- Ты кто и ты где?
   - Я здесь, рядом с вами, на тумбочке, возле зеркала, - промолвило существо. - Можете потрогать мои листочки, но только осторожно.
   И Ванька с Эдлером наконец поняли, кто с ними разговаривает: это Панданус - любимая Мишкина пальма.
   -Если так пойдет и дальше, то скоро я буду разговаривать со своей миской, - кот осторожно сел рядом с растением. - Ну-с, дружок, может быть ты сможешь нам объяснить, что тут происходит?
   - Я сам еще ни в чем не разобрался, но видел, как что-то черное отделилось от зеркала и, схватив цветок, который искала хозяйка, исчезло, - Панданус объяснял это, слегка покачивая листьями.
   - Ну, уж это совсем из области фантастики, - проговорила собака.
   - Если некоторые будут надо мной насмехаться, я вообще больше ничего не скажу, - обиделся Панданус.
   - Действительно, помолчал бы лучше, - заступился кот, - если бы ты увидел глаза этого чудища, то охота поспать у тебя надолго отпала бы.
   Так они проговорили всю оставшуюся ночь и не заметили, как в комнате стало совсем светло. Теперь здесь было не страшно: все помещение озаряло теплое и приветливое солнышко. У зеркала был самый обычный вид. Когда Мишка спустился вниз, то застал там сонное царство: измученные ночным происшествием Ванька с Эдлером спали вместе.
   - Ну, кажется, помирились, - облегченно вздохнул Мишка. Но его все же удивило, что обычно бодрствующий в это время Эдлер на этот раз даже не приоткрыл глаза.
   -Интересно, что они делали ночью? - подумал мальчик.
   Час спустя все проснулись, и дом будто ожил: в ванной зашумела вода, на кухне что-то забулькало, где-то хлопнула дверь, а наверху кто-то уронил стул - в общем, жизнь забила ключом. Позже хозяева уехали в гости, и в доме вновь стало тихо. День прошел в мире и согласии. Глядя на собаку с котом, можно было подумать, что они закадычные друзья, которых водой не разольешь. Если один выходил из комнаты, то второй бежал за ним следом. На самом же деле, никто из них не хотел оставаться наедине с зеркалом. Панданус был занят созерцанием своей любимой фиалки и сейчас никого не хотел замечать. Фиалка, стоящая на полочке рядом с пианино, в действительности представляла собой прекраснейшее создание: ее головку окружали пять нежно-сиреневых лепестков, а "платье" состояло из множества бархатных темно-зеленых листочков. Ну, как не влюбиться в такой чудесный цветок! Панданус еще на старой квартире заприметил эту красотку, и теперь, когда их разделяло всего каких-нибудь два метра, ничто не мешало ему изъясняться в любви фиалке.
   Вечером приехали хозяева, и вся семья снова была в сборе. Погуляв на улице, кот и собака решили устроиться на ночь в Мишкиной комнате. Им жуть как не хотелось оставаться один на один с зеркалом. Мишка всегда радовался, когда с ним находилась такая охрана. И он постарался уложить своих питомцев как можно удобнее: Ванька занял престижное место в ногах хозяина, а Эдлеру отвели мягкое кресло. Наступила ночь, дом погрузился в темноту, Мишка быстро заснул. Иногда ему часами не хотелось закрывать глаза, но сегодня он так устал из-за несносного капризного мальчишки, который был в гостях, что, как только голова коснулась подушки, его тело как будто провалилось в бездну. Мишку разбудил странный, похожий на завыванье ветра, звук. Он доносился из комнаты на первом этаже. Любопытный мальчишка решил спуститься вниз. Эдлер с Ванькой давно уже не спали. Они сидели прижавшись и стуча зубами на постели у Мишки.
   - Вы что здесь делаете, - удивился Мишка. - А ну, пойдемте со мной: кто-то забыл закрыть окно на ночь, и у нас по всему дому гуляет ветер.
   Кот с обезумевшим видом повернулся к собаке: "Только не это! Я туда ни за что не пойду". - "А что мы можем сделать? Ты же знаешь этого упрямого мальчишку! Если ему что-то взбредет в голову, он непременно это сделает. Нам остается только охранять его. Пошли за ним!" - Эдлер спрыгнул с постели и помчался догонять Мишку.
  

Глава 6. Ужастик из зеркала и странный лес

   Спустившись вниз, они застали потрясающую картину: в центре комнаты стоял кто-то огромный, он был окутан чем-то черным и смотрел на всех двумя красными зловещими огоньками. Тело этого гиганта представляло собой самый настоящий смерч. Комната сотрясалась. Все стояли, как вкопанные, и смотрели на это завораживающее зрелище. В следующее мгновение существо схватило стоящую на полочке фиалку и исчезло в зеркале. Все произошло так быстро, что Мишка сначала подумал, не привиделось ли ему это. Но подойдя к зеркалу и решив потрогать его рукой, он с удивлением почувствовал, что рука провалилась в темноту. Вместо привычной гладкой поверхности там была пустота.
   - Вот это да! - подумал Мишка, - интересно, а что там, по ту сторону!
   "Хозяин, не ходи туда! Там пахнет опасностью!" - взвизгнула собака, пытаясь преградить путь мальчику.
   Куда там! Мишка уже оказался с другой стороны зеркала. Эдлеру ничего не оставалось, как сейчас же последовать за ним.
   - Пока не поздно надо перешагнуть обратно, - проворчал пес, не надеясь, что его кто-нибудь услышит.
   - Ну да, конечно, не успели мы прийти, как тебе захотелось обратно. Неужели тебе ни капельки не интересно? - спросил Мишка Эдлера и вдруг сообразил, что он разговаривает с собакой. - Эдлер, ты что, умеешь говорить? Вот здорово, я всегда мечтал поговорить с тобой.
   А тем временем с другой стороны зеркала Ванька безуспешно пытался привести в чувство Пандануса.
   - Не расстраивайся, - говорил он, может чудищу не понравится твоя красавица, и он вернет ее на место. А может быть ты влюбишься в какую-нибудь другую фиалку - вон их сколько на подоконнике стоит! И желтые, и голубые, и красные - выбирай любую!
   От этих слов Панданус завыл и, презрительно отвернувшись от кота, проговорил:
   - Может быть, это вы, коты, легко меняете своих возлюбленных, а у нас, у растений, любовь - это на всю жизнь. Я умру без нее!
   - Слышь, зеленый, хватит ныть! Ну хочешь, пойдем и найдем ее? Ой, только давай скорее, а то зеркало начинает "закрываться".
   И действительно, по краям оно стало постепенно приобретать свой обычный вид. Кот ловко прыгнул в сужающийся проход.
   - Да что ты там копаешься? Или ты думаешь, я один пойду спасать твое зеленое сокровище? - крикнул кот, обернувшись.
   После этих слов Панданус выскочил из горшка и, отряхивая с корней-ножек оставшуюся землю, неуклюже втиснулся в совсем уже узкое отверстие. Неизвестно, чем бы все это кончилось, если бы Ванька вовремя не схватил его за листья и не рванул изо всех сил на себя, потому что в тот же миг отверстие пропало. Они оказались в кромешной тьме.
   - Да, - промолвил кот, - вот интересно, как мы обратно-то вернемся? Я и поесть ничего с собой не взял! А как ты думаешь, зеленый, здесь "Вискас" продается?
   - Разве можно в такие моменты думать о еде? - воскликнул Панданус.
   - О еде можно и нужно думать всегда, - рассудительно проговорил кот, вглядываясь в окружающую их темноту. - Тихо! Я слышу чье-то дыхание, здесь кто-то есть. - Кот принял воинственный вид и был готов к отражению любой атаки. - Отзовись, а не то хуже будет!
   - Это мы! - одновременно прокричали Эдлер с Мишкой.
   - Не орите мне в ухо. В такой темноте ничего не видать, но я ведь не глухой! - сказал кот. - Хорошо, что это вы, а то я чуть в обморок со страха не упал.
   - Ну и темнотища здесь, надо было догадаться хоть фонарик с собой взять, - прохрипел над самым ухом у кота Эдлер.
   - Вот ты, самый догадливый, и сбегай за ним, - вкрадчиво сказал Ванька, - А еще раз заорешь мне в ухо - оцарапаю тебе всю физиономию.
   - Ну и сбегаю, я не гордый, хотя и с родословной, чего у некоторых и в помине нет, - немного тише добавил пес.
   Тут Ванька зашипел:
   - Сбегай, сбегай, принц собачьих кровей! Только смотри не заблудись, зеркала-то нет!
   - Как это нет? А как же мы домой попадем? Там же мама с папой! - с ужасом воскликнул Мишка.
   А между тем понемногу становилось светлее, они вдруг увидели, что стоят на дороге, посреди леса, хотя этот лес весьма отдаленно напоминал наш обычный. Судите сами: существа, похожие на деревья, были самой различной формы. У одних вместо листьев росли огромные шипы, у других на ветвях шевелились какие-то змеевидные отростки, третьих вообще было видно только на половину. Представьте себе дерево, у которого видна только верхняя часть, а нижняя отсутствует - будто в воздухе висят одни верхушки.
   - Что это? - бормотал кот, прячась за Эдлера с Мишкой, - пусть это будет сон, дурной сон.
   - Это не растения, а какие-то мутанты! - воскликнул Мишка.
   Было еще одно очень странное обстоятельство, отличающее все это от привычного для нас с вами леса. Тут не было ни одного жучка-паучка, ни одного животного. И главное, что отличает настоящий лес, - не было слышно пения птиц. Их вообще здесь не было! По обочинам дороги виднелись какие-то кучерявые кустики ядовито-оранжевого цвета, и ростом они не превышали обыкновенную травку-муравку. Мишка нагнулся и решил потрогать это чудо.
   - Но-но, осторожней, молодой человек, не помните меня! И вообще, что за манера трогать все, что попадется на глаза.
   Мишка опешил, недоуменно оглядываясь вокруг.
   - Да, да, это я с вами беседую, - не унималось создание.
   И тут Мишка заметил, что один кустик-малютка, подбоченившись, разговаривает с ним.
   - Вы меня извините, - проговорил мальчик, - но я первый раз в жизни вижу растение - ведь вы же растение - такой невероятной расцветки и такой необычной формы. А когда видишь перед собой что-то непохожее на остальное, то всегда хочется это потрогать.
   - Да, что правда, то правда! Цвет и форма у нас невероятные. Точнее и не скажешь. Но это все проклятый алхимик Брахус, это он превратил нас в этих несуразных существ. Во всем королевстве уже не осталось ни одного растения, которое бы имело прежний вид! - и вдруг он пронзительно закричал: - Сейчас же убери от меня лапу! Надо же, ему объясняют, что мы живые, а он еще пытается и сеть на нас! Нахал!
   Все эти неприветливые слова относились к коту, который решил походить по пружинистой травке.
   - Странно, - проговорил кот, - в нашем мире травянистые лужайки на то и существуют, чтобы по ним ходить!
   - А в нашем лесу никто не смеет ходить по головам живых существ - для этого у нас существуют дорожки. И потом, если каждый будет топтаться на лужайках, что от них останется? - раздраженно произнесла оранжевая пружинка.
   -Так это Брахус украл нашу фиалку и герань? - спросил Мишка.
   - Да, конечно, ему же нужны новые растения для его чудовищных опытов!
   От этих слов Пандануса забила дрожь, а кот подумал, что сейчас их ждет новый приступ истерики.
   - Смотрите, смотрите, среди них настоящее растение, - воскликнула оранжевая пружинка.
   - Ах, какой красавец! - зашумела лужайка из оранжевых пружинок. - Он достоин занять место короля в нашем лесу! - так говорили они, любуясь Панданусом.
   И конечно, после этих слов Панданус просто не имел права распускать нюни и должен был держаться гордо, высоко подняв листья.
   - Когда-то у нас был настоящий король, - задумчиво произнес кустик-малютка, - который любил и заботился о своих подданных. И у него была прелестная дочка, такая красавица, что сравнить ее можно только с самым красивым цветком - розой. Но однажды эта Роза заболела и начала чахнуть прямо на глазах. Король собрал самых лучших докторов в своем королевстве, но все их усилия были напрасны. И вот тут появился Брахус со своими порошками и снадобьями. Он вылечил принцессу, и король назначил его главным лекарем королевства. Брахус не всегда имел такой устрашающий облик - сначала он был обыкновенным человеком, который втайне мечтал завладеть всем королевством и стать непобедимым и могущественным, как сейчас. Для этого-то и понадобились мы, несчастные растения. Сначала он погубил короля, потом с помощью своих порошков и заклинаний он превратился в чудовище. Но чтобы поддерживать себя в такой форме, ему необходимо брать сок настоящих растений. А нас после своих чудовищных опытов он оставляет в таком виде.
   - Мы ненавидим его, ненавидим! - зашелестело и заговорило все вокруг.
   - А что же стало с принцессой? - спросил Мишка.
   - С той поры мы ничего о ней не слышали, - ответили пружинки.
   - Но если ему нужны растения, - сказал Ванька, подходя к кустику-малютке, - то он снова придет в наш мир через зеркало, и мы тогда сможем вернуться домой.
   - Я без своей возлюбленной не вернусь! - подал голос Панданус. - Конечно, вас здесь ничто не задерживает, так что давайте попрощаемся.
   - Мы же не можем оставить этого несчастного один на один с Брахусом? - тихо спросил Эдлер.
   - Да, без нас он точно пропадет, - промолвил кот и сделал попытку все же потрогать лапкой растения-пружинки.
   Мишка не знал как быть: с одной стороны, он понимал, что дома мама с папой с ума сойдут, если он не объявится, но, с другой стороны, друга-то в беде совсем уж некрасиво оставлять - тем более такого беспомощного.
   Итак, друзья решили идти вместе искать фиалку.
   - Вас ждет длинный и нелегкий путь, - сказало дерево с шипами. - Но вы должны добраться до Брахуса и отомстить за нас.
   У Эдлера зашевелилась шерсть на загривке - он никак не мог свыкнуться с мыслью о говорящем лесе.
   - Счастливой дороги! - закричали деревья и пружинки.
   Друзья попрощались с говорящим лесом и двинулись в путь.
  

Глава 7. Испытание за испытанием

  
   Они долго шли молча, ничего вокруг не замечая. Каждый думал о том, что ждет их впереди. После разговора с заколдованным лесом они с трудом могли себе представить, что с ними будет.
   - Если нет травы,- нарушил молчание кот, - значит, нет коров, а если нет коров, значит, нет молока, сметаны...
   - Мяса и косточек, - подхватил Эдлер.
   - Но если нет еды, то нет и людей с животными! - воскликнул Мишка. - Как же скучно должно быть Брахусу жить в одиночестве.
   - Я в это не верю! Не верю, что может существовать такой мир - без людей и животных. Мы бы тогда шагали по безжизненной пустыне, - проговорил Панданус и вдруг натолкнулся на внезапно остановившегося Мишку.
   - Ну ты, Панданус, ясновидящий! Кажется, твое пророчество о безжизненной пустыне сбывается, - задумчиво сказал Мишка.
   Их взору предстало удивительное зрелище: все пространство, охватываемое глазом, занимал желтый песок.
   - Какое неприлично лысое место! - воскликнул Ванька, потому что ни разу не видел пустыню. И действительно, лучшего описания для пустыни и не придумать.
   - Это лысое место называется "Сахара", - поучительно сказала собака.
   - Ты-то откуда знаешь? - насупился кот.
   - Это я по телевизору смотрел передачу, "Клуб путешественников" называется, и там показывали такой же желтый песок и сказали, что это "Сахара", - гордо пояснил Эдлер.
   - Да нет, ты все перепутал, - перебил Эдлера Мишка, - "Сахара" - это название одной из пустынь. А пустыней называется место, похожее на это.
   - Вечно ты все путаешь. Тоже мне интеллектуал, - презрительно фыркнул Ванька, - а еще учить вздумал. А что до телевизора, так я его больше тебя смотрю. Если говорить о рекламе (особенно о кошачьей еде), так я все знаю. Например, недавно новую еду рекламировали: называется "Рояль Конин". Правда, не понимаю, почему название еды для кошек и собак звучит как лошадиное пианино.
   - Ну ты даешь, Ванька! - прыснул Мишка. - "Royal canin" - это английское название, а в переводе на наш язык это - "Королевские консервы"
   -.Смотрит в книгу, а видит фигу, - настала очередь Эдлера посмеяться над котом.
   Солнце стояло уже высоко в небе, на котором не было ни облачка. Начинало изрядно припекать. Мишка, наконец, обратил внимание, что одет он был совершенно не для прогулки по пустыне. Он только сейчас увидел, что на нем пижама, а на ногах красуются домашние тапочки.
   - Да уж, вид у тебя, хозяин, прямо-таки не для похода, - сочувственно промолвила собака.
   - Ой, как горячо! - воскликнул кот, потрогав лапкой раскаленный песок, - может, мы выберем какой-нибудь другой путь?
   - Выбрали бы, если бы он был! Ты видишь, Ванюша, что позади у нас лес, из которого мы вышли, а кругом только эта проклятая пустыня. Боюсь, что другого пути у нас нет, надо идти вперед.
   - Но я не смогу и шагу ступить по этим раскаленным песчинкам: у меня сгорят все корни! - воскликнул расстроено Панданус.
   - Мои лапы тоже не выдержат такой температуры, - добавил кот.
   - Жарковато, - тронув лапой песок, сказал Эдлер, - но не сидеть же здесь вечно.
   - Я придумал! - с этими словами Мишка снял с себя пижамные штаны, оборвал до середины обе штанины и разделил их на четыре части. Теперь его штаны выглядели как коротенькие шорты. - Ваньку и Пандануса я смогу понести, а тебе, Эдлер, мы обмотаем лапы моей пижамой.
   На том и порешили. Кот, благополучно уселся на плече у Мишки и усердно обозревал окрестности пустыни, надеясь первым увидеть изменения в пейзаже. Пандануса Мишка бережно нес на руках. Эдлер потихоньку ковылял сзади, неуклюже переставляя лапы. Он чувствовал себя как-то неуютно в таких "ботинках", которые внешне напоминали кое-как надетые носки.
   - Мой живот скоро со мной поругается, - проговорил кот, - если я в ближайшее время не подкину ему что-нибудь поесть.
   - А заодно и попить не мешало бы, - добавил Эдлер.
   - Пить, пить, - Мишка еле расслышал слабый стон Пандануса и увидел, как обмякло растение.
   - О чем я думал! - воскликнул мальчик. - Он же погибнет. Я совсем забыл, что для растения вода - это жизнь. Если мы ничего не придумаем, то он не выживет.
   Но что могли придумать эти несчастные, забредшие в неизведанный враждебный мир? Идти вперед и только вперед, надеясь на чудо.
   Изнемогая от жажды и зноя, они брели и брели по бескрайнему морю пустыни. Невыносимые, ослепляющие лучи обжигали тело. Эдлер от жары и голода сильно похудел. У Ваньки сгоревший нос стал похож на красный знак светофора. А уж Мишкины малиновые ноги напоминали яркие детские колготки, которые Мишке надевала мама, когда ему было четыре года. Лицо у него горело, а с носа начала облезать кожа. Мишка вспомнил маму, и ему почему-то захотелось плакать. Он подумал, что может погубить своих друзей. От бездарно начатого похода становилось противно на душе. Он чувствовал себя ответственным за жизнь небольшого рыженького комочка, сидевшего у него на плече. Он чувствовал свою вину, когда смотрел на погибающее растение, И наконец, Эдлер, его верный Эдлер, которого Мишка не послушался, был так измотан, что падал от усталости. Предательская слеза покатилась у него по щеке, но вдруг раздался истошный вопль Ваньки:
   - Мясо, мясо! - кот спрыгнул и побежал, не обращая внимания на раскаленный песок.
   Внимательно присмотревшись, Мишка увидел настоящую ящерицу, прытко удирающую от сумасшедшего кота. Надо сказать, что на пути у них оказалась небольшая песчаная горка. Такая горка в пустыне называется бархан. За барханом и скрылась ловкая ящерица. Кот добежал до верхушки бархана и онемел от радости, начисто забыв про сбежавшую "еду": метрах в ста серебрилась и сверкала на солнышке маленькая речушка. Он понял, что здесь кончаются их страдания, а там, где блестела живительная вода, начинались настоящие горы.
   - Ура! Хозяин, тащи скорее зеленого, - прокричал Ванька, вприпрыжку сбегая вниз.
   Панданус не подавал никаких признаков жизни. На растение было больно смотреть: его великолепные саблевидные листья стали похожи на какие-то серые лохмотья.
   - О, неужели эта пытка закончилась! - думал Мишка, подбегая к воде, - только бы не было поздно, только бы он был жив.
   В другой ситуации мальчик порадовался бы вместе с котом, но сейчас он думал только о несчастном растении. Мишка бережно опустил корешки Пандануса в речку, не забывая при этом осторожно обрызгивать его листочки.
   Наконец Панданус пришел в себя и облегченно вздохнул.
   - Никогда в своей жизни не видел такого гиблого места. И больше не хочу его видеть, - проговорил он, оглядываясь на пустыню.
   Он был еще очень слаб, и друзья решили сделать привал, ожидая, когда Панданус восстановит силы и окончательно придет в себя. Они и сами просто были обязаны дать отдых своему организму. У всех изрядно пересохло в горле, и теперь, когда жизнь их зеленого друга была вне опасности, они жадно припали губами к воде. Эдлер сдернул с себя остатки Мишкиной пижамы, влетел в воду и поплыл, весело молотя передними лапами по воде, отчего наделал много шума вокруг. Даже кот, который был вечно недоволен выходками собаки, сейчас мирно мурлыкал себе под нос. Мишка скинул с себя одежду и мгновенно оказался в воде рядом с Эдлером. Летом в деревне у бабушки с дедушкой они оба часами не вылезали из речки, хотя вода там проточная и поэтому всегда прохладная. Мишка любил купаться с собакой, а сейчас, когда их объединяло полное взаимопонимание (ведь Эдлер теперь мог говорить, и Мишка его понимал), он подумал, что обрел родственную душу.
   Вволю наплескавшись, они вышли на берег и, наконец, обратили внимание на то, что их ждало за речкой. А вид был действительно впечатляющий. Речка, извиваясь и петляя среди небольшой равнины, терялась где-то в ущелье серых скалистых гор. Вид неприступных, громадных великанов был удивительный, просто сказочный. На фоне приветливого голубого неба горы, казалось, стояли на страже остального мира, попасть в который не представлялось возможным.
   - Из огня да в полымя, - проговорила собака, недоверчиво оглядывая серые громадины.
   - Все же лучше, чем чувствовать себя рыбой, которую поджаривают на сковороде, - ответил Мишка, с восхищением глядя на открывающийся впереди вид. Он никогда не видел настоящих гор, только на картинках и по телевизору. И сейчас он сгорал от нетерпения подобраться к ним поближе и потрогать руками эти холодные неприступные камни.
   - Хозяин, - подал голос кот, - а тебе ничего не показалось странным? Смотри, за речкой растет обыкновенная трава. И кусты как кусты. И цвет у них нормальный - зеленый! А в воде, между прочим, - и кот подбежал к воде, - растут водоросли.- Он запустил лапу в воду и достал несколько стеблей.
   - Значит и рыба тут должна быть! - радостно подхватил Мишка.
   - Странно, почему нас тогда обманули растения из того заколдованного леса? - спросил Панданус, расправляя свои позеленевшие листочки. Он совсем поправился и обрел свой обычный вид.
   - Мне они сразу не понравились! Они какие-то ненормальные, - сказал Эдлер. Он подошел вплотную к воде и внимательно что-то там высматривал.
   - Нет, - вздохнул Мишка, - не могли они нас обмануть. Тут что-то не так. Но рано или поздно мы во всем разберемся.
   - Лучше рано, - проговорил печально Ванька, - я хочу домой.
   От этих слов Мишка помрачнел. Он даже подумать боялся о том, что сейчас переживают родители, обнаружив, что он пропал...
  
   А дома, действительно, мама с папой сходили с ума. Утром, как обычно, мама пришла в комнату к Мишке, чтобы разбудить его, но обнаружила там только пустую постель.
   - Странно, - проговорила она, - обычно его и пушкой не разбудишь. Он, наверное, уже спустился вниз.
   Но, спустившись в комнату, где стояло зеркало, она никого там не обнаружила. Не было ни кота, ни собаки. И ей показалось, что в комнате не хватает еще чего-то.
   - Неужели он сам решил подняться пораньше и выйти погулять с собакой? Ну, надо же какой молодец! И собаку вывел, и кота. Какой у меня взрослый мальчик становится! - так думала мама, идя на кухню готовить завтрак. Но прошел час, приготовленный завтрак уже успел остыть, а ребенок все еще не возвращался.
   - Господи, ну куда можно было пойти в такую рань, даже не предупредив меня! - с беспокойством думала она. Но прошел еще час - никто так и не появился. Мама, наспех одевшись, решила поискать сына у соседей. Но все отвечали, что не видели мальчика со вчерашнего вечера. Совсем растерявшись, она позвонила Алексею Анатольевичу на работу.
   - Наш мальчик пропал, - сказала она в трубку срывающимся от волнения голосом, - наш мальчик пропал, приезжай скорее домой.
   Когда Алексей Анатольевич подъехал к дому, там уже стояла машина из милиции. Войдя в дом, он услышал, как двое мужчин в милицейской форме, по-видимому, следователей, подробно расспрашивали его жену.
   - Я звонила в школу, - до него донесся дрожащий голос жены, - я спрашивала всех соседей, я побывала у всех его друзей - никто его не видел, нигде он не был.
   - Посмотрите, пожалуйста, вокруг и скажите - ничего не пропало из дома? - спросил один из следователей.
   - Ну что вы! Пропал мальчик и еще очень странно, что дома нет ни собаки, ни кота, - всхлипнула мама, вытирая глаза платочком. - Хотя, это странно, но отсюда, - и она указала рукой на тумбочку возле зеркала, - пропало растение. Ах! Да разве это имеет какое-то значение, когда у меня пропал сын?
   Увидев в дверях Алексея Анатольевича, она кинулась к нему и горько заплакала, уткнувшись в плечо. Милиционеры уехали, а несчастные родители остались один на один со своей бедой...
  

Глава 8. Очень кушать хочется, или как ничего не получается

  
   Но давайте вернемся в зазеркальный сказочный мир. Наш рассказ остановился на том, как Эдлер высматривал что-то в воде. А вглядывался пес не ради интереса, потому что при слове "рыба", он почувствовал сильнейший приступ голода. Итак, его напряженные глаза вот уже пять минут пытались уловить хоть малейшее движение в воде.
   - Есть! - вдруг неожиданно громко заорал Эдлер и с грохотом свалился в воду. Понятно, что в таком всплеске воды он ничего не смог рассмотреть. Эдлер вынырнул из воды. Фыркая и громко лая, он стал выбираться на берег.
   - Есть! Гав! Гав! Там есть рыба!
   - Была, ты хочешь сказать, - кот пренебрежительно посмотрел на задыхающегося мокрого Эдлера. - Ты же своим олимпийским прыжком в воду всю рыбу распугал. - Кот повернулся к Мишке и сказал: - Придется тебе, хозяин ловить рыбу одному. Сам видишь - этот, - и он кивнул на собаку, - вообще ничего не умеет делать. Ну а я, ты знаешь, воду не люблю и плавать не умею - боюсь утонуть. Зеленого в расчет совсем можно не брать: он ведь у нас одной водой питается. Кхе! Здорово - попил водички и гуляй себе дальше.
   - Мне, - промолвил Панданус, - кроме водички еще и земля нужна: я оттуда получаю необходимые и жизненно важные микроэлементы.
   - Микро... что? - спросил заинтересованный Мишка.
   - Микроэлементы, - гордо ответило растение. - Вот вы едите хлеб, мясо, сметану, яйца для того, чтобы получать для своего организма кальций, магний, железо и другие вещества. Так вот - эти вещества и называются микроэлементами. Только я их беру из земли.
   - Слышь, зеленый, но если тебе нужны те же самые элементы, что и нам, тогда зачем тебе их брать из земли? Ешь их так же, как и мы, - сказал Ванька.
   - Нет, мы - растения - берем все из земли постепенно. У нас нет рта и желудка. Мы не можем так быстро питаться, как вы. И вообще, мы устроены совсем по-другому. Это сложно объяснить в двух словах.
   - Короче, хозяин, - обернулся Ванька к Мише, - вся надежда только на тебя.
   Миша, подстегиваемый чувством голода, снял пижаму и залез в воду. Течение было спокойное, и мальчик без труда перешел речку. Он решил уйти подальше от кота с собакой, так как услышал, что они опять начали ссориться. Речушка была неглубокая, в середине вода доходила Мишке до шеи. Он приблизился к противоположному берегу и замер. Миша помнил, как дед учил его ловить рыбу руками: надо затаиться, постоять некоторое время, не шелохнувшись, пока рыба не начнет плавать вокруг, принимая твои ноги за какую-нибудь корягу, - а дальше уж не зевай! Мишка постоял некоторое время в воде и почувствовал, как рыбки стали сновать рядом с ним. Некоторые рыбки настолько осмелели, что стали плавать рядом с ногами, щекоча их. Мишке хотелось рассмеяться, но, боясь спугнуть рыбу, он терпеливо выжидал момента для атаки.
   - Хватай ее скорей! - закричали с другого берега переставшие ругаться Эдлер и Ванька.
   - Тихо... - приложил палец к губам Миша, показывая, чтобы они замолчали.
   Но кот не унимался. С воплями он побежал вдоль берега:
   - Да что тихо, что тихо! Рыба уйдет, кушать хочется, а ты все стоишь! Ну, ничего доверить нельзя! Слушай мою команду: раз, два, три! - Ванька на счет три даже подпрыгнул на месте, и Миша инстинктивно повинуясь коту, мгновенно опустил обе руки в воду, пытаясь нашарить добычу.
   - Ну! - замерли в ожидании кот с собакой.
   - Промахнулся я, ребята, - виновато потупив взгляд, пробормотал Мишка. - Но ты, Ванька, сам виноват. Не надо было мне под руку говорить. Я же сам вижу, когда рыба рядом, а когда нет.
   - Конечно, - надулся кот, - сейчас можно свалить вину за свое неумение на кого хочешь. Руки и тебя дырявые, Мишка! Правильно о тебе так говорили мама с папой.
   Теперь на речке воцарилось тягостное молчание. Слышно было только, как плещется вода, да шевелится трава от легкого ветерка. Мишка от обиды хотел все бросить и выйти из воды, но чувство голода все же пересилило. Он с новым усердием принялся за работу; снова и снова нападал на неуловимую стайку рыбок, но пока ничего не получалось. Наконец, совсем измотанный и замерзший, он поймал одну маленькую, величиной с ладошку, рыбку. Разочарованию приятелей, поджидавших его на берегу, не было предела.
   - Такого обеда даже мне недостаточно, - сказал совсем расстроенный Ванька.
   - Да, - добавил Эдлер, - если такими темпами будет ловиться рыба, нам не насытиться и до завтрашнего утра.
   С минуту Мишка молча лежал, растянувшись на берегу. Тело, казалось, совсем перестало слушаться его. Разумеется, тут сказывались и жара пустыни, и холод речки, и усталость, и злость на кота, который никогда не думает, что говорит. Но Миша взял себя в руки (хотя именно сейчас жутко хотелось расплакаться) и начал думать. И тут ему в голову пришла простая мысль: надо смастерить что-то вроде копья. "Вот теперь я покажу этому вредному коту, как надо по-настоящему охотиться", - подумал Миша, слегка воспрянув духом.
   С этими мыслями он поднялся и пошел в сторону ивняка, растущего неподалеку. Мальчик старался выбирать самые прочные и крепкие прутья. Он нашел несколько таких прутьев и подозвал собаку:
   - Найди и принеси мне острый плоский камень.
   Эдлер не понял, для чего все это понадобилось хозяину, но, увидев его решительность, бросился к речке в поисках необходимого. Перебрав кучу камней, он показывал их Мишке. Наконец Эдлер нашел то, что было нужно.
   - А что ты будешь со всем этим делать?
   - Скоро вы все поймете сами. Только ты мне должен помогать, - сказал мальчик, заканчивая заострять кончики прутьев. - Заходи в воду и вставай вон там, - и он указал на место, где еще недавно так неудачно пытался поймать рыбу. Сам же Мишка направился немного дальше вниз по течению.
   - А теперь, - сказал он ожидающей его собаке, - шуми как можно больше, бегай от одного берега к другому. Тогда вся рыба, испуганная тобой, поплывет ко мне. А уж я ее здесь встречу! - крикнул Мишка, радостно потрясая сделанными копьями.
   Эдлер понял, что от него требуется, и с громким лаем, подпрыгивая, начал усердно бегать по воде. Спустя минуту Мишка только успевал опускать копье в воду. Надетую на копье рыбу он ловким движением сдергивал и бросал ожидавшему на берегу коту. Эдлер так увлекся беготней по воде, что не сразу услышал Мишкин крик:
   - Стой! Хватит! Мы наловили рыбы на целых два ужина.
   Уставшие, но довольные друзья смотрели на кучу рыбы, готовые есть ее целиком и сырую. И тут Мишка подумал, что сырую-то рыбу он никогда не ел. Ну, Эдлер с Ванькой сейчас съедят все что угодно и в каком угодно виде. А вот ему без огня не обойтись. Да и дело клонилось к вечеру, солнышко уже спряталось за горы, чувствовалось сырое дыхание ночи. Становилось прохладно и совсем неуютно без костра. "Но как же мне разжечь огонь? Ведь у меня нет ни спичек, ни зажигалки", - с ужасом подумал Мишка, глядя, как кот делит рыбу.
   - А почему ты делишь все поровну? - недовольно спросил Эдлер у кота.
   - А чтобы никому не было обидно, - ответил Ванька, раскладывая последнюю рыбешку.
   - Угу, а мне, значит, не обидно! Я самый большой, а мне столько же, сколько и всем! - возмутился Эдлер. - Нет, я на это не согласен. Надо делить по весу. Кто больше весит, тому больше рыбы.
   - Ну, деловой, эдак с моим весом мне ни одной рыбки не достанется, - недовольно проворчал кот, - если уж делить, то по аппетиту. У меня он самый большой, значит, и рыбы мне положено больше всех.
   - Да хватит вам ссориться! Вон сколько рыбы - берите столько, сколько съедите, - сказал Миша, а сам подумал о том, что ему-то как раз поесть и не придется. В прошлом году на уроке истории учительница рассказывала, как первобытные люди научились добывать огонь. Они брали три сухие палочки. Одну палочку зажимали между двух других и беспрестанно вращали ее ладонями об эти палочки. Терли и вращали до тех пор, пока не получится огонь. Был еще один такой же древний способ добывания огня. Но для этого нужны были два кремниевых камня, и поэтому внимание Мишки переключилось на поиск тех самых заветных палочек, которые и были вскоре найдены.
   Кот с собакой были слишком заняты едой, чтобы заметить мучения хозяина, который сосредоточенно вертел палочки руками. Прошло достаточно много времени, когда они, наконец, насытились и обратили внимание на Мишку. Тот сидел, сгорбившись в той же самой позе и, казалось, никого не замечал. Руки, вращающие палочку, уже ничего не чувствовали. Мишка думал о том, что все учебники, написанные про историю древнего мира - сплошное вранье. А еще он думал, что когда-нибудь он вернется обратно, в свой мир, придет к учительнице и принесет ей три палочки. Пусть попробует разжечь огонь.
   Уже совсем стемнело, становилось прохладно, но Мишка был весь в поту. Тело болело и ныло, руки совсем онемели, а огня все не было. Кот с Эдлером молча сидели и, вытаращив глаза, смотрели на хозяина. Они были совершенно уверены, что он сошел с ума.
   - Все, больше не могу! Я сейчас разломаю эти проклятые палки, - проговорил злобно Мишка, но так и не бросил свою работу.
   Он уже ни на что не надеялся, когда вдруг заметил слабый дымок, исходящий от палочек. Мишка изо всех сил продолжал тереть палочку, и его старания были вознаграждены: одна из палочек начала гореть. Ванька с Эдлером глазам своим не поверили: откуда это вдруг взялся огонь? Мишка, оберегая загоревшееся чудо от ветра, заорал не своим голосом:
   - Чего рты поразевали? А ну, тащите сухие палки и вообще все, что может гореть.
   Кот первый принес несколько маленьких прутиков, сухую листву и траву, но это оказалось слишком мало, и только что разгоревшийся костер чуть не погас. Но в это время из темноты вынырнул Эдлер с огромной корягой в зубах.
   - Там, где я был, такого добра навалом. Я сейчас мигом принесу остальное! - гордо сказал пес и вновь умчался в темноту.
   Живительный огонек был спасен, а Мишка подумал о том, что хорошо было бы оставить костер на всю ночь.
   - Я пока поломаю принесенные коряги на дрова, а ты, Ванюша, насади оставшуюся рыбу на прутики и зажарь ее на костре.
   Через час все трое очень довольные сидели у весело потрескивающего костра и уплетали жареную, с румяной корочкой и пропахшую дымком рыбу. Миша подумал, что ничего вкуснее в своей жизни он никогда не ел. Его даже не волновало, что рыба была совсем не соленая и нет перца с кетчупом, хотя дома без всех этих специй он к еде не притрагивался.
   - А где наш зеленый друг? - до Мишки с трудом дошли слова Эдлера.
   - Действительно, где Панданус? - переспросил кот, чем окончательно вывел Мишку из блаженного оцепенения.
   Занятые своей едой, они совершенно забыли о нем. Мишка тревожно обвел взглядом все места, освещаемые огнем. Мальчик решил, что Панданус обиделся на них, ушел и потерялся. Во всем он винил себя, корил за невнимательность.
   Кот с собакой уже побежали к речке, крича наперебой:
   - Зеленый, отзовись! Ты где, Панданус?
   А растение на самом деле и не собиралось ни на кого обижаться и тем более куда-нибудь уходить. Панданус тоже решил "подкрепиться". Он нашел укромное место в теньке, рядом с водой и мигом запустил свои корешки в землю. Он был счастлив хоть ненадолго оказаться в родной стихии. И Панданус твердо решил, что просидит здесь до тех пор, пока они не тронутся дальше. Услышав голоса, зовущие его, он проговорил:
   - Спасибо, что вы обо мне так беспокоитесь, Мне очень приятно иметь таких друзей. Я и не подозревал, что животные могут быть такими отзывчивыми и заботливыми. Но вы совершенно напрасно за меня боитесь. Так как мы пробудем здесь до утра, то я, с вашего позволения, останусь на этом месте.
  

Глава 9. Происшествие на рассвете и что такое дружба

  
   Друзья, успокоившись, вернулись к костру. Они сидели у костра и мечтали каждый о своем. Кот блаженно растянулся на травке поближе к теплу.
   - Обычно на ночь мне наша мама наливала молочка в миску. Да, наверное, теперь об этом придется забыть.
   - А я вообще рыбу не очень люблю, даже вареную, - подхватил Эдлер и добавил, - мне очень не хватает моего "Чаппи".
   - Да перестаньте, вы! - воскликнул Мишка. Ему больше всего сейчас хотелось оказаться дома, но он решил, что не будет поддаваться плаксивому настроению и попробует отвлечь своих друзей.
   - Смотрите, смотрите, звезда падает! - указал он на небо.
   Высоко в небе, рассыпавшись миллиардами искорок, на них смотрели звезды, Все трое, как завороженные, с восхищением посмотрели на небо.
   - А знаете, - проговорил Мишка, устраиваясь у костра, - все звезды располагаются группами. Эти группы называются созвездиями. И каждому созвездию соответствует свое название. Ну, например, взять созвездие "Большая Медведица". Она так называется потому, что если мы подрисуем силуэт, обведя эту группу звездочек, то получится медведь.
   - А почему называется "Большая Медведица"? - спросил Эдлер.
   - Потому что есть созвездие, которое называется "Малая Медведица". Оно тоже напоминает медведя, только поменьше.
   - А есть созвездие собак? - поинтересовался Эдлер.
   - Есть! - рассмеявшись, ответил Мишка, - только оно называется, Эдлер, немножко по-другому - созвездие "Гончих Псов"
   Тут и коту вдруг стало любопытно.
   - И котиное созвездие тоже существует?
   - Нет, Ванюша, такого созвездия нет, - ответил мальчик. Но, увидев, что кот расстроился, добавил: - Знаешь, это пока нет. Ученые еще не открыли много созвездий, так что все впереди. Давайте я вам расскажу одну историю, - сказал Мишка, подбрасывая дровишки в огонь. - Жили на свете семь братьев. Услыхали они, что далеко, на краю земли, живут семь очень красивых девушек. Захотели они взять девушек себе в жены. Сели братья на коней и поскакали на край земли. Нашли они девушек. Когда те вышли вечером погулять, братья набросились на них. Но только одну им удалось схватить. Остальные девушки разбежались. Увезли разбойники-братья с собой девушку. Но боги узнали об этом и разгневались. Они превратили братьев в звезды. Так образовалось созвездие "Большая Медведица". И заставили их сторожить Полярную звезду. А шесть девушек - это крохотная горстка звездочек на небе. Их созвездие называется "Плеяды". Видите? - и Мишка указал на место, где красовались шесть маленьких звездочек, - они и сейчас словно напуганы чем-то, тесно жмутся друг к дружке.
   Мальчик так увлекся своим рассказом, что не заметил тихого посапывания своих четвероногих друзей. "Сегодня был трудный день. Пора бы и мне отдохнуть", - подумал он. Миша подбросил в костер еще несколько сухих веток, придвинулся к Эдлеру под бочок и закрыл глаза.
   Вдруг из темноты, со стороны ущелья донесся чей-то ухающий, пронзительный голос:
   - Ух-хо-хо-хо... Ух-хо-хо-хо.
   Это было похоже на какой-то издевательский смех. "Господи, кто это?" - с содроганием подумал мальчик и еще плотнее прижался к собаке. Сейчас ему казалось, что уснуть он не сможет, и поэтому будет караулить покой остальных. Но постепенно его веки стали тяжелеть, мысли перепутались и, сраженный дневными приключениями, он наконец заснул.
   Мишка проснулся от грозного рыка Эдлера. Уже почти рассвело. Он увидел, как собака, встав вместе с котом в оборону, не подпускала к оставшейся от ужина кучке рыбы, пару изголодавшихся шакалов. Ваньку невозможно было узнать: он стал похож на настоящего тигра, только очень маленького. Но диких животных, казалось, ничего не могло остановить. Им были не страшны ни когти озверевшего "тигренка", ни угрожающий оскал большой собаки. Они привыкли к любым трудностям и невзгодам, добывая себе пропитание. Шакалы осторожно, но твердо теснили в сторону хозяев рыбы. Костер уже почти догорел, и теперь от него остались только тлеющие головешки. Мишка, ни секунды не медля, схватил большую головешку и кинулся на шакалов. Он с силой тыкал тлеющим концом палки им в морды, и те, страшась огня, отступили.
   Вскоре совсем рассвело, друзья понемногу начали успокаиваться, хотя кота все еще била нервная дрожь. Хвост Ваньки еще долго напоминал новогоднюю елочку. В это время появился Панданус. Он гордо вышагивал на своих ножках-корешках и выглядел отдохнувшим и посвежевшим.
   - Кто-то вчера так искусно изъяснялся нам про дружбу, про то, какие мы все хорошие, - язвительно проговорил Ванька, - а когда нам помощь потребовалась, так он колышком у реки прикинулся.
   - Я, конечно, все слышал, но что может поделать такое нежное создание, как я? - пролепетал Панданус.
   - Ты слышал когда-нибудь пословицу: "Друзья познаются в беде"? - спросил у него Миша. - Так вот, это явно не про тебя. Сегодня ночью ты доказал, что при первой же опасности нас предашь.
   - Но что я мог сделать? - не сдавался Панданус. - Вам стало бы легче, если бы они разорвали меня на куски?
   - Нет. Но ты мог хотя бы встать рядом с нами! - воскликнул Эдлер, поворачиваясь к растению спиной. - А мы его еще спасали, нянчились с ним, как с ребенком.
   Панданус еще ни разу в жизни не испытывал чувство стыда. Ему не знакомо было и чувство дружбы. Но сейчас он, кажется, начинал понимать, что кроме спасения своей жизни существует ответственность за жизнь товарищей. Он вспомнил, как Мишка нес его на руках через всю пустыню, как они все беспокоились за его жизнь у речки, наконец, как вчера вечером они искали его. Панданусу стало невыносимо стыдно, и от этого он еще больше позеленел (ведь это только люди от стыда краснеют). Вот такой, поникший и темно-зеленый, он подошел к отвернувшимся от него друзьям.
   - Простите меня. Я, кажется, все понял. Я понял, что на помощь другу приходят в любой ситуации, даже если помочь ты не в состоянии. Главное - быть рядом. Пожалуйста, простите меня и поверьте мне.
   Видя, что Панданус действительно раскаивается, друзья решили его простить.
  

Глава 10. Снова в путь или приключения продолжаются

  
   Утром друзья наспех доели рыбу, залили костер водой и тронулись в путь. Они решили идти вдоль реки, которая скрывалась в ущелье. Речка, серебрилась на солнышке, переливалась всеми цветами радуги. Эдлер гонялся за стрекозами и с размаху наступил на шмеля, сидевшего на цветке. И шмель, разумеется, не остался в долгу у этого увальня - сразу отомстил, больно ужалив его. Эдлер начал громко лаять на своего обидчика и даже попытался его укусить. Но, как вы понимаете, укусить шмеля без последствий невозможно. И так как Эдлер не собирался отступать от своих намерений, то получил еще одну порцию шмелиного яда. На этот раз прямо в верхнюю губу. Теперь собаке было больно вдвойне: лапа опухла и стала почти в два раза больше, а губу так разнесло, что не стало видно носа. В общем, успокаивая собаку, они не заметили, как подошли вплотную к горам.
   Даже издалека казавшиеся громадными великанами, теперь горы занимали все пространство. Только сейчас, подойдя так близко, Миша рассмотрел, что они обитаемы. Кое-где, на выступах скалы, у подножия которой они стояли, росли хиленькие деревца, с выступа в расщелину метнулась ящерица.
   Друзья решили шагать дальше вдоль речки, проходившей между двух скал. Они вошли в ущелье и с удивлением увидели, что их речка, которая до входа в пещеру была довольно широкой и спокойной, вдруг начала бурлить, словно торопилась попасть в узкий проход между скалами, и с гулом пропадала в пещере.
   - Не нравится мне это место,- пробормотал Эдлер.
   - Да, неприветливая картинка, - согласился с ним Панданус.
   - Я думаю, - добавил кот, - нам не следует туда заходить. Наверняка есть какой-то другой путь.
   - Уж не тот ли? - Мишка кивнул на ближайшую скалу. - Интересно, Ванюша, ты случайно летать не умеешь? Ну, кто за мной? - и он решительно шагнул в сторону пещеры.
   - Твое любопытство может нам дорого обойтись, - проворчала собака. - В который раз ты втравливаешь нас в авантюру.
   - Я не хочу туда идти, пещера как будто заглатывает речку, - прошептал Ванька, трусливо поеживаясь. И в самом деле, вход в пещеру походил на большую звериную пасть, в которую проваливалась речка.
   Но Мишка уже скрылся в проеме пещеры, и его спутникам ничего не оставалось, как отправиться вслед за ним.
   Прошло несколько минут, прежде чем их глаза после ослепительного солнца привыкли к полумраку пещеры. Оглядевшись, они поняли, что стоят у края небольшого мостика, который ведет в темный тоннель. Далее за камнями пещера заканчивалась. Поэтому путь был только один - перейти по мостику в тоннель, который друзьям понравился еще меньше, чем сама пещера.
   - Я пойду первым, - сказал Мишка, проходя по мостику, - все разведаю и позову вас.
   С минуту они ничего не слышали, кроме шума воды.
   - Если он сейчас же не отзовется, не знаю, что я сделаю, - запаниковал Панданус.
   - Тихо ты, зеленый, не каркай раньше времени, - фыркнул Ванька.
   - Ну-ка, цыц обоим! За вашей болтовней не услышим Мишку! - рявкнул на них Эдлер.
   - Эй! - Донесся в тот же миг голос Мишки, - Ничего не бойтесь и идите сюда-а-а...
   Последнее слово прозвучало как-то протяжно и глухо. Перебравшись через мост и войдя в тоннель, друзья никого не увидели. Они немного постояли молча, но их окружала все та же гнетущая тишина.
   - Все, - сказал Эдлер упавшим голосом, - это я виноват. Как я мог отпустить мальчишку одного! Идиот, никчемный охранник!
   - Я давно был такого мнения о тебе, Эдик. Люблю самокритичных дураков! - злобно прошипел Ванька. - Надо же было додуматься и послать первым самого нужного и главного из нас. Я вот смотрел один фильм приключенческий, где сначала жертвовали самым ненужным членом команды. Безусловно, идти должен был ты!
   Эдлер был слишком расстроен, чтобы отвечать на нападки кота. Сейчас он напрягал все свое обоняние, интуицию и зрение, пытаясь отыскать ту ниточку, которая связала бы его с хозяином.
   - Так, вот тут была его рука, - сказал он, обнюхивая серые каменные стены, - тут он стоял, потом вернулся, потом, - Эдлер завертелся на месте волчком и проговорил, - все, тут обрываются следы нашего хозяина. Не понимаю, ну, что он, сквозь землю провалился что ли?
   - Но если он пропал именно на этом месте, рассудительно проговорил Панданус, - то должны же остаться какие-нибудь следы. Ничто не исчезает просто так и ничто не появляется из ничего, значит, он куда-то делся. Скорее всего он где-то здесь, за этими стенами.
   - Ты хочешь сказать, что существует потайной лаз? Это уж совсем как в кино! - Эдлер презрительно фыркнул.
   - Надо осторожно обследовать стену, - не обращая внимания на собаку, проговорил Панданус.
   В это мгновение Ванька, шаря по стенке лапками, наткнулся на небольшой бугорок. - Кажется, я что-то нащупал.
   Это были последние слова, которые расслышали Эдлер с Панданусом, потому что внезапно под ними разверзлась пропасть, и они полетели вниз.
   - С мягкой посадкой! - сказал Панданус Ваньке. И действительно, для них посадка оказалась достаточно мягкой, так как приземлились они на широкую спину собаки.
   - Полегче там, наверху! Попользовались и слезайте, - проворчал Эдлер, который при падении ушиб переднюю лапу. - Ну почему одним достаются бесконечные шишки, - и он облизал все еще опухшую губу, - а другим мягкая посадка!
   - Странно, - перебил его Панданус, - вы ничего не заметили? Разве вы не понимаете, что мы стали хорошо друг друга видеть?
   Это и правда было очень странно: в подземелье, куда они только что провалились, было светло и совсем не сыро. Свет исходил от факела с огнем, расположенного рядом с ними, в нише. Оправившись от неожиданного падения, они могли теперь спокойно осмотреться. Длинный тоннель освещался через равные промежутки горящими факелами. Стены были холодные и сухие.
   - Пахнет хозяином, - втянув в себя воздух, сказал Эдлер. - Он только что был здесь.
   - Тогда не будем терять времени и пойдем по его следам, - оглядываясь назад, ответил Панданус. - Он не мог уйти далеко, тем более один.
   И друзья с великой осторожностью начали свой путь под землей. Они прошли совсем немного, когда на них откуда-то сбоку свалился Мишка. Ванька чуть в обморок не упал, Панданус стал почти белым, а у Эдлера началась икота.
   - Ну, вы даете! - вскричал Мишка, на лице которого сияла лучезарная улыбка. За эти пять минут одиночества он успел мысленно попрощаться со своими друзьями. И теперь, когда они снова были вместе, он был готов задушить их в своих объятиях. - Я думал вас обрадовать, а вы, оказывается, все до единого трусы.
   - Знаешь, Миша, - обиженно произнес кот, - ты всегда над нами издевался. Думаешь, я забыл, как ты однажды дома подкрался ко мне, спящему, с надутым пакетом и взорвал его над ухом, а потом долго гоготал на весь дом?
   - Ну ладно тебе, Ванюша, - поднимая кота на руки и приглаживая ему хвостик-елочку, улыбнулся мальчик. - Ты же знаешь, как я тебя люблю, и знаешь, что еще я люблю и пошутить.
   - Ага, прямо как сейчас, - сказал все еще заикающийся Эдлер.
   - Ума не приложу, - переводя разговор на другую тему, сказал Мишка, - как я мог сюда провалиться? Представляете, стою на одном месте и вдруг - бац, и я уже здесь.
   - Ты, когда был наверху, руками за стенку держался? - спросил Панданус.
   - Не помню. Кажется, да.
   - Кажется, да, - передразнил его кот и мрачно добавил, - в стене есть бугорок. Если до него дотронуться, то пол под тобой исчезает, и ты оказываешься в подземелье.
   - Если есть вход, значит, есть и выход! - ободряюще воскликнул Мишка. - Надо только не падать духом и идти вперед.
   Мальчик был так напуган перспективой одиночества, что теперь, когда они были вместе, никакие преграды ему были не страшны.
   - А откуда ты на нас выпрыгнул? - спросил Эдлер.
   - Смотри, вот здесь, - и Мишка показал на темнеющее сбоку отверстие, - есть узкий проход. Я не знаю, куда он ведет, но если там темнота, то, наверное, он не представляет для нас никакого интереса. Да, кстати, первые мгновения после провала в подземелье здесь была абсолютная темнота. А потом вдруг вспыхнули все факелы разом.
   - Как все это странно, - нервно бормотал Ванька, - кому понадобилось нас сюда заманивать?
   -Знаете, я думаю, нам надо идти вперед, тем более, что ничего другого нам не остается, - заметил Панданус.
   Панданус был прав, и друзья начали свой путь. Их ничем не примечательная дорога все еще обозначалась изредка попадавшимися на глаза темными проходами. Но друзей пугала мрачная темнота этих отверстий. Они старались как можно быстрее пройти мимо. Накатившее чувство голода дало понять, что прошло уже довольно много времени этого бесконечного, монотонного похода. Их ноги гудели, животы урчали, глаза болели от непрерывного смотрения на мерцающий огонь факелов. Нужен был привал. Мишка первым свалился на каменный пол, прислонившись спиной к стене. Эдлер примостился рядом и стал зализывать все еще ноющую после укуса шмеля лапу. Кот в изнеможении растянулся всем телом на полу, безучастно глядя на уходящий в бесконечность тоннель. Вдруг изумленный крик Пандануса заставил всех выйти из оцепенения.
   - Ой! Мы пришли к началу своего пути! - воскликнул он. - Все это время мы ходили по кругу.
   - Этого не может быть? Откуда ты знаешь? Чем ты можешь доказать? - посыпались вопросы на Пандануса.
   - Понимаете, - проговорил Панданус, когда мы втроем упали в подземелье, то хоть посадка и была для меня удачной, я все же сломал один листик. Ну, и конечно, я его тут бросил.
   С этими словами он подошел к стене, где горел факел и, нагнувшись, подобрал саблевидный зеленый лист. Не было никаких сомнений - это был его листик.
   - Подождите, - вскочил Мишка, - надо во всем спокойно разобраться: если мы находимся в том месте, откуда начался наш путь, то недалеко отсюда должен быть темный проход, из которого я на вас вывалился. Сейчас сбегаю и проверю.
   Через несколько секунд его сдавленный голос сообщил, что он нашел этот проход. Совсем упав духом, друзья сидели в полной тишине. Их положение казалось безнадежным. Мишка подумал, что такой тупиковой ситуации у него еще ни разу в жизни не было. "Не может же так бесславно закончиться наша жизнь, - думал он. - Нет, выход всегда есть! Меня учил папа, что безвыходных ситуаций не бывает. Надо только взять себя в руки, спокойно посидеть, поразмышлять. Главное в жизни - не сдаваться!"
   Постепенно к Мишке начала возвращаться уверенность, растерянность проходила, мысли перестали путаться. Теперь он мог думать ясно, спокойно, не суетясь.
   - Так, ребята, - вымолвил он наконец, - раз с нами радушные хозяева хотят поиграть, то мы, по законам гостеприимства, не имеем права отказываться.
   - Что ж, мы будем бесконечно бегать по этому круглому коридору? - вяло спросил Эдлер.
   - Вовсе нет! Зачем нам бестолково носиться по знакомой уже дорожке? Мы разведаем, что находится в том темном проходе, где я вас поджидал.
   - Час от часу не легче, - пролепетал кот. - Чем дальше, тем страшнее.
   - Я знаю, Ванюша, что приятного в этом мало, но я не согласен погибать здесь от голода. К тому же другого выхода я не вижу.
  

Глава 11. Сплошные ловушки

  
   Проход оказался настолько узким, что друзьям пришлось идти друг за другом. Первым пошел опять Мишка. Осторожно, на ощупь, шаг за шагом, он проверял дорогу. И тут он вспомнил про то, как он попал в подземелье.
   - Ни в коем случае не опирайтесь о стены! - закричал он остальным.
   Стояла такая кромешная тьма, что глаза от напряжения, казалось, вылезут из орбит. В такие мгновения начинаешь понимать, что чувствуют слепые люди. Внезапно Мишка ощутил легкое дуновение воздуха. Эдлеру в нос отчетливо ударил запах плесени. Мишка, забыв об осторожности, рванул навстречу потоку воздуха. Он подумал, что спасительный выход находится совсем близко, и безбоязненно шагнул в темноту. И тут он с ужасом понял, что шагнул в пустоту. Нога на мгновение повисла в воздухе и стала проваливаться в бездну, увлекая вниз все тело. Эдлер каким-то образом почувствовал беду и инстинктивно схватил зубами Мишкину пижаму за мгновение до того, как тот начал проваливаться вниз. Ткань затрещала по швам, и если бы не кот, который вовремя подскочил на подмогу, в зубах у Эдлера остался бы только клочок пижамы. Панданус, держась за Ванькин хвост, замыкал шествие. Сейчас же он метнулся за котом и прижался к нему, дрожа всем телом. Мишка с трудом удержался и сделал шаг назад.
   - Ты что! - набросился Эдлер на Мишку. - С ума сошел? В следующий раз, когда тебе захочется куда-нибудь прыгнуть, сделай милость, скажи заранее!
   - А как ты догадался, что дальше лежит пропасть? - удивился Мишка.
   - Я не догадался, а почувствовал опасность. Я же собака! - с гордостью в голосе произнес Эдлер. - Но все же - интуиция тоже может подвести, так что больше не рискуй!
   - Надо обследовать эту пустоту, - подал голос Панданус, все плотнее прижимаясь к Ваньке.
   - Ты чего ко мне прилип? Я же не фиалка, - заворчал кот на растение.
   - Я совсем ничего не вижу и мне очень страшно, - пролепетал цветок, и не думая отходить от кота.
   - Ну, зеленый, совсем обнаглел! - кипятился все больше Ванька. - Ты бы еще мне на голову залез!
   - А можно? - ангельским голоском спросил Панданус. - Я был бы тебе очень признателен за это, а то у меня от страха начали выпадать листья. Я боюсь, что к концу нашего путешествия от меня останется только голый стебель. Сами понимаете, кому я буду нужен лысый.
   - Ты совсем от страха двинулся, что ли? - взвизгнул с негодованием кот. - Шуток не понимаешь! Пошел вон, говорю, от меня!
   Панданус в темноте горько заплакал. Мишке стало жаль беднягу и он, подобравшись поближе, взял его на руки. Еще мгновение и у Пандануса началась бы истерика, но, почувствовав бережные руки хозяина, он стал понемногу успокаиваться.
   - А ведь Панданус прав, - сказал Мишка. - Нам действительно нужно заглянуть в эту пропасть.
   С этими словами он нащупал под ногами камешек и кинул его в пустоту. Прошло несколько секунд, прежде чем услышали тихий всплеск.
   - Так, - задумчиво произнес Миша, - эта пропасть очень глубокая, и к тому же камень, как вы слышали, упал в воду.
   - Но может быть, - предположил Эдлер, - это всего-навсего колодец, который можно перешагнуть или перепрыгнуть?
   - Я так не думаю, но все же необходимо попробовать все варианты, - ответил Мишка и принялся набирать камни.
   Он набрал целую горсть и по очереди бросал их перед собой, причем каждый следующий камень он забрасывал чуть дальше, чем предыдущий. Как он и предполагал, перед ними лежала огромная пропасть-ловушка. Мальчик только теперь осознал, что с ним могло случиться, и его пробила нервная дрожь. Он нащупал мускулистое тело собаки и обнял его за шею.
   - Ты уже в который раз спасаешь мне жизнь. Спасибо тебе! - Мишка с содроганием представил себя на дне этой ужасной пропасти и крепко прижался к могучему Эдлеру.
   - Ничего не поделаешь, - наконец проговорил мальчик, - нам придется вернуться обратно в тоннель и искать другие пути. Ничего страшного, - ободрял Мишка товарищей, - можно сказать, что мы просто ошиблись дверью.
   - Которая чуть не стоила тебе жизни, - напомнил Ванька.
   Обратный путь они прошли молча. Мишка думал об Эдлере. Он вдруг вспомнил, как когда-то, еще на старой квартире, когда Мишке было всего пять лет, собака спасла ему жизнь. Миша тогда болел. Ночью у него внезапно поднялась высокая температура. Такая высокая, что он начал бредить. Все в доме крепко спали и ничего об этом не знали. А Эдлер, которого в тот момент не подвела все та же интуиция, понял, что Мишке совсем плохо, и начал будить родителей. Он поочередно подбегал то к папе, то к маме, но те ничего не могли понять. И тогда Эдлер сел посередине комнаты и громко, протяжно завыл. Таким образом, разбудив родителей, он стал бить лапой по закрытой двери. Когда родители открыли дверь, собака с громким лаем кинулась в комнату Мишки. Мама подошла к сыну и поняла, что он весь пылает, и сразу же вызвала "Скорую помощь". Вот так этот четвероногий друг спас жизнь своему маленькому хозяину. У Мишка при этом воспоминании навернулись слезы.
   Панданус, который теперь восседал на руках у хозяина, совсем уже пришел в себя и теперь мог спокойно размышлять.
   - Интересно, а каким это способом в тоннеле поддерживается огонь? Вы заметили, что он не гаснет ни на минуту?
   - Правда, - оживился кот. - Значит, должен быть какой-то источник, поддерживающий это горение. И потом, кто-то же вырыл эти ходы, кто-то поставил эти факелы? Кому это нужно?
   Но ответом было всеобщее молчание. Вскоре впереди замаячил свет, и они вновь оказались в знакомом тоннеле. Глаза, привыкшие к полному мраку, теперь щурились и слезились от яркого огня.
   - Ну что ж, здесь еще много проходов. На исследование каждого у нас уйдет примерно час, - рассуждал Мишка. - Значит, через сутки мы сможем выбраться отсюда (при условии, конечно, что здесь вообще есть выход).
   - Как у тебя все легко на словах! - воскликнул Ванька. - А ты подсчитал все ловушки на нашем пути? Может быть эта - самая наипростейшая!
   Мишка, несмотря на все ухудшающееся положение, пытался как-то взбодрить друзей. Но кот, у которого настроение зависело от количества съеденного, с каждым часом становился все раздражительнее.
   - Давайте-ка немножко передохнем и снова в путь, - сказал Мишка, присев на корточки.
   Следующий проход оказался на расстоянии, примерно, с километр. Друзья вновь вошли в такое же темное и узкое пространство. И опять шаг за шагом, не прикасаясь к стенкам, осторожно начали продвигаться вперед. Через несколько минут Мишка уперся во что-то ногой. Протянув вперед руку, он наткнулся на каменную стену. Сантиметр за сантиметром он осторожно обследовал перед собой все пространство, но ничего необычного не нашел.
   - Ребята, кажется, это тупик. Дальше пути нет, так что придется возвращаться обратно.
   - Значит еще один проход отпадает. Хорошо, хоть здесь обошлось без приключений,- вздохнул с облегчением Эдлер.
   Итак, они вновь оказались все в том же тоннеле. И вновь они нашли очередной проход и также осторожно прокрадывались вперед. Но на этот раз Мишка заметил, что они куда-то постоянно заворачивают: то налево, то направо. Они все шли и шли. И когда ноги совсем перестали слушаться и силы покинули их, впереди замаячил небольшой проблеск света. Это придало друзьям сил, но когда они вышли к свету, то с ужасом увидели, что стоят все в том же тоннеле с факелами.
   - Мы вернулись на то же самое место, - в изнеможении воскликнул Мишка.
   - Нет, нет, - возразил Панданус, - здесь мы еще не были! Понимаете, я решил оставлять у каждого прохода метки - свои листики. Так вот, тут моего листочка нигде нет, следовательно, мы за один раз вычеркнули еще два прохода.
   - Другими словами, мы убили сразу двух зайцев, - немного повеселевшим голосом произнес Эдлер.
   - Ну, зеленый, как я в тебе ошибся! Ты еще можешь соображать! - довольно хмыкнул Ванька.
   Подойдя к очередному проходу, они с удивлением заметили, что он освещен такими же факелами, как и в тоннеле.
   - Тут надо быть начеку, - тихо сказал Миша. - До стен никому не дотрагиваться.
   Шагов через двадцать проход заканчивался. Их изумленному взору предстала каменная пещера, в которой находилось огромное стеклянное сооружение. Подойдя к нему вплотную, они увидели, что здесь есть два выхода. Они заметили, что пещера не освещается каким-либо искусственным светом. Нет! Сквозь толщу стекла к ним пробивался обыкновенный дневной свет.
   - Ура! - прокричали все разом в порыве радости.
   Каждый из них думал, что наступил конец их мучениям. Мишка никогда не предполагал, что будет радоваться какому-то обыкновенному свету, дневному свету! Не раздумывая, друзья вошли в один из стеклянных проходов и оказались окружены со всех сторон стеклом. Коридор, пол, стены и потолок - все было из стекла. Они весело зашагали навстречу приветливому свету. Но коридор круто повернул налево. Немного растерявшись, они пошли дальше. Но через некоторое время перед ними опять выросла каменная стена.
   - Неужели мы опять выбрали неправильный путь? - подумал Мишка. - Ничего, надо успокоиться. Наверняка мы что-то где-то пропустили.
   - Давайте вернемся к началу нашего пути, - сказал он вслух, - мы, наверное, не заметили какую-нибудь другую дорожку.
   Вдруг Ванька, как самый глазастый, увидел еще один коридорчик.
   - Вон куда нам надо, - указал он.
   - Знаете что, - проговорил Панданус, - так как здесь скорее всего много коридоров, я предлагаю их как-нибудь помечать, иначе мы совсем запутаемся.
   - Дважды молодец сегодня, зеленый! - закричал Ванька. - Срывай свой листик и клади на проходе.
   - Вань, - позвал Мишка кота, - нам нужно придумать что-то другое, а то при выходе отсюда он у нас останется без листьев.
   - Да ладно, до свадьбы с его фиалкой он успеет зарасти! - не унимался кот.
   - Нет, Ванюша, я кое-что придумал. - И Мишка, оторвав пижамные рукава, разорвал их на маленькие клочки. - Вот один из этих клочков мы сюда и положим.
   Они еще долго блуждали по стеклянному лабиринту, то натыкаясь на каменную стену, то заходя в стеклянный тупик. И вот, наконец, их труды увенчались успехом: они достигли последней стеклянной стенки лабиринта. Каково же было их разочарование, когда они увидели, что стоят у края пропасти, которая окружена со всех сторон неприступными скалами. К тому же стекло, на вид такое хрупкое, было совершенно не пробиваемо. Да и какой в этом смысл, если снаружи их ждала головокружительная пропасть!
   Друзья молча развернулись и побрели обратно по стеклянному лабиринту. Немало намучившись, они наконец вышли из стеклянной неволи. И куда бы вы думали? Все в ту же пещеру, где было два входа в лабиринт. Они так устали, что уже ничему не удивлялись. Совершенно безучастно глядя перед собой, путники вновь побрели в тоннель.
   - Надо идти вперед, идти и не сдаваться! - неустанно повторял вслух Мишка, пытаясь убедить скорее всего себя, нежели своих друзей.
   Обессиленные, они молча побрели навстречу следующим испытаниям. Впереди у стенки лежало что-то белое. Эдлер первым метнулся туда в надежде найти что-нибудь съестное. Но это оказался самый настоящий скелет! Скелет человека! Его кости неуклюже были распластаны по каменному полу. Поза, в которой находился скелет, говорила о мучительной смерти. У Мишки началась истерика. Он уже не верил, что они смогут когда-нибудь покинуть подземелье.
   - Простите меня, простите, - горько всхлипывал мальчик. - Я не сумел вывести вас отсюда. Я не знаю, что делать дальше, я хочу домой, - при слове "дом" Мишка заревел как маленький.
   - Что нам делать? - уверенным тоном заговорил Ванька. - Во-первых, успокоиться и не падать духом: ведь мы не прошли еще и половину пути. Во-вторых, ты слишком много на себя берешь. Не сумел вывести. А что, наши мозги уже совсем не в счет? Так что-о-о... тс-тс-с-с... - прошептал вдруг кот и уставился в пройденное ими пространство. Глаза его загорелись алчным огнем.
  

Глава 12. Блохастая спасительница

  
   Оглянувшись и проследив за взглядом кота, Мишка с Эдлером увидели, как по тоннелю, вдоль стенки бежит серая взъерошенная крыса. Она не заметила стоящую впереди компанию лишь потому, что в это время оглянулась назад. Ванька одним огромным прыжком перемахнул через крысу и оказался у нее за спиной.
   - Держи ее, не выпускай! - крикнул он Эдлеру.
   Насмерть перепуганная и растерявшаяся крыса бестолково забегала от одного к другому.
   - Что, что такое? Пустите меня щас же! Не имеете права! - визжала крыса. - Я буду жаловаться!
   - Хотел бы я сам кому-нибудь здесь пожаловаться, - почти мечтательно произнес Эдлер.
   Крыса, увидев перед собой свирепую морду кота и не желая знакомиться с его острыми когтями, трусливо попятилась.
   - Кто вы такие?
   - Я есть хочу! - просто и внятно сказал приблизившийся вплотную к крысе кот. Ванька глядел на крысу откровенным голодным взглядом. Так смотрят на аппетитный поджаренный кусок мяса.
   - Вы хотите сказать, что готовы меня съесть? - растерянно оглядывая всех, спросила крыса.
   - А что, - проговорил кот, сглатывая слюну, - тут есть какой-нибудь другой кусок мяса?
   - Но я не кусок мяса, я - крыса, у меня есть имя!
   - Мне совершенно безразлично, как будут звать мой обед, - хищно оскалился кот, думая о предстоящем обеде.
   - Ванюша, так нельзя! - вступился за крысу Мишка. - Оставь несчастное животное в покое: во-первых, ты этим не насытишься, во-вторых, это единственное существо, которое может нам помочь.
   - Во-первых, я отлично могу заморить червячка в моем желудке этой тощей крысой, а во-вторых, я понятия не имею, чем эта дохлятина может нам помочь, - все больше злился кот.
   - Давайте познакомимся! - галантно подойдя к крысе, сказал Панданус. - Я растение, меня зовут Панданус. А это мои друзья - Миша, Эдлер и Ваня. Они все просто замечательные, но, попав в затруднительное положение и изрядно поголодав, они начинают терять самообладание и всякое достоинство, - добавил Панданус и укоризненно посмотрел при этом на Ваньку. - Не могли бы вы подсказать нам, куда мы попали, где находится выход или хотя бы дать им немного еды и воды?
   Крыса почти оправилась от испуга и сказала:
   - Меня зовут Гру. Наша стая уже давно живет здесь. А вы попали в подземелье к гномам. Мы, крысы, живем с ними в мире. Гномы глубоко в горах добывают железную руду и никого сюда не допускают. Многие смельчаки хотели завладеть их шахтами, но никому это не удавалось. А некоторые, как вот этот, - и крыса показала на валяющийся скелет, - остались здесь.
   - А для чего им нужна железная руда? - спросил Мишка.
   - Как для чего? - удивилась Гру. - Добытую железную руду они обменивают на разные вещи и продукты - словом, на все то, что необходимо для жизни. Гномы самые богатые в нашем королевстве!
   В это время крысу, видимо, больно укусила блоха, и она усердно принялась выкусывать и вычесывать свою всклокоченную серую шубку.
   - Фу, блохи, - брезгливо поморщился кот.
   - Да, блохи, - огрызнулась Гру. - У каждого нормального животного их найдется добрый десяток.
   - Лично в моей ухоженной шерстке нет ни одной, - сказал Ванька.
   - Так я ж и говорю, что у всякого нормального животного, - язвительно хихикнула крыса.
   - Ну, и долго я от всякой вонючей шушеры буду выслушивать эту гадость? - Ванька недовольно повернулся к Мишке.
   - Гру, ты можешь нам помочь? - спросил у крысы Мишка, не обращая внимания на нападки кота.
   - Вывести отсюда я вас не могу. Это уж выпутывайтесь сами, - говорила Гру, продолжая неистово чесаться. - Если гномы узнают, что я помогла найти вам выход, они выгонят меня и моих сородичей отсюда, тем самым обрекая нас на голодную смерть. Ведь мы живем тем, что таскаем у них из кладовых кое-какие запасы.
   - А почему они вам это позволяют делать? - спросил Эдлер и отошел подальше от крысы, боясь подцепить блох.
   - Ну, во-первых, мы воруем не так много, как хотелось бы, а во-вторых, мы у них как бы работаем сторожами. Вот и о вас сообщили именно мы, - не без гордости проговорила Гру.
   - Ты к тому же еще и доносчик! - пренебрежительно фыркнул кот.
   - Тьфу на тебя, в упор не вижу! - выпалила крыса и, немного помолчав, сказала, - а поесть я вам достану. И воды принесу.
   - Ага, вы ее сейчас отпустите, - прошипел кот, - и больше мы ее не увидим.
   - У меня, между прочим, совесть есть! Ведь вы же меня не съели. Хотя для некоторых, - тут она посмотрела в сторону Ваньки, - я бы и лапкой не пошевелила.
   - А по-моему ты своей лапкой так здесь нашевелила, что вытряхнула на нас целый рой своих блох, - у кота все больше портилось настроение, он был готов в любую минуту растерзать Гру.
   - Ну, я побежала? - с надеждой в голосе спросила крыса.
   У друзей не было иного выхода: им пришлось отпустить Гру под честное слово.
   - Ждите меня здесь! - крикнула крыса, быстро удаляясь от них по тоннелю.
   Дальше потекли долгие минуты ожидания. Мишка вспомнил, как говорила мама, что нет ничего тяжелее, чем ждать и догонять. А тут еще Ванька не унимался:
   - Упустили, прошляпили мой обед! Теперь все - погибай как хочешь, Ваня. Конечно, зачем слушать своего ближайшего друга? Лучше послушать эту вороватую и блохастую крысу. А она надула вас, как последних олухов! - голос Ваньки сорвался на визг.
   - Замолчи! - рявкнул Эдлер. - Ты уже всем порядком надоел...
   Кот набрал воздуха в легкие, собираясь закатить настоящий скандал, но тут в тоннеле послышался мелкий топот и бряцание какого-то предмета о каменный пол. Друзья увидели, как по тоннелю бежит Гру с мешочком в зубах, а сзади нее семенит вторая крыса, очень похожая на Гру, и тащит небольшую фляжку. Добежав до них, Гру свалила к ногам Мишки мешочек и произнесла:
   - Как обещала, - это еда, а мой брат несет вам воду.
   Ее брат положил фляжку с водой и коротко представился, буркнув себе под нос:
   - Очень приятно, Бру.
   - Прощайте, - и они побежали прочь отсюда, проворно семеня лапками.
   Добежав до ближайшего прохода, они юркнули в него и только там решили остановиться и перевести дух.
   -Никогда меня больше не проси об этом, слышишь, Гру? - прошептал Бру. - Он смотрел на меня такими глазами! Меня чуть не стошнило от страха, когда я увидел перед собой эту гадкую рыжую морду с глазами хищника.
   Конечно же, гадкой мордой они назвали нашего кота Ваньку.
   - Ну, главное, теперь моя совесть чиста. Все, что зависело от меня, я сделала, и больше мы им ничем не обязаны, - сказала Гру и юркнула в ближайшую крысиную норку вслед за братом.
   Пробираясь домой, Гру чувствовала какое-то беспокойство. С удивлением она поняла, что беспокойство это связано с теми несчастными, которые остались в тоннеле.
   - Ну нет, какое мне дело? Я и так помогла им, - пыталась она себя успокоить. Но чем дальше она шла, тем больше тревожилась. Тревожилась за жизнь попавших в ловушку, потому что, в сущности, она была доброй и порядочной крысой.
   - Что мне, больше всех надо? - продолжала убеждать себя Гру. - И потом, меня выгонят, выгонят на улицу, я стану бездомной крысой!
   Внезапно у нее созрел хитроумный план. Гру решила по-своему помочь заблудившимся: разбрасывая кусочки еды, она укажем им единственно правильный путь к спасению. Так она не нарушит обещание, данное гномам, и поможет этим несчастным. Окончательно все обдумав, она незаметно покинула своего брата, бегущего впереди, и опрометью кинулась в хранилище. Там она взяла мешочек побольше и наспех набрала всяких корочек, которые попались на глаза. Мешочек оказался слишком большим, поэтому она не могла воспользоваться крысиным ходом. Ей пришлось бежать по проходу, где ходят сами гномы. С замирающим сердцем, дрожа от страха, Гру бежала так быстро, что сзади были видны только хвост и мелькающие серые подушечки ее худощавых лапок.
   - Только бы меня никто не заметил, только бы здесь никого не было, - в ужасе думала она.
   К счастью она без проблем добралась до нужного места. Дальше все было делом техники. Гру пришлось несколько раз подпрыгнуть, прежде чем она достала до заветного бугорка. Ну а потом, как вы уже знаете, пол исчез, и она оказалась в круговом тоннеле, освещенном факелами. Только вывалилась наша крыса немного дальше того места, где сейчас находились друзья.
   Гру, не теряя времени, стала раскладывать хлебные корочки на каменном полу, выстраивая их в огромную цепочку. Вот уже остались позади несколько чернеющих проходов, мимо которых Гру намеренно выложила хлеб, указывая, что сюда заходить не следует. Но вскоре мешочек опустел, а работа еще не была завершена. Гру пришлось вновь повторить свой подвиг. Снова оказавшись в тоннеле и раскладывая хлебные корочки, крыса подумала, что еще одна такая вылазка и ее шерстка станет совершенно седой. Наконец она дошла до нужного прохода и выложила на этом месте хлеб в виде стрелки, указывающей на поворот в данный проход.
   - Теперь и дурак поймет, куда надо идти, - сказала Гру, с воодушевлением глядя на свое произведение.
   Кинув остатки хлебных корочек в этот проход, крыса удалилась.
   Но вернемся к четырем путникам, которые уже не ждали от судьбы ничего хорошего. Они торопливо разворачивали мешочек, который притащила на себе Гру. Это был, конечно, не царский стол, но все же лучше чем ничего. Мишка поочередно вытаскивал мелкие яблочки, зачерствевшие корочки хлеба, обкусанные кусочки сыра. Сейчас это казалось неимоверным богатством. Друзья с жадностью глотали все, что попадалось. Не успели они опомниться, как мешочек был пуст. Теперь их внимание переключилось на фляжку с водой, из которой Панданус, не скупясь, выплескивал на себя воду.
   - Ты что, зеленый, один здесь? - недружелюбно проговорил кот, исподлобья глядя на ничего не пронимающего Пандануса. - Я спрашиваю, ты что думаешь, воду тебе одному дали?
   - Ой! - воскликнул цветок. - Я как-то забылся. А вам что, тоже нужна водичка? - спросил он, сконфуженно встряхивая листьями. - Я, знаете ли, думал, что вам - еда, а мне - вода.
   - Ну все, - кот грубо вырвал у Пандануса фляжку и протянул ее Мишке. - Если бы ты действительно думал, то заметил бы, что мы не только едим, но и пьем.
   - Да ладно тебе, Ваня, - примиряющим голосом произнес Мишка и протянул фляжку с водой коту. - Вода такая вкусная и прохладная, что можно и правда все забыть. И вообще, ты в последнее время стал такой раздражительный.
   - Раздражительный! - воскликнул Ванька, с большим удовольствием выпив воды. - Раздражительный - это не то слово. Да я просто взбешен! И не скрываю, что мне здесь плохо: у меня нет еды нормальной, я не вижу дневного света, здесь негде спать. Мне катастрофически не хватает моего домика!
   Мишка с Эдлером переглянулись в предчувствии нового приступа истерики у кота. Но к их удивлению кот замолчал и отвернулся к стене.
   Подкрепившись и отдохнув, друзья продолжили свой путь. Не прошли они и пятидесяти шагов, как увидели кусочки хлеба на полу, разбросанные через определенные промежутки. Мишка первый догадался, чьи это художества.
   - Это Гру решила нас пожалеть и подкинула нам еще запасов. Только странно она их как-то разбросала. Зачем? - удивился мальчик.
   Он подбирал каждый кусочек и бережно клал в карман своей пижамы. Они дошли до черного прохода и очень удивились, когда увидели, что кусочки хлеба старательно обходят это место, как бы говоря, что туда ходить не надо.
   - Знаете, произнес Эдлер, - моя интуиция подсказывает, что нам надо идти только за этими кусочками и никуда не сворачивать.
   Так они подошли к месту, где Гру старательно выложила стрелку, указывающую на темный проход.
   - Ну и крыса! - восхитился Панданус. - Ну и голова!
   - А по-моему, - возразил кот, - было бы проще показать нам это место.
   - Ванюша, как ты не поймешь, - отозвался Миша и положил в карман последний хлеб. - Она ведь боится гномов! А если бы они застали ее вместе с нами у этого самого прохода?
   - То одной блохастой вонючкой было бы меньше! - весело закончил кот.
   - Эта "блохастая вонючка", между прочим, спасает тебе жизнь. - Недовольно сверкнув глазами, сказал Эдлер. - Она рискует собой.
   - Сдаюсь, сдаюсь, - пошел на мировую Ванька. - Ведите дальше, справедливые заступники блохастого племени.
   И вновь, шаг за шагом, с величайшей осторожностью, не дотрагиваясь до стен, друзья шли в полной темноте.
   - Что-то это все не очень смахивает на выход, - донесся сзади голос кота.- Пошутила ваша блохастая подруга.
   Но через некоторое время все заметили, что становится как-то светлее, и вскоре впереди замаячил свет, немного тусклый, но все же самый настоящий дневной свет. Вместе со светом к ним пришло ощущение влажного, почти мокрого воздуха. И еще одно обстоятельство, которое невозможно было не заметить: шум, который нарастал с каждым шагом. Это было похоже на шум падающей воды. Чем ближе они подходили, тем отчетливее слышался гул. Когда они подошли совсем близко, то увидели перед собой ниспадающий поток воды. Было такое впечатление, что перед входом кто-то выливает из огромного ведра воду. Оказалось, что они вышли в узкий коридор, одной стеной которого была каменистая порода скалы, а другой стеной - вода. Это было очень странно и необычайно красиво. Друзья застыли в нерешительности: они, видимо, находились в самой середине этого удивительного коридора и совершенно не представляли, в какую сторону идти.
   - Знаете, - предложил Мишка, - в круговом тоннеле мы всегда шли налево, поэтому не будем нарушать это правило и пойдем в эту сторону, - добавил мальчик, махнув рукой.
  

Глава 13. Осторожно, гномы

  
   Но не успели они пройти и десяти шагов, как были внезапно окружены маленькими человечками, рост которых не превышал и шестидесяти сантиметров. Эдлер весь ощетинился и приготовился к драке, Ванька раздулся до невероятных размеров и шипел, как гадюка, Панданус в страхе спрятался за Мишку, который был и сам не прочь куда-нибудь спрятаться.
   - Вы гномы? - вымолвил мальчик, думая про крысу, которая скорей всего и выдала их.
   - Да, мы гномы, - ответил один из них, - и никто не смеет расхаживать свободно по нашим владениям. Мы давно наблюдаем за вами и знаем, что вам помогла одна крыса.
   - Ну, я так и знал, - упавшим голосом произнес кот, - я так и знал, что от этой блохастой дурочки можно было ждать любого подвоха. Я вас предупреждал, - оглянувшись на Мишку, проворчал он, - вот результат - она нас подвела. Нас самым нахальным образом предали.
   - Никто вас не предавал? - возразил все тот же гном, - просто мы сами все видели. Неужели вы думаете, что, соорудив такую сложную подземную систему, мы не позаботились о пунктах наблюдения?
   - Значит, вы не только нас видели, - с негодованием в голосе вскричал Мишка, - но равнодушно смотрели, как умирают несчастные от голода в вашем подземелье?
   - Если вы говорите о том, чей скелет лежит в тоннеле, то он сам виноват: этот человек поплатился за свою жадность. Он нарушил наши законы, он вторгся в нашу жизнь, он посмеялся над нами. - Гнусавым голосом ответил стоящий позади друзей гном.
   - А сейчас, - подойдя к ним поближе и вынимая из-за пояса какие-то куски тканей, сказал один из гномов, - мы должны вас доставить на Общий Совет. Там будет решаться ваша судьба. Но для этого мы должны завязать вам глаза.
   - Ну, уж нет, - подумал Эдлер, - чтобы я позволил этим лилипутам завязать мне глаза? Еще чего!
   Он приготовился больно укусить приближающегося с повязкой в руке гнома, но заметил на поясе у него огромный кинжал и послушно склонил голову, разрешив нахлобучить на себя кусок ткани. Друзьям ничего другого не оставалось, как молча повиноваться. Какое неприятное ощущение ты испытываешь, когда глаза твои ничего не видят, а тело толкают то в одну, то в другую сторону. По дороге Мишка с жалостью думал о доброй Гру. Что-то теперь с ней будет!
   - Скажите, а что вы сделаете с крысой, которая нам помогала? - поинтересовался Мишка, адресуя свой вопрос к гному, ведущему его.
   - Все решает Общий Совет, - прогнусавил тот гном, который стоял в коридоре сзади всех.
   - Что же это за Общий Совет такой? - спросил мальчик, не думая, что получит ответ - уж слишком недружелюбно звучал этот гнусавый голос.
   Но к его удивлению гном охотно делился информацией.
   - Общий Совет - это собрание, на которое собираются все гномы от мала до велика.
   - А все гномы - это сколько? - Мишке, несмотря на щекотливость их положения, становилось все интереснее.
   - Сколько, сколько - много! - раздраженно прогнусавил гном. - Молчать!
   Гном не умел считать, но он ни в коем случае не хотел показывать это перед каким-то мальчишкой, и поэтому гном решил прекратить всяческие разговоры. Так что дальнейший их путь проходил в глубоком молчании. Они еще долго шли под конвоем, поворачивая то налево, то направо. Одни запахи сменялись другими. То пахло железом, то гниющими овощами. То их обдавало жаром, а по звуку наковальни Мишка понял, что их провели мимо кузни. Чуть позже они уловили запах пирогов и жареной картошки. Сомнений не было - здесь пахло кухней. Эдлера так качнуло в сторону еды, что он тут же получил увесистый пинок, напоминающий, куда они идут. Пес тут же оскалился, но вспомнил о кинжале и замолчал.
   Вскоре их ввели в помещение, которое гудело от множества голосов. Им сняли повязки, и они увидели собравшихся гномов. Это и был Общий Совет.
   Все гномы были одеты в коротенькие рубашечки и темные штанишки, сшитые из плотного материала и заправленные в кожаные сапожки. Подпоясаны они были широкими ремнями. Но головные уборы каждого из гномов резко отличались друг от друга. Кто-то носил каски, как у шахтеров, на ком-то красовалась широкополая шляпа. Недалеко от них стоял гномик, в руках у которого был половник, а на голове красовался поварской колпак, что и выдавало в нем повара. А вот и писарь! У него на голове не было никакой шляпы, он был почти лысым, а за ухо гном заткнул перо. Он сидел за каменным столиком, на котором была чернильница и стопка бумаг.
   Возраст этих маленьких, упитанных человечков Мишка никак не мог определить. Одни обладали густой широкой бородой, другие были начисто выбриты, третьи довольствовались усами. Некоторых природа обделила густой шевелюрой, а на лице была так называемая "козлиная бородка".
   Помещение, куда доставили наших друзей, представляло собой большую пещеру, очень напоминающую цирк. Они оказались как бы в центре арены, а вокруг на возвышении расселись гномы. Стоял такой галдеж, что Мишка, чтобы спросить у гнусавого гнома, вынужден был орать тому на ухо.
   - А кто у вас тут главный?
   - Он еще не пришел, - ответил Мишкин конвоир и, боясь новых вопросов, сердито прокричал: - А ну, прекратить всякие разговоры!
   Но тут появился еще один гном и сел на самое большое каменное кресло. Конвоир больно ткнул Мишку в бок и кивнул в сторону пришедшего. Гул постепенно утихал, и друзья поняли, что вошедший гном и есть самый главный. Он одет был так же, как все, но на поясе у него висел необычной красоты, с резной рукояткой, в которую были вмонтированы рубины, кинжал. Он гордо восседал на своем троне, попыхивая набитой табаком трубкой. На голове у него красовалась шляпа, похожая на ковбойскую. Его внимательные глазки прятались за густыми сросшимися бровями. От этого взгляд казался суровым и неприветливым. В отличие от некоторых гномов, у него была очень ухоженная и аккуратно подстриженная бородка. Когда Мишка посмотрел на ноги главного гнома и увидел на его сапогах шпоры, он чуть не расхохотался: внешний вид этого ковбоя напомнил ему кота в сапогах из детской сказки.
   Улыбка на лице у Мишки вызвала недовольство главного гнома. Он вытащил из-под трона молоточек и начал громко стучать им по подлокотнику, призывая всех к порядку. Теперь в зале воцарилась тишина, если не брать во внимание чье-то чихание, всхлипывание и бормотание.
   Главный гном начал говорить тихим и спокойным голосом:
   - Сегодня мы собрались обсудить с вами два важных вопроса. Первое, что нам делать с этими оборванцами, - услышав это, Мишка посмотрел на свою пижаму, от которой остались одни грязные лохмотья, - и второе, как нам наказать крысу, посмевшую помочь всей этой компании. Кстати, я не вижу перед собой ни крысы, ни ее пособника - брата.
   - Одну минуточку, - прогнусавил Мишкин конвоир, я сейчас распоряжусь, чтобы их ввели.
   Через минуту в пещеру втащили бедную Гру, бывшую в полуобморочном состоянии, и ее брата, который несвязно бормотал:
   - Отпустите... Гру меня подвела... Я погиб... Не имеете права... Я не виноват...
   У Мишки при взгляде на Гру навернулись слезы. Неужели из-за них пострадает несчастное животное! Даже Ванька пожалел бедную крысу. Гру посмотрела на Мишку и его друзей, ее забила нервная дрожь.
   - Ну что ж, - начал главный гном, - Общий Совет хотел бы знать, что привело вас в наши владения. Нам интересно знать, какая причина заставила вас пойти в наши горы.
   Эдлер подтолкнул Мишку вперед:
   - Давай, малыш, расскажи им нашу историю. И помни, что от тебя и твоего рассказа зависит сейчас наша судьба.
   И Мишка, подбадриваемый взглядами своих друзей, поведал гномам обо всех приключениях, которые выпали на их долю. Он рассказал о зеркале, фиалке, заколдованном лесе. Он описал им Брахуса, о котором растения из заколдованного леса не могли сказать ничего лестного. И, наконец, когда его рассказа дошел до подземелья, он постарался как можно больше сказать в защиту маленького серенького комочка, горько всхлипывающего на каменном полу. Заканчивая свой рассказ, Мишка обратился ко всем гномам:
   - Вероятно, все жители королевства вас уважают и считают справедливыми. Но, наказав Гру и ее брата, вы лишитесь их уважения. Ведь поступок Гру достоин подражания. Посмотрите, какими завидными качествами обладает этот маленький серенький зверек: доброта, хитрый ум, смекалка. Ответьте, много ли среди членов Общего Совета найдется гномов, обладающих этими качествами?
   - Что он городит? - прошипел сзади Ванька. - Он же всех нас погубит этими разговорами о крысе. Какое ему дело до этой Гру? А о нас-то кто позаботится?
   - А в свою защиту, - добавил мальчик, - я хотел бы сказать вот что: да, вы можете нас убить, но подумайте о том, какую пользу принесет это вам. Подумайте о моем бедном друге Панданусе, который так и не спасет свою любимую фиалку. Подумайте о том, что нас ждут дома мама с папой... - тут голос Мишки дрогнул, и он замолчал.
   Эдлер одобряюще лизнул Мишке руку:
   - Молодец, малыш! Ты все хорошо сказал!
   - И, кажется, сильно их растрогал, - прошептал Панданус.
   С минуту в зале стояла гробовая тишина. Первым нарушил молчание главный гном:
   - Это весьма дерзкая речь для такого маленького мальчика, но мне нравится, что при своем незавидном положении ты думаешь о других. Ну а ты, - и он повернулся к крысе, которая уже не плакала. Она стояла на задних лапках и стеклянными глазами смотрела прямо перед собой. - Что ты можешь сказать в свое оправдание?
   Но Гру остолбенела, язык не повиновался ей. Она продолжала молча смотреть перед собой.
   Тут прорвало всех гномов сразу: одни кричали, чтобы духу ее здесь больше не было, другие настаивали на прощении, а кое-кто высказывался даже за смертную казнь.
   - Да, - пролепетал чуть слышно Ванька, - уж если этой Гру они готовят такую участь, что же тогда ждет нас?
   В таком шуме невозможно было понять ни одного слова, поэтому главный гном опять постучал своим молоточком и восстановил должный порядок. Он решил спросить каждого в отдельности, что гномы думают по этим вопросам.
   - Попрошу выйти сюда, - и он обвел зал своими колючими глазами, - вот тебя, Бормотун. Но только без своей демагогии - коротко и ясно.
   Вскоре друзья увидели, как к арене, где они стояли, пробирается гномик с козлиной бородкой. У него были печальные голубые глаза и шапочка, очень похожая на детскую панамку. Прошла целая вечность, пока он, наступая всем на ноги и всякий раз бормоча извинения, предстал перед главным гномом.
   - С одной стороны, они, конечно, виноваты. Но, с другой стороны, не виноваты, - пролепетал он. - Крыса, конечно, предательница, но она же ведь добрая.
   - Короче, - зло прикрикнул на него главный гном, теряя терпение.
   - Да-да-да, - пробормотал Бормотун, вот я и говорю: виновата ли крыса, которая из сострадания...
   - Еще короче! - рявкнул главный гном, перебивая Бормотуна.
   - Понял, - проговорил тихо тот. - Я прошу для них пощады.
   - Для кого - для них? - окончательно разозлившись на этого никчемного оратора, переспросил главный гном.
   - Для всех, - вымолвил Бормотун и засеменил на свое место.
   - Так, значит, Грамотей, - главный гном кивнул писарю, который приготовился вести протокол собрания. - Записывай мнение Бормотуна: помиловать всех.
   - Ну что ж, следующим у нас будешь ты, Крикун, - сказал далее он, но увидев, что тот начинает также пробираться через ряды, добавил: - Говори с места. Это касается и всех остальных.
   - Я считаю, - начал громко Крикун, - крысе не место в нашем горном доме. Эта предательница заслуживает десять, нет, двадцать ударов розгами, а потом ее вместе с братцем надо выгнать отсюда.
   Сидевшие по соседству с ним гномы, вероятно, ничего не слышали, потому что заткнули уши: Крикун так оглушительно орал, что находиться рядом с ним почти невозможно.
   - А что касается вот этих существ, - также громко прокричал он, - то их тоже надо отсюда выкинуть.
   На этом он закончил свою речь, но похоже он и сам до конца не понял, что сказал. Крикун хотел проголосовать против всех, а получилось, что он выгонял крысу и отпускал на свободу этих четырех.
   - Так и запишем, - подытожил Грамотей. - Крикун выгоняет крысу и выпускает остальных.
   - Слушайте, - призадумался главный гном, - так мы совсем запутаемся. Давайте сделаем так: да - это помиловать, нет - не щадить. Первое слово о крысе, второе - об этих четверых.
   Дальше дело пошло намного быстрее: гномы поочередно вставали с мест, называли свое имя и говорили либо "да, да", либо "нет, нет", либо... но не будем перечислять все варианты этих ответов, а лучше расскажем о тех, кто находился в этом зале.
   Мишка догадался, что прозвища или имена гномов соответствуют их поведению.
   Так, например, Бормотун не говорил, а бормотал. Крикун, если и открывал рот, то непременно кричал. Грамотей (писарь) всегда ходил с пером и бумагой. Позже наши друзья познакомятся с Апчихом, который через каждое слово будет чихать, с Зевакой, который беспрестанно зевает, и со многими другими.
   Но вернемся к голосованию. Оно уже подходило к концу, и теперь главный гном подсчитывал, сколько было "да", а сколько "нет". К его величайшему удивлению, голоса разделились поровну, причем по обоим вопросам. Когда внимательно проверили списки, то оказалось, что не хватает одной подписи Ням-няма. Догадались, о ком идет речь? Конечно же, это повар!
   - Все, - безнадежно проговорил Ванька. - Он, конечно, проголосует против нас! Ведь это у него со склада Гру уперла провизию.
   Но пухленький, розовощекий Ням-ням всех удивил своей речью:
   - Красть запасы, разумеется, нехорошо! Но, понимаете ли, в чем тут дело? Эта крыса собрала весь ненужный продовольственный хлам с моего склада, за что я ей очень благодарен. А что касается этой разношерстной компании: было очень приятно смотреть, как они уплетают все это за обе щеки. Я очень люблю, когда хорошо едят! Так что я голосую в защиту бедняжки Гру с ее братцем и говорю "да" за этих оборванцев.
   Закончив говорить, он повернулся и зашагал прочь из пещеры. Еще мгновение и тишину разорвали ликующие голоса гномов:
   - Ура! - кричали со всех сторон.
   Кто-то сзади обнимал Мишку, Пандануса уже тискали множество рук, кота с Эдлером пытались погладить, но взъерошенная шерсть Ваньки и страшная морда Эдлера пугали маленьких человечков. Поэтому весь пыл восторга и град эмоций достались Мишке с Панданусом. Еще немного и от Пандануса остались бы одни корешки, а Мишка остался бы без одежды. Но тут подошел главный гном и сказал Мишкиному конвоиру:
   - Помыть, одеть и накормить!
   - Все будет сделано по высшему классу, - ответил гнусавым голоском гном и уже более дружелюбно подтолкнул Мишку и его друзей к выходу.
  

Глава 14. Кухня, баня и все остальное

  
   Уходя из пещеры, Мишка оглянулся и увидел, как вокруг ошалевшей Гру суетятся ее сородичи. Он почувствовал глубокое облегчение относительно этого серого зверька. Но тем временем они шли по такому количеству подземных переходов и тоннелей, что Эдлер, пытавшийся запомнить их расположение, вскоре запутался. Внезапно на них пахнуло влажным теплом и запахло мылом. Они поняли, что находятся около бани.
   Но тут надо сказать отдельное слово о дверях этих каменных помещений. Они были сделаны также из камня и действовали по типу вертушки: надавливаешь на одну сторону двери - другая сторона поворачивается к тебе.
   Так вот, не успели они опомниться, как их втолкнули в душное помещение с тазами и бочонками, наполненными до краев водой, от которой шел приятный парок. У кота все волосинки его рыжей шерстки встали дыбом - он очень не любил мыться, потому что хорошо помнил день, когда, еще котенком, весь вывозился в грязной луже, и хозяева издевательски долго отмывали его в тазике с этим противным мылом. Он с воплем кинулся назад, но путь к отступлению был отрезан: за ними уже наглухо закрыли дверь. В бане их встретил краснолицый гномик Чистюля. Он так и представился:
   - Очень приятно, Чистюля. Какие же вы грязные! Вы, - и он указал на Мишку, - молодой человек, скидывайте свои тряпки и кладите вот в этот мешок. С этими словами он подал Мишке мешок из грубого материала, в котором мог бы уместиться целый гномик.
   - Выбирайте себе тазик, а я сейчас раздам каждому по куску мыла и мочалки.
   Мишка с удовольствием скинул свои лохмотья, наспех запихнул их в мешок и подошел к большому корыту, размером с детскую ванночку.
   Ваня очень обрадовался, когда узнал, что мыть его не будут, и он будет предоставлен сам себе. Он безбоязненно подошел к большому тазику, предполагая погреться около него до окончания мытья остальных. Панданус выбрал место рядом с Мишкой, потому что после всех приключений доверял только мальчику.
   Эдлер в нерешительности остановился посередине: он никак не мог подобрать подходящую под его размер емкость. Появившийся с мылом и мочалками Чистюля сразу разрешил эту проблему. Он раздал всем банные принадлежности и подвел собаку к большущему корыту.
   Мальчик чувствовал себя по-королевски: дома он каждый день принимал теплую ванну и только сейчас понял, как ему всего этого не хватало.
   Панданус тоже был на верху блаженства. Он набирал в маленький ковшик прохладную водицу и осторожно выливал на себя. И каждый раз он тряс листьями, восклицая:
   - Бр-р-ах, хор-рошо!
   Ванька потер водичкой глазки и умиротворенно наблюдал за своими друзьями. Вдруг непонятно откуда появился Чистюля и с криком: - Ах ты, грязнуля! От меня никто не смеет уходить немытым! Не позволю меня позорить! - плюхнул Ваньку в тазик, и пока тот приходил в себя, он успел намылить коту спину и хвост.
   Истошные крики не могли остановить Чистюлю. Он не успокоился, пока шерсть кота не стала скрипеть от чистоты во всех местах.
   - Ну, теперь хоть на праздник! - обрадовался Чистюля, любуясь своей работой.
   Ванька, охрипший и уставший, но очень чистый, сидел на скамейке, закутанный в полотенце.
   Мишка никак не мог насладиться всем этим счастьем и готов был натирать себя мочалкой до бесконечности, лишь бы подольше оставаться в этом райском уголке.
   - Так, я вижу, что вы, молодой человек, скоро протрете себя до дыр! - пошутил Чистюля. Марш всем вытираться.
   Надо сказать, что по дороге сюда Мишку обмерил со всех сторон гномик, который был увешан иголками и булавками. Они торчали у него даже из шляпы. И вот теперь, пока друзья мылись, в баню принесли одежду для Миши, быстро сшитую Стежком - так звали мастера швейных дел.
   Одежда представляла собой точную копию одежды гномов, только гораздо больше. Гномики позаботились даже о сапожках, подобранных в тон одежды.
   Друзьям очень понравилась новая одежда мальчика: яркая рубашка красного цвета и темно-синие штанишки. На красных кожаных сапожках блестели маленькие металлические шпоры.
   - Стой, - задумчиво проговорил Чистюля, - тут не хватает одной детали. И я, кажется, знаю какой!
   Он метнулся в соседнюю с баней комнатку и вернулся с красивым кожаным ремнем с заклепками в виде звездочек, что очень подходило к шпорам на сапогах.
   - На, - он протянул ремень Мишке, - носи на добрую память и вспоминай Чистюлю.
   Мишка поблагодарил гномика и повернулся к друзьям. Гладкая шерсть Эдлера переливалась золотом, грудь и лапки сверкали белизной. Ванька сидел на скамейке, от него пахло мылом. Мишка погладил кота по мягкой пушистой шерстке. Панданус распушил свои листочки веером и гордо блистал в ярком свете факелов.
   Дверь отворилась, они попрощались с заботливым банщиком и увидели ожидающего их гнусавого гнома.
   После бани их ждало самое приятное - трапеза. Ваньке уже мерещился огромный кусок мяса. Теперь его не надо было подгонять - лапы сами несли его в сторону кухни. Вот уже они почувствовали такой приятный запах, который невозможно спутать ни с чем, - это запах кухни. Здесь пахло и молоком, и пирогами, и еще чем-то вкусным. Друзей встретил уже знакомый им Ням-ням. Он усадил гостей за длинный стол и начал их потчевать. Они так изголодались, что готовы были съесть целого слона. Эдлер высмотрел на столе запеченную курицу, не выдержал и поступил совершенно эгоистично: он проглотил ее целиком, чем вызвал бурный восторг повара и полное негодование кота, который, как выяснилось, тоже заметил посреди съестного изобилия эту аппетитно зажаренную птичку.
   - Вот это да! Вот это аппетит! - только и слышались восторженные вскрики Ням-няма, наблюдавшего, как быстро исчезает все со стола.
   Время шло, а они все ели и ели. Повар с Панданусом забеспокоились, что это никогда не кончится, как неожиданно для них вся компания заснула прямо за столом, не отрываясь от еды. Миша не донес до рта кусок пирога с капустой, Ванька храпел около миски со сметаной, а у Эдлера из пасти торчал рыбий хвост.
   - Они что, с ума сошли? - спросил шепотом Панданус. Как это возможно - заснуть, когда у тебя во рту еда?
   - Возможно, если ты очень голоден и очень хочешь спать, - тихо ответил Ням-ням. - Понимаешь, все сразу: есть и спать. Правда, я такое вижу впервые...
   Мишка проснулся от солнечных лучей, добравшихся до лица. Он сладко потянулся; внезапно он понял, что лежит в самой настоящей постели с надушенными простынями, мягкой подушкой и пуховым одеялом. Он хотел спрыгнуть на пол, но в ногах мертвым грузом лежали Эдлер с Ванькой. И как это он сразу не заметил громкого храпа собаки и посвистывания кота.
   - Так, значит они со мной, только чего-то не хватает? - подумал мальчик. - Только вот чего?
   Мишка растерянным взглядом обвел незнакомую комнату. Кроме небольшой кроватки, на которой они едва умещались, здесь стоял небольшой столик с красивыми полевыми цветами в вазе. В углу красовался старинный резной комод. Мишка уселся на постели, с трудом вытащив ноги из-под обмякших тел кота и собаки. Постепенно его память начала проясняться, но он никак не мог понять, как все они оказались в этой уютной комнатке. Последним воспоминанием был стол, уставленный разной едой.
   - Стоп! - сказал он себе. - Где Панданус? С нами нет Пандануса!
   Мишка растолкал Эдлера с Ванькой.
   - Мы все проспали! Кто-то украл нашего зеленого друга! Вот что бывает, когда теряешь бдительность! Идем на поиски Пандануса!
   Они выглянули в окно и увидели, что перед домом, на лужайке с коротко подстриженной травкой цветет клумба, усыпанная множеством красиво подобранных разнообразных цветов. Но Мишке показалось, что в этой клумбе что-то не так. В середине цветника, нарушая задуманную гармонию, мальчик разглядел Пандануса.
   - За мной! Зеленый нашелся! - наспех одевшись, Мишка стремглав выбежал из комнаты и начал спускаться по лесенке к выходу.
   - Как ты здесь оказался, - закричал Миша, подбегая к клумбе. - Ты меня напугал: я думал, что тебя украли!
   - Это еще кто кого напугал! - ответил Панданус, блаженно потягиваясь. - Вчера вы съели почти недельный запас продовольствия. А Ням-ням сказал, что такого аппетита во всем королевстве не сыскать.
   - Да, - задумался Мишка. - А как мы сюда-то попали? - Мальчик оглянулся на дом.
   - Гномы вчера с вами намучились! - рассмеялся цветок. - Уж слишком тяжелыми вы для них оказались. Им пришлось подогнать к дверям кухни тележку, на которую с большим трудом вас погрузили.
   - А ты что делаешь в цветах? - лукаво улыбнулся Мишка. - Или кто понравился? Вот эта? - и он указал на цветок, похожий на "Анютины глазки". - Даже очень ничего.
   - По-моему, такие шутки здесь неуместны, - надулся Панданус. - Я не забыл, зачем отправился сюда.
   Но оставим Мишку с Панданусом и попробуем описать то место, где они сейчас находятся. Это было необычайно красивое место. Домик, в котором спали друзья, располагался на большой лужайке. Здесь же стояли другие домики, принадлежавшие гномам. Они располагались кругом по краям лужайки, а сзади вплотную примыкали к горам. Получался живописный маленький городок у подножия гор. С одной стороны лужайка сбегала к небольшому озеру, на противоположном конце которого шумел водопад. Мишка не мог оторвать взгляда от падающей воды.
   Вдруг сзади кто-то чихнул и пожелал им доброго утра. Они оглянулись и увидели гномика. Звали его Апчихом. Миша заметил его еще на Общем Совете, потому что тот все время чихал.
   - Вы проспали, апчхи, почти шестнадцать часов, апчхи! - больше прочихал, нежели проговорил этот гномик. - Но мы решили, апчхи, с Зевакой вас не будить, апчхи!
   - Значит в этом домике живете вы с Зевакой? - спросил Миша.
   - Да, апчхи, нам разрешили сегодня не идти на работу, чтобы мы за вами, апчхи, присмотрели. Пойдемте, я напою вас чаем с булочками.
   Эдлер так вчера переел, что от этих слов у него началась икота. Мишка посмотрел на скисшую физиономию кота и сказал:
   - Нет, спасибо, если можно, то только чаю. А моим друзьям, - и он указал на Эдлера с Ванькой, - молока.
   Они вошли в домик и увидели заспанного гномика. Это и был Зевака. Он в полусонном состоянии плюхнулся за стол и непременно бы заснул, но Апчих своим криком заставил его выйти из сонного оцепенения:
   - А ну, марш умываться! Что подумают, апчхи, наши гости!
   - Гости? Гости, гости, - пробормотал Зевака, широко раскрывая рот. - Ага, все понял. Одну минуточку.
   Через некоторое время перед гостями появился посвежевший Зевака.
   - Рад познакомиться, - он протягивал всем поочередно руку и представлялся: - Зевака.
   После завтрака Мишка поблагодарил гостеприимных хозяев и выразил желание еще раз полюбоваться на чудесный водопад.
   - А вы не узнаете этого места? - спросил Зевака. - Пойдемте. Вы все сейчас поймете.
   Панданус увидел, что его друзья собираются куда-то уходить, и мигом выскочил из клумбы догонять товарищей. Зевака повел их по тропинке, которая огибала весь водоем и вела к водопаду. Приблизившись к водопаду, гномик завел их за водопад, и они оказались в том самом необыкновенном коридоре, где впервые встретились с гномами. Таким образом, получалось, что тропинка, ведущая от домов, соединялась с подземным лабиринтом с помощью этого водяного коридора.
   - Хотите, - предложил Зевака, - Я проведу вас по этому коридору?
   Друзья прошли мимо того самого прохода, который вывел их сюда из душного подземелья, и невольно поежились, взглянув туда. Вскоре Зевака вывел их с другой стороны водопада, откуда также шла тропинка к домикам, но уже с противоположной стороны. Вид отсюда был прекрасен: на фоне серых, мрачных и неприступных скал маленькая, утопающая в зелени деревушка гномов казалась игрушечной.
   - Хорошие у вас сторожа, - кивнув на скалы, сказал Миша.
   - Да, - согласился Зевака не без гордости в голосе, - застигнуть нас врасплох просто невозможно! К тому же горы защищают нас не только от непрошеных гостей, но и от сильных ветров.
   Они присели на огромный валун около воды. Мишка с удовольствием начал бросать мелкие камешки в воду.
   - Хозяин, подошел Эдлер к Мишке, - нам пора идти дальше. Мы и так потеряли много времени в этих горах.
   - Ты прав. А Брахус, - обратился мальчик к Зеваке, которого уже начало клонить ко сну, - ты что-нибудь слышал о нем?
   - Это вы о летающем идиоте, который думает, что он самый главный? - Немного оживился гномик. - Да, был он здесь. Я, говорит, теперь самый главный, поэтому все железо будете отдавать мне. Ну, а мы ответили ему, что пусть заходит в наше подземелье и берет все, что сочтет нужным. В общем, блуждал он недели две по нашим тоннелям, и никак не мог найти выход. Взмолился тогда Брахус, чтобы мы выпустили его оттуда. А наш главный сказал ему, что выпустит его при условии: никогда здесь больше не появляться, никогда ни на что не претендовать, и гномы будут свободно торговать железом вне гор. Брахусу ничего не оставалось, как согласиться на все условия. А мы, гномы, подчиняемся только своему королю.
   - А где же сейчас ваш король? - спросил Мишка, удивляясь, насколько по-разному звучат рассказы о Брахусе.
   - Люди с равнин говорят, что Брахус держит короля вместе с принцессой в заточении.
   - Но если вы так уважаете своего короля, почему бы вам ни объединиться с теми, кто живет на равнинах, и не победить этого Брахуса?
   - Какое нам дело до всего этого. Мы, гномы, живем своей жизнью. Нас никто не трогает, и мы никого не трогаем. Нас все устраивает в нашей жизни.
   - Ну что ж, - Мишка поднялся с валуна, - нам пора уходить. Но кто же нас отсюда выведет?
   - Не беспокойтесь, вас вызвалась проводить одна ваша знакомая, - и гном показал в сторону домика.
   - Это Гру? - радостно спросил Мишка. - И она отважилась на такой поступок?
   - С некоторых пор она стала важной персоной, - насмешливо произнес Зевака, - а уж среди своих сородичей она - национальный герой, так что теперь Гру осмеливается просить гномов о чем угодно.
   Около домика их встретили Гру и Апчих, который держал в руках небольшой мешок. Чихнув пару раз, он стал прощаться и протянул его Мишке.
   - Я положил туда на дорогу булочки и фляжку с молоком, так что первое время вы не будете голодными.
   - Я сейчас, - сказал Зевака, метнувшись в дом.
   Через минуту он вынес маленький рюкзачок и протянул его друзьям.
   - Там вы найдете все для походной жизни. Прощайте и счастливой дороги! - пробормотал он сонным голосом и сладко зевнул.
   Поблагодарив радушных гномов, четверо друзей во главе с крысой двинулись в путь. Панданус повернулся к клумбе и приветливо помахал всем цветам на прощание.
   "Анютины глазки" тут же зашелестели:
   - Это он с нами попрощался! Какой он милый!
   - Да нет, - воскликнула Маргаритка, - я отчетливо видела, как он мне улыбнулся!
   Но их восторги были прерваны роскошной дамой по имени Розита:
   - Вот низкорослые дурочки! Да если хотите знать, он ко мне всю ночь прижимался своими листочками. Разумеется, последнее прощание адресовано лишь мне и только мне!
   Цветы еще долго спорили о Панданусе, единодушно считая его красавцем, и не заметили, как предмет их воздыханий скрылся за последним из домиков.
   Но вернемся к нашим путникам. Мишка шел за Гру и не переставал удивляться. Настолько она изменилась! Куда девалось чахлое, взъерошенное создание? Нет, теперь это было гордое и смелое животное с твердой, уверенной поступью победителя. Мишка вспомнил, как Гру ходила до этого: ежесекундно оглядываясь, семенящей походкой, нервно перебирая лапками, и не удержался от смеха...
   Гру провела их мимо последнего домика, за которым виднелся еще один тоннель, вырубленный в скале.
   - Опять в подземелье?! - с ужасом воскликнул Ванька.
   - Это единственный выход отсюда, - проговорила Гру. - И, пожалуйста, пообещайте, что вы никогда не воспользуетесь им в коварных целях! Вообще-то, - добавила она тихо, - я обещала гномам, что проведу вас с повязками на глазах. Но я вам и так верю, и потом, мне как-то неудобно надевать на вас эти тряпки.
   В тоннеле было совершенно темно, но Гру безошибочно и уверенно вела их вперед. Шли они совсем недолго, и вот в конце тоннеля уже показался свет. Через несколько минут они вышли наружу. Горы остались позади, перед ними простиралась равнина.
   -Ну, все! Дальше я не пойду, - грустно сказала Гру. - Мне очень жаль расставаться с вами. Вот, это вам, - и она протянула что-то завернутое в тряпки и тяжелое. - Это вам пригодится. Вы всегда сможете обменять это на хороший ужин. Прощайте и идите все время по этой тропе. - С этими словами Гру пропала в темноте тоннеля.
  

Глава 15. Подлый пенек и кошмар наяву

  
   Мишка развернул тряпочку и вынул небольшой металлический слиток.
   - Ну и Гру! - воскликнул он. - Она неисправима! Все-таки не удержалась и украла у гномов кусок железной руды! Но все же, большое ей спасибо, - и Мишка спрятал слиток в рюкзачок.
   Перед ними простиралась степь с ее редкими деревьями и негустым кустарником. Солнце уже поднялось довольно высоко, и друзья, не теряя времени, пошли дальше по тропе, на которую указала Гру. Им стали попадаться животные - в основном, это были суслики, которые стояли столбиком до тех пор, пока путники не оказывались от них на расстоянии Ванькиного прыжка. Тогда эти хитрые зверьки мгновенно ныряли в свои норки и становились недосягаемыми.
   Ванька с Эдлером очень хорошо помнили о недавнем голоде и мечтали поймать хоть одного суслика по запас. Но сколько ни устраивали они засад и ловушек, те неизменно оказывались проворнее собаки и кота. Что поделаешь! Жизнь на природе заставляет любое животное прибегать к хитрости, изворачиваться и ловчить. Иначе рискуешь быть съеденным чуть ли не сразу после рождения! Ванька с Эдлером, окончательно измученные, решили оставить эту затею. Вскоре они подошли к месту, где тропа разделялась на две дорожки. У развилки одиноко торчал старый пень, поросший мхом. Друзья остановились в нерешительности.
   - Я узнаю дорогу вон у того зверька, - Эдлер кивнул в сторону настороженно сидящего рядом с пнем хорька, который мог похвастаться великолепной золотистой шубкой.
   Увидев направляющуюся к нему собаку, хорек бросился наутек с воплями:
   - Караул! Помогите! Ой-ой! Сейчас съедят!
   - Стой! - Эдлер кинулся вдогонку, но прыти маленького животного можно было только позавидовать.
   - Им бы в соревнованиях участвовать, - съязвил кот, наблюдая за быстро удаляющимися фигурками бегущих.
   - Стой! - прохрипел задыхающийся от бега пес.
   - Ага, сейчас, как же, - ответил хорек, не сбавляя темпа. - Тут за моим соседом по норке гналась одна такая, рыжая. "Остановись, говорит, я тебе что-то сказать хочу". Ну, тот олух, конечно, встал, разинув рот.
   - Ну! - с нетерпением выдохнул Эдлер.
   - Не "ну", а съели моего соседа! - закончил хорек на ходу.
   - Да я спросить хотел, - не унимался Эдлер, перепрыгивая через корягу.
   - Во-во! Спросить, сказать! Не все ли равно! Конец-то один! - хорек, наконец, добежал до спасительного дерева, запрыгнул на него и перевел дух. Отдышавшись, он более миролюбиво вымолвил: - Чего хотел спросить-то?
   - Фу, уморил ты меня совсем! Какой ты недоверчивый, - вздохнул Эдлер, привалившись к дереву. - А спросить я хотел у тебя про дорогу, которая ведет к Брахусу.
   - А-а-а, хе-хе-хе... Так тебе совсем в другую сторону, милый! - рассмеялся зверек, показывая туда, откуда они начали свой забег.
   - Тьфу! Дурная голова! - огорченно проговорила собака. - Ты что, раньше не мог сказать?
   - А ты раньше и не спрашивал! - хохотнул зверек, поворачиваясь спиной к собеседнику и показывая, что разговор окончен.
   Отдышавшись в тенистой листве дерева, Эдлер затрусил обратно. Друзья в ожидании собаки примостились рядом с пнем, поросшим бархатистым мхом. Не успел Мишка присесть на него, как вдруг услышал:
   - Сейчас на меня опять сядут. А моя голова - это не сиденье. И вообще, я старый и больной, недаром меня называют трухлявым. Ну, в молодости я был ого-го! У меня был роскошный ствол, а какая листва - настоящая грива. Было время, когда под сенью моих ветвей прятались уставшие путники, спасаясь от палящего солнца. Теперь же, кто не проходит мимо, либо споткнется, либо плюхнется мне на голову. Старость - не радость!
   - Простите, - Мишке стало неловко перед этим стариком. - А кем вы были раньше? Каким деревом?
   - Да дуб я, дуб! - сердито проговорил пень. - А вы, куда путь держите?
   - Не могли бы вы нам подсказать, уважаемый, - Панданус приветливо пошевелил листочками, - по какой из дорог мы сможем дойти до Брахуса?
   - До Брахуса? А зачем вам понадобился этот лихач, который одним махом, пролетая мимо, лишил меня всего, оставив вот эту лысину!
   Панданус поведал старику историю своей любви к фиалке. Пень задумчиво вздохнул и кинулся в воспоминания:
   - Да, любовь - великая сила! Я ведь тоже любил тут одну ивушку. Уж такая вертушка была! А как кокетничала! - тут пень совсем ушел в живописный рассказ о своих любовных переживаниях. Друзья не скоро услышали бы от него ответ на свой вопрос, если бы не Ванька.
   - Так какая дорога наша? - нетерпеливо прервал его кот и бесцеремонно запрыгнул ему на лысину, чем совершенно оскорбил и напугал этого трухлявого болтуна.
   - Слезь с меня сейчас же, паршивое животное! - завопил пень. - Я обижусь и вообще ничего не скажу!
   - Слезай, Ванька, быстро, - торопливо прошептали Мишка с Панданусом, опасаясь, что пень действительно ничего не скажет.
   В это время подбежал Эдлер:
   - Хорек сказал, что нам туда, - и он махнул в сторону той тропы, которая была слева от пня.
   - Нет-нет! Хорек пошутил, - тут же подал голос пень. - Вам как раз в другую сторону, - сказал он и показал на тропу справа.
   - По-моему, он врет, - прошептал кот в самое ухо Мишке. - Это он назло мне хочет все запутать. Мне этот пень сразу не понравился!
   - Не говори ерунды, - тихо ответил Мишка. - Он, конечно, вредный старик, но не будет же он заниматься такой глупостью!
   - Что ж, спасибо тебе, дедушка, - поклонился пню Панданус и, отбросив все сомнения, свернул на правую тропу. - Нам пора, до свидания!
   Остальные, положившись на выбор своего зеленого друга, отправились дальше.
   - Вот увидите, - не унимался Ванька, - этот старый болван специально решил отправить нас не по той дороге.
   - Я тоже так думаю, - поддержал Ваньку Эдлер. - Хорек мне ясно указал на тропу слева.
   - Мы, растения, понимаем друг друга с полуслова, - возразил Панданус. - Мне он не мог соврать.
   -Хорошо, давайте не будем ссориться, - произнес Мишка. - Тем более, что мы уже сделали свой выбор. Нам теперь необходимо найти местечко, где можно отдохнуть, подкрепиться и заночевать.
   Вдалеке темнела кромка леса. Чуть ближе они увидели небольшой прудик и решили, что лучшего места для ночлега не найти. Миша подумал, что в лесу можно будет отыскать грибы или ягоды.
   Рюкзачок Мишка положил на берегу пруда, а Панданус остался присматривать за вещами, остальные разбрелись кто куда. Эдлер начал таскать дрова для костра, Ванька заготавливал прутики для будущей рыбы. Мальчик пошел в лес на "тихую охоту" - так называют поход в лес за грибами и ягодами. В лесу у Мишки закружилась голова от бесконечного гула: трава, цветы, деревья непрерывно болтали. От нахлынувшего шума мальчик на мгновение потерял сознание и упал. Очнулся он от разговора, который вели два маленьких цветочка:
   - Ах, он раздавил всех наших соседей!
   - Какой ужас, он такой большой! Мне страшно!
   - Интересно, что ему здесь надо?
   Миша открыл глаза, и цветы сразу же замолчали.
   - Эй! - и он дотронулся до цветка. - Не бойтесь, я вас не трону и буду вам очень признателен, если вы подскажете мне, где можно найти каких-нибудь съедобных ягод?
   - Я никого не трону! - раздраженно передразнил один из цветочков. - Да вы передавили всех наших соседей! Уж куда больше трогать!
   - Извините, - рассеянно озираясь вокруг, привстал мальчик, - действительно, помял. Но я нечаянно, поверьте.
   Мишка безуспешно пытался поднять смятые листочки.
   - Ах, оставьте уже! - все также раздраженно сказал цветок. - Ягоды растут немного дальше, в глубине леса.
   Мишка сконфуженно удалился на поиски растительной пищи. Вскоре он набрел на тихую земляничную полянку. Земляники было так много, что воздух вокруг был напоен ягодным ароматом. Нагнувшись, Мишка обнаружил, что не только ему нравятся сладкие ягоды: кругом сновали гусеницы, маленькие паучки, шустренькие муравьишки. Он сорвал несколько длинных травинок и стал нанизывать землянику. Вскоре все травинки были заполнены.
   - Все, достаточно, - сказал себе мальчик и поспешил к своим друзьям, которые, как оказалось, уже отправились на поиски хозяина. Эдлер первым увидел Мишку и радостно завилял хвостом.
   - Где ты был? Разве можно так далеко ходить одному в незнакомом месте?
   Мишка с гордостью показал ему свою добычу.
   - Жаль, что нам не в чем вскипятить воду, - сказал он, - а то можно было бы сделать травяной чай и заправить его земляникой.
   - Какой там чай, - возразил кот, - мы не взяли у гномов главного, того, чем разжигают костер.
   - Ну, не расстраивайтесь, - успокаивающе проговорил Миша. - У нас есть молоко, булки и земляника.
   Они подошли к рюкзаку и увидели, что Панданус уже всунул свои ножки-корешки в питательную землю.
   - Не нравится мне это место, - неожиданно сказал он. - Земля здесь с каким-то странным привкусом.
   - Не знаю, - пожал плечами Миша, - по-моему, здесь довольно мило.
   Он подтащил к себе рюкзак и принялся распаковывать его. И тут он обнаружил небольшой котелок. Вынув его, мальчик с восторгом продемонстрировал котелок друзьям:
   - Кто сказал, что не в чем кипятить воду, а это вы видели!
   - Какой прок в этой кастрюле, - недовольно проворчал кот, - если огня все равно не будет?
   У Ваньки стало портиться настроение: он понял, что с рыбой ничего не получается. Они с Эдлером набрали дров и прутьев для жарки рыбы, и все напрасно. Мишка тем временем продолжал копошиться в рюкзачке. Постепенно он достал оттуда коробочку с солью, ложку, пустую фляжку, металлическую кружку.
   - Ага, нашел! - радостно крикнул Мишка. - Какие они все-таки молодцы, эти гномы! Они положили и коробок со спичками.
   - Ура! - закричал кот, и это значило, что пора было ловить рыбу.
   Вслед за спичками Мишка вынул последний подарок гномов - небольшое одеяльце, сшитое из лоскутков.
   Мальчик расстелил одеяльце, разложил на нем еду и принялся разводить костер. Когда дровишки весело затрещали, Мишка сказал коту:
   - Сиди здесь и присматривай за костром, да не забывай подбрасывать дрова в огонь. А мы с Эдлером пройдемся по лесу, может, найдем хоть немного грибов.
   - Интересно, - проворчал вслед Ванька. - А кто будет рыбу ловить? Уж скоро темнеть начнет. Да и кому нужны эти его грибы? Слышь, зеленый, - крикнул он Панданусу, - а ведь ты прав. Земля здесь и правда чем-то пахнет.
   Солнце уже близилось к закату, когда пришли довольные Мишка и Эдлер. Миша нес нанизанные на прутья грибы - это были настоящие белые!
   - Долго я буду ждать, - накинулся на них Ванька, - пока вы наловите рыбы?
   - Ты посмотри лучше, каких красавцев мы тебе принесли! - и Мишка радостно протянул грибы Ваньке.
   - Я не ем грибы, - поморщился кот.
   - А ты заточил мне острую палку? - придирчиво спросил мальчик, втайне надеясь, что ему не придется ловить рыбу.
   - Давно уже! - ехидно ответил Ванька.
   - Ну что, - кивнул Мишка Эдлеру, - придется нам еще раз помучиться. Вань, а может ты обойдешься сегодня булкой с молоком?
   - Да? А еще что вы придумаете? - злобно прошипел кот. - Вы будете грибочками лакомиться, а я буду слюной давиться?
   Мишка подумал, что у кота совсем испортился характер и теперь уж точно придется лезть в воду.
   Уже давно стемнело, когда Мишка с Эдлером, измученные и замерзшие, вылезли из поросшего тиной пруда, поймав при этом всего три рыбки. Но Ванька был вполне доволен таким уловом. Он кинул в котелок с водой рыбок и повесил его над огнем. Через некоторое время запахло вареной рыбой.
   - Это вам не какие-то грибы, - торжествующе сказал кот, снимая котелок с огня. - Вот чем надо питаться!
   Пока они ели, костер уже догорел, оставив много красных угольков, на которых пожарили грибной шашлык Даже Ванька, утверждавший, что не ест грибы, все же с удовольствием расправился с целым прутиком грибов.
   Они еще долго сидели у вновь разведенного огня, вспоминали гномов, их ужасное подземелье и отважную Гру. Миша пил чай, заваренный на земляничных листочках. Все очень устали, и вскоре их сморил сон.
   - Проснитесь, проснитесь! - сквозь сон доносился чей-то голос.
   Но Мишка никак не мог проснуться: "Это сон, это мне только снится..."
   Но тот же голос, как назойливая муха, гудел у него в голове:
   - Да проснитесь же наконец!
   Мишка с трудом заставил себя открыть глаза. Перед его затуманенным взором все плыло: и костер, и спящие Ванька с Эдлером, и... но тут мальчик увидел такое, отчего он быстро пришел в себя. Пандануса, зовущего на помощь, тянули в землю какие-то отростки. Растение уже наполовину было затянуто в землю. Мишка бросился на помощь, но не успел он сделать и шага, как услышал хлюпающий, противный звук под ногами. Он присмотрелся и увидел, что все поле вокруг них было усеяно мелкими низкорослыми цветками, которые днем не были видны из-за густой травы. Каждый цветок раскрывал самую настоящую пасть, окруженную по краям мелкими ярко-красного цвета присосками.
   - Что это за чертовщина? - растерялся Мишка.
   - Не вздумай наступить на них, они присосутся к тебе! - предупредил Панданус, уже не надеясь на помощь. Его все больше затягивали эти крепкие плети.
   Вероятно, прошло совсем немного времени с того момента, как они уснули, потому что огонь горел еще довольно сильно.
   - Подъем! - закричал со всей силы Мишка и стал расталкивать Эдлера и Ваньку.
   - Ты наш, ты наш... - раздавалось шипение по всему полю.
   Мишка схватил в руки горящую палку и стал бить ею по цветкам.
   - Ах, я ваш? А ну, как вам это?
   Раздался настоящий звериный вой, от которого у проснувшихся и ничего не понимающих Эдлера с Ванькой шерсть стала дыбом.
   - Что, не нравится? - приговаривал Мишка, с воодушевлением поджигая все вокруг и пробивая себе дорогу к Панданусу, который еще глубже ушел в землю. Оказавшись рядом, мальчик принялся жечь длинные плети, которые заплели все растение. Постепенно хватка их ослабла, и Мишка помог цветку выбраться из удушающего плена.
   - Не теряйте времени и не стойте, разинув рот! - крикнул Мишка ничего не понимающим животным, на которых со всех сторон наползали эти хлюпающие твари. - Выкатывайте головни из костра и жгите все вокруг. Они боятся огня!
   Мишка кое-как пробрался обратно к костру. Пока кот с собакой толкали перед собой горячие палки, он с Панданусом спешно собирал вещи: они не могли оставить такой драгоценный груз, не зная, что их ждет впереди.
   - Ого! - доносились до Мишки крики Эдлера и Ваньки. - Да тут еще и корни жечь надо. Ой! Они меня под землю утягивают...
   Наконец, так и не победив это алчное царство цветов-вампиров, они сумели отступить к лесу. Оказавшись далеко от этого гиблого места, они бессильно свалились среди деревьев.
   - Что это было? - спросил Мишка Пандануса.
   - О, это страшные растения! - вздрогнул цветок. - Они могут питаться чем угодно. Когда нет ничего живого, у которого они высасывают кровь, эти растения-вампиры ведут себя как обыкновенные цветочки. Я еще вчера заметил кое-что необычное: там не было ни жуков, ни стрекоз, ни бабочек. Там совсем не летали птицы! Как мы этого сразу не заметили и не насторожились?
   - А когда ты заметил, что нам грозит опасность?
   - Да почти сразу, как только вы уснули. Мне показалось странным, что вы все вместе почему-то замолчали. Я понял, что вы спите. Оказывается, перед тем, как открыться, эти растения выпускают в воздух какое-то вещество, усыпляющее все живое. Но оно не действует на растения. Поэтому я один остался бодрствовать. Ну и страху я натерпелся, когда эти твари стали раскрываться. Сначала я ничего плохого не подумал: мало ли чего странного произрастает на земле. Но когда я прислушался и понял, что они задумали, я стал кричать и будить вас. Ну, а дальше ты все сам знаешь.
   - Да, - вздохнул Ванька, - после такой переделки и захочешь спать, да не уснешь!
   - Я предлагаю уйти подальше от этого места, - сказал Мишка. - Тем более мы действительно не сможем сейчас заснуть. И еще я думаю, что нам лучше идти через лес.
   Все единодушно согласились с ним.
  

Глава 16. Охота неизвестно на кого и затерянный город

  
   Вы когда-нибудь оставались в лесу ночью? Если да, то вы этого не забудете. Растения, которые благоухали днем под ласковыми лучами солнышка, сейчас спали. Но вот жизнь животных именно ночью заметно оживляется. Ночной лес наполняется таинственными звуками: то ухнет филин, то мышка мелькнет среди корней, то ежик прошуршит деловито.
   Друзья уходили все дальше от ужасного поля с его цветками-вампирами. Но в ночном лесу было не менее страшно: в каждом дереве им виделось чудовище, в каждом кустике мерещился затаившийся зверь. Издали в темноте казалось, что вот это темное пятно сейчас шевельнется и кинется на них. Но когда они подходили ближе, то узнавали куст или небольшое деревце.
   Эдлер пьянел от такого избытка ночных запахов. Забежав немного вперед, он поднял с лежбища лося, который с недовольным фырканьем ушел прочь на поиски нового места для ночлега. В собаке вдруг проснулся охотничий инстинкт. Он с воодушевлением бывалого охотника стал рыскать по всему лесу, мечтая напасть на чей-нибудь след. И добыча не заставила себя долго ждать. В темноте его острый нюх уловил настоящий запах дикого животного. Эдлер мгновенно скрылся в чаще леса. Через некоторое время он настиг огромного клыкастого кабана, который мирно прогуливался по ночному лесу, добродушно помахивая тоненьким хвостиком.
   Когда Эдлер заметил огромного кабана, он хотел повернуть назад, но не смог вовремя остановиться.
   -Да, - промелькнуло у него, - придется действовать быстро и нагло.
   Он надеялся, что кабан растеряется от внезапного нападения, иначе придется убегать как можно быстрее. Эдлер подбежал к кабану и громко залаял. Застигнутый врасплох кабан шарахнулся в сторону и бросился наутек.
   - Ага! - прикинул пес, окрыленный такой легкой победой. - Сейчас выгоню его на наших, а там уж, вчетвером, мы с ним как-нибудь справимся!
   Так рассудила собака, с громким лаем гоня свою добычу прямо на ничего не подозревающих друзей.
   Миша с котом и Панданусом мирно брели по лесной тропинке, когда перед ними вынырнула разъяренная клыкастая морда. Какое-то мгновение все стояли в молчаливом оцепенении. Первым очнулся Панданус и мгновенно запрыгнул на плечо к Мишке, который в ту же секунду быстро вскарабкался на высоченную березу, совершенно забыв про Ваньку. Но кот уже сидел у него на голове, намертво вцепившись в волосы.
   Кабан, разозленный Эдлером, в бешенстве подлетел к дереву и начал разрывать землю вокруг, подрывая корни. Сверху Мишка увидел подбежавшего пса, который совсем не был готов к такому повороту событий. По мере приближения его победоносный лай превратился в безобидное потявкивание. А когда Эдлер понял, что кабан сейчас бросится на него, он прыгнул далеко в сторону и с визгом бросился прочь.
   Мишка облегченно вздохнул, но все же слезать с дерева не спешил. Уже совсем рассвело, когда внизу послышался лай собаки.
   - Эй! - крикнул Эдлер, подбегая. - Слезайте, здесь никого нет!
   - Эдлер! - обрадовался Мишка. - Как я рад, что ты живой! Я уже не надеялся тебя увидеть. А где же этот страшный зверь? Как тебе удалось от него отделаться?
   - Да ну его, - мотнул головой Эдлер, - бестолковый какой-то! Да и бегает плохо - видно, лишний вес мешает. А почему вы не стали ловить его? Я старался, выслеживал добычу, гнал на вас, думал мяса вам добыть, а вы взгромоздились на березу.
   Мишка ушам своим не поверил:
   - Так это ты на нас выгнал этого борова?
   Эдлер хотел объяснить, но встретил взгляд, полный негодования, и благоразумно промолчал.
   - Все, - сказал Мишка, - мы сыты твоей охотой, так что ты будешь идти рядом с нами по тропинке, а не бегать по всему лесу.
   Они долго шли молча, поглядывая на Эдлера, так как еще раз пережить такое приключение им очень не хотелось. Тропинка пошла в гору, идти стало тяжелее.
   - Сейчас поднимемся на пригорок и немного передохнем. После такой ночи мы должны хоть немного поспать, - устало сказал Мишка.
   Друзья вышли на пригорок, стало видно, что лес заканчивается, а внизу, между двух холмов расположилась зеленая долина.
   - Так, - скомандовал Мишка, скидывая рюкзачок, - огонь разводить не будем. Если кто захочет поесть, все находится в рюкзаке. Спать будем по очереди: кто-то один караулит, пока остальные будут отдыхать. Примерно через час поменяемся. Первым в караул заступаю я, вторым - Ванька, дальше Эдлер и последним посторожит нас Панданус. Все понятно?
   Все промолчали, и Мишка устроился под деревом. Панданус стал расчищать для себя землю. Эдлер с Ванькой, свернувшись клубочком и плотнее прижавшись друг к другу, тут же уснули.
   Миша, чтобы не заснуть, стал считать минуты. Но усталость взяла свое. Он не знал, сколько времени прошло с тех пор, как он отключился, но проснулся он оттого, что кто-то дышит ему в лицо. Мальчик слегка приоткрыл глаза и с ужасом увидел перед собой коричневую лохматую голову медвежонка, который с интересом обнюхивал его. Холодный мокрый нос скользнул по его лицу. Мишке захотелось вытереться, но страх пересилил, и он не шелохнулся. Между тем медвежонок заинтересовался ремнем с блестящими звездочками. Он начал их выкусывать, чем еще более напугал мальчика. Шерсть зверя назойливо щекотала ему ноздри. Мишка прилагал огромные усилия, чтобы не чихнуть, но с организмом не поспоришь. Раздалось громкое "апчхи", что было совершенно неожиданно для медвежонка. С громким ревом он бросился наутек, чем очень обрадовал Мишу. От этого шума все проснулись.
   Настала очередь кота дежурить, и Мишка довольный, что снял с себя ответственность, моментально уснул.
   Ванька посидел немного под деревом и решил подкрепиться. Он с удовольствием допил остатки молока. Но скоро ему наскучило сидеть на одном месте, и он решил прогуляться.
   - Ну что с ними может случиться, - подумал он, - тем более я буду рядом.
   Ванька спустился с пригорка и нырнул в густые заросли.
   - Какой прекрасный аромат, - это было последнее, что пронеслось у него в голове.
   Это были заросли валерьяны, которую так обожают коты. Действует она на них так же, как спиртное на человека. Кота невозможно было узнать. Его взгляд был сведен в одну точку, мурлыкая, он терся мордой об эти кустики.
   В таком состоянии и застали кота уже давно проснувшиеся друзья. Под дружный хохот Мишка поливал Ваньку водой, пока не привел его в чувство, но вскоре он заснул непробудным сном. Из-за этого приключения с котом друзьям пришлось задержаться. Кот проснулся с тяжелой головой.
   - Как, вы уже проснулись? - он искренне думал, что все еще сторожит приятелей.
   Мишка прочитал Ваньке нотацию о том, как опасно покидать свой пост, и вскоре они поспешили вниз по склону холма, чтобы быстрее добраться до зеленой долинки.
   Ступив на нежную зеленую травку, Мишка с Эдлером первым делом стали высматривать, нет ли здесь цветов-вампиров. Но это была самая обыкновенная трава.
   - Все-таки обманул нас этот пень, - задумчиво покачал головой Мишка. - Мы уже идем столько вре... - слова мальчика повисли в воздухе, а сам он пропал, будто его и не было.
   Оставшиеся бестолково топтались на одном месте, не понимая, что произошло.
   - Ну вот, приехали, - ошеломленно пробормотал Эдлер. Куда он мог деться на ровном месте? Ведь не сквозь землю же провалился.
   - Стойте! - вскрикнул Ванька. - Посмотрите прямо перед нами на то самое место, где только что стоял хозяин. Вы ничего не замечаете?
   Панданус первым рассмотрел какое-то неясное движение в воздухе. Перед ними находился небольшой квадрат травы, воздушные границы которого были как бы размыты. Это было заметно, только если очень внимательно смотреть. Ванька подошел ближе - ничего необычного, сунул лапу и с удивлением обнаружил, что не видит ее.
   - Еще один сюрприз этого дурацкого королевства! - Эдлер был на грани срыва. - Когда же это закончится?
   - Когда мы найдем нашу любимую фиалку, - ехидно сказал кот. - И неважно, что в живых к этому времени никого не останется.
   - А ну, прекратите истерику! - тихо, но твердо сказал Панданус. - Хватит нюни распускать. Надо искать хозяина. Я предлагаю всем вместе войти в этот квадрат, а там уже будь что будет.
   Ванька с Эдлером совсем не ожидали от Пандануса такого тона - это их сильно взбодрило. Они прижались друг к другу и вместе шагнули в неизвестность...
   Мишка, наступив на этот квадрат, на секунду отключился. Пришел в себя он от гудка сирены, которая взвыла прямо над ним. Обернувшись, он увидел размытые очертания чего-то огромного и неясного. Мишка осмотрелся: к нему со всех сторон бежали вооруженные люди в форме. Не успел он опомниться, как был окружен. У него забрали вещи, связали руки и повели к воротам. Мишка и вооруженные люди слышали весь разговор, который доносился откуда-то сверху, издалека. Мишка крикнул изо всех сил:
   - Уходите отсюда сейчас же!
   Солдат, который вел Мишку, насмешливо сказал:
   - Не надрывайся! Они все равно тебя не услышат. Ты для них теперь не больше мошки.
   - Значит, я сильно уменьшился?
   А тем временем солдаты решили подождать появления новых гостей, которые незамедлительно появились. Их схватили и связали: кота и собаку стреножили за передние лапы, как лошадей, а на цветок накинули какую-то материю и, взвалив на плечо, понесли к воротам, где их дожидался Мишка.
  

Глава 17. Диктатура военных и знакомство с Золотинкой

  
   - По крайней мере, мы теперь вместе, - не очень весело произнес Ванька.
   - Как неудобно идти со связанными лапами, - пожаловался Эдлер.
   Их подвели к воротам, которые были сделаны в стене, выложенной из булыжников. За стеной виднелись башенки, всевозможные вышки и крыши домиков. Ворота открылись, и друзья увидели внутри настоящий город. Их вели по улицам, на которых было множество магазинчиков, и толпа зевак сопровождала их. Люди с интересом смотрели на них и говорили:
   - Смотрите, кто попал в наш город! Давненько такого не было!
   Они прошли мимо рынка, на прилавках которого лежали медовые пряники, круглые головки сыра, тушки маленьких поросят и еще множество всякого товара, необходимого в жизни.
   - Не очень дружелюбно нас здесь встречают, - проворчал Эдлер. - Что за страна? Второй раз встречаем людей и второй раз нас ведут как преступников.
   - А ты чего ждал? - чуть слышно сказал Панданус. - Откуда им знать, кто ты такой и чего тебе здесь нужно. Хотя с тряпкой, - и растение тряхнуло листочками, как бы пытаясь сбросить материю, - это уже перебор. Меня даже лишили возможности созерцать местные достопримечательности.
   - Сдается мне, - ворчливо произнес кот, - нас не скоро будут кормить. И что-то мне подсказывает, что спать нам тоже придется не в постели.
   Они оказались еще перед одними воротами. Когда их открыли, друзья поняли, что Ванька оказался прав: это была тюрьма.
   - Ну вот! - раздраженно воскликнул Мишка. - Опять каменный мешок. Нам потрясающе везет!
   Их провели по узкому, тускло освещенному коридору, втолкнули в сырую и холодную комнату. Свет туда попадал через одно маленькое зарешеченное окно. Тяжелая дверь захлопнулась за ними, и охранник повернул ключ в замке. Через час сидения на каменном полу у Мишки начали ныть ноги. Он постучал в дверь и попросил отдать им хотя бы их вещи. В двери открылось маленькое окошечко, и грубый голос раздраженно прокричал:
   - Не положено!
   И опять на долгое время воцарилась тишина. Приятели пододвинулись ближе друг к другу, чтобы хоть как-то согреться. Они были почти счастливы, когда дверь распахнулась, и все тот же грубый голос крикнул:
   - Выходи по одному!
   Они не заставили себя упрашивать и быстро выбежали наружу. По суровым лицам солдат, которые вели их по многочисленным коридорам, друзья готовились к самому худшему. Однако когда их ввели в комнату, где за столом сидел строгий, но не злобный человек, они вздохнули с облегчением.
   - Я уж думал, что нас ведут на расстрел, - облегченно вздохнул Ванька.
   - Ну, - улыбнулся сидящий за столом человек в военной форме, - вы принимаете нас за каких-то извергов, а мы всего лишь хотим знать, кто вы и с какой целью прибыли в наш город. И вообще, откуда вы узнали, где находится наш квадрат?
   Допрос вел человек, у которого на голове не было ни единого волоска. Его гладкая голова, похожая на яйцо, ярко блестела от множества свечей.
   - Но мы и понятия не имели, что существует такой город, как ваш, - искренне удивился Миша. - Мы ищем Брахуса, но попадаем постоянно в какие-то переделки.
   - А зачем вам Брахус? - удивился в свою очередь лысый.
   Мишка вновь рассказал всю историю их приключений. Когда он стал рассказывать о старом пне, который указал им дорогу, военный от души посмеялся:
   - Ну дед, ну старый болтун! Так и не может утихомириться! Зря вы не послушались хорька, он правильно вам сказал. А этот трухлявый пень всегда всем врет.
   Вдоволь посмеявшись, военный вдруг нахмурился и задумчиво сказал:
   - Дорогие мои, это все конечно интересно, но... - здесь он сделал паузу, глубоко вздохнул и продолжил, - вам придется оставить свою затею насчет Брахуса и поселиться у нас... навсегда!
   Это было настолько неожиданно, что друзья не нашли, что ответить. Они бестолково моргали и топтались на месте, в недоумении поглядывая на лысого.
   - Я вижу, - ухмыльнулся тот, - что вы недоумеваете, почему вам нельзя отсюда уйти? Все очень просто! Если вы выйдете за пределы нашего квадрата, то об этом может узнать Брахус, а это совершенно недопустимо. А так вы будете под присмотром, как и все остальные жители нашего города. Не волнуйтесь, жизнь здесь совершенно нормальная. Да вы и сами это все увидите. В пределах нашего квадрата нет никаких ограничений.
   - Выходит, все эти люди, которых мы видели здесь, тоже живут в этом городе не по своей воле? - спросил Мишка.
   - Совершенно верно, если не считать солдат, - последовал незамедлительно ответ. - За несколько лет, которые они провели здесь, многие успели обзавестись семьями. Вы же видите, что народ здесь веселый.
   - А, по-моему, такая жизнь не может кого-либо устраивать, потому что она похожа на жизнь животного в клетке. Животному дают еду, кров над головой, но отнимают самое дорогое - свободу! Ведь клетка, хоть она и со всеми удобствами, все же остается клеткой. - Мишку разозлило это показное радушие.
   - Ничего не поделаешь, - пожал плечами лысый, - мы же не тянули вас силком в наш квадрат, вы сами в него дружно шагнули. Обратной дороги здесь не существует. И не пытайтесь бежать, - строго предупредил военный, - вся граница квадрата хорошо охраняется.
   - Но не можете же вы до бесконечности принимать все новых людей, - не унимался мальчик, - вам уже и сейчас становится тесновато!
   И действительно, когда они шли по улицам, Миша отметил большое количество людей на улицах.
   - Да, я согласен, это большая проблема, - спокойно ответил начальник, - но мы уже все продумали: вы будете последними, кого мы оставляем у себя, остальных мы просто будем уничтожать.
   У друзей мурашки побежали по спине, а Панданус стал почти белый.
   - А кто это - мы? - поинтересовался кот.
   - Мы - это армия, оставшаяся без короля. Армия, которой пришлось самой принимать решение, как дальше жить. Раньше, когда у нас был король, которому мы присягали на верность, мы выполняли определенные приказы. В эту долину просто так невозможно было попасть. О нашем квадрате знали только два человека: король и принцесса. Ведь это очень удобная армия: в королевстве ее не видно. Но когда нужна наша помощь, мы мгновенно появлялись. И никто не мог разгадать наш секрет. А потом появился этот Брахус, который захватил всю власть в королевстве. И тогда мы - воины - решили уйти в этот квадрат.
   - Но если вы такие сильные и мощные защитники своего королевства, - удивленно сказал Мишка, - почему вы не выходите. Вы можете сразиться с Брахусом и освободить своего короля с принцессой.
   - Во-первых, нам никто не давал приказа. Во-вторых, мы не знаем, на что способен Брахус, а драться вслепую не согласны. И, в-третьих, мы уже привыкли к такой жизни, нас все устраивает. В общем, нас никто не видит, и мы никого не хотим видеть.
   - Кажется, я где-то уже слышал подобные рассуждения, - тихо сказал Эдлер и вспомнил гномов.
   - Ну что ж, - лысый встал из-за стола и указал на дверь, - я вынужден прервать нашу беседу. О дальнейшей вашей судьбе я распоряжусь. А теперь, следуйте за этим человеком.
   Он распахнул дверь и отдал какие-то распоряжения подбежавшему солдату.
   - Не может быть, чтобы не было никакого выхода. Надо хорошенько подумать, - размышлял Мишка, следуя за охранником.
   Расстроенный Панданус безучастно плелся в конце. Его мысли занимала фиалка:
   - Неужели я больше никогда ее не увижу! - шептал он. - Это невозможно!
   Солдат остановился перед небольшим домиком и позвонил в дверь с помощью колокольчика, висевшего над дверью. Открыла миловидная женщина средних лет. На ней было длинное платье темного цвета, поверх которого она повязала белый накрахмаленный фартук. На голове был такой же белоснежный чепчик, из-под которого выбивалась золотистая прядь волос. Передав распоряжение начальника, солдат удалился. Друзья остались наедине с этой голубоглазой женщиной. Она приветливо улыбнулась, приглашая их в дом.
   - Пока вы будете жить у меня, - сказала она. - Я надеюсь, что мы подружимся. Тем более, что среди вас есть кот и растение, к которым я особенно хорошо отношусь.
   Эти слова кота очень обрадовали: он уже видел себя лежащим на мягких подушках, а вокруг стоят миски с молоком, сметаной и другими вкусными вещами. От удовольствия кот тихонько замурлыкал. А вот Панданус на слова хозяйки не обратил никакого внимания, он продолжал все так же безучастно стоять.
   - Давайте знакомиться, - хозяйка дома протянула руку Мише. - Меня зовут Золотинка. Я живу здесь уже несколько лет и работаю у военных поваром. Три раза в день я готовлю им еду. Конечно же, не я одна: у меня есть помощники. Если хочешь, - обратилась она к Мише, - я могу и тебя устроить туда. Будем вместе работать. Вообще-то, жить здесь неплохо, ты постепенно привыкнешь.
   Пока гостеприимная хозяйка накрывала на стол и расспрашивала мальчика об их приключениях, Эдлер с Ванькой облазили почти весь дом.
   - Приличная квартирка, - подумал Эдлер, - здесь можно хорошо отдохнуть.
   - Вы уже познакомились с домом? - услышали Эдлер с Ванькой голос хозяйки.
   Кот тут же прильнул к ногам женщины и, не переставая мурлыкать, сказал сладким голоском:
   - Уважаемая хозяюшка, а не могли бы вы плеснуть сметанки в миску несчастному и голодному коту?
   - Да, да, конечно, - спохватилась она, - как это я могла забыть о таких милых животных!
   Золотинка позвала их на кухню, поставила им две миски: Эдлеру - большую, а Ваньке поменьше. Насытившись, Эдлер вспомнил о Мишке, которого оставил в гостиной, и пошел к нему. А Ванька все никак не мог остановиться: он все ел и ел, только иногда делал маленькие передышки.
   Вдруг он получил здоровую затрещину по голове, да так, что морда его оказалась в сметане. Оглянувшись, он посмотрел на обидчика. Перед ним стоял большой черный кот и нагло смотрел на него. Ванька разозлился и приготовился дать сдачи, но кот больно наступил Ваньке на кончик хвоста. От боли Ванька подпрыгнул и приземлился прямо в миску со сметаной, вывернув все на пол. На шум прибежала хозяйка и принялась за уборку, качая головой:
   - Ай-яй-яй! Какой шалун! Ну ладно, на первый раз тебе прощается.
   Ванька чуть со стыда не сгорел от этих слов, от обиды готов был заплакать, но заметил, что за ним наблюдает черный кот. И он твердо решил отомстить обидчику.
   - Так, - думал Ванька, сидя в углу возле камина и тщательно слизывая жирную сметану со своей шерстки, - значит, я здесь не единственный кот.
   В это время Эдлер сидел на диванчике возле окна и разглядывал улицу перед домом. Вдруг он чуть не подпрыгнул от неожиданности: по улице шла шикарная собачка. Ее шерстка была совершенно белая, аккуратно вытянутую мордочку прикрывали длинные ушки. Но что было самым эффектным во внешности этой гладкошерстной дамы, так это черненькое пятнышко вокруг левого глаза.
   - Вижу, тебе не терпится познакомиться с этой красоткой? - перехватила Золотинка взгляд собаки. - Это наша Снежана - собака моего соседа. Ну, иди, познакомься.
   Эдлер пулей выскочил на улицу, едва не выставив при этом дверь. Через секунду он, виляя куцым хвостиком, стоял перед Снежаной. Он решил не терять времени даром и облизал ей всю мордашку. Не оценив по достоинству такое напористое ухаживание, Снежана огрызнулась на Эдлера, клацнув для устрашения зубами, и помчалась домой. Эдлер нисколько не обиделся, пружинистой походкой он вернулся в дом.
   - Ничего, - сказал он, - это только начало!
   - Ну что, досталось тебе, - рассмеялся Мишка.
   - Да, мой дорогой, - обратилась к Эдлеру Золотинка. Не ты один добиваешься любви Снежаны. У нее полно ухажеров.
   Золотинка разожгла в камине огонь.
   - Сегодня мне можно не ходить на работу, - сказала она, - так что я в вашем полном распоряжении.
   Дом наполнился теплом. И только Панданус ни на что не реагировал. Он все так же безучастно стоял и смотрел в окно.
   - Бедное растение, - сказала Золотинка и кивнула в сторону Пандануса. Она принесла ему горшок с землей, но он этого даже не заметил.
   - Ему надо помочь, - участливо проговорила Золотинка. - Может быть его как-нибудь развеселить или отвлечь хотя бы.
   - Не думаю, что мы сможем отвлечь его: слишком это все серьезно для него, - ответил Мишка. - А вот вселить надежду на побег отсюда, наверное, можно.
   - Что ты, - замахала руками Золотинка, - и даже не думай! Еще никому не удавалось сбежать отсюда.
   - Значит, плохо пытались, - упрямо сказал Мишка. - Лично я не собираюсь задерживаться здесь надолго. Надо только хорошенько все обдумать.
   - Думаешь, я не хотела сбежать? - задумчиво произнесла Золотинка. - Чего только я не придумывала. И какой результат? Они только еще более ужесточили охранные меры. Несколько лет назад я, еще совсем молоденькая девушка, собирала грибы и заблудилась в лесу. После нескольких дней скитания по бурелому я оказалась в этой долине. И так же случайно, как и вы, набрела на этот квадрат. Вот так я и очутилась в этом городе. А ведь меня дома ждал жених: через несколько дней мы должны были пожениться... - в глазах Золотинки блеснули слезы. - Да что сейчас об этом вспоминать! Он, наверное, уже давно женился и имеет детишек. А у меня... У меня теперь тоже другая жизнь. У всех у нас была когда-то другая жизнь, но человек ко всему привыкает.
   - Но я не хочу мириться с этим, - возмутился мальчик. - Я хочу вернуться в свой мир, где меня ждут мама с папой, дедушка с бабушкой, где есть электричество и много машин. Что с ними будет, если я не вернусь? - и уже спокойнее он добавил, - да и не затем мы пришли сюда, чтобы застрять в каком-то крошечном мирке. Мы обещали, что доберемся до Брахуса, и мы это сделаем. Ты слышишь, Панданус? - последние Мишкины слова относились больше к цветку, которого он пытался привести в чувство.
   - Не смею вам мешать, - пожала плечами Золотинка, - но и помочь вам не могу.
   Близилась ночь. Эдлер с Ванькой устроились возле камина. А Мишке Золотинка отвела комнату на втором этаже.
  

Глава 18. Первая прогулка по городу

  
   Утром Золотинка ушла на работу. Мишка тоже не стал сидеть дома: он решил прогуляться по городу и разведать, как охраняется граница. В городе было шумно и многолюдно, и на мальчика никто не обратил внимания. По пути ему попадались всевозможные галантерейные лавки, маленькие магазинчики, булочные и кондитерские. На улицах сновали торговцы пирожками, пряниками, леденцами. Мишка дошел до внешней стены, выложенной булыжником. Он, как бы невзначай, подошел к стене и едва успел дотронуться до нее, как тут же к нему с обеих сторон подошли военные:
   - Ты что здесь ищешь? А ну-ка, уходи отсюда! - и они грубо подтолкнули его обратно к городу.
   Миша долго еще бродил по улицам, выходя в разных местах к булыжной стене, и везде натыкался на солдат, которые бесцеремонно выпроваживали его.
   Вернувшись домой, Мишка взял кота на руки, обнял Эдлера и тихонько сказал:
   - Нам обязательно надо придумать, как отсюда уйти.
   Мишка задумчиво посмотрел в окно. Эдлер решил прогуляться, он выскочил на улицу и побежал к дому, где жила его новая подружка.
   - На подходе к стенам города я не заметил ни одной будки с солдатами, - рассуждал Мишка. - Но как только я подходил, они появлялись словно из-под земли. Откуда же они появляются? Надо расспросить хозяйку.
   Вскоре пришла Золотинка. Она заботливо накормила своих постояльцев, и, стараясь развеселить их, рассказывала городские новости, а то и напевала нехитрую мелодию.
   - Золотинка, - спросил Мишка, доедая вкусную кашу, - откуда появляются солдаты, когда подходишь к внешней стене?
   - Что, уже началась боевая операция по подготовке побега? - пошутила она. - Я смотрю, ты даром времени не теряешь. А солдаты появляются из-под земли. Да, у них там подземные коридоры. Я сама, конечно, не видела, но мне рассказывала одна моя помощница, у которой муж офицер. Она говорила, что эти коридоры находятся повсюду. Они имеют выходы в различных частях города. Это, конечно, очень удобно для военных: в городе их совсем не видно, но случись что - они тут как тут. Я же говорю тебе - побег невозможен!
   - А я говорю, - упрямо твердил Мишка, - что безвыходных ситуаций не бывает. И мы отсюда уйдем, пока только не знаю как!
   - Ладно, ладно, - махнула на него рукой Золотинка, - не смею спорить. Ну, а пока вы здесь, надо как-то приспосабливаться. Завтра у нас в городе состоится праздник Великанов. Будет очень интересно.
   - Это что за праздник Великанов? - удивился Мишка.
   - Завтра по улицам провезут на тележках огромные овощи и фрукты, выращенные нашими огородниками, - с удовольствием стала рассказывать женщина. - Поверь, это необыкновенное зрелище!
   Вечером все собрались в гостиной около камина. Горели свечи, потрескивали дрова в камине.
   - Все-таки свечи создают удивительную атмосферу и уют в доме, - думал Мишка, глядя на мерцающие огоньки. - Когда мы вернемся домой, я обязательно куплю свечи, расставлю их около камина, и мы будем сидеть вместе с мамой и папой, смотреть на огонь и разговаривать.
   Ванька блаженно растянулся в кресле и с удовольствием принимал ласки хозяйки. Эдлер лежал на коврике рядом с мальчиком. Панданус стоял у окна, печально опустив листья.
  

Глава 19. Праздник Великанов и как Ванька стал героем

  
   Утром Мишку разбудил шум, доносившийся с улицы.
   - Вставайте, сони! - услышал он голос Золотинки. - Уже праздник начался, а вы еще не завтракали.
   Мишка быстро оделся и через минуту уже сидел за столом. Эдлер уже стоял у входной двери, с нетерпением ожидая, когда хозяин будет готов. Ванька решил остаться дома: ему не нравились огромные толпы людей, от которых можно ожидать чего угодно, например, могут наступить на хвост.
   Золотинка, Миша и Эдлер вышли на улицу и влились в празднично одетую толпу. На мужчинах были яркие рубашки, а у женщин в волосах красовались разноцветные ленты. На Золотинке тоже была праздничная одежда: красная широкая юбка до колен, на ногах яркие сапожки на каблучках. Белая кофта перехвачена широким поясом, а к ее золотистым волосам была приколота бордовая роза.
   - Смотрите! - воскликнула вдруг Золотинка, указывая в дальний конец улицы. - Сейчас начнется самое интересное!
   Люди встали по обеим сторонам улицы. Через некоторое время по булыжной мостовой загрохотала телега, запряженная парой лошадей. На телеге сидел празднично одетый человек. Он управлял лошадьми. Но то, что Мишка увидел позади этого человека, превзошло все их ожидания. На всю длину и ширину телеги лежал огромный огурец. Он был такой большой, что, если бы сделать из него салат, его хватило бы накормить весь город.
   - Ого! - поразился мальчик. - Да, здесь с голоду не умрешь!
   - Это еще что! - радостно отозвалась Золотинка. - Вон, посмотри, какая красавица едет следом!
   На следующей подводе везли гигантского размера тыкву. Она в впрямь была хороша! Ее выпуклые ребра были ярко-оранжевые, сверху она прикрывалась большим изумрудно-зеленым листком, над которым торчал одеревеневший хвостик.
   Следом за тыквой показался такой же большой помидор, темно-красный, сочный и спелый. А еще Мишке запомнился невероятных размеров лимон. На повозке сидел кучер, одетый в костюм лимонного цвета, а на голове у него была шапочка из листков лимона.
   Перед праздничной толпой прошло множество подвод с овощами и фруктами огромных размеров. Но самое приятное на этом празднике было то, что после парада Великанов каждый человек получал по одному куску от каждого овоща и фрукта. Предусмотрительные горожане доставали авоськи, сумки. Золотинке досталось по три куска от всех овощей и фруктов: Мишке и Эдлеру тоже полагалось по куску. Они еле донесли до дома драгоценную ношу. Золотинка была очень довольна, так как теперь овощей и фруктов хватит надолго.
   Всю дорогу Мишка шел, задумчиво глядя себе под ноги. Когда они подошли к дому, он торжествующе закричал:
   - Придумал! Я знаю, как мы отсюда уйдем!
   - Тихо! - испуганно одернула она мальчика, втолкнула его в дом и плотно затворила дверь. - Ну что ты так кричишь?
   - Я придумал, - уже шепотом повторил Мишка. - Мы улетим отсюда на воздушном шаре. Понимаешь, когда я увидел огромный помидор, то подумал, что он выглядит так, будто его надули. Мне показалось, что он напоминает мне что-то очень важное. И только сейчас я понял, что он похож на воздушный шар. И мне пришла в голову мысль: а что если построить воздушный шар? Тогда мы сможем выбраться отсюда, не приближаясь к стенам, - и уже спокойнее он добавил: - Только без тебя, Золотинка, нам не обойтись.
   Мальчик с надеждой взглянул на хозяйку.
   - Не представляю, чем я могу вам помочь? - удивилась Золотинка. - Я и понятия не имею, что это такое ваш воздушный шар.
   Мишка на минуту задумался: как бы объяснить ей устройство воздушного шара, чтобы было понятно. Он взял кусочек уголька, нашел небольшую дощечку и принялся рисовать на ней.
   - Вот смотрите, - сказал он, когда картинка была завершена, - этот большой круглый купол называется воздушным шаром, но сам по себе он не может надуться. Для этого мы должны наполнить его теплым воздухом. Значит внизу, под небольшим отверстием шара мы установим горелку, которая и наполнит шар теплым воздухом.
   - А что это внизу за коробка подвешена к твоему шарику? - с сомнением в голосе спросил Эдлер.
   - А это самое главное место в нашем шаре - в этой коробке будем сидеть мы!
   - Сомневаюсь, что этот шарик поднимет нас в воздух, да еще и всех четверых. Мы и не уместимся в такой маленькой коробке, - недоверчиво покачал головой Эдлер.
   - Какой же ты глупый! - рассмеялся Мишка. - Это же только модель нашего шара, то есть очень маленькая копия. А на самом деле наш шар будет такой же, как помидор на празднике Великанов. И коробка должна быть такой, чтобы уместились не только мы, но и кое-какой груз.
   - Никогда ни о чем подобном не слышала! - воскликнула Золотинка. - Но из чего мы сделаем такой большой шар?
   - Вот тут мне и понадобится твоя помощь. Нам нужно очень много материала, который был бы прочным и легким одновременно. Я даже не представляю, с чего начинать? Вся надежда только на тебя.
   - Нет, нет, нет, - замахала руками Золотинка. - Предположим, что у нас все получится, мы построим ваш воздушный шар. Но как вы улетите на нем незаметно? Да мы не успеем его надуть, как вся армия будет здесь.
   - Конечно, - ответил расстроено Мишка, - я понимаю, что это еще одно обстоятельство, которое против нас, но мы что-нибудь придумаем.
   - Что же тут придумаешь? - немного разозлившись, спросила Золотинка.
   - Я думаю, что надо достать схему, на которой указаны все подземные ходы, а главное, надо узнать места их выхода на поверхность.
   - Ишь ты, какой быстрый! - возмущенно воскликнула хозяйка. - Мы тут живем уже много лет и до сих пор ничего не знаем об этом! А ты, такой умный и прыткий, хочешь достать их главную карту!
   - Я понимаю, - смутился Мишка, - все это звучит довольно нахально, но без этой карты вся наша операция - это пустая трата времени.
   - Я думаю, - подал голос кот, - что знаю, как достать эту карту. Для этого необходимо проникнуть в подземные коридоры, а сделать это смогу только я. Но мне нужна помощь Эдлера, который будет отвлекать солдат.
   Остаток вечера ушел на то, чтобы смастерить Ваньке нечто вроде жилетки с карманом, куда он должен будет засунуть найденную карту.
   Утром Золотинка пошла на работу, пожелав коту и собаке удачного дня. Она сильно переживала, хотя и не показывала своего волнения. Мишка надел сшитый жилет на кота и пошел проводить их до центра города.
   - Все, дальше мне нельзя, иначе на нас могут обратить внимания, - сказал Мишка.
   Он обнял друзей и быстро зашагал к дому. А Ванька с Эдлером пошли к тому месту у стены, где чаще всего видели солдат. На душе у них было очень неспокойно.
   Заканчивались последние домики, и стало видно каменную стену.
   - Ты, Эдлер, - скомандовал Ванька,- иди к стене и шуми там. Можешь прыгать, скакать, громко лаять. А я останусь у крайнего дома, чтобы меня не заметили. Как появятся солдаты, не зевай и не ищи меня, а постарайся их отвлечь еще чем-нибудь.
   - Да ладно, не маленький, как-нибудь разберусь! - немного обиделся Эдлер и трусцой побрел к стене. Там он начал прыгать, громко лаять, смешно кувыркаться, стараясь обратить на себя внимание.
   Ванька смотрел на все эти дрыганья собаки и одновременно поглядывал, откуда покажутся солдаты. Через некоторое время он увидел, как на зеленой лужайке недалеко от стены открылось отверстие, и оттуда вышли солдаты. Эдлер заметил солдат и еще сильнее принялся скакать и лаять, вертеться и кувыркаться, чем вызвал громкий хохот солдат. Ванька, воспользовавшись ситуацией, стремглав помчался к открытому люку. Эдлер заметил проскочившего Ваньку. Он еще немного повертелся и замолчал. Высунув длинный язык и потоптавшись на месте, собака повернула к городу. Солдаты не стали догонять и ловить безумного пса. Они молча удалились на свой пост.
   Прыгнув вниз, Ванька оказался в хорошо освещенном каменном тоннеле. Крадущейся походкой, осторожно пробирался он вдоль стены. Коридоры поворачивали то в одну, то в другую сторону, и Ванька боялся заблудиться в этом подземном лабиринте. Вдруг сзади он услышал шум шагов и голоса. Ванька шмыгнул в ближайший переход и, затаив дыхание, прижавшись к полу, стал прислушиваться. Вскоре до него отчетливо донесся голос, который показался ему знакомым. Через мгновение по коридору мимо него прошли два человека в военной форме. В одном из них он узнал того самого лысого, который с ними разговаривал. Ванька решил пойти за ними.
   - Необходимо усилить все контрольные посты, - услышал кот голос лысого. - В особенности те, которые выходят к внешней стороне города. Пройдемте в мой кабинет и обсудим все детали.
   Прячась за выступами и неровностями стен, кот следовал за ними до кабинета, куда вошли военные и захлопнули дверь за собой. Ванька остался за дверью. Он выжидал, прижимаясь к стене, когда будет возможность прошмыгнуть в кабинет. Шли минуты томительного ожидания, но вдруг в коридоре послышались приближающиеся шаги. Ваньке некуда было спрятаться. Вот из-за поворота показался чей-то сапог, и Ванька готов был удрать, но в это мгновение дверь распахнулась. Кот прошмыгнул между ногами и моментально скрылся под столом.
   - Вам ничего не показалось? - спросил лысого хриплый голос второго военного. - Мне кажется, у нас из-под ног выскочила рыжая крыса!
   - Дорогой мой, - насмешливо ответил лысый, - вам явно нужен отпуск. Пора привыкнуть, что в нашу систему даже муха не пролетит незамеченной, а вы говорите - крыса, да еще рыжая, - и лысый расхохотался, плотно прикрывая дверь.
   К двум голосам присоединился третий, но постепенно звуки стали удаляться и вскоре затихли совсем. Дрожащий от страха Ванька облегченно вздохнул. Он выбрался из-под стола, вскочил на стул и стал лихорадочно осматривать комнату. Нигде никаких следов карты, стены были голые. Единственный шкаф был заполнен аккуратно расставленными книгами. В отчаянии Ванька забрался на стол и увидел под ногами карту. О, это была она, никаких сомнений! Красным грифелем были помечены все подземные коридоры и контрольные посты, выходящие наружу. Он нашел кабинет лысого на карте и определил обратный путь. Затем свернул карту, засунул в карман и спрыгнул на пол. Вдруг послышались шаги, и дверь распахнулась: это лысый вернулся в кабинет. Ванька просочился в коридор между ногами военного.
   Довольный собой, подняв хвост трубой, Ванька бежал по коридорам. Тут он услышал отчетливый, чеканящий звук ударов множества сапог о каменный пол. Вдалеке показался строй солдат, и Ванька понял, что идет смена караула. Он свернул в ближайший переход. Мимо прошагали вооруженные солдаты. Видимо, это был центральный коридор, потому что через некоторое время послышались еще чьи-то шаги. Кот решил идти другой дорогой.
   Весь день Мишка с Панданусом просидели у окна. Когда чего-то ждешь, то кажется, что каждая минута тянется мучительно долго. Они со страхом прислушивались, не прозвучит ли сигнал тревоги. Вскоре домой прибежала Золотинка. От волнения она не могла спокойно работать.
   - Только бы он не попался, - не уставал повторять Мишка, - лучше бы я пошел вместо него.
   - Не говори глупости! - воскликнула Золотинка. - Вот тебя-то точно поймали бы! И вообще, хватит причитать, возьми себя в руки. Он очень сообразительный кот.
   Последние слова Золотинка произнесла, успокаивая прежде всего себя. Мишка, чтобы отвлечься от тяжелых мыслей, принялся конструировать воздушный шар. Необходимо было все правильно рассчитать. Он решил построить уменьшенную копию воздушного шара и испытать ее. Первым делом он начал шить шар, но то ли от волнения, то ли из-за неумения у него ничего не получалось.
   С каждой минутой он становился все более сердитым. Наконец совсем разозлившись, он швырнул все на пол и расплакался. Эдлер подошел и положил ему на колени свою большую голову. Золотинка собрала с пола брошенные вещи и подсела к мальчику.
   - Когда что-то не получается, не обязательно злиться и швырять все на пол. Ты ведь раньше никогда не шил? Что же ты думаешь, не умея шить, ты сможешь смастерить такую сложную конструкцию? - Она добродушно рассмеялась. - Давай я тебе помогу? Я буду шить твой маленький шар, а ты делай горелку и короб. Идет?
   Мишка кивнул. Ее уверенный голос вернул ему спокойствие. Ему стало стыдно за свою истерику. Он стал вспоминать, из чего делали путешественники свои короба. Он где-то читал, что хороший и прочный короб получается из плетеных прутьев. Он вышел на улицу, набрал тоненьких прутиков и сел за работу.
   - Хорошо, что дедушка научил меня плести корзины, - подумал он.
   Теперь время бежало незаметно. Вскоре маленький короб был готов. А Золотинка аккуратно прошивала каждый кусочек материи и думала, что большой шар ей будет не под силу сшить одной...
   Тем временем Ванька, пробегая по одному из узких и плохо освещенных коридоров, уловил слабый запах, который невозможно спутать ни с одним другим. Это был запах кухни.
   - Значит, - подумал он, - между военными подземельями и кухней есть связь, а это выход!
   И он радостно засеменил на этот чудесный запах. Пробежав немного по узенькому коридорчику, Ванька остановился - запах исчез. Сколько он не принюхивался, никак не мог уловить этого аппетитного аромата.
   - Не может быть, - кот с недоумением озирался, - на моем пути не было ни одного коридора. Неужели я что-то пропустил?
   Он повернул обратно и тщательно обследовал каждый метр своего пути. Внезапно он опять уловил запах кухни и никак не мог понять, откуда он берется. Ванька крутился на одном месте, пока не понял, что запах идет сверху. Кот встал на задние лапы и увидел темное отверстие, в которое едва бы пролезла голова Эдлера.
   - Ясно, - потянул ноздрями воздух Ванька, - то-то я тебя пропустил, ничего, сейчас разведаем.
   Он запрыгнул в темный узкий лаз и стал протискиваться все дальше и дальше, и запах становился все сильнее, а узкая труба стала скользкой и грязной. Впереди, немного сбоку, показался лучик света. Кот услышал грохот кастрюль, ругань повара, подгоняющего не слишком расторопных помощников, бульканье и шипение кипящего масла.
   Ванька добрался до маленького отверстия, выходящего на кухню, но выход преграждала небольшая решетка. Ванька сильно расстроился:
   - Надо же столько ползти по этой темной и вонючей трубе, чтобы убедиться в необходимости идти обратно!
   Он хотел развернуться, чтобы ползти обратно, но не тут-то было: он не мог здесь развернуться. Ванька с ужасом представил себе, как, а главное, сколько времени он будет ползти задом до ближайшего коридора. Мимо его растерянной физиономии по кухне прошлепали чьи-то толстые ноги.
   - Так, - подумал он, - это отверстие находится в самом низу кухни. Интересно, зачем им понадобилось делать отверстие у самого пола? - и вдруг он догадался, что это слив на случай потопа в кухне.
   Ванька представил себе, как он будет ползти задом, а в это время из кухни хлынет вода, он захлебнется, так и не успев вылезти. Это его так сильно потрясло, что неожиданно для себя он замяукал. Да так жалобно и громко, что его услышали все работники кухни. Но им и в голову не пришло искать его за этой решеткой у самого пола. Они бы еще долго шарили по углам, если бы Ванька опять не подал бы голос.
   - Да как тебя угораздило туда попасть? - и кот увидел перед собой те же толстые ноги.
   Через пару секунд показалось красное, блестящее от жары лицо. По голосу Ванька понял, что это и есть тот повар, который устроил всем нагоняй на кухне. Коту ничего не оставалось, как прикинуться несчастным, обезумевшим от страха животным, что было не так уж далеко от истины.
   Кто-то без труда снял решетку с отверстия, и Ванька опрометью бросился вон, боясь попасть кому-то в руки с картой на животе. Чувствуя приток свежего воздуха, он без труда нашел выход на улицу и уже через минуту мчался к дому Золотинки.
   Панданус, стоявший в горшке с землей около окна, первым увидел подпрыгивающий рыжий комочек с распушенным хвостом.
   - Он вернулся! - радостно прошелестело растение.
   Эдлер бросился навстречу Ваньке и от радости так прыгнул на него, что чуть не переломал тому кости. Ванька хотел было рассердиться, но перехватил смущенный, извиняющийся взгляд собаки и примирительно мяукнул. Подскочивший Мишка с нетерпением взял кота на руки и понес в дом.
   - Больше я тебя никогда не отпущу вот так, одного. Уж лучше остаться без карты, чем так переживать. Я так рад видеть тебя!
   Ванька немного смутился и спрятал голову на груди у Мишки. Когда все страсти улеглись, Золотинка сняла все с кота и достала карту.
   - Да, это та самая карта. Ты просто умница!
   Передохнув и вдоволь наевшись, Ванька принялся рассказывать про свои подземные похождения. При этом он кое-где сгущал краски, а кое-где изрядно приукрашивал. Но думаю, что мы можем ему это простить, тем более что он это заслужил.
  
  

Глава 20. Помощь господина Челночка

  
  
   К вечеру маленький воздушный шар был готов. Устройство представляло собой точную копию воздухоплавательного аппарата, но во много раз меньше. Для полноты картины Мишка сделал игрушечные копии Эдлера, Ваньки, Пандануса и, конечно, себя. Он даже не забыл сделать крохотные мешочки, используемые на воздушных шарах в виде дополнительного груза.
   Мишка привязал шар со всех сторон небольшими веревочками-канатами. Когда купол шара надулся под парами нагретого воздуха, выходящего из маленькой горелки, он торжественно сказал:
   - Руби канаты! В путь!
   Шарик с игрушечными фигурками взмыл в воздух, все больше набирая высоту и поддаваясь потоку небольшого ветерка. Тут Мишку осенило:
   - Чуть не забыл! Нам необходимо, чтобы погода в день нашего отлета была ветреная, а то мы так и застрянем надолго над вашим городом.
   - Ветер - это еще полбеды, - вздохнула Золотинка. - А вот где нам достать такое количество материала, а главное, кто все это будет шить?
   - Разве ты нам не поможешь? - беззаботно спросил Эдлер.
   - Тут дело не в желании, мой хороший, - Золотинка погладила Эдлера по спине. - Необходимо умение и реальная возможность достать нужный материал. А я, к твоему сведению, всего лишь кухарка.
   Подавленные таким неожиданным препятствием все вернулись в дом.
   - Так что же, - Ванька растерянно почесал за ухом, - получается, что наш план летит кувырком? Значит, мы никуда не полетим и застрянем здесь на всю жизнь? А зачем я тогда рисковал своей рыжей шкуркой и с таким трудом доставал карту?
   - Подождите! - протестующе подняла руки Золотинка. - Я же не отказала вам! У меня есть одна идея, но только я не могу ручаться за ее счастливое воплощение в жизнь. Понимаете, у меня есть знакомый, который давно добивается моей руки. Так вот, он работает у военных портным. Уж не знаю, согласится ли он помочь нам. Не каждый пойдет на такой риск, даже во имя любви.
   - Золотинка! - воскликнул Мишка, взяв ее за руки. - Мы все тебя просим! Больше нам не на кого надеяться. Если мы не выберемся отсюда, то мои родители просто умрут от горя, и кто тогда поможет нашей фиалке?
   Золотинка была доброй женщиной и не могла оставаться равнодушной к чужому несчастью, поэтому она пообещала подумать и как-нибудь решить эту проблему.
   Прошло два дня. За это время Мишка успел сплести только нижнюю часть их короба. Это оказалось очень тяжелой и трудоемкой работой. К тому же дно должно быть крепким, поэтому эту часть работы мальчик выполнял особенно тщательно. Вскоре его ладошки покрылись водянистыми пузырями, которые затем начали лопаться и сильно болеть. Золотинка посмотрела на его кровяные мозоли на руках и ахнула:
   - Да разве можно доводить свои руки до такого состояния! В ближайшее время никакого плетения коробки.
   Мишка оторвался от своего занятия, посмотрел на Золотнику и заметил, что она сегодня выглядит особенно красиво. На ней было нарядное голубое платье, а золотые волосы сзади перехвачены голубой лентой.
   - У нас сегодня будут гости? - спросил Мишка с улыбкой.
   - Да, ты не ошибся, - рассмеялась Золотинка. - У нас будет не просто гость, а долгожданный гость! Так что в ваших интересах произвести на него хорошее впечатление. Придет тот самый портной, о котором я вам уже говорила.
   Вскоре нетерпеливо зазвонил колокольчик. Золотинка. вспыхнув ярким румянцем, пошла открывать дверь, мимоходом оглядев себя в зеркало. Через минуту она появилась в гостиной с букетом красивых хризантем. За ней вошел крепкий толстячок, одетый в безупречно сшитый костюм из темно-синего сукна.
   - Присаживайтесь, уважаемый господин Челночок, - Золотинка подвинула стул, - и давайте я познакомлю вас с моими друзьями, о которых я вам уже говорила.
   Она представила ему своих квартирантов. Мишка хотел было подать гостю руку, но вовремя вспомнил про свои мозоли, поэтому он только коротко кивнул.
   - Дорогая моя Золотинка, - немного напыщенно сказал Челночок в ответ, - Вы все можете называть меня простым домашним именем: Гоша. Это сокращенное имя. В детстве мама называла меня "Горошек" из-за того, что я очень любил есть горох. Мама, которую я больше никогда не смогу увидеть! - И с этими словами он вытащил из кармана носовой платок и шумно высморкался, но тут же спохватился.
   Торжественная часть по поводу знакомства была окончена, и Ванька с Эдлером выскочили на улицу.
   Чопорно попив чаю с пирогом и рассказав пару "умопомрачительных" (по его мнению) историй, причем совершенно не смешных, Гоша Челночок перешел к делу.
   - Итак, - причмокивая губами, проговорил он, - вы, молодой человек, решили отсюда... фьють? - Гоша присвистнул, сделав при этом движение своей пухлой ручкой. - Для этого вам понадобилась моя помощь? А известно ли вам, сколько материала необходимо для вашей затеи? Я уж не говорю о нитках, иголках и прочем инструменте. И как вы себе представляете, откуда я буду брать сей материал? И где шить? Ведь на работе это невозможно: меня сразу заметят.
   - Дорогой Гоша, - с мольбой в голосе обратилась к нему Золотинка, - я знаю, что все это очень трудно. Но шить можно у меня после работы, а брать материал вы будете небольшими партиями.
   - У вас? - встрепенулся Гоша. - Ну, это в корне меняет дело! Завтра, нет, сегодня же необходимо перенести мои швейные принадлежности сюда. Но мне понадобится ваша помощь, - и Гоша выразительно посмотрел на хозяйку дома.
   - Мы сейчас же пойдем с вами, - с готовностью вскочил Миша.
   Стоял тихий теплый вечер. Гошино жилище отделяла от дома Золотинки всего одна улица, так что вскоре все вернулись, навьюченные всевозможными вещами, необходимыми для шитья.
   На следующий день после работы появился надушенный Гоша. Он принес огромный моток материи, и работа закипела. С этого дня все вечера напролет дом Золотинки превращался в настоящую мастерскую, где резали, кроили, шили. Мишка за эти дни сплел короб и теперь дело оставалось только за горелкой.
   Наконец все было готово, и оставалось дождаться только хорошей погоды. Мишка решил еще раз обдумать все до мелочей. Они вновь просмотрели карту и выбрали место для старта своего воздушного шара. Далеко идти не пришлось: прямо за домом Золотинки был пустырь. Эта территория очень им подходила. Во-первых, это место было удалено от контрольных пунктов выхода солдат. Во-вторых, из-за большого скопления домов в этом месте их шар был почти незаметен.
  

Глава 21. Прощание с затерянным городом, встреча с Брахусом

  
   Итак, все приготовления были завершены: мешки с песком еще с вечера погрузили в короб. Золотинка собрала кое-какую провизию. Улетать друзья решили на рассвете, так как в это время все еще спят, и их приготовление к полету может пройти незаметно.
   Они разожгли горелку и надули серого цвета воздушный шар. Гоша оказался молодцом и выбрал самый неприметный цвет материала. Все четверо залезли в плетеный короб, который плавно покачивался, едва удерживаемый веревками.
   - Ну, все, - нагнувшись к Гоше, тихо сказал Мишка, - на счет три переруби веревки.
   Шар чуть дернулся и плавно взмыл вверх. Ветер относил их все дальше от дома Золотинки. До них донеслось тревожное завывание сирены, и можно было разглядеть, как выскакивали военные из своих подземных нор, словно крысы. Но теперь, когда они были довольно высоко над городом, их не страшили никакие солдаты.
   Шар медленно пролетел над центральной площадью, где находился пока еще пустой рынок. Уже совсем рассвело. Было видно, как ранние прохожие показывают на них руками. Вот и внешняя стена этого крохотного мирка. А дальше их ждала свобода! О, теперь они хорошо знали смысл этого слова! Еще немного и шар перемахнул невидимую воздушную границу. Мишка оглянулся и... ничего не увидел, кроме зеленой долины - город вновь стал для них невидимым.
   Шар медленно проплывал над лесом, где Эдлер выгнал на них кабана; а вот и поле с цветами-вампирами. Единственный, кто не любовался красотой полета, был Ванька. Он забился в угол короба, уткнувшись в мешок с песком.
   - Ванюша! - воскликнул Мишка. - Ты посмотри, как интересно! Где ты еще такое увидишь?
   - Я и не собираюсь это где-нибудь видеть, - срывающимся от страха голосом проговорил кот. - Скорей бы это кончилось!
   Ванька еще плотнее уткнулся в мешок и прикрыл голову лапками.
   А Мишка увидел, как они проплыли над старым пнем, который послал их по ложному пути.
   - У, старое чучело! - прорычал Эдлер.
   Вскоре они миновали степь, а там вновь показался лес. Перед ними была крутая сопка, у подножия которой расположилась небольшая деревенька. Сверху было видно играющих ребятишек. При виде большого летящего шара дети побросали свои игры и, разинув рты, глядели на пролетающее чудо. Мишка помахал им. В ответ они восторженно закричали и побежали за шаром. Но тут Мишка увидел, что если они не примут срочных мер, то столкнутся с лесной горой. Он взял мешок с песком и, убедившись, что никого под ними нет, выкинул его из короба.
   - Это еще зачем? - поинтересовался Эдлер.
   - Действительно, - поддержал его Панданус, - как-то странно брать с собой вещи, а потом их выкидывать.
   В это время шар стал медленно подниматься.
   - Ой-ой! - всхлипнул Ванька. - Мы, кажется, поднимаемся еще выше!
   - Правильно, - ответил ему Мишка, выкидывая при этом еще два мешка. - Мы сейчас поднимемся еще выше. Вы же видите, что перед нами сопка. А чтобы через нее перелететь, нашему шарику нужно помочь. Мешки - это дополнительный груз на нашем воздушном корабле, и чтобы кораблю стало легче, мы сбрасываем этот лишний груз.
   - А я-то думал, что эти мешки ты взял для борьбы с Брахусом, - разочарованно протянул Эдлер.
   - Ты меня удивляешь, - рассмеялся Мишка, убедившись, что опасность миновала. - Как ты представляешь эту борьбу с помощью мешков, наполненных песком?
   Эдлер совсем смутился: он чувствовал себя самой глупой собакой в мире.
   Они перелетели через сопку и увидели прекрасный замок, который украшали множество башенок и остроконечных шпилей. Это, несомненно, был королевский дворец, в котором теперь правил Брахус. Панданус пристально всматривался в окна дворца и чуть не вывалился из короба. Налетел внезапный порыв ветра, они и не заметили, как над ними нависла грозовая туча. Начал накрапывать мелкий дождик. Вдруг шар закрутило на одном месте, потом стало швырять из стороны в сторону. Создавалось впечатление, что кто-то вздумал с ними поиграть в футбол, причем в качестве мяча выбрали их шар. Вокруг все было затянуто серой дымкой. Пропало все: и дворец, и свинцово-серая туча, и лесная сопка. Как будто их засунули в пыльный мешок. В ушах стоял пронзительный свист ветра.
   Вдруг раздался издевательский смех, а перед испуганными путешественниками предстали огненные прорези глаз, которые они уже видели в гостиной своего дома. Через мгновение все пропало, и вновь перед ними была свинцово-серая туча, внизу дворец, а сзади лесная сопка.
   - Что это было? - чуть слышно пролепетал Панданус. - Может, я один все это видел?
   - Не волнуйся, - ответил Эдлер. - Не знаю, как хозяин, но я глаза этой летающей образины долго помнить буду.
   - Тогда объясните, куда все это подевалось? - прокричал Панданус в истерике.
   - Слушайте, - подал голос ошарашенный Мишка, - это очень странно. Не могло же это чудище испариться?
   Свинцово-серая туча, которая была совсем близко, стала вдруг расти. Из тучи вытянулись две руки, схватили их шар и притянули его. С таким же диким смехом эти руки начали раскачивать плетеный короб. Полил сильный дождь, и внезапный порыв ветра потушил огонь в их горелке. Еще некоторое время их мотало, но теперь они почувствовали, что их никто не удерживает. Шар сдулся, и они стали падать вниз. Все четверо съежились и плотно прижались друг к другу в ожидании удара о землю. Но ничего не произошло. К их великому удивлению невидимая сила приподняла короб и поставила его прямо перед дворцом. Они были так напуганы, что не могли вылезти из своего весьма потрепанного убежища, и долго еще сидели бы, если бы не услышали насмешливый голос:
   - Ну, может быть, вы все-таки вылезете из своей коробки? Дождь-то уже закончился!
   Мишка первым пришел в себя и выглянул из короба. Перед ним на ступеньках дворца сидело существо, которое похитило их фиалку: все то же извивающееся, похожее на смерчь, серое тело, все те же огненные, устрашающие глаза. Это и был тот самый Брахус - гроза этого королевства.
   Увидев испуганного мальчика, он громко рассмеялся. Казалось, его забавляет страх и ужас, который он вселяет в других.
   - Ну что попрятались? - прогудел он, и Мишка увидел, как в сером теле появилось нечто вроде рта. - Что принесло вас в мои владения? А ну-ка, постойте! - и чудище взмыло в воздух, вплотную приблизившись к коробу. - Да я вас, кажется, уже видел! Но что вы забыли в нашем мире?
   Тут неожиданно из короба выпрыгнул Панданус и бросился на Брахуса:
   - Отдай мою фиалку! Трусливое существо! Ты только и способен на гадости! Что ты сделал с моей фиалкой?
   Панданус колотил по телу Брахуса своими листьями-руками, которые утопали в серой мгле, как будто он колотил по пустому месту.
   Вволю натешившись тщетными усилиями растения, Брахус произнес:
   - Э нет, дружок, так у тебя ничего не выйдет! У меня ведь нет твердого тела, я неуловимый! И перестань орать, а то превращу тебя в безмолвного истукана.
   - Ты зачем забрал нашу фиалку? - Мишка вылез из короба и подошел к этому бесформенному существу, развалившемуся на ступеньках дворца. - По твоей милости нам пришлось вынести столько бед!
   - Какая еще фиалка? - удивленно спросил Брахус.
   - Та самая, которую ты унес в свой мир через наше зеркало! - Мишка уже порядком рассердился. - И у нас к тебе много вопросов. Например, что это за лес заколдованный, в котором все растения проклинают тебя? Выглядят они весьма странно. И почему они утверждают, что все королевство погибло и превратилось в таких же уродов, как они?
   - Тр-тр-тр, затараторил! - недовольно прогремел Брахус. - Этот заколдованный лес пускай себе так думает. Я их специально отгородил от остального королевства пустыней со всех сторон. Не думал я, что вы отважитесь на такой героизм и перемахнете через эту безжизненную пустыню. Ну что ж, раз уж пришли, то будьте моими гостями! Проходите во дворец. Еды я вам не обещаю, но спать вы сможете на мягкой постели, - с этими словами он взвился в воздух и, описав круг, вихрем ворвался во дворец.
   Через распахнувшиеся двери друзья вошли во дворец. Они прошли в большой зал, отделанный голубым цветом в обрамлении позолоты. На стенах было множество хрустальных подсвечников. Брахус облетел весь зал и умостился на закачавшейся под ним хрустальной люстре. Она была очень красива и напоминала воздушный замок.
   - Ну, как? - с гордостью произнес Брахус. - Не правда ли, роскошно!
   Друзья молча прошли в следующий зал, сверкающий таким же великолепием. Еще и еще замечательные комнаты королевского дворца представали перед гостями в новом роскошном убранстве. И чем дальше они шли, тем все больше удивлялись: дворец был совершенно пустой, ни одной живой души!
   - Брахус, - поинтересовался Мишка, - а ты что, один здесь живешь? А где же придворные? Я не вижу ни одного человека!
   - А все теперь живут в саду, - весело отозвался Брахус. - Надоели они мне. Да и надобности в них я не вижу.
   - А фиалка тоже в саду? - нетерпеливо спросил Панданус.
   - Да там она, там! Где ж ей еще быть!
   Панданус ликовал:
   - Жива! Моя фиалка жива!
   Друзья вздохнули с облегчением. Они потребовали от Брахуса, чтобы он немедленно отвел их в сад. Брахус ответил, что желания гостей для него закон, и через несколько минут они стояли перед зеленой лужайкой, на которой беспорядочно росли различные растения. Панданус бросился искать свое сокровище, и вскоре донесся его радостный возглас, возвещающий о том, что его поиски увенчались успехом.
   - Но где же придворные? Где все люди? - спросил Мишка Брахуса. И почему растения посажены в таком беспорядке?
   Брахус подлетал поочередно то к одному, то к другому растению на лужайке и спрашивал:- Ты думаешь, это растение? Или это? Ха-ха! Это и есть придворные дамы, кавалеры и прочая прислуга. Вот этих, - и он указал на большую группу пышных цветов, держащуюся особняком от всех остальных, - я превратил первыми. Это все приближенные короля и принцессы. Надоели своим постоянным жужжанием над самым ухом. Я их не только превратил в эти безобидные цветочки, но и лишил их права голоса.
   - А остальные? - с ужасом произнес Эдлер. - Остальные растения тоже были настоящими людьми?
   - Ага! - радостно ответил Брахус и, приблизившись к собаке, добавил: - Если будешь плохо себя вести, мой блохастый приятель, я и тебе могу устроить место в моем саду. Пожалуй, - и он раскатисто захохотал, - из тебя выйдет приличный дуб!
   - Хватит нас запугивать, - заступился за трясущегося от страха Эдлера Мишка. - Да, натворил ты здесь дел! А тебе не скучно так жить? И потом, кто тебе все готовит? Кто ухаживает за тобой?
   - Разве я похож на того, за которым надо ухаживать? - раздуваясь до огромных размеров, угрожающе спросил Брахус. - Да и в еде я не нуждаюсь. Я создал самого себя из ничтожного человечка! Создал истинное совершенство! Я никогда не хочу есть, никогда не испытываю жажды, мне не надо спать, я не нуждаюсь ни в чьих услугах, потому что могу доставить себя сам, куда захочу!
   - Подумать только, какое совершенство, - презрительно покачал головой Мишка. - А скажи мне, Мистер Совершенство, можешь ли ты найти хоть одно существо, которое бы сказало: "Да, он хороший парень, этот Брахус. Он мне нравится"?
   - Ой-ой-ой, я сейчас заплачу, - издевательски захныкал Брахус.
   - Вот и поплачь, - ответил Мишка, которому стало противно разговаривать с этим нахалом. - Может быть, ты вспомнишь, что когда-то и сам был человеком.
   К удивлению всех Брахус сказал тихим голосом:
   - Я и плакать-то не могу. Может, хотел бы, да не могу. А хотите, - и он оживился, - я расскажу всю правду о себе?
  

Глава 22. История Брахуса

  
   Все недоверчиво посмотрели на это серое, бесформенное существо, которое еще минуту назад издевательски посмеивалось над ними.
   - Когда-то я, как вы сами сказали, был человеком, - начал Брахус свою историю. - И являлся неплохим ученым, что, в сущности, и погубило меня.
   В этом дворце жил король со своей ангельски красивой дочкой. Однажды она заболела, и никто из докторов всего королевства был не в состоянии поставить бедное дитя на ноги. Я вызвался помочь королю. И к величайшему изумлению этих никчемных докторишек и огромной радости короля я вернул принцессе ее цветущий вид. Мне это не было трудно, так как к этому времени я практически умел лечить все болезни.
   От распиравшей его гордости он даже выпрямил свое бесформенное тело и стал раза в два выше.
   - Мне стали предлагать большое вознаграждение, но я отказался, - продолжил свой рассказ Брахус. - Я попросил короля сделать меня главным лекарем королевства, на что он с радостью согласился. Уже тогда у меня созрел план встать во главе всего королевства. Но я хотел сделать это честно. В один прекрасный день я пришел к принцессе с большим букетом роз и попросил ее руки. Но эта избалованная девчонка посмеялась надо мной и выставила вон. И вот тогда я решил, что любым способом заполучу это королевство. Во-первых, я изобрел чудесный эликсир, основой которого являлся сок растений. С помощью этого эликсира я превратил короля и его противную дочку в цветы. Сначала я не лишал их голоса, но когда они стали действовать мне на нервы, я сделал их безмолвными. Я объявил себя королем, но тут я заметил недовольные физиономии придворных, которые сильно боялись меня и не заступились за своего короля. Так что постепенно я превратил эти постные рожи в такие же безмолвные растения.
   Потом я решил сделать себя совершенным существом, что вы сейчас и имеете счастье видеть. Я стал эспериментировать на людях королевства и растениях. Некоторые, особенно удачные снадобья я пробовал на себе. Постепенно у меня стало получаться. Для моих опытов требовалось большое количество растений, которые после использования приобретали весьма экзотический вид. Тот экзотический лес и является результатом моих опытов. Они так и думают, что все существа королевства такие же уроды, как и они. Поэтому я и отгородил их пустыней.
   Но вот нужный состав эликсира был найден, и я сразу же испытал его на себе. В результате получилось такое вот совершенное существо. О, как я был счастлив первое время! Я хохотал и издевался над никчемными людишками, работающими в поте лица, чтобы прокормиться. Еще долгое время я летал по всему королевству, наслаждаясь своим новым телом.
   Но вскоре мне все наскучило. Стало нечем себя занять. Я с завистью стал вспоминать то время, когда получал удовольствие от выпитой кружки холодной воды, от съеденной на обед поджаренной курочки, от ощущения обыкновенной усталости после работы. Мне стало невыносимо плохо, хотелось заплакать, но я освободил себя даже от этого. И теперь все мои усилия сводятся к тому, чтобы найти эликсир, который превратил бы меня обратно в человека.
   Мишка был совершенно ошарашен. Он готовился сразиться с безобразным чудищем, а нашел здесь несчастнейшего из существ.
   Мишка первым нарушил молчание:
   - А кто же из этих растений король и принцесса?
   - Видите вон ту прекрасную, но колючую розу, которую плотно обступили другие растения? - Брахус указал на группу растений, в центре которой находилась нежно-кремового цвета роза. - Это и есть принцесса, а король прячется где-то там, на окраине сада.
   - А ты можешь превратить их обратно в людей?
   - В том-то и дело, что у меня не получается вернуть им всем прежний облик, - расстроено проговорило серое чудовище. - Для того, чтобы это сделать, нужно найти подходящий эликсир. А его-то я никак не могу придумать. Сок каких растений я только не перепробовал - все напрасно! Вот и вашу фиалку я взял именно для этих целей. Я не знаю, что мне делать? - воскликнул он огорченно. - Своим видом я всех пугаю. Со мной никто не хочет общаться. Меня никто не любит.
   - Ну, верни хотя бы нас домой, - подал голос Ванька.
   - О, это совсем просто, - проговорил Брахус.
   Тут подошли Панданус с фиалкой. Они сказали, что хотели бы остаться в этом королевстве.
   - Вы только доставьте нас в заколдованный лес, - сказал Панданус. - Меня эти растения выбрали королем.
   - Ого! - прогудел насмешливо Брахус. - Еще один король в нашем королевстве! И у кого? У этих уродцев!
   - Это не твое дело, - дерзко ответила фиалка, - по твоей вине они стали такими. От тебя требуется только доставить нас туда, никчемное создание!
   - Что я слышу? - вышел из терпения Брахус. - Да это же речь самой королевы! Ладно, пока я окончательно не разозлился, прыгайте скорее в короб, а я вас доставлю, куда пожелаете. Вам повезло - у меня сегодня чудесное настроение.
   Друзьям не надо было повторять: они моментально оказались в плетеном коробе. Даже Ванька, который клялся, что никогда больше не залезет в эту корзину, при слове "домой" быстрее всех прыгнул в короб и затаился, распластавшись по дну.
   Мишка очистил короб от лишнего груза, и они медленно стали подниматься. Окутанные серой мглой туманного тела Брахуса, они не заметили, как их короб стукнулся обо что-то твердое. Воздушный шар опустился возле того самого причудливого леса, в котором решили остаться Панданус с фиалкой.
   Они вышли на дорожку. Панданус представил всем свою невесту. В ответ он услышал радостный шепот растений. Они попросили их остаться здесь и стать их королем и королевой. Панданус с удовольствием согласился, чем вызвал бурный восторг всего леса.
   - Я привел вам одно существо, - смело добавил Панданус, - которое желает извиниться перед вами, - и он повернулся с Брахусу.
   Тот от такой неслыханной наглости потерял дар речи. Вокруг воцарилась тишина. Все растения застыли в ожидании.
   - Да извинись уже, - еле слышно прошептал Мишка. - Надо же с чего-то начинать, так почему ни с этих несчастных растений?
   Затянувшаяся пауза была прервана громогласным и мрачным:
   - Извините!
   Конечно, этого было недостаточно, но все же был сделан первый шаг к примирению.
   - Далеко пойдет ваш Панданус, - тихо произнес Брахус. - Наглость у него поистине королевская.
   Друзья попрощались с заколдованным лесом и подошли к Панданусу с фиалкой.
   - Ну, зеленый, прощай! Извини, если когда-то тебя обидел, - произнес Ванька.
   - Я всегда буду помнить о тебе. Ты - настоящий друг! - сказал Эдлер и лизнул листочек.
   - Мне будет вас очень не хватать, - добавил Мишка. - Мы вас поздравляем и будьте счастливы! Прощайте!
   Друзья помахали Панданусу с фиалкой и пошли вслед за умчавшимся вперед Брахусом.
   Они подошли к тому месту, откуда начинался их путь в этой волшебной стране. Брахус бормотал какое-то заклинание. Через мгновение в воздухе появилось неясное очертание темного предмета, похожего на их зеркало. Вскоре они увидели черный проход. Мишка первый подошел и протянул вперед руку, но с удивлением обнаружил, что рука наткнулась на что-то мягкое и сырое. Он захватил горсть этого вещества и понял, что держит в руках комок обыкновенной земли. Брахус первый понял, что произошло.
   - Все, - радостно сообщил он, - выход в другой мир закрыт! Так что вам придется остаться здесь навсегда.
   - Что ты такое говоришь? Нам надо домой! - Мишка был совершенно обескуражен таким поворотом дела. - Неужели это единственный способ попасть в наш мир? Что будет с моими родителями? - в ужасе прошептал он.
   - Есть еще одно место, через которое можно вернуть вас домой, - задумчиво произнес Брахус, - но я не уверен, что из этого что-нибудь получится.
   - Это ты о чем? Ну, говори! - нетерпеливо закричали разом все.
   - Понимаете, - начал Брахус, убрав одним движением бесполезное теперь зеркало, - в подземелье, под дворцом, есть колодец, волшебный колодец. Его называют колодцем желаний. Раньше он исполнял желание любого, кто к нему явится. Но сейчас, после нашей с ним ссоры, он вряд ли вообще будет помогать кому-либо.
   - А из-за чего вы поссорились? - со слезами на глазах спросил Мишка.
   - Да надоел он мне своими наставлениями - как жить, что делать... Слово за слово, и мы сильно поругались. А напоследок я взял и закидал его камнями.
   - Ну, ты даешь! - воскликнул Мишка. - Это ж уметь надо, так ссориться со всеми. Интересно, в королевстве есть хоть кто-нибудь, с кем ты не в ссоре?
   - А зачем же ты поссорился с ним? - удивленно спросил Ванька. - Ведь он мог выполнить любое твое желание, например, сделать тебя снова человеком.
   - Так из-за этого мы и поругались, - сказал возбужденно Брахус. - Я, говорит, исполню твое желание, но при условии, что ты вернешь прежний облик всего королевства.
   - Ну, а ты что же?
   - Это я сейчас не прочь все вернуть, а тогда мне совсем этого не хотелось. Уж и не знаю, как нам с ним договориться!
   - Что ж, неси нас обратно к своему дворцу, - вздохнул Мишка.
   А пока наши герои добираются до дворца, необходимо объяснить, как зеркало оказалось в земле.
   Убитые горем родители не знали, что делать, куда обращаться, где искать пропавшего сына. Теплилась надежда, что Мишка жив и с ним находятся его верные друзья: кот и собака. Они уже давно обзвонили всех знакомых, подняли на ноги милицию, но все было напрасно. Все трое как будто испарились. Кто-то из соседей сказал, что в глухом месте, довольно далеко от их дома, живет одна старушка - ясновидящая. Мама решила поехать к ней - это была последняя надежда хоть что-нибудь узнать о пропавшем сыне.
   Старушка, к великому изумлению мамы, сама назвала имя ее сына. Она рассказала, что всему виной зеркало, находящееся в ее доме.
   - Через это злое зеркало ушли твой сын, собака и кот. С ними ушло и растение, которого нет больше в той комнате, где стоит зеркало. Это врата в чужой мир. Ты должна уничтожить его. Тогда твой сын вернется. Лучше закопай это зеркало как можно глубже в землю. Мне больше нечего тебе сказать. Прощай!
   Мама рассказала все Алексею Анатольевичу, который не поверил в небылицу, рассказанную этой старушкой.
   - Этого не может быть! Такого не бывает! - неустанно повторял он.
   Но мама все не отступала, и ему пришлось согласиться. Вооружившись лопатой, они вынесли зеркало из дома, отъехали в безлюдное место, где и закопали его. Алексей Анатольевич при этом сердито приговаривал:
   - Слушаешь неизвестно кого! Глупее ситуации не придумаешь! Хорошо, хоть нас никто не видит.
   Мама ничего не отвечала: она твердо верила, что теперь возвращение ее сына близко. Но, сама того не предполагая, этим она только отдалила возвращение сына...
  
  

Глава 23.Волшебный колодец и путь домой

  
  
   Брахус вновь перенес всех во дворец. Они прошли по всем залам роскошного дворца, пока не подошли к маленькой дверце, ведущей в подземелье, где находился колодец желаний. Брахус, немного повозившись с замком, распахнул дверцу. Из глубины на них пахнуло сыростью. Они торопливо спускались вниз по скользким, поросшим мхом ступенькам, пока не увидели каменную пещеру, освещенную голубоватым светом. Посередине пещеры находился колодец.
   Не успели друзья подойти, как раздался противный скрипучий голос:
   - Что пришли? Поглазеть на чудо природы? Или чего желать изволите? Я никого не принимаю!- И вдруг голос сорвался на визг: - А это ты, летающая образина! Пошел вон! И забери своих дружков!
   - Мы ему не дружки, - твердо сказал Мишка, выступая вперед. - Нам нужно вернуться домой.
   Затем Мишка рассказал историю их появления в зазеркальном мире. Еще он добавил, что сожалеет обо всем, что натворил здесь Брахус.
   - Мне приятно слышать, - проскрипел голос, - что не я один ненавижу его. А еще у меня есть желание закидать этого выскочку такими же булыжниками, какими он кидался в меня. Пожалуй, я выполню вашу просьбу, но с одним условием.
   - Мы слушаем, - и Мишка в знак почтения склонил перед колодцем голову.
   У старика был весьма скверный характер, но ради того, чтобы попасть домой, Мишка готов был на все. Он уже приготовился выслушать какую-нибудь гадость.
   - Если бы я сам мог исполнять свои желания, то все было бы по-другому, - устало вздохнул колодец. - Итак, я хочу, чтобы вы пожелали превратить Брахуса в растение. Тогда я сразу возвращу вас домой!
   Эдлер с Ванькой восторженно запрыгали от радости: им не было никакого дела до Брахуса, который с воплями забегал по пещере. Но Мишка не торопился соглашаться. Ему вдруг стало жалко этого серого гиганта, запутавшего в своей жизни. Если не Мишка, то больше никто никогда не поможет ему. И он начал переговоры с колодцем.
   - Но ведь ты не можешь так безжалостно поступить с живым существом. Он уже сам себя наказал, превратившись в это "совершенство". Чего ты добьешься, навсегда превратив его в растение? Разве ты сможешь дальше спокойно жить, зная, что кто-то по твоей вине страдает? Тогда ты станешь таким же бездушным, как Брахус.
   - А что ты предлагаешь? - удивленно проскрипел колодец.
   - Я предлагаю, - задумчиво сказал Мишка, - превратить его в растение на время, так как наказать его все-таки надо. И поселить его где-нибудь в безлюдном месте, ну, скажем, в пустыне. Пусть там он пробудет в виде кактуса целый год, а потом вернется в свой прежний человеческий облик. Ну, как тебе мое предложение?
   - А что, - задумчиво откликнулся колодец, потом помолчал немного и уже веселее сказал: Думаю, что это неплохо. Но я требую, - вдруг прогремел он, - чтобы передо мной немедленно извинились за швыряние камнями!
   Как не хотелось Брахусу, но он понимал, что его будущее в руках этого колодца и мальчика. Ему ничего не оставалось, как смиренно попросить прощения.
   Церемония извинения была окончена, и колодец скомандовал:
   - Первое: Брахус отправляется жить в пустыню. Будет он зеленым и колючим кактусом целый год! По прошествии этого времени он превратится в человека.
   Только он это сказал, как Брахус исчез, как будто его и вовсе не было.
   - Второе, - продолжил торжественным голосом колодец, - эти трое существ...
   - Стойте, - перебил его Мишка. - Мы же забыли еще одно желание! Все королевство должно вернуть свой прежний облик. Заколдованный лес должен стать нормальным, военные не имеют права силой удерживать жителей их города, во дворце должны гулять настоящие люди: король, принцесса, слуги, придворные. Словом, пусть будет все, как раньше!
   - Да, да,- спохватился колодец, - как это я сам не догадался! Ведь это, практически, самое главное. Итак, второе желание: все королевство возвращается к своей обычной жизни. И наконец, третье: счастливого пути, ребятки! Я приготовил вам небольшой сюрприз...
   Последние слова его утонули в приятном переливчатом звоне. Их тела беспорядочно завертелись в воздухе. Перед ними начали проплывать удивительные видения. Они увидели сердитого кактуса, одиноко сидящего в безмолвной пустыне, затем промелькнуло сияющее лицо Золотинки, выходящей замуж за добродушного Гошу-Челночка. Быстро пролетел перед изумленными взорами роскошный лес: деревья с пышными кронами, изумрудные лужайки, расцвеченные полевыми цветами. Здесь властвовали их Панданус и фиалка. Потом показался знакомый водопад, деревушка гномов, и последнее, что они увидели - королевский дворец, окруженный великолепным парком, по дорожкам которого прогуливалась прехорошенькая принцесса в окружении множества придворных дам.
   Не успели они опомниться, как уже стояли в своем родном доме, в той самой комнате, с которой началось их увлекательное, но и опасное путешествие.
   - Ура! - закричал Мишка.
   Его верные друзья, Эдлер с Ванькой, могли поддержать своего хозяина только громким лаем и пронзительным мяуканьем. Увы, это была уже не волшебная страна, но Мишка ничуть не огорчился...
  
  
  
   5
  
  
  
  

 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"