Скай Кассандра: другие произведения.

Чужая жизнь

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:


 Ваша оценка:


Чужая жизнь

  
  
  
   Пролог
   - И всё-таки он - лапочка! - умилённо проговорила одна из сидящих перед телевизором девчонок, взирая на экран, где застыл стоп-кадр из популярной анимэшки.
   - Да уж, - вздохнула вторая.
   - Не знаю, - с лёгким раздумьем протянула третья. - Он, конечно, довольно милый... Прямо даже жалко, что с ним так обходятся.
   - Как - так? - первая оторвалась от разглядывания сцены и слегка вопросительно посмотрела на подругу.
   - Ну, знаешь, Оль, - девушка пожала плечами. - На мой взгляд - это просто кошмар! Заставить его быть вместе с такой дурочкой!
   - Почему сразу - дурочкой? - Оля обиженно подняла брови. - Она тоже классная. Правда ведь, Кать?
   Катя пожала плечами и задумчиво покрутила в пальцах прядь волос:
   - Ну, в чём-то Аня, безусловно, права. Порой она ведёт себя по-детски. Но в целом, она и есть большой ребёнок...
   - Но он её любит! - горячо запротестовала Оля.
   - А мне кажется, что ему просто пришлось смириться с тем, что они будут вместе, - возразила Аня. - Просто потому что им показали, что так будет в будущем. У него просто не было возможности что-то изменить.
   - Да он не хотел ничего менять! - Оля насупилась. - Он её из-за этого и любит!
   - Ага! Красивый умный взрослый парень - и взбалмошная недалёкая девчонка! Чудная пара! - ехидно усмехнулась Аня.
   - И всё равно я бы хотела оказаться на её месте, - Оля мечтательно уставилась в потолок. - Пожить бы её жизнью! Разве вам бы такого не хотелось?
   - Нет, спасибо, - Аня тряхнула головой.
   - А тебе? - Оля приподнялась на локтях и взглянула на Катю.
   Та задумчиво улыбнулась, глядя на картинку в телевизоре:
   - Скорее, да. Только на своих условиях. Я бы не хотела быть такой же наивной дурочкой, как ее здесь изобразили. Сражения - классно, сверхвозможности - супер, но мои мозги я бы предпочла оставить при себе.
   Подружки весело рассмеялись.
   А с экрана на них по-прежнему взирала анимэшная парочка.
  
   1. Неожиданность
   На улице вовсю пригревало солнце. Деревья приветливо шумели уже густой листвой, просто сияющей весенней свежестью. Ласковый тёплый ветерок приятно обтекал тело.
   Катя неторопливо шагала по улице, негромко напевая под нос что-то из горячо любимых "Блэкмор'с Найт". Спешить никуда не приходилось, никто сегодня не ждал, а чудесный майский денёк просто взывал к прогулкам. Причём, желательно по парку, где-нибудь подальше от скоплений народа.
   Мысли лениво текли, кружась, в основном, вокруг несбыточных мечтаний, какими полна голова любой молодой и романтичной девушки.
   Она настолько ушла в себя, что не замечала ничего вокруг. И ошарашено ахнула, налетев на стоявшую на тротуаре девушку.
   - Извините, - смущённо пробормотала Катя, поднимая голову. - Я не заметила... - эти слова она выговорила чисто автоматически, потрясённо оглядывая жертву своей задумчивости.
   Девушка была невысокой, очень стройной, что подчёркивал лёгкий летний сарафанчик, аккуратно облепляющий все изгибы её фигуры. Катя краем сознания отметила, что сама она о такой могла только мечтать. Такого результата ей бы никакими диетами не добиться.
   К тому же, помимо эффектной фигуры, у незнакомки было очаровательное личико с большими лукавыми глазами, сразу же притягивающими взгляд, и потрясающий водопад густых, слегка вьющихся волос невероятного серебристо-лилового цвета, небрежно перехваченный узкой лентой в тон платью.
   - Ничего, всё в порядке, - проговорила та красивым, словно бы мурлыкающим голосом и лукаво улыбнулась. - Молодым девушкам свойственно задумываться на ходу. Я сама такая.
   Катя слегка порозовела и кивнула:
   - Я действительно задумалась, - она снова взглянула на волосы незнакомки, прикидывая, сколько же краски нужно извести на такую копну.
   - Что-то не так? - поинтересовался стоящий рядом молодой человек, на которого Катя сперва не обратила внимания.
   А внимание обратить стоило! Он был не менее колоритен, чем его спутница. Высокий, стройный, с тонкими чертами лица, с обалденными голубыми глазами, чуть прикрытыми длинной чёлкой белоснежных волос. Да и прикинут... м-да... Белейшая шёлковая рубашка с кружевами, облегающие серебристые брюки и расшитый жилет того же цвета, узорчатый тёмно-серый пояс, на котором висел узкий длинный кинжал с затейливой рукоятью. Волосы перехватывала широкая лента в тон поясу, повязанная навроде хайратника.
   Катя несколько раз хлопнула глазами, разглядывая это чудо, и только потом до неё дошло, что невежливо так пялиться на незнакомых людей, пусть они даже настолько колоритно выглядят. Другие же люди идут и не пялятся, как на выставку. Может, у них тут поблизости съёмки какие-нибудь, а она им мешает. Да ещё и на вопрос не ответила.
   Девушка окончательно смутилась и потупила взгляд, пробормотав:
   - Нет, нет. Всё в порядке. Я просто... - она махнула рукой. - Извините.
   - Не за что, - рассмеялась незнакомка, смешно сморщив носик. - Со всеми бывает.
   Катя вымученно улыбнулась и шагнула дальше по дороге. И уже после этого шага решилась:
   - Наверное, трудно следить за цветом...
   - Что? - девушка удивлённо обернулась к ней.
   - Да я про волосы, - Катя чуть пожала плечами. - Впрочем, что я... Вы ведь их не сами красите, наверное? А цвет классный! Ох, извините ещё раз, - она смущённо взглянула на задумчивую незнакомку и быстрым шагом направилась к парку, ощущая пристальный взгляд как минимум одной пары глаз.
   Незнакомка проводила её взглядом до поворота и резко развернулась к спутнику:
   - Кажется, мы нашли, кого искали!
   - Думаешь? - с долей сомнения протянул он. - Я ничего не почувствовал.
   - Я уверена. Это она, Даймон. И к тому же, они похожи как две капли воды...
   - Не знаю, Ди, - сомнения в его голосе не убавилось. - Сколько таких похожих мы уже видели...
   Впрочем, сказал он это почти самому себе, так как его спутница чуть ли не бегом устремилась вслед за Катей.
   Даймон вздохнул, покачал головой и направился в ту же сторону.
   - Я уверена, что это она! - возбуждённо прошептала девушка, глядя на рыжеватую макушку, мелькающую в глубине парка. - Если ты сомневаешься, давай устроим испытание. Нам всё равно нужно это делать. Если она найдёт выход...
   - Тогда я вздохну спокойней. Это будет означать конец наших скитаний, - Даймон скептически посмотрел на неторопливо бредущую Катю.
   - Ладно, я пошла, - его подружка отлепилась от дерева и решительно зашагала к девушке.
   Даймон страдальчески заломил брови, поднял взгляд к небу и, испустив тоскливый вздох, поплелся следом.
   - Привет! - неожиданно раздалось за спиной, и Катя слегка вздрогнула.
   Обернувшись, она с немым недоумением воззрилась на давешнюю девчонку. Та с лёгкой улыбкой смотрела на неё.
   - Привет... - Катя бросила короткий взгляд на остановившегося неподалёку Даймона и снова посмотрела на странную собеседницу. - Вы что-то хотели?
   - Да. Поговорить с тобой. Ты не против? - девушка очаровательно ухмыльнулась и непринуждённо усадила её на близстоящую скамейку.
   - Нет, наверное, - Катя поняла, что от настойчивой собеседницы так просто не отделаешься, и покорно села. - И о чём разговор?
   - Для начала давай познакомимся, - незнакомка плюхнулась рядом и чуть склонила голову набок, разглядывая её. - Меня зовут Диана, а это, - небрежный кивок в сторону бродящего неподалёку парня, - Д... имон.
   При этих словах брови "Димона" встали домиком, но он стойко смолчал.
   - Катя, - Диана, услышав прозвучавшее имя, как будто победно улыбнулась и бросила насмешливый взгляд на спутника.
   - Не возражаешь, если я буду звать тебя Кэт? - поинтересовалась она.
   - Нет, - Катино недоумение возрастало с каждым мгновением. Её собеседница становилась всё более и более странной.
   - А сколько тебе лет?
   - Почти восемнадцать. Но...
   - Отлично! - Диана вновь сверкнула улыбкой и устроилась чуть поудобнее. - Я сейчас спрошу тебя... только не удивляйся... Ты веришь в магию?
   - Что?! - Катя округлила глаза.
   - Ты веришь в магию? - терпеливо повторила Диана, не сводя с неё пристального взгляда. - Только честно. Это очень важно.
   - Это, что, "скрытая камера"? - Катя подозрительно огляделась.
   - Нет, это небольшой опрос, - Диана улыбнулась, но взгляд её оставался серьёзным и каким-то пронизывающим. - Так веришь или нет?
   - Ну, допустим, верю, - слова прозвучали с неожиданным вызовом.
   - Это хорошо, - Диана кивнула и вновь бросила мимолётный взгляд на парня. - Тогда ты не особенно удивишься.
   - Чему? - это было последним, что успела проговорить девушка перед тем, как всё вокруг заволокло туманом, и странная парочка исчезла из её поля зрения. Вообще всё исчезло. Даже скамейка.
  
   Под ногами явно была дорожка. Каменная, из небольших булыжников. Это Катя определила на ощупь. Куда она вела - было неясно, потому что туман напрочь не желал рассеиваться.
   Постояв на одном месте несколько минут, девушка решила, что торчать столбом неизвестно где просто глупо, и осторожно направилась вперёд.
   В какой-то момент она поймала себя на мысли, что происходящее чем-то напоминает сцену из фильма. Но почти сразу вспомнила слова Дианы про магию и покачала головой. Нет, что бы тут ни творилось, а кино здесь даже не пахнет. Разве что какими-нибудь неясными снами, которые в последнее время вновь начали её беспокоить.
   Сколько она шла вперёд, девушка не знала. Время от времени в тумане мелькали очертания зданий, медленно бредущие фигуры, слышались приглушённые голоса и шум. Но стоило ей свернуть к ним, как всё таяло, словно мираж, вновь оставляя её наедине с густым туманом.
   - Да сколько же можно?! - наконец возмутилась Катя и решительно остановилась. - Диана? Ты где? Это очень и очень не смешной розыгрыш!
   Прозвучало сказанное громко и весьма глупо. Потому что никто явно не собирался отвечать и идти ей навстречу, чтобы помочь выбраться из этой аномальной зоны.
   Катя задумчиво пнула какой-то камешек, валявшийся под ногами, и вздохнула. Чего они от неё хотели? Чтобы она тут плутала? Нет уж, фигушки! Не дождутся! Она найдёт выход, чего бы ей это ни стоило! В конце концов, воительницы, путешествуя в будущее, тоже долго блуждали в тумане, пока не вышли к вратам. Главное - не напороться на что-нибудь такое...
   - Ладушки, продолжаем игру в прятки, - пробурчала Катя и со вздохом добавила. - Жаль, я не воительница. А то бы - "Луна, дай мне силу"...
   Закончить она не успела. Мощный порыв ветра пробрал её с ног до головы, заставив крепко зажмуриться, а когда девушка открыла глаза, никакого тумана вокруг уже не было. Впрочем, как и парка тоже. По крайней мере, того.
   Катя стояла на плитах узкой дорожки, а вокруг живой изгородью росли розовые кусты. У неё моментально закружилась голова от сладкого запаха, витающего в воздухе.
   А впереди, мило улыбаясь, стояла Диана.
   - Ты... - Катя ошеломлённо огляделась и хмуро сдвинула брови. - Что всё это значит?
   - О, это длинная история, Кэт, - Диана присела в изящном реверансе. - И расскажу её тебе не я.
   - Я. Желаю. Знать. Что. Здесь. Происходит, - девушка отчеканила каждое слово и решительно шагнула вперёд. И только тут осознала, что вместо любимых джинсов и рубашки одета в шикарное, практически бальное платье.
   - Что это? - она изумлённо оглядывала себя, забыв даже про плутовку Диану.
   - Просто одежда, - раздался мягкий голос, и девушка увидела рядом подол другого платья. Очень знакомого.
   Она осторожно подняла голову и откровенно уронила челюсть.
   Невозможно было не узнать это прелестное лицо. Большущие голубые глаза, длинные чёрные ресницы, изящный курносый носик и великолепные серебряные волосы, двумя хвостами ниспадающие почти до земли.
   - Королева Серенити... - эти слова дались Кате с большим трудом. Она завела руки за спину и попыталась себя незаметно ущипнуть, чтобы проснуться.
   И подпрыгнула от довольно чувствительного щипка за бок.
   - Да не спишь ты! - ухмыльнулась вредина Ди. - Это всё вполне реально. Ваше величество, - обратилась она к королеве с подобающим поклоном. - Это...
   - Диана, по-твоему, я настолько слепа и стара, что уже не в состоянии узнать собственную внучку? - ехидно произнесла королева и слегка улыбнулась, взглянув на совершенно ошеломлённую Катю. - Не удивляйся. Я сейчас тебе всё объясню. Давай прогуляемся. А Диана пока добежит до дворца и всех предупредит... Кого Даймон не успел оповестить. И пусть начинают готовиться.
   - Слушаюсь, ваше величество, - Диана вновь присела в почтительном реверансе и помчалась куда-то в сторону.
   - Пойдём, - Серенити аккуратно подцепила девушку за локоток и повела за собой. - Я рада, что ты наконец-то здесь.
   - Честно говоря, я совершенно ничего не понимаю, - Катя жалобно смотрела на неё. - Где я? Что происходит? И почему со мной?
   - Ты на Серебряной Земле, в нашем королевстве, - Серенити улыбнулась. - И ты - моя внучка. Одна из.
   - С чего вы это взяли? Это невозможно! - Катя остановилась и замотала головой. - У меня есть родители, и всех своих бабушек и дедушек я прекрасно помню!
   - Это действительно длинная история, - королева задумчиво потребила браслет. - Видишь ли, детка, не будь ты моей внучкой, ты бы сюда не попала. Ты выросла в другом мире, ничего не зная о своей настоящей семье. Естественно, тебя там воспитывали, как родную. И твои родители искренне верят в то, что ты их ребёнок. Так получилось. Так было надо, чтобы спасти вас.
   - Нас? - девушка непонимающе смотрела на неё.
   - Вас, - Серенити серьёзно кивнула. - Тебя и твою сестру. Вы близняшки. Видишь ли, я правительница Серебряной Земли, Лунного королевства. Когда-то давно я жила на Земле...
   - Да-да, знаю, - Катя тряхнула головой. - Воины планет, принцесса Серенити, принц Эндимион, Луна и Артемис... Мне очень нравится эта история, но каким боком она относится ко мне?
   - Ты знаешь её? - королева улыбнулась. - Что ж, я рада. Значит, в долгие объяснения вдаваться не придётся... Кстати, а у вас она в каком виде?
   - В смысле? - девушка хлопнула глазами.
   - Ну, как ты узнала эту историю? - Серенити внимательно смотрела на неё.
   - О, у нас это популярнейшая анимэшка! - Катя мечтательно зажмурилась. - Мы с подругами от неё просто балдеем!
   - Анимэшка? - Серенити негромко рассмеялась. - Сбылась мечта идиотки. Всю жизнь мечтала стать героиней кино.
   - Так, значит, это всё - правда? - вдруг дошло до девушки. - А Диана, видимо, дочь Луны и Артемиса? Та самая?
   - Точно, - Серенити кивнула.
   - А этот парень... Это её жених? - вскользь поинтересовалась Катя.
   - Даймон? Нет, это её брат. Старший.
   - Кстати, о братьях... Что там было насчёт моей сестры?
   - Да, как я уже начала говорить, когда-то я была одной из воительниц, - королева вновь направилась по дорожке. - Потом вышла замуж, у нас с Эндимионом родилась дочь...
   - Чибиуса, - вставила Катя.
   - На Земле, - утвердительно кивнула Серенити. - Здесь её зовут Селенити. У них с Хэлиосом - это твой отец - родились две девочки, две очаровательные близняшки. Ты и твоя сестра, - какое-то время они шли молча, потом королева продолжила. - В то время у нас шла жестокая война. Мы сражались, но была слишком велика опасность, что вас могут убить, и мы приняли решение отправить вас с Серебряной Земли, спрятать... Так получилось, что твоя сестра оказалась на нашей Земле, в то время как тебя забросило в один из параллельных миров. Когда война закончилась, мы смогли отыскать только её.
   - Почему вы не спрятали нас вместе? - негромко поинтересовалась девушка.
   - Потому что это сразу же бросилось бы в глаза. Когда в одном и том же мире одновременно появляются две девочки-близняшки, это наводит на подозрения, - Серенити виновато пожала плечами. - Мы искали тебя всё это время. Раньше, чтобы просто знать, как ты, всё ли у тебя хорошо, а сейчас нам ещё и нужна твоя помощь. Вернее, она нужна твоей сестре.
   - А что случилось? - Катя вопросительно приподняла брови.
   - Кэтлин... Так зовут твою сестру, - королева мимолётно усмехнулась. - Она новый лидер команды воинов планет. В последнее время им приходилось жарковато, и в очередной схватке она пострадала. Мы забрали её сюда, потому что иначе у неё не было бы шансов выжить и стать такой, как раньше. Но пока она будет находиться здесь, кто-то должен её замещать в том мире. И это можешь сделать только ты.
   Девушка ошарашено замерла на месте и захлопала глазами:
   - Вы шутите?! Я же не воин! У меня нет таких способностей!
   - Есть, просто ты ими никогда не смогла бы воспользоваться в том мире, где жила, - Серенити покачала головой. - Ваш мир практически закрыт для магических сил, поэтому к вам и никакая нечисть не суётся. А у нас это в порядке вещей. Поэтому и воины планет нам нужны.
   - Но почему вы так уверены, что я смогу? Я ведь никогда... - Катя запнулась и помотала головой. - Я не знаю, получится ли у меня.
   - Получится, - Серенити положила ладонь ей на плечо и ласково улыбнулась. - Я знаю, что ты сможешь. Меня саму когда-то точно так же огорошили. Поверь мне, если бы не крайняя нужда, мы бы не стали тебя тревожить. Но нам очень нужна твоя помощь. Нам. И Кэтлин. И всему нашему миру. Воины не смогут справиться без лидера.
   - Но как же мой мир? - девушка грустно взглянула на неё. - Мои родители? Моя жизнь? Что теперь будет с ними?
   - Послушай меня, - королева остановилась и прямо взглянула ей в глаза. - Кэтлин нужно пару месяцев пожить здесь. Плюс-минус неделя. Потом она вернётся туда, а ты, если не захочешь остаться с нами, возвратишься домой. Поверь мне, там никто даже не заметит, если ты и вообще пропадёшь, как появилась. Это в моих силах. Кэт, неужели жизнь целого мира стоит меньше, чем беспокойство нескольких людей?
   - Я не знаю, - Катя покачала головой. - Это всё так... неожиданно. Слишком невероятно, чтобы быть правдой. Но даже если это сон, пусть будет. Я согласна. В конце концов, мне всегда хотелось пожить твоей жизнью и поспасать человечество от гибели.
   - Я верила, что ты согласишься, - Серенити просияла. - Пойдём, нужно как можно скорее всё сделать и отправить тебя в мир Кэтлин.
   Она свернула на очередную дорожку, и Катя приглушённо ахнула от восторга. Впереди высились шпили королевского дворца. Почти такого же, как в её мечтах. Чем-то очень напоминающего Тадж-Махал.
   - Нравится? - Серенити довольно улыбнулась. - Он почти такой же, как прежний, разрушенный Берилл. Видела бы ты, что тут творилось, когда мы с твоим дедом сюда вернулись. Сплошные руины. Но мы сумели привести всё в приличный вид.
   - Да... - благоговейно протянула Катя, разглядывая великолепную архитектуру, и вдруг охнула. - Дед... Это ведь Эндимион, да?
   - Ну, разумеется, - Серенити выгнула тонкую бровь. - В моей жизни был всего один мужчина. Хотя бы потому, что лучше него никого нет. А король должен быть лучшим.
   - Это правда. Эндимион самый лучший, - мечтательно вздохнула девушка и смущённо покраснела, поймав смеющийся взгляд королевы.
   - Детка, я надеюсь, ты не влюблена в собственного деда? Это было бы весьма... хм...
   - Нет, - Катя поспешно замотала головой. - Просто мне нравится именно такой тип мужчин. Разве это так плохо?
   Серенити негромко фыркнула и спрятала лицо за веером.
   Они неторопливо приблизились к крыльцу, и Катя просто впилась глазами в высокого статного мужчину, шагнувшего им навстречу. Она узнала бы его из тысячи. Эти волосы цвета воронова крыла, яркие сапфировые глаза с чуть насмешливым прищуром... Это без сомнений был он, его величество Эндимион, её тайная мечта. И её дед, если верить всему этому бреду, что она сегодня услышала.
   Невероятно синие глаза озарились тёплым светом, и девушка вдруг ясно осознала, что она действительно будет любить его до конца дней, но только как дедушку. Максимум, как отца, потому что это было родственное тепло, сродни тому, что неожиданно наполнило её сердце. Катя отчётливо поняла, что это действительно её семья, её родные. И уже не требовалось пояснять, кто та молодая пара, стоящая возле дверей - розоволосая среднего роста женщина, невероятно похожая на Серенити, и молодой мужчина с пепельной шевелюрой, держащий её за плечи.
   - Девочка моя... - раздался тихий возглас, и карие глаза Селенити наполнились слезами.
   Девушка сама не поняла, как оказалась рядом с ней и обняла:
   - Мамочка, ну что ты? Не плачь. Всё в порядке. Я здесь, живая и невредимая. Мы вместе. Не плачь.
   Эндимион вопросительно взглянул на жену, и Серенити утвердительно кивнула в ответ.
   - Ты согласилась? - ладонь деда легла на Катино плечо, и девушка, оторвавшись от матери, с улыбкой кивнула:
   - Конечно. Разве я могла отказаться?
   - Признаться, я боялся этого, - Эндимион качнул головой. - Ты просто могла не поверить.
   - Я слишком люблю мечтать, чтобы не верить в такие вещи, - усмехнулась она и оглянулась на тихий шорох.
   - Всё почти готово, - Даймон склонился в почтительном поклоне. - Королева, вам нужно убедиться, и можно начинать ритуал.
   - Сейчас иду, - Серенити поднялась по ступеням, опираясь на руку мужа, и Катя в душе восхитилась её величественным видом и грацией, которой дышали все её движения.
   - Селен, пойдём со мной. Никуда твоё сокровище не исчезнет. Ди, погуляйте пока, я вас скоро позову, - королева обернулась к мужу. - А ты, золотце, принеси амулеты. Не стоит терять время. Мы ещё успеем с ней поговорить.
   - Действительно, - несколько чопорно отозвался Даймон. - Время дорого. С каждой секундой мы всё дальше удаляемся от верной точки пространства. Лучше поспешить. Принцесса ещё вернётся сюда, когда всё закончится.
   - Иди по своим делам, зануда, - фыркнула Диана и схватила Катю за руку. - Пошли, прогуляемся. Я здесь редко бываю, а жаль. Тут здорово!
   - Не сомневаюсь, - девушка едва поспешала за её размашистым шагом. - А куда мы пойдём?
   - Ну, куда хочешь? Можем в библиотеку, можем в картинную галерею, можем в тронный зал... - Диана задумчиво почесала бровь. - Не думаю, что стоит идти в парк. Нас в любой момент могут хватиться.
   - А что это за ритуал, о котором твой братик упомянул? - поинтересовалась Катя.
   - Да так, мелочи, - Диана пожала плечами. - Тебе передадут воспоминания Кэтлин. Язык, знакомства, отношения с людьми и всякое такое, чтобы тебе было легче изображать её.
   - Как это - "изображать её"?! - Катя встала как вкопанная и с немым изумлением воззрилась на Диану.
   - Понимаешь, Кэтлин не хочет, чтобы её подруги узнали о том, что произошло, - Диана потупила глаза. - Поэтому ты будешь ею. Кэт, это ведь ненадолго! Я тебе помогать буду. Я там сейчас живу, как моя мама с твоей бабушкой, - она смущённо посмотрела на девушку. - Так будет лучше, поверь мне. Если все будут считать, что ты - это она. Тебе ведь придётся общаться с её знакомыми. Ты ведь не думаешь, что вся её жизнь состоит из одних лишь сражений.
   - Нет, конечно, - Катя вдруг поняла, что даже не думала, чем придётся заниматься эти два месяца в свободное от "работы" время. - Ладно, надо так надо, - и улыбнулась. - Пойдём в тронный зал. Всегда хотелось на него взглянуть!
   - Пошли! - просияла Диана и вновь потащила её за собой.
  
   Тронный зал, по совместительству - бальный, превзошёл все её ожидания. Особенно сейчас, когда она на него пустой любовалась.
   - Да-а! Нехилый полигон! Тут стадион можно организовать, - присвистнула девушка, осматриваясь по сторонам.
   Сводчатый потолок с хрустальными люстрами терялся где-то в вышине, сквозь огромные арочные окна струился солнечный свет, паркет блестел, как языком вылизанный. В нём даже можно было разглядеть своё отражение. Если хотелось, конечно. А около стены на невысоком помосте стояли два резных трона. Для его и её величества соответственно.
   - Ух ты! - Катя восторженно взвизгнула и помчалась к ним.
   Взлетев по ступеням, она бесцеремонно плюхнулась в первый попавшийся и попыталась принять величественный вид.
   - Ну, как?
   Диана проглотила смешок и кивнула:
   - Ничего. Съедобно. Тебе бы ещё корону и мантию...
   - Ага, и короля под бок, - раздался позади тихий смех, и на спинку соседнего трона облокотился его величество Эндимион. Он несколько мгновений с улыбкой смотрел на смущённую девушку, а потом заметил:
   - Неплохо смотришься.
   - Извините, - выдавила она и попыталась встать с трона, но сильные ладони усадили её обратно:
   - Сиди, сиди. Это и твоё место тоже. Может быть, ты ещё и не осознаёшь, но ты одна из принцесс Серебряной Земли, и имеешь право сидеть на этом месте, - он обошёл её и присел на соседний трон. - Ну, и как тебе твой дом?
   - Потрясающе! - честно призналась девушка. - Я даже не ожидала, что в реальности дворец ещё круче. Мне тут очень нравится!
   - Может, захочешь остаться и пожить, когда всё закончится? - улыбнулся Эндимион и качнул головой. - Нет, я тебя не заставляю. Серенити уже сказала, что ты беспокоишься о своём мире и тех, кого там оставила. Но нам всем было бы приятно, задержись ты тут подольше.
   - Я... пока не знаю, - тихо проговорила Катя, опустив голову. - Это всё так неожиданно. Я ещё даже не до конца осознаю, что это на самом деле... Ещё вчера мы сидели перед телевизором и смотрели про ваши сражения на экране, а сегодня я сама сижу в Лунном дворце и пытаюсь осознать то, что вы мои бабушка и дедушка. Это нелегко.
   - Понимаю, - король кивнул. - Но это так и есть. Привыкай.
   - Постараюсь, - Катя бросила на него задумчивый взгляд и вдруг вспомнила недавний спор с подругами. - Кстати, раз уж так вышло, можно разъяснить один маленький вопрос?
   - О чём? - Эндимион приподнял брови.
   - Мы тут на днях с девчонками поспорили... Просто любопытно, вот у вас с бабушкой как получилось? Одна сказала, что вам пришлось быть вместе потому, что так было предрешено, и вы просто смирились с таким будущим. А вторая говорит, что это не так, и ты на самом деле её любил.
   - Почему же любил? До сих пор люблю, - он задумчиво улыбнулся. - Видишь ли, малыш... Да, согласен, не всё в наших отношениях было гладким. Особенно начало. Но мы действительно друг друга полюбили. И не потому, что так было предсказано, не потому, что так когда-то было, просто в какой-то момент я понял, что мне действительно очень нужна эта маленькая несносная девчонка. Потому что без неё в моей жизни не хватает чего-то очень важного. Мне было тоскливо, когда мы надолго расставались, когда я не мог видеть её улыбку, слышать её голос, когда день проходил без того, чтобы она на меня налетела, а я ее подразнил... Да, она часто была несносной, упрямой, говорила глупости, но рядом с ней мне было тепло, я чувствовал, что способен перевернуть мир, когда она мне просто улыбается. И то, что в будущем мы были вместе, явилось для меня просто лучшим доказательством того, что это был верный выбор. Мы с ней были созданы друг для друга.
   Катя зачарованно смотрела на него и даже вздрогнула от неожиданности, когда раздался ласковый смешок:
   - Как приятно иногда подслушивать!
   Эндимион развернулся и улыбнулся неслышно подошедшей королеве:
   - Подслушивать ты всегда любила.
   - Речь всё равно шла обо мне, - она с любовью взглянула на мужа и взъерошила его волосы. - Ты давно не говорил мне таких приятных вещей. Прямо загордилась даже, какая я у тебя замечательная!
   - Конечно, замечательная, - серьёзно подтвердил он, хотя в глазах запрыгали лукавые огоньки. - Правда, в каждой бочке мёда своя ложка дёгтя.
   - Неужели? - Серенити подняла бровь. - И какая же?
   - Ты ужасно готовишь, - шёпотом поведал король страшную тайну. Серенити рассмеялась и осторожно щёлкнула его по лбу:
   - Неправда! Не так уж и ужасно!
   Катя с улыбкой наблюдала за ними.
   "Вот это романтика! - подумалось ей. - И почему мне так с парнями не везёт? Никак такие не попадаются. Сплошь и рядом одни придурки!"
   Королева вдруг спохватилась и встряхнула девушку за плечо:
   - Пойдём. Всё готово. Кэтлин нас ждёт.
   - Кэтлин... - сердце Кати ёкнуло при мысли, что она сейчас увидит сестру. - Конечно, идём скорее!
   Эндимион проводил их взглядом, и в его глазах, когда он взглянул на притихшую в сторонке Диану, стояла тень какой-то грустной задумчивости.
  
   Высокая створчатая дверь бесшумно распахнулась, и Катя с трепетом шагнула в полутёмное помещение, освещённое только неверным светом свечей. У дальней стены угадывались очертания кровати, рядом с которой сидела Селенити.
   Девушка направилась к ней, искоса оглядываясь по сторонам. На её взгляд, комната выглядела не очень обжитой. Похоже, до недавнего времени сестричка здесь появлялась не чаще, чем она сама.
   Подойдя к кровати, она приглушённо охнула и замерла. Бледное лицо в ореоле тёмных кудрей было ей до жути знакомо. На мгновение показалось, что она смотрит на собственное отражение.
   Рядом негромко вздохнула королева:
   - Как же вы всё-таки похожи...
   Опущенные веки дрогнули, и взгляд мутноватых серо-голубых глаз безучастно метнулся по комнате. И замер на Катином лице, на миг озарившись недоумением, а потом какой-то насмешливой радостью:
   - Привет, сестрёнка, - голос был тихий и словно бы надорванный. Кэтлин чуть повернула голову, чтобы было удобнее, и её лицо на миг исказилось в мучительной гримасе. Она чуть вздрогнула и осторожно вытащила из-под одеяла руку:
   - Видишь, как встретились... Подойди, дай разглядеть тебя, что ли...
   Катя сделала ещё один шаг и осторожно примостилась на край кровати, слегка сжав пальцы сестры:
   - Привет... Ужасно выглядишь!
   Кэтлин негромко рассмеялась и кивнула:
   - Знаю. Не подставляйся так, как я. А то сполна ощутишь всю эту прелесть на своей шкуре... Тебе ведь рассказали?
   - Да, - Катя улыбнулась. - Постараюсь справиться.
   - Справишься, куда ты денешься, - Кэтлин чуть прищурила глаза. - Самое главное, чтобы никто не понял, что ты - это не я. Впрочем, теперь я уверена, что они не догадаются. Смотрю на тебя, и просто мороз по коже - ожившее отражение в зеркале.
   - Точно, - Катя качнула головой. - У меня такое же чувство.
   - Ну, мы же всё-таки сёстры. К тому же - близнецы. И чувствуем этот мир одинаково, - Кэтлин кривовато улыбнулась и перевела взгляд на мать. - Ладно, хватит трепаться. Давайте закончим поскорее. А то мало ли.
   - Ты права, - Серенити вложила ей в пальцы кристалл и накрыла его Катиной ладонью. - Готова?
   Кэтлин, явственно поколебавшись, решительно кивнула и вновь улыбнулась сестре:
   - Только учти, это всё - мои личные секреты. Не болтай.
   - Не стану, - твёрдо пообещала та, и её сознание словно бы отключилось. Когда к ней вернулась способность соображать, Катя неуверенно прислушалась к себе и слегка поёжилась. Возникло ощущение, что в неё вселили другую личность.
   - Ну, как? - Кэтлин пытливо взглянула на неё.
   - Не знаю, - задумчиво отозвалась девушка. - Что-то изменилось, но я по-прежнему я. Вы уверены, что всё сработало, как надо?
   - Как зовут моих подруг воинов? - Кэтлин не сводила с неё пристального взгляда.
   - Элиза, Валерия, Долорес и Камилла, - отбарабанила Катя и помотала головой. - Вау! Здорово было бы так к экзаменам готовиться.
   - Хорошенького понемножку, - усмехнулась Кэтлин. - Я бы и сама не против, но... увы, увы! Экзамены придётся сдавать своими мозгами... - она на мгновение прикрыла глаза, а потом серьёзно взглянула на сестру. - Ладно, иди. Пора. Будь осторожна... И удачи тебе.
   - Тебе тоже, - Катя легонько пожала её пальцы. - Возвращайся скорее.
   - Обязательно, - улыбнулась Кэтлин, но улыбка получилась слегка кривой и какой-то вымученной.
   - Идём, - Серенити вывела девушку из комнаты, и они увидели в гостиной Диану.
   - Я готова, - доложила та, пытливо глядя на Катю. - Уже отправляемся?
   - Да, - королева кивнула и со вздохом повернулась к внучке. - Что ж, до скорой встречи... надеюсь. Возьми, это твой теперь, - она протянула ей цепочку с изящным кулоном - прозрачный кристалл, оплетенный тонкими серебряными нитями. - Это амулет трансформации. Пользоваться умеешь?
   - Конечно, - Катя с некоторым удивлением изучила подарок и качнула головой. - Только я думала, что амулет - это брошь.
   - Новые технологии, - прыснула Диана. - Идём в ногу со временем.
   Они посмотрели друг на друга и звонко рассмеялись.
   - Сработаемся, - усмехнулась девушка и застегнула цепочку на шее.
   - Пойдём скорее, а то Даймон разворчится, - Диана скорчила гримаску и направилась к двери.
   - Пойдём, Кэт, - Серенити направилась следом, а Катя вдруг подумала, что ей теперь придётся привыкать к новому варианту своего имени. По крайней мере, на ближайшие пару месяцев.
   Даймон уже ждал их в небольшой круглой комнате, в центре которой воздвигалась арка. В проёме клубился уже знакомый девушке густой серый туман. Возле арки с ключом-посохом наперевес стояла высокая девушка в коротком черном сэйлор-фуку. Страж Времени, Сэйлор Плутон. Ее глаза на мгновение задержались на девушке, и Плутон неожиданно улыбнулась:
   - Приветствую вас, принцесса, - она коротко поклонилась королеве. - Врата настроены, ваше величество. Я поймала момент.
   - Умница, - печально улыбнулась Серенити и обняла Катю. - Береги себя, детка. Удачи.
   - Спасибо, - Катя подмигнула ей. - Не волнуйтесь, всё будет хорошо. До встречи! - они с Дианой дружно шагнули в арку...
  
   2. Новые знакомые
   ...и девушка едва успела отпрыгнуть в сторону, уворачиваясь от шипастого бича, пролетевшего в считанных сантиметрах от её головы. С другой стороны взорвался файербол, и краем глаза Кэт заметила, что одна из воительниц отлетела в кусты, отброшенная взрывной волной.
   Жутенького вида монстр громогласно взревел и вновь замахнулся бичом на одну из воительниц, которая торопливо что-то кастовала. Ещё одна девушка обегала врага, направляясь к отлетевшей в кусты подруге.
   Бич просвистел в воздухе, и та, запнувшись, растянулась на земле, нецензурно выразившись. Её бедро бороздили великолепные царапины.
   С рук кастовавшей сорвался ещё один огненный шар, но монстр отбил его своим бичом.
   - Сделай же что-нибудь! - раздался рядом голос Дианы, и Кэт увидела на траве серебристо-голубую кошку.
   И сделала первое, что пришло в голову:
   - Лунная диадема! В бой!
   Сияющий диск срезал бич и вонзился в грудь монстра. Чудовище отчаянно взревело и рассыпалось пеплом, истаявшим практически на глазах.
   Кэт поймала диадему и вернула на место. И огляделась вокруг.
   - Отличная работа, Кэтлин! Вовремя ты вспомнила свои старые фишки, - проговорила та, что кидала файерболы, и приняла свой нормальный вид. По жизни она оказалась среднего роста брюнеткой со стильной стрижкой и в не менее стильном деловом прикиде.
   "Это Элиза, - вспомнила Кэт, - Сэйлор Марс".
   - Зря хвалишь. Сейчас ещё потребует, чтобы ей кланялись за этот подвиг, - раздался за спиной холодный насмешливый голос, и Кэт, обернувшись, увидела выбредающего из-за деревьев парня, одетого почти как Зорро в её мире. Видимо, это был местный ТакседоМаск. Или Хранитель Земли, как его звали здесь. Ну, да, верно. Смокинга на нем не наблюдалось.
   Она недоумённо хлопнула ресницами, не понимая, чем заслужила такой тон и такие выражения.
   - С чего вдруг? Это не подвиг, а наша работа, - пробормотала Кэт, искоса разглядывая его. Парень был хорош, даже очень. Несмотря на весь свой потрепанный вид. Почти как дед, а, может, даже лучше.
   Покопавшись в сестричкиных воспоминаниях, она закусила губы и едва сдержалась, чтобы не выругаться вслух. Кэтлин терпеть его не могла! Её отношение к нему выражалось до банальности просто: урод и зануда!
   - Прекрати, Марселу! - Элиза мрачно посмотрела на него. - Она действительно спасла нас всех. И имеет полное право гордиться этим.
   Марселу скривился в саркастической усмешке и тоже принял свой нормальный вид. И Кэт чуть не села на землю.
   "М-да, - мелькнуло в её мыслях. - В прикиде он смотрится лучше!"
   Марселу заметил её взгляд и неприязненно посмотрел на девушку сквозь толстенные стёкла уродливых очков, занимавших почти половину его лица. Пробурчав что-то себе под нос, он направился к кустам, куда отлетела их соратница, и Кэт посетило ощущение, что даже его встопорщенный хвостик на затылке выражает крайнюю степень презрения.
   "Ну и чёрт с тобой! - хмуро подумала она. - Тоже мне, герой выискался! Вот уж действительно урод! Нужен больно!" Однако внутри девушка отдавала себе отчет, что это только обида, а не ее истинные чувства.
   С земли поднялась упавшая девчонка, с неодобрительным интересом разглядывая намокшую от крови брючину спортивных штанов. Её длинные, практически белые волосы были стянуты в хвост на макушке. Она ростом почти не уступала Марселу, и сразу было видно, что спортзал для неё - второй дом.
   - М-да, ничего себе - вечерний кросс, - выразительные чёрные глаза насмешливо прищурились. - Ребята завтра засмеют, когда увидят. Скажут, что совсем ходить разучилась.
   - Ещё бы, Лери, тебе, по-моему, на двух колёсах привычнее, чем на двух ногах, - Элиза улыбнулась. - Не волнуйся, сделаем тебе перевязку, никто даже не заметит. А если у Марси еще остались силы, тогда точно никто ничего не узнает.
   - Хотелось бы верить, - Лери, или Валерия, как её звали, перевела взгляд на Кэт и чуть приподняла брови. - Ты так и будешь стоять? Может, назад трансформируешься?
   - Да... Конечно... - медленно отозвалась девушка и коснулась брошки на костюме.
   Подруги несколько озадачено взглянули на неё, но сказать ничего не успели. Раздался негромкий стон, и Валерия тут же бросилась к Марселу:
   - Долли! С ней всё в порядке?
   Рядом с парнем стояла ещё одна блондиночка, неосмысленно глядя вокруг себя и практически повисая на его руках. Кэт сразу бросилось в глаза их сходство с Валерией. И, если верить памяти Кэтлин, эти девчонки приходились друг другу сёстрами. Долорес была младше Валерии на год. Впрочем, это обстоятельство ничуть не мешало им быть подругами и отлично ладить, несмотря на то, что они обе были совершенно разные. У Валерии был твёрдый мужской характер, она обожала спорт, особенно мотогонки, и состояла в юниорской сборной, принимая участие во многих крупных заездах. Долорес была несравнимо женственнее, более легкомысленная и кокетливая, обожала ночные клубы, дискотеки и молодых парней. Недаром её планетой-покровительницей была Венера, тогда как у Валерии - суровый Юпитер. Их нечасто можно было видеть в одних компаниях, но они не представляли себе жизни друг без друга.
   Сейчас здесь не было только Камиллы - воительницы Меркурия. В сознании Кэт всплыло милое личико в ореоле каштановых волос, подстриженных "шапочкой", с длинной тонкой косичкой на левом виске. Судя по всему, в данный момент подружка пребывала на вечерних курсах, которые исправно посещала вот уже в течение полугода.
   - Ох, что случилось? Где я? - заплетающимся языком поинтересовалась Долли, всё так же неосмысленно глядя по сторонам.
   - Похоже, ей крепко досталось, - пробормотал Марселу, заботливо поддерживая девушку. - Ей необходимо отдохнуть. Вроде бы серьёзных ранений нет, но осмотреть не помешает.
   - Пойдёмте ко мне, - Элиза кивнула головой куда-то в сторону. - Наш дом ближе всех, и родителей как раз нет. Отдохнём, царапины обработаем.
   - Действительно, - Валерия, слегка прихрамывая, подошла к ней. - Пойдёмте. Чего тут торчать? Демон убит, дело закрыто.
   - Да, идём, - Марселу подхватил Долорес на руки, словно она ничего не весила, и без особых усилий понёс её следом за подругами. Кэт ощутила короткий болезненный укол в сердце. Непонятно почему, но её задело это проявление заботы. Вероятно, из-за того, что она привыкла считать, что ТакседоМаск должен заботиться о СэйлорМун.
   - Ты идёшь? - донёсся до неё голос Элизы, и девушка, тряхнув головой, поспешила за ними. И чуть не свалилась в громоздких ботинках на толстой подошве.
   - О боже... - ошарашено протянула она, оглядев свой внешний вид. Судя по всему, на ней была одежда сестрички. Длинные, ниже колена шорты, живописно разодранные, где только можно, свободная аляповатая футболка с галстуком, полосатые гольфы и те самые жуткие чёрные боты на толстенной подошве, совершенно не вяжущиеся с остальным.
   - Это, что, местная мода? - Кэт изумлённо посмотрела на Диану. - Я, что, чучело изображаю?
   Кошка смерила её недоумённым взглядом и дёрнула хвостом:
   - Классный прикид! Что тебя не устраивает?
   - Мой внешний вид, - Кэт помотала головой.
   - Кэтлин всегда так одевается, - негромко заметила Диана.
   - Да-а... - девушка скривилась, представив, на что она похожа со стороны, и пробурчала. - Вкусы у нас с ней абсолютно разные. Я бы такое под страхом смертной казни не надела.
   - Кэт, что случилось? - Элиза положила ладонь ей на плечо и пытливо заглянула в глаза. - Всё в порядке? Что-то у тебя вид какой-то...
   - Нет, я в норме, - девушка мотнула головой и пожала плечами. - Просто голова гудит после удара.
   Элиза смущённо покраснела и потупила взгляд:
   - Извини, я не хотела тебя подставлять. Я сама перепугалась, честное слово... Я же не знала, что ты в ту сторону отпрыгнешь.
   - Ничего, - Кэт махнула рукой. - Пройдёт... Просто голова немного кружится. Наверное, от выброса адреналина.
   Элиза ещё раз внимательно окинула её взглядом и кивнула:
   - Наверное. Пойдём, а то ребята нас уже ждут.
   Кэт согласно кивнула и поспешила за ней. Компания действительно терпеливо их ждала. Валерия нервно теребила прядь волос и то и дело поглядывала на сестру, прижатую к груди Марселу. Кэт тоже бросила взгляд на Долли, и видимо что-то отразилось на её лице, потому что Марселу прошипел сквозь зубы:
   - Вот только ляпни чего-нибудь!
   - Да и не собиралась даже, - Кэт с искренним недоумением посмотрела ему в глаза и отвернулась к Валерии.
   Когда они уже подходили к дому Элизы, Кэт вновь бросила на парня короткий взгляд и наигранно-безразлично уронила:
   - Похоже, наш зануда неровно дышит к твоей сестре, Лери.
   - Марселу?! - та удивлённо вскинула брови. - С чего ты взяла такую глупость, Кэтлин? У неё же парень есть, даже не один, и он об этом прекрасно знает. И вообще, Марселу видит в ней только подругу.
   - Ой ли, - Кэт недоверчиво усмехнулась и задумчиво проговорила. - Вот интересно, у него есть девушка?
   - Не знаю, - Валерия пожала плечами. - Он с нами такие темы обсуждать не будет.
   - С вами нет, но может быть, мне расскажет? - девушка намотала на палец прядь волос, пристально изучая спину парня. Сейчас, когда не видно было лица, изуродованного дурацкими очками, она мысленно поймала себя на том, что у Марселу классная фигура... А вспомнив, как он выглядел в самом начале, Кэт только вздохнула мысленно - без этих окуляров он смотрелся совершенно другим человеком. Очень симпатичным, мягко говоря... Да и с ними он выглядел не уродливо, а скорее странно.
   Она нарисовала в своем воображении его без очков и с распущенными волосами, и второй мысленный вздох оказался еще тяжелее предыдущего - образ вышел весьма привлекательным. Такие парни ей нравились. И неудивительно, что в голову при любом взгляде на высокую фигуру в мешковатой одежде лезут дурацкие мысли о наличии у него девушки.
   - Тебе?! - Валерия даже остановилась на мгновение. - Подруга, у тебя всё в порядке с головой? Ты, что, не понимаешь, что ты - последний человек на планете, с которым Марси станет обсуждать такие темы, особенно свою личную жизнь, - она подозрительно взглянула на Кэт. - Что-то ты какая-то странная...
   - Ага, - саркастически улыбнулась та, призывая на помощь все свои актёрские таланты. - Давай, мы тебя файерболом по голове приложим, а потом посмотрим, какая ты после этого будешь нормальная.
   - Ладно, ладно, - Валерия махнула рукой и покосилась на своё бедро. - Мне, знаешь, тоже не очень.
   - Проходите, - Элиза открыла дверь милого двухэтажного особнячка и пропустила подруг внутрь.
   Они уложили Долли на кровать и принялись осматривать свои "боевые заслуги". Элиза принесла аптечку и покосилась на Марселу:
   - Снимай, посмотрим, что на этот раз... Любишь ты, всё-таки, свою спину подставлять за других.
   - Если у других головы нет, - проворчал он и улыбнулся девушке. - Не стоит, Лиз. Давай бинт и бальзам, сам справлюсь, не маленький! К тому же это только до завтра. Утром я вообще все восстановлю.
   - Насчет "не маленький" я бы поспорила, - она укоризненно покачала головой, покосилась на Кэт и протянула ему требуемое. - Держи.
   - Благодарю, - Марселу взъерошил её чёлку и вышел из комнаты.
   Элиза проводила его задумчиво-нежным взглядом, вновь искоса взглянула на подругу и занялась Валерией.
   Кэт, с лёгким недоумением наблюдавшая за этой сценой, мотнула головой и поинтересовалась:
   - Лиз, можно попить? А то горло пересохло.
   - Сходи на кухню, - отозвалась подруга. - Можешь пошарить в холодильнике. Там, вроде, ещё что-то вкусненькое оставалось.
   - Спасибо, - девушка вскочила из кресла и покинула женское общество, направившись по указанному адресу.
   Диана пошла с ней.
   - Ну и как тебе? - поинтересовалась она, когда Кэт поставила греться чайник и села за стол, задумчиво подперев голову ладонью.
   - Не знаю, - девушка пожала плечами. - Компания мне, в целом, нравится. Разве что вот Марселу...
   - Не обращай внимания. У них с Кэтлин вечно какие-то разногласия. Они взаимно друг друга терпеть не могут, - фыркнула Диана. - Так что на этот счёт особо не заморачивайся. То, что он тебе не нравится, воспримут как должное.
   - Хм... - Кэт приподняла бровь, но развивать тему не стала, а перешла к другому вопросу. - А ещё мне не нравится то, как я выгляжу. Я не собираюсь ходить в таком виде. И это моё условие!
   - Ты должна, - Диана захлопала глазами. - Чем тебя не устраивает твой вид? Кэтлин одна из самых стильных девчонок города! Это писк моды!
   - Ди, пусть мода пищит дальше, но я в унисон с ней пищать не собираюсь, - Кэт решительно тряхнула головой. - Я не буду одеваться, как пугало огородное. Это не моё!
   - Но ты сейчас Кэтлин, а Кэтлин... - начала кошка.
   - А у Кэтлин немножко сорвало башню после прыжков на Элизины файерболы, - непреклонно заявила девушка. - И она решила сменить стиль. Насколько я понимаю, сестричка является весьма эксцентричным созданием. И её очередной заскок воспримут, как должное. И больше я это обсуждать не стану, - она прямо взглянула на слегка приунывшую Диану. - Я буду одеваться так, как мне нравится.
   - Ладно, ладно, - обижено проворчала Ди и отвернулась к окну.
   Кэт победно улыбнулась и принялась заваривать чай.
   Пока никто не мешал, она решила осмотреть содержимое сумки сестры. Просто чтобы знать, чего ещё можно ожидать.
   Содержимое повергло её в некоторый ступор. В сумке валялась целая гора всяческой дребедени - украшения, шарфики, миниатюрные флакончики духов с густыми запахами, небольшой мобильник в ядовито-розовом футляре, толстенная записная книжка, заполненная различными адресами и телефонами. И недавно начатая пачка тонких дамских сигарет с ментолом в паре с изящной серебристой зажигалкой. Кэт поражённо уставилась на неожиданную находку и перевела ошарашенный взгляд на Диану:
   - Ди, Кэтлин... курит?!
   - И что? - кошка недоумённо взглянула на неё. - Что тут такого?
   - Но... я не курю, - растеряно пробормотала Кэт, разглядывая сигареты. - И не собираюсь начинать.
   Диана задумчиво махнула хвостом и зевнула:
   - Раз уж ты всё равно собираешься изображать поехавшую крышу... Странностью больше, странностью меньше... Эта компания общается с тобой не так уж часто, чтобы замечать, а остальным скажешь, что надоело и решила бросить. Тебе поверят.
   - М-да, - Кэт тяжело вздохнула и задумчиво продолжила копание, размышляя, что эта история перестаёт казаться такой привлекательной как раньше. Она изучила сестричкин кошелёк и слегка приподняла брови. Судя по всему, в средствах Кэтлин не стеснялась. Помимо толстой пачки купюр в нём ещё лежало несколько кредитных карт. И если верить памяти сестры, её банковский счёт выражен весьма приятным числом.
   - Кэтлин нравится гулять по магазинам, - бросила через плечо Диана и снова отвернулась к окну.
   - Заметно, - усмехнулась Кэт и вытащила со дна сумки большую косметичку, забитую почти до отказа. И эта находка вкупе с воспоминаниями о внешнем виде вдруг подбила её на мысль, что стоит взглянуть на себя со стороны. Что она и сделала, собравшись с духом и открыв крышку косметички.
   В целом, не ожидай она чего-то подобного, можно было бы и упасть. Её худшие опасения подтверждались. Сестричка действительно была весьма и весьма... хм... эксцентричной девушкой. Кэт представить себе не могла, зачем ей потребовалось так расписывать своё лицо.
   - Ну, всё, - пробормотала она. - Это уже финиш. Ди, где тут у Элизы ванная?
   - Прямо по коридору и направо, - отозвалась та и запоздало поинтересовалась. - А зачем тебе?
   - Умыться! - решительно ответила девушка и, залпом допив чай, направилась туда.
   - Умыться?! - Диана распахнула глаза и метнулась следом.
   Кэт рывком открыла дверь и замерла на пороге, изумлённо уставившись на потрясающе красивый торс парня, перевязывающего плечо. Смуглая кожа эффектно оттенялась белоснежным бинтом, и под ней легко перекатывались не накачанные, но весьма рельефные мускулы. Именно такие, какими девушка всегда восхищалась.
   Серебристо-серые глаза недоумённо скользнули по ней, и он резко отвернулся, прежде чем Кэт успела поднять взгляд на его лицо. Девушка, пролепетав "Ой...", захлопнула дверь и прижалась спиной к стене, негромко выдохнув. И только тут сообразила, что это был Марселу.
   - Ни фига ж себе, - поражённо протянула она и вновь осторожно приоткрыла дверь, бочком проскальзывая в ванную и искоса изучая его.
   "Господи, как же его эти очки уродуют!" - мысленно вздохнула девушка, открывая воду и краем глаза наблюдая за ним через зеркало. Позади неё стоял предел её мечтаний. Высокий, со спортивной фигурой, которой сейчас можно было спокойно любоваться, так как до пояса он был обнажён, смуглый брюнет с длинными волосами, стянутыми в небольшой хвост на затылке. Она так и представила себе, как здорово было бы распустить этот хвост и запустить пальцы в смоляные пряди... Но это был Марселу, с которым сестра была на ножах.
   - Тебя стучать учили? - через плечо бросил он с ноткой раздражения и, обрезав бинт, принялся натягивать рубашку.
   - Извини, - тихо выдавила Кэт и склонилась над раковиной, чтобы он не увидел её пылающего лица.
   "Слепая она, что ли? - лихорадочно металось в голове девушки. - Ну как она могла проморгать такого потрясающего парня? - она почти застонала вслух от огорчения. - Дура ты, Кэтлин! Ну, вот что мне теперь делать?"
   Марселу искоса бросал на неё настороженные взгляды, застёгивая рубашку. Его явно напрягало её присутствие в одном с ним помещении. Девушка передёрнула плечами и глухо проговорила:
   - Не волнуйся, не покусаю. Я сейчас уйду.
   - Было бы из-за чего волноваться, - фыркнул он, закрывая аптечку. - Мне оно как-то всё равно... - и осёкся, поражённо глядя на слегка взъерошенное очаровательное существо, напряжённо зыркающее на него из-под спутанной намокшей чёлки. Он даже не сразу сообразил, что это Кэтлин, просто без косметики.
   - На мне что-нибудь нарисовано? - сухо поинтересовалась она, вытирая лицо.
   - Теперь нет, - неожиданно беззлобно усмехнулся Марселу.
   Девушка фыркнула и бросила в него полотенцем, затем гордо развернулась и вышла из ванной, захлопнув за собой дверь.
   Марселу проводил её хмурым взглядом и мотнул головой.
   - Ну да, а ты чего ждал? Это по-прежнему всё та же несносная Кэтлин, как бы она ни выглядела, - пробормотал он сам себе и поправил очки, водружённые на нос, едва только она залетела в помещение.
   Девушка в это время подпирала стенку в коридоре и негромко стонала:
   - Ну, как она могла? Почему ей с ним нормально не общалось? Что мне теперь делать?
   - Ты о чём? - поинтересовалась Диана, неодобрительно разглядывая её отмытую физиономию.
   - О Кэтлин и Марселу! - девушка сползла по стенке и обхватила колени руками. - Чёрт, как ей только в голову пришло - разругаться с таким потрясающим парнем?!
   - Это ты тоже о Марселу? - уточнила кошка с долей недоумения. - Ну, знаешь... Так получилось. Просто... Кэтлин любит общаться с красивыми парнями, а он, даже на мой взгляд, порой бывает ужасно занудным в общении, не говоря уже о его внешнем виде.
   - Чем тебя его внешний вид не устраивает? - Кэт удивлённо взглянула на неё. - Такой классный парень! Сестричка - просто дура, раз до сих пор этого не поняла!
   Диана, открыв рот, поизучала её пару минут, видимо, решив, что ослышалась или не поняла шутки, а потом нервно хмыкнула:
   - Только не говори, что тебе понравился Марселу...
   - Ну и не скажу, - буркнула Кэт и замолчала, потому что хлопнула дверь ванной, и предмет разговора прошествовал мимо них на кухню, даже не удостоив её взглядом. - Пойдём, посмотрим, как там у девчонок дела.
   - Да, ближайшие пару месяцев жизнь обещает быть весёлой, - пробурчала Диана и направилась следом за ней.
  
   - На мне, что, что-то нарисовано? - с лёгким раздражением поинтересовалась Кэт, прервав тишину, наступившую в комнате Элизы, когда она туда зашла. Подруги обменялись изумлёнными взглядами, после чего Элиза осторожно поинтересовалась:
   - Как ты себя чувствуешь?
   - Прекрасно, - девушка подошла к креслу и плюхнулась в него, перебросив ноги через подлокотник. - А что?
   - Да нет, ничего, - Валерия усмехнулась. - Просто ты без макияжа - это так неожиданно!
   - Надоело, - беспечно отмахнулась Кэт. - Я решила сменить имидж. А что, кто-то против?
   - Можно подумать, если кто-то будет против, ты этого не сделаешь, - Валерия хмыкнула. - Тем более что, на мой взгляд, так тебе гораздо лучше.
   - Если вам не нравится мой внешний вид, чего же вы раньше не сказали? - удивлённо поинтересовалась Кэт.
   Подруги вновь обменялись странными взглядами, и Валерия, вздёрнув брови, пробурчала под нос с нескрываемой усмешкой:
   - Да, Лиз! Похоже, ты её хорошенько прокатила своим файерболом... Прямо даже начинаю жалеть, что раньше такого не произошло, - и снова посмотрела на Кэт. - А смысл тебе говорить? Ты же так отстаивала своё право носить то, что тебе нравится, и выглядеть так, как ты хочешь!
   - Мы уже как-то давно махнули рукой, решив, что это твоё личное дело, - добавила Элиза и пожала плечами. - Впрочем, Лери права. Так тебе действительно гораздо лучше.
   - Вот только я опасаюсь за завтрашний день, - раздался тихий смешок с кровати, и на Кэт посмотрели насмешливые чёрные глаза Долорес, уже пришедшей в себя. - Что нас ждёт завтра, Кэтлин? Я с трудом представляю себе нечто, ещё более эксцентричное, чем сейчас.
   - Кэтлин в костюме Евы, - Валерия рассмеялась. - Парни будут в восторге!
   - Счас! Разбежалась я вам! - насмешливо хмыкнула девушка. - Нет уж! Пусть все будут в шоке от меня в нормальном виде. Судя по всему, ничем необычным народ уже не застолбить... И кстати, о нормальном виде, - она просительно взглянула на Элизу. - Не одолжишь мне что-нибудь до завтра, а то в моём шкафу ничего такого нет, а идти в этом по магазинам, - девушка с отвращением дёрнула на себе футболку, - мне не хочется. Тем более что размеры у нас практически совпадают.
   - Выбирай, - несколько растерянно отозвалась Элиза, кивнув на шкаф, и добавила. - Только ведь и у меня ничего такого нет, как ты любишь...
   - Ничего, я найду, - Кэт с воскреснувшим видом выпорхнула из кресла, под которым Диана старательно изображала ритуальный танец самоубийцы, пытаясь удавиться собственным хвостом.
   - Посттравматический шок после сотрясения мозга, - негромко констатировал Даймон, развалившийся на столе, и эти его слова произвели некое волшебное действие. Девчонки перестали наблюдать за подругой с нездоровым интересом, а согласно закивали головами и занялись собой.
   Диана оставила в покое свой несчастный хвост и с облегчением вздохнула. Похоже, неадекватность Кэт нашла своё объяснение. Она послала братцу благодарный взгляд и принялась вылизываться.
   И только Элиза, слегка прищурившись, взглянула на своего кота и скептически улыбнулась.
   - Ну, как? Нормально? - раздался голос Кэт, и девушка вышла из-за ширмы, где переодевалась.
   - Вау... - выразила общее мнение Элиза, разглядывая подругу. - Классно! Тебе идёт!
   Кэт облачилась в чёрные трикотажные брючки, слегка расклешённые от колена, и белую хлопковую рубашку с длинными рукавами, перетянутую тонким чёрным ремешком. Смело распахнутый ворот при желании давал возможность рассмотреть грудь девушки. Всё-таки Кэтлин любила, когда на неё смотрят. Надо же хоть чуть-чуть соответствовать.
   - Надеюсь, что идёт, - Кэт пару минут повертелась перед зеркалом и вновь плюхнулась в кресло, уже привычно перекинув ноги через подлокотник. - Я тут хотела кое-что обсудить...
   В этот момент дверь распахнулась, и в комнату заглянул Марселу:
   - Лиз, я... - он так и застыл столбом на пороге, уставившись на чуть насмешливо улыбающуюся девушку, возлежащую в кресле. - Что, скоро намечается конец света?
   Она фыркнула и запустила в него тапочкой. Марселу уклонился, и удивление в его взгляде вновь сменилось холодностью.
   - Ты что-то хотел, братик? - Элиза улыбнулась, не заметив, как удивлённо приподнялась бровь Кэт при этих словах.
   - А, да, - Марселу тряхнул головой. - Где у тебя чай? Я найти не могу.
   - Лежал на полке в шкафу, - усмехнулась Кэт и лениво потянулась. - Я вообще-то свежий заварила. Или ты боишься, что отравишься? Не волнуйся, мышьяка там нет, я засыпала только заварку, - она насмешливо взглянула на парня, который отчётливо скрипнул зубами и, резко развернувшись, вышел из комнаты.
   - Отстала бы ты от него, - Элиза справилась с давившим её смехом и укоризненно посмотрела на подругу. - Сколько же можно?
   - Я к нему ещё и не приставала, вообще-то, - Кэт легкомысленно улыбнулась и задумчиво взглянула на закрывшуюся дверь. Элиза слегка приподняла бровь и перевела разговор на другую тему:
   - Ты что-то собиралась обсудить.
   - Ах да, - Кэт стёрла с лица улыбку и серьёзно кивнула. - Я хотела поговорить о сегодняшнем сражении. И о сражениях вообще. То, что было сегодня, показало, насколько мы непрофессионально относимся к нашему долгу. Я не хочу никого обидеть, но это уже не смешно, когда вместо демонов наши заклинания попадают в нас самих.
   Элиза вновь залилась лёгким румянцем и склонила голову:
   - Я ведь извинилась...
   - Я не об этом, - Кэт отмахнулась и села нормально, серьёзно глядя на озадаченных подруг. - Ты, Лиз, в этом не виновата. Виной всему некоторая доля случайности, такое бывает, но в большей степени повинны наша безалаберность и беспечность. Мы слишком несерьёзно относимся к нашему делу, поэтому так и получается. Мы несобранны, действуем наобум, и у нас нет никакой тактики и стратегии. И это пора менять. Вы согласны?
   Подруги изумлённо смотрели на неё. Валерия кашлянула и негромко заметила:
   - Да, Кэт. Ты явно не в себе.
   - Почему? - девушка недоумённо вскинула брови. - Потому что задумалась о том, как бы нам в следующий раз друг друга не искалечить? Мне, знаете, жить хочется! А пока мы не станем настоящей командой, такая случайность может повториться с кем угодно. Нам пока везло, но долго ли будет продолжаться такое везение? Лично я не собираюсь это выяснять.
   - И что же ты предлагаешь? - поинтересовалась Элиза, единственная из всех слушающая подругу без особого удивления.
   - Я предлагаю начать тренировки, - Кэт склонила голову набок, обводя их взглядом. - Чтобы повысить эффективность наших действий, научиться работать командой, выработать наиболее рациональную линию поведения в бою. Ну, как?
   - Хм, - Долли кашлянула и взглянула на неё с одобрительной озадаченностью. - Честно говоря, я даже не подозревала, что ты и слова-то такие знаешь!
   - При чём здесь слова? - Кэт нахмурилась. - Я говорю о самых насущных вещах - о том, как нам выполнить свой долг и при этом выжить.
   - Знаешь, впервые за долгое время я готова согласиться с каждым твоим словом, - Валерия задумчиво теребила прядь волос. - Нам действительно нужно что-то менять. И насчёт тренировок - это неплохая идея.
   - Нужно собираться хотя бы пару раз в неделю, - Кэт обрадовалась поддержке. - Побегать по пересечённой местности, устроить спарринги... А ещё выработать наиболее эффективную тактику для борьбы командой и в одиночку. Мы же не всегда бываем вместе, когда такие напасти сваливаются.
   - Как ты себе это представляешь? - Элиза прямо смотрела на неё.
   - Легко, - Кэт подобрала ноги и пожала плечами. - Выезжаем куда-нибудь на природу, подальше от скоплений народа, и устраиваем тренировочные бои. Например, одна против остальных - это поможет научиться выживать, пока другие не подоспеют на помощь. Или поделиться - двое против троих. Ну, или двоих, это уж как получится. Вы согласны?
   - В принципе, да, - протянула Валерия, во взгляде которой засветилась искра уважения. - Идея хорошая, надо только её реализовать. А то ведь ты можешь завтра перегореть и заявить, что на фиг нам это надо.
   - Не перегорю, - твёрдо пообещала девушка. - Можем хоть завтра собраться.
   - Собраться-то, конечно, можно, - раздумчиво произнесла Долли. - Только как же экзамены? Это Элизе не страшно, у неё кузен умница, каких поискать. Да Камилле, она сама кого хочешь научит со своими курсами, ей, по-моему, вообще экзамены не грозят, все преподы скопом протекцию в лучший университет составят... А вот мы...
   - Хм, по этому поводу у меня тоже есть мысль, - Кэт ухмыльнулась. - Мы можем готовиться все вместе и помогать друг другу.
   - Ты... с нами? - Валерия непритворно удивилась.
   - Более того, - девушка решила проигнорировать это высказывание и посмотрела на Элизу. - Лиз, уговори своего братика помочь нам с подготовкой. Он ведь у тебя действительно умница.
   - Зачем тебе это? - нахмурилась та. - Что ты ещё собираешься устроить, Кэтлин?
   - Честное слово, ничего, - Кэт подняла руки и улыбнулась. - Как бы я ни относилась к Марселу, но даже я всегда признавала, что он очень умный.
   - Раньше ты выражала это одним словом - "зануда", - пробурчала Долли и помотала головой. - Нет уж, Кэт, спасибо! Вас вдвоём в одном помещении невозможно выносить дольше трёх минут. Вы же обязательно поцапаетесь!
   - Если он не будет меня задевать, я не стану до него докапываться, обещаю, - Кэт пожала плечами. - В конце концов, мне нужно сдать эти экзамены, и его помощь не будет лишней. Ради этого я готова заключить перемирие и не ссориться.
   Элиза испытующе посверлила её взглядом и медленно кивнула:
   - Хорошо, Кэт, я тебе верю. Я поговорю с ним, но если Марселу откажется, настаивать я не стану. А мне почему-то кажется, что он откажется...
   - Лиз, уговори его, - просительно протянула девушка. - Я действительно не буду его задевать. Постараюсь. Попробовать-то, в конце концов, можно?
   - Ладно, я попытаюсь, - Элиза тяжело вздохнула и покачала головой. - Но чует моё сердце, это будет оч-чень непросто!
   - Спасибо, ты просто душка! - Кэт вскочила с кресла и чмокнула её в щеку, а потом бросила взгляд на часы. - Так, мне уже пора бежать! В общем, завтра выходной, и мы можем собраться на тренировку! Надо только договориться, где и во сколько...
   - Предлагаю на нашей вилле, - улыбнулась Лиз. - Там сейчас никто не живёт, вокруг сплошная природа... Пересечённая местность, в общем... Как вам идея?
   - Классно! - Долли захлопала в ладоши. - Я давно там у вас не была!
   - Неплохо, - Кэт накрутила на палец прядь волос. - Значит, завтра на вашей вилле... О времени созвонимся.
   - Конечно, - Элиза кивнула и поднялась на ноги, чтобы проводить гостью.
   Кэт хлопнула себя по лбу, вспомнив, что сумка осталась лежать на кухне, и сорвалась с места.
   Марселу по-прежнему сидел там, явно увлечённый какой-то книгой. Он и бровью не повёл, когда девушка влетела в помещение и принялась сгребать вещи. Даже попрощаться не удосужился.
   Впрочем, она на это и не надеялась.
  
   Элиза неслышно вошла на кухню и встала в дверях, задумчиво глядя на брата. Марселу всё так же сидел над книгой, но она видела, что он не читает, а думает о чём-то своём.
   - Мог бы и выйти попрощаться, - с лёгкой укоризной произнесла девушка, подходя к столу и наливая себе чай.
   - Зачем? - Марселу пожал плечами. - Лишний раз нарываться на шуточки этой... - он запнулся, не договорив.
   - Но остальные ведь тебе ничего не сделали, - Элиза села напротив и серьёзно взглянула на него. - Они считают тебя своим другом, им нравится с тобой общаться. Почему из-за неё ты избегаешь их?
   - Лиз, давай не будем, - Марселу поморщился и стянул с носа очки.
   Сестра подперла голову ладонью и с лёгкой улыбкой окинула его взглядом. А потом вздохнула:
   - И зачем ты носишь эти дурацкие очки? Ну, сколько можно страдать такой дуростью, Марси?
   - Это не дурость, - угрюмо пробурчал он. - Это жизненная необходимость.
   - Нет, это уже дурость, - ответила Элиза и потянулась за печеньем. - Из-за одной кретинки портить себе жизнь...
   - А кто сказал, что я её себе порчу? - усмехнулся Марселу. - Напротив. Сейчас я точно могу быть уверен, что больше ни одна жадная дура не удостоит меня своим вниманием, потому что даже дура решит, что такой урод - слишком большой довесок к банковскому счёту.
   - Это смотря какой счёт, - хмыкнула Элиза.
   - Какой бы ни был, - Марселу качнул головой. - Даже дура понимает, что терпеть меня всю жизнь ради денег - удовольствие ниже среднего. А если терпеть не будет, так ничего и не получит. Пункт о брачном контракте я оглашаю сразу же, как только очередная смазливая мордашка начинает ныть: "Милый, а я тоже хочу обручальное колечко". Я больше не наивный семнадцатилетний мальчик.
   - Да уж, - негромко отозвалась Лиз. - Ты уже взрослый молодой человек. Но это всё-таки дурость, что бы ты ни говорил. Тебе действительно не семнадцать, а почти двадцать три. И давно пора бы забыть и Эухению, и всё, что с ней связано. Она тебя не стоила, это было видно сразу. И тебе об этом говорили.
   - Говорили, - неохотно признал Марселу. - Только я тогда был дураком и считал себя умнее всех.
   - Сейчас ты совершаешь ту же самую ошибку, - Элиза пожала плечами. - Ты не сможешь прятаться вечно за своей маской. Хочешь - не хочешь, а семью создавать придётся, ты ведь единственный наследник.
   - Не напоминай, - Марселу сморщился. - Даже думать об этом не хочу. Всё равно вокруг нет ни одной достойной кандидатуры. Либо дуры, либо стервы.
   - Ты всё ещё надеешься найти идеал? - Элиза ласково улыбнулась ему. - Ты всё-таки неисправимый романтик, братец.
   - Идеалов не существует, - пробурчал он, опуская глаза. - И я это прекрасно понимаю. Мне плевать, какая у неё будет внешность, кем она будет, лишь бы она любила не мои деньги, а меня. Такого, как сейчас. Потому что тогда ей действительно будет важна не моя внешность, а моя душа.
   - Романтик, - констатировала Элиза и лукаво посмотрела на него. - Не верю я в твоё безразличие. Мне ли не знать, как ты у нас ценишь красоту, Марси.
   - Красота уходит, душа остаётся, - философски заметил парень. - Будет красива - хорошо. Не будет - ну и бог с этим. Лишь бы человек был хороший, - он хитро улыбнулся сестре. - Это твоему мужу повезёт, Лиз. Жена у него будет не только красивая, но и умная. И всё прочее. В общем, самая замечательная на свете.
   - Я надеюсь, что и тебе повезёт не меньше, - серьёзно ответила Элиза. - Должно повезти. Я уверена, что ты найдёшь самую лучшую на свете девушку, для которой важен будешь только ты.
   - Ты же знаешь, фортуна меня не любит, - Марселу криво улыбнулся. - Меня ещё в колыбели неудача поцеловала. Я у неё любимчик. Девушки, которые нравятся мне, на меня стараются не смотреть, а на остальных не смотрю я. И в окружении чуть ли не сплошь только жадные дуры да языкастые стервы...
   - Между прочим, если бы ты не таскал эти дурацкие стёкла, с Кэтлин у тебя не было бы таких отношений, как сейчас. Она бы от тебя отстала.
   - Ты действительно так думаешь? - он скептически усмехнулся и приподнял бровь. - Элиза, не будь наивной! Для неё не важно, как я выгляжу. Её во мне всё не устраивает. Если остальным интересно со мной общаться, так им уже и не важно, какая у меня внешность. А для неё это просто ещё одна лишняя причина надо мной посмеяться. Не собираюсь я ради неё одной менять свои принципы, даже если это и заставило бы её прикусить свой ядовитый язычок.
   Элиза покачала головой и искоса посмотрела на братца, потом снова вздохнула и потупила взгляд в чашку:
   - Скажи, а вот если бы она, допустим, перестала к тебе цепляться и высмеивать, ты бы мог с ней общаться нормально?
   - Не представляю, что должно случиться, чтобы Кэтлин так изменилась, - Марселу криво улыбнулся. - В любом случае я её первым не трогаю, она сама начинает.
   - А если бы она не начинала? - Элиза вопросительно смотрела на него.
   - Не знаю, - Марселу задумчиво подпёр подбородок кулаком. - Мне сложно представить себе такую ситуацию. Нам с ней противопоказано находиться вдвоём в одной комнате свыше пяти минут. Ты же сама это знаешь... Впрочем, если бы она действительно перестала меня доставать, я бы, наверное, смог вытерпеть, - он допил чай и бросил на сестру подозрительный взгляд. - А с чего вдруг такие вопросы, Лиз?
   Девушка поцарапала ногтем стол и подняла на брата просительный взгляд:
   - Мы с девочками хотим готовиться к экзаменам вместе, и я хотела тебя попросить...
   - Ладно, ладно, - он отмахнулся. - Не буду я вам мешать, ты мне, главное, сообщай заранее, когда именно вы будете собираться.
   - Ты не понял, - Элиза смущённо прикусила губу. - Мы хотели тебя попросить, чтобы ты нам помог с занятиями. Ты же такой умница.
   - Я?! - Марселу поперхнулся печеньем и изумлённо посмотрел на сестру. - Ты, что, издеваешься?! Меня эта стерва и так достаёт без конца! Ты хочешь, чтобы она меня со свету сжила?!
   - Между прочим, это была идея Кэтлин, чтобы ты нам помогал, - заметила Лиз, подождав, пока его возмущение иссякнет.
   - Что за пакость она придумала на этот раз? - угрюмо поинтересовался парень, бездумно кроша печенье на скатерть. - Если Кэтлин задумывает что-то, связанное со мной, то добра мне от этого ждать не стоит.
   - Она обещала, что не станет до тебя докапываться, - Элиза обогнула стол и положила руки на его плечи.
   - И ты ей веришь? - Марселу скептически выгнул бровь.
   - Верю, - негромко отозвалась девушка. - Ей действительно нужна твоя помощь. Она сама признала, что ты очень умный парень и можешь нам помочь. Марселу, - Элиза заглянула ему в глаза. - Ну, сделай это для меня. Для меня и для других девчонок. Если Кэт нарушит слово, ты с чистой совестью можешь отказаться от этих занятий.
   Марселу несколько мгновений смотрел на неё, явственно колеблясь, потом тяжело вздохнул и горестно заломил брови:
   - Ты бессовестно пользуешься тем, что я не могу тебе отказать, сестрёнка. Хорошо, я с вами позанимаюсь. Но не дай бог, она хоть раз меня заденет...
   - Я ей передам, - Элиза сразу повеселела и чмокнула брата в щеку. - Спасибо, Марси. Ты нас очень выручишь.
   Марселу молча дотянулся до чайника и налил себе ещё одну чашку. Элиза села на место и внимательно взглянула на него:
   - Тебя что-то беспокоит... Не хочешь поделиться?
   - Она сегодня была какой-то... не такой, - неожиданно проговорил он, не отрывая взгляда от чашки.
   - Ты о Кэтлин? - Элиза пожала плечами. - Да, пожалуй. Без косметики и этих жутких тряпок она сама на себя не похожа.
   - Да, и это тоже, - Марселу неожиданно улыбнулся. - Оказывается, у нашей кошки есть вкус... Я, признаться, не ожидал...
   - Это было заметно по тому, как ты застыл в ступоре, - усмехнулась Элиза. - Впрочем, понимаю. Мы, наверное, выглядели так же, когда она в комнату вошла. Такое явление было весьма... хм... неожиданным.
   - Знаешь, что странно, - Марселу задумчиво поболтал чашку. - За всё это время я не услышал от неё ни одного высказывания в свою сторону. По крайней мере, такого, на какое стоило бы обижаться... Возможно, с такой Кэтлин я бы мог общаться. Хотя, скорее всего, это просто её очередной заскок. И он скоро пройдёт.
   - Мне кажется, или ты изволишь об этом сожалеть? - прищурилась Элиза.
   - Честно? Не знаю, - Марселу взъерошил чёлку и задумчиво поднял глаза на сестру. - Я уже настолько привык, что от неё нужно ждать пакостей, что просто не знаю, как к этому относиться. Может быть, я и не прав, но мне это всё кажется весьма подозрительным. Кэтлин - любительница играть в грязные игры с чужими чувствами. Ты это не хуже меня знаешь, - он осёкся и посмотрел на вошедшего Даймона.
   - Молоко? Сливки? - улыбнулась Элиза, открывая дверцу холодильника.
   - Сливки, - облизнулся кот.
   - Я знала, - девушка поставила перед ним блюдце. Даймон укоризненно поднял на неё глаза и пробурчал:
   - Так нечестно. Ты пользуешься своими способностями...
   - Нет, я просто знаю, что ты любишь, - Элиза почесала его за ухом и вернулась на место.
   - Иногда мне кажется, что ты это знаешь лучше, чем я сам, - прочавкал Даймон с набитым ртом. - Впрочем, ты всегда и всё обо всех знаешь.
   - Сегодня я начала в этом сомневаться, - Элиза слегка прищурилась и посмотрела на кота. - Что случилось с Кэтлин? Она сама не своя сегодня.
   Даймон облизал сливки с усов и склонил голову набок:
   - Насколько я могу судить, это просто некоторая потеря адекватности вследствие посттравматического шока из-за того, что кое-кто случайно влепил в неё файерболом. Не волнуйся, это пройдёт... месяца через полтора-два. Её мозг справится с шоком, и все шарики снова вернутся на место.
   - А жаль, - вздохнула Элиза. - Такая Кэтлин мне нравится гораздо больше.
   - Не стоит к этому привыкать, - посоветовал Даймон и вновь склонился к сливкам.
   - Нет, правда, жаль, - девушка покачала головой. - Сейчас она гораздо больше похожа на лидера, чем раньше, - Даймон недовольно покосился на неё, но промолчал. - Честно говоря, будь моя воля, я бы оставила такую Кэтлин. А ты, Марселу?
   Парень неопределённо пожал плечами:
   - Кэтлин всегда останется Кэтлин. Как бы она ни выглядела. Я никогда не ждал от неё ничего, кроме гадостей...
   - Просто она неуверенна в себе, - встал на защиту девушки кот.
   - Кэтлин?! - Марселу фыркнул. - На мой взгляд, она чересчур самоуверенна. Плюс к этому невозможно взбалмошна и стервозна. И не говори мне, что я неправ или необъективен!
   Даймон смущённо потупился и дёрнул хвостом:
   - Я ничего не говорю. Да, она порой ведёт себя несколько... вызывающе или легкомысленно, но в душе Кэтлин очень неуверенна...
   - Она боится ответственности, - негромко заметила Элиза. - Кэтлин терпеть не может брать на себя ответственность. Поэтому и роль лидера ей не даётся.
   - На мой взгляд, она на свой долг смотрит, как на возможность увеличения своей популярности, - едко заметил Марселу. - Кэтлин ведь так любит быть в центре внимания! Как же, она ведь наша принцесса! Преклонитесь перед её высочеством, ничтожные!
   - Не утрируй, - Даймон раздражённо стукнул хвостом. - Пусть она иногда взбалмошна и несносна, но она действительно ваша принцесса, и её следует уважать. Она ваш лидер, хотите вы того или нет. Это ваш долг, и ваши личные эмоции не должны влиять на его выполнение.
   - Вот именно, это наш долг, - Марселу мрачно сдвинул брови. - Но некоторые относятся к нему весьма наплевательски... Впрочем, пока что мы справляемся со всем очень даже неплохо.
   - Возможно, будем справляться лучше, - вставила Элиза и загадочно улыбнулась.
   - Вот и славно, - проворчал Даймон и слизал остатки сливок с блюдца. - Вот и справляйтесь. А Кэтлин... Когда повзрослеет, исправится.
   - Сомневаюсь, - буркнул Марселу и встал. - Ладно, Лиз. Я пойду. Надо ещё документы разобрать, договора проверить... Короче, дел куча, а времени нет. Увидимся.
   - Ты сейчас домой? - Элиза вслед за ним вышла в коридор и наблюдала, как он шнурует кроссовки.
   - Да, а что? - Марселу бросил на неё короткий взгляд.
   - Чудненько, - она расплылась в улыбке, сбегала в комнату и протянула ему небольшой пакет. - Заедь к Кэтлин, отдай ей. Она забыла у меня свои вещи. Тебе же всё равно по пути.
   - Ну уж нет, - он попятился к двери, отчаянно мотая головой. - Я ещё не выжил из ума!
   - Марси, ну, пожалуйста! - умоляюще протянула девушка, похлопав глазами. - Я же не заставляю тебя с ней общаться! Просто зайди, отдай пакет, и всё! Ну, я тебя очень прошу.
   Марселу помялся, тяжело вздохнул и с кислой миной взял пакет из рук сестры:
   - Ты из меня верёвки вьёшь!
   - Спасибо, - она просияла и чмокнула его. - Ты прелесть!
   - Но не думай, что теперь я буду работать у тебя на посылках, - проворчал он и вышел за дверь. - Пока!
   - До встречи, - Элиза махнула рукой и закрыла за ним дверь. И пристально посмотрела на Даймона, запрыгнувшего на пуфик:
   - Ничего не хочешь мне сказать?
   - Хочу, - кот недовольно взглянул на неё. - Ну, и зачем ты это сделала?
   - Затем, что эта девушка - не Кэтлин, - спокойно ответила Элиза и улыбнулась. - Хотя и очень похожа. Даже я не сразу поняла... И она понравилась Марселу, а он, если я ещё разбираюсь в людях, как ты утверждаешь, понравился ей. Мне очень хочется, чтобы мой брат был бы наконец счастлив... - она присела на корточки перед пуфиком и полюбовалась на ошарашенную мордочку Даймона. - Как всё это понимать, Дайм? Может, объяснишь?
   Кот моргнул и сделал безразлично-удивлённые глаза:
   - Что за чушь?! Это - Кэтлин!
   - Ну, хорошо. Если ты так хочешь. Это Кэтлин, - Элиза склонила голову набок. - Но это не наша Кэтлин!.. Дайм, ты, кажется, забыл, что у меня есть некоторые способности... Впрочем, я могу просто спросить у неё. Если она начнёт лгать, я почувствую...
   Даймон угрюмо молчал, глядя в пол. Элиза тоже помолчала некоторое время, а потом вздохнула:
   - Слушай, я всё могу понять. Если эта девочка здесь, значит, так было надо. Значит, у вас с Ди были важные причины так поступить. Судя по всему, никто не должен заподозрить, что это не Кэтлин... Но неужели вы действительно думали, что она сможет безукоризненно отыграть эту роль? Особенно, зная меня?
   - Мы надеялись, - буркнул Даймон, по-прежнему не поднимая глаз.
   - То есть, я права, - Элиза задумчиво почесала кончик носа и встревожено взглянула на кота. - Зачем, Даймон? С Кэт что-то случилось? - она несколько мгновений изучала угрюмый вид друга, а потом напряжённо поинтересовалась. - Даймон, я жду ответа! Что с нашей Кэтлин? Она жива?
   - Жива, но не в состоянии выполнять свой долг, - кот вздохнул и покачал головой. - Кэтлин сегодня сильно пострадала, и сейчас она на Серебряной Земле. Это был единственный шанс спасти её.
   - Боже... - прошептала Элиза, бледнея. - Это... из-за меня?
   - Ты не виновата. Просто так получилось, - Даймон ободряюще тронул её лапкой. - Это была случайность. Несчастливая... В любом случае, мы успели вовремя вытащить её из сражения и доставить в Лунное королевство... Но ведь вам нужен был лидер.
   - И поэтому вы притащили сюда эту девочку, - Элиза задумчиво почесала его за ухом.
   - Эта девочка - сестра-близнец Кэтлин, - Даймон не отказал себе в удовольствии насладиться ошарашенным выражением лица Элизы, слишком уж редко ему доводилось видеть подобное.
   - Как это? - наконец смогла выговорить девушка.
   - Так, - Даймон усмехнулся. - Это длинная история. Кэтлин до недавнего времени тоже не знала, что у неё есть сестра. Их разлучили ещё в младенческом возрасте. Кэтлин оказалась здесь, а Кэт - это действительно её имя - попала в один из параллельных миров. Мы её недавно нашли.
   - Чтобы загрузить долгом Кэтлин? - несколько ехидно поинтересовалась Элиза.
   - Нет, мы её и раньше искали, - Даймон недовольно прищурился. - Просто так получилось... А насчёт долга... Их ведь изначально было две. И Кэт тоже ваша принцесса. И долг у неё такой же, как у сестры. Так что всё справедливо!
   Элиза взяла его на руки и молча отнесла в комнату, решив, что, лёжа на диване, эту историю будет слушать безопаснее.
   - Но эта Кэт никогда не была воином. Она не знает, что такое - сражаться на самом деле! Как она будет выполнять свой долг? - продолжила она разговор, устроившись поудобнее.
   - По-моему, боевое крещение было более чем успешным, - хмыкнул кот. - Кэт знает всю историю воинов, пусть даже в чистой теории. И, насколько я могу судить, к своей роли лидера она относится серьёзно и ответственно.
   - Это правда, - кивнула Элиза. - Просто удивительно, насколько они непохожи... - она задумчиво прикусила губу и серьёзно взглянула на кота. - Даймон, а что потом? Насколько я поняла, через два месяца наша Кэтлин вернётся? И что тогда?
   - И тогда Кэт уйдёт в свой мир, - Даймон вздохнул. - Вот поэтому я вас и предупреждаю - не привыкайте к ней. Вернётся Кэтлин - всё пойдёт по старому.
   - Жаль, - негромко проговорила девушка, разглядывая вышивку на подушке. - Эта Кэт мне нравится куда больше, чем прежняя. Она действительно лидер. Настоящий. Такой, какой нам нужен.
   - Элиза! - Даймон недовольно взглянул на неё. - Я всё понимаю. Да, согласен. Кэтлин действительно пока не осознаёт своей роли до конца. Но всё же... Постарайся быть к ней снисходительнее! Я действительно считаю, что она ещё ребёнок, очень неуверенный в себе. И чтобы никто этого не понял, она утверждает себя всеми возможными способами. Именно поэтому она не хочет, чтобы кто-то из вас знал о том, что с ней случилось. Она боится, что вам больше понравится её сестра, и, судя по всему, небезосновательно.
   Элиза несколько минут обдумывала сказанное, а потом вздохнула:
   - Может, ты и прав. Но ты не осознаёшь ещё одной вещи - Кэтлин не хочет быть воином. Для неё это тяжёлая работа. Я это чувствую. Она выполняет свой долг, и за это я её уважаю и безмерно ей благодарна... Но она не хочет этого долга. Для неё это тяжёлое бремя. И мы для неё неважны, кроме как командой. А для этой Кэт мы друзья. Она нас ценит. Она действительно хочет такой жизни! Поэтому я предпочла бы видеть её в качестве нашего лидера.
   - Но этого не будет, - мрачно изрёк Даймон.
   - Потому что она вернётся к себе? - Элиза пристально взглянула на него. - Это, что, правда, так необходимо? Разве она не может остаться?
   - Может, но она не хочет оставаться, - Даймон уткнулся носом в лапы. - Кэт слишком ответственная девушка. Она понимает, что там осталась её жизнь, её родители, которые её любят, её друзья, её всё... А здесь она - чужая. Кэт не хочет никому причинять боли, - он прямо взглянул на хозяйку. - А теперь подумай, что будет, если ей действительно понравится твой брат. И если он ответит ей взаимностью... Ты представляешь, на какие страдания ты их обрекла своим необдуманным поступком?
   Элиза несколько мгновений изучала его горящие праведным гневом глаза, а потом независимо вздёрнула подбородок:
   - Возможно, она изменит своё мнение, если влюбится. А она уже почти влюбилась. К тому же, я не сомневаюсь в способности Марселу удержать девушку, которая ему будет дорога... Видишь ли, Даймон, - она чуть прищурилась. - Возможно, это эгоизм, но я ни перед чем не остановлюсь, чтобы добиться счастья для Марселу. Он заслужил его. Больше, чем кто-либо. А Кэт способна ему его дать. А для этого нужно, чтобы они общались. И знаешь что... Я не думаю, что Кэт будет так уж страдать. Я этого не позволю. Да и Марселу тоже. Когда всё поймёт.
   Даймон скорбно посмотрел на неё и молча отвернулся к окну.
  
   Кэт открыла входную дверь и бросила ключи на полку. Оглядевшись, девушка выгнула бровь и покачала головой:
   - Да... Неплохо сестричка устроилась!
   Диана выползла из сумки и хмыкнула:
   - Что? Нравится?
   - Ещё бы! - Кэт села на небольшой диванчик и принялась разуваться. - Я даже не мечтала жить в такой квартире... Кстати, а почему так тихо? Где семья?
   - Семья? - Диана округлила глаза. - Живёт за городом в своём доме. Это квартира Кэтлин. Ей здесь до учёбы быстрее добираться. Вот родители и купили.
   - Ни фига себе! - девушка ошарашено хлопнула глазами и пошла осматриваться на новом месте. Диана сопровождала её в качестве комментатора.
   Квартира была просторная, с большой гостиной, свободной прихожей, уютной кухней, двумя жилыми комнатами и небольшим кабинетом. Из гостиной и кухни был выход на длинный балкон, полукругом огибающий здание дома. Над интерьером явно работал дизайнер, слишком уж всё было подогнано друг под друга. И слишком выделялись вещи Кэтлин, расставленные то там, то сям. Они просто вопили о крутости и модности своего владельца. И в то же время вносили едва различимый диссонанс в окружение.
   Кэт даже удивилась слегка, как сестра этого не замечает. Впрочем, тут, видимо, было дело привычки.
   Осмотревшись, девушка вернулась в спальню сестры и бросила сумку на кресло. И негромко вздохнула, сожалея, что раньше в таких местах спать не доводилось. Кровать была просто шикарная. Огромная, низкая, со множеством подушек и подушечек, с обалденной резьбой по дереву. Правда, зеркальный потолок как-то тревожил.
   Возле кровати на тумбочке стояла рамка с фотографией.
   После своего отражения, Кэт без труда узнала в раскрашенной девице сестру. А вот стоящий рядом молодой парень столь же эксцентричного вида с невероятной модельной стрижкой был незнаком.
   - Алекс, парень твоей сестры, - прокомментировала Диана, умильно глядя на фотографию. - Правда ведь, душка? У Кэтлин замечательный вкус.
   "Да, сложновато придётся", - мысленно вздохнула девушка и пожала плечами:
   - Не знаю, Ди. Мне блондины вообще не нравятся, - тут она кое-что сообразила и поражённо взглянула на кошку. - В смысле? У Кэтлин есть парень? А почему вы меня не предупредили?
   - А зачем? - Диана захлопала глазами. - Ты бы и так узнала. Да не волнуйся так, - засмеялась она, осознав причину. - Тебе не придётся с ним общаться. Алекс - классный журналист, один из лучших... Можешь потом статьи почитать, в кабинете целая пачка лежит... А сейчас он в Европе, на стажировке. У них там какой-то контракт, и он ещё нескоро вернётся. Вы бы с Кэтлин ещё раз десять могли вот так местами меняться, - Диана смерила её задумчивым взглядом и хмыкнула. - Да и вообще, не понимаю... Даже если бы он тут был... Алекс действительно классный парень... Неужели он тебе совсем не понравился?
   - Нет, - Кэт внимательно изучила фотографию и поставила её на место. - Я же сказала, что не люблю блондинов. Тем более что это парень Кэтлин. Уехал - ну, и слава богу!
   - Может, ты и права, - Диана мудро покивала. - Письмами через Интернет обмениваться проще. Не надо общаться лично.
   - А зачем? - удивилась девушка. - Я даже не знаю, что ему писать...
   - О своей жизни, о новых приключениях. О том, какой демон свалился на ваши головы, - перечислила Диана. - Кэтлин писала ему не реже чем раз в три дня. Он ведь беспокоится за неё. Как бы в каком-нибудь сражении не зацепило.
   - Она ему рассказала?! - изумлённо воскликнула Кэт.
   - Да, пришлось, - Диана пожала плечами. - Я же говорю, Алекс - классный журналист. И когда девушка несколько свиданий подряд убегает с невразумительными оправданиями вроде "Очень, очень надо... Объяснить не могу, но позвоню попозже... Извини, не скучай", тут бы и полный лох задумался. А Алекс профессионально выследил. И потребовал объяснений. Пришлось объяснять.
   - Представляю, как он радовался. Такая сенсация! - ехидно пробормотала девушка.
   - Ничуть, - Диана вздохнула. - Нет, сначала, конечно, он был в шоке. А потом стал очень переживать и беспокоиться за неё. Он ведь действительно любит Кэтлин. И она его любит. И когда их группу посылают на съёмки во всякие "горячие точки", тоже мечется по углам, пока он не вернётся.
   Кэт смущённо прикусила язык и принялась переодеваться.
   Открыв шкаф сестры, она застыла столбом чисто по привычке. Потому что после всего увиденного такого гардероба стоило ожидать. Вытащив из шкафа пушистый банный халат на удивление нормального тёмно-синего "ночного" цвета, Кэт накинула его на себя и помчалась в ванную, оставив кошку медитировать на фотографию любимой хозяйки.
   Приведя себя в порядок, девушка провела ревизию на кухне. Шкафы порадовали обильной забитостью множеством сортов кофе и всяческими печеньками. Чай пришлось искать много дольше, да и то, судя по данным, он уже был непригоден к употреблению. А вот холодильник...
   - М-да... - выдала она, с неописуемой миной изучая полупустой холодильник. - Ди, сестричка вообще питалась?
   - Разумеется, - кошка запрыгнула на диванчик. - Только она почти не ест дома. Предпочитает ресторанчики или кафешку внизу, когда вечер свободен. Они с Алексом редко вечером здесь сидели. Светская жизнь и всё такое.
   - Ясно, - Кэт ещё раз окинула взглядом содержимое холодильника и вытащила коробку сока. - Что ж, придётся сегодня перебиться тем, что есть. Идти мне никуда не хочется. Я ещё в себя не пришла.
   - Ты давай, вливайся поскорее, - Диана серьёзно смотрела на неё. - Это ведь действительно важно, Кэт. Ты не в театре играешь, ты сейчас Кэтлин.
   - Знаю, - Кэт мрачно кивнула и вытащила печенье. И недоумённо застыла, услышав перелив звонка.
   - Наверное, подружки пришли, - констатировала Диана, вскрывая банку кошачьего корма.
   - Ой, - девушка тяжело вздохнула и направилась открывать, внутренне морально готовясь к общению с незнакомой компанией, где все хорошо знают её сестру.
   И поражённо застыла, увидев за порогом Марселу.
   - А... Привет... - растерянно выдала она.
   Он кивнул, насторожено глядя на неё, и протянул какой-то пакет:
   - Вот. Держи. Ты у Лиз забыла.
   - Что это? - Кэт недоумённо приподняла брови.
   - Одежда, - коротко бросил Марселу.
   - Ох... Спасибо, действительно, как-то из головы вылетело. Я сегодня вообще рассеянная, - вздохнула девушка и приняла пакет из его рук. На какой-то миг их пальцы соприкоснулись, и горячая волна пробежала по всему её телу. В глазах Марселу на несколько секунд появилось странное выражение, и он поспешно отдёрнул руку:
   - Ладно. Шмотки я доставил. Пока.
   - А... Может, чаю? - неожиданно даже для самой себя поинтересовалась Кэт. Почему-то ей совсем не хотелось, чтобы он уходил.
   Марселу замер на полпути к лифту и недоумённо оглянулся:
   - Что?
   - Ну, должна же я тебя как-то отблагодарить? - замялась она, комкая пакет. - В конце концов, ты тащился сюда через полгорода, чтобы вещи привезти, - Кэт взглянула на них и небрежно бросила на столик. - Заходи. Или ты торопишься?
   Марселу несколько мгновений изучающе смотрел на неё, пытаясь понять, что же она задумала. Уже открыл было рот, чтобы отказаться, но вместо этого с удивлением услышал свой собственный голос:
   - Почему бы и нет? Только я предпочитаю кофе.
   - Замечательно! - просияла девушка. - Значит, чашечку кофе.
   "Благо, его здесь, как на кофейной фабрике", - пробормотал внутренний голос.
   - Проходи, - Кэт отошла от двери и кивнула в сторону коридора. - Кухня - это туда, - и зашлёпала босыми ногами в указанном направлении.
   Марселу со вздохом посмотрел в зеркало, покрутил пальцем у виска и, разувшись, последовал за хозяйкой.
   Кэтлин стояла у распахнутого шкафа и изучала разные пачки. Услышав его шаги, она повернулась к гостю и поинтересовалась:
   - Заварной? Растворимый?
   - Заварной, - откликнулся Марселу, с любопытством изучающий кухню и словно бы не замечающий офигевшего взгляда Ди, и добавил. - Арабику желательно.
   - Без проблем, - девушка выцарапала нужную пачку и включила кофеварку. - А ты, оказывается, кофеман.
   - Нет. Я просто люблю хороший кофе, - он легко улыбнулся. - Поэтому приходится в нём разбираться.
   - Да, хороший кофе - это хорошо, - девушка согласно кивнула и налила себе сока. - Особенно, когда он правильно приготовлен. Сварить со специями, добавить взбитых сливок... М-м, - она мечтательно зажмурилась. - Просто прелесть! Гораздо вкуснее, чем из кофеварки.
   - Уговорила, попробую, - серьёзно кивнул Марселу и завис носом над чашкой.
   - Сливки? Сахар?
   - И того, и другого, и побольше, - заявил он, решив, что наглеть так наглеть. Кэт рассмеялась и полезла за сливками.
   - Лиз сказала мне, что ты просила меня с вами позаниматься, - неожиданно проговорил Марселу, не поднимая глаз от кофе.
   - Да, - девушка кивнула и устроилась на диванчике, подобрав под себя ноги. - И что ты ей ответил?
   - Зачем тебе это? - поинтересовался он, серьёзно взглянув на неё.
   - Чтобы сдать экзамены, - она пожала плечами. - Одна я не справлюсь, и я это прекрасно осознаю. Да и всем остальным будет проще учить, когда кто-то может помочь, - Кэт поболтала остатки сока в стакане и чуть склонила голову набок, внимательно глядя на гостя. - Я знаю, мы с тобой часто... не ладим, но даже при всём при этом я не могу не признавать, что ты очень умный и образованный парень...
   - Не так давно ты считала это занудством, - заметил Марселу, глядя на неё в упор, и Кэт едва удержалась от тоскливого вздоха, смотря на толстые стёкла очков, прятавшие его чудные глаза. Она словно наяву переживала тот момент, когда впервые увидела его на поле боя. Эти серебристо-стальные глаза упрямо не желали выветриваться из сознания. Впрочем, как и всё остальное.
   - Ты не ответила, - раздался его голос, и девушка тряхнула головой, приходя в себя и обнаруживая, что глаза её мечты пристально наблюдают за ней.
   - М-м... - она допила сок, собираясь с мыслями, и вздохнула. - Слушай, я не хочу с тобой ссориться, не так часто мы можем себе позволить вот так мирно пообщаться, - Марселу фыркнул, и девушка вздохнула ещё тяжелее. - Если не хочешь - можешь не верить. Но мне действительно нужна помощь. И я знаю, что ты можешь помочь. Причём не только мне - нам всем, - Кэт встала и обошла стол, оказавшись рядом с ним. - Тебя ведь никто не заставляет, Марселу. Хочешь - откажись, все это поймут. Но я бы не хотела, чтобы ты отказался, - её ладонь осторожно легла на его плечо, и парень чуть заметно вздрогнул. - Лиз сказала, что я пообещала не цепляться к тебе? Это серьёзно. Я не буду больше тебя доставать и вообще постараюсь быть тихой и незаметной. Я прошу тебя, Марселу, помоги.
   Он несколько мгновений смотрел в серьёзные глаза Кэт, а потом медленно кивнул:
   - Хорошо. Вообще-то Лиз меня уже уговорила, но если будет хоть одно высказывание с твоей стороны...
   - Я буду паинькой. Честно-честно! - девушка подняла руки вверх и улыбнулась. - Спасибо, Марселу.
   - Не за что, - вздохнул парень и пробурчал себе под нос. - Ох, что-то мне подсказывает, что я ещё пожалею об этом решении... - он бросил взгляд на часы и поднялся. - Ладно. Мне пора. Спасибо за кофе.
   - Всегда пожалуйста. Заходи ещё, - Кэт вышла в прихожую и встала у двери, наблюдая, как парень обувается.
   - Что-то не так? - он поймал её задумчивый взгляд.
   - Всё в порядке. Просто чуть-чуть устала, - она лениво потянулась и открыла дверь. - Удачи.
   - Завтра увидимся, - пробормотал Марселу, невольно скользнув глазами по слегка распахнувшемуся халату.
   - Что-то не так? - немного лукаво улыбнулась Кэт, увидев в его взгляде какой-то тоскливый голод.
   - Всё в порядке, - он протиснулся в дверь, всем существом ощутив прижавшееся к нему на мгновение женское тело. Серо-голубые глаза смотрели на него со странным выражением, и в их свете мгновенно растворились всякие доводы разума о том, что это всё та же стерва Кэтлин.
   - Вы там не застряли? - ехидно поинтересовалась Диана.
   - Нет, - Марселу почувствовал, что краснеет, и торопливо выскочил из квартиры, резко развернувшись к лифту. - Счастливо.
   - До завтра, - Кэт проводила его задумчивым взглядом и осторожно закрыла дверь.
   - Ну и нафига ты это сделала? - поинтересовалась кошка.
   - Я бы ещё сама знала, - Кэт встряхнула головой и направилась в гостиную.
   - Кэт, - Диана запрыгнула на спинку кресла и сурово взглянула на девушку. - Ты понимаешь, что свалишь отсюда через пару месяцев?
   - Да, - негромко отозвалась Кэт.
   - Ты понимаешь, что вернётся твоя сестра, и всё будет как раньше? - Диана смерила её тяжёлым взглядом. - Марселу - хороший мальчик, я не спорю. Но с Кэтлин у них проблемы. Не добавляй их. Если ты сейчас будешь такой милой и пушистой, то потом ему будет гораздо больнее, чем если пару месяцев ты его поподкалываешь.
   - Диана, а обо мне вы подумали? - тоскливо поинтересовалась девушка, откинувшись головой на спинку дивана. - Не могу я так, как она... Ни с ним, ни с девчонками...
   - Постарайся, Кэт, - Диана вздохнула. - В конце концов, не так уж это сложно. Просто говори всё, что думаешь. Не обязательно натужно стебаться.
   - Я попробую, - Кэт качнула головой и одним движением поднялась на ноги. - Постараюсь ради сестры. Правда, за это я ей выставлю финальный счёт как минимум на один пункт.
   - Какой? - Диана с любопытством взглянула на неё.
   - А это я скажу ей, - девушка подошла к компьютеру и резко повернулась к кошке. - Кстати, Ди. Письма Алексу будешь строчить ты. У меня на это никакой фантазии не хватит, а тебе он, кажется, даже нравится. Заодно будем уверены, что ничего лишнего я не сказала.
   Диана хлопнула глазами и фыркнула:
   - Ладно. Так и быть. Этот груз я с твоих плеч сниму.
   - Спасибо, - Кэт порылась на полке с дисками, вытащила один и направилась к центру.
   Диана послушала начало классической увертюры, сморщила нос и включила компьютер. Девушка улыбнулась, глядя на увлечённую мордочку кошки, влезшей в личную переписку её сестры, вытащила с полки книгу и погрузилась в чтение. К её неимоверной радости выяснилось, что Кэтлин любила фэнтези с не меньшей страстью, чем она сама.
   Вечер определённо удался.
  
   3. Шоппинг
   А утро началось с раннего телефонного звонка.
   - Да... - сонно ответила Кэт.
   - Доброе утро, - раздался в трубке жизнерадостный голос Элизы. - Как всегда, долго спишь!
   - Это не я долго сплю, это ты рано встаёшь, - зевнула девушка и протёрла глаза. - Ты что-то хотела?
   - Нет, я тебя подняла для собственного удовольствия, - хихикнула Элиза. - Я просто хотела напомнить тебе о нашем уговоре. Встречаемся на нашей вилле около четырёх часов.
   - Угу, - Кэт толкнула Диану и шёпотом спросила. - Ты знаешь, где Элизина вилла?
   Кошка утвердительно проворчала и, зевнув, снова закрыла глаза.
   - Тогда ждём, - Элиза хмыкнула. - Не опаздывай.
   - Постараюсь, - Кэт снова зевнула. - До встречи.
   - Пока, - подруга снова хихикнула. - Спокойного дня.
   - Спасибо, - девушка отключила трубку и свалилась на подушку. Впрочем, ненадолго. Немногим позже получаса заиграл будильник.
   - О господи! - Кэт дотянулась до пульта и убавила звук, а потом страдальчески взглянула на Диану, потягивающуюся на постели. - Слушай, когда я в следующий раз загорюсь желанием вот так на выходном вскочить пораньше, огрей меня чем-нибудь потяжелее.
   - Договорились, - кошка усмехнулась.
   - Интересно, с чего это Лиз так подняло? - Кэт протёрла глаза. - Или она у нас вообще ранняя пташка?
   - Не совсем, - Диана зевнула. - Просто она сегодня, скорее всего, снова работает, так что с утра в офисе. Не все же могут себе позволить бездельничать.
   - Работает? - девушка удивлённо взглянула на кошку. - А где?
   - У её матери своя косметическая фирма. Семейный бизнес. Естественно, Элиза туда влезла с ушами ещё в юности. Так что она у нас серьёзная бизнес-леди, замещает свою мать, когда та ездит на переговоры в другие страны, - Диана махнула лапкой. - Кэтлин это очень нравится. Она через Лиз себе самую лучшую косметику достаёт.
   - Заметно, - фыркнула Кэт, вспомнив ящик, заваленный косметикой на любой вкус.
   - Твоя сестра, между прочим, очень любит следить за собой, - слегка обиженно заметила Диана. - И позволь тебе напомнить, что ты собиралась пробежаться по магазинам, а это долгий процесс. А ещё нужно добраться до виллы. Значит, нужно выехать за час как минимум.
   - А какой транспорт туда ходит? - зевнула Кэт и решительно выпрыгнула из кровати.
   - Транспорт, - фыркнула Диана. - Ну и шуточки у тебя! Какой может ходить транспорт в частные владения?
   - А... А как же я тогда туда поеду? - Кэт растеряно посмотрела на кошку.
   - У Кэтлин своя машина. И даже мотоцикл есть, хотя она им и не пользуется, - Диана пожала плечами. - Доберёшься.
   - Ди, - негромко проговорила девушка, - я не умею водить машину. И мотоцикл тоже. У нас этому в школе не учат, это на специальные курсы ходить надо.
   - Не умеешь водить?! - Диана изумлённо дёрнула ушами. - Ох. Это проблемка, конечно. Ладно, что-нибудь придумаем. Возьмём мотоцикл, с ним проще. Кэтлин сама им нечасто пользовалась, так что твоей неловкости никто не удивится. Всё, что надо, ты помнишь, просто нужно навыки отработать. На машине пока рисковать не будем. Если что-то случится с её "девочкой", Кэтлин с меня всю шкурку спустит.
   - Если что-то на этой "девочке" случится со мной, с тебя спустит шкурку не только Кэтлин, - едко заметила Кэт и направилась в душ.
   Одевшись, девушка направилась было на кухню, но притормозила, вспомнив о катастрофическом состоянии холодильника. Она накрутила на палец прядь волос и хитро взглянула на Диану:
   - Как насчёт позавтракать в городе?
   - В "Эдеме", - глаза кошки засверкали.
   Кэт рассмеялась и бросила на кровать рюкзачок. Диана шустро шмыгнула внутрь и, высунув голову, заявила:
   - Только не вздумай меня швырять куда попало.
   - Ну что ты, - девушка улыбнулась и подхватила рюкзак.
   - Ключи не забудь, - донеслось из-за плеча. - Они на полке возле двери. С чёрным брелком - от мотоцикла.
   - А с розовым - от машины? - поинтересовалась Кэт, разглядывая ключи.
   - Угу. От любимого "феррари" твоей сестрички. Ей Алекс подарил, - Диана повозилась в рюкзаке, устраиваясь поудобнее. - Но тебе за этот руль рановато.
   - Не сомневаюсь, - Кэт взяла чёрный брелок и вышла из квартиры.
   - На лифте на минусовой этаж, - шёпотом инструктировала Диана. - Сорок шестой бокс.
   Кэт вышла в подземный гараж и, прислушиваясь к бормотанию кошки, неторопливо зашагала между рядами машин.
   - Доброе утро, мисс Силвер, - поприветствовал её мрачный тип в униформе, вышедший навстречу из одного из боксов. - Ваша машина заправлена. И заверяю вас, тормозная система в порядке, мы провели полный техосмотр.
   - Спасибо... э-э... мистер Норто, - девушка разобрала негромкое шипение Дианы. - Но сегодня я собираюсь освежить навыки езды на мотоцикле. Надеюсь, с ним тоже всё в порядке?
   - Разумеется, - коротко кивнул мужчина. - Полный бак. И полностью пройденная проверка. Но будьте внимательны, сегодня в центре города довольно многолюдно. Не забудьте надеть шлем, - он ещё раз кивнул и удалился.
   Кэт облегчённо вздохнула и подошла к боксу сестры. И нервно хмыкнула:
   - О да! Чего ещё можно было ожидать...
   - В чём дело? - над плечом высунулась голова Дианы.
   - Ни в чём, - Кэт с неописуемым выражением лица рассматривала ядовито-розовый окрас машины. - Просто в очередной раз убеждаюсь, что Кэтлин действительно эксцентричная особа.
   Она обошла "феррари" и с ещё большим изумлением воззрилась на мотоцикл удивительно нормальной чёрно-серебристой расцветки.
   - Что? До него у Кэтлин руки не дошли? - поинтересовалась она у Дианы.
   - Я же говорила, что Кэтлин не особенно любит гонять на мотоцикле. Ей гораздо больше нравится сидеть за рулём на четырёх колёсах, - кошка хмыкнула. - Байк она приобрела просто так, когда-то на них была мода.
   - На байки мода есть всегда, - Кэт нежно провела ладонью по седлу. - Господи, я всегда мечтала на таком прокатиться.
   - Так не тормози, а садись и езжай, - фыркнула Диана, снова убираясь в рюкзак. - Газ - справа, сцепление - слева. Тормоз - внизу. Выжимаешь сцепление, врубаешь газ - и вперёд. Только сильно не разгоняйся, привыкни сначала.
   - Постараюсь, - девушка сосредоточилась на действиях. Принцип она знала, просто никогда не пробовала сесть за руль сама.
   Мотоцикл заурчал и дёрнулся с места.
   - Ох, да что ж ты так... Словно по пересечённой местности, - недовольно пробурчала Диана, вновь высунувшись над её плечом. - Полегче. Плавненько.
   - Я стараюсь, - Кэт вырулила из гаража.
   - Да, шлем надень, а то могут оштрафовать, - добавила кошка и с мученическим видом снова забралась в своё убежище.
   Кэт вняла совету и приступила к дальнейшему покорению двухколёсного чуда.
   Удивительно, но это получилось довольно быстро. В какой-то момент она ощутила себя частью машины, и поездка из борьбы превратилась в наслаждение. Диана возилась за плечом и что-то бурчала, но девушка её не слышала, наслаждаясь новыми возможностями.
   А потом были ещё несколько чудесных часов шоппинга.
   Честно говоря, раньше Кэт недолюбливала ходить по магазинам. Ну, какое удовольствие в том, чтобы торчать у витрин и вздыхать, глядя на вещи, которые ты хочешь, но не можешь себе позволить? Зато сегодня девушка ощутила себя на вершине мира, таскаясь из одного магазина в другой и обрастая покупками. Она по достоинству оценила местный торговый центр и улицу бутиков. Правда, на последней Кэт почти ничего не покупала, только смотрела. Но совсем с другим чувством, нежели раньше. С чувством понимания, что она может себе позволить любой наряд, но только ей этого не надо.
   - Не устала ещё? - поинтересовалась Диана, когда они шагали мимо небольших магазинов-ателье, оставив мотоцикл на стоянке возле кафе.
   - Ну, по крайней мере, ещё на один меня точно хватит, - улыбнулась Кэт, останавливаясь перед уютным магазинчиком, оформленным в духе прошлого века.
   - Мне только интересно, что со всем этим добром будет делать Кэтлин, когда вернётся? - вздохнула Диана и тоже взглянула на витрину. - Ох, куда тебя занесло... Нафига тебе вечерние платья?
   - Я просто посмотреть, - Кэт толкнула двери и вошла внутрь под мелодичный аккомпанемент колокольчика.
   - Добрый день, - перед ней тут же появилась моложавая женщина с аристократической осанкой и такими же манерами. - Приветствую вас в нашем бутике, леди. Я его хозяйка, мадам Аннабэль. Вас что-то интересует?
   - Возможно, - глаза девушки разбежались от количества шикарных нарядов, выставленных в салоне. - У вас отличные модели.
   - Авторские, - мадам окинула её быстрым оценивающим взглядом. - И все они стоят довольно больших денег.
   Кэт обернулась и с улыбкой взглянула на хозяйку:
   - Вам кажется, что мне эти вещи не по карману, не так ли? - и не дав ей ответить, подошла к манекену, облачённому в длинное узкое платье из серебристого кружева. - Сколько стоит этот наряд?
   Мадам Аннабэль некоторое время обдумывала, а затем всё же назвала цену. Кэт чуть приподняла брови, припомнила сумму на счету сестры и подумала, что даже пара нарядов из этого бутика не слишком бы отощила кошелёк Кэтлин.
   - Чудненько, - девушка улыбнулась хозяйке и поинтересовалась. - Могу ли я примерить его?
   - Разумеется, - брови мадам на мгновение встали домиком, но она тут же взяла себя в руки и с невозмутимым видом кивнула помощнице на клиентку, а Кэтлин гордо прошествовала дальше. И буквально замерла на месте, впившись глазами в произведение модельерского искусства, стоящее на небольшой подставке в уголке. Чёрно-зелёное платье, стилизованное под Средние века, с небольшим шлейфом, с вышитым мелкими стразами корсетом и лёгким шарфиком из тонкого чёрного кружева. Кэт смотрела на него и ясно осознавала, что это платье будет её, даже если оно стоит в десять раз дороже, чем предыдущее.
   К ней подошла помощница хозяйки, миловидная девушка с бэйджем "Алексия" на платье, и с улыбкой поинтересовалась:
   - Вам приглянулся этот наряд?
   - Да, - отозвалась Кэт, с трудом оторвав взгляд от платья. - Сколько оно стоит?
   - Немного дороже, чем то, что вы выбрали, - Алексия продемонстрировала ей табличку с ценником, и Кэт чуть не заплакала от счастья.
   - Его я тоже примерю, - заявила она и осторожно коснулась кончиками пальцев прохладного шёлка.
   - Как пожелаете, - Алексия протянула ей первый наряд и принялась снимать этот.
   Кэт зашла за ширму и начала переодеваться.
   Когда она вышла во втором платье, ахнула даже мадам Аннабэль.
   - Чудо! Словно на вас сшито, - хозяйка оглядела девушку со всех сторон и осторожно приподняла её волосы. - Мне кажется, что так будет гораздо лучше.
   - Действительно, - Кэт с лёгким удивлением смотрела на незнакомку в зеркале. Из потемневшего старинного стекла на неё с улыбкой взирала юная аристократка. Кэт чуть встряхнула головой и медленно покрутилась вокруг себя.
   Мадам Аннабэль восхищённо покачала головой:
   - Вам необыкновенно идёт! Мне будет очень жаль, если на самом деле вы не сможете его купить. Я не так часто вижу, чтобы мои модели настолько идеально сидели.
   Кэт негромко рассмеялась и повернулась к хозяйке:
   - Я не намерена вас расстраивать, мадам Аннабэль. И ни за что не расстанусь с этим платьем. Я в него влюбилась, - она сделала несколько танцевальных па и присела в изящном реверансе. - Надеюсь, вы принимаете кредитные карты?
   - Разумеется, - мадам Аннабэль явно сдерживала удивление. Гостья с улицы неожиданно обнаруживала весьма светские манеры.
   Кэт ещё минуту покрутилась перед зеркалом и отправилась переодеваться обратно.
   Расплатившись за платье, она написала на карточке свой адрес и протянула Алексии:
   - Буду весьма признательна, если вы доставите его до трёх часов.
   - Разумеется, - мадам сверкнула радушной улыбкой и проводила клиентку до двери. - Буду рада видеть вас снова.
   - Непременно, - учтиво откликнулась девушка и покинула бутик. Диана тут же вылезла из рюкзака и поинтересовалась:
   - Ну, и что ты будешь с ними делать?
   - Схожу в театр, - фыркнула Кэт и мечтательно улыбнулась. - Ди, ты просто не представляешь, какое это счастье - найти платье своей мечты!
   - Ну, почему же. Вполне представляю, - отозвалась Диана. - Я ведь не всегда кошка. И всё девчоночье мне не чуждо. И кстати, - она немного помолчала, - тебе действительно здорово идёт это платье.
   Девушка вывернула на проспект и посмотрела на часы:
   - У нас ещё есть около часа до трёх. Как насчёт зайти в "Эдем" и немножко перекусить? Те пирожные мне понравились.
   - Полностью за! - Диана зажмурилась от предвкушения. - Ещё бы они тебе не понравились! Это самые вкусные пирожные во всём городе!
   - Сладкоежка, - Кэт улыбнулась и бодро зашагала по направлению к кафе.
  
   Не успели они вернуться домой, как привезли покупки. Кэт расплатилась за доставку и принялась разбирать новый гардероб, решая, в чём бы сегодня поехать к Элизе. Диана, объевшаяся пирожных, лениво валялась на кровати кверху пузом и периодически напоминала Кэт про время.
   - Всё, всё. Уже готова, - девушка натянула узкие кожаные брючки, чёрно-белую безрукавку на "молнии" и торопливо заплела волосы в две косы. - Вставай, поехали.
   Диана залезла в рюкзак и уже оттуда напомнила:
   - Не забудь элизины вещи.
   - Точно, - Кэт аккуратно сложила одежду в пакет и пихнула в рюкзак, откуда тут же донёсся полузадушенный вопль Дианы. - Ой, прости.
   - Уф! Осторожнее надо! - кошка выбралась на воздух и мрачно посмотрела на девушку. - Я же только поела!
   - Ладно, не ворчи, - Кэт примирительно почесала её за ухом. - Я же не специально.
   - Ещё не хватало, чтобы ты это специально сделала, - Диана мурлыкнула от удовольствия и снова спряталась в рюкзак.
   Кэт зашнуровала кроссовки, сунула в карман ключи и захлопнула дверь, уверенно направившись в гараж.
  
   4. На вилле
   Элиза сидела, забравшись с ногами на диван, и просматривала последние договора. Даймон блаженствовал в солнечных лучах, лёжа на подоконнике.
   Однако скрип двери заставил их на пару мгновений отвлечься от своих дел. В библиотеку зашёл Марселу и плюхнулся в кресло, бросив на стол кейс. Выражение его лица можно было назвать отсутствующим.
   - Марселу? - Элиза недоумённо приподняла брови.
   - А? Привет, Лиз, - очнулся он и перевёл взгляд со стены на сестру. - Как дела?
   - У меня нормально, а вот у тебя что? - она отложила документы в сторону и придвинулась поближе к Марселу. - Что случилось? Ты сам на себя не похож.
   - Нет, ничего, - Марселу взъерошил волосы и огляделся. - Что? Никого ещё нет?
   - Не-а, - Элиза потянулась. - Кэтлин будет к четырём, а скорее - даже после. Долли и Валерия тоже задерживаются. У Лери тренировка, а Долорес её ждёт. Камилла, возможно, вообще не появится, ей сейчас надо "хвосты" после болезни подбирать.
   - Ясно... - Марселу стянул очки и прикрыл глаза, откинувшись на спинку кресла.
   - День тяжёлый был? - сочувственно поинтересовалась кузина.
   - Да нет, не очень, - он чуть заметно качнул головой. - Дражайший дон Аугусто отправил меня поразмяться, найти подарок его старой подруге из Мадрида, которая приезжает. Ну, ты помнишь. Так что я сегодня с утра маюсь дурью, - Марселу задумчиво хмыкнул и заложил руки за голову.
   - А по-моему, что-то произошло, - заметила Лиз, глядя на него. - Эй, Марси, ты где?
   - Далеко, - с лёгкой улыбкой ответил он, приоткрывая глаза, в которых стыло какое-то мечтательное выражение.
   - Ухм? - Лиз чуть приподняла брови, выражая заинтересованность.
   Марселу заметно смутился и отвёл взгляд.
   - Та-ак! С этого момента поподробнее, - Элиза подалась вперёд, заинтриговано глядя на него.
   - Да ничего такого... - брат мотнул головой и уставился в пол. - Просто я сегодня был в центре и проходил мимо одного бутика. Ты его, наверное, знаешь. "У мадам Бэль".
   - Да, шикарный бутик, - кивнула Элиза. - У меня есть пара её моделей. Авторские работы... Ну-ну, а дальше? И что с этим бутиком не так?
   - С бутиком - не знаю, - Марселу на мгновение умолк и пристально вгляделся в свои ладони. - Просто... В общем... - он глубоко вздохнул и поднял глаза на сестру. - Когда я проходил мимо, случайно посмотрел в окно... Ох, Лиз! Давай не будем, а?
   - Нет-нет, - глаза Элизы торжествующе сверкнули. - Давай будем! Что же дальше? Что ты там такого увидел?
   - Да ничего, - Марселу снова закрыл глаза и откинулся на спинку кресла. - Дальше я пошёл по своим делам.
   - Марси! - Элиза пощекотала его.
   - Не надо, - брат перехватил её пальцы. - Ну, была там в это время девушка... Всё, забыли!
   - Нет, нет, нет, - Элиза нависла над ним. - Не забыли! Кто она?
   - Откуда я знаю? - Марселу задумчиво пригладил кончик брови. - Мы не знакомы.
   - Ну, хотя бы как она выглядела? - Элиза не оставляла попыток вытянуть из брата всё до конца.
   - Там было не особенно светло, поэтому много я не увидел, - Марселу вздохнул. - Она как раз примеряла платье... Это что-то, Лиз! Она такая... У меня слов нет!
   - А ты попытайся найти, - Элиза с интересом смотрела на него.
   - Невысокая, изящная, словно сошедшая со старинной гравюры, - Марселу задумчиво смотрел в никуда. - На ней было потрясающее платье в стиле "ренессанс", чёрно-зелёное, длинное, со шлейфом и лёгким шарфиком. И вообще, весь её облик... Просто аристократка в двадцатом поколении. И такие красивые рыжеватые локоны. И движения... Изящные, лёгкие и в то же время исполненные достоинства... Потрясающая девушка, леди до кончиков ногтей.
   - Марси, по-моему, ты влюбился, - с улыбкой заметила сестра.
   - Не городи чушь! - возмутился он. - Просто это была действительно красивая девушка, на которую приятно посмотреть. Ну, знаешь, как загадочная незнакомка на маскараде... И вообще, нельзя же влюбиться в девушку, которую я не то, что не знаю, а даже толком не видел.
   - Это не проблема, - Элиза решительно подняла телефонную трубку и быстро отщёлкала на кнопках номер. - Алло? Мадам Аннабэль? Добрый день, это Элиза Дельгадо!
   - Что ты делаешь?! - Марселу округлил глаза, поражённо глядя на сестру. Та приложила палец к губам и продолжила непринуждённо щебетать с хозяйкой бутика:
   - О, да-да! Конечно... Хм, ну да... Спасибо, мне тоже... Что? Ах, да. Я же вам по делу звоню!.. Ну, что вы, что вы, мадам. Разумеется, нет!.. А дело в том, что моя подруга недавно была в вашем бутике и пришла в полный восторг от одного платья. Я хотела бы подарить ей его на день рождения!.. О, конечно! Ну, она говорила, оно такое чёрно-зелёное, со шлейфом, в духе средневековья. К нему ещё, кажется, шарфик прилагается... Да... Да вы что?!! Уже продали?! Какая жалость! Давно?.. Сегодня?.. Да-да, действительно жаль... А может быть, вы мне поможете? Видите ли, ей оно ну очень приглянулось. Именно оно. Возможно, вы могли бы... Да, я понимаю, что не следует просить вас о подобном, но... Ох, ну не собираюсь же я его отнимать силой! Вы же меня знаете... Ха-ха-ха! Забавно... Да, я бы просто хотела его перекупить. Возможно, если бы мы поговорили с ней, то смогли бы найти общий язык... Ну, разумеется, не скажу. Ни звука!.. Да, да, записываю... Кто?!! А... Нет, нет, ничего. Просто я, кажется, её знаю... Да, встречались как-то... О, огромное вам спасибо, мадам! Вы меня очень выручили... Ах, обязательно. Ещё раз спасибо. До встречи!
   Элиза отключила аппарат и с совершенно неописуемым выражением лица уставилась на бумажку.
   - Что-то не так? - обеспокоился Марселу.
   - Напротив. Всё как нельзя лучше, - Элиза загадочно улыбнулась и хитро посмотрела на него. - Твоя незнакомка живёт на Гарден-стрит 75-б.
   - И это всё? - Марселу нетерпеливо поёрзал в кресле. - А квартира? И как её зовут?
   Даймон, внимательно смотревший на хитро-загадочный вид Элизы, вдруг приглушённо хрюкнул и закашлялся. Девушка осторожно похлопала его по спине и чуть заметно подмигнула в ответ на изумлённо-недоверчивый взгляд кота.
   - Гарден-стрит... - приглушённо бурчал Марселу. - Это не так далеко от меня.
   - Да. Совсем близко, - ухмыльнулась Элиза и разорвала бумажку. - Двадцать минут ходьбы.
   - Ты что? - он удивлённо-возмущённо воззрился на сестру, рвущую запись на мелкие клочки.
   - Ничего, - Элиза встала и подошла к корзине для бумаг. - Я сказала тебе достаточно. Если она тебе действительно нужна, ищи её. Уверяю тебя, братик, она может оказаться гораздо ближе, чем ты думаешь... Рыжая принцесса с Гарден-стрит.
   - Она не рыжая. Скорее, рыжевато-русая, - Марселу насупился. - Ну и зачем тебе надо было меня дразнить, если ты теперь будешь молчать?
   - Я просто хочу, чтобы ты что-нибудь сделал сам. Чтобы немножко подумал. Ответ может оказаться... неожиданным, - Элиза сдавленно хихикнула. - Я знаю её. Но упрощать твою задачу не собираюсь. Я действительно сказала тебе достаточно и могу ещё раз повторить - если она нужна тебе, ты её найдёшь.
   - Ну, хотя бы как её имя? - Марселу смотрел на неё почти умоляюще.
   - О! Это будет слишком просто и неинтересно, - Элиза пропустила между пальцев прядь волос.
   - Гарден-стрит 75-б... Подожди, это ведь... - Марселу подорвался к компьютеру и запустил программу поиска по карте.
   Элиза с лёгкой улыбкой наблюдала за ним.
   - Нет... Не может быть... Ведь в этом доме живёт...
   - Привет, ребята! - раздалось от дверей жизнерадостное приветствие, и в библиотеку лёгким вихрем ворвалась Кэт. - А что это вас так мало? Вроде уже почти четыре.
   - Привет, Кэт, - Элиза кивнула ей. - Располагайся. Девчонки скоро тоже подберутся... Чаю, кофе?
   - Нет спасибо. Мы недавно из кафе, - девушка расстегнула рюкзачок, выпуская Диану на волю.
   - Кстати, классно выглядишь, - Элиза осмотрела её с ног до головы.
   - Да. Шоппинг прошёл удачно. Я себе купила такое платье! - Кэт чуть зажмурилась от удовольствия и плюхнулась в то кресло, где недавно сидел Марселу. И снова расположилась поперёк, свесив ноги через подлокотник.
   - Кстати, - она вытащила из рюкзака пакет и положила на стол. - Я привезла твои вещи. Спасибо, что мои вчера прислала. Хотя я предполагаю, что это было весьма непросто - уговорить Марселу их завезти.
   - Ну... Это было и не так чтобы очень уж сложно, - Элиза бросила взгляд на кузена, сидящего к ним спиной, которая имела выражение напряжённого интереса, не скрываемого даже напускным безразличием.
   - О, знакомые очки, - взгляд Кэт перестал скользить по библиотеке и перешёл на стол. Она мгновение изучала их, а потом перевела глаза на парня:
   - Эй, Марселу! Можно попросить тебя обернуться? Неужели ты их снял?
   - Интересно, это уже можно засчитывать за выходку? - холодно поинтересовался он.
   - Нет, - Кэт легко подхватилась на ноги и направилась к нему. - Я же не хотела тебя обидеть... Раз обещала быть паинькой, значит, буду... - она через плечо протянула ему очки, на миг залюбовавшись его красивым профилем.
   - Спасибо, - Марселу водрузил их на нос и вновь задумчиво вперился в экран.
   - А что тут у тебя такого интересного? - Кэт чуть склонилась к компьютеру, словно невзначай положив ладони на плечи парня. Марселу слегка вздрогнул и напряжённо замер.
   У него огнём горела шея. В том месте, где её касалась вздымающаяся от дыхания грудь девушки, достаточно сильно обнажённая открытым воротом. Марселу поймал себя на странных мыслях и внутренне ужаснулся.
   - Ой, это же мой дом, - Кэт удивлённо смотрела на экран. - Что вы тут ищете? Там что-то случилось?
   - Ничего, - Марселу торопливо щёлкнул клавишами и поднял глаза на девушку. Что-то подсказало ему, что лучше бы он этого не делал. Сразу же вспомнился вчерашний вечер, их совместные посиделки на кухне и, разумеется, сама Кэтлин, такая домашняя и уютная в пушистом халате, с мокрой гривой, распущенной по плечам.
   - Что-то не так? - она заметила его странный взгляд. - На мне опять что-то нарисовано?
   - Н-нет... - Марселу резко поднялся и подошёл к раскрытому окну.
   Кэт проводила его удивлённым взглядом и повернулась к Элизе. Та посмотрела на брата и как бы между прочим поинтересовалась:
   - А как дела у Лекса? Что пишет?
   - Всё нормально, - лицо Кэт моментально поскучнело, но она мужественно выдавила из себя улыбку. - Развлекается в Европе. Сейчас собирается почтить своим присутствием Париж.
   - О, Париж! - мечтательно улыбнулась Элиза. - Нотр-Дам, Сорбонна, Монмартр... Чудесный город!
   - Наверное, - Кэт пожала плечами и обратилась к парню. - Марселу, а ты как считаешь?
   В ответ раздалось гробовое молчание. У неё создалось стойкое ощущение, что вопроса он даже не услышал.
   - Что это с ним сегодня? - девушка удивлённо изогнула бровь.
   - О, наверное опять о своей прекрасной незнакомке задумался, - усмехнулась Элиза.
   - Да? А поточнее? - Кэт с интересом взглянула на подругу.
   - Поточнее - он сегодня... - начала та, но Марселу неожиданно перебил её:
   - Лиз, оставь эту тему. Я не желаю, чтобы надо мной снова стебалась вся наша компания!
   - А почему они должны стебаться? - Кэт непонимающе смотрела на него. - Что такого в том, что ты встретил девушку? Ты разве не человек и не можешь влюбиться?
   - Я не влюбился! - он жёстко взглянул ей в глаза. - И вообще, помнится мне, я здесь за тем, чтобы помочь вам с учёбой, а не с обсуждением моей личной жизни!
   - Ну, извини... Я не думала... - растерянно начала девушка, но Марселу даже не позволил ей закончить:
   - Заметно! По-моему, ты вообще не способна думать о чём-либо кроме тряпок, тусовок и своего ненаглядного Алекса... Знаешь, что, Кэтлин! Займись-ка ты своей жизнью и не лезь в чужую! Если после отъезда Лекса тебе стало скучно и ты решила поразвлечься, выкинь эту идею из головы. Я не намерен быть твоей игрушкой! Тебе всё ясно?
   - Более чем, - она сухо кивнула и обратилась к Элизе. - Слушай, жарко тут у вас! Где можно холодненького попить?
   - Сходи на кухню, - отозвалась та, не сводя взгляда с Марселу. - Вниз по главной лестнице, потом налево - в арку... Если забыла.
   - Спасибо, - сдержанно поблагодарила Кэт и неторопливо вышла из комнаты.
   - Заметь, первым начал ты, - негромко проговорила Элиза, когда стихли шаги в коридоре.
   - Я предупреждал тебя, что нам нельзя находиться вдвоём в одном месте, - устало ответил парень и сел на подоконник, мрачно глядя на сестру. - Мы не можем не ссориться.
   - Интересно, почему? Кэт тебя не задевала, - Элиза свела брови. - Я могу ещё раз повторить, если ты не расслышал - первым начал ты! Это ты сейчас на неё взъелся... В чём дело, Марси? Кто из вас двоих уже не может прожить без ваших споров? По-моему, ты.
   - Не говори глупости! - Марселу передёрнул плечами. - Я, что, по-твоему, на мазохиста похож? Меня бесят эти постоянные стычки.
   - Не заметно, - девушка подобрала ноги и устроилась поудобнее. - Если бы они тебя бесили, сейчас ты бы нарываться не стал. Кэт ведь ничего не сделала и не сказала. Она просто...
   - Просто полезла туда, куда её никто не просил лезть, - Марселу нахмурился. - Я уверен, что у неё была очередная пакость на уме.
   - Людям свойственно меняться, братик, - Элиза серьёзно смотрела на него. - Или ты будешь с этим спорить?
   - Лиз, я тебя умоляю! - Марселу коротко рассмеялся. - Кэтлин? Изменилась? Я в это никогда не поверю! Такое чудо просто невозможно. Как она до всех докапывалась, так и дальше продолжит.
   - С чего ты взял? - Элиза приподняла бровь. - На мой взгляд, Кэтлин, такая, как сейчас, очень милая девушка.
   - А на мой взгляд, она просто решила развлечься и придумала себе очередную игру, в которой главные роли отведены нашей компании, - Марселу косо взглянул на Диану, нервно дёргающую хвостом. - Потому что иначе я просто не могу объяснить её поведение... Может быть, ты, Ди, просветишь нас по данному вопросу? Вы же подруги. Что ударило в голову нашей взбалмошной Кэт?
   - Элизин файербол! - огрызнулась кошка. - Мне не меньше вас непривычны такие перемены. Хоть бы всё поскорее закончилось и встало на свои места, а то я уже не знаю, что говорить и как себя вести.
   - Хм... Честно говоря, я бы предпочла, чтобы всё осталось так, как сейчас, - негромко заметила Элиза и осторожно почесала кошку за ухом. - Такая Кэт не просто милая девушка, она ещё и ведёт себя, как настоящий лидер, а не как раньше... И не смотрит на нас, как на обязательное приложение к своей персоне в сражении, - она взглянула на брата и легко улыбнулась. - И, может быть, она взглянула на тебя по-другому, и ты ей действительно понравился, Марселу. Почему ты не хочешь в это поверить?
   - Да потому что прекрасно помню, как она сказала тебе, что мне до нормального вида расти и расти. Причём, через пластического хирурга, так как одним стилистом тут не обойдёшься. Да и при этом она не была бы уверена, что из меня получится что-то, достойное внимания девушек, - Марселу криво улыбнулся, глядя на растеряно-смущённое лицо сестры. - Прости, Лиз. Я случайно услышал тот ваш разговор, но не говорил тебе. Я ведь знаю, как тебя огорчает эта тема... Что, ты по-прежнему будешь говорить, что я могу понравиться Кэтлин? - он помолчал немного. - Я не верю, что она изменилась. Ни капли не верю. Скорее всего, ей действительно стало скучно в одиночестве, и она решила развлечься таким вот "милым" образом. Но я не хочу быть игрушкой для её развлечений. Заниматься? Отлично! И всё. Я не собираюсь терпеть её даже лишнюю секунду без необходимости.
   - А если ты ошибаешься? Если это всё-таки не развлечение? - очень тихо спросила Элиза.
   Марселу несколько мгновений смотрел ей в глаза, а потом вздохнул:
   - Элиза, давай не будем... Этот заскок скоро пройдёт, я уверен, и всё вернётся на круги своя. Кэтлин всегда будет Кэтлин, заносчивой и взбалмошной девчонкой. И, возможно, это действительно было дуростью с моей стороны - согласиться заниматься с вами. Долго мы не вытерпим. Кэтлин всё это быстро надоест, ты же знаешь. Она не умеет долго сидеть на одном месте. И скоро мы снова увидим старую язву. Или я сойду с ума, пытаясь понять - как мне воспринимать её. Такую.
   - А ты не сходи, просто воспринимай. И не в штыки, а спокойно. Как остальные, - посоветовала Элиза.
   - Ты всё-таки надеешься, что она изменилась, - вздохнул Марселу и пробурчал. - И чем, интересно, она тебя так купила?
   - Ничем. А надеюсь я на то, что кто-то всё-таки поймёт свои ошибки и признается в них хотя бы себе. Всё равно извинений от тебя требовать бессмысленно, - сухо произнесла Элиза и обернулась на звук шагов.
   - Мы ссоримся из-за Кэтлин... Бред! - фыркнул Марселу и отвернулся к окну.
   - Всем привет! - жизнерадостно поприветствовала всех влетевшая в библиотеку Долорес, как всегда - полная энергии, словно не она вчера бледной тенью валялась на кровати Элизы. За ней с измученным видом забрела Валерия и с жалобным стоном рухнула на диван:
   - Кошмар!
   - Что это с ней? - Элиза чуть приподняла брови, изучая лежащую пластом подругу.
   - С Лери? - вошедшая следом Камилла обвела присутствующих чуть отстранённым взглядом и махнула рукой. - Всё в порядке. Как обычно - Долли до руля добралась, - Элиза негромко прыснула, когда Долорес состроила гримаску и показала Камилле язык:
   - Ой-ой! Какие мы нежные!
   Камилла махнула на неё рукой и непонимающе посмотрела на Элизу:
   - А вот у вас что творится? Пару дней не появлялась, а здесь уже такие перемены.
   - Ты о Кэт? - догадливо поинтересовалась Элиза.
   - Именно, - Камилла кивнула и плюхнулась в кресло, бросив сумку с книгами на стол. - Признаться, когда девчонки мне рассказывали, я не очень-то верила. Теперь верю. Кэт действительно изменилась.
   - Не то слово, - Долорес присела на подлокотник и осторожно пощекотала сестру, отреагировавшую на посягательство только недовольным мычанием. - Вы когда-нибудь видели, чтобы Кэтлин плакала?
   - Что?! - воскликнула Лиз и странно посмотрела на Марселу.
   - Да уж, - Валерия наконец приняла вертикальное положение и утвердительно кивнула. - Мы её сейчас внизу встретили. Идёт и слёзы вытирает. Сказала, что соринка в глаз попала.
   - Да уж, соринка, - Элиза наградила братца негодующим взглядом и решительно поднялась. - Ладно. Вы пока начинайте, а я попить схожу. Что-то в горле пересохло.
   - Заодно и нам принеси, - крикнула вдогонку Камилла.
   - Всем! - успела вставить Долорес, прежде чем дверь закрылась.
  
   Кэт действительно сидела на кухне и тоскливо смотрела в никуда, машинально помешивая сок трубочкой. Глаза у неё были явственно покрасневшие, и Лиз только порадовалась про себя, что девушка не накрашена.
   Плюхнувшись на соседний стул, Элиза бесцеремонно поинтересовалась:
   - С каких это пор ты хныкаешь?
   - Я не хныкаю, - Кэт вытерла глаза ладонью и опустила голову. - Просто соринка в глаз попала.
   - Угу, - Элиза насмешливо прищурилась. - Не вешай мне изделия макаронной промышленности на слуховые принадлежности! Соринка ей в глаз попала! Эту соринку не Марселу зовут, случайно?
   - Нет! - поспешно возразила Кэт. Слишком поспешно.
   Элиза усмехнулась и поднялась за стаканом:
   - Ладно, ладно. Сделаю вид, что поверила, хотя и уверена в обратном. Но, видимо, твой "посттравматический шок" ещё и амнезией дополняется. Частичной.
   - Почему? - Кэт недоумённо хлопнула глазами.
   - Потому что пытаться врать эмпату - бесполезное занятие, - Элиза вновь села и налила себе сока. - Может быть, теперь скажешь?
   - С чего бы мне из-за твоего братца сопли распускать? - попыталась съязвить Кэт, но сама почувствовала, что не получилось. Подруга чуть насмешливо взглянула на неё и промолчала. Кэт вздохнула и снова уткнулась носом в сок:
   - Лиз, я честно пытаюсь быть паинькой. Ну, вот что я ему сегодня такого сказала? Объясни мне, я не понимаю. Чем я могла его так обидеть?
   - Ты - ничем, - Элиза улыбнулась и прямо взглянула на девушку. - Но твоя сестра до этого успела сказать и сделать слишком много.
   Кэт ошеломлённо посмотрела на неё широко распахнутыми глазами. Мысли в голове лихорадочно путались, и самой яркой была: "Я не смогла. Они всё поняли!"
   - Не волнуйся, другие ничего не знают, - словно издалека донёсся до неё голос Элизы. - Только я.
   - Но... как? - Кэт была настолько удивлена, что даже не стала ничего отрицать.
   - Сначала, конечно, я поверила. И верила ровно до того момента, как ты влетела в комнату без макияжа, - Элиза легко улыбалась. - Даже чуть дольше. До того момента, когда зашёл Марселу. У тебя был такой взгляд... Вы с Кэтлин похожи, конечно, но у вас совершенно разные эмоции. Я ведь сказала тебе, что я эмпат. Я это чувствую.
   - И что же ты там такого почувствовала? - поинтересовалась девушка, опустив глаза.
   - Мне обязательно это озвучивать? - Элиза чуть приподняла бровь. - Многие очень не любят, когда открывают их душу.
   - Почему ты сразу ничего не сказала? - сменила тему Кэт.
   - Потому что я не знала, зачем это было сделано. Даймон мне позже объяснил, - Элиза пожала плечами. - Скажем прямо, я с таким решением Кэтлин не согласна, но она - наш лидер, и я уважаю её требования. Я ничего не скажу остальным, если ты сама того не захочешь.
   - Не говори, - Кэт вздохнула. - Я обещала, что вы ничего не узнаете. Хотя раньше мне казалось, что всё будет несколько проще.
   - А что изменилось? - Элиза заинтересовано взглянула на неё.
   - Тогда я даже подумать не могла, что мы настолько разные, - ответила Кэт, бессильно опустив плечи. - Не представляешь, как тяжело изображать человека, с которым вы похожи только внешне. У сестрички ужасная жизнь!
   - Ты так думаешь? Многие отдали бы всё за возможность пожить такой жизнью, - заметила Элиза.
   - Я не представляю, как можно жить... так, - честно сказала Кэт. - Может быть, всё дело в том, что нас воспитывали по-разному. Я не знаю. При всех своих плюсах её жизнь ужасна. Носить эти жуткие тряпки, выглядеть жертвой безумного визажиста... Развлекаться, доводя окружающих, и стебаться над всем подряд... Это не жизнь! Я честно пыталась влезть в её образ, но у меня не получается. И вряд ли когда-нибудь получится.
   - Да и незачем, - Элиза пожала плечами. - Мне кажется, ты и так чудесная девушка. Именно такая, какая ты есть на самом деле.
   - Но я - не Кэтлин, а нужно, чтобы все считали меня ею, - Кэт вздохнула. - Она поправится, вернётся, и всё будет так же, как было до меня. И не стоит ничего менять.
   - На этот счёт у тебя есть великолепная отмазка. Пока она действует, - отмахнулась Элиза и внимательно посмотрела на неё. - Но неужели тебе так обязательно уходить? Ведь ты могла бы остаться, если бы захотела.
   - Я не из этого мира, Лиз, - Кэт смотрела на неё с поникшим видом. - Я уйду к себе, как только Кэтлин вернётся. Я не могу остаться.
   - Звучит как-то неоптимистично и не совсем уверенно, - заметила Элиза, сверля её взглядом, словно рентген.
   - Уверенно, неуверенно... Какая разница? - Кэт передёрнула плечами. - Это ваш мир, не мой. Там у меня осталось слишком много обязательств. Там мои родители, даже если они и не родные мне, там все мои друзья, моя жизнь. Пусть и не такая лёгкая, как здесь, зато моя. Что я здесь забыла? С Кэтлин мы совершенно чужие друг другу, что бы там ни было. Друзей у меня здесь нет. Вы смотрите на меня, как на неё, а значит, нормального общения у нас не получится. При мысли же о её компании меня бросает в дрожь. Я в сущности никому не нужна здесь, кроме как воин. Борьба со злом - это, конечно, увлекательно, но не могу же я зацикливаться только на ней.
   - Хм... - Элиза неопределённо хмыкнула и пропустила между пальцев прядь волос. - А тебе нравится быть воительницей?
   - Очень, - призналась Кэт. - Я, видишь ли, давно об этом мечтала. Если бы ещё можно было остаться собой, а не выворачиваться наизнанку, пытаясь втиснуться в чужую шкуру... Спасибо и на том, что Алекса её здесь нет. Не представляю, что бы я делала в таком случае. Это была бы такая проблема! И даже не потому, что это парень моей сестры, хотя и этот факт играет свою роль.
   - А тебе не нравится Лекс? - Элиза выгнула бровь. - Почему? Даже Долорес считает, что он - просто лапочка, и до сих пор тихо завидует, что не смогла его отбить у Кэтлин.
   - Ну, во-первых, я терпеть не могу блондинов, - Кэт фыркнула. - А во-вторых, меня никогда не привлекали ультрамодные пижонистые мальчики. А здесь запущенное сочетание и того, и другого. У него даже на фотографиях вид владельца мира.
   Элиза негромко хихикнула и заметила:
   - У него есть основания себя таким считать. Он классный журналист, известный и успешный. Девушки висят на нём гроздьями, а его подруга украшает собой передовицы всех газет, как непримиримый борец со злом. Лекс привык, что ему всё достаётся относительно легко...
   - Да пусть он считает, что хочет, - отмахнулась Кэт. - Главное, чтобы он сестре нравился, а не мне. Уехал в Европу - и слава тебе, господи!
   - А какие парни нравятся тебе? - невинно осведомилась Элиза, бросив на девушку быстрый взгляд.
   - Умные, с которыми интересно поговорить. Спокойные, надёжные, - Кэт задумчиво вертела в пальцах трубочку. - Романтичные.
   - А внешне?
   - Внешность в человеке не главное, - девушка пожала плечами. - Важно то, что в душе...
   - Недавно я уже что-то подобное слышала, - пробормотала себе под нос Элиза.
   - Впрочем, не думаю, что смогла бы полюбить совсем уж страшненького парня, - добавила Кэт. - Всё же хотелось бы, чтобы он и симпатичным был.
   - Симпатичным - это каким? Какая была бы внешность у твоего идеала? - Элиза заинтересовано смотрела на неё.
   Кэт смутилась и опустила глаза:
   - Ну... Высокий спортивный брюнет с длинными волосами... Я же сказала, что у нас с Кэтлин диаметрально противоположные вкусы.
   - Значит, я не ошиблась, и тебе понравился Марселу, - утвердила Элиза и лукаво взглянула на подругу. - Вижу, тебя действительно мало смущает внешность.
   - Ой, Лиз, перестань, - Кэт фыркнула, насмешливо посмотрев ей в глаза. - Ты же лучше всех нас знаешь, что с внешностью у твоего брата проблем нет. Он ведь нарочно себя уродует этими дурацкими очками и нелепой причёской.
   - Забавно. А вот твоя сестра вполне серьёзно уверена, что у Марси большие проблемы с внешностью, - негромко проговорила Элиза, с лёгким удивлением изучая девушку. - Интересно, почему она никогда не видела его твоими глазами?
   - Не знаю, - Кэт смутилась и опустила взгляд в стакан. - Спроси об этом у Кэтлин, когда она вернётся.
   - Не смогу. Для этого пришлось бы открыть этот маленький секрет Марселу, а он мне этого не простит, - Элиза вздохнула.
   - Зачем он это делает? - поинтересовалась Кэт. - У него такая ревнивая девушка, что он таким образом не хочет давать ей повод?
   - У Марселу нет девушки, - Элиза покачала головой. - И причины тут другие. Хотя тоже связаны с женским полом.
   - Какие причины? - Кэт недоумённо смотрела на неё. - Что за бред - красивому молодому парню себя специально уродовать... Зачем? Тем более, что не особенно это ему и помогает. При внимательном взгляде сразу видно, что достаточно стянуть эти жуткие окуляры и хвост заплести по-другому, а ещё лучше - вообще не заплетать...
   - Ты - первая, кто это понял, - вздохнула Элиза. - На мой взгляд, братец уже слишком перегибает со своим маскарадом, но в чём-то я могу его понять. Он обжёгся один раз. Обжёгся слишком сильно.
   - Расскажи, - негромко попросила Кэт, внимательно ловя каждое слово. Элиза некоторое время пристально смотрела на неё, а потом медленно кивнула:
   - Думаю, тебе я рассказать могу. Вряд ли ты станешь трепаться об этом с кем-либо... Когда Марси было семнадцать, у него была девушка. Даже не совсем так. У него была невеста. В нашей семье это принято - обручать отпрысков в раннем возрасте. Эухения - так её зовут - была из хорошей семьи, красивая, утончённая. В общем, обычная девушка из высшего общества. И, как и большая их часть, любила тряпки, приёмы и деньги. А Марселу любил её. Очень любил. Серенады под окном, любой каприз по её желанию, что угодно... Сама понимаешь, семнадцать лет, первая влюблённость, романтика и всё такое... А потом по производственным причинам была слита деза, что наше семейное дело скоро обанкротится. И Эухения тут же разорвала помолвку, заявив, что ей не нужен муж, не способный её обеспечить, и что она уже нашла себе другого, который не только богат, но ещё и красив...
   - Она дура?! - Кэт округлила глаза.
   - Как сказать, - Элиза хмыкнула. - Сейчас Марселу почти двадцать три, а в семнадцать он был совсем другим. Худой, нескладный, прыщавенький. Я его хорошо помню в то время. Предательство любимой девушки было для него сильным ударом, он ведь был уверен, что она тоже его любит. А уж когда он узнал, к кому она метнулась... - девушка расстроено махнула рукой, - После этого Марселу стал очень замкнутым, нелюдимым. Почти нигде не появлялся. А потом Эухения вернулась, когда узнала, что всё не так, как говорили. Она плакала, утверждала, что любит его, что хочет за него замуж, что она просто запуталась, что никого у неё нет... Марселу даже слова ей не сказал, просто попросил меня показать ей дверь. Верно попросил, я ему, конечно, не говорила, но врала она обо всём, кроме того, что хочет его вернуть. Потом дедушка отправил его в Испанию, к нашей тётушке. А оттуда он вернулся уже таким, как сейчас. Сразу же заявил, что больше не потерпит никакого вмешательства семьи в свою личную жизнь. Сказал, что будет искать себе невесту сам, такую, чтобы любила его, а не его деньги.
   - Своеобразная защита от жадных дур, - Кэт грустно улыбнулась.
   - Он теперь первым делом предупреждает потенциальную невесту о брачном контракте, - Элиза вздохнула. - И они тут же теряют к нему интерес. Видимо, братик прав, девушки считают его слишком большим довеском к банковскому счёту, доступа к которому после развода не будет.
   - Как же он живёт... так? - Кэт непонимающе смотрела на неё. - Неужели он после этого не влюблялся ни разу?
   - Влюблялся, только очень хорошо скрывал свои чувства. Взаимностью ему не отвечали, - Элиза пожала плечами.
   - А тут ещё и моя сестричка. Бедный, - Кэт сочувственно покачала головой.
   - Уф... С Кэтлин всё даже немного сложнее, - Элиза откинулась на спинку стула. - Она понравилась Марселу. И нравилась целых пять минут, пока не открыла рот, чтобы сообщить, какое мы все сборище отстоя. Собственно, именно поэтому он так остро реагирует на все её реплики в свой адрес. А потом ещё и Алекс появился. Они как-то встретились на тусовке, и Марси изящно опустили сразу с двух сторон. Впрочем, не скажу, что он остался в долгу. У них с Лексом холодная война. У Марселу не самый лёгкий характер. Он такой же упрямый и гордый, как его отец и мать. И как наш дедушка.
   - Ну да, а общение с Кэтлин, наверное, ещё и усугубило "лёгкость" его отношения к жизни, - немного нервно хмыкнула Кэт.
   - Да уж, твоя сестричка - та ещё стервочка, - Элиза качнула головой. - Хорошо, что ты не такая.
   - А какая разница? - девушка удивлённо хлопнула глазами. - Он всё равно не хочет иметь со мной ничего общего. И это даже к лучшему, наверное...
   - Нет, - Элиза странно улыбнулась и внимательно взглянула на подругу. - Мне кажется, вы стали бы замечательной парой. Ты видишь его таким, какой он есть, Кэт. Это редкий дар. И ты нравишься ему. Ты, такая, как есть.
   - Не заметно, - Кэт вздохнула. - И в любом случае, это неудачная идея, Лиз. У меня есть свой долг, в который Марселу не вписывается никаким образом. Мы - люди разных миров. И знаешь, пожалуй, даже стоит сказать сестричке спасибо за их отношения. Так мне будет проще держать дистанцию. Он сам не пойдёт на сближение.
   - Как сказать, - Элиза улыбнулась чему-то своему. - Ты говорила, что купила сегодня платье...
   - Да. Просто потрясающее! - глаза девушки вспыхнули удовольствием, когда она вспомнила покупку.
   - Чёрно-зелёное, со шлейфом, в духе "средневековый арт", - Элиза чуть прищурилась, глядя на очень удивлённую Кэт.
   - А откуда ты знаешь? - та хлопнула глазами. - Я вроде не говорила... А, Диана уже нажаловалась?
   - Нет, - Элиза помотала головой. - Если бы Ди об этом заговорила, я бы постаралась заткнуть ей рот. Потому что очень хочу полюбоваться на братика, когда он тебя в нём увидит.
   - Зачем тебе? - изумилась Кэт.
   - Видишь ли, девушка, о которой не так давно шла речь... - Элиза хитро улыбнулась. - Марселу увидел её сегодня в городе, в бутике мадам Аннабэль. Около двух часов дня. Когда она примеряла это самое платье.
   - Я?! - Кэт широко открыла глаза и нервно рассмеялась. - Спасибо за предупреждение, Лиз. Надо будет спрятать его подальше.
   - Ну уж нет! - Элиза придвинулась к ней и пристально посмотрела в глаза девушки. - Не получится, милая. Платье ты, конечно, спрятать можешь. Но себя ты не спрячешь. Он ведь нравится тебе, Кэт? Можешь даже не говорить, я и сама знаю, что это так. И ты ему нравишься. И я знаю, что ты можешь сделать его счастливым, помочь ему избавиться от этой боли и воспоминаний.
   - Лиз, я... - начала девушка, но Элиза её перебила:
   - Нет, Кэт, не возражай. Я знаю, о чём говорю. Я очень люблю своего брата и хочу, чтобы Марселу был счастлив. И я сделаю для этого всё. А ещё я точно могу сказать, что он способен сделать тебя счастливой, и для этого просто нужно свести вас поближе, чтобы вы перестали отрицать очевидное. Ты можешь сейчас встать и уйти, заявить мне, что я лезу не в своё дело, что у тебя куча обязательств, что вернётся Кэтлин... Пусть возвращается, это не проблема. Проблема будет у тебя, когда ты поймёшь, что нельзя убежать от своего сердца. В отличие от Марселу, ты его ни за кого не принимаешь, и такой удобной отговорки у тебя никогда не будет. Можешь злиться на меня, обижаться, перестать общаться со мной, но знай, я сделаю всё, что в моих силах, чтобы свести тебя с моим братом, Кэт. Знаешь, мне для этого даже не надо будет никому говорить, кто ты такая на самом деле.
   - Зачем тебе это, Лиз? - девушка тоскливо смотрела на неё.
   - Чтобы два близких мне человека были счастливы, - Элиза сжала её ладонь и неожиданно тепло улыбнулась. - Ты мне нравишься, Кэт. Ты именно такая девушка, какая нужна Марселу. И он тоже скоро поймёт это.
   - Лучше бы не понимал, - Кэт покачала головой. - Я ведь действительно уйду, Элиза. И что тогда?
   - А вот об этом мы поговорим, когда вернётся твоя сестричка, - Элиза легкомысленно подмигнула ей. - Честно говоря, ты гораздо более убедительный лидер, чем Кэтлин. Не обижайся за неё. Я бы хотела видеть тебя во главе нашей компании, - она бросила взгляд на часы и, охнув, вскочила. - Чёрт! Я же обещала девчонкам принести чего-нибудь холодненького. Долли сейчас будет устраивать долгую сцену, а Камилла опять разворчится, что меня только за смертью посылать.
   Кэт улыбнулась и вытащила из шкафа поднос:
   - Давай помогу...
  
   - О-па! - Элиза притормозила. Кэт выглянула из-за её плеча и с удивлением увидела Марселу, сидящего на нижней ступени лестницы.
   - Что ты тут делаешь, братик? Бросил библиотеку на растерзание Камиллы? - улыбнулась Элиза.
   - Нет, я просто хочу поговорить с Кэтлин. Без лишних ушей, - ответил он, поднимаясь.
   - Я-асно! - протянула Лиз и легко поскакала наверх. - Тогда не буду вам мешать.
   - По-моему, ты уже всё сказал, - сухо заметила Кэт и направилась следом за подругой, но сильная рука легко перехватила её за талию:
   - По-моему, я сказал, что нам надо поговорить. И я не собираюсь делать это в присутствии остальных.
   - А мне казалось, что ты здесь для того, чтобы с учёбой помочь, а не разговоры разговаривать, - ехидно напомнила Кэт.
   - Уф... Я честно пытался по-хорошему, - Марселу глубоко вздохнул и легко перекинул девушку через плечо, непринуждённо направившись на улицу.
   Кэт на мгновение обомлела, а потом забарабанила его по спине:
   - Ты что?! Отпусти меня немедленно! Я тебе не мешок с картошкой!
   - Да уж, мешки таскать легче, - хмыкнул он и охнул, когда девушка ударила по чувствительному месту. - Эй, осторожнее! Ещё одно такое неудачное движение, и ты рискуешь свалиться.
   - Я не просила тебя меня тащить! - заявила она, но дёргаться перестала. Каменная дорожка внизу не располагала к падениям.
   Марселу поднялся по ступенькам в небольшую беседку и осторожно поставил Кэт на ноги. Она зыркнула на него исподлобья и снова заехала ему в плечо:
   - Кто тебе позволил меня хватать и куда-то тащить? Я, что, неодушевлённый предмет? Ты меня спросил?!
   Марселу поморщился, когда небольшой кулачок неожиданно сильно ударил его по больному месту. Кэт секунду созерцала его перекосившееся лицо, и в её глазах неожиданно появилось беспокойство:
   - Марселу, прости. Совсем из головы вылетело... Я не хотела... Очень больно?
   - Терпимо, вчера было бы гораздо хуже, - он осторожно повёл плечом и усмехнулся. - А у тебя тяжёлая рука, Кэтлин... Кстати, тебе никогда не говорили, какая ты симпатичная, когда сердишься?
   Девушка оторопела, услышав последнюю фразу:
   - Нет... Издеваешься, что ли?
   - Хм... По-моему, издеваться здесь должна ты, - Марселу смерил её чуть насмешливым взглядом. - Это твоя роль.
   - Это ты так решил, - она бросила на него моментально похолодевший взгляд и направилась к дому. - Я так понимаю, ты снова собираешься меня оскорблять. Прости, но я это слушать не желаю. С меня хватит. Я ухожу.
   - Подожди, - он схватил её за плечи и развернул лицом к себе. - Нет, я не ругаться хотел.
   - А чего же ты хотел? - девушка независимо вздёрнула подбородок, всеми силами пытаясь держать себя в руках. Он был так близко сейчас. Она отчётливо ощущала биение его сердца, каждой клеточкой тела впитывала его тепло, надёжность рук, осторожно сжимавших её плечи. Ей неимоверных усилий стоило не прижиматься к нему, не опускать голову на его плечо, не выдавать ни жестом, ни взглядом бурю эмоций, владеющую ею рядом с ним.
   - Так что же ты хотел? - почти прошептала Кэт, ощущая, что тает в его руках, как лёд на солнце.
   Марселу молчал, глядя ей в глаза. Он забыл обо всём, что хотел ей сказать. Не было ничего, только этот взгляд. Странный. Кэтлин никогда так на него не смотрела. Да и вообще никто ещё не смотрел на него так. Не было ни льда, ни холода, ни презрения, ни жалости, только тепло и плохо скрытая нежность. И что-то ещё, заставившее сердце на мгновение сбиться с ритма. Если бы это была не Кэтлин, Марселу решил бы, что это влюблённость.
   Впрочем, сейчас он уже почти не помнил, кто стоящая в его объятиях девушка. Были только эти глаза, в тепле которых хотелось раствориться, и чуть приоткрытые губы, которых нестерпимо хотелось коснуться. И надо для этого всего ничего - просто чуть склонить голову.
   - Чего я хочу?.. Сойти с ума, - ладони парня скользнули по её плечам на спину, и Марселу одним движением нашёл её губы.
   Кэт обомлела, теряя всякую связь с действительностью. Это было слишком хорошо, чтобы быть правдой, но... Но сильные руки и тёплые губы всё же были чересчур реальными для сна.
   Поцелуй был нежным, осторожным, словно он боялся спугнуть её. Кэт поняла это и легко обвила руками его шею, крепко прижавшись к парню.
   И их захлестнула горячая волна страсти. Его, её - это уже не было важно. Они оба хотели одного - быть рядом, стать одним целым. Он целовал её жадно, безумно, теряя голову от ощущения её безмолвного согласия, от податливости её тела, забыв обо всём. Она вздрагивала в его руках, растворялась в огне его прикосновений; его ладони, казалось, оставляли ожоги на её коже. Словно ток прошёл по всему телу, когда они легко скользнули под одежду.
   Марселу даже не заметил, когда тонкие пальцы стянули резинку с его волос и запутались в тёмных прядях. Сейчас весь мир словно бы перестал для него существовать. Не было ничего - только Кэт. Бесконечно родная и бесконечно желанная. Не доставучая стерва, играющая с людьми, а...
   Когда в его сознание постучалась эта мысль, Марселу словно окатили холодной водой. Он резко отшатнулся и неверяще уставился на девушку, даже не зная, что сказать:
   - Ну ты и... Я, конечно, знал, что ты дрянь, но чтобы так!
   - Ты о чём? - она смотрела на него такими растерянными и честными глазами, что не будь это Кэтлин, Марселу бы поверил.
   - Господи, и я ещё хотел извиниться перед ней, чувствовал себя виноватым, - он смерил её презрительным взглядом. - Да ты... Знаешь, Кэтлин, в языке не существует слова, которым можно тебя назвать. Я ещё ни разу не видел, чтобы кто-то так цинично играл людьми.
   - Прости? - её глаза сверкнули льдом. - Кем это я играю?
   - А ты не догадываешься? Что, Алекс уехал, стало настолько одиноко, что вешаемся на всех подряд? А ведь я знал, что это всё - твоя новая игра, - Марселу чуть прищурился, неприязненно изучая её. - Тебе мало того, как ты надо мной издеваешься? Старые методы наскучили? Нет, Кэтлин, тварью ты была, тварью и... - закончить он не успел. Хлёсткая пощёчина оставила яркий след на щеке.
   - Да как ты смеешь?! - в глазах Кэт полыхал яростный огонь, и Марселу с ужасом почувствовал, что его действительно тянет к этой фурии. Девушка гордо вскинула голову, уничижительно глядя на него:
   - Я тобой играла? Да ну? Неужели? Ты ещё скажи, что это я повисла на твоей шее и поцеловала тебя. Позволь тебе напомнить, что ты сам меня сюда приволок, как мешок какой-то, и сам меня поцеловал! Никто тебя не тянул силком.
   - Да я скорее жабу поцелую, чем тебя, - процедил Марселу. - Это, по крайней мере, будет приятно.
   - Флаг в руки, - зло бросила она. - Можешь поверить, я тоже не в восторге от твоих поцелуев.
   - Не сомневаюсь, - он тряхнул головой. - Куда уж мне до всяких умельцев типа Алекса!
   - Не смей даже упоминать о нём! - взъярилась Кэт. - Вас даже сравнивать нельзя.
   - Ну, ещё бы! Я же урод, придурок и зануда, не то что твой любимый Лекс, - Марселу смотрел на неё со злой усмешкой. - А где, интересно, была твоя любовь, когда ты пару минут назад висела на мне, как мартовская кошка? Может, стоит рассказать Алексу об этом? Впрочем, нет, - он фыркнул. - Я не собираюсь опускаться до вашего уровня. Рано или поздно он всё равно сам узнает, какая ты шлюха. Хотя не уверен, что его это особо расстроит, - Марселу перехватил её занесённую ладонь и негромко прошипел. - Не советую, милая. Я ведь и ответить могу. Ты для меня - не девушка.
   Кэт рванулась и выкрикнула:
   - Ты тоже не парень для меня! Оставь меня в покое! Можешь даже забыть о моей просьбе, мы с девчонками сами справимся.
   - Не дождёшься, - бросил он, остановившись на ступенях, и просверлил её пристальным взглядом. - Я буду за тобой присматривать, Кэтлин. Так и знай. Потому что они - мои друзья, и я не собираюсь смотреть на твои грязные игры с чужими чувствами. Запомни мои слова.
   - Запомню, - холодно пообещала девушка и, толкнув его плечом, вылетела из беседки, бросившись к дому.
   Марселу прислонился спиной к столбу и в изнеможении прикрыл глаза. Несмотря на все доводы рассудка, тело успокаиваться не желало. Он со всей силы врезал кулаком по дереву, но даже боль не смогла до конца заглушить ощущения нежного тела в ладонях.
  
   Взъерошенная Кэт вихрем ворвалась в библиотеку и, схватив первую попавшуюся книгу со стола, плюхнулась в кресло, стоящее в самом тёмном уголке. Её трясло от несправедливой обиды, желания придушить Марселу и в то же время - от желания снова оказаться в его объятиях.
   - Кэтлин, с тобой всё хорошо? - поинтересовалась Долорес, как и все прочие, удивлённо глядящая на девушку.
   - Всё замечательно! - фыркнула Кэт и спряталась за книгой.
   - Хм, я надеюсь, Марселу жив? - пробурчала под нос Валерия и снова склонилась над тетрадью.
   - Марселу? О, живее всех живых, - отозвалась Кэт с ехидной горечью. - Как всегда, невозможен и доставуч!
   Элиза чуть приподняла брови, а Камилла негромко рассмеялась:
   - Да? Не знала, что вы с ним поменялись ролями. Вообще-то это его реплика.
   - Девчонки, я вас прошу, - Кэт горестно заломила брови. - Давайте, мы займёмся учёбой, а мои "замечательные" отношения с Марселу обсудим потом... Было бы там чего обсуждать!
   - От тебя ли я это слышу, Кэтлин, - Камилла покачала головой и чуть насмешливо добавила. - Кстати, верни словарь. Тебе он всё равно не нужен. На мой взгляд, учебник математики в твоих руках сейчас будет более уместен. И желательно - развёрнутый правильным образом.
   Кэт перевела взгляд на взятую книгу, смущённо прикусила губу и поднялась с кресла:
   - Извините, я случайно.
   Девчонки недоумённо переглянулись, но никто ничего не сказал; видимо, списали всё на её "посттравматический шок". Только Диана недовольно зыркнула с подоконника.
   Когда открылась дверь, и вошёл Марселу, Кэт постаралась слиться с обивкой кресла и сделаться максимально незаметной. Впрочем, вскоре она с некоторой обидой отметила, что парень даже не смотрит в её сторону, словно её на самом деле здесь нет.
   Однако долго обижаться у девушки не получилось. Постепенно её затянуло в занятия, и только уставший голос Валерии вывел её из процесса учёбы:
   - Может, хватит на сегодня? У меня уже голова - как кастрюля с киселём. И помнится, мы ещё потренироваться хотели.
   - Действительно, - Кэт потянулась и охнула, прочувствовав, как затекло тело. - Давайте слегка разомнёмся. К примеру, трое на трое. Что скажете?
   - Без меня, - бросил Марселу и уселся на подоконник с книгой. - Я хочу сначала посмотреть на последствия этой разминки. Кто-то должен быть живым, чтобы оказать вам помощь.
   - Да пожалуйста, - Кэт пожала плечами и повернулась к Валерии. - Ты тут самая спортивная. Ты и командуй.
   - Но лидер у нас ты, - возразила Камилла.
   - Ну, я бы не хотела брать на себя ответственность за то, в чём кто-то разбирается лучше меня, - Кэт усмехнулась. - Из Лери выйдет отличный тренер. А я со спортзалом не очень дружу. Так что... Впрочем, решать вам. Если вы так настаиваете...
   - Нет, - поспешно отозвалась Камилла, а Долорес кисло взглянула на Кэт:
   - Ты сама уверена в том, что делаешь? Теперь с нас спустят четыре шкуры, как минимум. Лери только дай волю.
   - Ничего, это даже полезно, - Элиза закрыла тетрадь и поднялась. - Предлагаю выбраться в лес. Там нам никто не помешает. Марси, ты точно с нами не пойдёшь? - она внимательно взглянула на брата. Тот отрицательно покачал головой и снова изобразил активную заинтересованность книгой.
   Элиза вздохнула и вышла вслед за подругами.
  
   Вернулись девчонки тогда, когда начали сгущаться сумерки, а вместе с сумерками - и настроение Марселу. Он уже десять раз успел пожалеть о том, что не отправился с ними хотя бы для того, чтобы присмотреть. Однако Диана и Даймон расслабленно валялись в креслах и беспокойства не выказывали, поэтому он брал себя в руки и старался чем-нибудь заняться.
   В данный момент он как раз сидел на террасе и пытался разобраться в элизиных отчётах.
   - Ох, - Долорес со страдальческим видом заползла на крыльцо и прислонилась к перилам, изображая умирающего лебедя. - А ведь я вас предупреждала - не доверяйте нашу тренировку Лери! Надеюсь, теперь вы убедились в моей правоте.
   - Если я в чём и убедилась, так это в неожиданно появившейся мудрости Кэтлин, - Камилла плюхнулась на ступеньку и сбросила обувь. - Уф! Я ещё ни разу так хорошо не тренировалась! Слышь, Кэт. Ты в следующий раз как-нибудь соизмеряй свои силы с нашими возможностями... Уменьши их хотя бы вполовину.
   - Я их и так уменьшила, - девушка села рядом и блаженно растянулась. - Разве не заметно было?
   - Не очень, - призналась Камилла и тряхнула головой. - Лиз, у тебя здесь найдётся полотенце и горячая вода? Очень хочется в душ.
   - Я первая! - от усталости Долорес не осталось и следа, она вскочила на ноги и залетела в дом, громко хлопнув дверью.
   - И вот так всегда, - Валерия проводила сестричку насмешливым взглядом. - Мы умираем ровно до того момента, пока кто-то не пытается нас обойти.
   - Пусть радуется, - философски махнула рукой Элиза. - Я думаю, вторая ванная и душ на первом этаже тоже в рабочем состоянии. И полотенца там есть, - девчонки с радостным писком подхватились с мест и тоже скрылись в доме.
   Элиза улыбнулась им вслед и перевела взгляд на Кэт:
   - Не хочешь поплескаться в джакузи? Лучше гидромассажа для усталых мышц ещё ничего не придумали. Ну, разве что просто массаж.
   - С удовольствием, - девушка, охнув, поднялась и чуть повела плечами. - Да, Мила права. Тренировка получилась что надо.
   - Пойдём, - Элиза взяла её под руку и уже у дверей бросила взгляд на брата. - Марси, сообрази пока нам что-нибудь пожевать. Не слишком горячее. Мы нагуляли зверский аппетит.
   - Я вам, что, официант? - пробурчал тот, но папку закрыл и на кухню отправился.
   Когда освежившиеся девушки снова появились на террасе, там уже ждал лёгкий ужин.
   - Спасибо, - Элиза чмокнула брата и, стянув тарелку, уселась на ступени. - И как вам эта идея теперь, девочки? Кэтлин была права?
   - Я уже высказала своё мнение, - Камилла пожала плечами и потянулась к салату. - Отрадно видеть, что наш большой ребёнок начинает взрослеть.
   - Это точно, - Валерия согласно кивнула. - И идея замечательная. По мне - так лишние тренировки никому ещё не мешали.
   - Особенно тебе, - отдохнувшая Долли вернулась в своё обычное жизнерадостное расположение духа. - Мало тебе спортзала...
   - Мало, - Валерия вздохнула. - Времени на всё не хватает.
   - Мне тоже, - согласилась Камилла. - Замечательно, что появилась такая возможность держать себя в форме да ещё и навыки свои улучшать. Давно надо было самим до этого додуматься.
   - Какие вы все скучные, - Долли тряхнула головой. - И Кэтлин от вас набралась! Нет, я не спорю, такие перемены мне очень нравятся, но сейчас она стала подозрительно похожа на Элизу, а второй такой няньки я на свою голову не выдержу! Тем более, что кроме меня теперь воспитывать некого.
   Элиза рассмеялась и шутливо погрозила подруге пальцем:
   - Смотри, деточка. Обижусь и поставлю в угол, лишив сладкого на неделю!
   - Ой, боюсь, боюсь, не надо! - Долорес изобразила на своём личике вселенский ужас, но первая не выдержала и засмеялась. - Лиз, ты же знаешь, я очень тебя люблю. Вообще всех вас люблю...
   - Ещё бы. Венера, всё-таки, - фыркнула Валерия, и над террасой раздался жизнерадостный смех.
   - Да, кстати, а где же наша принцесса? - поинтересовалась Камилла, расправившись с салатом.
   - Собиралась ещё чуть-чуть поваляться в воде, но должна бы уже придти, - Элиза бросила взгляд на брата. - Марселу, сходи, позови её. А то мы все так устали, что даже вставать не хочется. Пожалуйста, - она хлопнула ресницами, и парень с тяжёлым вздохом и кислой миной поднялся:
   - Вьёшь ты из меня верёвки, Лиз. Надо хотя бы иногда тебе отказывать. Для профилактики.
   - Марси, ты же такой замечательный. Зачем тебе отказывать своей любимой сестричке? Или ты меня больше не любишь? - Элиза скорчила расстроенную рожицу и надула губки.
   Марселу рассмеялся и скрылся за дверью. Долорес проводила его взглядом и задумчиво изрекла:
   - Да-а... А говорят, что я верчу парнями, как мне хочется. Пожалуй, мне надо взять у тебя пару мастер-классов, Лиз.
   Элиза рассмеялась и потянулась за добавкой.
  
   Марселу распахнул дверь и столбом застыл на пороге.
   Кэт бросила на него удивлённый взгляд и потянулась за брюками. Хотела она того или нет, но получилось это крайне грациозно и соблазнительно.
   - Ты что-то хотел, Марселу?
   - А... Да. Тебя девчонки ищут, - рассеянно отозвался он, не в силах отвести глаз от стройной фигурки. Девушка натянула брюки и чуть насмешливо взглянула на парня, держа в руках безрукавку:
   - Ты так и будешь стоять? Может, всё-таки отвернёшься?
   Марселу густо покраснел и молниеносно оказался за дверью. Сердце билось так сильно, что казалось, этот грохот должны слышать даже в городе. Он попытался успокоиться, но ничего не вышло. Перед глазами наваждением стояла практически обнажённая Кэтлин, и это воспоминание отзывалось во всём теле волной неуёмного желания.
   - Ну, спасибо, Лиз, - негромко пробормотал Марселу и побрёл обратно на террасу.
   Кэт с улыбкой взглянула на своё отражение и подмигнула ему:
   - Всё-таки он забавный...
   Марселу ненамного опередил её появление. Элиза только открыла рот, чтобы поинтересоваться у брата, почему он с таким лицом, как Кэт вышла из дома.
   - Ты опоздала, мы уже всё съели! - заявила Долорес, пряча под стол полупустое блюдо.
   - Спасибо, что хоть не всё выпили, - улыбнулась девушка и взяла бокал. - Не бойся, Долли. Я не голодна.
   Подруга вздохнула и вернула блюдо на место:
   - И вот так всегда! Ну почему над тобой никогда не подшутишь?
   - Хм... Как сказать, некоторым это удаётся, - Кэт бросила косой взгляд на Диану и добралась до кресла-качалки, стоявшего в некотором отдалении ото всех. Девчонки даже внимания не обратили, что она отделилась. Продолжили свою болтовню про общих знакомых, какие-то совместные дела и планы.
   Кэт молча смаковала лёгкое вино и с грустью наблюдала за ними. За компанией, в которую ей так хотелось, но в которой её сестра, а значит - и сама она, была чужой.
   Завтра был выходной, и девчонки уже решили остаться на вилле ночевать. Только Долорес пробурчала, что её опять поднимут в несусветную рань и потащат домой. Марселу усмехнулся и пожал плечами:
   - Какие глупости, Долли. Можешь спать, сколько хочешь. Валерия здесь не единственная на машине.
   - Если кто-нибудь подвезёт эту хныкающую особу, я буду только рада, - фыркнула Валерия. - Можно подумать, я тебя по собственной прихоти таскаю. Я не виновата, что у меня тренировки и соревнования. Сама знаешь, их всегда переносят на выходные. Да, о гонках... - она неожиданно повернулась к Кэт. - Ты сегодня на мотоцикле? С чего вдруг?
   - Решила освежить в памяти навыки вождения, - девушка пожала плечами и улыбнулась. - Не волнуйся, Лери, на твою славу непревзойдённого мотогонщика я не посягаю. Не уверена, что у меня получится так, как у тебя.
   - Ещё бы, - отозвалась Валерия с ноткой превосходства. - Я же этим с детства занимаюсь.
   - Знаем, знаем. Ты профессионал, а мы так, погулять вышли, - Долорес усмехнулась. - Не садись на своего любимого конька, сестричка. Тут далеко не все разделяют твою страсть к большим скоростям и мотогонкам. Через две недели начинается твой очередной турнир, там как всегда соберётся куча твоих поклонников, вот с ними и поговоришь на больную тему. Они то уж точно разбираются в ней лучше нас.
   - Валерия, а твой турнир долго будет длиться? - неожиданно спросила Элиза.
   - Около месяца. Как всегда, - Валерия пожала плечами. - Сначала примерочные заезды, отбор в группы, потом предвариловка, а потом полторы недели призовых гонок. Горячие деньки... А что? Ты хочешь придти?
   - Может быть, - Элиза смущённо улыбнулась. - Хотя я немножко о другом хотела спросить. У меня через месяц день рождения, и...
   - Ох! Ни фига ж себе, время летит! - охнула Долорес. - Твой день рождения! Надо срочно что-то искать! Ты ведь будешь его праздновать?
   - А зачем бы я об этом заговорила? - ехидно взглянула на неё Элиза. - Конечно, буду. Родители по этому поводу устраивают большой приём для родни и друзей. За день. А сам день рождения я хотела провести здесь, с вами. Если вы, конечно, не против. Это будет воскресенье, Лери, если ты высчитываешь.
   - Ну, я постараюсь, - вздохнула подруга. - Не хотелось бы пропускать, - она взглянула на Лиз и подозрительно поинтересовалась. - А Анри ты тоже пригласишь?
   - Само собой, - Элиза хитро прищурилась, глядя на кислую мину Валерии. - Он ведь тоже мой друг... А еще приглашу Филиппа, Энтони и Алехандро. Ну, и всех тех, кого вы с собой притащите.
   - Я точно буду, - заявила Долорес. - Чтобы я не появилась в такой компании? Не дождётесь!
   - Ты нас только на день рождения ждёшь? Или надеешься, что ваш семейный бал мы тоже посетим? - Камилла задумчиво взглянула на Элизу. - Могу сразу сказать, на приём я не пойду. С меня прошлого раза хватит. Не выношу таких крупных сборищ. Чувствую себя песчинкой в океане. У тебя не самая маленькая семейка.
   - Это точно, - Элиза вздохнула. - И куча обязательств перед ней, - она обвела остальных глазами. - Тебя, Марси, не спрашиваю. Ты в любом случае будешь и там, и там. А вы, девочки?
   - Я буду, - Долорес зажмурилась от предвкушения. - У вас такие светские приёмы! Можно чувствовать себя настоящей девушкой из высшего общества. К тому же у тебя целая куча симпатичных кузенов. А вот Лери, наверное, не сможет...
   - Это почему? - Валерия приподняла бровь. - Потому что ты так решила? Очень даже смогу! Постараюсь, по крайней мере.
   - А ты, Кэт? - Элиза в упор взглянула на девушку. Кэт удивлённо посмотрела на неё и пожала плечами:
   - Ну, раз ты приглашаешь... Сомневаюсь, что я буду чем-то занята.
   - Да уж, с отъездом Алекса, как я погляжу, у тебя появилась уйма свободного времени, - хмыкнула Камилла, наливая себе новый бокал. - Может, оно и к лучшему. Ты наконец-то задумалась о чём-то в этой жизни.
   Кэт вспыхнула, но смолчала.
   - Жаль, гитары нет. Такой вечер! - поспешно проговорила Долорес, сглаживая возникшую шероховатость. - Я так давно не слышала, как ты поёшь, Марселу. Ты всё ещё не надумал идти к нам в театр?
   - С моим лицом? На сцену? - он насмешливо улыбнулся. - Вот уж увольте!
   - А кто сказал, что гитары нет, - Элиза тоже дотянулась до бутылки. - Моя, по счастливой случайности, сейчас именно здесь.
   - О, Марселу, спой пожалуйста! - умоляюще попросила Долли.
   - Действительно, братик. Спой нам, - поддержала её Элиза. - Тебя в самом деле давно не было слышно.
   - Хорошо, - неохотно отозвался Марселу и встал. - Только, надеюсь, в этот раз обойдётся без язвительных комментариев, - он бросил косой взгляд на Кэт и скрылся в доме.
   Девушка украдкой проводила его взглядом и погрузилась в воспоминания Кэтлин. И в очередной раз тоскливо вздохнула. Сестричка терпеть не могла песни под гитару. Её предпочтения были на стороне кислоты и рэпа, иногда - эстрады, но все прочие направления Кэтлин считала недостойными своего внимания.
   Кэт вспомнила музыку в стиле "ренессанс-арт", которая ей так понравилась, и отвернулась от компании, в которую как раз вернулся парень. Не стоило даже думать о том, как к его песням относилась Кэтлин.
   "О, пожалуйста! Пусть окажется, что у него нет слуха и голоса! - мысленно взмолилась девушка. - Пусть он не играет, а брякает! Иначе я просто не выдержу!"
   Но все её надежды разлетелись с первыми же аккордами.
   У гитары был чистый звук, мелодичный и звонкий. И тот, кто на ней играл, прекрасно пользовался всеми её возможностями. Кэт замерла, боясь пошевелиться, разрушить очарование. Марселу не пел, просто играл что-то весьма лирическое, и каждый звук отдавался в её теле, словно рождался в её душе.
   Кэт искоса смотрела на парня. Он так бережно держал инструмент в руках, так трепетно касался струн, словно в ласке, что создавалось ощущение, будто у него на коленях не гитара, а любимая девушка.
   Подруги слушали с мечтательным видом. И, судя по глазам, даже ветреная Долли сейчас была очарована парнем. Они смотрели на него с неприкрытым восхищением, только он этого не замечал.
   Мелодия отзвучала, и раздался дружный вздох.
   - Марси, ну, может быть, ты всё-таки передумаешь насчёт театра? - Долорес хлопнула ресницами.
   - Прости, но у меня нет времени, - он улыбнулся девушке и пожал плечами. - У вас и без меня хватает талантов.
   - Ничего ты не понимаешь, - вздохнула Долли и откинулась на спинку кресла. - Спой что-нибудь. Такое же.
   Кэт поднялась с места и подошла к перилам, встав к компании спиной. Она почувствовала неприязненные взгляды, скользнувшие по ней, но никто ничего не сказал.
   Позади снова зазвучал гитарный перебор, и на перила перед ней запрыгнула Диана:
   - Что? Устала?
   - Нет. Просто боюсь, что если буду слушать там, то выдам себя, - Кэт беспомощно улыбнулась. - Я люблю такую музыку, а Кэтлин нет. Поэтому лучше уж я в сторонке постою. Хотя очень хочется попробовать инструмент. Я нечасто слышала подобный звук.
   - Уф. Мне тебя уже жаль, - вздохнула кошка. - Не хотелось бы мне оказаться на твоём месте.
   - Честно говоря, мне тоже не очень-то хочется быть здесь, - Кэт усмехнулась и замерла, услышав за спиной бархатистый голос с лёгкой хрипотцой. Она вцепилась в перила, до боли сжав пальцы, борясь с желанием обернуться и превратиться в восхищённую статую. Ну как она могла помыслить, что у этого совершенства нет голоса и слуха?
   Марселу пел какой-то романс, и от звуков его голоса Кэт таяла так же, как от его объятий и поцелуев. Она возблагодарила небеса за то, что не знает слов, иначе точно принялась бы подпевать. И выдала бы себя с головой.
   - Эй, ты чего? - обеспокоено поинтересовалась Диана.
   - Я? Ничего, - чуть заторможено ответила Кэт, пытаясь придти в себя. - Просто музыку слушаю.
   - С таким выражением лица? - кошка скептически прищурилась. - Ну-ну... Может, тебе лучше пойти спать?
   - Нет, - Кэт отрицательно помотала головой и взглянула на неё. - Дай мне получить хоть немножко удовольствия. Если мне нельзя быть с ним друзьями, так спасибо, что хоть музыкой я могу наслаждаться безнаказанно.
   - С разумными предосторожностями, - вставила Диана.
   - Разумеется, - Кэт покорно кивнула и бросила косой взгляд на компанию, которая уже сидела уютным кружком на ступенях и засыпала Марселу просьбами. Он со смехом умолял о пощаде и пытался спихнуть почётную обязанность барда на Элизу.
   Они разошлись далеко за полночь. Марселу решительно отложил гитару и заявил, что ему хочется спать. Валерия к тому времени уже удалилась, с сожалением вздохнув о своём режиме. Долли, зевнув, попросила Марселу помочь ей добраться до комнаты, потому что она с ног валится от усталости и засыпает на ходу. Парень галантно протянул ей руку и поинтересовался, не надо ли помочь ещё кому-нибудь.
   - Нет, спасибо, - Мила тщательно подавила зевок и поднялась. - Я не настолько устала, чтобы не добраться до комнаты. Спокойной ночи всем.
   - Спокойной ночи, - Элиза улыбнулась им. - Мне тоже не нужна помощь, Марси. Иди. Мне поможет Кэтлин.
   - Да, конечно, - рассеяно отозвалась девушка.
   Марселу чуть приподнял бровь, но настаивать не стал.
   - Спокойной ночи, - буркнул он и открыл дверь перед подругами.
   Элиза подождала, пока они уйдут, и взглянула на Кэт:
   - Перебирайся поближе. Они ушли, и тебе нет необходимости торчать там столбом, изображая, что ты терпеть не можешь такую музыку. Ведь это не так.
   - Я её обожаю, - Кэт вздохнула и переместилась на ступени, получив возможность получше разглядеть инструмент. Гитара была изящная, красивого золотистого цвета с витиеватым узором. По нижнему краю корпуса была сделана надпись "Мария-Элиза".
   - Подарок дедушки на тринадцать, - негромко сказала подруга, погладив струны ладонью. - Впрочем, как следует играть я так и не научилась.
   - Брось. Ты здорово играешь, - Кэт слегка толкнула её плечом. - Я же слышала.
   - Особенно после Марселу, - ехидно усмехнулась Элиза. - Когда братец берёт в руки гитару, всем остальным даже не стоит соваться. Я не знаю никого, кто играл бы лучше. А он даже не профессионал.
   - Да уж, - Кэт вздохнула. - Марселу здорово играет. И поёт тоже. Ему бы на сцене выступать.
   - Марселу многое здорово делает, - Элиза улыбнулась. - Например, он классно танцует.
   - К слову, о танцах, - Кэт чуть поёжилась. - На этом твоём приёме танцевать будут?
   - Разумеется, - Элиза слегка недоумённо смотрела на неё. - Что за праздник без танцев? Вальс, танго, фламенко. Моя семья - большие почитатели традиций. Как всегда, будет живая музыка, а значит - никакого диско. Да мои и не поняли бы, если бы я решила превратить свой праздник в дискотеку... К сожалению.
   - Отлично, - Кэт скисла. - Буду надеяться, там хорошо покормят. Потому что больше мне заняться будет нечем.
   - Брось. Уверена, с тобой многие захотят потанцевать, - Элиза ободряюще улыбнулась ей. - Ты ведь такая красавица. Ещё придётся отбиваться от моих родственничков.
   - Может, и захотят, - Кэт покраснела. - Только я ваши танцы танцевать не умею. Ну, так. Вальсировать немного. И всё.
   - Могу научить, - Элиза усмехнулась. - Это не проблема. Меня натаскивали с детства.
   - Правда, можешь? - глаза Кэт засверкали восторженным светом. - Фламенко?
   - Ты хочешь научиться танцевать фламенко? - Элиза чуть приподняла бровь.
   - Мечтаю, - девушка улыбнулась. - К сожалению, дома у меня не было возможности сделать это. А я всегда неровно дышала к латиноамериканским танцам. Фламенко, танго, сальса...
   - Румба, пасадобль, - продолжила Элиза и негромко рассмеялась. - Я была права, ты действительно чудо, Кэт.
   Подруга окончательно смутилась и опустила глаза. Её пальцы нерешительно тронули струны, и она с отчаянной надеждой взглянула на Элизу:
   - Можно?
   - А ты играешь? - та чуть склонила голову набок.
   - Ну, не так, как ты с братом... Так, знаю пару аккордов, - Кэт осторожно примостила инструмент на колени и взяла аккорд. Инструмент отозвался тёплым звуком.
   Элиза прислонилась к перилам и с интересом смотрела на неё. Сейчас она уже не спутала бы сестёр. Слишком уж Кэт отличалась от Кэтлин. Выражением глаз, улыбкой, мимикой. Что уж говорить о внутреннем содержании.
   - Красивая мелодия, - она опустила подбородок на кулаки и задумчиво улыбнулась. - Ты такая же скромница, как Марси. Он тоже не хочет признавать свои таланты.
   - Да какой это талант? - Кэт махнула рукой. - Сравнила! Это так, любительство.
   - Спой что-нибудь, - Элиза вопросительно смотрела на неё.
   Кэт покраснела и мотнула головой:
   - Не стоит. Я не очень хорошо пою. Да ещё и услышит кто-нибудь... Не надо.
   - А ты негромко, - Элиза склонила голову набок. - Или можем пойти в сад. Девчонки уже третий сон видят, наверное. Никто не услышит. Пойдём, - она решительно вскочила и подхватила остатки вина со стола. - Заодно и поболтаем нормально. Без лишних ушей. Мне очень интересно узнать о тебе побольше.
  
   5. Новые проблемы
   Над городом висела жара. Изнуряющая, сводящая с ума. Даже в тени термометр зашкаливал за тридцать, что уж говорить о солнцепёке.
   Люди производили впечатление сомнамбул; в магазинах появился дефицит на прохладительные напитки и кондиционеры. Впрочем, даже они не помогали.
   - Не удивлюсь, если это - дело рук наших врагов, - выдала Элиза, покачиваясь в кресле. - Эта жара лишает нас сил лучше всяких стычек.
   - И не говори, - Кэт захлопнула учебник и бросила его на полку. - Боюсь даже представить, что было бы, случись сейчас какое-нибудь нападение. Я совершенно варёная.
   - Синоптики, правда, обещают дождь, - Элиза лениво обмахнулась веером и ещё ближе пододвинулась к вентилятору.
   - Вторую неделю подряд, - ехидно добавила Кэт и вздохнула. - Хорошо иметь дома кондиционер. Хоть какое-то спасение.
   - Не говори, - Элиза кивнула. - А в Европе сейчас проливные дожди и похолодание.
   - Не трави душу, - девушка скисла. - Я уже мечтаю о Северном Полюсе. Или ванне льда. Холодный душ не помогает.
   - Будем надеяться, случится чудо, - философски вздохнула Элиза. - Мне бы не хотелось отмечать день рождения на такой погоде. Сейчас даже ночью не ниже двадцати пяти. А в помещении, куда набьётся около шести-семи десятков человек, можно будет сразу вешаться.
   - Это точно, - Кэт состроила кислую гримаску. - Что ж, мы, неисправимые оптимисты, всегда надеемся на чудо. Значит, оно просто не может не случиться. Если будет совсем худо, ей-богу, выловлю Камиллу и заставлю немного потрудиться на благо человечества. Ну, или хотя бы на благо нас. И пусть Ди ворчит, сколько влезет. Мне всё равно.
   - В принципе - тоже выход, - улыбнулась Элиза и дотянулась до пульта, чуть приглушая музыку. - Танцевать будем?
   Кэт задумчиво прикусила губу и медленно кивнула:
   - Пожалуй, да. Жара или не жара, а опозориться я не намерена. Твой праздник не за горами.
   - Да, всего неделя, - Элиза чуть прищурилась. - Мне уже даже платье привезли.
   - Вау. Покажи! - у Кэт моментально загорелись глаза.
   Элиза улыбнулась и легко вскочила на ноги:
   - Оно у меня в комнате. Идём.
   Они зашли в комнату, и Кэт ахнула от восторга:
   - Лиз, оно просто... У меня слов нет!
   Платье действительно было потрясающее. Чёрно-красное, прошитое золотой нитью, со множеством рюшей и оборок в испанской манере. Лиз приложила его к себе и немного покружилась по комнате:
   - Мне оно тоже нравится. Красивое и как раз для моих любимых танго и фламенко. Заодно и бабушкино наследство примерю.
   - Хм? - Кэт приподняла брови.
   Подруга повесила платье на место и подошла к зеркалу. Открыв резную шкатулку красного дерева, она продемонстрировала Кэт вычурное ожерелье, серьги и массивный браслет из золота с рубинами:
   - Это бабушка оставила мне в наследство. Только у меня ещё не было случая их примерить. Через неделю будет. По-моему, они классно сочетаются с платьем.
   - Ты права, - Кэт бросила взгляд на платье и вновь перевела на украшения. - Ты будешь неподражаема. Впрочем, как всегда.
   Элиза кокетливо отмахнулась и прикрыла лицо веером:
   - Ах, вы меня смущаете!
   Кэт рассмеялась и махнула рукой:
   - Брось. Это правда. И вообще, может быть, займёмся нашей танцподготовкой?
   - Вперёд! - Элиза сделала менторское лицо и подхватила с полки диск.
  
   Домой Кэт добралась совершенно без сил и, едва сняв босоножки, рухнула на диван:
   - Льда! Айсберг!
   Диана остановилась в дверях и укоризненно посмотрела на неё:
   - Ты, что, бежала? Не помню, чтобы хоть раз тебя такую взмыленную видела.
   - Нет. Я была на консультации, а потом заходила к Лиз, - Кэт подняла голову и, сделав над собой усилие, дотянулась до пульта, включая музыкальный центр. - Мы танцевали.
   - Сумасшедшие, - кошка сладко зевнула и потянулась. - А я весь день пролежала под кондиционером и поймала себя на мысли, что начинаю понимать кошек-сфинксов. Мне даже есть не хотелось.
   - Значит, ты не будешь те пирожные, что я купила, - Кэт спрятала улыбку.
   - Пирожные? - кошка встрепенулась. - Конечно, буду! Ты ещё сомневаешься?
   Девушка негромко рассмеялась и поднялась с дивана:
   - Сейчас схожу в душ, и чего-нибудь пожуём, если ты не против.
   - Я только за, - уверила её кошка. - Я ведь сказала, что не ела целый день.
   Кэт с улыбкой покачала головой и побрела в ванную.
  
   - Что у тебя завтра? - кошка оторвалась от пирожного и вопросительно взглянула на девушку.
   - Обществознание, - Кэт чуть пожала плечами. - Скорее всего, тест, но я думаю, немного повторить теорию не помешает. Сейчас приберусь тут и сяду за конспекты. У сестрички почерк - глаза сломать можно. Мне за расшифровку этих иероглифов научную премию давать надо.
   - Я бы сказала, тебе премию надо выдать за твою учёбу, - Диана чуть прищурилась. - Не знай я, что Кэтлин действительно попала в переделку, я бы решила, что она тебя сюда экзамены за себя сдавать отправила.
   - Честно говоря, у меня иногда бывает такое ощущение, - Кэт мимолётно улыбнулась и допила чай.
   Однако не успела она как следует устроиться с учебником в кресле, как раздался требовательный звонок в дверь.
   - Кого это принесло в такое время? - девушка удивлённо посмотрела на часы, показывавшие без пяти минут десять, и поднялась с кресла. Тишину вновь прорезал длинный звонок.
   - Сейчас, - проворчала Кэт, щёлкая замком, и замерла на пороге, воззрившись на впорхнувшую в квартиру троицу девчонок.
   - Привет! - дружным хором пропели они и одарили девушку задорными улыбками.
   - А ты почему до сих пор не готова? - недоумённо поинтересовалась невысокая рыжеволосая девушка в кислотном прикиде, похожем на тот, что был на Кэт, когда она впервые появилась в этом мире.
   - И где ты всё время пропадаешь? - обвинительным тоном заявила вторая, затянутая в чёрную кожу и ядовито-розовый шёлк, с короткими, торчащими во все стороны волосами, выкрашенными в такой же ядовито-розовый оттенок.
   - Мы до тебя уже которую неделю дозвониться не можем! - поддержала третья - миниатюрная блондинка с двумя хвостиками, концы которых покрывала густая зелень. Одета она была в стиле хиппи.
   Кэт некоторое время смотрела на них, пока память Кэтлин услужливо идентифицировала нежданных гостей. Тамара, Джеки и Алиса. Три лучшие подруги её взбалмошной сестрички.
   - Ох, девчонки. Извините. Я просто заучилась, - девушка виновато улыбнулась и пожала плечами. - Да. И к чему я должна быть готова?
   - Кэт, ну ты что? - Алиса захлопала глазами. - Ты же сама говорила, что сегодня открытие нового клуба. Мы ведь ещё месяц назад договаривались, что пойдём. И Алекс хотел, но уехал. Забыла, что ли?
   - Из головы вылетело, - действительно, что-то подобное в сознании мелькало. Новый клуб на одной из центральных улиц.
   Подруги разочаровано переглянулись:
   - Так ты не поедешь?
   - Она же у нас теперь пай-девочка, примерная школьница, - Джеки фыркнула и состроила ехидную рожицу. - Может, мы для неё плохая компания? Раз она даже забыла о нашем существовании...
   - Ничего я не забыла. Просто действительно немного ушла в учёбу. Надо же как-то экзамены сдавать! - возмутилась Кэт. - И с чего вы взяли, что я не поеду? Разве я говорила что-то подобное?! Дайте мне пять минут на сборы, и мы скоро будем на месте.
   - Время пошло, - Джеки демонстративно посмотрела на часы.
   "Интересно, сестричка действительно не замечает, что её пытаются спихнуть с местечка лидера?" - думала Кэт, одеваясь. Честно говоря, ей очень не хотелось тащиться куда-то на ночь глядя, да ещё и перед тестом, но делать нечего, надо было поддерживать репутацию сестры на уровне.
   - Ничего. Я тоже могу повеселиться и получить удовольствие, - она насмешливо взглянула на своё отражение и открыла ящик с сестричкиной косметикой.
   Когда Кэт вышла в коридор, подружки оторопели. Девушка была затянута в чёрную кожу узких брюк и корсета. На черном фоне холодно блестел металл. Широкие наручи, украшенные шипами, доставали почти по локоть. Лицо украшал макияж в стиле "вамп". Волосы были зачёсаны назад и захвачены заколкой в замысловатую причёску.
   - Э-э... Кэтлин... С каких это пор ты подалась в готы? - осторожно поинтересовалась Алиса.
   - Я не подавалась, - Кэт зашнуровала тяжёлые ботинки и легко подхватила с пуфика рюкзак. - Просто решила немного поэкспериментировать.
   - Как ни странно, тебе идёт, - Тамара оглядела её ещё раз, хмыкнула и открыла дверь. - Ладно, пойдёмте. А то всё самое интересное пропустим. Там сегодня собираются играть "Брызги".
   Кэт сделала вид, что поддерживает всеобщее воодушевление, хотя название группы ей ровным счётом ни о чём не говорило. Она вытащила из шкафа куртку и хлопнула дверью квартиры, подмигнув напоследок ошарашенной Диане.
   Кошка помотала головой и вернулась к включённому ноутбуку. Надо было ещё ответить на очередное письмо Алекса.
  
   Девчонки приехали на машине Джеки. На удивление, это оказался вполне приличная чёрная "ауди". Однако Кэт отрицательно мотнула головой, когда девушка махнула ей рукой, предлагая садиться.
   - Я на своих двоих, - улыбнулась она. - Надо же поддерживать имидж.
   Кэт уже привычно выкатила мотоцикл и завела двигатель. Подруги недоумённо переглянулись и пожали плечами.
   - Как хочешь. Тебе пыль глотать, - Джеки ударила по газам, и машина легко сорвалась с места.
   Кэт усмехнулась и рванула следом. Обойти автомобиль на улицах города было парой пустяков.
   Она ждала их у клуба, лениво опершись на сиденье мотоцикла. Джеки затормозила и смерила её взглядом чуть прищуренных глаз:
   - Ну, ладно... Пойдёмте, а то можем внутрь не попасть. Место всё-таки не резиновое.
   Подруги выпрыгнули из машины и направились в клуб, возле дверей которого действительно толпилось немало народу.
   Как ни странно, внутрь они попали довольно быстро. Массивный вышибала предупредительно распахнул перед девушками дверь и поинтересовался, как дела у Алекса.
   - Нормально. Развлекается в Париже, - Кэт мимолётно улыбнулась и нырнула в сумрак помещения. И почти сразу же её оглушил рёв электрогитар.
   От разнообразия публики разбегались глаза. Кажется, здесь собрались все направления неформальной молодёжи. Название у клуба было весьма говорящее - "Неформат".
   Подружки почти сразу же испарились - каждая в свою сторону, увидев знакомые лица. Кэт огляделась, мимоходом отмечая заинтересованные взгляды молодых людей, скользящие по ней, и направилась к барной стойке. Во-первых, там не так сильно толпились, а во-вторых, не так громко орала музыка.
   - Фу, сейчас будет выступать "Полнолуние", - рядом появилась сморщившая нос Джеки. - Потом ещё три группы, и только после них "Брызги".
   - Чем вас не устраивает "Полнолуние"? - раздался за её спиной прохладный голос.
   Кэт взглянула в ту сторону и увидела сидящую на высоком табурете брюнетку. Холодные синие глаза, густо обведённые тёмно-серыми тенями, внимательно взирали на девушек.
   - Это готика, - фыркнула Джеки.
   - И что? - глаза незнакомки задержались на Кэт. - Вы что-то имеете против готики?
   - Да...
   - Нет... - оба высказывания прозвучали синхронно, и Джеки недоумённо уставилась на Кэт:
   - Что?
   - Я ничего не имею против готики, - девушка спокойно пожала плечами. - В любом музыкальном направлении можно найти классные композиции. Глупо с этим спорить. И ещё более глупо из-за своих музыкальных пристрастий опускать чужие. Это детство.
   - Не так давно ты считала совсем по-другому, - Джеки обдала её ледяным взглядом и смешалась с толпой.
   - Твоя подруга? - незнакомка чуть сменила позу, чтобы было удобнее смотреть на девушку.
   Сейчас, когда Джеки не загораживала обзор, Кэт смогла разглядеть собеседницу в полном объеме и сразу же поняла, почему та вступилась за группу. Судя по всему, незнакомка была ярой поклонницей готического направления в музыке.
   - Да, подруга, - чуть помедлив, проговорила Кэт, отвечая на повисший вопрос.
   - Хм, глядя на вас я бы так не сказала, - девушка задумчиво отхлебнула из стоящего перед ней высокого бокала. - Мне кажется, она твою точку зрения не разделяет.
   Кэт пожала плечами:
   - Это её дело. Я никому не собираюсь ничего доказывать. Но и решать за меня тоже никому не позволю.
   - Тебе нравится готика? - незнакомка окинула её оценивающим взглядом. - Или ты просто так оделась?
   - Как сказать... И то, и другое, наверное, - Кэт смущённо улыбнулась. - Мне нравится готика, хотя и не скажу, что это первое место в моих пристрастиях.
   - И что же на первом месте? - девушка заинтересовано приподняла брови. - Хэви?
   - Нет. Ренессанс-арт, - Кэт легко улыбнулась, прочитав в глазах собеседницы неприкрытое изумление. - Я не шучу. Но и хэви, и готика мне тоже нравятся. Я человек широких взглядов. А ты, как я понимаю, поклонница именно готики?
   - Ошибиться довольно сложно, - хмыкнула та.
   - Но можно, - в тон добавила Кэт. - Достаточно посмотреть на меня.
   - Ты права, - собеседница негромко рассмеялась.
   - Ты сюда музыку пришла послушать? Или просто интересно было? - поинтересовалась Кэт.
   - Брат моего парня - управляющий этого клуба, - девушка пожала плечами. - Естественно, нас позвали на открытие. Но и музыку я послушать тоже не прочь. Сегодня много приличных команд. Кстати, "Полнолуние" одна из них, что бы там ни говорила твоя подружка.
   - Шэдоу, - из толпы выбрался невысокий молодой человек с длинными русыми волосами, стянутыми в хвост, торчащий из-под чёрной банданы, и одетый в полном соответствии своей подруге. - Смылась, не предупредила... Могла бы и с нами посидеть немного.
   - Немного я с вами посидела, - хмыкнула девушка, опустошая бокал и делая знак бармену. - А потом мне стало скучно и захотелось осмотреться. Я же сюда приехала не в гримёрке с вами толкаться. А вы уже закончили репетировать?
   - Да, отстраиваемся потихоньку, - парень приобнял её и бросил оценивающий взгляд на Кэт. - Вау... Подруга?
   - Почти, - девушка наградила его лёгким тычком под рёбра. - Эй, глазки выцарапаю!
   - Не стоит, ты ведь у меня самая лучшая, - он поцеловал её в шею и снова бросил задумчивый взгляд на Кэт. - Э-э... Мы не встречались раньше?
   - Не думаю, - осторожно отозвалась та, прокручивая в мыслях воспоминания сестры.
   - Точно! Я тебя узнал! - парень прищёлкнул пальцами и широко улыбнулся. - Ты Кэтлин! Подружка Лекса Грина! Мы как-то сталкивались на пати в "Короне". Около года назад. Только ты тогда выглядела как кислотница, вот я сразу и не въехал.
   - Жаль, я не помню, - виновато протянула Кэт.
   - Ничего! Когда нас знакомили, было уже под утро, - парень весело подмигнул ей и протянул руку. - Исправим оплошность. Вулф Брайтон, можно - Волк.
   - Кэтлин Силвер, но ты это и так знаешь, - усмехнулась девушка, пожимая его ладонь. - Можно просто Кэт.
   - Ладно, девчонки, я побегу к своим. Посмотрю, что они там нагородили. Да и подраспоюсь ещё немного. Шэдоу, ты со мной? - Вулф вопросительно посмотрел на подругу.
   - Нет, я здесь посижу. Сейчас будет "Полнолуние" выступать, - девушка отмахнулась. - Я к вам после вашего выступления зайду. Не хочу вмешиваться в творческий процесс.
   - Ну ладно. Пока, Кэт. Приятно было пообщаться, - Вулф поцеловал подругу и смешался с толпой.
   - Хм... Ты не сказала, что твой парень - солист "Блэк Дрим", - Кэт приложилась к соломинке, чуть насмешливо глядя на Шэдоу.
   - Ну, ты тоже не поставила меня в известность, что ты - девушка гордости нашей печатной промышленности Алекса Грина, - та легко улыбнулась. - Тем более, я считаю, что кому надо, те знают, кто мой молодой человек, или быстро это узнают. А если нет, значит, им этого и не нужно знать.
   - Классный подход, - Кэт негромко рассмеялась. - Да, к слову. Меня зовут Кэтлин, как ты уже поняла. А тебя? Шэдоу - это ник.
   - Меня зовут Патриция. Или Пати. Хотя все уже привыкли, что я откликаюсь на Шэдоу, - Патриция подняла свой бокал. - Что? За знакомство?
   - С удовольствием, - Кэт улыбнулась и легонько коснулась её бокала своим.
   На сцене уже вовсю зажигали ребята из "Полнолуния". Группа оказалась в стиле "вамп", и песни у них были в том же духе. Низкий голос солистки пробирал до мурашек, и Кэт мысленно согласилась с Пати - "Полнолуние" весьма и весьма приличная группа. Странно, что подруги сестры этого не понимают.
   Девушки, к слову, неожиданно обнаружились совсем рядом. Они стояли на расстоянии нескольких шагов и расстреливали Кэт очень мрачными взглядами. Она не выдержала и направилась к ним:
   - Какого чёрта вы на меня так смотрите?
   - Какого чёрта ты любезничаешь с этими готами? - вопросом на вопрос ответила Джеки.
   - В самом деле, Кэтлин, - Алиса недоумённо приподняла бровки. - Что на тебя нашло? Ты уже почти час делаешь вид, что нас не существует, тусишь с какой-то отстойной компанией...
   - Не сказала бы что, компания вокалиста "Блэк Дрим" и его девушки отстойная, - фыркнула Кэт, которую начало одолевать раздражение. - По-моему, я вам не мешаю общаться с вашими знакомыми? И ничего не говорю по поводу их компаний. Мне кажется, что я могла бы рассчитывать на ответную любезность с вашей стороны - позволить мне общаться с теми, кто мне интересен.
   - С каких пор тебя стала интересовать готика? - Тамара непонимающе смотрела на неё.
   - С тех самых пор, как ей стали неинтересны мы, - Джеки задрала нос и смерила девушку взглядом прищуренных глаз. - Спасибо за испорченный вечер, Кэтлин. Продолжай общаться с теми, кто тебе интересен. Мы избавляем тебя от надоедливого общества нас. Чао!
   Она развернулась и направилась в другой конец зала. Тамара последовала за ней, а Алиса несколько секунд смотрела на Кэт, а потом тихо проговорила:
   - Джеки права, Кэтлин. Это уже слишком. Даже для тебя. Что ж, веселись дальше. Мы больше не будем мешать...
   Кэт проводила их мрачным взглядом и, резко развернувшись, вылетела из клуба. Кажется, жизнь сестрички по возвращению будет весьма непростой.
   На улице было неожиданно прохладно. Небо затягивала тёмная пелена туч, и где-то над головой глухо ворчал гром. Асфальт уже покрылся первыми мокрыми пятнами. Крупные капли пока ещё редко, но уже стучали по дороге и машинам на стоянке.
   "Хоть сегодня синоптики не ошиблись", - совсем некстати мелькнуло в мыслях девушки, когда она заводила мотоцикл.
   Мокрый асфальт замелькал под колёсами, сливая улицы в одну бесконечную дорогу. Кэт желала как можно быстрее убраться подальше. Сегодня роль сестры бесила её, как никогда.
   Она пришла в себя только почувствовав, что совершенно промокла. Ливень бушевал вовсю, словно небеса задались целью вылить на город весь дождь, накопившийся в них за минувшие дни жары. Небо расчертила молния, и рокот грома отдался в теле девушки.
   Кэт остановила мотоцикл и поглядела на себя в зеркало. Макияж немилосердно пополз, украсив её лицо чёрными потёками, но она ничуть не жалела об этом.
   Вытащив платок, девушка тщательно вытерла лицо и невесело усмехнулась своему отражению.
   - Несладко тебе будет, сестричка, когда ты вернёшься. Уж прости... Но я плохая актриса, хотя и старалась. Честно.
   Над головой вновь раздался громкий раскат, и Кэт, вздохнув, огляделась в поисках места, где можно было бы переждать дождь. Она только сейчас обратила внимание, куда её занесло.
   Улица была весьма средненькая. Впрочем, с окраины и не стоило ждать большего. Одинокие фонари, бродячие собаки, свет в окнах верхних квартир. Радовало то, что улица была на удивление чистой. Хотя... Возможно, в этом была заслуга дождя.
   - М-да, - девушка вздохнула и медленно покатила вперёд в поисках какой-нибудь крытой подворотни.
   Её внимание привлекла неброская вывеска над ступенями, ведущими в подвальчик.
   - "Серебряная Струна", - Кэт хмыкнула и заглушила мотор. - Неожиданно!
   Под окнами уже стояли несколько мотоциклов и даже пара машин, и она подогнала свой байк туда же.
   Дождь усиливался, и Кэт, встряхнувшись, поспешила спуститься в заведение. В конце концов, даже подвальная забегаловка сейчас была предпочтительнее, чем мокрая улица.
   Но она застыла на пороге, едва перешагнув его. Её челюсть осталась на месте, но открытый рот вполне заменили распахнутые во всю ширину глаза.
   Заведение совсем не походило на подвальный кабак. Скорее уж на узконаправленный ночной клуб. Помещение было стилизовано под средневековый трактир: нарочито-грубая мебель, деревянная стойка, люстра-колесо под потолком, деревянные столбы и панели, светильники в виде факелов на стенах. И небольшой помост со старым роялем, на стене за которым висело несколько гитар и даже одна лютня. Сейчас на импровизированных подмостках выступала какая-то компания, облачённая в прикиды средневековых бардов. Кэт сразу же вспомнила "Блэкмор'с Найт".
   И публика здесь тоже была весьма... хм... антуражная. Похоже, здесь располагалось нечто вроде клуба по интересам. Средневековый вид, музыкальные инструменты... Кэт на несколько мгновений почувствовала себя несколько неуютно. Особенно, когда большинство взглядов обратилось в её сторону, разглядывая девушку с ярко выраженным недоумением.
   - Леди, вы что-то хотели? - рядом с ней появился молодой мужчина лет тридцати на вид, облачённый в белоснежную кружевную рубашку, чёрные кожаные брюки, заправленные в голенища невысоких мягких сапог, и расшитую серебряной нитью чёрную жилетку. Его длинные рыжевато-каштановые волосы были перехвачены через лоб широкой лентой, чтобы не лезли в глаза.
   - На улице ливень, и я подумала, что могла бы его здесь переждать, - Кэт смущённо улыбнулась. - Мне показалось, что это что-то вроде ночного клуба. Я ошиблась?
   - Нет, - мужчина усмехнулся. - Добро пожаловать. Мы нечасто видим здесь новые лица. Я - хозяин этого заведения. Меня зовут Шеймус. А вас?
   - Странница, - девушка расстегнула заколку и встряхнула гривой влажных волос, - если не возражаете.
   - Думаю, мы сможем найти общий язык, - Шеймус негромко рассмеялся и кивнул на столик у стены. - Мне кажется, вам сейчас просто необходимо выпить чего-нибудь горячего. Как насчёт бокала глинтвейна? Анна его превосходно готовит.
   - Бокал глинтвейна - это звучит весьма соблазнительно, - Кэт примостилась за столик и чуть поёжилась.
   - Тогда минуту терпения, - Шеймус отвесил ей лёгкий поклон и направился к стойке, за которой хозяйничала миловидная девушка.
   Кэт задумчиво слушала выступающих. Она уже поняла, что это если и не профессионалы, то очень талантливые любители. Пели ребята очень даже неплохо. И баллада у них была красивая. В средневековом духе и на одну из легенд того времени.
   - Кто они? - поинтересовалась девушка у вернувшегося Шеймуса.
   - "Гости из Прошлого", одна из лучших любительских ренессанс-групп, - хозяин поставил перед ней высокий бокал и слегка удивлённо посмотрел на сдавленно хихикнувшую Кэт. - Что-то не так?
   - Нет, нет. Всё в порядке, - девушка мотнула головой. - Просто я когда-то слышала группу "Гости из Будущего". Но они из поп-музыки.
   Шеймус усмехнулся:
   - Да, забавное сходство. Но эти ребята отнюдь не попса. Искусство Средних веков - довольно прихотливое направление. Не для широкого круга, но у него всё же довольно много поклонников.
   - И у вас здесь именно для таких людей место, да? - поинтересовалась девушка, осторожно отпивая горячий глинтвейн и с наслаждением ощущая тёплую волну, прокатившуюся от живота по всему телу.
   - Да нет, - Шеймус пожал плечами. - Здесь собираются те, кто любит живую музыку. Хотя поклонников ренессанса, конечно, большинство... Практически все мои посетители сами играют и поют. А многие и сами пишут песни.
   - Барды, - утвердила Кэт и улыбнулась. - Это здорово.
   - Вам нравится? - Шеймус внимательно взглянул на неё.
   - Ещё бы! - вдохновенно проговорила девушка. - Обожаю бардовскую музыку! И музыку Средневековья, - она ещё немного отпила и негромко промурлыкала что-то из "Блэкмор'с Найт".
   - О! - Шеймус слегка приподнял брови. - Похоже, ваше появление здесь может показаться случайным только на первый взгляд... Вы поёте?
   - Немного, - Кэт смутилась и опустила глаза. - Я любитель. Немножко пою, немножко играю, немножко пишу...
   - Как и большинство из здесь присутствующих, - Шеймус усмехнулся. - Я и сам немножко играю. На рояле. Кстати, о любителях, - он кивнул на сцену, где на табурет усаживался молодой парень вида вдохновенного и с гитарой. - Валентин. Пишет неплохие песни, но голос у него слабоват, и игра слегка страдает. Но его здесь очень любят за искренность и талант. Он не так давно пришёл к нам, но сразу же стал своим. Многие предлагают ему петь в команде, но он предпочитает соло, хотя не хуже остальных осознаёт все свои слабые стороны.
   - Возможность самовыразиться важнее успеха, - девушка с лёгкой улыбкой слушала исполнителя. - А песня действительно красивая.
   - Здесь редко звучат плохие песни, - Шеймус ответил ей такой же улыбкой.
   - Это замечательно, - Кэт немного помолчала и вопросительно взглянула на хозяина. - Надеюсь, мне можно будет как-нибудь появиться здесь ещё раз?
   - Мы открываемся каждый вечер, - Шеймус усмехнулся. - Приходите. Я буду рад услышать вас с моей сцены.
   - Но я не... - девушка смутилась.
   - Не выступаете, - закончил он и негромко рассмеялся. - Если бы вы знали, сколько раз я уже слышал здесь эти слова. Между прочим, Лайма из "Фэйри" тоже сначала так говорила. А теперь ездит в турне по всему миру.
   - Так ведь это же Лайма, - Кэт вздохнула. - Вы сравнили...
   - Лайма сейчас и Лайма тогда - совершенно разные вещи, - Шеймус кивнул на стену возле сцены, сплошь покрытую какими-то рисунками, плакатиками, фотографиями. - Там снимки всех, кто когда-либо выступал на этой сцене. И Лайма там тоже есть, - хозяин хмыкнул. - Хотя её там никто не узнаёт.
   - А... вы всегда вот так сидите с посетителями? - поинтересовалась девушка, допив вино.
   - Только с теми, кто мне действительно интересен, - Шеймус тепло улыбался, глядя на новую посетительницу. - Верите, нет, но даже среди бардов иногда попадаются неинтересные личности. Вот с вами мне интересно разговаривать. Вы какая-то необычная, Странница...
   - Вы ошибаетесь, - Кэт хмыкнула. - Во мне необычного столько же, сколько и в других. Хотя бы потому, что каждый человек индивидуален и неповторим. Даже близнецы. Уж вы мне поверьте.
   - Судя по уверенному тону, вы знаете, о чём говорите, - Шеймус подпёр голову ладонью. - И тем не менее, вы действительно весьма необычны. Почему Странница? Вам не нравится ваше имя?
   - В последнее время нет. Оно мне кажется чужим, - Кэт вздохнула и провела пальцем по краю бокала. - К тому же, я действительно немного странница. Мой дом довольно далеко отсюда, и я не знаю, когда смогу туда вернуться. Впрочем, в последнее время мне не так уж и хочется возвращаться.
   - С каждым мгновением вы становитесь всё более загадочной, - Шеймус вновь наполнил её бокал и кивком проводил ещё одну группу посетителей.
   Кэт только сейчас заметила, что народу в зале постепенно убывает.
   - Вы скоро закрываетесь? - поинтересовалась она, снова приложившись к бокалу.
   - Где-то через час, - Шеймус пожал плечами. - Посетители всегда расходятся чуть раньше. Многим с утра нужно на работу или на учёбу. Зато все они сидят тут почти с самого открытия.
   - Шеймус, привет, - на свободный конец скамьи примостился молодой человек лет двадцати пяти на вид. - Ты сегодня так занят, что привлечь твоё внимание можно лишь непосредственно встав перед твоими глазами.
   - Привет, Пабло, - Шеймус пожал его ладонь, затянутую в обрезанную чёрную перчатку из кожи со стальными накладками на костяшках. Кэт даже удивилась, оглядев весьма рокерский вид нового гостя, словно забыла, что сама она тоже отнюдь не в платье прикидного вида. Однако никто из посетителей не смотрел на него таким недоумённым взглядом, какими встретили её появление. Видимо, его здесь хорошо знали.
   - Новенькая? - Пабло тоже бросил на неё взгляд и чуть приподнял брови. - Вау!.. Твой байк у перил?
   - Мой, - Кэт невозмутимо кивнула.
   - Клёвый! - Пабло оглядел её более вдумчиво. - Да и ты тоже... Понимаю, почему Шейм ничего вокруг не замечает.
   - Пабло! Я попросил бы, - Шеймус чуть свёл брови. - Ты не на своей тусовке!
   - О, извини, - Пабло хмыкнул и чуть склонил голову набок. - Действительно, что-то я... Но я не о том. Ты сегодня играть будешь? Я специально ради этого приехал. Мне позарез необходима порция вдохновения и таланта. Эти бездарности меня порядком утомили!
   - Как невежливо отзываться так о звёздах, - Шеймус рассмеялся и встал, учтиво поклонившись девушке. - Если вы немного подождёте, мы продолжим нашу беседу чуть позже.
   - Разумеется, - Кэт с любопытством взглянула на него. - Мне очень интересно послушать, как играет хозяин такого замечательного места.
   - Превосходно, уж поверь мне, - Пабло откинулся на спинку стула. - Если бы хотел, давно бы сделал карьеру. Но он предпочитает собирать здесь доморощенных бардов и устраивать средневековые пати... Впрочем, даже за это стоит сказать ему спасибо.
   - Тс-с... - раздалось за их спинами. Оставшиеся посетители с оживлением поворачивались к сцене.
   Кэт последовала их примеру и тоже посмотрела на подмостки, где по клавишам прошлись пальцы Шеймуса...
   - Это было... просто восхитительно! - девушка не знала, как выразить свои чувства. - Как жаль, что я так и не научилась играть на фортепиано.
   - Это не так сложно, как кажется на первый взгляд, - Шеймус кивнул своей помощнице, поставившей на стол еду и кувшин, из которого поднимался восхитительный запах глинтвейна.
   - Это для тебя просто. Ты ведь привык, - усмехнулся Пабло. - А для этой девочки клавишные - тёмный лес. Максимум - гамма. Я угадал? - он вопросительно взглянул на Кэт.
   - Почти, - улыбнулась она. - Что-нибудь простое я на них сыграть могу, но не больше.
   - Кстати, мы с тобой болтаем вот уже полчаса, а до сих пор не познакомились, - Пабло ожидающе смотрел на неё.
   - Ну почему же. Как зовут тебя, я знаю, - Кэт усмехнулась. - Пабло.
   - А тебя? - он чуть приподнял брови.
   - Странница, если тебя это устроит, - Кэт оглядела практически пустой зал. После выступления Шеймуса посетители стали расходиться ещё быстрее. Сейчас здесь сидела ещё только одна парочка в другом конце зала.
   - Странница? - Пабло недоумённо хмыкнул. - А по жизни?
   - А по жизни мне не нравится, - Кэт чуть заметно пожала плечами и опустила глаза в полуосушенный бокал. - Так что не будем об этом... Шеймус, - она взглянула на задумчивого хозяина, - можно мне что-нибудь сыграть? Что-то ностальгия замучила. Я давно не играла.
   - Разумеется, - Шеймус улыбнулся и махнул рукой в сторону гитар. - Они все настроены.
   - Замечательно, - Кэт легко направилась к сцене.
   - Крас-сивая, - протянул Пабло и взглянул на Шеймуса. - Твоя подруга?
   - Мы только сегодня познакомились, - тот хмыкнул. - Она зашла сюда дождь переждать. Очень интересная девушка.
   - Я заметил, - Пабло налил себе выпить и, не донеся, поставил бокал обратно на стол, развернувшись к сцене всем корпусом. Шеймус тоже повернулся, глядя на девушку, сидящую в обнимку с гитарой.
   Кэт с удовольствием слушала звучный тембр инструмента, ласково перебирала струны, радуясь возможности освежить свои навыки.
   Она чуть прикрыла глаза и негромко запела. Её любимые песни были здесь как нельзя кстати. Как её сейчас радовало, что она в своё время не только анимэшные стрелки посещала, но и ролевую тусовку, где подобная музыка процветала.
   Кэт сама не заметила, как втянулась в пение. Старые песни напоминали о прежней жизни, о том, что было дорого, о том, о чём она мечтала когда-то... когда-то очень давно. Прежняя жизнь сейчас казалось нестерпимо далёкой...
   - Кто она? - Пабло впился в девушку взглядом. - Шейм, я должен знать, кто она. Она мне нужна!
   - Не уверен, что ты сможешь её уговорить, - Шеймус внимательно слушал негромкий голос со сцены. - Она немного... необычная. Я привык к странным личностям, здесь других и не бывает. Но Странница - это нечто иное. Она словно... Словно из другой жизни. И по-моему, она здесь так одинока...
   - Шейм, она может стать открытием года, - Пабло перевёл горящий взгляд на друга. - Ты же слышишь! У тебя здесь много достойных ребят, но она лучшая за последнее время. Ты в своё время нашёл Лайму. Ты помог мне уговорить "Сид" выйти на сцену. Неужели ты не хочешь помочь этой девочке пробиться в большой мир? Может быть, ей именно это нужно!
   - Не думаю, но ты можешь спросить у неё самой, - Шеймус пожал плечами. - В ней много затаённой боли и одиночества. И ещё что-то, я не могу найти этому названия. А вот стремления к славе практически нет.
   - Ну, и спрошу, - Пабло встал. - Я буду не я, если она не согласится со мной работать.
   - Удачи. Она тебе пригодится, - Шеймус поднял стакан с глинтвейном и медленно потягивал вино, слушая печальный голос девушки:
   - В поисках любви
   Мы летим сквозь пыль столетий,
   На лету горим, забыв про боль.
   Из холодной тьмы
   Воскресаем мы,
   Чтобы встретить вновь - любовь.
   Обгоревшим ртом
   Спорим мы опять с Христом,
   Что же есть любовь и кровь...
   Любовь и смерть,
   Добро и зло -
   Что свято, что грешно -
   Понять нам суждено.
   Любовь и смерть,
   Добро и зло...
   А выбрать нам дано - одно...
   Не успела отзвучать последняя нота, как на сцену запрыгнул Пабло и в лоб спросил:
   - Ты хочешь стать звездой?
   - Что? - девушка с трудом возвращалась из своих воспоминаний. Пальцы сами собой наигрывали мелодию.
   - Ты хотела бы выступать на сцене, - он ожидающе смотрел на неё. - Видишь ли, девочка, я продюсер. Довольно известный. В число моих проектов входят "Фэйри" и "Сиды", если ты их слышала, конечно.
   - Конечно слышала, - Кэт слегка недоумённо смотрела на него, не совсем понимая, зачем он об этом ей говорит.
   - Ты мне не веришь, что ли? - Пабло порылся по карманам и протянул ей визитку.
   - Почему же, верю, - Кэт с интересом изучила серебристый прямоугольничек. - Только не понимаю, что ты от меня хочешь? Я не звезда и вряд ли таковой стану.
   - А вот это, малышка, позволь решать мне. Я всё-таки немножко профессионал, - Пабло ухмыльнулся. - Я хочу, чтобы ты стала моим новым проектом. Я уже давно ищу нечто.
   - Извини, но... Это нереально, - Кэт вернула ему визитку и покачала головой. - Я ещё могу что-то спеть на домашних вечеринках... Но эстрада... нет. И к тому же, - она грустно улыбнулась. - Через месяц, плюс-минус неделя, меня уже не будет в этом городе и даже в этой стране, так что... Ничего не выйдет, Пабло. Найди кого-нибудь другого. Здесь, насколько я успела заметить, собирается много талантливых людей.
   - Ты уверена, что не хочешь? - он вопросительно смотрел на неё. - Странница совсем не может осесть на одном месте? Оставь себе, - парень кивнул ей на визитку. - И подумай. Вдруг решишься. Если да - то позвони мне. Или приходи сюда. Я здесь часто бываю. Отдыхаю от капризных и взбалмошных "папиных дочек", возомнивших, что круглая сумма может заменить талант.
   Кэт ещё несколько мгновений смотрела на визитку, а потом сунула в карман брюк.
   - Подумай, - Пабло подмигнул ей. - Ты бы классно смотрелась на сцене... - он направился к столику, где по-прежнему сидел Шеймус.
   - Ну что? - хозяин придвинул к нему так и не выпитое вино.
   - Пока ничего, но я надеюсь на лучшее, - Пабло чуть наморщил нос и через плечо глянул на девушку, пристраивающую гитару на прежнее место. - Интересно, кто же она такая?
   - Она отказалась? - Шеймус легко улыбался.
   - Да, - неохотно признал Пабло. - Сказала, что через месяц её уже не будет в стране. Интересно, куда же она денется? На иностранку не похожа, на эксцентричную миллионершу тоже, да и просто на безбашенную байкершу, колесящую по миру, не тянет. А заявила таким тоном, словно сюда уже не вернётся.
   - Мало ли какие причины у неё могут быть, - заметил Шеймус. - От необходимости переезда до обычной антипатии именно к нашему городу.
   - М-м, возможно, ты и прав, - Пабло вздохнул.
   Кэт в это время рассчиталась с Анной и подошла к столику. Попрощаться.
   - Надеюсь, после моего вытья вы не раздумали пустить меня на порог ещё раз, - улыбнулась она.
   - Напротив. Теперь я буду ждать новой встречи с нетерпением, - Шеймус в лёгком полупоклоне поцеловал кончики её пальцев. - У вас очаровательный голос, Странница.
   - Возможно, мне хватит смелости спеть ещё раз, - Кэт грациозно присела в реверансе с поистине аристократическим видом. Словно она была в бальном платье, а не в байкерских покрышках.
   Шеймус немного озадачено похлопал глазами, подумав про себя, что эта гостья из дождя - поистине бездонный колодец с сюрпризами.
   Кэт кивнула Пабло и неторопливо направилась к выходу. Он проводил её задумчивым взглядом и внезапно подорвался с места, устремившись к окну возле двери. Рядом с ним как раз взревел мотор мотоцикла.
   - Хм? - Шеймус вопросительно смотрел на друга, который торопливо черкал что-то в блокноте. - Что ты делаешь?
   - У меня появилась одна мысль, - Пабло ухмыльнулся и с довольным видом захлопнул блокнот. - Кажется, я знаю, как вычислить, кто такая наша загадочная Странница. Раз уж гора не идёт к Магомету...
   - Тебе не кажется, что ты настойчив сверх меры? - Шеймус чуть свёл брови. - В конце концов, это её жизнь.
   - А это моя работа. Которую я крайне люблю, - весело отозвался Пабло. - Я же сказал, что я не я буду, если Странница не станет моим проектом!
  
   Кэт уставшая, но очень довольная возвращалась домой с экзамена. Они действительно писали тест, и девушка была уверена, что написала его если не на "отлично", так уж на "хорошо" точно. По этому поводу она решила устроить небольшой домашний праздник и по пути забежала в магазин, так что сейчас её руку оттягивал увесистый пакет, забитый всякими вкусностями. Может, хоть Диана перестанет дуться за её вчерашнее позднее возвращение и нерадостный рассказ о случившемся в "Неформате".
   - Привет, - раздался неподалёку лукавый голос, и Кэт углядела на лавочке знакомые блондинистые вихры, перетянутые банданой. Пабло поднялся и направился навстречу ошарашенной девушке едва ли не танцующим шагом:
   - Тебя сегодня не узнать!
   - Ты?! - она растерянно хлопнула глазами. - А... Как ты здесь оказался?
   - Я всегда добиваюсь того, чего хочу, - Пабло весело подмигнул ей. - А я очень хочу, чтобы ты стала моим проектом, Кэтлин.
   - Уже и имя узнал, - девушка тяжело вздохнула и покачала головой. - Только это бесполезно. Я же сказала тебе, что скоро исчезну из этого города.
   - Может, ты пригласишь меня на чашечку кофе, и мы всё спокойно обсудим? - поинтересовался Пабло.
   - Ну... Если ты так желаешь, - Кэт пожала плечами. - От одной чашки кофе моя квартира не обеднеет. Идём. Только учти, у меня не так много времени...
   - Ничего, я думаю, нам вполне хватит получаса, - Пабло перехватил её пакет и усмехнулся. - Я, знаешь ли, тоже не самый свободный человек на этой планете. Работа у меня напряжённая... А ты чем ещё увлекаешься? Помимо того, что поёшь и тусуешься в видных компаниях?
   - Много чем, - буркнула девушка. - Например, сдачей экзаменов... И что-то я не припомню особо видных компаний в своей жизни.
   - Здрасьте! Быть девушкой Алекса Грина - это, по-твоему, ничего особенного? Совсем неприметная компания, да? - Пабло насмешливо приподнял брови.
   - О, как ты заблуждаешься! - Кэт ехидно ухмыльнулась. - Я не его девушка.
   - Да ну? - он чуть прищурился. - Вы с ним живёте. Вас последние три года почти всегда видят вместе, и все знают, что вы - пара...
   - Начнём с того, что Алекс - парень моей сестры, - Кэт открыла квартиру. - С которой меня разлучили почти сразу же после рождения. Нас воспитывали разные семьи... Я совсем недавно узнала, что я приёмная дочь. Как раз когда встретила Кэтлин. А когда она... уехала к родственникам, то попросила меня присмотреть за кошкой, пока она не вернётся. Вот я и присматриваю. А заодно и экзамены за неё сдаю. Поскольку мы близнецы, никто этого не замечает... Да ты не стой столбом, проходи, - мило улыбнулась она, шлёпая босиком в сторону кухни.
   - Подожди, я совсем запутался, - Пабло сел верхом на стул и задумчиво изучал девушку. - То есть, ты не Кэтлин...
   - Кэтлин, но не та, - Кэт включила кофеварку и непринуждённо села на диванчик. - Меня назвали так же. Но Кэтлин - действительно моя сестра-близнец. И я об этом узнала чуть больше месяца назад. Мы случайно встретились, познакомились... Для меня, честно говоря, полной неожиданностью стало то, что я приёмная, она же всегда об этом знала... А после знакомства ей потребовалось срочно уехать. И она попросила меня пожить здесь какое-то время, присмотреть за домом, за кошкой... Алекс же в Европу уехал... Ну, и свалила на меня сдачу своих экзаменов. Скажем прямо, я учусь лучше.
   - Это полная чушь, - Пабло недоверчиво смотрел на неё.
   - Ты можешь выяснить всё сам, - Кэт спокойно пожала плечами и поставила перед ним кофе. - Кэт обожает кислоту и рэп, терпеть не может готику, ренессанс и бардовские песни. Не умеет играть на гитаре, не говоря уже о фортепиано. И, судя по отзывам её знакомых, ей медведь уши ещё в детстве оттоптал... Я же видела Алекса только на фотографиях, не особенно люблю кофе, которым тут забита целая тумбочка, и близко не подхожу к её вещам и куче косметики, которую она до крайности любит. Я не курю, в отличие от неё, и не знаю этот город вполовину так же хорошо, как она. Я здесь чужая. Скорее всего, половину её любимых мест я обхожу за километр. Я обожаю мотоциклы, тогда как Кэтлин привыкла щеголять за рулём "феррари". Я вообще машину первый раз попробовала водить пару недель назад и окончательно убедилась, что это - не моё... Ну, не смотри на меня так! Это правда! Ты же легко можешь проверить всё это сам, если знаешь ту компанию, в которой вращается моя сестричка. Хотя она и хотела бы, чтобы никто не знал о её отъезде, и все думали бы, что я это она. Кэтлин любит такие розыгрыши. Да и какой мне смысл тебя обманывать?
   - Никакого, - признал Пабло, утыкаясь носом в чашку с кофе. - Просто... Как-то оно всё странно... И тем не менее, - он вновь поднял на неё глаза. - Что же тебе мешает принять моё предложение?
   - У меня своя жизнь, своя семья, - терпеливо пояснила Кэт. - Как только сестричка вернётся в город, мы сразу же махнёмся. И я тут же уеду. Это не моё место, не моя жизнь. Так что... Я Странница, Пабло, - она задумчиво накрутила на палец прядь волос. - Впрочем, если я вдруг изменю своё решение, ты узнаешь об этом первым.
   - Обещаешь? - он с надеждой воззрился на неё.
   - Обещаю, - Кэт усмехнулась. - Вряд ли у меня дома я получу такое заманчивое предложение.
   Он несколько мгновений с интересом рассматривал её, а потом невинно поинтересовался:
   - И что же нужно сделать, чтобы ты изменила своё решение?
   Кэт негромко рассмеялась и покачала головой:
   - Не уверена, что кто-то сможет заставить меня его изменить. У меня слишком много обязательств перед теми, кто меня вырастил, перед теми, кто меня любит.
   - И всё же я верю, что у тебя будет повод задержаться здесь, - негромко проговорил Пабло, допив кофе. - За месяц может измениться очень многое, Кэт, поверь мне.
   Девушка пожала плечами и чуть встряхнула головой, отгоняя неуместную мысль о невыносимом типе с серебристо-серыми глазами.
  
   6. День рождения Элизы
   Элизин день рождения наступил как-то внезапно. Как раз через день после последнего экзамена. У девушки едва хватило времени, чтобы пробежаться по магазинам и салонам, приводя себя в праздничный вид. Радовало только одно - подарок она успела приобрести заранее. Впрочем, дарить его Кэт на официальном приёме не собиралась, решив дождаться настоящей даты и их дружеской вечеринки.
   - Надеюсь, ты не вернёшься под утро, - проворчала Диана, крайне удручённая тем, что ей на празднике побывать не удастся.
   - Не вернусь, - Кэт улыбнулась, внимательно окинула себя взглядом и немного подправила линию брови. - Постараюсь сегодня прийти пораньше. Раз уж все так активно утверждают, что это будет ужасная скукотень, не думаю, что я там надолго задержусь.
   - Принесёшь мне чего-нибудь вкусненького? - жалобно поинтересовалась кошка.
   - Обязательно, - Кэт ласково почесала её за ухом и подхватила сумочку. - Судя по тому, что я слышала от Элизы, в "Дэль Кастильо" замечательные десерты. Ладно, Ди, не скучай. Я побежала.
   Кошка скорчила рожицу закрытой двери и вернулась в комнату.
  
   Кэт вышла из такси и с интересом оглядела двухэтажное здание "Дэль Кастильо". В этом заведении она ещё не бывала, но слышала о нём самые лестные отзывы. "Дэль Кастильо" было семейным делом друзей элизиной родни. Небольшая гостиница с одним из самых лучших ресторанов в городе. Его часто арендовали для важных встреч, деловых пати, различных праздников, несмотря на немаленькие цены аренды. Элиза как-то обмолвилась о том, в какую сумму их фирме обошлась организация здесь фуршета для иностранных партнеров, так от этой суммы у Кэт случился откровенный столбняк, особенно учитывая то, что, как друзьям, фирме была сделана неплохая скидка.
   Впрочем, сейчас девушка не думала о деньгах. Она с интересом разглядывала внутреннее убранство ресторана и толпу гостей, заполонивших его.
   "Дэль Кастильо" был оформлен в испанском стиле, и на небольшой сцене в углу зала играл оркестрик, состоящий из нескольких гитар, ударных, фортепиано и флейты. Кажется, был ещё скрипач, но сейчас он отдыхал.
   - О, Кэт! Здравствуй! Я так рада тебя видеть! - к ней спешила виновница торжества.
   - Привет, Лиз, - Кэт обняла подругу. - Извини, что без подарка. Я его тебе завтра подарю. У нас, видишь ли, считается, что дарить подарки до дня рождения - плохая примета.
   - Ничего, я переживу. Честно говоря, для меня подарок уже то, что ты пришла, - Элиза улыбнулась ей.
   Кэт огляделась и удивлённо приподняла брови:
   - А где же все наши?
   - А их не будет, - Элиза пожала плечами и грустно вздохнула. - У Долорес неожиданно всплыло свидание, даже целых два, и она сейчас между ними разрывается... Да, мне тоже смешно было... Валерия на оргсобрании. У них должен быть примерочный заезд и какой-то фуршет. А Мила ещё тогда сказала, что не придёт, - подруга чуть сморщилась и вздохнула ещё грустнее. - Так что особо весело сегодня не будет. Как только станет скучно, можешь смело сбегать, но я тебя умоляю, потерпи хотя бы часик. Иначе я до завтра не доживу, так хочется пообщаться с нормальным человеком.
   - Потерплю, - клятвенно пообещала Кэт и снова огляделась, неожиданно поймав себя на мысли, что выглядывает Марселу. После того вечера между ними так и сохранились напряжённые отношения. Они отчаянно старались касаться друг друга как можно меньше и общались подчёркнуто-вежливым тоном, хотя девушку порой словно подмывало устроить ему скандал, чтобы добиться хоть какой-то реакции на своё присутствие. И с каждым разом она всё больше скучала по нему.
   - Марселу ищешь? - словно издалека донёсся голос Элизы, и Кэт отчаянно покраснела. Лиз негромко рассмеялась и слегка толкнула её плечом:
   - Потерпи немного. У него сегодня была важная встреча, но полагаю, он появится с минуты на минуту. Не в его привычках опаздывать.
   - Да я и не... Мне то что! - Кэт передёрнула плечами. - Я здесь из-за тебя, а не из-за него.
   - Ну-ну... Кстати, классно выглядишь! - Элиза только сейчас обратила внимание на её внешний вид. - Новое платье?
   - Да, заехала вчера в тот бутик, - Кэт провела пальцами по пышным складкам юбки. - Нравится?
   - Не то слово, - Элиза чуть прищурилась и хмыкнула. - Хотя, честно говоря, я надеялась, что ты будешь в том платье... Почему ты его не надела?
   - Потому что твой праздник - неподходящее место для вашей с Марселу ссоры, - серьёзно ответила Кэт. - А вы бы непременно поссорились из-за того, что ты ему сразу не сказала.
   - Наверное, ты права, - Элиза чуть вздохнула и застенчиво улыбнулась, увидев спешащего к ним черноволосого парня с охапкой алых роз. - Привет, Алехандро.
   - Привет, милая, - он вручил ей свой букет и осторожно поцеловал в щеку. - Ты сегодня великолепна, как никогда.
   - Льстец, - отмахнулась Элиза, прижимаясь к нему с совершенно счастливым видом, и кивнула на девушку. - Познакомься. Это моя подруга, Кэтлин. Кэт - Алехандро.
   - Очень приятно, - молодой человек церемонно поцеловал кончики её пальцев.
   - Взаимно, - Кэтлин присела в лёгком реверансе.
   - Кстати, дон Рамон не тебя там так активно выглядывает? - поинтересовалась Элиза, поглядев за спину молодого человека.
   - Меня, - обречённо вздохнул Алехандро. - Он и твой дедушка, судя по всему, горят желанием меня к чему-то припрячь.
   - Ну, если с дедушкой... - Элиза ласково взъерошила его волосы. - Тогда советую поторопиться. Дон Аугусто не особенно любит ждать.
   - Сейчас, только найду, на кого можно вас оставить без опасений. А то вы такие красивые, что они у меня появились, - Алехандро улыбнулся. Кэт чуть приподняла бровь, больше ничем не выдав своего удивления.
   - Здесь же практически одни мои родственники, - Элиза негромко рассмеялась. - Чего тебе бояться?
   - Вижу, что родственники. А вот и ещё один появился, - Алехандро вздохнул с некоторым облегчением. - Эй, Марси!
   - Привет, - Марселу обменялся с ним рукопожатием.
   - Ты вовремя, - Алехандро лукаво улыбнулся. - Оставляю прекрасных дам в твоих надёжных руках. Позаботься о них.
   - Постараюсь, - Марселу окинул прекрасных дам взглядом и слегка ошеломлённо замер, глядя на Кэт.
   Девушке необыкновенно шло облегающее платье из чёрного трикотажа, прошитого серебряной нитью. Оно плотно обхватывало её фигуру до середины бедер, рассыпаясь дальше пышными складками короткой юбки, позволяющей оценить стройные ноги, кажущиеся ещё длиннее из-за высоких каблуков. По подолу юбки и краям воланов на рукавах, чуть прикрывающих локти, шла замысловатая серебряная вышивка, местами украшенная стразами, которые искрами вспыхивали в лучах света. Кудри были забраны в незамысловатую причёску, позволяющую локонам частично ниспадать на спину и плечи, и в их массе тоже переливались нитки серебра со стразами. На сияющем улыбкой лице улавливалась только слабая тень макияжа.
   - Неплохо выглядишь, - наконец выдал парень, закончив созерцать её ноги.
   - Неплохо?! - Элиза возмущённо стукнула брата веером по руке. - Марселу! Ты несправедлив! Вопиюще! Она просто великолепна!!!
   - Ну, можно и так сказать, - чуть помедлив согласился он.
   - Спасибо, ты тоже, - чопорно ответила девушка, разглядывая его из-под полуопущенных ресниц.
   На нём была белоснежная рубашка с широким воротом, выгодно оттеняющая смуглую кожу и контрастирующая с узкими чёрными брюками. Волосы Марселу распустил, и они очень стильно обрамляли его лицо, резко выделяясь на белоснежной ткани. Талию его обхватывал широкий чёрный шарф, концы которого спускались по бедру почти до колена.
   - Ещё бы, - Элиза довольно улыбнулась, оглядев брата, и с кислой миной попросила. - Марселу, сделай мне один подарок...
   - Всё, что угодно, - отозвался он.
   - Сними свои дурацкие очки. Хотя бы на этот вечер, - она умоляюще смотрела на него.
   - Элиза, но... - Марселу чуть свёл брови и бросил быстрый взгляд на Кэт.
   - Ты мне обещал, - напомнила сестра.
   - Ну хорошо, хорошо, - сдался он и стянул с носа свои окуляры. Рядом раздался приглушённый вздох. Кэт поспешно отвернулась, чтобы Марселу не увидел выражения её лица. И чтобы она не чувствовала себя провинциальной дурочкой около звезды. Потому что сейчас он выглядел просто сногсшибательно.
   - Ладно. Вы пока поболтайте, а мне нужно встречать гостей, - Элиза ослепительно улыбнулась и, осторожно вытащив из руки брата очки, упорхнула, оставив их вдвоём.
   - А... - он растерянно посмотрел ей вслед и перевёл настороженный взгляд на девушку. - Ну, и что дальше?
   - Честно говоря, понятия не имею, - Кэт слегка смущённо улыбнулась. - А что ты предложишь?
   - Можем пойти чего-нибудь пожевать, - он пожал плечами. - Впрочем, скоро позовут за столы, зачем портить аппетит... Можем с кем-нибудь пообщаться. Однако, честно говоря, меня эта идея не вдохновляет. Но если тебе интересны котировки ценных бумаг, теория путей развития компаний и прочая ерунда, которой лично я уже за день накушался... - Марселу чуть поморщился и бросил на девушку косой взгляд. - Ты меня считаешь занудой, так ты ещё с нашими родственничками не общалась. Хочешь?
   Но не успела Кэт ответить, как неподалёку раздалось радостное:
   - Марселу, мальчик мой!
   К ним поспешала представительного вида матрона с невероятной причёской, увешанная кучей брюликов. Она широко улыбалась и раскрывала ему объятия.
   - Тётя Анжелика, - он на удивление радушно улыбнулся и обнял тётку, погрозившую ему пальцем:
   - Я тебя сколько раз просила меня так не называть?
   - Извините, - покаялся он с самой честной физиономией. - Давно вас не видел.
   - А я только вчера из Мадрида. Дон Аугусто, кажется, решил собрать здесь всю семью, - она ещё раз прижала парня к своей необъятной груди и перевела взгляд на чуть отступившую Кэт. - Какая красавица! Это твоя девушка, Марси? Здравствуй, милочка! Как тебя зовут?
   - Кэт, - ошарашено выдавила та и попыталась добавить. - Но я...
   - Меня Анжелика, - матрона и её сердечно стиснула в объятиях. - Рада познакомиться. Мы все считаем, что Марси давно следовало найти себе девушку. Но, вижу, он и так даром времени не терял. Давно вы вместе? Впрочем, это неважно! Главное, чтобы надолго... Марселу, она просто прелесть! Береги её, такое сокровище на дороге не валяется, - Анжелика вновь повернулась к девушке. - Марселу - мой самый любимый племянник. И я очень рада, что он наконец-то взялся за ум. Ну, не дело это - молодому красивому парню себя уродовать и сторониться девушек. Ты согласна? Впрочем, в чём-то я могу его понять. Но всё-таки, ты не представляешь, как я рада, что он наконец-то пришёл в себя. Хотя такую красавицу только полный идиот обойдёт вниманием, - Марселу кашлянул, и Анжелика вновь развернулась к нему. - Будь настороже, милый. Диего тоже приехал. А ведь он у нас известный донжуан, - и безо всякого перехода воскликнула. - Миранда, дорогая! Сколько лет, сколько зим! - и поспешила дальше.
   - Да... - нарушила молчание Кэт, провожая её взглядом. - У вас все такие?
   Марселу глубоко вздохнул и кисло посмотрел на неё:
   - Поздравляю. Кажется, мы крупно влипли.
   - Почему? - Кэт приподняла брови.
   - Потому что минут через десять все в этом зале будут уверены, что мы с тобой пара, - он чуть свёл брови. - И доказывать обратное бесполезно. Анжелика та ещё сплетница. А наша семья так давно и безуспешно пытается меня женить, что они бросятся на эту новость как свора голодных псов на кусок мяса. Так что предстоящий вечер меня начинает почти пугать.
   - Да пусть они болтают, - Кэт хмыкнула. - Или тебя это так задевает? Мне на твоём месте было бы глубоко наплевать...
   - Ну, да, - Марселу ехидно улыбнулся. - На твоём месте я бы оказаться не хотел.
   Девушка непонимающе приподняла брови:
   - В смысле?
   - В смысле - мне будет весьма любопытно посмотреть, как ты будешь отплёвываться, когда на тебя насядут все присутствующие здесь мои бабки, тётки и прочие родственницы, выясняя, когда и где будет проходить церемония, какое ты хочешь свадебное платье, каков маршрут свадебного путешествия... А заодно надают кучу "полезных" советов относительно предстоящей семейной жизни и брачных ночей. Нравится тебе твоё расписание вечера?
   - Ой, - только и выдавила Кэт, представив себе описанную картиночку. - А это точно? И это никак не предотвратить?
   - Сбежать отсюда, - Марселу вздохнул, глядя на направляющуюся прямо к ним семейную пару. - Только это надо было делать пару минут назад, а теперь уже поздно...
   - Значит, будем отнекиваться... - Кэт закусила губу.
   - Если дадут вставить хоть слово, - Марселу напряжённо улыбался. - Много ты Анжелике "нет" сказала?
   Кэт неожиданно ухмыльнулась и чуть приподняла голову:
   - Знаешь, а это забавно!
   - Да? Ты действительно считаешь забавной эту дурацкую ситуацию? - Марселу ехидно взглянул на неё.
   - И даже очень, - девушка улыбнулась. - По-моему, мы всегда представляли собой крайне забавную парочку...
   - О! Очаровательно! - раздалось рядом. - Валентина, взгляни на этих голубков!
   - Марселу, почему ты нам ничего не сказал? - с лёгкой укоризной поинтересовался приятный женский голос, и Кэт, обернувшись, увидела ту самую пару.
   - Сеньорита, чрезвычайно рады вас видеть, - мужчина склонился в лёгком поклоне. - Роберто Мартинес. А это моя жена Валентина, - он с немым вопросом поднял глаза на Марселу.
   - Кэтлин Силвер, - со вздохом представил тот. - И...
   - Кэтлин. Катарина! Очаровательное имя, - Валентина мило улыбнулась. - И очень вам подходит. Знаете, вы с Марселу такая чудесная пара! Право, это даже неудивительно, что он вас так тщательно скрывал. Но, надеюсь, в скором времени мы получим приглашение на вашу свадьбу и будем иметь честь принимать вас на нашей вилле под Мадридом.
   - Но мы не... - начала Кэт, смятенно оглянувшись на парня.
   - Да-да, разумеется, - Роберто подмигнул. - Зачем вам спешить? В наше время вполне можно наслаждаться обществом друг друга и без свадебных колоколов... Но вы всё-таки не затягивайте, Марселу. Семье дэль Кэрро нужен наследник, - он снова отвесил церемонный поклон явственно покрасневшей девушке. - Надеюсь, сеньорита, я могу рассчитывать на танец?
   - Да, конечно, - Кэт справилась со смущением и мило улыбнулась. Чета Мартинес неспеша удалилась в другой конец зала.
   - Итак, мы, оказывается, представляем собой не забавную, а даже великолепную пару, - Марселу остановил официанта и протянул девушке бокал с вином.
   - Мерси, - Кэт кивнула и усмехнулась. - Не знаю, я нас со стороны не видела.
   - Чудно! Ты даже не возмущаешься... Признаться, я ждал другой реакции, - он приложился к бокалу и вопросительно взглянул на неё.
   - Какой? Ты ждал, что я устрою скандал с битьём посуды и выяснением отношений? - Кэт фыркнула. - Куда уж мне до горячих испанских девушек. Нет, я могу, конечно, но не хочется портить праздник Элизы. И к тому же меня это не задевает. А вот тебя, кажется, да.
   - Слегка, - Марселу пожал плечами. - Меня бесит эта дурацкая ситуация. И ведь ничего не сделаешь!
   - А надо? - Кэт лукаво взглянула на него. - Воспринимай это, как розыгрыш.
   - Ты о чём? - подозрительно поинтересовался Марселу.
   - Ну, хотят твои родственники видеть в нас пару, пусть видят, - беспечно отозвалась девушка. - Что мешает нашей "паре" потом благополучно распасться? Такое случается на каждом шагу. На мой взгляд, это гораздо легче, чем всем и каждому доказывать, что ты не верблюд.
   - В этом, конечно, что-то есть, - с сомнением протянул он. - Но... Нет, я не смогу!
   - А ты постарайся. Или хотя бы сделай вид, что ничего особенного не происходит, - мурлыкнула Кэт.
   - Похоже, тебя эта ситуация действительно веселит, - мрачно буркнул Марселу.
   - Ещё бы, - она бросила на него насмешливый взгляд. - Я давно не попадала в столь идиотское положение. Новый опыт - это так полезно!
   - Мне бы хоть часть твоего оптимизма, - он качнул головой и усмехнулся краем губ.
   - Заведи свой, это не так уж сложно, - она поболтала остатками вина в бокале и слегка толкнула парня плечом. - Марселу, ну не будь таким букой! Воспринимай это как маленький маскарад! Неужели тебе совсем никогда не хотелось немного разыграть свою семью?
   Марселу кисло улыбнулся и кивнул в ответ на очередное приветствие.
   - Я чего-то не поняла, - из-за их спин неслышно возникла Элиза. - Объяснит мне кто-нибудь, что здесь творится? Что это ещё за история, братик? Вас и на минутку нельзя одних оставить! Не цапаетесь, так... - она запнулась и с ехидной усмешкой договорила, - так женитесь.
   - Это не мы, Лиз, - Марселу мрачно усмехнулся. - Это Анжелика.
   - Ужас, - прочувствовано выдала Элиза и посмотрела на них с искренней жалостью. - Ну, и что вы будете делать?
   - Да ничего, - Кэт пожала плечами. - Я уже сказала, что не собираюсь всем доказывать, что я не верблюд. Пусть говорят, что хотят.
   - В целом, это разумно, - Элиза задумчиво обмахнулась веером. - Вот только что мне отвечать, когда моя мама у меня интересуется, почему Марселу ничего не говорил?
   - Что хочешь. Мы всегда можем сказать, что разошлись, - Кэт допила вино и усмехнулась. - И вообще. Это такое милое приключение.
   - Да уж, и так приятно разнообразит этот нудный приём, - Элиза расслабилась и окинула их оценивающим взглядом. - А вы действительно классно смотритесь вместе.
   - Ещё бы, - Кэт вздёрнула нос и, внутренне сжавшись от собственной смелости, прислонилась к парню, положив голову ему на плечо. Элиза чуть приподняла брови и вопросительно взглянула на брата. Марселу несколько мгновений изучал пушистый затылок, а потом его ладонь осторожно легла на плечо Кэт, едва заметно подрагивая от напряжения.
   - Буэнос диас, амиго! - раздался рядом жизнерадостный голос, и перед компанией остановился высокий парень явственно испанской наружности. Его жгуче-чёрные глаза с видимым удовольствием обследовали Кэт, оценив и облегающий фасон платья, и декольте, и короткую юбку.
   - Диего, - Марселу выступил вперёд, слегка загородив девушку собой.
   - Макси-Марси, - тот с ослепительной улыбкой ответил на рукопожатие. - Вижу, моя матушка была права. Твоя спутница восхитительна! Не представишь нас друг другу?
   - Кэт, это Диего Мартинес, - Марселу немного мрачновато смотрел на него. - Диего, это Кэтлин Силвер.
   - Рада познакомиться, - девушка мило улыбнулась.
   - Взаимно, - парень галантно приложился к её ладошке, не торопясь выпускать её из пальцев. - Надеюсь, этот вечер познакомит нас поближе, сеньорита. Могу я называть вас Кэт, как мой братец?
   - Если вам так хочется, - она пожала плечами и осторожно вытащила свои пальцы.
   - О, Мари-Ли! Ты как всегда ослепительна! - Диего с той же улыбкой поцеловал руку кузины. - Оставь за мной парочку танцев.
   - Если тебя не расхватают прочие лица женского пола, непременно, - усмехнулась девушка. - Но я сомневаюсь, что ты найдёшь для меня время. Тебя уже ищет Кармен. И Луиса о тебе интересовалась.
   - Ты же знаешь, я всегда рад выкроить для тебя место в моём плотном графике, - Диего ухмыльнулся и бросил лукавый взгляд на Кэт. - Правда, если рядом со мной будет Кэтлин, я не обещаю.
   - Не думаю, что у неё будет на тебя время, - произнёс Марселу, притягивая девушку к себе.
   - Макси, я же пошутил! - Диего рассмеялся. - Нельзя же быть таким ревнивым! Впрочем, если бы у меня была такая очаровательная девушка... - он ещё раз окинул Кэт весьма откровенным взглядом и откланялся.
   - Ты чего? - Кэт немного удивлённо посмотрела на нахмурившегося парня.
   - Твоя нравственность, конечно, не моя забота, - негромко ответил он, убирая руку. - Но я хочу тебя предупредить, что Диего - известный бабник. Он ни одной юбки не пропускает.
   - Это правда, - усмехнулась Элиза. - Готовься. Он на тебя запал.
   - Переживу, - Кэт пожала плечами и с интересом посмотрела на Марселу. - А почему Макси-Марси? Это, что, прозвище такое?
   - Нет, это от его полного имени сокращение, - Элиза улыбнулась. - От Максимилиано Марселу.
   - Круто! - девушка покачала головой. - Двойное имя!
   - Это одна из милых традиций нашей семейки, - он отмахнулся. - Честно говоря, одно общепринятое меня вполне устраивает. Коротко и внятно.
   - Ну да, ну да, - Кэт улыбнулась и взглянула в сторону гостей. - Кажется, нам снова пора одевать маски. Сюда идут.
   - У меня есть идея получше, - Элиза хмыкнула. - Все собрались, а посему я предлагаю начать вечер. Идёмте, - она подхватила их под руки. - Я с самого утра ничего не ела.
   Она усадила их за один стол с собой и Алехандро и огляделась, с удовлетворением отметив, что гости, увидев её маневр, потихоньку растягиваются по местам.
   Кэт лениво ковырялась в тарелке, вполуха слушая тосты, произносимые в честь именинницы. И даже вздрогнула, когда над её ухом раздался сухой старческий голос:
   - Надеюсь, мне позволено будет поднять тост за мою самую любимую внучку. Я, конечно, необъективен, как и любой любящий дед, но кто здесь не согласится, если я скажу, что наша Мария-Элиза - самая замечательная девушка в нашей семье и самая лучшая внучка на свете для меня. Однако все её достоинства были сегодня перечислены уже не один раз, и мне не хотелось бы повторяться и утомлять вас этим перечнем, - гости вежливо посмеялись. - Впрочем, даже не совсем за внучку я хотел бы выпить, а за её будущее.
   Элиза неожиданно покраснела, а дон Аугусто продолжил:
   - Я прошу вас всех поднять бокалы за помолвку моей внучки Марии-Элизы Дельгадо и Алехандро дэль Кастильо!
   Кэт округлила глаза и ошарашено посмотрела на подругу, только теперь обратив внимание на тонкое золотое кольцо на её пальце. Элиза смущённо улыбнулась, поймав её взгляд, и поднялась со стула вместе с Алехандро. Зал наполнился множеством восклицаний и радостных пожеланий.
   - Горько, - Аугусто с хитрой улыбкой смотрел на внучку. Элиза вспыхнула и взглянула на Алехандро. Тот обнял её и одарил девушку жарким поцелуем.
   Кэт с улыбкой похлопала им и подумала про себя, что девчонки локти будут кусать, когда узнают, что они пропустили. Элиза села на место, а Алехандро быстро принёс к столику ещё один стул для Аугусто. Однако тот не собирался садиться:
   - И мне вдвойне радостно поднять тост за ещё одну великолепную пару, находящуюся в этом зале, - Аугусто опустил ладони на плечи Марселу и Кэт. - Встаньте, дети.
   Марселу медленно поднялся и протянул ладонь ошарашенной девушке. Кэт оперлась на неё и так же медленно встала, растерянно глядя на пожилого мужчину, смотрящего на неё с ласковой улыбкой. Аугусто кивнул каким-то своим мыслям и снова обратился к гостям:
   - Да простит меня моя любимая внучка, но следующий тост я поднимаю за её брата, которого люблю ничуть не меньше, чем её, и за его очаровательную невесту, - пальцы Марселу крепко стиснули ладонь Кэт, и она бросила на него благодарный взгляд; это помогло придти в себя и не упасть от неожиданности, а Аугусто обернулся к ним и чуть поднял свой бокал. - Горько!
   Девушка бросила затравленный взгляд на подругу.
   - Дедушка, не надо, - зашептала Элиза, но Марселу чуть тряхнул головой и запечатлел на губах Кэт короткий платонический поцелуй.
   Аугусто покачал головой, но Элиза предусмотрительно усадила его и шепнула:
   - Дедушка, не смущай Кэтлин. Она и так уже сама не своя.
   - По-моему, твой брат, Элиза, за последние годы окончательно превратился в кусок льда, - Аугусто бросил на внука короткий взгляд и чуть сгорбился. - Если даже его красавица не способна добиться от него чего-то большего, чем такой вот поцелуй...
   - Я не собираюсь развлекать твоих гостей, дедушка, - холодно проговорил Марселу, не отрывая взгляда от тарелки. - Это праздник Элизы, вот пусть твоя любимая внучка этим и занимается.
   - Марселу, прекрати! - Элиза с большим трудом сдержалась, чтобы не грохнуть вилкой о тарелку. Её глаза опасно потемнели.
   - Прости, Лиз, - кротко ответил он, всё так же не поднимая глаз. - Но ведь мы оба знаем, что это правда.
   - Вы оба знаете, что это неправда, - глухо вставил Аугусто и поднял на внука печальный взгляд. - Ты когда-нибудь забудешь и простишь меня?
   Кэт непонимающе смотрела на них. Алехандро протянул Элизе руку:
   - Пойдём, потанцуем.
   - Да, пожалуй, - Элиза вскочила с места и быстрым шагом направилась в центр зала.
   - Я бы предпочёл закончить этот разговор, - напряжённо проговорил Марселу. - Мы уже давно выяснили, что мне нечего прощать тебе, дедушка. И я был бы тебе очень благодарен, если бы ты не открывал эту тему в присутствии Кэтлин.
   - Твоей невесте всё равно придётся узнать о нашей семье всё, - Аугусто тяжело вздохнул. - И эту историю в том числе. Иначе она и дальше будет непонимающе смотреть на нас, пытаясь понять, почему у деда с внуком такие тяжёлые отношения, - он повернулся к девушке. - Видишь ли, деточка, перед тобой сидит самый настоящий старый осёл, упрямый и глупый. Который своим невыносимым характером наворотил таких дел, что до смерти не замолить.
   - Дедушка, - глаза Марселу сверкнули сталью.
   - Помолчи, мальчик мой. Дай мне всё объяснить, - Аугусто немного помолчал. - Видишь ли, Кэтлин, у меня нет сыновей. У меня были две дочери - Анна-Габриэлла, мать Элизы, и Анна-Катарина, мать Марселу. Наша семья - семья дэль Кэрро - очень древний аристократический род. Сейчас я его глава - граф дэль Кэрро. И буду им ровно до того момента, как Марселу женится, - парень поморщился, но стойко смолчал, старательно делая вид, что тема разговора его совершенно не касается. Аугусто снова вздохнул и продолжил. - Как и все аристократы, я был воспитан на гордости и чести. Можно даже сказать - помешан. Габриэлла довольно легко вышла замуж за сына старого друга нашей семьи, и я надеялся, что Катарина найдёт себе не менее удачную партию. Однако она сделала совсем не тот выбор, какого от неё ждала семья. Катарина обручилась с мелким клерком нашей компании - Максимилианом Фернандесом. Честно признаюсь, я был в шоке. У него не было ни гроша за душой, никаких перспектив в будущем, и я естественно предположил, что Макс просто решил жениться на деньгах. Я заявил дочери, что, если она выберет его, то я откажусь от неё и забуду вообще, что у меня есть вторая дочь...
   - Ох, - Кэт уже поняла, куда сейчас пойдёт история.
   - Она сбежала, - Аугусто стиснул сухие пальцы и посмотрел на девушку. - Моя Ката, моя любимая маленькая девочка - сбежала с нищим мальчишкой, отказавшись от всего. И когда я узнал об этом, было уже слишком поздно. Макс уволился из моей фирмы... Впрочем, это он сделал ещё раньше. Сразу же после того, как я предложил ему большую сумму денег за то, чтобы он исчез из её жизни... После этого я не видел Катарину долгих три года. Я проклинал собственную гордость и глупость, свои предрассудки и положение нашей семьи. Я хотел только одного - найти свою дочь и вымолить у неё прощение. Я нанял детективов, чтобы найти их. И нашёл. Они поженились к тому времени, и у них уже родился мой первый внук - Максимилиано Марселу. Макс создал свою собственную компанию, которая уверенно выходила на мировой рынок. Но самое главное - они были счастливы. Я знал это из отчётов моих детективов, видел на снимках. Я частенько приезжал к их дому, останавливал машину в отдалении и наблюдал за тем, как моя дочь гуляет с моим внуком, как она встречает мужа, как они все вместе обедают на веранде своего дома, как Макс играет с сыном... Мне очень хотелось подойти к ним и сказать, как я сожалею о своём поступке и своих словах. Хотелось помириться с ними, вернуть их, вымолить прощение, но я никак не мог найти в себе решимость сделать это...
   - Мама не осуждала тебя, - негромко проговорил Марселу. - Я это знаю. Она всегда любила тебя. Оправдывала перед отцом. А он очень хотел доказать тебе, что ты ошибся в нём.
   - У него это хорошо получилось, - Аугусто вздохнул и покачал головой. - Слишком хорошо. Большой бизнес не любит таких талантливых и напористых, упрямо пробивающих себе путь наверх. Естественно, у их фирмы появились конкуренты... Я пытался помочь им, но чтобы они об этом не знали. У Макса было не меньше гордости, чем у меня... А потом, в один дождливый вечер Катарина появилась на моём пороге с Марселу на руках и сказала, что им нужно срочно улетать в Европу, а брать с собой мальчика они не могут, поэтому она решила оставить внука у меня. Мы ничего не сказали друг другу даже тогда. Она торопилась, а я... Я наивно решил, что разговор подождёт до их возвращения. Глупец! В вещах я нашёл все документы на их компанию, доверенность на моё имя, а утром узнал из новостей, что их самолёт потерпел крушение, не долетев даже до берегов Европы, - Аугусто обхватил седую голову руками. - Марселу остался у меня, его воспитывала Габриэлла. Вместе с Элизой. Наверное, поэтому они так любят друг друга, и у него нет человека ближе, чем Элиза. А меня он заслуженно не пускает в своё сердце. Я виноват перед ним, очень виноват. И я знаю это. Если бы можно было вернуть время назад, я бы всё исправил...
   - Время нельзя повернуть, это невозможно, - негромко проговорил Марселу, и Кэт только сейчас обратила внимание на застывшее выражение его лица, на пальцы, судорожно стиснувшие нож так, что побелели костяшки. В его глазах чёрным омутом разливалась боль, обычно загнанная в самую глубину души.
   - Мама простила тебя, дедушка, - медленно проговорил он. - И передо мной ты не виноват. Ты вырастил меня, признал своим внуком... Ты очень многое дал мне. И уж в чём, а в смерти моих родителей... В этом я тебя точно не виню. Не ты же подложил взрывчатку в самолёт.
   Кэт физически ощущала его боль. Она обручем сдавила сердце, не позволяя вздохнуть. Невозможно было смотреть на него - такого. Открытого, беззащитного. Он сейчас напоминал раненого зверя, затравлено ищущего укрытия и защиты.
   - Марселу, не надо, - девушка одним движением оказалась рядом с ним на коленях и порывисто обняла его. - Пожалуйста, не надо... Я не могу смотреть, как ты мучаешься.
   Он оторопело взглянул в её глаза, полные неподдельного сочувствия и беспокойства за него, и неожиданно осознал, как соскучился по ней за прошедшие дни.
   Кэт мгновение выдерживала его взгляд, а потом порывисто поцеловала Марселу.
   И сильные руки осторожно обняли её, легко поднимая девушку к нему на колени, а тёплые губы приоткрылись, отвечая на поцелуй. И через какое-то время Кэт уже не понимала, кто здесь кого целует. Впрочем, откровенно говоря, ей это было безразлично.
   Марселу чуть отстранился и странно взглянул на неё:
   - Зачем?
   - У тебя было такое лицо, - Кэт чуть покраснела. - Я за тебя испугалась. И решила, что тебя нужно как-то отвлечь. Во всяком случае, сейчас ты будешь злиться на меня, а не на своего дедушку или на что-то ещё...
   Марселу хмыкнул и чуть прищурился:
   - По-твоему, я злюсь?
   - А разве нет? - Кэт чуть приподняла бровь. - Ты же сам тогда сказал, что...
   Марселу не дал ей договорить, прижав к себе и запрокинув её голову горячим поцелуем. Кэт и пискнуть не успела.
   - Ох, очаровательно! Вы поистине великолепны, - раздался чуть насмешливый голос Элизы позади, и именинница встала рядом, положив ладони на плечи Аугусто. - Любуешься своим дорогим Марселу, дедушка?
   - Любуюсь, - невозмутимо кивнул Аугусто. - А разве не очаровательное зрелище, как ты сама заметила? Я уже действительно решил, что его кровь окончательно остыла за прошедшие годы. Рад видеть, что ошибся, - он хитро улыбнулся. - Они стоят друг друга, не правда ли, милая? Не хуже, чем ты с Алехандро.
   Кэт дёрнулась было с места, но Марселу крепко удержал её на своих коленях:
   - Сиди.
   - Ты несносен, - девушка чуть покраснела. - Что о нас подумают?
   - Минуту назад тебя это совершенно не волновало, зелёненькая в пупырышках, - негромко рассмеялся он.
   - А почему зелёненькая в пупырышках? - Элиза удивлённо выгнула бровь.
   - Вероятно, потому, что как-то раз он мне заявил, что даже жабу целовать приятнее, чем меня, - Кэт скосила глаза на его ухмыляющуюся физиономию и ехидно заметила. - Видимо, мне стоит расценивать это, как комплимент.
   Элиза рассмеялась и покачала головой:
   - Вечер определённо теряет томную нудность! Марселу, пригласи меня на танец, что ли! Отлепись от дамы своего сердца!
   - Вредина, - беззлобно отозвался братец и осторожно снял девушку с колен.
   - Разрешите? - тут же склонился в почтительном поклоне Алехандро.
   - С удовольствием, - Кэт присела в лёгком реверансе и положила ладони ему на плечи.
   - Смотри, Лиз. Отобьет у тебя жениха, - хмыкнул Марселу, следя за парой взглядом.
   - Ревновать изволите? - усмехнулась Элиза, уловив в его голосе незнакомые нотки.
   - Издеваешься... - тяжело вздохнул Марселу.
   - Ничуть, - сестра пожала плечами. - Просто пытаюсь понять, что вы здесь устроили. Может, ты мне объяснишь, чтобы я голову себе не ломала?
   - Я и сам не знаю, - честно признался Марселу. - Всё как-то... абсурдно до реальности. Это точно Кэтлин?
   - Точно, - Элиза вдруг усмехнулась, понимая, что ни на каплю не покривила душой. Потому что это действительно Кэтлин. Вопроса, та или нет, не звучало.
   - Знаешь, я, кажется, перестал себя понимать, - Марселу чуть свёл брови. - Она меня бесит, ты ведь знаешь... И в то же время мне очень хочется быть с ней. С такой вот, - он чуть заметно кивнул в сторону Кэт. - Я знаю, что она стерва. Что ничего хорошего мне от неё ждать не стоит. И все-таки... Всё-таки бывают моменты, когда я смотрю ей в глаза и про всё это забываю. И тогда я просто не могу удержаться и не поддаться её игре.
   - А ты не думал, что она тоже чувствует себя так же? - негромко и серьёзно проговорила Элиза. - Возможно, ей тоже всё кажется абсурдным до реальности... Она ведь растеряна не меньше тебя, Марселу. Знаешь, мне кажется, ты ей действительно нравишься, братик. Но она очень боится в этом сознаться.
   - Я? Нравлюсь Кэтлин?! Не говори глупости! - Марселу чуть не сбился с ритма от такого заявления.
   - А что? Скажешь, я заблуждаюсь? - Элиза насмешливо посмотрела на него. - А ты обдумай её поведение и найди мне другое объяснение.
   - И найду, - упрямо буркнул Марселу, отвешивая церемонный поклон и провожая сестру на место.
   Кэт в это время с улыбкой протягивала ладонь Роберто, который напомнил ей про обещанный танец.
   - И ты думаешь, эта вертихвостка способна хоть к кому-то относиться серьёзно? - раздражённо поинтересовался Марселу, наблюдая за ней.
   - Уверена, что да, - спокойно отозвалась Элиза, отпивая глоток вина. - Она молодая девушка. Я бы на её месте развлекалась точно так же. Две-три лишних улыбки и обмен шутками ещё не повод называть её вертихвосткой... Марселу, знаю, что повторяюсь за Диего, но... Ты же ревнуешь!
   - Нет, не ревную, - сквозь зубы прорычал Марселу, мрачно сведя брови.
   - В чём дело, милая? - Габриэлла присела рядом с дочерью. - Почему Марселу такой хмурый? Вы, что, поругались?
   - О, нет, - Элиза рассмеялась. - Братец просто изволит ревновать.
   - А, - понимающе протянула Габриэлла и лукаво улыбнулась. - И правильно делает! На твоём месте, Марселу, я бы её спрятала подальше от наших родственников. Ладно ещё Диего, так с ней также очень рвётся познакомиться Луис, а Антонио у меня уже поинтересовался, насколько у вас всё серьёзно. Так что будь поосторожнее и не зевай по сторонам, а то её быстро умыкнут.
   - Мне всё равно. Я не ревную. Если хочет развлекаться, пусть развлекается, - ещё мрачнее пробурчал Марселу и отвернулся от площадки, где к девушке подошёл Диего.
   - Сеньорита, а где же ваш ревнивый жених? - с улыбкой поинтересовался он, забирая её руку у отца.
   - С Элизой, - беспечно отозвалась Кэт, быстро найдя взглядом знакомую фигуру. - Вон они сидят.
   - Честное слово, я ему уже завидую, - ладонь парня опустилась несколько ниже дозволенной границы талии. - Вы поистине ослепительны.
   - Вам кажется, - улыбнулась Кэт. Чуть напряжённо.
   - На месте Марселу я бы тебя ни на секунду одну не оставлял, - прошептал Диего, склонившись к самому её уху. - Он тебе действительно нравится?
   - Да, - прохладно отозвалась Кэт. - А вот дальнейшее продвижение чьей-то ладони по моей ягодице мне не нравится вовсе. Я бы попросила...
   - Хорошо, остановимся на достигнутом уровне, - Диего вновь сверкнул улыбкой и, стиснув бедро девушки, прижал её к себе вплотную. - Неужели я хуже него? Признаться, большинство наших знакомых девушек считают наоборот.
   - На вкус и на цвет все фломастеры разные, - пробурчала Кэт, тщетно пытаясь отодвинуться, и не выдержала. - Слушай, не распускал бы ты руки, а не то я распущу ноги, и кому-то будет крайне неприятно.
   - Замечательная мысль, - раздалось рядом прохладное замечание, и Марселу положил ладонь на плечо девушки, смерив родственника весьма колючим взглядом. - По-моему, ты переступаешь границы приличий, Диего.
   - Мы просто танцевали, - тот неохотно убрал руки и насмешливо взглянул на Марселу. - А если ты такой ревнивый, не стоило вообще отпускать её танцевать с другими.
   - Я доверяю всем, здесь присутствующим, за исключением отдельных лиц. Надеюсь, пальцем показывать не надо? - процедил Марселу сквозь стиснутые зубы.
   - Нет, это надо где-то записать, - Диего ухмыльнулся. - Эта кошечка сделала из тебя настоящего Отелло... С каких пор тебя так заедает ревность?
   - Я не ревную, - Марселу стиснул пальцы так, что Кэт откровенно поморщилась.
   - Заметно, - Диего рассмеялся и отошёл в сторону.
   - Я же тебя предупреждал, - Марселу мрачно смотрел на девушку. - Что? Приключений захотелось?
   - А что я, по-твоему, должна была сделать, если он меня пригласил? - вспыхнула она. - Бросаться к первому встречному и просить его, чтобы он потанцевал со мной, лишь бы ваш Диего ко мне не приближался?
   - Могла бы просто не позволить ему выходить за рамки, - холодно ответил парень. - Но тебе это, похоже, нравилось.
   - Да ну? Если ты такой умный, мог бы заметить, что я пыталась, - девушка тоже нахмурилась.
   Марселу поймал себя на мысли, что любуется ею. Ей удивительно шло рассерженное выражение личика.
   - Плохо пыталась, - отозвался он, пытаясь отогнать наваждение.
   - Чёрт возьми, я начинаю подозревать, что ты и в самом деле ревнуешь! - рассерженно воскликнула Кэт.
   - Нет! - повысил голос Марселу и с ужасом заметил, что окружающие с любопытством прислушиваются к их разговору.
   - Ой, - Кэт тоже это заметила и, смутившись, потупила глаза. - Ну вот, приехали... И что теперь?
   - Ничего, - Марселу мысленно выругался и глубоко вздохнул. - Спасибо, Кэт. Спасибо, милая. Ты всё-таки очень любишь выставлять меня в дурацком свете.
   - Сейчас ты сам себя выставил, - мрачно отпарировала девушка.
   - Да, - Марселу ехидно улыбнулся, услышав звучный гитарный аккорд. - Что ж, воспользуемся советом Диего... Пойдём, дорогая. Потанцуем, - он со зловещей улыбкой стиснул её локоть и почти вытолкнул девушку в центр площадки под зажигательные звуки фламенко.
   Кэт гордо вскинула голову и с насмешливой улыбкой хлопнула в ладоши. Судя по поползшей вверх брови Марселу, он ожидал чего угодно, но явно не этого.
   Но ей было не до его удивления. Ярость, полыхавшая в сердце, перешла в иное качество, подстёгнутая огненным ритмом. Он словно зажёг кровь, и тело легко и привычно подчинилось ему. Очень легко и практически бездумно. Первые движения дались даже легче, чем на занятиях с Элизой.
   Сильные руки скользнули по её телу, и она заглянула в серебристые глаза Марселу.
   - Не знал, что ты танцуешь фламенко...
   - Ты ещё многого обо мне не знаешь, - таким же шёпотом ответила Кэт, обхватывая ногой его бедро и прогибаясь назад...
   Ритм оглушал, пульсом отдавался в висках. В какой-то момент девушке показалось, что они с Марселу стали одним целым - так легко предугадывался ими каждый последующий шаг друг друга. И в целом мире не было никого, кроме них и огня, пылающего в их крови. Одного огня на двоих...
   Марселу очнулся, когда последняя нота фламенко отзвучала в его ушах, и обнаружил, что они стоят в весьма откровенном положении. Кэт практически лежала на его левой руке, крепко прижатая к нему и прогнувшаяся назад чуть ли не до пола. Перед его глазами находилось её декольте. Нога девушки покоилась на его бедре, и его пальцы осторожно ласкали её как раз в месте перехода тонкого чулка в шелковистую нежную кожу.
   Парень всем своим существом ощущал, как слегка трепещет её тело, всё ещё во власти древнего ритма, так же, как и его собственное. И с ужасом осознал, что просто сгорает от желания.
   Он резко вернул девушку в вертикальное положение и заглянул в её глаза, в которых до сих пор дрожали отзвуки огненной мелодии.
   - Ребята, это было супер! - к ним подлетела Элиза и захлопала в ладоши. - Кэт, я даже представить не могла, что ты на такое способна.
   - То есть, это было приемлемо? - немного замедленно произнесла Кэт, отгоняя наваждение танца.
   - Это было нечто! - Элиза улыбнулась. - Даже мы с Алехандро скромно отошли в сторонку... Когда запись приведут в божеский вид, сама посмотришь. Кажется, братец встретил, наконец, достойную партнёршу. Боже мой, какая страсть!.. Кстати, Марселу, - она повернулась к брату. - С тобой хочет поговорить дедушка. С вами обоими.
   - Интересно, о чём? - парень чуть приподнял бровь. - Надеюсь, речь не пойдёт о детях? Эта тема меня порядком утомила.
   - Не знаю, - Элиза кивнула им на дальний столик в углу, практически под лестницей. - Он там сидит. Идите. Ты же знаешь, дедушка не особенно любит ждать.
   - Знаю, - Марселу предложил Кэт руку и крепко сжал изящные пальчики.
   Аугусто действительно сидел в самом тёмном уголке. Он окинул пару внимательным взглядом и несколько раз хлопнул в ладоши:
   - Браво, дети мои. Браво! Достойно нашей семьи. Я в молодости тоже неплохо танцевал. Но не уверен, что смог бы станцевать мотив огня лучше, - он отхлебнул немного воды и тяжело поднялся на ноги. - Составьте старику компанию, прогуляйтесь со мной.
   - С удовольствием, - улыбнулась Кэт и приняла предложенную руку.
   - Здесь, говорят, красивая терраса на втором этаже, - Аугусто улыбнулся им. - Давайте-ка туда сходим.
   - Хорошо, - немного удивлённо ответил Марселу. - Лиз сказала, ты хотел со мной поговорить о чём-то...
   - Поднимемся и поговорим, - отозвался Аугусто, подходя к широкой лестнице.
   Кэт заботливо поддерживала его за локоть, помогая преодолевать ступеньки. И неуютно поводила плечами. Чей-то пристальный взгляд из зала жёг ей спину. И девушке совсем не хотелось знать, чей именно.
   Они поднялись на второй этаж и по длинному коридору вышли на небольшую терраску, украшенную живыми растениями. Аугусто грузно опустился на резную скамейку и внимательно посмотрел на пару. А потом неожиданно проговорил по-испански:
   - Спрячь её, Марселу.
   - Что? - парень чуть приподнял брови.
   - Красивое фламенко, огненное, страстное... - пробормотал Аугусто и вздохнул. - Она зажгла их. А там и так слишком много горячей крови и вина. Если ты её сейчас не спрячешь, завтра можешь не найти. Ты не хуже меня знаешь нашу семью. Особенно некоторых её представителей. Она не твоя наречённая, значит, фактически свободна. Вы же так активно старались всем доказать, что вы не пара. Вот они и решили, что её можно добиться... Слишком много в ней страсти, Марселу, - Аугусто закашлялся. - Слишком хороша она у тебя, слишком огненна... Здесь много свободных комнат. Рамон не будет возражать, я с ним говорил. Если вы сейчас спрячетесь, кровь у них чуть-чуть остынет. Если вернётесь вниз... Марселу, я видел, как они смотрели на твою девушку, когда вы танцевали. Поверь мне, в ближайший час ей лучше исчезнуть с их глаз. Иначе я за них не ручаюсь. Особенно за Диего... Он горяч и не привык к отказам. Не привык, что кто-то предпочитает тебя ему.
   - Это его личные проблемы, - лицо Марселу закаменело.
   - Не можешь простить ему Эухению? - Аугусто приоткрыл один глаз. - Брось, она тебя не стоила. Сейчас рядом с тобой несравненно лучшее... С Эухенией вы никогда бы не станцевали такое фламенко. Так что исчезните на время... Просто уехать у вас уже не получится. Тебе в любом случае лучше бы побыть с ней рядом пару часов, чтобы уж точно ничего не случилось. Так что... наслаждайтесь возможностью спрятаться ото всей этой оравы, - он неожиданно лукаво улыбнулся. - Я же вижу, что, что бы ты там ни изображал весь вечер, ты хочешь её. И она тебя тоже, - Аугусто поднялся и отрицательно качнул головой, когда Кэт подхватила его под руку с явным намерением сопроводить обратно. - Нет, деточка. Вам туда сейчас не надо, побудьте здесь пока, - он кивнул на коридор.
   - Идём, Кэт. Дедушка и без нас справится, - Марселу удержал её за руку. - Дон Аугусто вовсе не так немощен, как хочет показаться.
   - Ты слишком хорошо меня знаешь, да? - усмехнулся Аугусто и медленно направился обратно на праздник.
   - Идём, - настойчиво повторил Марселу и повёл её к одной из дверей гостевых номеров.
   - Но зачем? - Кэт взглянула на него с недоумением и долей подозрения, когда Марселу запер дверь и распахнул окно, присаживаясь на подоконник.
   - Затем, что, как верно заметил дедушка, внизу сейчас слишком много горячей крови, изрядно подогретой вином, - Марселу посмотрел на полную луну, а потом перевёл серьёзный взгляд на девушку. - Ты даже представить себе не можешь, что такое - настоящее фламенко для нашего народа. Это - как занятие любовью, и если смотришь, оно порой заводит сильнее, чем если танцуешь... Особенно, когда танцуют настоящую страсть... - он качнул головой и с тоской в глазах негромко простонал. - Ну зачем ты умеешь его танцевать? Ну, посмеялись бы над нами, и всё было бы хорошо... А сейчас... Если мы вернёмся туда сейчас, можно ожидать, что какая-нибудь горячая голова - не будем называть имён - не посмотрит на твои протесты и снимет напряжение в каком-нибудь тёмном уголке.
   - Что?! - вспыхнула девушка. - Это... Это...
   - Вполне реально. Ты не из нашей семьи, ты никому из нас не вручена, ты фактически свободна, раз у тебя нет кольца на пальце, - Марселу взъерошил волосы. - А некоторые мои родственники так привыкли, что для них все девушки доступны, что уже просто не понимают слова "нет". Ты ведь даже не представляешь, насколько ты соблазнительная мишень. А уж для тех, у кого головы вообще не могут связно мыслить из-за выпитого вина и зажигательного фламенко... Так что пересидим тут некоторое время, ладно? Хотя бы раз поверь мне, что так будет лучше.
   - Верю, - Кэт слабо улыбнулась и тоже присела на подоконник.
   - Сумасшедший вечер, верно? - прервал молчание Марселу, прямо взглянув на неё. - Что творится с этим миром?
   - Полнолуние, - хмыкнула она, выдержав его взгляд.
   - Возможно, - кивнул он, всё так же не отводя глаз. - Только мы пережили уже не одно полнолуние. Но ничего подобного до сих пор не случалось.
   - Всё когда-то случается впервые, - Кэт улыбнулась и неожиданно уловила в его глазах что-то странное. По коже побежали мурашки, и девушка поёжилась:
   - Прохладно...
   Её голос прозвучал до странности беспомощно и как-то по-детски, что ли.
   - Когда мы танцевали, тебе тоже было холодно? - поинтересовался Марселу, прикрывая окно.
   - Что за глупости? - удивилась она. - Как может быть холодно, если танцуешь фламенко? Мы же не в Заполярье! Да и там, пожалуй, этот танец растопил бы весь снег.
   - Да я так... Просто ты довольно ощутимо дрожала, - проговорил он, останавливаясь в шаге от неё. - Если это было не от сквозняка, то я даже боюсь представить - от чего тогда.
   - И не представляй, - она резко отвернулась, чтобы скрыть ярко вспыхнувшее лицо.
   - Кэт... - его ладони легли на её плечи, и девушка вновь явственно вздрогнула, вспомнив его жгучие касания в танце.
   - Что? - еле слышно отозвалась она, чувствуя, что просто тает от тепла его ладоней, едва заметно скользящих по обнажённой коже плеч.
   - Ничего. Просто... ты действительно восхитительна сегодня, - проговорил он.
   - Спасибо. Ты тоже, - с лёгким нервным смешком отозвалась девушка. Её тело откровенно отказывалось повиноваться доводам рассудка. Оно уже готово было сдаться в плен его пальцам, его теплу.
   - Кэт... - вновь раздался его голос над самым ухом.
   - Да... - почти простонала она, с трудом удерживаясь на ногах. Девушка так стиснула кулаки, что ногти врезались в ладони.
   - Окно закрыто, а ты всё ещё дрожишь... - его пальцы осторожно касались её плеч. - Неужели так холодно?
   - Нет, - Кэт сделала над собой усилие и отошла от него, прижавшись спиной к стене.
   Марселу задумчиво смотрел на неё с тем же странным выражением в глазах.
   - Что-то не так? - жалобно поинтересовалась девушка.
   - Всё не так, - едва слышно выдохнул Марселу и одним движением притянул её к себе, находя губами её губы. Кэт вздрогнула, почувствовав нестерпимый жар, волной прокатившийся по ней от этого поцелуя. Его тело казалось обжигающе горячим. И она всем существом желала раствориться в этом огне. В висках пульсом отдавался резкий четырёхдольный ритм. Ритм фламенко. Ритм страсти.
   - Господи, что же ты со мной делаешь? - Кэт не находила в себе сил прервать это безумие.
   - Пытаюсь свести тебя с ума, потому что ты меня уже свела... - Марселу чуть отстранился, тяжело дыша. - Я хочу тебя, кошка. Никого так не хотел, как тебя...
   В её глазах вспыхнули звёзды, и Кэт сама приникла к его губам.
   Пальцы девушки забрались ему под рубашку, с удовольствием изучая сильное горячее тело, прижимающееся к ней. Марселу что-то неразборчиво пробормотал и в одно мгновение освободился от рубахи, позволяя ей насладиться великолепным зрелищем его обнажённого литого торса.
   Он встретил её восхищённый взгляд и снова прижал Кэт к себе.
   Марселу краем сознания слышал её прерывистое дыхание, ощущал её торопливые пальцы, суматошно скользящие по его плечам и груди, зарывающиеся в его волосы, чувствовал влажные поцелуи, которыми она покрывала его лицо и шею. И не было на свете ничего важнее этих губ, терпких на вкус, словно выпитое вино, этого изящного тела, дрожащего в его руках, слегка прохладного и в то же время пламенно-горячего, податливого, доверяющегося ему.
   - Зачем, малышка? - последний луч рассудка пытался пробиться сквозь огненный туман.
   И странно - она не обиделась, как обычно, а вспыхнула каким-то радостным смущением и потянулась ему навстречу:
   - Потому что так надо, Марси... Разве ты не чувствуешь? Это необходимо нам обоим... Не думай ни о чём. Забудь всё. Есть я и есть ты. Только мы. И никого больше... Ты нужен мне, - и в её взгляде читался сумасшедший голод, и желание, и что-то ещё, над чем он не успел задуматься, потому что девушка вновь прильнула к его губам.
   И он уже не помнил, как они очутились в постели. Были жаркие ласки, и нежный шёпот, и сводящие с ума вздохи, и хрупкое женское тело, отданное в полную его власть. И что-то неправильное, когда их тела слились в единое целое. И запоздалая вспышка понимания:
   - Чёрт побери, Кэт! Ты - девственница?!!
   Он не мог в это поверить, растерянно глядя в смущённо-испуганные глаза любовницы. И в голову пришла ещё более сумасшедшая мысль:
   - Ты... Ты не Кэтлин...
   - Марселу, пожалуйста... - острые ногти судорожно впились в его плечи. Впрочем, он и сам уже осознал, что сейчас не лучшее время для ответов. Слишком сильно было желание, чтобы связно мыслить о чём-то ином.
   И он вновь склонился к ней, желая дать освобождение им обоим, а уж потом разрешить все вопросы...
   В глазах Кэт медленно таял туман наслаждения. Она ощутила лёгкое движение возле плеча и увидела серьёзный взгляд Марселу, приподнявшегося на локте.
   - Итак? - суховато произнёс парень, требовательно глядя ей в глаза.
   - Что? - Кэт ответила ему невинно-вопросительным взглядом.
   - Что?! - он приподнял брови. - И это ты спрашиваешь?! Я жду объяснений.
   Девушка чуть поёжилась и потянула на себя покрывало, пряча наготу.
   - Ты не Кэтлин? - снова спросил Марселу.
   Кэт тяжело вздохнула и потупила взгляд:
   - Не совсем...
   - Не совсем? - он непонимающе смотрел на неё. - То есть?
   - Я не ваша Кэтлин, - девушка глубоко вздохнула и решительно подняла на него глаза. - Кэтлин - моя сестра...
   - Сестра?! - Марселу недоверчиво усмехнулся. - Насколько я помню, сестрице Кэтлин сейчас восемь лет. Ты не слишком-то похожа на такую малышку.
   - Это длинная история, - девушка сцепила пальцы.
   - Ничего, у меня есть время, - он устроился поудобнее, внимательно глядя на неё.
   - Надеюсь, вы в курсе, почему именно Кэтлин - ваш лидер? - Кэт вопросительно приподняла бровь.
   - Да, Ди и Дайм объясняли, - Марселу кивнул. - И что? Как это относится к тебе?
   - Мы с Кэтлин близнецы, но не знали друг о друге... до последнего времени, - Кэт села и обхватила колени руками. - Чтобы защитить нас во время последнего нападения на Серебряную Землю, королева приняла решение отправить нас в разные миры. Кэтлин попала сюда, а я выросла в мире, где почти не осталось магии. Там нет ни сражений, ни воинов планет. Они там не нужны... Меня искали. И нашли в очень подходящий момент. Тогда, в парке, помнишь? Когда Элиза чуть не съездила по мне файерболом... Она им всё-таки съездила, но по Кэтлин. Сестричка серьёзно пострадала, и вместо неё сюда отправили меня. В тот же день, в тот же момент. Чтобы у вас был лидер, пока она не поправится... Надеюсь, это случится поскорее.
   - Значит, вы близнецы, - Марселу пристально рассматривал узор на покрывале. - Вы с Кэтлин совсем разные.
   - Мы воспитывались в разных условиях, - Кэт пожала плечами. - И честно говоря, мне совсем не нравится жить жизнью Кэтлин. Это не моё. Изображать из себя самоуверенную крутую девицу, очаровательно улыбаться и хамить при этом... Я так и не смогла научиться. Спасибо, что хоть Лекс в Европе! Не дай боже, пришлось бы ещё страстную любовь к чужому парню изображать... Нет уж, увольте! Пусть она вернётся поскорее!
   - Да... - неопределённо хмыкнул Марселу, всё так же не отрывая взгляда от покрывала. - А зовут тебя как, чудо?
   - Я не чудо, - девушка печально улыбнулась и откинула за плечо прядь волос, вновь уткнувшись носом в колени. - А зовут меня так же, как и её. Я же сказала. Катя, Кэтлин, Кэт - кому как больше нравится. Хоть с этим повезло...
   - Кошка, - Марселу вздохнул и грустно усмехнулся. - А чудо... Ты ведь действительно чудо, Кэт. Мы все так радовались, что Кэтлин изменилась... Но чудеса долгими не бывают... - он наконец посмотрел на неё и тихо спросил. - Когда она вернётся?
   - Где-то через месяц. Может, чуть позже, может, чуть раньше, - Кэт пожала плечами, не поднимая головы.
   - А ты? - она кожей чувствовала его требовательный взгляд.
   Кэт повернулась к нему, помолчала несколько мгновений и снова отвела глаза, негромко ответив:
   - А я вернусь в свой мир...
   - Ясно, - прошептал он и на мгновение прикрыл глаза. - И всё снова пойдёт, как раньше...
   Кэт молча кивнула.
   Марселу взъерошил волосы и неожиданно со злостью стукнул кулаком по постели, яростно выдохнув сквозь стиснутые зубы:
   - Это нечестно!
   Девушка чуть вздрогнула и сжалась в комочек:
   - Прости... Я понимаю, что вы имели право знать с самого начала, но я обещала Кэтлин... Я дала слово... Я бы и сейчас не рассказала, если бы не это, - её ладонь скользнула по кровати.
   - Господи, ну почему вы с ней такие разные? - Марселу сжал виски ладонями. - Ну, почему ты не Кэтлин? Как бы всё тогда было хорошо...
   - Да, наверное, - пробормотала Кэт и выбралась из кровати, склонившись над разбросанной по полу одеждой. - Извини, что разочаровала тебя... Но лично мне даже страшно подумать, что я могла бы стать такой же, как она, - она поправила платье и осторожно натянула чулки.
   Марселу по-прежнему сидел на кровати, обхватив голову руками. Кэт несколько мгновений смотрела на него, ощущая, как в сердце разливается пустота, а потом решительно подошла к двери. Щёлкнул замок.
   - Ты куда? - безучастно спросил Марселу, всё так же не поднимая головы, совершенно оглушённый свалившимися на него новостями.
   - Какая разница... - прошептала девушка, и дверь захлопнулась.
   Марселу поднял голову и некоторое время созерцал пустую комнату. И только спустя это время его обожгло осознание реальности - Кэт ушла. Ушла одна!
   - Господи! Дурочка маленькая! - он одним движением выскочил из постели и принялся поспешно одеваться.
   Сердце бешено колотилось, торопливо отсчитывая непоправимо уходившее время.
   "Если с ней что-нибудь случится..." - он постарался отогнать тревожную мысль.
   Выскочив из комнаты, Марселу помчался вниз, уже на лестнице пытаясь найти русоволосую макушку среди гостей. Но девушки нигде не было.
   - Элиза, - он заметил сестру и подбежал к ней, бесцеремонно утащив в сторону от Алехандро. - Где...
   - Ты чего такой взъерошенный? - удивлённо поинтересовалась девушка.
   - Неважно, - Марселу тряхнул головой. - Где Кэт?
   - Кэт? Ушла пару минут назад, - Элиза пожала плечами. - Разве вы были не вместе?
   - Вместе, - торопливо кивнул Марселу и огляделся.
   - Я тебе что говорил? - раздался позади сухой голос, и к ним присоединился Аугусто, мрачно глядящий на внука. - Твоя девушка ушла одна. А следом за ней ушёл Диего.
   - Чёрт, - Марселу стиснул кулаки и бросился на выход.
   Элиза, немного побледневшая, проводила его взглядом и повернулась к дедушке:
   - Да что у них случилось? Кэт сама не своя. Да и Марси сейчас адекватным не назовёшь...
   - Спроси у брата, - Аугусто пожал плечами и медленно побрёл к столику.
  
   Марселу сломя голову нёсся в сторону, указанную ему швейцаром на входе. На его счастье, Кэт ушла пешком. Если бы она решила уехать, один бог знает, куда бы девушка могла направиться. К несчастью, следом за ней в ту же сторону увязался Диего. И сейчас Марселу мечтал только об одном - успеть.
   Он чуть не опоздал...
  
   Кэт даже пискнуть не успела, когда чьи-то руки развернули её и прижали к стене дома.
   - Пусти меня! - она подняла взгляд и испуганно охнула, увидев перед лицом жгуче-чёрные глаза Диего.
   - Зачем? - тот улыбнулся и жадно скользнул ладонями по её телу. - Поверь, нам будет хорошо вдвоём.
   - Не будет, - Кэт попыталась вырваться, но не получилось. - Отпусти меня, что ты себе позволяешь?
   - Ну, не делай вид, что тебе не хочется, - Диего чуть нахмурился. Удерживать вырывающуюся девушку и одновременно пытаться задрать ей юбку было непросто.
   - Я не делаю вид! Я действительно тебя не хочу! - отчеканила Кэт, глядя на него полными ярости глазами.
   - Не верю, - Диего стиснул её запястья, поднимая их над головой Кэт. - Женщины не могут мне отказать. Я хочу тебя, а ты меня... Впрочем, можешь сопротивляться. Мне эта игра даже нравится.
   - Ты просто чересчур самоуверенный индюк, - Кэт отвернула лицо, когда он попытался поцеловать её.
   - Поверь мне, я гораздо лучше, чем Марселу, - Диего сжал её запястья одной ладонью, а другой погладил грудь девушки. - Ты скоро сама в этом убедишься. Все женщины так считают. Даже его бывшая невеста. Я всегда был лучше него.
   - Ты заблуждаешься, - Кэт смотрела на него с насмешливой яростью. - Марселу лучше тебя в тысячу раз! Он вообще лучше всех...
   - Ты ведь была с ним, да? Недавно, - Диего чуть поморщился, склонившись к её шее. - Ужасно, такое сокровище - и в руках этого недотёпы... Но ничего, скоро, малышка, ты узнаешь, что такое - настоящий мужчина...
   - Я это уже знаю, - Кэт отчаянно дёрнулась. - И это точно не ты, ублюдок! Ни один настоящий мужчина не станет принуждать женщину.
   - Пусть, - Диего потерял терпение и впился в её губы поцелуем. - Я хочу тебя. И я получу тебя. Я всегда получаю то, что хочу...
   - Но не в этот раз, братец, - раздался над ними холодный голос, и Диего отлетел в сторону, отшвырнутый рукой Марселу.
   - Как ты, малышка? - парень встревожено смотрел на встрёпанную девушку. Кэт поправила волосы и независимо взглянула на него:
   - Не стоило беспокоиться. Я взрослая девочка и способна сама за себя постоять.
   - Охотно верю, - серьёзно кивнул Марселу. - Но я всё же волновался. Почему ты не подождала меня?
   - Зачем? - Кэт фыркнула, поднимая с земли сумочку.
   - А ты всегда был собственником, Марси, - раздался насмешливый голос Диего. Кузен поднялся, вытирая кровь, сочащуюся из ссадины на лице.
   - Диего, даю тебе минуту, чтобы ты успел исчезнуть с моих глаз, - с угрозой в голосе произнёс Марселу, закрывая девушку собой. - Иначе утро ты встретишь в больнице. Я тебе гарантирую.
   - Не будь жадиной, братец, - Диего выпрямился и горящими глазами посмотрел за его спину. - Этой куколки вполне хватит на двоих, она просто создана для постели. Какое тебе дело, если я с ней тоже чуть-чуть поразвлекусь? Она ведь не из нашего круга, не...
   - Ты меня достал, - Марселу коротко ударил его в живот. Диего охнул и сложился пополам.
   - Марселу, стой! Он же твой родственник, - девушка повисла на его руке и заглянула в стальные глаза, полыхающие злостью. - Он мразь, конечно... Но ведь он же ничего мне не...
   - Ты думаешь, это он из-за тебя? - Диего пытался подняться, держась за стену, и насмешливо смотрел на Кэт. - Ошибаешься. Просто братец давно мечтает свести со мной счёты. Что, Марселу? Наконец набрался смелости ответить мне за Эухению? Или за Анжелу? Или за ту, как же её звали? А, какая разница... Всё твоё рано или поздно становилось моим. Потому что я лучше тебя! Лучше! И ты знаешь это, просто не хочешь признавать.
   - Марселу! - Кэт вцепилась в парня мёртвой хваткой. - Не надо! Неужели ты хочешь пачкать руки... об это? - она смерила Диего презрительным взглядом. - Да он же тебе смертельно завидует! У него уже комплекс неполноценности на этой почве! Если ты его сейчас ударишь, ты докажешь ему, что он действительно лучше тебя, потому что может до тебя докопаться.
   Марселу медленно разжал кулаки и внимательно посмотрел на девушку:
   - Интересно... Как у тебя получается? Даже Элиза не всегда может справиться с моей злостью.
   - Просто нужно уметь находить нужные слова, - Кэт вздохнула и вышла из переулка. - Оставь его. Твой кузен недостоин твоего гнева.
   - Ты права, - Марселу бросил на родственничка косой взгляд и поспешил за девушкой.
   Кэт независимо шагала по набережной, даже не обращая внимания на то, идёт он за ней или стоит на месте. Марселу догнал её и осторожно удержал за руку:
   - Кэт...
   - Возвращайся на праздник, Марселу, - она устало посмотрела на него. - Ты нужен Элизе. Она, по-моему, была очень растеряна, когда ушла я. Что она подумает, если и ты бросишь её в такой счастливый день посередине праздника. Вы ведь так близки с ней. Гораздо ближе, чем я с Кэтлин...
   - Кэт, почему ты ушла? - он требовательно заглянул ей в глаза. - Зачем? Ведь я предупреждал тебя... А если бы я не успел?
   - Я бы справилась сама, - девушка независимо вскинула подбородок. - В конце концов, я воительница или погулять вышла? Не зря же Валерия нас столько гоняет...
   - Кэт, - он стиснул её плечи. - Не будь ребёнком. Ты смелая и сильная девочка, я знаю. Но Диего всё-таки сильнее. Ты ведь не стала бы открывать перед ним своё второе лицо, а в таком виде, - Марселу окинул её взглядом, - тебе практически нечего ему противопоставить.
   Девушка мрачно посмотрела на него, не зная, что ответить.
   - Хорошо, - она глубоко вздохнула и холодно кивнула. - Спасибо, ты мне очень помог, избавив меня от общества своего братца. Но теперь тебе никто не мешает вернуться на праздник. Твоя семья не поймёт твоего отсутствия.
   - Моя семья всё поймёт так, как ей хочется, - Марселу фыркнул и вновь внимательно посмотрел на неё. - И я ещё раз спрашиваю, почему ты ушла?
   - Потому что! - Кэт вырвалась из его рук. - Мне нечего было там делать. Что я там забыла?! Элизе не до меня, твои родственники обливают меня похотливыми взглядами...
   - А до меня тебе никакого дела нет? - Марселу свёл брови. - Ты ушла после всего, что случилось. Просто так. Ни до свидания, ничего!
   - До свидания, Марселу, - девушка сверкнула глазами. - Ты доволен?
   - Нет, - он облокотился на перила и вперился взглядом в водную гладь. - Скажи честно, ты жалеешь о том, что между нами произошло? Ты поэтому ушла?
   - По-моему, это ты жалеешь о том, что случилось, - Кэт отвернулась. - Зачем ты пошёл за мной? То, что мы переспали, тебя ни к чему не обязывает, потому что я сама этого хотела. Хотела - получила. Я уже действительно взрослая девочка, не нуждающаяся ни в чьей заботе. Я сама... - она запнулась, потому что очень трудно говорить, когда тебя целуют.
   Серо-стальные глаза, не спрятанные за толстыми стёклами, с лёгкой насмешкой смотрели на неё:
   - Ты действительно считаешь, что дело только в случившемся?
   - А разве нет? - Кэт упрямо вздёрнула подбородок. - Ты же у нас джентльмен... Спасибо, что хоть предложение не сделал.
   - Дурочка... Господи, какая ты у меня дурочка... - Марселу ещё крепче обнял её и прижался щекой к пушистой макушке. - Маленькая смешная девочка... Если б всё дело было в том, что мы переспали... Нет, Кэт. Всё дело в тебе. И во мне. В нас, - он улыбнулся. - Просто я не могу тебя отпустить. Не потому что я джентльмен, не потому что был у тебя первым. Нет. Я просто не хочу, чтобы ты уходила...
   - По тому, как ты разозлился, узнав правду, мне так не показалось, - пробурчала девушка, уже не пытаясь вырываться. - Я не смогу заменить Кэтлин, Марселу. Как бы вам этого ни хотелось...
   - Что? - парень чуть отстранился и удивлённо посмотрел на неё.
   - Ты же сам переживал из-за того, что мы с ней разные, - Кэт вздохнула и осторожно вывернулась из его рук. - Я не хочу быть такой, как Кэтлин. Я это уже говорила. У меня никогда не получится...
   - Знаешь, в чём вы обе очень похожи? - Марселу негромко рассмеялся. - Вы обе не понимаете, когда ошибаетесь. И обе невозможно упрямы... Неужели ты могла подумать, что я действительно хочу, чтобы ты была такой, как Кэтлин? Это не так, Кэт.
   - Тогда почему? - девушка непонимающе смотрела на него. - Ты же сам сказал...
   - Я хотел сказать, что, если бы ты была такой, как она, никто не стал бы переживать после твоего ухода, - серьёзно ответил парень. - Скажи мне, это действительно так необходимо?
   - Я должна, - еле слышно проговорила Кэт, отводя взгляд.
   - И это никак не изменить? - он внимательно смотрел на неё.
   - Так будет лучше для всех, - девушка опустила плечи и оперлась на перила.
   - Для кого - для всех? - Марселу приподнял брови. - Для нас? Для тебя?
   - У меня есть обязательства, - Кэт тяжело вздохнула. - Я с самого начала знала, что уйду отсюда. Потому что это - место Кэтлин. Это её жизнь. Не моя. Мой дом в другом мире, среди других людей...
   - Ты знала... Тогда зачем... - он не договорил, но девушка прекрасно поняла невысказанный вопрос. Её щёки вспыхнули ярким румянцем, и Кэт негромко ответила:
   - Я не думала, что всё зайдёт так далеко.
   - Жалеешь, - подытожил Марселу.
   - Нет, - тихо, но твёрдо сказала девушка и повернулась к нему. - Наверное, должна, но не жалею. Ни о чём. Знаешь, дома меня все считали странной. Ненормальной. Девчонки бегали по дискотекам, заводили парней, а я... Я ждала великой любви, - девушка подняла лицо к небу. - Нет, у меня были мальчики, только ни один из них не мог заставить меня потерять голову настолько, чтобы прыгать с ним в постель. А когда я попала сюда и увидела тебя... Я не сразу поняла, почему ты так относишься к Кэтлин. Я даже сперва решила, что виноват в этом ты. И думала так целых несколько минут, в течение которых выслушивала твои нелицеприятные отзывы о Кэтлин. А потом поняла, что всё дело в ней. Кэтлин почему-то совершенно не видела того, что сразу же бросилось в глаза мне. Я сразу поняла, что ты симпатичный, просто тщательно соблюдаешь свой дурацкий маскарад. Но залетев тогда в ванную, осознала, что крупно ошиблась... - Марселу чуть приподнял бровь, а Кэт покраснела. - Ты не симпатичный, ты - сногсшибательно красивый. А еще я видела, что ты надёжный. И серьёзный. Потом я поняла, что с тобой интересно... О, как я злилась на Кэтлин за ваши отношения! Ведь она вполне могла бы быть хоть чуточку терпимее. Сама я ничего не могла исправить. То есть, я, конечно, пыталась. Так, чтобы потом она могла вернуться и вновь зажить своей жизнью. Эта затея с экзаменами, с тренировками. Мне так хорошо в вашей компании, что я даже забываю иногда, что я уже не я. Я честно пыталась держать между нами дистанцию, но сегодня... Не знаю. Праздник, вино, полнолуние, фламенко... Я не знаю, почему сделала то, что сделала, - Кэт вздохнула и снова посмотрела на него. - Наверное, это было очень глупо с моей стороны. Но я действительно не жалею ни о чём. Даже больше, я счастлива, что это был ты.
   - Я никуда не отпущу тебя, - тихо проговорил Марселу, не глядя на девушку. - Ни в какой другой мир.
   - Я не могу остаться здесь, - она грустно улыбнулась. - Как бы мне ни хотелось быть с тобой, я уйду.
   - Почему? - Марселу непонимающе взглянул на неё. - Ты наш лидер...
   - Ваш лидер - Кэтлин, - резко ответила девушка.
   - Теперь есть ты, - он прямо смотрел на неё. - И ты гораздо лучше справляешься с этой ответственностью, чем твоя сестра.
   - Теперь я понимаю, почему она хотела, чтобы никто не узнал, - Кэт глубоко вздохнула и повторила. - Ваш лидер - Кэтлин. Это её место. Это её жизнь. И никто не должен знать, что какое-то время это место занимала я. Даже ты, - она вновь опустила голову и уже другим тоном проговорила. - Обещай, что ты никому не расскажешь.
   - Почему? - Марселу чуть прищурился. - Давай расскажем девчонкам. Они имеют право всё знать. Они - твоя команда...
   - Они - команда Кэтлин, - Кэт стиснула кулаки и тоскливо взглянула на него. - Я уйду, Марселу. Это моё решение. И вам всем лучше забыть, что я когда-либо была здесь...
   - Я не смогу забыть, - проронил он и отвернулся.
   - Марселу, - в её глазах дрожали слёзы. - Мне и без того больно! Зачем ты это делаешь?
   - Я не хочу, чтобы ты уходила, - парень пристально изучал водную гладь.
   - Но ведь я же всё равно уйду, - Кэт стукнула его по плечу. - Я должна! Там моя семья, мои друзья...
   - А как же мы? - Марселу мрачно взглянул на неё. - Кто для тебя мы, Кэт?
   - Марси, я выросла - там. Вся моя жизнь - там. Я чужая здесь, - прозрачные капли медленно скользили по её щекам. - Вернётся Кэтлин, что я буду здесь делать? Отбирать место у своей собственной сестры? Путаться у всех под ногами? Я здесь никто и звать меня никак. А там у меня дом, семья. Там мои подруги, которых я знаю сто лет! Пусть жизнь там не такая, как здесь, но это - моя собственная жизнь. Я не хочу быть тенью Кэтлин!
   - Знаешь, лично для меня тенью всегда будет Кэтлин. Твоей тенью, - Марселу взъерошил волосы и печально посмотрел на неё. - Хорошо. Я никому ничего не скажу, Кэт. Вполне достаточно обойтись одной угробленной жизнью. Девчонкам незачем из-за этого переживать, пусть всё будет, как было... Но рано или поздно они всё равно всё поймут. Тайны не могут существовать вечно. Вы с Кэтлин действительно слишком разные.
   - Спасибо, - прошептала девушка.
   - Только один вопрос, Кэт, - он вздохнул и поднял на неё больные глаза. - Что делать мне?
   - Жить, - девушка улыбнулась краешком губ. - Как раньше.
   - Не получится, - Марселу опустил плечи. - Ничего уже не будет как раньше. Никогда. И ты тоже это понимаешь.
   - Понимаю. Лучше, чем ты можешь себе представить, - Кэт качнула головой. - Я слишком много оставила там, поэтому должна вернуться. Но не уверена, что здесь я оставлю меньше. Я делаю самый страшный выбор в своей жизни, Марселу. Выбор, о котором, возможно... нет, не возможно - наверняка, буду жалеть всегда. Но я решила. Я должна. Я обязана, в конце концов! - она поёжилась и обхватила себя руками.
   - Ты замёрзла, - он обнял её и прижал к себе, растирая её плечи ладонями.
   - Замёрзла, устала... Поздно уже, надо возвращаться, - девушка слабо улыбнулась. - Совсем забыла, я же обещала Ди принести чего-нибудь вкусненького с праздника.
   - До ресторана не так уж далеко, - Марселу пожал плечами. - И моя машина тоже там. Пойдём, я отвезу тебя домой. Надеюсь, хотя бы это ты мне позволишь?
   - Позволю, - Кэт печально вздохнула. - Не хотелось бы случайно столкнуться с твоим родственником. Я сейчас не в настроении драться.
   Марселу хмыкнул вполголоса и неторопливо повёл её обратно к "Дэль Кастильо".
   Он усадил девушку в машину и ненадолго заскочил в ресторан. Попрощаться с Элизой и добыть чего-нибудь для Дианы.
   Кэт грустно смотрела через окно на то, как он прощается с сестрой и Алехандро, и на сердце скребли кошки. Она понимала, что наступили последние минуты этого сумасшедшего вечера - единственного вечера, когда она смогла побыть собой. Что через полчаса она простится с этим замечательным парнем, и всё... Больше никогда ничего не будет. Не потому, что так хочет она, а потому что так надо.
   "Я выбрала, - мысленно проговорила Кэт. - Я решила. Так будет лучше для всех. И для меня, и для него".
   - Вот, - Марселу протянул ей свёрток. - Надеюсь, Ди понравится. Она ведь любит сладкое.
   - Любит, - Кэт кивнула. - Спасибо.
   - Не за что, - он завёл машину и некоторое время молча смотрел на девушку, но так ничего и не сказал.
   Всю дорогу они провели в молчании, только негромкая музыка магнитолы разбавляла повисшую тишину. Марселу затормозил возле дома девушки и всё так же молча посмотрел на неё. Кэт не поднимала голову, вперившись взглядом в свёрток, который сжимали её пальцы.
   - Ненавижу этот мир, - негромко проговорил Марселу, нарушив тягостное молчание.
   Девушка вскинула голову и посмотрела на него с тоскливым непониманием.
   - Странно, правда? - парень коротко усмехнулся. - Я связан с этим миром с рождения, я - воплощение этой планеты, призванный защищать её до последнего вздоха... и я ненавижу её. Этот мир пинает меня, пинает с детства, словно испытывая на прочность, ожидая, когда же я наконец сломаюсь, не выдержу...
   - Марселу, не надо... - Кэт закусила губу. - Ты же знаешь, что...
   - Я знаю, что не имею права выпускать это из-под контроля, - он откинул голову на спинку кресла. - На всеобщее счастье, я с детства был сдержанным мальчиком, иначе эта планета давно превратилась бы в руины. Жизнь в почти чужом, незнакомом доме ко многому вынуждает, знаешь ли. Я только с Элизой мог побыть собой, а рядом с ней мне всегда было тепло и уютно. Так что свои чувства я держу в узде, вот только ненавижу этот мир всё сильнее. С каждым днём... С каждым днём он что-то отбирает у меня. Так за что же мне любить его?! - выдохнул Марселу яростным шёпотом. - Да будь он...
   - Марселу, - холодные пальцы девушки легли на его губы, не давая сорваться злым словам, и печальные серые глаза взглянули на него с неожиданной мудростью. - Не говори так. Ты связан с этим миром, его жизнь - в твоих руках. Чем больше ты ненавидишь его, тем хуже он становится. Неужели ты этого не понимаешь? Подумай обо всех, живущих здесь? О твоих друзьях, о своей сестре. Мне кажется, хотя бы они заслуживают того, чтобы этот мир существовал ради них, - она убрала руку и печально вздохнула. - Это прекрасный мир, поверь. Он так нравится мне. Ты не жил в моём. Он и так был... не очень, а уж теперь, - по её щеке медленно скользнула одинокая слезинка. - Но я всё же люблю его. За моих подруг, которых он подарил мне. За мою семью, в которой я выросла. За маленькие радости, которые у меня были - праздники, книги, солнечные дни, лунные ночи... Неужели у тебя такого никогда не было?
   - Я всегда был одиночкой, - Марселу криво улыбнулся. - А одному любоваться на луну немного тоскливо, тебе не кажется?.. Впрочем, я тебя понял. Вот только, боюсь, мне это не поможет. Раньше было проще. Раньше я не представлял, что можно быть настолько счастливым.
   - Прости... - едва слышно прошелестел её голос.
   - За то, что подарила мне это счастье? - он негромко и неожиданно тепло рассмеялся. - Ты действительно чудо, Кэт. А чудеса не имеют права быть долгими. Во всяком случае, эту ночь я никогда не забуду. Впервые в жизни я получил такой бесценный подарок. Да ещё и не на своём празднике. Ты ведь даже не представляешь, что ты мне сегодня подарила, котёнок. Знаешь, я сохраню этот мир хотя бы потому, что он нравится тебе. Ради тебя, малыш.
   - Спасибо, - очень серьёзно отозвалась девушка и поглядела в окно на освещённый холл дома. - Что ж... Чудеса действительно не бывают долгими. А это была самая чудесная ночь в моей жизни. И я тоже не забуду её. Никогда... - она глубоко вздохнула и сделала движение, чтобы открыть дверь.
   - Подожди, Кэт, - сильная рука удержала её за плечи, и серебристые глаза мучительно-нежно взглянули на неё. - Пожалуйста. Пока эта ночь не закончилась... Пока я ещё имею право помнить, кто ты... Последний раз...
   Она горько улыбнулась, обхватила его шею руками, зарывшись пальцами в его волосы, и прильнула к любимому, растворяясь в сладко-терпком прощальном поцелуе. Сердце сжималось от горечи и безысходности. На губах появился солёный привкус слёз - слёз невозможности быть вместе, невозможности дать шанс тому хрупкому чувству единения, которое связывало их души.
   Кэт медленно отстранилась, вглядываясь в его лицо, стараясь запомнить его до последней чёрточки именно таким, каким оно было сейчас, запомнить каждое ощущение, каждую мелочь.
   - Малыш... - он снова потянулся к ней, но девушка резко открыла дверь и торопливо выпрыгнула из машины:
   - Прощай, Марселу.
   Ледяной комок застыл на месте сердца, и парень бессильно уронил голову на руки, лёгшие на руль. И впервые в жизни ему захотелось завыть волком от безысходности, потому что сейчас не было никакой возможности спрятаться за маской задетой гордости.
   Кэт влетела в квартиру и, бросив на стол свёрток с десертом, захлопнула наглухо дверь спальни. Ошарашенной Диане ничего не оставалось, кроме как бродить под дверью, слушать доносящиеся из комнаты глухие всхлипы и теряться в догадках.
  
   7. Соглашение
   День выдался солнечным, но не жарким. Диана полчаса скреблась в дверь, прежде чем та открылась.
   - Ты забыла, что нам... - недовольно начала кошка и осеклась, поражённо глядя на осунувшееся лицо девушки, бледное до зелени. - Кэт, ты чего? Что случилось?
   - Всё в порядке, - глухо ответила та, вцепившись в косяк. - Ди, будь добра, свари мне кофе. Я пока в душ, приведу себя в порядок. Позавтракаем и поедем. В конце концов, - бледные губы изобразили подобие улыбки, - я не могу лишить тебя законного праздника.
   Она медленно побрела к ванной, а кошка, проводив её ошарашенным взглядом, направилась на кухню, размышляя, как бы вытащить из девушки правду о случившемся.
   Кэт мрачно смотрела на своё отражение. Зеркало исправно являло миленькое личико в обрамлении лёгких локонов, чуть подкрашенное, спокойное, безо всяких следов практически бессонной ночи.
   - Да красивая, красивая, - нетерпеливо проговорила Диана, запрыгнув на столик. - Сколько можно на себя смотреть? Мы же так опоздаем.
   - Сейчас пойдём, - тихо ответила Кэт и, глядя на своё отражение, мило улыбнулась. Девушка в зеркале тут же повторила её действие, став ещё симпатичнее. А на затаённую тоску в глазах вряд ли кто-то обратит внимание.
   - Ты уже полчаса говоришь "сейчас", - буркнула Диана.
   Кэт вздохнула и встала, подхватывая рюкзак:
   - Всё, поехали. В конце концов, не прятаться же мне теперь.
   - От чего? - тут же полюбопытствовала Диана. - Может, всё-таки расскажешь, что вчера произошло? Из-за чего ты ревела всю ночь?
   - Пустяки, - Кэт отмахнулась. - Забудь. Уже всё нормально.
   - Ну-ну, - недоверчиво хмыкнула кошка, но вопросов больше не задавала.
   Бешеная гонка до Элизиной виллы явственно приподняла настроение девушки, так что на стоянку она въезжала, готовая праздновать по полной программе. И только тихо вздохнула, обернувшись на скрип тормозов.
   - Добрый день, Марселу.
   - Привет, - буркнул парень, поправляя очки.
   - Привет, Марси, - неугомонная Диана выпрыгнула из рюкзака и встряхнулась. - Слушай, может ты расскажешь, что вчера случилось? А то Кэтлин... Оу!!!
   - Ой, извини, - девушка непринуждённо улыбнулась, сойдя с её хвоста. - Я случайно.
   - Да я поняла, - процедила кошка, одарив её мрачнейшим взглядом.
   - Всё в порядке? - Марселу чуть приподнял бровь.
   - В полном, - Кэт подхватила кошку на руки. - Ещё увидимся.
   - Не сомневаюсь, - ответил он и проводил её взглядом, полным такой же тоски, какая плескалась в глазах самой Кэт.
   В доме уже собралась тёплая компания Элизиных друзей. С кем-то Кэт уже была знакома, о ком-то услужливо напомнила память сестрички. Но в целом, по сравнению со вчерашним семейным фуршетом, гостей было не в пример меньше.
   - Кэт, - Элиза обрадовано подбежала к ней и тепло обняла подругу. - Я уже боялась, что ты не приедешь...
   - У меня есть личный напоминальник о таких событиях, - Кэт выпустила кошку из рук и улыбнулась. - Как я могла не приехать? Я ведь тебе ещё и подарок не подарила.
   - Я вчера очень волновалась за тебя, - вполголоса проговорила Элиза, пристально глядя на девушку. - Когда за тобой Диего увязался. Он ничего не...
   - Всё нормально, - Кэт вздохнула. - Рядом со мной весь вечер был такой цербер, что мне ничего не грозило.
   - Так значит, это всё-таки Марселу его так... приложил, - Элиза ехидно ухмыльнулась. - А то наш донжуан начал заливать про банду отморозков, не давших ему спокойно подышать свежим воздухом.
   Кэт фыркнула и через плечо посмотрела на вошедшего в дом парня. Марселу поймал её взгляд и резко отвернулся.
   Девушка вздохнула: "Да. Всё правильно. Мы друг другу никто... Так и должно быть".
   Элиза внимательно посмотрела на неё и ещё тише спросила:
   - Кэт, что вчера случилось?
   - Ничего, - та мило улыбнулась, заранее понимая, что это бесполезно - так улыбаться эмпату. - Всё нормально. Просто я вчера немного выпила и позволила себе расслабиться. А сегодня меня за это пытается грызть совесть.
   - Ну-ну, - неопределённо протянула Элиза и тоже посмотрела на брата.
   - Я надеюсь, ты объяснила Алехандро, что вчера разыгрывался маленький спектакль? - Кэт поспешила сменить тему.
   Элиза насмешливо взглянула на неё и утвердительно кивнула:
   - Да, ещё в самом начале... Правда, он потом ещё полвечера на меня дулся, что я его так некрасиво обманываю. Вы с Марселу вчера устроили весьма достоверное шоу... Или всё-таки не шоу? - она пристально смотрела на подругу.
   - Шоу, - Кэт пожала плечами. - И я бы очень хотела, чтобы никто из девчонок об этом не узнал.
   - Не ты одна, наверное, - Элиза вздохнула и вновь взглянула на брата, что-то обсуждающего с Алехандро. - Марселу мне не простит, если я кому-нибудь покажу ваши фотки или съемку праздника. Он ведь там без своего маскарада. Хотя очень жаль, там действительно потрясающие кадры. Вы весьма органично смотритесь вместе, а ваше фламенко и правда было выше любых слов... Но всё это останется только в архивах. Так что спи спокойно, твоя тайна уйдёт вместе с тобой.
   - Спасибо, - очень серьёзно ответила Кэт и развернулась к подбегающим подругам.
  
   Пикник на берегу очаровательного озерка был выше всяких похвал. Диана блаженствовала, гуляя по скатерти под ехидным взглядом своего братца и его не менее ехидными комментариями по поводу сладкоежек, которые так заботятся о своей фигуре.
   - Ни черта ты не понимаешь, Дайм, - проворчала она с набитым ртом. - С Кэт у меня столько нервотрёпки, что я скорее похудею, чем поправлюсь. Уж поскорее бы всё на свои места встало.
   - Это и так не за горами, - Даймон взглянул на Кэт, с хохотом обливающую водой именинницу, и очень тихо добавил. - Правда, знаешь, сестричка, уж лучше бы она передумала уходить. У нас уже давно не было такой стабильной ситуации. И никогда не было такого лидера, как сейчас. Если вначале я сомневался, то за прошедшее время успел убедиться - Кэтлин никогда не станет такой. Они слишком разные.
   - Это точно, - Диана вздохнула. - Только Кэтлин мне всё-таки ближе. Я её с детства знаю. А Кэт... Странная она.
   - Как и все в этой компании, - Даймон сел и огляделся. - И в отличие от Кэтлин, Кэт в неё замечательно вписывается. Знаешь, я уже почти решил поговорить с королевой...
   - Не вздумай! - прошипела Ди, выгибая спину. - С ума сошёл?! Кэт не из этого мира...
   - Как и Кэтлин, - хладнокровно заметил тот.
   - Но Кэтлин росла здесь с детства, - Диана пригладила шерсть. - И если ты оставишь эту Кэт здесь, что будет с той?
   - Что-нибудь придумаем, - Даймон отмахнулся. - Не в первый раз наших внедряют в миры.
   - Ага, - саркастично улыбнулась его сестричка. - Вот только ни разу не внедряли в один мир близняшек в разное время. Как весело! Через восемнадцать лет у Кэтлин внезапно появляется сестра-близнец!
   - Я же сказал, что-нибудь придумать можно всегда...
   - Да? А с её ответственным желанием вернуться домой, где осталась та семья, вы тоже что-нибудь сделать сможете? - ехидно поинтересовалась Ди.
   - У нас ещё есть время. И надежда, что она передумает, - Даймон выцепил взглядом чёрную фигуру в тени раскидистой ивы и задумчиво хмыкнул. - Во всяком случае, одно средство, способное заставить её передумать, я знаю.
   - И какое же? - с любопытством спросила Диана.
   Даймон только хитро ухмыльнулся и направился к гостям.
   Кэт со смехом выбежала на берег и словно споткнулась, увидев сидящего под деревом Марселу. Он несколько секунд смотрел на неё, потом поднялся и зашагал прочь.
   "Господи, как же это, оказывается, тяжело..." - девушка медленно пошла за одеждой, пытаясь сохранить на лице самый беззаботный и весёлый вид. Её душа рвалась к нему, но она не могла себе этого позволить. Если так больно было сейчас, то как же больно будет потом, если разрешить себе расслабиться.
   Она закуталась в пушистое полотенце и зябко поёжилась.
   - Кэт, ты чего? - к ней подскочила Долорес и потянула за руку. - Идём! Мы собрались фотографироваться! А ты видела элизиного парня? Правда, красавчик? Не хуже твоего Лекса, кстати. Ты не в курсе, у них серьёзно или как?
   - Серьёзно, - ответила Кэт, машинально следуя за подругой. - Это, вообще-то, её законный жених. Вы на её левую ручку внимательно поглядите.
   - Да ты что?! - Долли остановилась и резко развернулась. Кэт, не успевшая притормозить, впечаталась в неё лицом и плюхнулась на траву.
   - По-моему, девочки, вы переусердствовали с вином. А ведь ещё не вечер, - рядом с ними остановился Анри - милый зеленоглазый блондин, активно строящий глазки Валерии, к чему сама Лери относилась с подозрительным равнодушием - и протянул девушке руку, помогая подняться. - Кэтлин, ты ведь вроде и не пила почти.
   - Это от вчерашнего отходняк, - пробурчала та. - Я вчера за всех отдувалась на семейном пати Элизы. Так что мне простительно. Я сегодня вообще пить не буду.
   - Ну-ну, - хмыкнул тот, не скрывая недоверчивой усмешки, и направился к остальной компании.
   - Девчонки, вы Марселу не видели? - их догнала Валерия.
   - Мы ему не няньки, - раздражённо фыркнула Кэт. - Он уже взрослый мальчик, может гулять где хочет.
   - Кэт, остынь, - Лери подняла ладони. - Чего ты на него опять взъелась? Снова что-то не поделили? Мы просто хотели его попросить сфоткать нас, он же сам фотографироваться не будет, сами понимаете. Вот только найти не можем.
   - Поищите в самом тёмном уголке, - пробурчала Кэт, чувствуя, как сжимается сердце от слов подруги.
   - Ой, Кэтлин, прекрати, - та довольно улыбнулась и покровительственно опустила ладонь ей на плечо. - Порадуйся за Лиз, в конце концов. У неё такое важное событие. Не стоит завидовать, все знают, что ты и Лекс тоже надолго не задержитесь с этим. И так вместе живёте.
   - Я не завидую, - фыркнула девушка. - Мне, честно говоря, замуж не слишком торопится.
   - Ну-ну, - Валерия хихикнула. - А не так давно, помнится, кто-то разглагольствовал на тему, как классно будет выйти замуж за Лекса, умотать с ним в Европу и забыть об этом захолустье.
   - Да куда я денусь, - Кэт скептически посмотрела на неё. - Вы не хуже меня знаете, что никуда я от вас не уеду. Мы же - команда. А разглагольствования... Ну, бываю дурой, что поделаешь. Все этим порой грешат, не одна я.
   - Ладно тебе, Кэтлин, - Долорес тряхнула её за плечи. - Мы понимаем, как тебе тяжка эта ноша, но ведь мы же не виноваты, что ты наш лидер. Никто не будет против, если ты, выйдя замуж, будешь ездить с Лексом куда-нибудь. Поверь мне, мы и сами иногда можем справиться. А уж сейчас тем более, кстати, благодаря тебе. Тренировки даром не прошли.
   Кэт грустно посмотрела на неё и, ничего не сказав, направилась прочь. И что-то странное в этот момент коснулось души Венеры.
   - Кэт! - Долорес бросилась было за ней, но рука сестры надёжно удержала её.
   - Оставь, - Валерия покачала головой. - Пусть побудет одна. Ей это полезно.
   Долорес взглянула на неё с неодобрительным интересом:
   - С каких это пор ты стала психоаналитиком, Лери?
   Та открыла было рот, но их прервала Элиза:
   - Вас ещё долго ждать?! Все уже давно собрались! А Кэтлин где?
   - Гуляет, - коротко бросила Долли и зашагала к остальной компании, пытаясь понять, что же такое она ощутила рядом с Кэт.
   Валерия подняла глаза к небу, тяжко вздохнула и помчалась за сестрой.
   Элиза чуть свела брови и медленно пошла следом. Непринуждённо поулыбавшись в камеру, она отобрала её у Марселу, вручила Анри и отвела брата в сторону:
   - Марселу, что произошло?
   - Ты о чём? - он непонимающе взглянул на неё.
   - Что произошло вчера вечером между тобой и Кэтлин? - терпеливо проговорила девушка.
   - Ничего, - коротко бросил Марселу и попытался отойти, но Элиза крепко вцепилась в его руку, удерживая брата на месте.
   - Ты врёшь. Что-то случилось. Вы оба сами не свои сегодня. И вчера вечером тоже... Марселу, - она прямо смотрела в его глаза.
   Он глубоко вздохнул и тряхнул головой:
   - Я ничего не могу сказать тебе, Лиз. Вчерашний вечер... Да, был очень странным. И наше с Кэтлин представление было огромной глупостью, о которой на трезвую голову мы сегодня жалеем.
   - Врёшь, - вздохнула сестра. - Тут даже эмпатом быть не надо. По глазам видно, да и вчера вы оба были трезвые. Я хочу знать правду, Марселу.
   - Прости, Лиз, - Марселу покачал головой. - Если не хочешь слушать ложь, не спрашивай. Мне нечего тебе сказать. Спроси у Кэтлин.
   - Что-то произошло после того, как вас увёл дедушка, - Элиза снова удержала его. - Вы поругались? Она так ушла...
   - Мы не ругались, - Марселу мягко разжал её пальцы. - Мне действительно нечего тебе сказать. Ничего страшного вчера не случилось. Это правда. И это всё. Успокойся. А я пойду.
   - Да что же там случилось, господи?! - Элиза всплеснула руками и возвела глаза к небу, словно действительно ожидала, что глас небесный откроет ей подробности случившегося.
   - Где случилось? - Кэт вышла из кустов и вопросительно смотрела на подругу. И чуть попятилась, увидев взгляд Лиз, загоревшийся нездоровым интересом.
   Её спасло появление Алехандро. Он отвлёк Элизу, и девушка сумела ретироваться, присоединившись к подругам, собирающим грязную посуду и расстеленные на траве скатерти.
   Пикник подкатился к завершению, и дальнейший праздник планировался уже в доме.
  
   - А сейчас именинница определит следующую жертву и выскажет очередное пожелание, которое, как известно, закон... - сидящая на подушке Валерия подняла бокал с вином и подмигнула Элизе. - Давай, Лиз, крути!
   Изрядно повеселевшая компания играла в "бутылочку". Часть народа, правда, танцевала, но и они время от времени присоединялись к сидящим на полу, слишком уж бурным было веселье.
   - Так, - Элиза взялась за бутылку и прикусила губу. - Хм, тот, на кого покажет, должен будет... ну, допустим, поцеловать второго попавшего на горлышко.
   - Особенно весело будет, если это окажутся два парня, - хихикнула Долли, наблюдая за стремительным вращением бутылки.
   - О! - раздался общий возглас, когда бутылка замерла. Марселу, насильно затянутый в круг, тяжело вздохнул и страдальчески посмотрел на сестру:
   - Ты уверена, что не хочешь изменить задание?
   - Абсолютно, - глаза Элизы хищно сверкнули. - Но я позволю тебе самому испытать судьбу. Крути! Возможно, тебе повезёт, и бутылка укажет на тебя самого.
   - Учти, если это будет парень...
   - Значит, будешь его целовать. Я же сказала! - Элиза встряхнула его. - Ну же, Марси! Хватит сидеть букой! Относись к этому проще и веселее. Это же просто игра! Тем более, у меня праздник. А ты такой мрачный...
   - Ладно, ладно! Насели! - Марселу раскрутил бутылочку и демонстративно отвернулся, кося краем глаза на её вращение.
   - Может быть, это и в самом деле не очень удачная идея? - нарушила наступившую тишину Камилла, когда бутылочка остановилась. - Лиз, измени задание.
   - Не стану, - Элиза, чуть прищурившись, смотрела на брата.
   - А если я откажусь? - поинтересовался Марселу, не глядя на сестру.
   - Это будет нечестно, - Элиза пожала плечами. - Остальным выпадали задания и похуже.
   - Да уж, Марселу. Для меня съесть тот кусок торта было не в пример страшнее, чем тебе чмокнуть Кэтлин, - фыркнула Долли и мило улыбнулась. - Так что давай. Мы ждём.
   - Ладно, - он чуть тряхнул головой и поднялся с места. Обогнув сидящих, парень склонился к Кэт и легко коснулся её щеки губами.
   - Надеюсь вы довольны?
   - Халтуришь, Марси, - скучающим тоном протянул Анри. - Разве ж это поцелуй? Ты что, никогда девушек не целовал?
   - Вид поцелуя мы не оговаривали, - Марселу ехидно улыбнулся и развернулся к своему месту. И тут за его спиной раздался чуть насмешливый голосок:
   - Он просто боится меня целовать. Вдруг покусаю?
   Кэт с милой улыбочкой смотрела на него, и в её глазах прыгали озорные чёртики. Она чуть прикусила губу, и Марселу едва не застонал вслух, моментально вспомнив их вкус, мягкость и податливость. А также всё остальное.
   - Не боюсь, - негромко отрезал он, глядя на неё исподлобья. "Господи, котёнок, зачем ты меня мучаешь? Знаешь ведь, что для меня это пытка - снова ощутить тебя рядом. Да, чёрт побери, я боюсь тебя целовать. Боюсь, что не смогу сдержать себя в руках. Ты ведь знаешь это. Так зачем тогда?"
   - Боишься, боишься, - она чуть склонила голову набок и лениво потянулась, отчего его пробрал озноб. - Или действительно не умеешь.
   Марселу глубоко вздохнул и, чуть прищурившись, посмотрел ей прямо в глаза:
   - О'кей, Кэт! Ты сама напросилась, - он резко шагнул назад, легко подхватил её с места, прижимая к себе, и накрыл губы девушки продолжительным поцелуем. И удивлённо ощутил, как они открываются безо всякого принуждения. Кэт сама отвечала на его поцелуй, совсем как вчера. И это сводило с ума.
   Он даже не заметил, как его руки сменили крепкую хватку на ласковые объятия, как они уже привычно скользнули по её телу, прижимая её ещё чуть крепче. Её губы отдавали вишней и взбитыми сливками, и он чувствовал, что этот вкус ему теперь не забыть. Так же, как скрутившее всё тело огненное желание.
   Кэт просто растворялась в его руках, теряясь в хмельной дымке. Ей до жути хотелось сдёрнуть с него эти дурацкие очки, расплести хвост и запустить пальцы в его волосы. Как вчера. Но она прекрасно понимала, что любое резкое движение разрушит их хрупкую идиллию. Поэтому её ладони просто легко скользили по его плечам, обтянутым тонкой тканью рубашки.
   - Ни фига ж себе... - раздался шелестящий шёпот Камиллы, и к Марселу вернулась способность здраво соображать.
   Он резко отпрянул и слегка непонимающе посмотрел на Кэт. В её глазах стояло какое-то тающее выражение... Что-то сродни благодарности.
   - Я ошиблась. Целоваться ты умеешь, - она провела пальцем по слегка припухшим губам и улыбнулась. И Марселу с тихим ужасом почувствовал, что ещё секунда, и он снова её поцелует. И плевать на всех, кто сидит рядом.
   - Спасибо на добром слове, - буркнул он и направился на своё место, по пути заметив довольную донельзя физиономию Анри, что-то рассматривающего на дисплее фотоаппарата.
   Сказать, что все остальные смотрели на них с удивлением, значит, не сказать ничего.
   Кэтлин и Марселу?! Целовались?! Взаправду?!! Не иначе, завтра конец света!
   И только Элиза, как ни в чём не бывало, вертела на полу бутылочку.
   - Уф, что-то тут жарковато! - Кэт демонстративно обмахнулась ладонью, игнорируя ошарашенные взгляды со всех сторон, и направилась к двери. - Пойду, подышу свежим воздухом. Если что, зовите.
   - Иди-иди, - кивнула Элиза и искоса посмотрела на задумчивое лицо брата. - Пару кругов мы и без тебя обойдёмся. Тем более, что ты нам уже устроила шоу.
   Кэт легко улыбнулась и вышла из гостиной.
   - Пожалуй, вы можете обойтись и без меня. Тем более, что желания повторять шоу у меня как-то нет, - Марселу передёрнул плечами и направился следом.
   - Сядь, Долли, - негромко, но твёрдо бросила Элиза, даже не глядя на подругу. - Они и без тебя не передерутся.
   - Я просто хотела у них спросить, что здесь сейчас только что было, - Долорес встряхнула головой и обвела компанию взглядом. - Что? Не говорите, будто только у меня на языке вертится это вопрос и лишь я сгораю от любопытства.
   - Не скажем, - Валерия негромко присвистнула. - Это было... хм... даже слов найти не могу.
   - Зато я могу, - Долли присела обратно. - Эти двое сходят друг по другу с ума, это даже дураку понятно. Вот только почему они молчат?
   - Быть этого не может, - Камилла насмешливо взглянула на подругу. - Они же терпеть друг друга не могут!
   - Мила, ты со мной спорить будешь? - Долорес приподняла бровь, прямо встретив ее взгляд. - Это Я тебе говорю, что они влюблены... Мне гораздо интереснее другое - когда это случилось?
   - Вот вернутся, спросите, - Элиза пожала плечами. - Долли, ты можешь и ошибаться. Люди выпили, расслабились. В таком состоянии и не то еще можно учудить. Что тут такого?
   - Да уж, жаль, вас вчера не было. Там они... - начал Алехандро, но невеста довольно чувствительно ткнула его локтем под рёбра, заставив охнуть и недоумённо замолчать.
   - Продолжаем, - не терпящим возражений тоном проговорила Лиз и потёрла подбородок, придумывая новое задание. Долорес одарила подругу задумчивым взглядом, но развивать свои мысли дальше не стала.
   - В любом случае, кадры получились обалденные, - довольно хмыкнул Анри, помахав фотоаппаратом.
   - Остаётся только надеяться, что их не увидит Лекс, - пробурчала Камилла, бросив на него косой взгляд. Друзья негромко фыркнули и вернулись к игре.
  
   Кэт стояла на террасе, задумчиво глядя на сад, освещённый множеством гирлянд. Лёгкий ветерок лениво трепал её волосы, но она словно бы не замечала этого.
   - Я знала, что ты выйдешь... - негромко проговорила девушка, даже не посмотрев в его сторону.
   Марселу прислонился к косяку и сложил руки на груди:
   - В таком случае ты уже должна была придумать правдоподобное объяснение своему поведению. Зачем?
   - Честно? Сама не знаю, - Кэт виновато улыбнулась и наконец-то повернулась к нему. - Мне, кажется, противопоказано пить в твоём присутствии. Я сразу начинаю терять контроль над собой, не могу сдержаться...
   - А может, и не надо сдерживаться? - с безумной надеждой поинтересовался Марселу и подошёл к ней, осторожно сжав плечи девушки. - Давай расскажем всё девчонкам и...
   - А остальным ты что скажешь? - она помотала головой. - Нет, Марселу. Нельзя. Я ведь слово дала... Впрочем, уже нарушенное... Но я так не могу.
   - Я тоже не могу, Кэт, - его ладони бездумно скользили по её телу. - И вино тут совершенно не при чём. Один взгляд на тебя, и моя голова кружится гораздо сильнее, чем от любого алкоголя. Что уж говорить о моментах, когда я тебя касаюсь... - он сделал над собой усилие и отдалился на шаг. - Я не знаю, что мне с собой делать. Мы не сможем не встречаться, но каждая такая встреча - хуже удара ножом в сердце.
   - Мне не стоило приезжать сегодня, - тихо проговорила Кэт, опуская глаза. - Я думала, что выдержу, но... - она помотала головой. - Мы можем не сталкиваться, Марселу. Экзамены закончились, сестричка благополучно - студентка. Занятий больше не будет, на тренировки наши ты не ходишь... Остаются только сражения, а они, слава богу, не так часто бывают. Вполне есть возможность, что за всё оставшееся время мы увидимся всего пару раз, а то и вообще не увидимся.
   - Ты не сможешь спрятаться ото всей компании, особенно - от Элизы, - Марселу покачал головой. - А сестрёнка очень к тебе привязалась за последнее время. И ей будет очень неприятно, если ты пропадёшь.
   - Встречаться с Элизой совсем не значит - встречаться с тобой, - заметила Кэт и тоскливо вздохнула. - Вот только я не уверена, что смогу так. Черт возьми, ну почему у вас такие дурацкие отношения? - она со всей силы ударила кулаком по перилам и сгорбилась, уронив голову на ладони.
   - Я не знаю, - тихо ответил он, хотя Кэт и не ждала ответа. Марселу прислонился спиной к перилам и сжал кулаки, не глядя на девушку:
   - Кэтлин с первого момента преисполнилась ко мне неприязнью. Как только увидела.
   - Как вы познакомились? - Кэт повернула к нему заплаканное лицо. - Когда?
   - В тот день, когда узнали, что мы призваны защищать этот мир, - Марселу поднял глаза к небу. - Мы все так или иначе пришли к Звездному фонтану. Тогда было полнолуние, время довольно позднее, и как ни странно - никого на площади не было, хотя обычно там всегда куча парочек. Мы с Лиз решили прогуляться после очередного фуршета компании. Валерия ехала домой с тренировки, и на площади у нее спустило колесо. Долорес шла на какое-то свидание. Мила возвращалась от репетитора, жившего неподалеку. А Кэтлин просто ждала нас там. Вместе с Дианой и Даймоном. Она единственная из нас знала, почему мы там оказались, - Марселу кривовато улыбнулся. - Ну, а после того, как Ди и Дайм доказали нам, что мы действительно воины планет, и предложили познакомиться поближе, твоя сестричка не преминула сообщить нам с самой милой улыбочкой, что мы все, конечно, полный отстой, но за неимением лучшего она и нас возглавит. Вот только ее личная жизнь останется ее личной жизнью, и мы в нее соваться не должны, а она в свою очередь не будет соваться к нам, так как по большему счету особого интереса мы для нее не представляем, и здесь она исключительно из-за своего происхождения. Девчонки это как-то проглотили или просто не обратили внимания, а я возмутился. Тогда она смерила меня таким взглядом, словно я был тараканом, оказавшимся в ее тарелке, и процедила, что "всяких уродов вообще здесь никто не спрашивает", и раз уж я - защитник Земли, то она понимает, почему у нас такая отстойная планетка. Так и началось.
   - Понятно, - Кэт покачала головой и вздохнула. - Сестричка как всегда увидела только внешность и сразу сделала выводы. Но, может, это и к лучшему...
   - Почему? - удивленно поинтересовался Марселу.
   - Если бы она видела тебя моими глазами, вы бы уже давно встречались, - Кэт отвернулась. - Она ведь понравилась тебе сначала, не так ли?
   - Ну-у... - он задумчиво прикусил губу. - Да. Тогда она была не настолько эксцентричной, хотя и старалась выделиться... Но после первых же заявлений симпатии к ней у меня практически не осталось. Передо мной стоял капризный и избалованный ребенок. А когда этот ребенок принялся с особо утонченным издевательством докапываться именно до меня, я начал ее потихоньку ненавидеть...
   - О, боги! И эти люди еще хотят эффективно работать в команде! - Кэт тяжело вздохнула и с бессилием посмотрела на него. - Пока у вас будут такие отношения внутри, никакой пользы от вашей защиты не будет. Вы все должны быть в гармонии друг с другом. Жаль, что ты не ходил на тренировки. Ты ведь Хранитель Земли. Когда Кэтлин вернется, вряд ли они с девчонками достигнут этого гармоничного слияния. Меня не будет, а ты тоже стоишь особняком ото всех. Им бы не помешала твоя помощь. Пятеро - это, конечно, не шестеро, но все же лучше, чем четверо.
   - Кэт, какая разница тебе, что здесь будет, когда ты уйдешь? - хмуро поинтересовался парень. - Как-то мы раньше справлялись, справимся и потом. А если тебе так не нравится эта ситуация - оставайся и исправляй. Потому что я могу со стопроцентной гарантией сказать, что твоя сестричка этим заниматься не станет.
   Кэт почувствовала, что разговор переходит на скользкую дорожку, и теперь лихорадочно размышляла, как бы вернуть его в безопасное русло. Ее спас неожиданный телефонный звонок.
   - Да, - она схватилась за телефон как за спасительную соломинку.
   Марселу насмешливо фыркнул, прекрасно всё поняв, и снова поднял глаза к небу.
   - О, Шэдоу! Привет! - Кэт сразу же вспомнила девушку, с которой познакомилась в клубе. - Как дела? Что-то новенькое?
   - Дела отлично, - голос звонившей лучился весельем. - Мы тут собираемся на один сейшн. Вот я и решила спросить, не хочешь ли к нам присоединиться? Будет весело. Куча интересных ребят, полусамодеятельный концерт, уютный подвальчик...
   - Да, Кэт! Соглашайся! - раздался в трубке голос Волка. - Кислоту не обещаю, но что-нибудь фолково-готическое точняк будет!
   - Даже не знаю... - Кэт растерянно взглянула на Марселу. - Я сейчас за городом. Мне только до него полчаса добираться...
   - Время - это мелочи, - Шэдоу снова завладела трубкой. - Мы собираемся протусить всю ночь, так что можешь даже не торопиться. Так что? Приедешь?
   - Давай адрес, - решилась девушка. - Скоро быть не обещаю, но если уж вы на всю ночь...
   - Класс! Записывай! - Шэдоу продиктовала ей адрес. - Давай, мы тебя ждем!
   - До встречи, - Кэт отключила телефон и задумчиво накрутила на палец прядь волос.
   - Куда-то собралась? - поинтересовался Марселу.
   - Да, ребята знакомые пригласили на сейшн. Много хорошей музыки, куча незнакомых людей, которые не знают ни меня, ни мою сестру, - Кэт дернула плечом. - Не думаю, что здесь мне сегодня дадут отдохнуть.
   - Сбегаешь? - Марселу чуть прищурился.
   - Сбегаю, - честно ответила девушка. - От любопытных взглядов и дурацких вопросов насчет того, что недавно случилось.
   - И от меня, - негромко добавил он.
   Кэт фыркнула и покачала головой:
   - От тебя - нет.
   Марселу скептически улыбнулся, и она поняла, что ей ни на грош не верят. Впрочем, она и сама понимала, что лжет. Кэт постаралась успокоиться и непринужденно предложила:
   - Если хочешь, можем сбежать вместе. Думаю, что в той куче народа, которая там соберется, еще один гость лишним не будет.
   Он секунду оторопело глядел на нее, а потом осторожно поинтересовался:
   - Ты... зовешь меня с собой?
   - А что? Я как-то непонятно выразилась? - поинтересовалась девушка.
   - Тогда я сейчас за курткой схожу, и поедем, - Марселу шагнул к дверям, но обернулся и прямо посмотрел на нее. - Ты меня точно дождешься?
   Кэт кивнула, и он бегом бросился в дом.
   Девушка мгновение смотрела на захлопнувшуюся дверь, а потом максимально быстро рванула к стоянке. И тут ей не повезло. Заводиться с первого раза мотор не пожелал.
   - Черт! - она стиснула зубы и попробовала снова, но мотоцикл, фыркнув, опять заглох.
   - А ты, оказывается, врушка, - раздался за спиной голос парня, и Марселу опустил ладонь на седло байка. - Хорошо, что я ни с кем не стал прощаться. Иначе мог бы и опоздать. Похоже, твоим обещаниям верить не стоит так же, как и обещаниям Кэтлин.
   Кэт молчала, не глядя на него. Она всем существом ощущала его за своей спиной, и по коже, как всегда в его присутствии, скользили расслабляющие волны тепла.
   - Марселу, я... - нерешительно начала девушка и замолчала, не зная, что сказать.
   - Хотела сбежать от меня, - закончил он и коротко усмехнулся. - Ладно, не буду докучать.
   - Нет, ты не докучаешь, - Кэт развернулась и вцепилась в его куртку. - Я, правда, очень хочу поехать с тобой. Но я боюсь... что потом не смогу тебя отпустить, - она разжала пальцы и снова опустила голову вниз.
   - И не надо, - его руки осторожно сжали ее плечи. - Я тоже не хочу отпускать тебя.
   - Ты ведь все понимаешь. Мы же это уже выяснили... - Кэт мотнула головой и тяжело вздохнула. - Давай не будем начинать снова.
   - Ну, а друзьями мы можем остаться? - негромко поинтересовался он, глядя в сторону.
   - Можем попробовать, - неуверенно ответила она.
   - Тогда считай меня другом, - Марселу кривовато улыбнулся и пожал плечами. - Хоть какая-то определенность.
   На какое-то время повисла напряженная тишина, а потом Кэт осторожно поинтересовалась:
   - Так мы поедем? Или ты решил остаться?
   - Ну, на правах друга я считаю своим долгом проследить, чтобы в этой милой компании незнакомых лиц с тобой ничего не случилось, - усмехнулся Марселу и взялся рукой за руль. - К тому же я просто не могу допустить, чтобы ты в нетрезвом состоянии ехала по трассе одна.
   - Это я-то нетрезвая? - возмутилась девушка.
   - Разумеется, иначе ты бы не потратила столько времени, чтобы завести свой байк, - он повернул ключ зажигания и выжал сцепление. Мотор отозвался веселым взрыком и ровно загудел. Кэт только глазами ошеломленно захлопала.
   - Садись, - парень протянул ей шлем. - Кстати, куда мы едем?
   - Сначала ко мне, - автоматически отозвалась она.
   - Тогда держись крепче, - усмехнулся Марселу, натянул шлем и выжал газ. Мотоцикл легко рванул с места. Девушка едва успела схватиться за куртку парня, а подумав, вообще крепко обхватила спутника руками.
   Пустынное ночное шоссе с тихим шорохом стелилось под колеса, и иногда ей начиналось казаться, что они не едут, а летят в звездную темноту. Байк беспрекословно слушался наездника, несмотря на то, что стрелка спидометра давно перевалила за полторы сотни км в час.
   Кэт неожиданно остро ощущала, как же ей хорошо с ним. Лететь в ночь, обнимая возлюбленного, прижимаясь к нему всем телом, ощущая его жар даже сквозь множество слоев одежды... Ей хотелось, чтобы эта бешеная езда никогда не заканчивалась.
   Однако впереди уже сияло зарево ночного города, и девушка, легко вздохнув, прижалась к парню еще чуть крепче, ловя последние крохи счастья. Еще минут десять, и они приедут. И сказка оборвется.
   Марселу тоже обуревали самые противоречивые чувства. Он с ума сходил от ощущения ее гибкого тела, прижатого к нему, от рук, обвивающих его и порой скользящих по его телу, и гнал мотоцикл, словно сумасшедший, стараясь хоть чуть-чуть остудить полыхающий в крови пожар. А сейчас он жалел о скорости, с которой они приехали в город. "Может, стоило ползти, как улитка, - закралась в голову мрачная мысль. - Тогда она была бы рядом дольше".
   Он резко затормозил возле ее дома и обернулся к девушке:
   - Я тебя здесь подожду.
   - Я быстро, - пообещала Кэт, неохотно расцепляя руки, и почти бегом бросилась в подъезд. Марселу проводил ее взглядом и поймал себя на мысли, что вспоминает вчерашний вечер. Вчера он находился здесь в состоянии безнадежности, а сегодня у него, кажется, появился хоть какой-то шанс, пусть мизерный, пусть на какую-то долю процента... но вчера и этого не было.
   Он был уверен, что Кэт также не может забыть все, что случилось в "Дэль Кастильо", что ее тоже тянет к нему с непреодолимой силой, и теперь надеялся, что время и постоянное пребывание вместе - пусть не парой, пусть всего лишь друзьями - сделает свое дело, и девушка не захочет уходить, не сможет удержаться от искушения. Марселу задумчиво посмотрел на себя в зеркало, и по его лицу расползлась лукавая улыбка: "Что ж, искушение я ей обеспечу".
   Он почувствовал ее приближение еще до того, как Кэт вышла из подъезда. А уж когда она вышла... Марселу с трудом удержал челюсть на месте. Он успел навидаться Кэтлин, которая постоянно ошеломляла окружающих своим внешним видом, успел налюбоваться на Кэт, не эксцентричную, но всегда по-новому женственную и стильную... Но такого он себе представить не мог.
   Девушка облачилась в длинную черную юбку с разрезами, в которых мелькали стройные ноги в черных чулках и туфлях на шпильке. Кожаный корсет подчеркивал все ее изгибы и просто акцентировал упругую грудь, приподнимая ее. Марселу с трудом отогнал навязчивое воспоминание о вчерашнем вечере. Корсет был надет на нижнюю рубашку, откровенно сползающую с плеч. Несколько тонких серебряных браслетов, бархотка со звездочкой, полуготический макияж, распущенные волосы...
   - Я еще никогда не видел такой соблазнительной ведьмы, - выдал ошарашенный парень, когда она подошла к нему. Кэт смущенно порозовела и накинула на плечи тонкую куртку:
   - Ладно, поехали. Нам почти на другой конец города.
   - Эмм, - Марселу чуть прищурился и невинно проговорил. - Сделаем небольшой крюк. Заедем ко мне. Ты не против?
   - Нет, - она пожала плечами и села на мотоцикл, подобрав юбку. Марселу только один взгляд бросил на стройные ноги, прижатые к его бедрам, но и этого вполне хватило. Он резко натянул шлем и выжал сцепление:
   - Держись, малышка.
   Кэт уже привычно обхватила его руками и крепко прижалась к парню.
   - Мне тебя здесь подождать? - поинтересовалась девушка, когда они приехали.
   - Если хочешь, можем подняться ко мне вдвоем, - Марселу стянул шлем и пристально посмотрел ей в глаза.
   - Оу, - Кэт резко залилась краской и потупила взгляд. - Я тебя тут подожду, если ты недолго.
   - Одна нога здесь, другая там, - он улыбнулся и легко взбежал по ступеням. Охранник у дверей словно бы не заметил его появления. Его глаза были прикованы к девушке, сидящей на мотоцикле.
   - Пожалуй, стоило бы увести ее с собой, - хмуро пробормотал парень себе под нос, отворачиваясь от размаслившейся физиономии охранника, и нажал кнопку лифта.
   Кэт с любопытством оглядывалась по сторонам. Она еще ни разу не была у него дома и даже понятия не имела, где именно живет Марселу.
   Его дом был очень похож на тот, в котором обитала ее сестра. Разве что отличался большим количеством этажей и меньшим количеством ярусных пристроек внизу. Она попыталась угадать, какой у него этаж, и почему-то пришла к цифре тринадцать.
   А потом ей резко стало не до цифр. Потому что парень вышел из дома.
   Кэт приглушенно ахнула и стиснула кулаки так, что ногти врезались в ладони. Она-то, наивная дурочка, посчитала, что вчера он был хорош как никогда. Ничего подобного! Глядя сейчас на него, легкой походкой спускающегося по ступеням, Кэт понимала, что ночь предстоит тяжелая.
   Марселу был без своих дурацких очков и с распущенными волосами. Черная шелковая рубашка навыпуск была полурасстегнута, давая прекрасную возможность оценить его торс. Узкие черные брюки из кожи плотно обхватывали его ноги и спускались на короткие голенища "казаков". На шее покачивался обсидиановый крестик на короткой цепочке.
   Нет, она знала, что черный ему очень идет... Но когда черный еще и в таком виде - это было сильно. Слишком сильно. Кэт неожиданно поймала себя на мысли, что смотрит на него зачарованным взглядом безнадежно влюбленной дурочки.
   - Мне показалось, что так я там буду более в тему, - улыбнулся этот змей-искуситель, подойдя к мотоциклу. - Надеюсь, не слишком ужасно? Мне редко приходится наряжаться.
   - Ты... Все просто супер, - пробормотала девушка.
   Серебристые глаза улыбнулись ей, и Марселу осторожно убрал с ее щеки прядь волос:
   - На твоем фоне все равно довольно убого, но раз тебе нравится... Так куда мы едем?
   Кэт автоматически назвала адрес и натянула шлем, стремясь спрятать пылающее лицо за темным стеклом.
   Марселу сел, подождал, пока она обхватит его руками, и легко тронулся с места, стараясь сосредоточиться на дороге, а не на том, как нежные прохладные ладони скользят по его телу.
  
   Они приехали к подвальчику, когда веселье как раз начало набирать обороты. Вдоль тротуара были припаркованы разномастные байки, несколько машин и даже пара фургонов, сплошь покрытых граффити. Курящие у входа ребята окинули Кэт заинтересованными взглядами, но, натолкнувшись на взгляд чуть прищуренных глаз Марселу, сделали вид, что до новых лиц им никакого дела нет.
   В подвальчике действительно было уютно: легкий полумрак создавал таинственную атмосферу, светильники в виде факелов живо напомнили Кэт про "Серебряную Струну", горящие на столах свечи привносили некий ореол романтики, а проникновенная окологотическая музыка, льющаяся с импровизированной сцены, завораживала.
   - Ой, совсем забыла спросить, как ты к такой музыке относишься? - Кэт виновато посмотрела на спутника. - Здесь в основном готы, рокеры и фолкеры... Тебе оно как?
   - Пока что нравится, - Марселу улыбнулся и непринужденно обнял ее за плечи. - А ты такую музыку любишь?
   - Не всю, но по большей части да, - Кэт чуть пожала плечами. - Хотя я чаще всего слушаю ренессанс-арт.
   - Ты любишь ренессанс-арт?! - он округлил глаза.
   - А что такого? - она непонимающе смотрела на него.
   - Да так, - Марселу хмыкнул. - Твоя сестричка его терпеть не может. Хотя, на мой взгляд, у нее вообще довольно узкие музыкальные вкусы.
   - А я уже говорила, что я не Кэтлин, - девушка фыркнула и ностальгически улыбнулась. - Между прочим, я тут недавно выкопала потрясающее местечко. "Серебряная Струна" называется. Тоже такой полуподвальный клуб, специализирующийся именно на ренессанс-арте. Там выступают самодеятельные коллективы этого направления, посетители выходят на сцену, если хотят, и выставляют свое творчество на суд слушателей. А хозяин иногда играет на рояле. Совершенно очаровательное заведение! Если хочешь, можем и туда как-нибудь завалиться вместе. Думаю, тебе бы там понравилось.
   - Посмотрим, - Марселу оглядывался по сторонам в поисках свободных мест.
   - Кэт, - раздался рядом вкрадчивый голос, и девушка увидела Патрицию. Сегодня Шэдоу была наряжена в стиле вамп.
   - Привет, - Кэт с искренней радостью обняла ее. - Рада снова тебя видеть.
   - Взаимно, - Шэдоу улыбнулась, продемонстрировав ослепительные вампирские клыки. - Вижу, сегодня ты без свиты своих подружек... Честно говоря, опасалась, что они за тобой увяжутся. Мне они показались весьма прилипчивыми созданиями.
   - Готика и фолк не в их вкусе, - Кэт отмахнулась и пожала плечами. - К тому же, с того вечера мы даже не виделись ни разу.
   - Пойдем. Чего торчать посреди зала, - Пати схватила ее за руку, но Кэт остановила ее и оглянулась на спутника. Патриция проследила за ее взглядом и округлила глаза, в которых промелькнуло неприкрытое восхищение:
   - Ух ты! Вижу новое лицо...
   - Да, - Кэт чуть смутилась. - Это со мной. Марселу - Патриция, Патриция - Марселу.
   - Лучше Шэдоу, - тут же поправила девушка и протянула ему ладонь. - Приятно познакомиться.
   - Взаимно, - Марселу склонился в галантном поклоне и легко поцеловал кончики ее пальцев.
   - Кэт, он просто прелесть! - Шэдоу резко повернулась к подруге. - Молодец, что привела.
   Девушка пожала плечами, украдкой следя взглядом за парнем и пытаясь увидеть его реакцию на ее подругу. Но на его лице играла спокойная, ничего не выражающая улыбка.
   - Ладно, пойдемте, - Патриция подхватила их под руки и направилась сквозь толпу. - Вулф и остальные там. Ребята очень хотят с тобой познакомиться. Я им о тебе рассказала. Но в прошлый раз мы мало пообщались, ты так быстро исчезла...
   - Да, - Кэт неопределенно мотнула головой. - Дела появились неожиданно.
   - Ясно, - Шэдоу выпустила ее локоть и плюхнулась на колени Волка. - А вот и Кэт, ребята.
   На девушку обратилось с дюжину любопытных взглядов.
   - Привет, - она застенчиво улыбнулась им и непроизвольно отступила на шаг назад, оказавшись вплотную рядом с Марселу.
   - Привет, Кэт, - Вулф отсалютовал ей полупустой бутылкой пива. - Ты как раз вовремя. Веселье только начинается.
   - Слушай, Шэдоу, открой секрет, где ты таких красивых подруг выкапываешь? - поинтересовался один из парней, рядом с которым не было девушки. - Признавайся честно, ты их с каких-нибудь конкурсов красоты крадешь. Я Крис, кстати, - это уже адресовалось Кэт. - Гитарист "Блэк Дрим". И между прочим, абсолютно свободен.
   - Не раскатывай губу, - Волк рассмеялся и ткнул приятеля в бок. - Кэт - девушка Алекса Грина. Тебе ничего не светит.
   Кэт чуть поморщилась и присела на свободное место:
   - А по какому поводу сейшн?
   - У Каллисто и Марка сегодня юбилей - пять лет вместе, - Волк кивнул на парочку возле сцены, которая принимала поздравления. - Вот они и решили собрать своих друзей и знакомых. И их знакомых. В общем, устроить веселье по полной программе. Что из этого получается, сама видишь. Но у нас всегда так.
   - Зато скучать не приходится. Всегда есть, с кем познакомиться и пообщаться, - Кэт улыбнулась и поинтересовалась. - А вы тоже выступать будете?
   - Разумеется, - Волк кивнул. - Сейчас, народ разогреется, и пойдем. Мы специально для ребят новую песню написали. Оцените, - он поднял глаза на безмолвную фигуру за плечом девушки. - Эмм, Кэт... Ты не одна?
   - Это Марселу, - Шэдоу не дала ей и рта раскрыть. - Он ее друг.
   - Привет, - Марселу коротко улыбнулся компании и облокотился на спинку стула Кэт. - Я тут в роли ее телохранителя и водителя по совместительству.
   - Волк, - Вулф протянул ему руку. - Это Майк, Джиневра, Тина, Базиль, Тони, Элена и Даниэла, а Крис уже сам представился... А телохранитель ей не помешает, это точно. Крис прав, у Шэдоу весьма красивые подруги, а наш народ редко вспоминает про ограничения. Впрочем, силой никого не заставляют.
   - Ну, Кэт тоже создание безбашенное, - Марселу ухмыльнулся, увидев негодующий взгляд девушки. - За ней глаз да глаз нужен. А то сначала натворит дел, а потом будет ходить и переживать.
   - Неправда! - возмутилась она. - Я вполне способна отвечать за себя!
   - Да-да, - он спрятал усмешку и повернулся к сцене. - Неплохая группа. Кто это?
   - "Найтуокеры", - Джиневра бросила взгляд на выступающих. - Они еще новенькие. Всего несколько месяцев, как собрались. Репертуарчик небольшой, но довольно интересный. Пока балансируют на грани хэви и готики... Кстати, ты танцуешь? - поинтересовалась она. - Сейчас они как раз начинают красивый медляк.
   - Попозже, - Марселу усмехнулся и сел на освободившееся место. Парочки потянулись танцевать.
   Джиневра с сожалением вздохнула и потащила за собой Криса.
   - Кого я вижу?! - раздался за плечом Кэт знакомый голос, и девушка вздрогнула от неожиданности. - Странница! Какими судьбами?
   - Пабло, и тебе тоже привет, - вымученно улыбнулась девушка, поворачиваясь к нему. Пабло с нескрываемым удивлением изучал ее, а потом выдал:
   - Да, не ошибся. Это все еще ты.
   - А ты здесь как оказался? - моментально перевела тему Кэт.
   - В гости зашел, - он фыркнул. - Если ты забыла, то напомню - я работаю с музыкантами. Это моя профессия.
   - Ах да, точно, - она усмехнулась. - Ты уж извини, действительно забыла... Всего-то пару десятков раз об этом слышала... Разве ж запомнишь?
   - Один-один, - Пабло рассмеялся. - Так что здесь делаешь ты?
   - Представь, какое совпадение. Я тоже зашла в гости, - Кэт невинно взмахнула ресницами и сменила тему. - Как дела у Шеймуса? Он еще не закрыл свое заведение, надеюсь?
   - Пусть только попробует, - Пабло тряхнул головой. - Это одна из немногих отдушин в моей жизни...
   - Ну да, ну да. За богатых и капризных папиных дочек я уже наслышана, - Кэт негромко рассмеялась. - Я рада, если у него все в порядке.
   - В порядке, - Пабло скользнул по ней взглядом. - Только он не очень понимает, почему ты забыла к нему дорогу. Я, кстати, тоже не слишком в это въезжаю... Тебе там не понравилось?
   - Понравилось, - девушка мечтательно улыбнулась. - Там замечательно! - она хитро взглянула на него. - Просто я очень опасалась встретить там тебя и выслушать очередное бредовое предложение.
   - Зря. Мы, кажется, договорились, - Пабло не принял шутки и серьезно смотрел на нее. - А Шейм, и правда, очень хотел бы снова тебя увидеть. И услышать. Да и я бы не отказался. Не собираешься сегодня здесь спеть?
   - Нет, спасибо, - Кэт бросила быстрый взгляд на Марселу и чуть покраснела, заметив его удивленно изогнутые брови.
   - Зря, - повторил Пабло и потянулся за бутылкой, наконец, обратив внимание на окружение девушки. И его рука замерла на полпути.
   Марселу чуть насмешливо смотрел на него, откинувшись на спинку стула и сложив руки на груди.
   - Ущипните меня, - Пабло округлил глаза. - Марси? Ты?! И даже без всякой фигни???
   - Я тоже рад тебя видеть, Пабло, - ехидно отозвался тот. - Знал бы, что ты здесь будешь, заехал бы за Леонорой. Она сейчас как раз в городе вместе с братьями... Впрочем, еще не поздно ей позвонить.
   - Не надо! - поспешно воскликнул Пабло и, схватив бутылку, сделал приличный глоток. - Я тебя умоляю, только не Леонора!
   Марселу рассмеялся и пояснил в ответ на непонимающий взгляд Кэт:
   - Леонора - моя троюродная сестричка. В свое время ей в голову ударила мысль записать свой альбом. Она тогда жила у моего деда, здесь. Заканчивала университет. Ну, семья, разумеется, решила, что чем бы ребенок ни тешился... Студию выбрали самую лучшую, а Пабло там звукорежиссер...
   - Уже продюсер, - скромненько поправил его парень.
   - Поздравляю, - Марселу ухмыльнулся и вновь посмотрел на Кэт. - Ему выпало это неземное счастье - записывать леонорины опусы... А у моей сестрички слух такой же, как у Кэтлин. В общем, она там всех задолбала, пока диск записывали. Уж каким чудом они это сделали, я не представляю, но его даже можно слушать и не морщиться...
   - Кому как, - Пабло кисло взглянул на него. - Я его слушать не могу вообще. Как вспомню эту адскую работку, так убиться хочется... Единственный положительный момент был, когда мы гитару писали, - он вновь приложился к бутылке и хитро посмотрел на собеседника.
   - Марселу играл? - тут же догадалась Кэт.
   Пабло кивнул, и девушка мечтательно вздохнула:
   - Да, это еще тот положительный момент. Я тебя понимаю...
   Марселу удивленно взглянул на ее мечтательный вид и улыбнулся:
   - Тебе нравится?
   - Он еще спрашивает, - Кэт прикрыла глаза, вспоминая тот импровизированный вечерний концерт.
   - Вот только, когда я предложил ему заняться музыкой, он мне дал примерно такой же ответ, как и ты, - вздохнул Пабло и смерил их мрачным взглядом. - Губите вы культуру на корню! Лишаете общество заслуженного права прикоснуться к прекрасному.
   Кэт моментально перестала улыбаться и печально покачала головой:
   - Не начинай сначала...
   - Ладно, не буду, - Пабло вздохнул, и внезапно его глаза оживились и заблестели. - О, кстати, Марселу! Это очень удачно, что я тебя тут встретил! Пойдем-ка, поговорим. У меня есть тут одна мыслишка, пока не забыл. Ты ведь в испанских музыкальных традициях разбираешься, - он подхватил парня и увлек за собой куда-то от сцены.
   Кэт проводила их взглядом и негромко вздохнула: ночь начинала катиться по неожиданному пути.
   - Ты не скучаешь? - рядом плюхнулась натанцевавшаяся Патриция. - Сейчас ребята будут выступать... А где твой друг?
   - Где-то там вместе с Пабло, - Кэт махнула рукой в ту сторону, куда удалились ребята. - Пошли обсуждать какие-то суперважные вопросы.
   - Кто такой Пабло? - поинтересовалась Пати.
   - Пабло Салливан, продюсер, - Кэт пожала плечами. - Я с ним недавно в одном клубе познакомилась. Он сегодня тоже сюда пришел. Оказалось, что они с Марси давно друг друга знают.
   - Пабло Салливан? Тот самый?! - Патриция округлила глаза. - Ничего себе, знакомые у тебя...
   - Обычные знакомые, - Кэт отмахнулась и притянула к себе фисташки.
   - Ага, ага, - Патриция о чем-то несколько мгновений размышляла, а потом осторожно поинтересовалась. - Слушай, Кэт... А этот Марселу, он тебе кто?
   - Друг, - девушка пожала плечами.
   - Просто друг? - Патриция чуть прищурилась. - Ты уверена?
   - А в чем дело? - вопросом на вопрос ответила Кэт.
   - Да так, - подруга задумчиво провела пальцем по горлышку бутылки. - Просто... Вы так друг на друга смотрите. Ну, он точно. Ты-то вообще стараешься на него не смотреть...
   - Ты преувеличиваешь, - Кэт натянуто улыбнулась.
   - Да нет, - Патриция качнула головой. - Я такие вещи сразу вижу. Он на тебя смотрит, как голодный на кусок свежего хлеба. Знаешь, полное ощущение, что в твоем присутствии для него другие девушки вообще не существуют. Их нет. А ты будто вообще боишься на него глядеть...
   - Надо оно тебе - копаться в этом? - негромко проговорила Кэт, отводя глаза.
   - Значит, я права, - заключила Патриция и откинулась на спинку стула, задумчиво изучая ногти, покрытые темным лаком. - Кэт, прости, может, не в свое дело лезу... Но ты ведь хочешь с ним быть? Почему же ничего не делаешь? Вы такая классная пара... Я видела Лекса пару раз, мы с ним практически незнакомы... Но я тебе стопроцентно могу сказать, Марселу лучше. Может, я действительно ошибаюсь, хотя обычно довольно хорошо разбираюсь в людях... Однако мне кажется, что Алекс больше подходит для тусовки тех твоих подружек, чем для тебя. А с тобой я уже неплохо успела познакомиться и, честно, не представляю, что у вас может быть общего с Лексом...
   - Ну, я его люблю, - бесцветно ответила девушка. Патриция, конечно, не знала об этом, но била точно по больным вопросам.
   Шэдоу саркастично улыбнулась в ответ на ее высказывание:
   - Ну-ну, ты сама-то в это веришь? Черт, Кэт! - она взмахнула рукой. - Здесь целая куча народа, который вообще не представляет, что такое - любовь! Для них все просто: захотелось - сошлись, надоело - разбежались, и никаких проблем. Они приветствуют отношения на одну ночь, легко шагают по жизни и быстро прогорают. Половина из них уже исчерпала себя, как творцы, вторая скоро исчерпает. Только единицы выживут, сохранив этот огонь творения, те, кому доступны настоящие чувства. Мне казалось, ты тоже такая. Однако сейчас ты почему-то упорно отказываешься от своей души, - Патриция сжала плечо Кэт и серьезно посмотрела ей в глаза. - Кошка, между вами воздух дрожит от напряжения. Вот скажи честно, если бы вы сейчас оказались наедине, что было бы?
   Кэт бросила короткий взгляд в ту сторону, куда ушли ребята, натолкнулась глазами на знакомую фигуру и смущенно прикусила губу. Она знала, что случится, если они останутся наедине. Именно поэтому не пошла к нему домой. И поэтому была рада тому, что вокруг постоянно есть кто-то из знакомых, кто может отвлечь.
   Патриция терпеливо ждала ответа. Кэт глубоко вздохнула и тихо проговорила:
   - Окажись мы наедине, это очень быстро перейдет в постель или любое другое подходящее место... И я очень рада, что мы сейчас находимся в толпе народа. Это отвлекает и сдерживает.
   - Ты дура, - констатировала Патриция, складывая руки на груди. - Я даже не мечтаю о том, чтобы Волк посмотрел на меня так, как твой Марселу смотрит на тебя. А ты отказываешься от него. Почему?
   - Потому что... - Кэт запнулась, не желая врать, но и не зная, как объяснить. - Нам нельзя быть вместе. Только друзьями, не больше. У меня есть обязательства перед другими людьми, которые я не могу нарушить. Перед Алексом в частности. Я не хочу заводить новые отношения за его спиной, пока он в Европе. Это будет, как минимум, нечестно. В конце концов, он меня любит. Не могу же я просто послать ему сообщение, что мы расстаемся. Такие вещи нужно говорить в глаза.
   - Уважаю, - кивнула Патриция и подняла бутылку. - Что ж, надеюсь, он скоро вернется, и ты все расставишь по своим местам. Марселу - это действительно твое.
   - Я знаю, - с тоской отозвалась Кэт и отвернулась к сцене, слушая новую песню "Блэк Дрим".
  
   8. Марселу и Шеймус
   Шеймус сидел за своим излюбленным столиком, вполуха слушая выступление Валентина, и вновь ловил себя на том, что по привычке, появившейся за последнюю неделю, то и дело смотрит на дверь. Он каждый вечер ждал, что, когда она откроется, на лестнице появится стройная фигурка в облаке русых кудрей, но всякий раз его ждало разочарование. Странница больше не появлялась на его пороге.
   Он все еще звал ее так, хотя Пабло уже сообщил, что девушку зовут Кэтлин Силвер, что ей семнадцать лет, даже адрес и телефон раскопал. Но Шеймус вспоминал неприкаянное выражение задумчивых серых глаз и внутренне соглашался, что прозвище "Странница" подходит ей как нельзя хорошо.
   - Привет, - раздался над его ухом смущенный голос, моментально выведший из задумчивости, и Шеймус, резко развернувшись, окунулся в мягкий свет тех самых глаз, о которых только что думал.
   Кэт присела на лавку и улыбнулась с тем же смущением:
   - Надеюсь, приглашение заходить еще оставалось в силе?
   - Разумеется, - Шеймус ответил ей открытой улыбкой. - Рад видеть вас здесь снова... Или лучше перейти на "ты"? Я редко выкаю своим посетителям, и уж тем более тем, кого считаю друзьями.
   - Можно и на "ты", - девушка кивнула. - Я не против.
   - Замечательно, - он подвинул ей нетронутый бокал с вином. - А я, признаться, уже решил, что Странница забыла сюда дорогу.
   - У меня были дела, - она пожала плечами и мило улыбнулась. - Но я никогда не забывала об этом чудесном месте. Такое просто невозможно.
   Шеймус хмыкнул и прислонился к стене, внимательно глядя на нее.
   Сегодня девушка вполне вписывалась в интерьер его заведения, сразу понятно, что ехала именно сюда, а не по пути завернула. Это его радовало. Но в то же время ее неприкаянность и внутреннее беспокойство по сравнению с первым посещением многократно усилились. Она улыбалась, но в глубине ее глаз туманным облачком стояла тоска и еще большее одиночество, чем прежде.
   - У тебя что-то случилось? - поинтересовался он, нарушая молчание.
   - Нет, все в порядке, - она мотнула головой, а в глазах вновь мелькнула тоскливая тень.
   - Ладно. Захочешь, расскажешь, - Шеймус не стал настаивать и перевел разговор на другую тему. - Я надеюсь, Пабло тебе не слишком докучает? Прости его, у него порой бывают навязчивые идеи. Он просто влюблен в свою работу.
   - Нет, - Кэт фыркнула. - Я его видела всего два раза. И дала понять, что его предложение меня сейчас не интересует... Как он меня нашел вообще?
   - По номеру мотоцикла, - Шеймус усмехнулся. - Когда ему что-то надо, он сделает даже невозможное.
   - Понятно, - девушка покачала головой и пригубила вино. - Наверное, в его профессии это не так уж плохо.
   - Скорее уж - просто замечательно. Его очень ценят, - ответил Шеймус и пододвинул к девушке тарелку с нарезкой. - Его дирекция считает, что Пабло действительно способен совершить невозможное. И иногда я склонен с ними согласиться. Так что берегись, - он лукаво подмигнул девушке, и Кэт негромко рассмеялась:
   - Боюсь, в моем случае его ждут разочарования. Это даже свыше невозможного.
   - А почему? - тут же поинтересовался Шеймус.
   - Это сложно объяснить, - Кэт моментально посерьезнела и свела брови, скользя пальцем по краю бокала. - Просто скоро я уйду отсюда. Навсегда.
   - Ты ведь сейчас не о городе говоришь, - негромко заметил Шеймус, пристально глядя на нее. - И даже не о стране... Почему, Странница? Что с тобой?
   - Я думала, Пабло уже все про меня рассказал, - девушка коротко хмыкнула. - Уж имя, во всяком случае...
   - Если хочешь, могу звать тебя Кэтлин, - Шеймус пожал плечами. - Но ты представилась Странницей, и мне показалось, что тебе легче под этим прозвищем.
   - Немного, - признала она. - Но я не против своего имени. Только в варианте "Кэт". Кэтлин меня точно не устраивает.
   - Хорошо, Кэт, - он медленно кивнул, все так же не сводя с нее пристального взгляда. - Так что с тобой происходит? Может, я смогу как-то помочь?
   - Не думаю, - девушка качнула головой и грустно усмехнулась. - Здесь никто не поможет.
   Она нервно теребила пальцами салфетку, а Шеймус терпеливо ждал. Он видел, что ей хочется выговориться, но девушка чего-то опасается. Боится доверять?
   Кэт внезапно ощутила резкое беспокойство внутри. Сегодня здесь что-то было не так, не в порядке. Какие-то возмущения на энергетическом фоне. Она быстро пробежалась глазами по помещению, выискивая источник, но его не было внутри. Однако ощущение не проходило, напротив - оно нарастало.
   - Черт, - тихо ругнулась Кэт, осознав, что это очередной демон. И находится он довольно близко, если вообще не идет по ее следу. Она резко вскочила и метнулась на улицу.
   - Кэт, постой, - Шеймус изумленно взглянул на вскочившую гостью.
   "Я ее обидел!" - мелькнуло в мыслях, и он помчался следом.
   На улице никого не было, но неожиданно из переулка донесся странный скрежещущий звук. Помедлив пару секунд, Шеймус бросился туда. Увиденное его не слишком удивило.
   Он давно слышал о воинах планет, защищавших этот мир, видел их фотографии в газетах и мечтал встретиться лично. Эти воительницы были необычными, он знал. Они были похожи на него. Обладали большей силой, чем та, которая жила в нем, но он все равно считал их своими родственными душами. Хотя и не мог сказать, откуда в нем это чувство.
   А сейчас на его глазах одна из этих таинственных особ сражалась с невнятной искрящейся массой, от которой то и дело отлетали небольшие шаровые молнии. Борьба шла с попеременным успехом. Светлая аура воительницы слепила монстра, он никак не мог удержаться на отвоеванной позиции, даже слегка отступал. Шеймус чувствовал, что тот выдыхается. Еще немного, и девушка сможет его добить.
   И в этот момент монстр увидел его. Длинный дымный жгут метнулся в его сторону, огибая воительницу. Девушка ошеломленно оглянулась и без раздумий рванулась наперерез. Последнее, что мелькнуло в мыслях Шеймуса перед тем, как она закрыла его собой, было осознание того, что он знает эти глаза.
  
   Демон был средненький. Без человеческих ресурсов, запертый в переулке, он не мог долго противостоять ей и уже начал выдыхаться. Кэт на мгновение даже пожалела, что сорвала девчонок с места, но в этот момент щупальце метнулось куда-то ей за спину, намеренно огибая ее по дуге. Кэт удивленно обернулась и увидела Шеймуса, стоящего у входа в переулок. И тело среагировало быстрее, чем разум. Она прыгнула наперерез атаке, закрывая парня собой.
   В глазах потемнело, сквозь тело словно прошелся разряд молнии. И она осознала, что даже при всей своей выносливости сейчас не сможет остановить нападающего. Все-таки девочки будут кстати.
   - Уходи, - этот крик забрал остатки ее сил. Она еще успела заметить, как Шеймус попятился, а потом навалилась чернота.
  
   Ее вскрик заставил Шеймуса вздрогнуть и на секунду отступить назад, но уже в следующее мгновение он решительно шагнул вперед. Однако его помощь не потребовалась. Пылающая, словно пламя, алая роза свистнула в воздухе и рассекла щупальце, впившееся в спину девушки. Рядом с ней приземлился тот самый загадочный парень, что вечно сопровождает воительниц, и бережно подхватил бесчувственное тело на руки. А в следующее мгновение демон застыл ледяной скульптурой, и в переулке встали остальные воины.
   Одна из них, черноволосая, в красном сэйлор-фуку в мгновение ока метнулась к пострадавшей подруге и встревожено спросила:
   - Что с ней?
   - Попала под атаку, - парень в маске выдохнул сквозь зубы. - У нее практически не осталось сил. Эта тварь хорошо присосалась.
   - Помоги ей, а мы тут закончим, - Марс, а это была именно она, Шеймус даже не сомневался, бросилась к мерцающей статуе.
   - Удачи, - парень покрепче прижал к себе свою ношу, бросил короткий взгляд на Шеймуса и в один прыжок взлетел на крышу дома.
   Воительницы объединили атаки, и демона разнесло на клочки, легкой дымкой растаявшие в воздухе.
   - Она бы это сделала одним взмахом жезла, - вздохнула одна из девчонок и повернулась к свидетелю происшествия. - С вами все в порядке? Вы не пострадали?
   - Нет, - растерянно пробормотал он и бросился вперед. - А Лунная воительница? С ней все будет в порядке? Она сильно пострадала?
   - Все будет хорошо, - Марс неожиданно улыбнулась, причем явно чем-то своему, и тряхнула головой. - Хранитель ей поможет. Не волнуйтесь.
   И четыре легкие тени растаяли в полумраке, оставив Шеймуса наедине с мыслями.
   Он вернулся в клуб, но сегодняшние выступления мало занимали его. Он обдумывал случившееся и все больше убеждался в своей догадке. Когда за его столик присел Пабло, первое, что он услышал, было не приветствие, а требование:
   - Мне нужен адрес Кэтлин Силвер...
  
   Кэт медленно приходила в себя. Тягучая темнота не желала отпускать сознание на свободу, но она спасовала перед негромким страстным голосом:
   - Кэтти, малышка, вернись. Давай же, приходи в себя. Родная моя, ты меня слышишь?
   На эту горячую мольбу нельзя было не откликнуться. Она открыла глаза и увидела перед собой встревоженный взгляд Марселу. Парень сидел на кровати, крепко сжимая ее руку, и от этого все тело окутывалось неземным теплом.
   - Ты пришла в себя, - с облегчением выдохнул он, улыбаясь, и тревога в его глазах сменилась радостным облегчением. - Как ты себя чувствуешь?
   - Не очень, - язык еле шевелился. Кэт попыталась подняться, но голова гудела, словно трансформаторная будка, и девушка со стоном опустила ее на подушку.
   - Что-то не так? - он вновь обеспокоился.
   - Голова... гудит. Пить хочется, - Кэт прикрыла глаза и криво усмехнулась. - Кажется... я вчера слегка... переусердствовала... на празднике...
   Марселу негромко рассмеялся и легко чмокнул ее в нос:
   - Раз шутишь, значит, уже в порядке. Подожди, сейчас принесу попить.
   Она с неохотой выпустила его ладонь и огляделась.
   Парень притащил ее в квартиру Кэтлин и уложил на диван. Судя по всему, обратная трансформация тоже случилась. Во всяком случае, на ней было то платье, в котором она пошла к Шеймусу.
   Мысли тут же перескочили на другое. Как только Марселу оказался в комнате со стаканом холодного сока, ему с порога прилетел вопрос:
   - Как Шеймус? Он не пострадал?
   - Кто? - Марселу приподнял бровь, помогая ей пить.
   - Парень, который был в переулке... Шеймус... - она смочила пересохшее горло и вопросительно посмотрела на Марселу. - Что с ним?
   - Это из-за него ты под удар полезла? - недовольно поинтересовался парень. В его голосе проскользнули странные нотки. Кэт удивленно посмотрела на него:
   - Разумеется! Это же наша работа - защищать мирное население от демонов. Что я должна была сделать?
   - И ты поименно знаешь все это мирное население? - ехидно осведомился Марселу. - И кстати, неужели не проще было распылить демона, пока он атаковал, чем лезть под его удар самой?
   - Я об этом тогда даже не подумала, - честно призналась девушка. - Просто когда увидела, что Шеймус под атакой стоит, не до мыслей как-то было...
   Марселу вспомнил высокого рыжеволосого парня, весьма аристократично выглядящего в своем прикиде ренессанс-арта, взглянул на девушку, на которой сегодня был наряд в том же стиле, и его глаза недобро прищурились:
   - А что ты с ним делала в том переулке, Кэт?
   Она недоуменно взглянула на Марселу, тон которого внезапно стал таким, словно он с Кэтлин разговаривает:
   - Мы с ним были в клубе...
   - Ясно. Не переживай, с ним все в порядке. Когда пришли девчонки, он был жив-здоров, - Марселу резко поднялся и направился к дверям. - Ладно, Кэт. Счастливо! У меня еще куча дел!
   - Марселу, подожди, - девушка попыталась встать, но ноги явно не собирались держать ее еще ближайшие пару часов. Входная дверь сухо щелкнула замком, и Кэт без сил опустилась на подушку:
   - Да что с ним?
   Постепенно слабость отпускала тело, голова прояснилась, и Кэт повторила попытку подняться. Ноги, конечно, еще дрожали, но добраться до кухни она смогла. Поставив чайник, девушка вновь погрузилась в размышления о странном поведении Марселу.
   Но ее отвлекли.
   - Как ты, Кэт? - на пороге кухни стояла Элиза, все еще в облике воина. У ее ног сидела Диана с тем же вопросом во взгляде.
   - Уже почти нормально, - девушка приглашающе махнула рукой на диванчик. - Чаю, кофе?
   - Без разницы, - Элиза с облегчением улыбнулась и трансформировалась обратно. - А где Марселу?
   Кэт слегка нахмурилась и отвернулась к окну:
   - Подозреваю, что дома... Или еще где-нибудь... Не знаю...
   - Он ушел? - Лиз приподняла брови, выражая удивление.
   - А что ему тут делать? - Кэт вспыхнула. - Он, как всегда, прочитал мне лекцию о моей безбашенности, о том, что сначала делаю, а потом думаю... После чего заявил, что у него дела и ему пора. И ушел. А что, он тебе срочно нужен?
   - Да нет, - Элиза опередила ее и стала наливать чай. - Просто я беспокоилась... Ты выглядела неважно, а он - наш главный целитель.
   - Значит, все не так уж плохо, - прочавкала Диана. - Если бы было что-то серьезное, Марселу бы никогда так не ушел. Он ведь ответственный.
   Кэт нахмурилась, вспомнив, как именно ушел парень. Элиза моментально заметила перемену в ее мыслях:
   - Что-то не так, Кэт?
   - Нет-нет, все нормально, - девушка мотнула головой. - Просто состояние действительно не очень. Надо отоспаться.
   - М-да, выглядишь ты бледновато, - Элиза окинула ее критическим взглядом и решительно поставила чашку на стол. - Я сегодня у тебя переночую. Ты не против?
   - Нет, - на лице Кэт появилась искренняя улыбка. - Я только "за". А то уже надоело в такой огромной квартире одной быть... О, Ди, извини... - она виновато взглянула на кошку.
   Та только хвостом дернула, не отрываясь от пирожного.
   - Вот и отлично! - Элиза улыбнулась. - Заодно и за тобой присмотрю. А вдруг эта бяка тебе какую-нибудь бяку в подарок оставила?
   - Не думаю, - Кэт коротко усмехнулась и вопросительно посмотрела на подругу. - Лиз, там парень был. Рыжий такой... С ним все в порядке? А то Марселу ничего внятного не ответил.
   - Да, - Элиза кивнула. - В полном. Его даже не задело, - она усмехнулась. - Он, кстати, тем же интересовался.
   - Чем? - Кэт чуть приподняла брови.
   - Все ли в порядке с тобой, - Лиз внимательно взглянула на нее. - По-моему, он к тебе неравнодушен.
   - Да ну тебя! - Кэт залилась румянцем. - Мы же - легендарные воительницы планет. По нашим образам половина парней в мире с ума сходит. Шеймус, видимо, тоже.
   - Шеймус? Вы знакомы? - Элиза вопросительно взглянула на подругу.
   - Да, - Кэт задумчиво кивнула. - У него там неподалеку ночной клуб. "Серебряная Струна". Такое полуоткрытое общество для любителей ренессанс-арта. Я сегодня как раз хотела там посидеть немного, а тут как назло этот демон.
   - Он симпатичный, - протянула Элиза.
   - Кто? Демон? - Кэт недоуменно захлопала глазами.
   - Да Шеймус твой, - Лиз задумчиво водила пальцем по краю чашки.
   - Он - свой собственный, - Кэт фыркнула и пожала плечами. - Ну да, симпатичный. И что?
   - Нет, ничего, - Элиза негромко хмыкнула. - Просто говорю.
   - Чтоб ты когда-нибудь что-нибудь просто так делала, - проворчала Кэт и отставила пустую чашку. - Ладно, я в ванну. Можешь пока порыться в шкафу и найти себе что-нибудь переодеться. Не будешь же ты в костюме спать.
   - Хорошо, - отозвалась Элиза и налила себе еще одну чашку чаю.
   Когда Кэт выбралась из ванны, кутаясь в полюбившийся уже махровый халат, она обнаружила Элизу в спальне. А на кровати перед ней было разложено то самое платье, купленное в бутике у мадам Аннабэль.
   - Красивое, - негромко проговорила Элиза, даже не глядя на вошедшую девушку. - Примерь, пожалуйста.
   - Зачем? - Кэт недоуменно приподняла брови.
   - Ну, пожалуйста, - Элиза умоляюще посмотрела на нее. - Я хочу посмотреть.
   Кэт тяжко вздохнула и, подхватив наряд, принялась переодеваться.
   - Ну, вот... - она вышла из-за ширмы. Лиз несколько мгновений пристально оглядывала ее, а потом медленно кивнула:
   - Да, Марселу был прав... Ты потрясающе выглядишь, Кэт. Не знай я, что ты принцесса, сейчас я бы в этом даже не сомневалась.
   - А причем здесь Марселу? - удивленно поинтересовалась Диана, поднимая голову с подушки.
   - Просто он видел Кэт, когда она покупала это платье, - отозвалась Элиза, не сводя глаз с подруги. - Правда, он еще не знает, что это была она.
   - И не узнает, - категорично заявила Кэт и принялась расстегивать корсет. - Только этого еще не хватало.
   - А почему? - тут же полюбопытствовала Элиза.
   - А потому! Так для всех будет лучше, - Кэт стянула платье и завернулась в халат. - Кому тут нужны лишние проблемы и переживания?
   - Наверное, ты права, - задумчиво протянула Элиза, хотя глаза ее смеялись. - В последнее время Марселу даже не вспоминает о своей прекрасной незнакомке. Не иначе нашел ей достойную замену. Судя по его рассеянности, так и есть. Вечно где-то в облаках.
   - Я за него рада, - голос Кэт слегка дрогнул, и она поспешно зарылась в шкаф, вешая платье на место. - Лиз, ты в ванну идешь?
   - Да, - Элиза негромко хихикнула и, подхватив простой белый халат, вышла из комнаты. А Кэт в расстроенных чувствах плюхнулась на постель.
   - Эй, ты чего? - Диана недоуменно посмотрела на ее понуренный вид.
   - Как же я устала! - Кэт с тоской смотрела в окно. - Пусть Кэтлин поскорее вернется, сейчас это моя самая большая мечта! Ди, еще немного, и я просто не выдержу! Он мне так нравится... Хотя какое, к черту, "нравится"! Я его люблю... И это невыносимо!
   - Кого? - кошка окончательно проснулась и встревожено глядела на девушку.
   - Марселу, - Кэт спрятала лицо в ладонях и негромко всхлипнула. - Я с ума схожу, когда он рядом. Мне так хочется, чтобы он меня обнял и никуда не отпускал. Чтобы всегда был рядом. Я без ума от его голоса, от его глаз, от его рук, от всего... Он - моя мечта, Ди! Я всегда хотела именно такого парня...
   - И на дне рождения Лиз ты поэтому его так подколола? - осторожно поинтересовалась кошка, пытаясь переварить новую информацию.
   - Ди, он божественно целуется, - Кэт обхватила плечи ладонями. - Каждый раз, как я на него смотрю, мне хочется броситься ему на шею, обнять и зацеловать до изнеможения. И я боюсь подходить к нему, потому что это всегда означает приступ едва контролируемого желания.
   - Ты ненормальная, - Диана посмотрела на фотографию у кровати.
   Кэт проследила за взглядом и вспыхнула:
   - Ненормальная? Ди, для вас внешность важна или содержание? Мне казалось, что ты умнее...
   - Что ты хочешь этим сказать? - кошка взъерошилась.
   - Ни ты, ни Кэтлин... Вы никогда не видели Марселу по-настоящему, - девушка небрежно взмахнула ладонью в сторону фотографии. - Сестричке важно, чтобы рядом с ней была рамка, достойная ее внешности. Она это себе нашла. Красивого, богатого, известного, похожего на нее. А Марселу... Я его не за внешность люблю. За его надежность и серьезность. За его ответственность. За то, что он умный. За то, что в нем есть стержень, который помогает вынести все, например, мою сестричку, а ведь это совсем нелегко. Я люблю его взрывной характер и его холодность. Его мрачность и его улыбку. Его голос, его запах... Умиротворение и спокойствие, которое он мне дарит. Его заботливость по отношению к девчонкам. Я люблю его движения, кажется, могла бы часами за ним наблюдать. Его романтичность и ранимость, которые он так старательно прячет за маской цинизма. И честное слово, мне уже глубоко наплевать, как он выглядит. Он лучше всех. В любом виде. В каждой своей маске. И, господи, мне так больно оттого, что мы не можем быть вместе...
   - Кэт... - Диана растерянно смотрела на нее, не зная, что сказать. - Если ты хочешь... Можно попросить королеву, она тебя оставит...
   - Нет, Ди, - Кэт вытерла слезы. - Я не могу. Я сама не могу остаться, хотя очень этого хочу. Там мои родители, пусть не родные, но вырастившие меня, как собственную дочь, и верящие в то, что я - их ребенок. Там мои друзья, те, кого я уже много лет знаю... Как я могу их всех бросить? Как я могу остаться здесь? Зачем? Кому я тут буду нужна? Зачем этому миру две Лунные воительницы?
   - Ну, сейчас это пришлось как нельзя кстати, - фыркнула кошка.
   - Если придется еще раз, вы уже знаете, где меня искать, - Кэт слегка успокоилась и покачала головой. - Хотя я сильно надеюсь, что больше такого не повторится.
   - Тебе тяжело? - полуутвердительно протянула Диана.
   - Да, - Кэт пожала плечами. - Очень тяжело. Мне плохо удается роль сестрички. А собой я быть не могу.
   - Тебе тяжело из-за того, что ты изображаешь Кэтлин? - недоверчиво поинтересовалась кошка. - Только поэтому?
   Кэт утвердительно кивнула и вздохнула:
   - Ди, ты не понимаешь, что я сейчас чувствую... Представь, что ты очень долго хотела кем-то стать... Да что тут представлять, возьмем хотя бы Лекса. Он ведь тебе нравится, тебе прикольно с ним переписываться, слать ему всякие милые глупости, но я никогда не поверю, что тебе очень просто себя не выдать, не написать что-то, что Кэтлин бы писать не стала, придерживаться ее стиля общения. И что тебе не хотелось бы, чтобы Лекс знал о том, что это ты ему пишешь. Ты не станешь пытаться отбивать его у Кэтлин, потому что ты ее любишь, потому что знаешь, что они принадлежат друг другу, что он - человек, а ты здесь в форме кошки... Но, согласись, когда она вернется, тебе будет тяжело без вашего общения.
   Диана смущенно потупила взгляд и пробормотала:
   - Лекс мне нравится, да... Но я его не люблю...
   - А я люблю то, что делаю, - Кэт поджала колени к груди. - Я уже несколько лет мечтала о том, чтобы стать СэйлорМун. С того самого момента, как увидела первые серии анимэ про нее. Я хотела стать такой, как она, сражаться за Землю, найти таких друзей, которые - больше, чем семья. Найти любовь всей жизни, как было у Серенити и Эндимиона. И сейчас, когда, казалось бы, моя мечта сбылась, я не могу почувствовать себя счастливой из-за того, что, чтобы наслаждаться своей мечтой, я должна быть кем-то другим. Не собой. Это не я, Ди. Это Кэтлин. И я осознаю, что я сейчас на ее месте, а не на своем. Оно всегда было - ее. И будет - ее. А я просто временно замещаю сестру. А потом уйду. Мне так хочется, чтобы девчонки знали, что я это я, а не Кэтлин. Что мне нравится быть в их команде. Что они для меня - больше, чем просто те, над кем я лидер. Они - моя семья, без них я ничто. И кроме них у меня здесь никого нет. Мне так хочется им сказать спасибо за то, что всегда поддерживают меня, помогают, выручают, несмотря на то, что даже не знают о том, как я к ним отношусь, и считают меня Кэтлин. Так хочется сказать спасибо Камилле за ее потрясающий ум, способность в кратчайшие секунды просчитать все и выдать нам наилучшую тактику. Элизе - за то, что она всегда предугадывает проблемные моменты и предупреждает нас, когда случится очередной час "икс". Долорес, которая делает из всех нас команду и всегда следит за благоприятным эмоциональным фоном в нашей компании, ей ведь невозможно отказать, неважно, просит она или приказывает. Валерии - за ее силу, которой она щедро делится с нами всеми, за ее тренировки и умение отстоять свою точку зрения, за то, что она всем нам старшая сестра, хотя казалось бы одной ветреной Долли ей должно хватать с лихвой. Марселу... Ему я могу сказать спасибо за многое, очень многое. Хотя бы за то, что он никогда не сдается и до сих пор хранит этот мир, который его нещадно колотит, и нас, в сущности совсем девчонок, стоящих на защите вселенной. Ему сложнее всех нас, но он не сдается. Впрочем, это у них, наверное, фамильное. Ведь мой дедушка тоже никогда не сдавался, что бы с ним не происходило. У него, правда, этому были свои причины - в его сердце жила любовь к бабушке. Марселу, видимо, поддерживает любовь к сестре. Они с Лиз очень близки, насколько я знаю. Да и девчонок он тоже любит, как сестер.
   - А почему фамильное? - вставила кошка в этот монолог.
   Кэт посмотрела на нее с грустной насмешкой:
   - Ди, не смеши меня. Если этого не осознает Кэтлин, то не стоит и меня такой же считать. Только те, в ком течет кровь королевской семьи Иллюзиона, могут быть Хранителями этой планеты. На данный момент, Марселу - принц Земли и хранитель Золотого кристалла. Раз появилось новое поколение воинов, значит, родилось новое поколение звездных семян. Или кристаллов. Я не знаю, как правильно. И Хаос, наверняка, тоже постепенно возрождается. А значит, через пару-тройку лет его снова придется изгонять... И знаешь, что я скажу тебе, Ди... Если Кэтлин и дальше будет считать команду приложением к себе любимой, то черта с два они его изгонят. Потому что для этого нужно истинное единство. Они все должны стоять за нее горой, а этого я пока не вижу... Так что... задумайтесь над этим, пока не поздно. Иначе вы можете просто не выстоять.
   - Кэт... - Диана не находила слов. Она внезапно осознала, что, несмотря на внешнее сходство, сестры ничуть не похожи друг на друга. Кэтлин действительно вела себя как капризный избалованный подросток, а Кэт... Сейчас кошке казалось, что между сестрами лежит разница в десятилетия. Она никогда не видела в глазах Кэтлин той усталой мудрости, которая сквозила во взгляде Кэт. Девушка тряхнула головой и уже совсем иным тоном проговорила:
   - Впрочем, у них еще есть время. Кэтлин, в конце концов, повзрослеет и поймет, что от нее зависит. И все будет в порядке. Они справятся.
   - Кэт, - кошка подошла поближе и опустила лапку на ее ладонь, серьезно глядя на девушку. - Ты можешь остаться, если захочешь. Мы можем это устроить. Для королевы это отнюдь не проблема, она только рада будет. И в твоем мире мы тоже все устроим так, словно тебя там никогда не было... Подожди, не перебивай, - она заметила, что Кэт хочет что-то сказать, и нервно дернула хвостом. - Знаешь, буквально на днях мы с Даймоном обсуждали ситуацию, и тогда я тоже думала, что подобные усилия будут излишними, раз ты хочешь вернуться... Ну зачем что-то придумывать, вписывать в один мир двух близняшек через восемнадцать лет после их разделения, тратить на это силы и ресурсы, если можно просто вернуть все на свои места, словно и не было этих двух месяцев. А сейчас я понимаю, что Дайм был прав. Твое место здесь, среди девчонок. Не знаю, почему так, но ты, кажется, не до конца вникла в ситуацию с Кэтлин, может, не хочешь лишний раз лезть в ее память, ее личные тайны... Не знаю. Но только ты действительно не понимаешь. Она не хочет быть на этом месте, ее очень напрягает долг воина. Она активно сопротивляется всему этому. Сначала долг был для нее игрой, а потом стал опостылевшей рутиной. Она говорит себе "я должна" и воюет дальше. Но будь у нее возможность, Кэтлин уже давно послала бы все это к чертям и свалила бы подальше от всех этих сражений. Она не ребенок, Кэт, она уже не повзрослеет в этом отношении. Понимаешь? Она просто не хочет впускать это в свою жизнь. Сэйлор Мун для нее - это не она, это какая-то ее временная форма, сродни сну. В той жизни, которую Кэтлин считает своей, нет места воинам и сражениям. Поэтому она никогда не впустит девчонок в свое сердце, не станет частью их команды, не примет свою вторую ипостась частью себя, частью своей жизни, как ты. Это - груз на ее плечах, тяжкое бремя. Я наблюдаю за ней с самого рождения, я знаю ее лучше всех, пожалуй, даже лучше Лекса, которому она все доверяет... Кэт, твоя сестра вовсе не такая дрянь, какой ее считают. Просто она очень боится терять. Родных - она от них отдалилась; друзей - она старается никого к себе не подпускать, да ты же сама общалась с ее компанией, разве это друзья? Жизнь - она стремится взять от нее все и сразу, чтобы не было обидно. Она капризная, вздорная, стервозная, да, но еще и безмерно одинокая. Сейчас у нее есть Лекс, она просто не могла не полюбить однажды. Но Кэт, несмотря на то, что они уже два года вместе живут и больше трех встречаются, до сих пор не приняла его предложение выйти замуж. Боится, что однажды просто не вернется домой. И ты... Кэтлин считает, что тебе долг воина столь же тягостен, как и ей. Поэтому она потребовала, чтобы ты была здесь в ее роли. На самом деле мы могли бы прекрасно объяснить девчонкам, что произошло, и все бы приняли это как должное. Но под маской Кэтлин тебе не требовалось общаться с ними кроме как на поле сражения, а она полагала, что большего тебе и не потребуется. И она очень боялась потерять тебя, едва найдя. Поэтому не хотела, чтобы здесь остались воспоминания о ее сестре. Она тебе завидует, что у тебя нормальная спокойная жизнь без сражений, без постоянных угроз, без необходимости прятаться за маской воина. Ей было бы легче, если бы ты ушла от нее, как сон, про который можно забыть. Кэтлин искренне полагает, что вы как близнецы смотрите на мир одинаково, что ты так же не хочешь быть воином и защищать этот мир, что ты с радостью вернешься к своей спокойной жизни. Но сейчас я вижу, что она ошиблась. Место лидера - это твое место. Ты сама не заметила, но ты за эти недели стала настоящим центром команды. Они еще неосознанно, но прислушиваются к твоему мнению, беспокоятся о тебе. Ты уже стала неотъемлемой частью их жизни. И сейчас вернуть все на прежние места будет во много раз сложнее, чем если бы мы изначально сказали иннерам, что ты не Кэтлин, а ее сестра.
   - Ди, не поверишь, но я так считала с самого начала, - раздался от дверей негромкий голос Элизы, и девушка легко плюхнулась на кровать под ошеломленно-испуганным взглядом кошки.
   - Лиз? Ты давно здесь? - сдавленно поинтересовалась Диана, когда к ней вернулась способность говорить.
   - Не очень. Услышала последнюю часть твоей речи, - Элиза встряхнула мокрой головой и пожала плечами. - Впрочем, при мне можешь говорить спокойно. Я еще в тот день узнала, что Кэтлин и Кэт - сестры. Как я уже говорила, вы забываете про некоторые мои способности.
   Диана переварила информацию и подозрительно взглянула на Элизу:
   - И кто еще оповещен?
   - Я обещала Дайму никому не говорить, - девушка пожала плечами. - И никому ничего не говорила... Хотя и была не согласна с таким положением вещей. Мне с самого начала казалось, что лучше все рассказать команде. Они должны знать правду... Но я подчиняюсь желаниям наших лидеров. И между прочим, Кэт, - она повернулась к подруге. - Я абсолютно поддерживаю Ди в том, что ты - центр команды. Ты, но не Кэтлин. И без тебя мы останемся без сердца... Кэт, - Элиза мягко обняла подругу. - Оставайся с нами, правда. Не уходи. Ты нам нужна. Поверь мне, Кэтлин только рада будет, если ты освободишь ее от долга воина. Наверняка тут же ломанется в Европу за Лексом... Даже менять ничего не придется. Ты просто займешь ее место, а ей мы какую-нибудь легенду придумаем. Это даже проще, чем кажется.
   - Лиз, - Кэт посмотрела на нее измученными глазами. - Что ты несешь? Какое ее место? Я вообще не должна была появляться в этом мире. Это только трагическая случайность, что я здесь. И уж тем более, я не могу заменить свою сестру. Ведь это изначально было ее место, как можно нарушить ход событий?
   - А может, это была вовсе не случайность? - негромко пробормотала Диана.
   На некоторое время повисло неловкое молчание, а потом Элиза деланно бодрым голосом воскликнула:
   - Кстати! Я совсем забыла, что мне принесли диск... Кэт, не хочешь посмотреть съемку моего дня рождения? У меня и фотки с собой, сегодня забрала из печати.
   - Покажи, - тут же заинтересовалась девушка, стремясь уйти со скользкой темы.
   Лиз дотянулась до сумочки, брошенной на столик, и протянула подруге пухлую пачку фотографий:
   - Здесь так, выборка. Которые мне особенно понравились. Если хочешь, можешь выбрать те, которые приглянутся.
   - А диск из "Дэль Кастильо"? - поинтересовалась Диана, с интересом рассматривая фотки из поместья.
   - Да, - Элиза внимательно смотрела на Кэт, с улыбкой перебирающую снимки, словно ждала некой реакции. И она ее дождалась.
   - О боже! Кто это сделал? - у девушки ярко вспыхнули щеки, и она закрыла лицо ладонями.
   - Могу тоже оставить тебе, хотя мне они очень нравятся. Так бы в рамочку и поставила, - хмыкнула Элиза. - Они в единственном экземпляре... А кто делал? Так у нас там один папарацци сидел.
   - Анри, - Кэт краем сознания вспомнила проигнорированную в тот момент вспышку и вновь посмотрела на фотографию, где был запечатлен тот самый спорный поцелуй. И она четко понимала: глядя на этот снимок никто не предположит, что ее целуют против воли. Никто не предположит, что ее вообще целуют, потому что явная взаимность просто бросалась в глаза. Анри был классным фотографом, пусть и любителем.
   - Лиз, обещай мне, что больше этот снимок никто не увидит, - умоляюще попросила девушка.
   - Я же говорю, он в единственном экземпляре, - Элиза пожала плечами и легко улыбнулась. - Если тебе это так важно, больше я делать не стану и этот могу тебе оставить. На память.
   - Да, - поспешно кивнула Кэт и торопливо засунула фотку в толстый блокнот.
   - Так что? Пойдем смотреть диск? - Элиза чуть насмешливо смотрела на подругу.
   - Да! - воодушевленно воскликнула Диана.
   - Нет! - одновременно с ней выпалила Кэт и, смутившись, добавила. - Я спать хочу. А вы идите, смотрите... Только, Лиз, ты уверена, что его стоит кому-то показывать? Марселу...
   - А я покажу, только если Ди пообещает никому про это не рассказывать, - Лиз взглянула на кошку.
   - Обещаю, - Диана готова была звезды с неба пообещать, только бы увидеть тот вечер. После ночной истерики Кэт ее любопытство разошлось не на шутку, а девушка по-прежнему отмалчивалась.
   - Тогда ты спи, а мы тихонько в гостиной посидим, - Элиза подхватила кошку на руки и вышла из комнаты, на мгновение задержавшись в дверях. - Спокойной ночи, Кэт.
   - Спокойной ночи, - девушка шмыгнула под одеяло и, дождавшись пока они выйдут, открыла блокнот, глядя на фото. - Спокойной ночи, Марселу...
  
   Утро началось с божественного аромата свежесваренного кофе. Кэт лениво потянулась, недовольно зажмурилась от солнечного зайчика, скользнувшего по лицу, и прислушалась. В квартире раздавался звон посуды, негромкие голоса и приглушенный смех. Судя по всему, Элиза готовила завтрак.
   Кэт встала, ощущая себя выспавшейся как никогда, и направилась сперва в ванну, а потом на запах.
   - Доброе утро! - поприветствовала ее Лиз, едва она успела переступить порог кухни. Подруга сидела за столом, подобрав ноги, и намазывала тосты джемом.
   - Добрый день, ты хотела сказать, - Кэт с усмешкой скользнула взглядом по часам, исправно показывающим половину двенадцатого.
   - Утро, потому что ты только что встала, - Элиза пододвинула к ней вторую чашку с кофе и тарелку с тостами. - Ты как раз к завтраку.
   - Ты хоть выспалась? - Кэт тщетно искала на лице подруги следы усталости.
   - Разумеется, - та пожала плечами и от души вгрызлась в хрустящий хлеб. - Ты считаешь меня настолько сумасшедшей, чтобы вскакивать на выходном не выспавшись? Кстати, - она легко улыбнулась, - Ди просила передать, что ее сегодня не будет. У нее день размышлений в одиночестве.
   - С чего бы вдруг? - Кэт приподняла брови, забыв даже про тост от удивления. Диана никогда не отличалась тягой к одиночеству.
   - В эту ночь ей пришлось слишком многое пересмотреть в жизни, - Элиза насмешливо фыркнула. - Такая куча информации требует тщательного обдумывания. Так что не волнуйся, если она вдруг задержится.
   Кэт вспомнила про диск и со вздохом поинтересовалась:
   - И что она сказала, когда увидела?
   Элиза возвела глаза к потолку и улыбнулась:
   - Сказала, что Кэтлин слепая дура, как и она сама. И что я дура, потому что молчу. И что Марселу дурак, потому что создает себе лишние проблемы. И что самая большая дура - это ты, потому что все видела, поняла, но ничего не хочешь делать и даже не собираешь пытаться... Знаешь, в чем-то она права.
   - Лиз, не начинай, - предостерегающе заявила Кэт. - Мы уже обсуждали эту тему. Не надо все повторять по десятому разу. Я уже решила и не собираюсь менять решение.
   - Я бы на твоем месте все же еще раз подумала, - Лиз хмыкнула и отложила недоеденный тост, услышав мелодичную трель дверного звонка. - Сиди, я открою. Это, наверное, Алехандро. Он должен за мной заехать.
   Кэт только кивнула. Отвечать с набитым ртом было проблематично.
   В прихожей послышался мужской голос, и девушка в который раз слегка позавидовала Элизе, у которой есть любимый человек, готовый в любой момент выполнить каждый ее каприз. Даже работать у нее личным шофером.
   - Добрый день, Кэт, - раздался за ее спиной несколько смущенный голос, и девушка чуть не подскочила, изумленно оборачиваясь.
   В дверях кухни стоял Шеймус с охапкой изумительных белых роз и слегка обеспокоено смотрел на нее.
   - Привет... - растерянно пролепетала Кэт и спохватилась. - Ой, проходи! Мы как раз завтракаем. Кофе?
   - Да, спасибо, - он шагнул к диванчику и, опомнившись, протянул ей букет. - Это тебе.
   - Они чудесные, - растроганно ответила Кэт и взглянула на подругу, маячившую в дверном проеме. - Лиз, налей Шеймусу кофе, пожалуйста. Я пока цветы в воду поставлю, - и умчалась в поисках подходящей вазы.
   Элиза проводила ее взглядом, поставила на стол еще одну чашку и внимательно взглянула на гостя:
   - Сливки? Сахар?
   - Да, спасибо, - он ответил ей столь же внимательным взглядом. - Прошу прощения, не представился. Шеймус Бретт.
   - Элиза Дельгадо, - девушка протянула ему ладонь, и гость запечатлел на ней короткий поцелуй. Она слегка смутилась и осторожно высвободила пальцы. - Вы друг Кэт?
   - Скорее, пока еще знакомый, - Шеймус улыбнулся. - Мы не так давно познакомились.
   - Ах да, она рассказывала... Вы ведь владелец того самого клуба? Кэт долго ходила под впечатлением. Сказала, что место просто волшебное.
   Шеймус слегка смутился:
   - Это заслуга тех, кто там бывает.
   Элиза не скрываясь рассматривала гостя. Вчера она видела его только мельком и в полутьме и ничего конкретного сказать не могла бы, кроме того, что он беспокоился за Кэт. Ну, и того, что ему необыкновенно шел его костюм. Сейчас же она изучала парня детально.
   Довольно высокий, это она еще вчера заметила, атлетического телосложения, загорелый, несмотря на рыжеватые волосы. Лицо с явным признаком породы, черты весьма аристократические. Узкие черные джинсы и свободная рубашка необычного серо-зеленого цвета, подчеркивающая цвет волос и глаз, делали его моложе на несколько лет, и Шеймус выглядел немногим старше Алехандро. Длинные нервные пальцы музыканта - да, Кэт ведь говорила, что он на рояле играет. Волосы волнистые, длинные, распущенные. Она не любит, когда парни их стягивают в хвост, значит, для нее. Смотрит на дверь, явно ждет, когда она вернется... Глаза необычные, зеленые...
   Лиз только сейчас поняла, что Шеймус так же пристально смотрит на нее.
   - Ох, простите, - она смущенно улыбнулась, но взгляд не отвела. - Вы англичанин?
   - Ирландец, - Шеймус усмехнулся. - Ничего, ничего, миледи. Меня не каждый день рассматривают красивые девушки.
   - Извините, что так долго, - Кэт вошла на кухню и обвела их взглядом. - Вы уже познакомились, или надо официально представлять?
   - Познакомились, - Элиза с улыбкой повернулась к подруге. - Садись, а то кофе остынет.
   - Ничего, - та махнула рукой и примостилась на стуле, взглянув на гостя. - Еле нашла вазу... Ты цветочный магазин обнес?
   - Почти, - Шеймус улыбнулся в ответ. - У меня друг работает в оранжерее. Я у него часто цветы заказываю.
   - Этот заказ тебе должны были записать как опт, - Кэт рассмеялась.
   - Красивые цветы - красивой девушке, - Шеймус все еще улыбался, но в его глазах стояло беспокойство. От Элизы это не укрылось.
   И в этот момент у нее заиграл мобильник.
   - Да, Алехандро, - она взяла трубку, а потом со вздохом посмотрела на Кэт. - Меня уже ждут. Мой братец и Але куда-то срочно спешат, поэтому я выметаюсь.
   Кэт почувствовала, как щеки заливаются румянцем при одном упоминании о Марселу.
   - Привет им, - выдавила она, стараясь справиться со смущением.
   - Обязательно, - Элиза чмокнула ее в щеку. - Не провожай, я дверь сама захлопну. У тебя гости... Кстати, он действительно красивый, - шепнула она на ухо подруге, сверкнув лукавой улыбкой.
   Кэт возмущенно посмотрела ей вслед и перевела взгляд на Шеймуса, гадая, слышал он или нет.
   - Что-то не так? - обеспокоено поинтересовался он.
   - Все нормально, - Кэт коротко рассмеялась и обратила внимании на его пустую чашку. - Еще кофе?
   - Нет, спасибо, - Шеймус мотнул головой.
   - Тогда, может быть, переберемся в гостиную? - предложила девушка. - Там удобнее.
   Он кивнул и поднялся следом за ней.
   В гостиной явно прослеживались следы ночных посиделок. Слегка сбитые покрывала на диване и креслах, коробка из-под сока, груда подушек на полу и включенный домашний кинотеатр. Похоже, Лиз прямо здесь и спала. На столе сиротливо валялась пустая коробка из-под диска.
   Кэт тяжко вздохнула:
   - Извини, Шеймус. Просто у меня подруга ночевала...
   - Все нормально, - он улыбнулся и осторожно примостился на диван, слегка поправив покрывало.
   - Так чем я обязана столь раннему визиту? - поинтересовалась девушка, удобно устроившись рядом.
   Шеймус несколько мгновений задумчиво молчал, а потом осторожно ответил:
   - Ты вчера так убежала... Я подумал, что с тобой что-то случилось... Я волновался. Вдруг я чем-то тебя обидел?
   - Нет, - она решительно помотала головой и с улыбкой посмотрела на него.
   И несмотря на эту беззаботную улыбку, он снова видел в глубине ее глаз притаившуюся боль и тоску. Шеймус вздохнул и неловко поерзал на диване, нечаянно задев пульт от домашнего кинотеатра. В следующий момент комнату наполнили резкие аккорды фламенко.
   Кэт резко повернула голову, и на ее лице промелькнула целая гамма чувств. Шеймус тоже взглянул на экран и увидел профессиональную съемку какого-то праздника. На первом плане была недавно убежавшая Элиза, одетая в шикарное платье испанского стиля, танцующая с молодым человеком. А чуть правее них... Он ошеломленно посмотрел на Кэт, закусившую губу.
   Это несомненно была она. В черном платье, тесно облегавшем женственную фигурку, с забранными волосами, мерцающими стразами. С насмешливо-высокомерным выражением лица глядящая на своего партнера, практически вытащившего ее в центр зала. Ослепительно красивый испанец, смуглый, высокий, черноволосый. С улыбкой хищника смотрящий на девушку, которую только что почти вытолкнул вперед.
   Вот она поднимает руки и хлопает в ладоши, камера берет их в центр кадра... А дальше была феерия огненного фламенко. Шеймус даже представить себе не мог, что печальная тихая Странница способна так танцевать. Казалось, даже здесь воздух дрожал от напряжения. Она и ее партнер обменивались такими огненными взглядами, так касались друг друга... Создавалось абсолютное ощущение, что эти двое просто сгорают от пламенного желания обладать друг другом прямо там, и лишь присутствие толпы народа сдерживает их сквозящее в каждом движении желание.
   Последний резкий аккорд. Она выгибается в его руках, зарываясь пальцами в его волосы и касаясь коленом его бедра, и его лицо практически в ее декольте, а по ее ноге легко скользит вверх его ладонь. Скользит почти незаметно, ласкающе... И рывок назад. И долгий взгляд глаза в глаза.
   Он медленно повернулся к девушке, которая смотрела запись, нервно теребя пальцами подушку и вряд ли отдавая себе в этом отчет. И такое неприкрытое больное желание горело в ее глазах, что парень вздрогнул.
   - Ты замечательно танцуешь, - сказал Шеймус, просто чтобы разрядить накалившуюся в комнате атмосферу.
   - Да, спасибо, - отстраненно ответила Кэт и тряхнула головой. - Выключи, пожалуйста. Там ничего интересного нет. Это день рождения Элизы, ее семья устраивала праздник. В основном танцы, тосты... Обычное семейное видео, - она дрожащей рукой поправила волосы и снова вцепилась в подушку. - Хотя было действительно нескучно.
   - Это твой молодой человек? - вскользь поинтересовался Шеймус, щелкая пультом.
   - Нет, - Кэт коротко усмехнулась. - Это брат Элизы, Марселу. Она возложила на него почетную миссию - развлекать меня. Ну, и еще мы там немножко разыграли их семью...
   - Каким же образом? - Шеймус заинтересованно смотрел на нее.
   - Выдали себя за пару. Они все решили, что я - его невеста, - Кэтлин фыркнула и чуть насмешливо прищурила глаза. - Давай не будем об этом, ладно? У нас с Марси вообще очень сложные отношения.
   - Знаешь, глядя на ваш танец, я могу понять, почему они так решили, - через силу улыбнулся Шеймус. - Вы - очень красивая пара.
   - Ну я же попросила - не надо! - девушка страдальчески закатила глаза и поспешила сменить тему. - Ты извини, что я так вчера сбежала... У меня была причина...
   - Да, я видел, - спокойно кивнул он. - Причина была довольно внушительная.
   Кэт недоуменно взглянула на него, а парень чуть улыбнулся:
   - Твои глаза довольно трудно спутать с чьими-либо, воительница.
   - Ам... Эээ... Что? - она не знала, что сказать. Это было, мягко говоря, неожиданно.
   Шеймус чуть склонил голову набок и с легкой усмешкой кивнул:
   - Я знаю, что это ты. Если не хочешь говорить, не говори, только не лги... Я почувствую, - он осторожно сжал в пальцах ее ладонь. - Не волнуйся, Кэт. Я никому не расскажу. Я сохраню твой секрет. И спасибо, что спасла мне жизнь вчера.
   - Не за что, - выдавила девушка и жадно заглянула ему в глаза. - В смысле, почувствуешь? Ты эмпат?
   - Не совсем, - Шеймус легко пожал плечами. - Просто у меня есть некоторые способности. В принципе, похоже на эмпатические, но не слишком. К тому же, они у меня редко работают по желанию. Разве что умение отличать правду от лжи постоянно, а все прочее... Весьма стихийно. Ну, плюс, я могу почувствовать необычных людей. Вроде тебя или твоей подруги... Она тоже одна из вас?
   - Ты же понимаешь, что это не мои тайны, - Кэт серьезно взглянула на него. - Элиза действительно необычная девушка, но ее секреты я оставлю при ней.
   - Ты права, прости, - он кивнул. - Я не вправе лезть туда, куда меня не звали... Просто я вчера очень за тебя испугался. Тебе сильно досталось.
   - Не больше, чем доставалось раньше, - девушка вздохнула и передернулась, вспомнив сестру. - Поверь, некоторым прилетало гораздо сильнее.
   - Как ты стала воином? - Шеймус смутился. - О, прости. Я опять лезу не в свое дело... Но мне всегда было интересно, кто доверил юным девушкам защиту мира.
   - Это у нас в крови, - Кэт легко улыбнулась. - Семейный долг, знаешь ли. Продолжаю дело своей бабушки и матери. Подозреваю, что у остальных девчонок то же самое.
   - Подозреваешь? А спросить? - Шеймус чуть приподнял брови. - Неужели за столько лет вы ни разу не задавались этим вопросом?
   Кэт печально улыбнулась:
   - Я знакома с ними немногим больше месяца. И они не слишком горят желанием рассказывать мне о себе. Они даже не знают, кто я такая.
   - Постой, как это - чуть больше месяца? - он непонимающе смотрел на нее.
   Девушка дотянулась до столика и взяла фотографию сестры:
   - Вот.
   Шеймус внимательно посмотрел на снимок и вновь перевел взгляд на Кэт:
   - Твоя родственница?
   Она нервно рассмеялась:
   - Да. Моя сестра. Близнец.
   Он ошеломленно уткнулся в фото:
   - Близнец? Да вы ничуть не похожи!
   - Кроме тебя и Лиз никто нас не различает, - Кэт вздохнула. - Сейчас все принимают меня за нее. И это, в какой-то степени, хорошо.
   - Почему? - непонимающе спросил Шеймус.
   - Потому что сейчас я нахожусь на ее месте, - девушка развела руками. - На самом деле, воительница - это моя сестра. Она жила здесь с рождения и возглавила новую команду воинов, как только они были готовы к своей миссии.
   - Постой, а ты? Где же ты была?
   - А я все это время жила в другом мире. Вселенная, знаешь ли, множественна. И количество миров безгранично, - Кэт слабо улыбнулась. - Вот только в моем мире нет магии, он для нее закрыт. Поэтому демонов там тоже нет. Как и необходимости в воинах планет, охраняющих порядок. Но как раз месяца полтора назад с моей сестрой - ее, кстати, тоже Кэтлин зовут - случился несчастный случай. Она сильно пострадала и не могла выполнять свой долг воина. Ее отправили к нашей настоящей семье, а меня - на ее место. С условием, что я буду замещать ее. Сейчас я здесь под ее фамилией, в ее жизни... Меня в этом мире просто не существует, Шеймус. И через некоторое время я отсюда исчезну, вернусь туда, где я выросла и жила до всего случившегося, даже не зная, кто я и откуда, - она печально посмотрела на фото и негромко вздохнула. - Правда, тяжело будет осознавать, что я приемная дочь. И забыть обо всем этом тоже не получится. Да и не хочется, я слишком много нашла здесь. Того, о чем всегда мечтала.
   - Ты это и имела в виду, когда говорила, что скоро уйдешь? - тихо поинтересовался он. Кэт молча кивнула и вновь взглянула на фотографию смеющейся сестры:
   - Я не принадлежу вашему миру, Шеймус. Меня сюда занесло по трагической случайности. Если бы Кэтлин не пострадала, я так и жила бы себе спокойно, ни о чем не зная, искренне считая, что я - дочь тех своих родителей, видела бы свою настоящую семью только в популярной анимэшке и мечтала оказаться на месте моей бабушки. Поступила бы в выбранный универ, нашла бы какого-нибудь парня... Устроилась бы как-нибудь в жизни, - по ее щеке скользнула непрошенная слезинка, и девушка резко вытерла лицо ладонью. - Прости, я что-то распустила сопли сегодня.
   - Ты не хочешь возвращаться, - утвердительно проговорил Шеймус и осторожно обнял девушку, привлекая к себе. - Боги, поверить не могу... Ты - такая хрупкая и ранимая, и вдруг - воительница... У нас сумасшедший мир!
   - У вас замечательный мир, - Кэт затрясла головой, и слезы горохом покатились по лицу. Она всхлипнула и уткнулась ему в плечо. Он легко гладил ее по голове, стараясь успокоить, забрать ее боль, но что-то мешало ему, останавливало его способности.
   - Знаешь, я в последнее время постоянно думаю, почему все получилось именно так, - глухо пробормотала девушка, не поднимая головы. - Нас ведь две родилось. Почему именно ее отправили сюда, ведь могло быть и наоборот? Почему получилось именно так? Все, кого ни спрошу, твердят, что Кэтлин стала воительницей только из чувства долга, что ей хочется нормальной, тихой, спокойной жизни, а не бесконечной вахты на страже вселенной... У меня есть эта спокойная жизнь, а я мечтаю оказаться на ее месте, стать своей здесь. Быть в команде девчонок, сражаться с ними спиной к спине. У меня замечательные подруги в том мире, да, но эти девочки... Они мне как семья. И Мар... - Кэт запнулась и замолчала.
   Руки Шеймуса замерли на месте. Он внимательно и чуть печально смотрел на пушистый затылок и вспоминал увиденное фламенко: "Значит, не показалось..."
   - Если ты так хочешь быть здесь, неужели нет никакого способа? - поинтересовался он, стараясь отогнать печальные мысли. - Раз твоей сестренке хочется спокойной жизни, а тебе - места среди воинов... Почему бы вам не поменяться? Окончательно? Ты здесь, а ее - к тебе.
   - Не получится, - Кэт уже взяла себя в руки и слегка отстранилась, не глядя на него. - У нее здесь любимый молодой человек. Да и вряд ли она согласится жить так, как жила я. Мы действительно слишком разные. Если мне так тяжело дались эти недели в ее образе, хотя и приходилось всего лишь изображать капризную и взбалмошную особу, то ей и подавно меня не сыграть при всем нашем внешнем сходстве. У меня гораздо более скромная жизнь, чем та, к которой привыкла сестрица. Я живу вместе с родными, и вся наша квартира раза в два меньше этой, где живут только Кэтлин и Лекс... Так что ничего не получится. Еще несколько недель, и она вернется. А я уйду.
   - Да, ты была права. Для Пабло это дело - выше невозможного, - попытался пошутить Шеймус. - Он все еще надеется, что сумеет тебя переубедить... Кстати, а ему ты как объяснила свой отказ?
   Кэт улыбнулась, перестав хлюпать носом, и пожала плечами:
   - Сказала ту правду, которую смогла.
   - А подробнее? - Шеймус заинтересованно взглянул на нее. - Что из этой истории является правдой, которую можно рассказать?
   - Когда Пабло пришел сюда и назвал меня именем сестры, я ему честно объяснила, что Кэтлин - это не я, - Кэт хмыкнула. - Сказала, что мы близняшки, которых разлучили в младенчестве, и что мы недавно встретились. Уточнять, при каких обстоятельствах это произошло, я не стала. Честно поведала, что Кэтлин сейчас у нашей родни, а я ее тут временно замещаю, присматриваю за квартирой, кошкой, сдаю за нее экзамены в университет, а заодно разыгрываю ее знакомых, притворяясь ею. Ну, и дала намек на наши существенные различия, которые легко можно проверить, если ему надо, потому что он заявил, что история полный бред... На его месте я бы тоже так решила... Ну, и добавила, что как только Кэтлин вернется, мы сразу же поменяемся местами обратно, и вряд ли я еще раз сюда попаду, - девушка вздохнула. - Так и должно быть. Я выросла в том мире, там моя семья и те, кого я люблю. Те, кого знаю долгое время, кто всегда поддерживал меня. А это все, - она обвела комнату рукой, - жизнь моей сестры, какая есть. Мне нет в ней места. Меня здесь вообще нет. Я - Кэтлин, а как только она вернется, меня не станет. Я превращусь в ее отражение, - Кэт задумчиво усмехнулась и подняла на Шеймуса удивленные глаза. - Даже не знаю, почему я тебе все это рассказываю... Не Диане, не Элизе...
   - Видимо, я заслуживаю доверия, - Шеймус легко улыбнулся и склонил голову. - Не волнуйтесь, принцесса. Ваш секрет я унесу в могилу... - он печально вздохнул. - Можно попросить тебя, Странница?
   - Смотря о чем, - осторожно ответила она.
   - Раз уж ты так скоро покинешь нас... Заглядывай ко мне почаще, - Шеймус серьезно смотрел на нее. - У тебя действительно восхитительный голос, Кэт. И я бы очень хотел услышать его еще хотя бы раз.
   Девушка улыбнулась и склонила голову в знак согласия. Шеймус еще раз окинул ее внимательным взглядом и поднялся:
   - Я, пожалуй, пойду. Анна, конечно, замечательно справляется с моими обязанностями, но не стоит этим злоупотреблять.
   - Если получится, я сегодня загляну, - Кэт вышла вслед за ним в прихожую. - А то вчера у меня так и не получилось насладиться вечером, как хотелось.
   - Буду очень рад тебя видеть, - серьезно ответил Шеймус.
   Не успел он нагнуться за ботинком, как раздался звонок. Кэт удивленно взглянула на дверь, пожала плечами и повернула замок. И остолбенела, увидев Марселу.
   - Привет, - хмуро бросил он, проходя в квартиру. - Меня Лиз послала за... - Марселу осекся, увидев гостя. - Я помешал?
   - Нет, - Кэт отчаянно покраснела, подумав, как выглядит эта сцена - она одна, растрепанная, в халате - и наедине с мужчиной.
   - Я уже собирался уходить, - Шеймус окинул пришедшего настороженным, чуть изучающим взглядом. Марселу поправил очки и вперил взгляд в пространство, тоже изучая гостя, но краем глаза:
   - Не хочешь нас представить друг другу?
   Кэт вздохнула:
   - Шеймус - Марселу, Марселу - Шеймус.
   - Очень приятно, - руку Марселу не протянул, но явное удивление на лице мужчины заметил. Как, впрочем, и то, что ему тоже руку подавать не спешили.
   - Взаимно, - Шеймус обулся и улыбнулся девушке. - Ладно, Кэт. Буду ждать тебя сегодня.
   - Я постараюсь, - она вздохнула и качнула головой. - До встречи, Шеймус.
   - Удачи, - он легко чмокнул ее в щеку и вышел из квартиры. Марселу покосился ему вслед и в упор взглянул на Кэтлин, захлопнувшую дверь:
   - Ну... Как видишь, ты зря беспокоилась. С ним все в полном порядке.
   - Да. К счастью, - девушка нервно улыбнулась и поправила халат.
   Марселу закусил губу и резче, чем хотел, произнес:
   - Элиза просила меня забрать диск. Она его у тебя забыла.
   - Да, конечно, - Кэт кивнула и направилась в гостиную. Он последовал за ней.
   И замер на пороге, глядя на царивший там разгром. В голове просто зашумело от ревности. Он о ней беспокоился, а она... С утра и уже с мужчиной!
   - Да, - протянул он саркастически, оглядывая разбросанные по полу подушки. - Вижу, время вы зря не теряли. Надеюсь, я вам действительно не помешал.
   Девушка удивленно посмотрела на него:
   - Ты чего?
   - Да так, - он едко улыбнулся и поинтересовался. - Ну и как он тебе?
   - Кто? - Кэт непонимающе захлопала глазами.
   - Твой новый друг, - Марселу фыркнул, стараясь взять себя в руки.
   - Шеймус? - девушка слегка смутилась, вспомнив, как тот ее обнимал и успокаивал. - Он замечательный, - искренне ответила она. - Очень заботливый и понимающий. С ним как-то спокойно, знаешь. Наверное, потому что он меня старше намного. Уже успел пожить и всего повидать. И он необычный. Я редко встречала таких, как он.
   Марселу сжал кулаки так, что ногти врезались в ладони.
   - Поздравляю, - процедил он, не глядя на девушку. - Надеюсь, в дальнейшем он тебя не разочарует.
   - Шеймус? Вряд ли, - Кэт задумчиво улыбнулась, думая о своем и совершенно не замечая состояния парня.
   Марселу коротко выдохнул сквозь стиснутые зубы и выхватил диск из ее пальцев:
   - Ладно. Мне пора. Еще куча дел. Надеюсь, ты приятно проведешь вечер. Как и ночь, я полагаю... Хотя могла бы сразу все сказать, а не прятаться от меня последние дни, - он резко развернулся и почти бегом выскочил из гостиной. Кэт недоуменно посмотрела ему вслед, а потом до нее медленно начал доходить идиотизм ситуации.
   - Марселу, постой! Ты все не так понял! - она рванулась следом за ним, но за его спиной уже сухо щелкнул замок.
   Девушка застонала и медленно съехала вниз по стенке, обхватив голову руками. Она вспомнила все, что только что говорила, и выругалась сквозь зубы, догадавшись, что именно подумал Марселу.
   - С другой стороны, - она печально подняла глаза к потолку, - я же хотела удержать между нами дистанцию. Пусть лучше думает, что я такая дрянь, и не переживает, когда я уйду. Так будет проще. Ему точно.
   Но на душе все равно было паскудно и скребли кошки.
   Она действительно несколько дней после дня рождения Элизы старательно скрывалась от парня, не отвечала на звонки и делала вид, что ее нет дома. Даже съездила в гости к приемным родителям сестры. Они, кстати, оказались очень милыми людьми, а уж маленькая Элена и вовсе была чудом. Кэт с огромным удовольствием возилась с малышкой, играла с ней в куклы, рассказывала сказки, водила гулять в парк и купаться на озеро. На прощанье Элена безапелляционно потребовала, чтобы сестричка приезжала еще. Кэт обещала.
   Приехав домой, она поймала себя на невольном сравнении своей семьи и семьи Кэтлин. У сестрички тоже был младший брат примерно того же возраста, что и у самой Кэт. Судя по всему, отношения у них складывались с такими же плюсами и минусами... Во всяком случае, до того, как Кэтлин переехала в квартиру. А вот родители у нее на многое явно смотрели сквозь пальцы. Во всяком случае, мама безо всякого смущения поинтересовалась у девушки, когда же они с Алексом осчастливят ее внуками, а отец полушутя спросил, какую взятку он должен дать за зачисление в университет, и абсолютно искренне удивился, узнав, что Кэт поступила туда самостоятельно.
   После времени, проведенного с ними, Кэт поняла, что сестричка сделала все, чтобы оградить свою жизнь от посягательств со стороны семьи. И не стремилась в эту семью возвращаться. Несмотря на легкое общение и радость от ее приезда, незримая стена между ней и семейством Силвер чувствовалась постоянно.
   Кэт глубоко вздохнула, поднялась и пошла наводить порядок в гостиной, размышляя попутно, а не сдержать ли данное Элене обещание прямо сегодня. Все равно никаких планов у нее не было, а развеяться и отвлечься хотелось. Особенно после только что случившейся сцены.
   А сердце мучительно ныло, старательно давая понять, куда именно на самом деле хочется девушке...
  
   Когда Элиза заехала в гости к брату, она застала его в наихудшем расположении духа. Этому свидетельствовала ополовиненная бутылка вина, тяжелая музыка, просто раздирающая барабанные перепонки, осколки от напольной вазы у дверей и общий дух хаоса, царивший в обычно весьма аккуратной квартире.
   - М-да, - задумчиво протянула Лиз, осторожно перешагивая через разлетевшиеся черепки, и дотянулась до пульта, выключая музыку.
   - Включи обратно, - мрачно потребовал Марселу, даже не глядя на сестру, и нашарил рукой бутылку. - Диск на столике возле дверей. Можешь взять и идти. Я хочу побыть один.
   Элиза ловко выхватила бутылку из-под самых его пальцев и покачала головой:
   - Ну уж нет, милый. Сначала ты мне расскажешь, по какому поводу сегодня объявлена великая депрессия, - она непринужденно уселась в кресло и с ожиданием посмотрела на брата.
   - Жизнь - дерьмо, - проинформировал он и наконец-то соизволил обратить на нее внимание. - Лиз, отдай бутылку. Мне совершенно не хочется тащиться за другой. И очень хочется напиться.
   - Может, тебе еще и шлюху на дом вызвать? - с легкой ехидцей поинтересовалась девушка.
   - Можно, - Марселу безразлично пожал плечами. - Если ей можно, чем я хуже? В конце концов, какая разница, одна шлюха или другая?
   - Ты сейчас о ком? - подозрительно спросила Элиза. - Я не ошиблась, ты напиваешься из-за девушки?
   - А ты вообще способна ошибаться? - он саркастически взглянул на нее. - Не знал! Да, Лиз, твой братец окончательно свихнулся и напивается из-за еще одной шлюхи!
   - И кто же она? - Элиза чуть приподняла бровь на невозмутимом лице, хотя внутри у нее все клокотало. Она уже знала ответ.
   - О, наша хорошая знакомая, - Марселу фыркнул. - Такая кудрявая, рыженькая, голубоглазая... или сероглазая, в зависимости от ее настроения... Весьма пламенная девочка и вертихвостка, каких мир не видывал! Одно слово - шлюха!
   - Это ты сейчас о Кэтлин? - сестра чуть склонила голову набок. Марселу резко кивнул и хрипло рассмеялся:
   - А ты мне говорила, что я ей небезразличен! Все они одинаковы - увидели красивую морду и сразу же виснут... О, вот он, небывалый случай! Лиз ошиблась!
   - Что случилось, Марси? - Элиза пересела поближе и мягко опустила ладони на его плечи. - Вы с Кэт опять поругались?
   - Нет, - он горько усмехнулся и помотал головой. - Я просто забрал у нее твой диск и ушел. И желания туда возвращаться у меня нет... Черт, а я еще вчера переживал, как бы с ней чего не случилось после нападения. Думал, как бы зайти в гости, проверить... А она... С утра - и уже с мужиком! Да он же ее лет на десять старше!
   - Постой, постой, - Элиза прервала его тираду. - Такой высокий, рыжеволосый, в зеленоватой рубашке и черных джинсах? - Марселу мрачно кивнул, и девушка облегченно рассмеялась. - Фу, я уж думала... Марси, это просто ее знакомый. Шеймус. Он сегодня с утра к ней в гости зашел. Они познакомились в его клубе, когда Кэт туда зашла дождь переждать. А вчера она там даже посидеть не успела, как демон появился. Сказала, что пришлось убежать, даже не попрощавшись... А он сегодня решил зайти, узнать, как она и почему вчера так сорвалась с места, едва придя.
   - Ага, и узнавал это в гостиной на полу среди подушек, - фыркнул Марселу, постепенно остывая. - Ты бы видела...
   - Я не только видела, - Элиза слегка покраснела. - Я еще и создавала... Мы с Ди вчера вырубились прямо на ковре, когда диск смотрели. А убрать утром я не успела... Ой, позорище! Кэт же его наверняка в гостиную повела, а там этот бардак! Представляю, что он подумал...
   - Ты ее оправдываешь, Лиз? - Марселу недоуменно взглянул на сестру, а потом по его губам скользнула саркастическая усмешка. - Ах, да. Прости. Я совсем забыл, что вы теперь лучшие подруги...
   - Что?! - Элиза широко распахнула изумленные глаза, но тут же негодующе прищурилась и ледяным тоном проговорила. - Ты хочешь сказать, что я вру тебе, чтобы выгородить кого-то? Пусть даже подругу? Я? Вру? Тебе???
   Он отвел глаза и снова уткнулся в колени, буркнув:
   - Извини, Лиз. Я знаю, что ты мне не врешь. Я просто...
   - Просто ревнуешь, - мягко улыбнулась девушка и, перебравшись поближе, ласково взъерошила его волосы. - Признайся, Марси, она тебе нравится.
   Марселу дернул плечом и промолчал. Сестра обхватила его руками и прижалась щекой к его плечу:
   - И ты ей нравишься. Поверь мне. А Шеймус для нее просто друг и никогда не станет кем-то большим...
   - То-то она первым делом о нем спросила, едва успев в себя придти, - мрачно отозвался парень, по-прежнему не поднимая головы.
   - Если бы кто-то из моих друзей попал в такую переделку, я поступила бы так же, - заметила Элиза. - Она же не видела окончания боя. Разумеется, ее волновала судьба Шеймуса. Ведь сам он не мог от демона защититься... Марси, ради бога! Я была у нее, когда он пришел! И точно тебе говорю, Кэтлин не видит в нем мужчину. Только друга.
   - Какая разница, - Марселу наконец посмотрел на сестру. - Мы все равно не будем вместе, нравится мне Кэт или нет, есть у нее кто или нет никого... У нас просто нет ни единого шанса быть вместе.
   - Разумеется, нет, - согласилась Элиза, - раз ты уже опустил руки и сдался. Эй, Марселу! - она ощутимо встряхнула его. - От тебя ли я это слышу? Это мне говорит тот, кто только и делает, что проворачивает сделки, в которых остальные не видят ни единого шанса на выгоду, а потом не знают, как дотянуться до собственного локтя...
   - Бизнес - это бизнес, - Марселу печально усмехнулся. - Там все проще. Намного.
   - А это - твое счастье, братик. И сейчас оно зависит только от тебя, - серьезно заметила Элиза. - Неужели ты сдашься и так легко его отпустишь?
   - Я не знаю, что делать, - тихо проговорил он.
   - Для начала - иди в ванную и приведи себя в порядок, - Элиза легко вскочила на ноги. - А я пока сварю кофе. Тебе нужно придти в себя, - она подхватила бутылку и, уже выбежав из гостиной, почти сразу же заглянула обратно. - А еще я бы посоветовала позвонить и извиниться. Насколько я тебя знаю, ты уже успел наговорить лишнего.
   Марселу удрученно взглянул на сестру и поплелся в ванную.
  
   9. Примирение и выбор
   Яркое летнее солнце неторопливо клонилось к горизонту, и день казался растянутым до бесконечности. Особенно сейчас, когда девушка лениво покачивалась в гамаке с книжкой в руках. Ветер игриво шелестел страницами, а мысли Кэт были устремлены куда-то далеко от описанной истории.
   С самого утра она выгуливала Элену и сейчас наслаждалась заслуженным покоем. Кажется, сегодня они успели облазать все местные достопримечательности, куда их не занесло за предыдущие пару дней. Эль, ничуть не растратившая своей энергичности, сейчас увлеченно гоняла монстров на отцовском компьютере, а Кэт удалилась в тихий уголок сада, где находилась уютная беседка с гамаком.
   - Отдыхаешь? - раздался рядом теплый голос Серены, приемной матери Кэтлин, и женщина присела на лавочку возле перил, с улыбкой глядя на девушку.
   - Да. Эль кого угодно умает. Просто сорванец, а не девчонка, - Кэт потянулась и вопросительно взглянула на Серену. - Ты что-то хотела, мам?
   - Нет, ничего, - та покачала головой, пристально изучая девушку. Впрочем, для нее такие взгляды не были внове. Серена частенько одаривала окружающих подобными. Кэт уже успела привыкнуть, хотя сначала было слегка неуютно.
   - Эль, конечно, сорванец, - женщина тепло улыбнулась, явно чему-то своему. - Хотя я помню кое-кого еще более неусидчивого.
   - Искренне надеюсь, что ты имеешь в виду Ника, - Кэт негромко рассмеялась, закладывая руки за голову.
   - Нет, я имею в виду Кэтлин, - Серена чуть склонила голову набок, наблюдая за девушкой.
   Кэт озадаченно повернулась к ней, даже не зная, что сказать. Серена мягко усмехнулась:
   - Вы, и правда, очень похожи, милая. И хотя не я родила вас, но Кэтлин я воспитывала с ее первых дней и искренне считаю ее своей родной дочерью. Я знаю каждое ее движение, каждый любимый жест, манеру говорить... Это нельзя подделать, и никакое сходство не поможет. Ведь даже у близнецов есть различия, тем более если они росли раздельно. Надо отдать должное твоей второй матери, она сумела сделать то, чего не получилось у меня - ты вполне взрослая. А Кэтлин, несмотря ни на что, пока еще остается взбалмошным ребенком. Удивительно, как она справляется со своими обязанностями воина.
   - А вы... Вы... - Кэт не могла подобрать слов. Мысли хаотически кружились в голове.
   - Разумеется, я все знаю, - Серена отмахнулась. - С самого начала знала. Потомок королевского рода Луны просто не может не быть воином. Это ваша судьба, - она задумчиво посмотрела на девушку. - Мы с тобой родились в одном мире, милая. Я подданная Серебряной Земли, выросла там. На Землю попала вместе с посольством, встретила здесь Ивора, влюбилась, вышла замуж. Вот только детей у нас долгое время не было. А потом меня вызвали во дворец. Тогда там происходили жуткие катаклизмы. Даже здесь отдавались. Демоны чуть ли не внаглую по улицам расхаживали. Твои родные едва справлялись, каждый воин был на счету. И именно в это время родились вы с Кэтлин. И чтобы спасти вас и защитить ближайшие миры, королева решила отдать вас в чужие руки. И в разные миры, так если бы кто-то стал вас искать, ему пришлось бы здорово попотеть... Селенити сама вынесла мне свою дочь, - в глазах Серены легла печальная тень. - Это был первый и последний раз, когда я видела на ее лице слезы. Впрочем, я ее понимаю. На ее месте я бы просто не смогла расстаться с таким сокровищем. Девочка была хорошенькая, просто чудо. Настоящий ангелочек. Маленькая, неимоверно хрупкая. И я тогда самой себе поклялась, что защищу ее, чего бы мне это ни стоило. Не потому что это был мой долг перед королевской семьей, а потому что с первого взгляда влюбилась в нее. Разумеется, я знала, что придет день, когда Кэтлин станет воином, как ее предки, но старалась не думать об этом. Тогда я вообще мало о чем думала, ведь у меня наконец-то появилось то, о чем я так долго мечтала - ребенок. Наверное, поэтому я не сразу нашла в себе силы относиться к ней построже. Когда я об этом задумалась, было уже слишком поздно, Кэтлин не терпела ничьего вмешательства в свою жизнь, не принимала отказы и жутко обижалась на любые ограничения и указания. Впрочем, я не вправе обижаться на нее или судить.
   - Ну, почему же? - Кэт чуть приподняла брови. - В конце концов, ей все равно придется повзрослеть. А с той обязанностью, которая на нее возложена, подобные взгляды на мир несколько не сочетаются.
   - Очень даже сочетаются, - Серена вдохнула. - Когда Кэтлин было четыре года, у нас появилась Диана. И Кэтлин с детства слышала, что она принцесса, наследница Лунного королевства, будущая великая воительница, которой предназначено защищать мир и вселенную. Она и так была для нас особенной, особенно с того момента, как я родила ей братика по ее желанию...
   - В смысле? - Кэт недоуменно смотрела на Серену. Та пожала плечами:
   - В прямом. Однажды Кэтлин заявила мне, что ей срочно нужен братик. Через несколько недель я узнала, что беременна. Так у нас родился Ник. И я до сих пор уверена, что если бы не моя дочка, у нас никогда бы не было детей... Ну, а после того, как Ди стала рассказывать ей историю ее семьи, Кэтлин окончательно уверилась в своей избранности. И постепенно стала такой... какой стала. А когда родилась Эль, она окончательно от нас отдалилась. Едва ей исполнилось пятнадцать, она потребовала купить ей квартиру в городе и уехала отсюда. Мы редко виделись в последние годы, но я все равно видела, что моя девочка очень одинока. Она не очень хорошо умеет ладить с людьми, слишком самоуверенна и капризна, слишком ребячлива. Я так рада, что она встретила Алекса. Он хороший мальчик, с ним Кэтлин стала намного спокойнее и веселее... Любимый мужчина - это единственное, чего ей не хватало в жизни. Все прочее у нее было с детства, королева обеспечила своей внучке королевскую жизнь.
   - Ее банковский счет...
   - Ее счет - это проценты от основного капитала, который перейдет к ней по наследству в день совершеннолетия, - Серена пожала плечами. - До того момента им распоряжаемся мы с Ивором, как опекуны девочки. Ну, как распоряжаемся... У нас есть свой счет, часть процентов с того же капитала. На него мы и живем. Серенити не хотела, чтобы новая семья ее внучки нуждалась в чем-либо. Хотя, честно говоря, мне ничего не было нужно, кроме собственно ребенка. Остальное мы могли бы найти и своими силами. Может быть, тогда Кэтлин выросла бы совсем другой...
   - Может быть, - Кэт пожала плечами. - У моей семьи таких денег никогда не было. Но нам всего хватало. И мне, и брату. Мы до сих пор живем вместе с родителями, и я очень их люблю. И хотя теперь знаю, что я не родная им, моей любви это ничуть не умаляет. Я по-прежнему считаю их своими родными и всегда буду считать. Да, я с ними ссорилась, мы с мамой часто вздорили, но она любит меня, я это точно знаю. И всегда будет любить. И большего я от них не требую. Они и так дают мне все, что можно, и порой даже больше.
   - Вы совсем непохожи, - негромко произнесла Серена, внимательно глядя на девушку. - Я иногда жалею, что нельзя повернуть время вспять. Тогда я многое бы сделала по-другому...
   - Не стоит, - Кэт ласково коснулась ее ладони. - Не надо жалеть. Все, что ни делается, все к лучшему. Кэтлин такая, какая есть. И она вряд ли захочет меняться. Она себя вполне устраивает, я-то знаю. У нее есть Лекс, есть ее жизнь с ночными тусовками, классными знакомыми, эксцентричными прикидами, возможность позволить себе все, что душе угодно. У нее замечательная семья, которая ее любит и ждет... Она знает об этом. И единственное, что ее сейчас не устраивает, по мнению большинства, это тот самый наследный долг, из-за которого она когда-то считала себя особенной. Сейчас Кэтлин больше всего хотела бы быть обычной девчонкой и жить обычной жизнью... В этом она похожа на нашу бабушку.
   - Почему? - Серена удивленно взглянула на девушку. - Разве королева недовольна своей долей?
   - Еще как, - Кэт хмыкнула. - Не сейчас. Но когда она только стала воином, ей очень хотелось забыть про свой долг и жить, как все. И королевой ей становиться не слишком-то хотелось. Впрочем, это все было очень давно.
   - Вижу, ты хорошо знаешь о своей семье, девочка, - Серена задумчиво смотрела на нее. - Да, а как хоть тебя зовут, милая? А то как-то неловко обращаться к тебе по имени дочери.
   - Жаль, - лукаво улыбнулась девушка. - Потому что зовут меня так же. Кэтлин. Катарина. Катрин. Кэтрин. Но в последнее время чаще всего Кэт. И я не имею ничего против, если меня и дальше будут звать этим именем.
   Серена негромко рассмеялась и осторожно пригладила волосы девушки:
   - Ты - замечательная девочка, Кэт. Правда. Жаль, что нам не отдали вас обеих.
   - Так было нужно, - Кэт вздохнула. - Мне тоже жаль, что я восемнадцать лет росла, не зная о сестре. Мне всегда хотелось. Хотя бы младшую. Элена - просто чудо.
   - Она тоже тебя любит, - Серена улыбнулась. - Кэтлин никогда не проявляла к ней особого интереса. В этом вы тоже различаетесь.
   - Я люблю детей. С ними интересно, - девушка пожала плечами. - У меня есть целая куча очаровательных племянников, и я могла часами с ними возиться. Выматывало жутко, но мне нравилось.
   - Значит, твоим родным недолго придется ждать внуков... В отличие от нас с Ивором, - Серена вздохнула. - Кэтлин совершенно не любит детей. Вернее, они ей безразличны...
   - Боюсь, от меня их удастся дождаться не раньше, чем от сестрички, - Кэт ответила ей таким же вздохом и грустно посмотрела на начинающее алеть небо.
   - В чем дело, милая? - Серена присела на гамак и осторожно обняла девушку. - Ты приехала печальная и сейчас снова грустишь. Что-то случилось?
   - Нет, ничего, - девушка покачала головой. - Просто подумала о том, как я буду жить, когда вернусь домой.
   - А что такое? - Серена внимательно изучала ее грустное лицо. - Я, конечно, не имею права называть тебя дочерью, но...
   - Почему же, - Кэт невесело улыбнулась. - Я сейчас живу жизнью Кэтлин, значит, ты - моя мама... И я совсем не против, к слову.
   - Тогда скажи, что случилось, доченька? - Серена обняла ее покрепче и прижалась щекой к пушистой макушке. - Что тебя гнетет?
   - Кэтлин когда-нибудь рассказывала о своих соратниках? - негромко поинтересовалась девушка.
   - Не очень много, - Серена пожала плечами. - Я видела, что эта тема ей неприятна, и не старалась выспрашивать. Хотя любопытно, конечно, было. Я нечасто встречалась с личной гвардией королевы. Их знали все, но мало кто был знаком с ними лично. Новое поколение сильно отличается от них?
   - Не очень, - Кэт улыбнулась, вспомнив подруг. - Внешне, разве что. А в остальном очень похожи. Они - классные девчонки, настоящие подруги... Вот только Кэтлин так и не нашла с ними общего языка. Разве что с Долли - на почве тусовок и ночных клубов.
   - Вижу, у тебя все наоборот, - Серена чуть отстранилась.
   - Да. У нас много общего, но я не могу общаться с ними, - Кэт пожала плечами. - Кэтлин не хотела, чтобы они знали о нашем обмене, поэтому я стараюсь быть ею. А это не способствует общению. Жаль, я уже успела их полюбить. И расставаться будет тяжело. Тем более, расставание уже не за горами. Сестричка скоро вернется. Соответственно, я уйду.
   - Знаешь, малышка, - Серена вдумчиво смотрела на нее. - У меня ощущение, что причина не в этом. Вернее, не только в этом... Я могу ошибаться, конечно, но по-моему, причина твоей грусти - парень.
   Кэт некоторое время молчала, а потом медленно кивнула:
   - Ты права.
   - Расскажешь?
   Девушка пожала плечами:
   - Тут и рассказывать нечего. Я влюбилась. Как последняя дура.
   - Что же тут дурацкого? - Серена рассмеялась. - Любовь - это прекрасное чувство!
   - Да, особенно когда любимый живет в другом мире, - Кэт криво улыбнулась. - Я ведь с самого начала знала, что мне отсюда уходить. И все равно...
   - Малышка, малышка, - Серена покачала головой и заглянула ей в глаза. - Любовь не спрашивает твоего разрешения. Она просто однажды приходит. И как бы ты ни старалась, от нее все равно не уйдешь. Это судьба, Кэт.
   - Замечательно! - с горечью воскликнула девушка. - Судьба! А мне теперь что делать?! Я же не могу забрать его с собой... И без него уже не смогу... Хотя придется...
   - Это тот мальчик, для которого тебя нет дома? - поинтересовалась Серена.
   - Да, - Кэт кивнула.
   - Он настойчивый, - женщина улыбнулась чему-то своему. - Он знает, кто ты?
   - Он - один из нас, - вздохнула девушка. - Хранитель Земли. Новый принц Иллюзиона.
   - Он? - на лице Серены отразилась крайняя степень растерянности. - Странно. Кэтлин говорила, что он... - ее щеки покрылись румянцем.
   - Урод, - со вздохом закончила за нее Кэт. - Зануда. Придурок. Идиот. Самый страшный парень в мире.
   - Ну... В общем, примерно так, - согласилась Серена. - Она даже фотографии как-то приносила...
   - Марселу - потрясающий, - Кэт покачала головой. - Кэтлин никогда его и не видела по-настоящему. Он - самый замечательный парень во вселенной. Как бы он ни выглядел. И, боюсь, что никого другого я уже не смогу полюбить. Кажется, уходя, я оставляю в этом мире большую часть себя.
   - Девочка моя, - Серена сочувственно обняла ее и пригладила растрепанные кудри. - Как же ты... Неужели ничего нельзя сделать? А если поговорить с королевой? Я не верю, что все так безнадежно... Знаешь, мы с Ивором с удовольствием обзавелись бы еще одной дочерью. Тем более такой, как ты...
   - Что бы ты почувствовала, если бы у тебя забрали Кэтлин? - негромко поинтересовалась девушка. - Если бы однажды она ушла и больше никогда не вернулась бы? У меня ведь там семья...
   Серена прикусила губу и задумчиво покачала головой. А потом негромко проговорила:
   - И все равно я не верю, что ничего нельзя сделать... Просто нужно подумать, как следует.
   Кэт вздохнула и решительно поднялась:
   - Ладно. Оставим эту грустную тему на следующий раз. Мне, пожалуй, надо вернуться в город, а то Диана меня убьет. Уехала, ничего не сказала... А она там, наверное, по знакомым перебивается.
   - Ты уже уезжаешь? - неподдельно огорчилась Серена. - А я так надеялась, что ты погостишь подольше. Эль будет безутешна.
   - Ничего, я еще наведаюсь, - пообещала девушка, улыбнувшись. - В конце концов, у меня есть еще пара недель, чтобы понаслаждаться этим миром.
   Серена проводила ее до дома, посмотрела, как Кэт выкатывает байк из гаража, а потом нерешительно поинтересовалась:
   - Кэт... А где сейчас твоя сестра?
   Девушка вздохнула и махнула рукой на небо, где бледнела убывающая луна:
   - Там.
  
   Открыв дверь, Кэт настороженно замерла в прихожей. В глубине квартиры слышались голоса. Однако через несколько мгновений девушка успокоилась - одной из говоривших была Диана.
   - Стоило уехать, она уже гостей наприглашала, - усмехнулась Кэт, разуваясь, а затем, осторожно ступая, направилась на голоса.
   И ошеломленно замерла в дверях кабинета. За большим письменным столом, закинув на него ноги, непринужденно восседал собственной персоной Алекс.
   - А... Привет... - растерянно проговорила девушка, сквозь хаос эмоций пытаясь определиться в настоящем. Сказать, что она была удивлена, это не сказать ничего.
   - Киса? Ты что с собой сделала? - не менее удивленно поинтересовался парень, чуть приподняв брови. - Не успел я уехать, а здесь уже такие перемены...
   - Я? Ничего, - Кэт прислонилась к косяку и взяла себя в руки. - А ты что здесь делаешь?
   - Я тут, вроде бы, живу, - усмехнулся Алекс, не сводя с нее слегка недоуменного взгляда.
   - Но ты же должен быть в Европе, - тупо пробормотала девушка.
   - Мне удалось вырваться на несколько дней, - улыбнулся он, поднимаясь из-за стола. - И я решил устроить тебе маленький сюрприз, а заодно поздравить со сдачей экзаменов. Ты у меня просто умница, - Алекс обнял ее. - Как насчет того, чтобы отметить это? Пойдем куда-нибудь? Тебе, вроде, понравился этот новый клуб... А я его еще не видел.
   - Ну, не знаю, - Кэт неуверенно покосилась на Диану и качнула головой. - Может, ты один сходишь... Я что-то устала. Только от родителей. Сегодня целый день выгуливала Элену.
   - Кэтрин... - он называл ее на европейский манер, - ты мне не рада? Я жутко соскучился, думал, ты тоже... - руки на ее плечах разжались, и она увидела недоуменный взгляд теплых карих глаз. - Что случилось? Ты какая-то странная...
   - Нет, что ты, - Кэт постаралась искренне улыбнуться. - Все в порядке, Лекс. Просто целый день в обществе восьмилетнего урагана... У меня голова кругом! Да еще всякая пакость из параллельных пространств... Ну, ты понимаешь...
   - Тогда тебе тем более необходимо отдохнуть, - Алекс решительно подтолкнул ее к двери. - Иди, приводи себя в порядок. И съездим в этот клуб. Что тебе сейчас нужно, так это как следует повеселиться.
   - Хорошо, - покорно вздохнула девушка и поплелась в комнату, обдумывая, что же делать в такой ситуации.
   Она машинально переоделась и, только посмотрев на себя в зеркало, поняла, что вновь вошла в полуготический образ. Но менять наряд было поздно, в спальню вошел Алекс.
   Его брови поползли вверх, и Кэт, улыбнувшись, со всей непринужденностью, на какую была способна, пояснила:
   - Я решила поэкспериментировать с имиджем. Как тебе?
   - Ну... Неожиданно, но довольно своеобразно, - хмыкнул он, оглядывая ее. - Впрочем, ты мне любой нравишься. Ты же знаешь.
   - Я рада, - Кэт пару раз тронула пуховкой лицо и повернулась к нему. - Поехали. Я готова.
   Алекс бросил взгляд в зеркало, смахнул с глаз челку и вышел вслед за девушкой.
   В отличие от Кэтлин, его машина была вполне нормального бронзового цвета с золотыми узорами. Весьма элегантная "тойота". Алекс предупредительно распахнул перед девушкой дверцу и сел за руль.
   - Извини, что не пускаю на водительское сиденье, - улыбнулся он, заводя мотор, - но я соскучился по рулю. На практике нас постоянно возили в этом дурацком фургоне или микроавтобусе. Надоело жутко!
   - Ничего, я не обижаюсь, - отмахнулась Кэт. - Все нормально. Наслаждайся.
   - Ты у меня чудо. Я тебе уже говорил? - серьезно поинтересовался Алекс, выруливая из гаража. Она поглядела на смешинки, скачущие в его глазах, и улыбнулась:
   - Нет. Но можешь сказать прямо сейчас. Тогда я прощу тебе это упущение.
   Парень расхохотался и вдавил педаль газа в пол. "Тойота" легко рванула вперед.
   - Если хочешь, можем за девчонками заскочить, - предложил по пути Алекс, взглянув на молчащую девушку.
   - Не стоит, - она коротко усмехнулась. - Мы... повздорили слегка.
   - Что, Джеки опять мутит воду на тему "кто в доме хозяин"? - весело поинтересовался парень.
   - Ага, - кивнула Кэт и безразлично пожала плечами. - Ее дело. Я не нанималась ей доказывать, что я не верблюд.
   - Ну и ладно, - на его лице появилась довольная ухмылка. - В кои-то веки они не будут у нас под ногами путаться. Я ведь хотел с тобой побыть, а не с твоей компанией.
   - Наслаждайся случаем, - Кэт выдавила из себя еще одну улыбку и вновь повернулась к окну. Ее обуревали самые тревожные предчувствия.
   В клубе было шумно и многолюдно. Судя по всему, место быстро завоевывало популярность среди молодежи. Алекса сразу же узнали и начали таскать по различным тусовкам. Кэт улучила момент и смылась, добравшись до барной стойки. К сожалению, Шэдоу здесь сегодня не наблюдалось. Зато не успела девушка пригубить коктейль, как рядом мелькнули знакомые блондинистые вихры. Сегодня даже без банданы.
   - Привет, - радостно поприветствовал ее Пабло и плюхнулся на соседнее место. - Как жизнь?
   - Неплохо, - Кэт нервно оглянулась и, чуть склонившись к нему, прошептала. - Слушай, сделай вид, что ты не знаешь, что я не Кэтлин.
   - А в чем дело? - удивился он.
   - Долго объяснять, - девушка махнула рукой и тяжело вздохнула. - Дурацкая ситуация. Даже не знаю, как исправлять...
   - Может, объяснишь? - Пабло чуть приподнял бровь.
   - А вот и моя сбежавшая принцесса, - Кэт кисло улыбнулась и повернулась к Алексу, по-хозяйски обнявшему ее. Пабло понимающе кивнул головой и приложился к коктейлю.
   Алекс несколько мгновений смотрел на него, потом усмехнулся:
   - Привет, Салливан. Давненько не виделись.
   - Да, - тот кивнул. - Но ты совсем не изменился.
   - Ты тоже, - Лекс протянул ему руку. - Рад тебя видеть. Что ты здесь делаешь? Решил отдохнуть?
   - Какое там, - Пабло пожал его ладонь. - Работа... Я ведь продюсер. Сегодня тут мои ребята выступают. Пока не раскручены, я их по клубам пихаю... Да, честно говоря, выше они вряд ли поднимутся. Не тот уровень. Им бы клавишника хорошего найти. И вокалиста заменить... Впрочем, не будем о работе. Ты-то что здесь делаешь? Кэт говорила, что ты сейчас покоряешь Европу.
   - Вы знакомы? - Алекс удивленно взглянул на девушку.
   - Да. Недавно познакомились, - кивнула она и вновь сосредоточилась на коктейле.
   - На вечеринке у общих знакомых, - добавил Пабло.
   - Ясно, - Алекс пожал плечами. - Да, Европу покоряю. Мне там уже постоянный контракт предложили. Во Франции. Замечательные условия, хорошая оплата, куча бонусов, простор для деятельности... Я думаю.
   - Я бы согласился, - Пабло хмыкнул. - Или тебя что-то не устраивает?
   - Есть один минус, - Алекс улыбнулся. - Во Франции не живет самая замечательная девушка в мире, - он ласково чмокнул спутницу в шею.
   Кэт поперхнулась коктейлем и негромко откашлялась. Пабло чуть приподнял брови, но стойко смолчал.
   - Впрочем, мне дали время подумать до конца практики, - продолжил Алекс как ни в чем не бывало. - Может быть, получится уговорить Кэтрин смыться отсюда...
   - Ну-ну, - Пабло вполголоса хмыкнул. - Может быть, и уговоришь. Это ты умеешь.
   - Я знаю, - Лекс рассмеялся и взглянул на девушку. - Ну что, милая? Хочешь жить в Париже?
   - Мечтаю, - мрачно буркнула она и снова занялась коктейлем.
   - Мы, пожалуй, ненадолго исчезнем, - Алекс непринужденно улыбнулся собеседнику и поднял девушку со стула. - Еще увидимся.
   - Разумеется, - Пабло кивнул и уже вдогонку крикнул. - Кэт, увидишь Марселу, передай, чтобы мне позвонил. А то я до него не могу добраться, он пропал куда-то.
   Она автоматически кивнула, увлекаемая Алексом куда-то в сторону сцены.
   - Марселу? - он удивленно оглянулся на девушку.
   - Да, Марселу. Они тоже знакомы, - Кэт махнула рукой. - Сам знаешь, я его часто вижу.
   - Ну да, - Алекс втянул ее в какой-то коридорчик. - А с каких пор ты работаешь для него передатчиком?
   - А кто сказал, что я им работаю? - девушка безукоризненно сделала удивленные глаза. - Если Пабло случайно увидел нас вместе и сделал из этого для себя какие-то выводы, то это его личные проблемы, тебе не кажется?
   - Кажется, - парень завел ее в небольшую уютную комнатку, освещенную парой настенных светильников, где был накрыт стол для двоих. - Но сейчас мне гораздо больше кажется, что я по тебе дико соскучился... Иди сюда, киска.
   Он плюхнулся на широкий диван и бесцеремонно усадил девушку на колени. Его ладони скользнули по ее спине и притянули Кэт еще ближе.
   - Лекс... - начала она, но тот решительно закрыл ей рот поцелуем.
   "Только не это!" - пронеслась паническая мысль, и Кэт попыталась отстраниться. А настойчивые пальцы в это время нетерпеливо гладили ее тело сквозь тонкую кожу одежды.
   - Господи, три месяца без тебя, - простонал Алекс, пытаясь справиться со шнуровкой на корсете. - Как я там с ума не сошел, не представляю... Детка, я рехнусь, если еще пару минут буду гадать, как снимаются эти чертовы шмотки. Я тебя хочу немедленно!
   Он вновь приник к ее губам, и Кэт не выдержала. С силой толкнув его в грудь, она вырвалась и без раздумий бросилась за дверь. Алекс что-то кричал вслед, но Кэт даже не слушала, что именно.
   Выбежав из коридора, девушка впечаталась бедром в край сцены, налетела на кого-то из посетителей и, продравшись сквозь толпу, метнулась на улицу.
   Она бежала, не разбирая дороги, не обращая внимания на саднящую боль в бедре, и желала только одного - проснуться, словно все случившееся было лишь страшным сном. Пару раз ее пытались задержать какие-то компании, но натолкнувшись на ее безумный взгляд, даже парни отступали с дороги и убирали шаловливые руки.
   Над головой глухо пророкотал гром, и порыв холодного ветра моментально пробрал до костей. Кэт медленно остановилась и огляделась. Она была в нескольких кварталах от "Неформата", на одной из центральных улиц. Одна, без денег, без телефона, и даже без куртки, которая осталась в клубе. А с неба начал явственно накрапывать дождик.
   Девушка затравлено посмотрела наверх и медленно похромала вперед, не представляя, куда податься. Возвращаться домой и объясняться с Алексом не хотелось совершенно.
   - Пусть этим Ди занимается, - мстительно пробормотала Кэт, обхватывая плечи руками. - Раз они с сестричкой все это заварили, пусть сами и расхлебывают. Не я начала этот фарс.
   А погода испортилась не на шутку. Мелкая морось постепенно сменилась увесистыми каплями, а через некоторое время и вовсе хлынуло как из ведра.
   Кэт добрела до лавочки и присела, непроизвольно поглаживая бедро, ноющее на каждом шагу. Ее взгляд бесцельно скользнул по окрестностям и неожиданно зацепился за знакомое здание. Она несколько минут изучала его, а потом решительно встала:
   - Ну и черт с ним со всем. Будь что будет... Может, это действительно судьба.
   И Кэт упрямо похромала к дому Марселу.
  
   Посторонний звук настойчиво влез в тишину кабинета, которую не нарушал даже шум мерно гудящего компьютера. Марселу оторвался от кипы отчетов, которые дедушка благополучно спихнул на него, и удивленно прислушался. Звук повторился. Кто-то настойчиво жал на его дверной звонок.
   Парень с легким недоумением покосился на стенные часы и поднялся из-за стола, даже не представляя, кого к нему может принести в такое время. У Лиз есть свои ключи от его квартиры, дедушкины посыльные обычно сперва звонят на телефон, а больше вроде бы некому...
   Звонок издал еще одну трель, которая резко оборвалась.
   Марселу щелкнул замком и выглянул в просторный холл. И изумленно округлил глаза, проглотив все заготовленные для этой встречи слова.
   - Привет, - неуверенно улыбнулась Кэт и зябко поежилась.
   - Привет, - растерянно отозвался он, разглядывая ее промокший вид. - Ты откуда такая?
   - Я... гуляла, - она шмыгнула носом и беспомощно посмотрела на него. - Можно войти?
   - Да, конечно, - Марселу смутился, отошел в сторону, пропуская ее в квартиру, и поинтересовался. - Ты что, без зонтика в такой дождь?
   - Так получилось... - Кэт чуть повела плечами и бросила на него быстрый взгляд сквозь спутанные мокрые пряди. - Я помешала тебе? Разбудила, наверное...
   - Ну... Сейчас, конечно, не день и даже уже не вечер... Но спать я еще не ложился, - Марселу легко усмехнулся. - Да и не помешала. Я там финансовые отчеты разгребаю. Уже не голова, а кастрюля с киселем... Так что ты даже вовремя. А то я бы так там и заснул. Сам бы не отвлекся, - он внимательно оглядел ее и уже серьезно спросил. - Может, расскажешь, что случилось? В то, что ты решила заняться закаливанием и экстремальными видами развлечений, я не поверю.
   Девушка мгновение беспомощно смотрела на него, а потом резко уткнулась ему в грудь и тихо заплакала.
   Марселу растерянно моргнул и осторожно обнял гостью:
   - Малыш, что произошло? Ты меня пугаешь.
   - Алекс вернулся, - сквозь всхлипы выдавила Кэт и подняла на него влажно блестящие глаза. - Сегодня. Я не ожидала... Он ничего не знает... Не понял... И... - она сникла и стиснула пальцы в кулаки. - Он хотел... Пытался... А я не смогла, - слезы ручьями заструились по ее щекам. - Я всех подвела! Кэтлин, Диану, бабушку... Но я так не могу! Я не люблю его! Я его вообще как парня не воспринимаю... Марселу, что мне делать?
   - Девочка моя, - он снова прижал ее к себе и уткнулся носом в мокрые кудряшки. - Не плачь. Ты ни в чем не виновата... Ты не должна себя ломать. Ты ведь и так делаешь все, что в твоих силах.
   - Это было ужасно... - Кэт вцепилась пальцами в его рубашку и зажмурилась. - У меня такое чувство, что меня грязью окатили... Его пальцы, его губы... Мне так... так... мерзко! И стыдно! - она снова уткнулась лицом в его грудь и всхлипнула. - А когда... когда он меня раздеть попытался... В клубе, в какой-то комнатке... Я себя шлюхой почувствовала! Господи, какая мерзость! Я на все готова ради Кэтлин, но только не спать с ее парнем!
   - Успокойся. Думаю, она сама такого не ожидала, ведь он надолго уезжал, - ласково уговаривал ее Марселу, хотя в нем все кипело от ярости. - А ты сейчас в безопасности, малыш. Все позади, все хорошо, - он гладил ее по спутавшимся мокрым волосам.
   - Я не помню, куда бежала, что делала, - Кэт прерывисто вздохнула. - Только увидела, что нахожусь рядом с твоим домом... И подумала, что мне некуда идти...
   - Ты правильно сделала, что пришла, - Марселу ладонью осторожно вытер ее слезы. - Идем. Тебе надо переодеться и выпить чего-нибудь горячего. А то простудишься.
   - Да... - она покосилась на пол и смущенно охнула. - Прости, я тебе весь пол залила.
   - Не беда, вытру, - отмахнулся он и потянул ее в сторону комнат. - Пойдем.
   Кэт шагнула за ним следом, и парень тут же заметил, как на мгновение болезненно дернулось ее лицо, и она прикусила губу.
   - Ну-ка, сядь, - Марселу усадил ее на табурет и осторожно прошелся пальцами по ее ноге. И Кэт сдавленно охнула, когда его рука коснулась ее бедра. Марселу увидел на кончиках пальцев расплывающуюся кровь, чуть свел брови и вопросительно взглянул на девушку:
   - Что с ногой?
   - Так. Практиковалась в прохождении сквозь материальные препятствия типа "сцена", - она пыталась улыбаться, но получалось не очень.
   - Кошка, такими вещами не шутят, - серьезно ответил он. - Тебя необходимо осмотреть.
   - Да я просто ушиблась! - запротестовала Кэт, пытаясь встать. - Подумаешь, об сцену ударилась. Скоро пройдет.
   Марселу тряхнул головой и решительно подхватил ее на руки. И, не обращая внимания на ее слабые протесты, понес девушку в комнату.
   - Ты что?! - она перехватила его руки, когда он принялся стаскивать с нее брюки.
   - Кэт... - Марселу свирепо взглянул ей в глаза. - А вдруг это что-то серьезное? Если сразу не принять меры, у тебя могут возникнуть проблемы. Ты этого хочешь? Нет? Тогда не мешай мне!
   Она неярко покраснела и нерешительно убрала ладонь.
   Парень осторожно стянул намокшую ткань и задумчиво выдал:
   - М-да...
   Ее бедро "радовало" явной припухлостью, обширным багровым кровоподтеком и частичной содранностью кожи. Марселу еще раз осторожно ощупал ее ногу и с облегчением убедился, что ничего серьезного вроде бы нет. Кэт негромко шипела от жгучей боли, но старалась не дергаться.
   - Давай в ванну, промоешь, как следует, а потом я тобой займусь, - скомандовал парень.
   - Хорошо, - она уже поняла, что спорить с ним бесполезно. Единственное, что сейчас беспокоило девушку, так это невозможность натянуть корсет пониже. Марселу заметил, как она нервно теребит шнуровку пальцами, и поспешно отвернулся, чтобы скрыть смущение и явный голодный блеск в глазах. Мокрый корсет облепил ее изгибы, как вторая кожа. И Кэт сейчас выглядела до невозможности соблазнительно.
   - Ладно, пойдем, - он глубоко вдохнул, приказывая себе успокоиться, и решительно подхватил ее на руки. - Я найду тебе что-нибудь сухое, а одежду повесишь в ванной.
   - Спасибо, - Кэт обхватила его за шею руками и признательно посмотрела в глаза. - Даже не знаю, как тебя благодарить.
   "Сказал бы я, как, да только ты не согласишься..." - тоскливо подумал парень и занес ее в ванную:
   - Если потребуется помощь, зови.
   - Это в смысле - спинку потереть? - с легкой усмешкой поинтересовалась девушка.
   - И спинку потереть, и из ванны вытащить, если вдруг тонуть начнешь, - кивнул Марселу и вышел, прикрыв за собой дверь.
   Кэт стерла улыбку с лица и пристально посмотрела ему вслед. В ее глазах отражалось серьезное раздумье.
   Девушка открыла воду, плеснула в ванну пару колпачков пены и присела на край ванны, машинально развязывая шнуровку. А мысли ее бродили далеко... Или не слишком далеко. Где-то в районе этой квартиры. Рядом с Марселу.
   Кэт понимала, что сегодня ей придется сделать выбор. Окончательный. Тянуть больше нет ни сил, ни возможности. Как бы ей ни хотелось, быть "просто друзьями" у них никогда не получится. Надо или сразу рвать, или признать, что она уже не может без него. Это просто пытка какая-то - находиться рядом с ним и не сметь дотронуться, не сметь даже просто улыбнуться ему.
   Кэт вздохнула, бросила мокрый корсет на сушилку к брюкам и погрузилась в ароматную пену, блаженно растягиваясь в горячей воде. Мышцы моментально охватило райское наслаждение, и лишь поврежденное бедро саднило, добавляя свою ложку дегтя в эту бочку меда. Девушка откинулась головой на бортик и прикрыла глаза.
   Сегодняшний день определенно можно было занести в десятку "самых изматывающих". Эль, разговор с Сереной, потом Алекс, свалившийся как снег на голову... Она настолько погрузилась в свои размышления, что заглянувшего в дверь Марселу даже не заметила.
   Кэт нежилась до тех пор, пока вода не начала остывать.
   Сполоснувшись под душем, она нехотя вылезла из ванны и улыбнулась, обнаружив на полке большое пушистое полотенце и сухую рубашку.
   - Заботливый, - мечтательно протянула девушка и завернулась в полотенце.
   Осторожно промокнув ободранные места, она оделась и похромала по квартире в поисках хозяина. Но Марселу нашел ее сам. Подхватив девушку на руки, он нахмурился и заметил:
   - Я же сказал - зови! Тебе стоит быть хоть немного осторожнее.
   - Все в порядке. Уже почти не болит, - она виновато улыбнулась, однако спрыгивать с его рук не спешила. Слишком уж приятно было в них находиться.
   - И тем не менее, - Марселу вздохнул. - Я бы хотел, чтобы ты относилась к себе бережнее.
   - Я и так бережна сверх меры, - Кэт пожала плечами и чуть насмешливо заметила. - И вообще, у меня такое впечатление, что тебе это доставляет удовольствие - таскать на руках полцентнера живого веса.
   - Еще какое! - ухмыльнулся Марселу и осторожно посадил ее на диван. - Ладно, давай закончим с твоей многострадальной ногой.
   - Да не стоит, - девушка отчаянно покраснела и попыталась прикрыть рубашкой колени. - Подумаешь, пара царапин. Принеси какой-нибудь пластырь, залеплю, и никаких проблем. Через пару дней сойдут.
   - Кэт, не будь ребенком, - Марселу насмешливо посмотрел на нее. - В конце концов, мне не просто так даны эти целительные силы. Так что перестань упрямиться, и все сойдет через пару минут... - он немного помолчал, созерцая ее безуспешные попытки вытянуть рубашку, и чуть тише добавил. - А колени можешь не прятать. Я все равно их прекрасно помню... Как и все остальное.
   Кэт закрыла полыхающее лицо руками, не в силах смотреть ему в глаза, а Марселу чуть приподнял рубашку, обнажая пострадавшее бедро, и осторожно опустил на него ладони, казалось, заполнившиеся огнем.
   - Не волнуйся, приставать я к тебе не собираюсь, - добавил он, видя, что девушка по-прежнему не отнимает рук от лица.
   - Ты меня обнадежил, - буркнула она, бросив на него быстрый взгляд и тут же отведя его в сторону.
   Парень чуть приподнял брови:
   - Мне послышалось, или ты об этом сожалеешь?
   - Послышалось, - поспешно отозвалась Кэт. Чересчур поспешно.
   Марселу усмехнулся и поднялся с колен:
   - Ну, вот и все. А ты переживала.
   - Я не переживала, - Кэт одернула рубашку и упрямо посмотрела на него. - Просто ты... - она закусила губу и отвернулась.
   - Что я? - Марселу внимательно смотрел на нее.
   - Ничего, - девушка вздохнула и, оглядевшись по сторонам, сменила тему. - А у тебя классная квартира. Очень уютная.
   - Досталась от родителей, - Марселу пожал плечами и тоже поспешил сменить тему. - Есть хочешь?
   - Не слишком. Если так, чего-нибудь легкого, - Кэт слегка улыбнулась. - А ты-то сам сегодня ужинал? Со своей работой?
   - Нет, - признался Марселу. - Но я тоже не слишком голоден. Так что сейчас соображу нам что-нибудь не очень основательное.
   - Тебе помочь? - поинтересовалась она.
   - Нет, - он отрицательно покачал головой. - Отдыхай. Я быстро.
   И вышел из гостиной.
   Девушка расслабилась и вновь огляделась по сторонам. На этот раз пристальнее.
   Гостиная у него была большая и, видимо, светлая, если судить по огромным окнам во всю стену. В углах стояли плетеные кресла, в центре - мягкие диваны и низкий стеклянный столик. Стереоустановка неподалеку от дверей, и почти рядом с ней - плазменный экран в полстены. На других стенах - несколько картин и фотографий. На полу пушистые дорожки. Множество цветов, в основном розы. Как букеты, так и низкие декоративные кустарники в широких вазонах. И большой электрический камин, стилизованный под настоящий.
   На камине в окружении двух низких ваз с букетами пышных алых роз стояла одна-единственная фотография.
   Кэт поднялась и медленно подошла поближе. Со снимка улыбалась красивая пара. Молодой парень, на вид примерно ровесник Марселу, с такими же непослушными иссиня-черными волосами и до боли знакомыми серебристо-серыми глазами. И невысокая брюнетка с копной длинных вьющихся волос и глазами орехово-зеленоватого оттенка, как у Элизы. Они выглядели такими счастливыми и беззаботными.
   - Это мои родители, - раздался позади негромкий голос, и Кэт чуть вздрогнула от неожиданности. Она даже не слышала, как парень вошел.
   - Да, я поняла, - девушка кивнула. - Ты похож на отца. Хотя черты лица у тебя скорее от дедушки.
   - Знаю, - Марселу задумчиво смотрел на фотографию.
   - Прости... Ты расстроился, - печально вздохнула Кэт.
   - Что? Нет, - он тряхнул головой и улыбнулся. - Просто вспомнил то время, когда мы жили вместе. Это было здорово. А расстраиваться... Я ведь никогда о них не забываю, Кэт. Так что не обращай внимания.
   - Как скажешь, - девушка кивнула.
   - И вообще, мы собирались поужинать, - Марселу развернул ее к столику, где уже стоял поднос с едой. - Как ты и просила, ничего тяжелого.
   Кэт невольно улыбнулась и присела на диван, потянувшись к фруктам.
   Сперва в комнате висело напряженное молчание, которое, казалось, можно было резать ножом. Потом девушка негромко вздохнула и проговорила:
   - Знаешь, я сейчас пойду, наверное... Спасибо за помощь. Но мне не хочется тебя обременять...
   - Ты не обременяешь, - он поднял голову и прямо взглянул ей в глаза. - Совсем наоборот. Я рад, что ты здесь, - Марселу опустил подбородок на кулаки. - Я уже несколько дней пытался тебя найти, но ты очень хорошо пряталась... Не хочешь сказать, где ты была?
   - Изучала окрестности города, - Кэт хмыкнула, вспомнив Эль. - В обществе восьмилетней обезьянки, за которой невозможно уследить.
   Парень удивленно приподнял брови. Кэт пожала плечами:
   - Я ездила в гости к приемной семье Кэтлин. Мне хотелось убраться из города, а это было лучшее место.
   - Прости, я тогда... погорячился, - негромко проговорил Марселу, отведя взгляд. - Сам не знаю, что на меня нашло... Просто... Не ожидал увидеть тебя с другим...
   - Все в порядке, я понимаю, - девушка вздохнула. - Знаешь, может, лучше было бы все так и оставить, как получилось...
   - Нет, не лучше! - он вскинул голову, глядя на нее пронизывающим взглядом. - Я не хочу обижать тебя незаслуженными обвинениями.
   - А ты и не обидел, - Кэт пожала плечами, опуская глаза на чашку, которую держала в руках. - Честно говоря, в тот момент я действительно решила, что стоит оставить тебя при этом мнении. Тогда после моего ухода ты не стал бы переживать...
   - Дурочка ты, - Марселу печально улыбнулся и осторожно убрал с ее щеки пушистую прядь.
   - Кстати, тебе Пабло привет передавал, - Кэт слегка покраснела от его прикосновения и поспешила свернуть со скользкой темы. - Я сегодня его встретила. Он очень просил тебя ему позвонить. А что у вас за дела?
   Марселу несколько мгновений изучал ее невинное личико, выражающее крайнюю степень заинтересованности, а потом насмешливо хмыкнул:
   - Пабло попросил меня написать пару тем для своего нового проекта. Ребята решили сделать испанский альбом.
   - Здорово! - искренне восхитилась девушка. - И как? Что получается?
   - Если хочешь, могу сыграть, - Марселу пожал плечами.
   Кэт активно закивала, выражая огромное желание послушать, и осторожно перевела дух, когда он вышел из комнаты. По крайней мере, теперь на некоторое время можно было забыть о щекотливых темах.
   Марселу вскоре вернулся, неся в руках гитару.
   - Какая прелесть! - девушка подалась вперед, жадно изучая инструмент.
   Черно-алый лакированный корпус, рисунок в виде языков пламени, тонкая серебряная вязь по краю. Узкий гриф с тем же узором, придирчиво подогнанные порожки, изящные колки явно ручной работы, струны, мерцающие в рассеянном свете звездными лучами. И если гитара Элизы наводила на мысли о лирических песнях, то это творение мастера сразу же напоминало об огненной страсти. И о фламенко.
   - Нам с Элизой гитары на заказ делали, - Марселу осторожно провел пальцами по струнам и подтянул колок. - Дедушкин друг. Потрясающий мастер. Его инструменты необычайно ценятся. Пожалуй, через некоторое время будут раритетами, как скрипки Страдивари. Мне уже предлагали огромные деньги, но я не собираюсь расставаться с ней. У меня такое чувство, что мы созданы друг для друга, - он негромко хмыкнул и пожал плечами. - Впрочем, так и есть. Ее ведь создавали специально для меня.
   - Она прекрасна, - зачаровано проговорила Кэт, у которой просто руки чесались пройтись по струнам.
   - Да. Вторая моя подруга после Лиз, - Марселу поудобнее расположил инструмент на коленях, и его пальцы побежали по ладам, выплетая замысловатую мелодию с резким отрывистым ритмом. Сперва неровная, тревожная, она неожиданно набрала мощь и взорвалась огненным смерчем, кружащим, заставляющим забыть, где ты находишься. Бой, похожий на резкие удары сердца, короткая пауза - передышка и новый взрыв.
   Марселу резко оборвал неистовство музыки и посмотрел на девушку. В ее глазах читалось неприкрытое восхищенное потрясение. Он несколько мгновений внимательно изучал ее, а потом пальцы сами начали перебирать струны, оживляя негромкую тоскующую мелодию.
   Кэт ощутила, как сжалось сердце. Гитара в его руках плакала, стонала, и вместе с ней беззвучно рыдала душа девушки. Она слышала в этой мелодии историю своей невозможной любви, в ней билось ее измученное сердце.
   - Марселу, хватит... Пожалуйста... - Кэт сжалась в комочек. - Не надо. Лучше что-нибудь другое... Это слишком больно...
   - Как скажешь, - кротко согласился он, обрывая мелодию и несколько странно глядя на девушку. Немного подумав, парень взял звучный аккорд и запел, неотрывно наблюдая за гостьей. Кэт расслабилась и вновь воззрилась на него с восхищением.
   Его бархатистый голос превосходно сочетался с не менее бархатным звучанием гитары. Марселу пел на испанском, но девушку это нисколько не волновало. Она наслаждалась тем, что было выражено в музыке, а не в словах.
   - Ты потрясающе поешь, - негромко вздохнула Кэт, когда песня закончилась. - И играешь тоже. Кажется, всю жизнь могла бы слушать.
   - Только попроси, - он легко улыбнулся и вновь скользнул пальцами по струнам.
   Девушка чуть прикусила губу и неожиданно выпалила, обалдев от собственной наглости:
   - А можно мне?
   Марселу приподнял одну бровь и недоверчиво поинтересовался:
   - Ты играешь?
   - Если сравнивать с тобой, то нет, - честно призналась она и смущено порозовела. - Так, знаю пару аккордов... Извини, я, наверное, наглая сверх меры.
   - Да нет, - он протянул ей инструмент и устроился поудобнее, развернувшись к девушке.
   Кэт неловко опустила глаза, уже проклиная про себя свои неуемные желания. Нашла, перед кем выпендриваться! Но гитара уже лежала на коленях, и пальцы осторожно гладили мерцающие струны.
   Девушка набрала в грудь побольше воздуха и осторожно взяла первый аккорд.
   Марселу с интересом смотрел на нее. Кэт не поднимала глаз, наигрывая какую-то простенькую мелодию, а потом неожиданно запела. Сперва вполголоса, но после все уверенней и громче.
   Песня была незнакомая, какая-то баллада в духе ренессанса. Но слова сейчас волновали меньше всего. Марселу заворожено слушал ее голос. Мягкий, нежный, он обволакивал, заполняя теплом каждую частицу его души. Он даже представить не мог, что у нее такой голос.
   И когда девушка закончила петь, в его глазах отразилось огромное разочарование. Он хотел слушать ее бесконечно.
   Кэт осторожно подняла на него взгляд и тяжело вздохнула. Марселу смотрел так... так недоуменно и разочаровано. Она почувствовала, как поникли плечи, словно на них нагрузили огромную тяжесть:
   - Извини, я не очень-то... Давай, лучше ты что-нибудь... - Кэт почувствовала, что к глазам подступают слезы, и голос упал до шепота.
   - Нет, - его пальцы решительно оставили гитару у нее на коленях, и Марселу умоляюще посмотрел на нее. - Спой еще что-нибудь. Пожалуйста.
   Кэт удивленно моргнула и нерешительно поинтересовалась:
   - Еще?
   Он резко кивнул и вновь пристально взглянул на нее.
   Кэт задумчиво тронула струны и вспомнила тот первый вечер в "Серебряной Струне". И песню, которую пела там. "Любовь и смерть"...
   "Наше расставание действительно будет смертью для меня, милый, - подумала она, глядя на парня из-под полуопущенных ресниц. - Вся моя жизнь останется здесь, с тобой. Вместе с моей душой и моим сердцем, которые принадлежат только тебе, Марселу, хочу я того или нет".
   Девушка вновь коснулась струн и негромко запела.
   Когда отзвучала последняя нота, она молча посмотрела на парня и протянула ему гитару. Марселу так же молча взял инструмент, и по комнате поплыла еще одна романсовая мелодия. Неприкрытая мольба души, уставшей от одиночества.
   Девушка негромко вздохнула, понимая, что пропала. Она больше не могла держать себя в руках, когда он вот так просил ее.
   - Кэт... - его голос прозвучал сдавленно, словно в горле стоял комок.
   Но она уже знала, что он хочет ей сказать. Кэт чуть подалась вперед и осторожно стащила с него очки, заглянув прямо в серебристо-серые глаза. А потом, отбросив дурацкие стекла за спину и обхватив лицо Марселу ладонями, приникла к его губам.
   Струны отозвались серебристым вздохом, когда гитара опустилась на пол, и горячие ладони скользнули по телу девушки, прижимая ее вплотную.
   - Скажи мне "нет", пока не поздно, - выдохнул Марселу, покрывая обжигающими поцелуями нежную кожу.
   - Поздно, - Кэт стянула резинку и запустила пальцы в его волосы. - Господи, как я по тебе соскучилась! Ты не представляешь...
   - Представляю, - Марселу одним движением подхватил ее на руки и встал с дивана. - Я соскучился не меньше.
   Как они поднимались по лестнице, он не помнил. Нежные зовущие губы занимали в тот момент все его мысли.
   Едва они оказались в спальне, и Марселу опустил девушку на кровать, Кэт тут же стянула с него рубашку и, покрывая поцелуями его грудь, принялась за ремень. А его пальцы уверено расправились с пуговицами и вскоре уже скользнули по ее обнаженной коже.
   Кэт прерывисто вздохнула и вскинула голову, заглядывая ему в глаза.
   Марселу осторожно очертил кончиками пальцев овал ее лица и медленно склонился к ее губам, опуская девушку на подушки:
   - Ты снова дрожишь, Кэт... Замерзла?
   - Ты знаешь, как меня согреть...
  
   - Диана, ответь, пожалуйста, - Алекс нервно ходил из угла в угол.
   Кэтлин он так и не нашел, и, судя по тому, как она убежала, дома она сегодня вряд ли появится. Впервые за долгое время Алекс был в растерянности. Он совершенно не понимал любимую. Что на нее нашло?
   Чутье подсказывало ему, что бегать по городу и искать ее сейчас абсолютно бесполезно. У Кэтлин есть куча знакомых, которых он наверняка не знает. И залечь на дно она при желании сможет надолго. И качественно.
   Он несколько часов мрачно просидел в отдельной комнате "Неформата", без особого аппетита поглощая заказанный ужин и смоля одну сигарету за другой. И когда перебрал, казалось, все варианты происходящего, вспомнил, что есть кое-кто, наверняка точно знающий, что творится с его девушкой.
   - Мрр... Да? - появился сонный голос на том конце провода.
   - Ди, что происходит? - без предисловий спросил Алекс, мысленно приказывая себе успокоиться и сесть.
   - Что-то случилось? - судя по всему, кошка моментально проснулась. Из этого напрашивался вывод, что она ждала, что что-то произойдет.
   - Кэтрин от меня сбежала, - буркнул он. - И я ни черта не понимаю!
   - Как сбежала? Куда? - Диана удивилась.
   - А вот так! Взяла и сбежала... Если ты считаешь, что она мне подробно объяснила причины, то ты ошибаешься, - Алекс фыркнул. - Поступи она так, я бы тебе не звонил.
   - А что вы делали? - осторожно поинтересовалась кошка.
   - Ну что ты как маленькая! - парень поморщился. - Что мы могли делать, если не видели друг друга несколько месяцев? Естественно, решили побыть наедине... А потом она неожиданно оттолкнула меня и убежала... Я уже не знаю, что и думать. С ней все в порядке? Вы ничего от меня не скрываете? Где она сейчас?
   - Откуда я знаю! - Диана расстроено вздохнула. - Дома она не появлялась, и я даже не знаю, где ее искать... Разве что у Лиз... Слушай, Лекс. Ты там очень-то не переживай. Я уверена, что с ней все в порядке. Просто у нее недавно были... хм... неприятности. Ее слегка задело в одном из сражений. Поэтому она сейчас слегка... неадекватна. Но это скоро пройдет, честно, - торопливо добавила кошка.
   - А почему она мне ничего не сказала? - помрачнел он.
   - Видимо, не сочла это важным поводом, чтобы тебя волновать, - протянула Ди.
   - Ага. Зато сейчас я совершенно спокоен! - ехидно отозвался Алекс. - Ладно... Извини, что разбудил... Если она вернется, пусть мне позвонит. А то даже свою куртку с мобильником тут оставила.
   - Передам, - Диана явственно зевнула. - Пока. Развлекайся и не волнуйся за нашу сумасшедшую. С ней все хорошо, я это чувствую, - и в трубке раздались короткие гудки.
   Алекс отключил мобильный и мрачно огляделся вокруг, чувствуя настоятельное желание шваркнуть что-нибудь хрупкое об пол или стену. Он чуял, что что-то в этой истории не так. Что все совсем не столь просто, как описала Диана.
   Кэтлин была не неадекватна. Она просто смотрела на него, как на чужого.
   - Ладно, черт с этим, - Алекс махнул рукой, решив разбираться с вопросами утром. Если потребуется, он перекрестный допрос всей этой компании устроит, но до правды докопается. А пока парень решил последовать совету Дианы и немножко развлечься.
   Несмотря на поздний час, народу в зале не убывало. Скорее уж совсем наоборот.
   На сцене зажигала какая-то панк-группа, и в свете прожекторов мелькали прически самого причудливого цвета и вида. Алекс пробился к стойке и заказал себе коктейль покрепче. Напиваться не хотелось, но расслабиться было необходимо.
   - А где же твоя девушка? - раздался рядом голос Пабло, и он собственной персоной присел на табурет около Алекса.
   - Ушла, - мрачно буркнул журналист, не чувствуя особенного желания говорить на эту тему.
   - Сочувствую, - протянул Пабло, хлопнув его по плечу, и взял бокал пива. - Ну да ладно. Надо же ей когда-нибудь отдыхать от тусовок. Не всегда гулять до самого утра.
   - Хм? - Алекс чуть приподнял брови, вопросительно глядя на собеседника.
   - Да не так давно наши знакомые отмечали круглую дату совместного проживания, - Пабло неопределенно махнул рукой, оторвавшись от пива. - Гулянка была до самого утра. Мы тогда здорово повеселились. Кэт там отрывалась вместе с "блэкдримовцами".
   - Не знал, что она слушает готику, - пробормотал Алекс.
   - Ну, я бы сказал, что ты многого о ней не знаешь, - ухмыльнулся Пабло и, прихватив бокал, ввинтился в толпу.
   Алекс ошарашено посмотрел ему вслед. Нехорошие подозрения опять заскреблись в душе. Что-то слишком много странностей появилось вокруг его девушки.
   - Ой, Лекс, привет! - ему на шею бросилась радостная Джеки. - Ты уже вернулся? Как здорово! Мы скучали без тебя!
   - Привет, девчонки, - он вымученно улыбнулся и оглядел троицу. - Вернулся... Как вы тут?
   - Скучно, - пожаловалась Алиса. - Кэтлин с нами не общается теперь...
   - Кэтлин вообще странная стала, - Джеки недовольно прищурилась и фыркнула. - Связалась с готами... Представляешь, когда мы пришли на открытие, прилипла к какой-то чернявой девице, а когда начало выступать это отстойное "Полнолуние", еще и на нас наехала. Типа не смейте оскорблять готическую музыку, она клевая! А потом и вовсе нас бросила. Мы ей теперь, видите ли, неинтересны! - девушка обиженно насупилась.
   - А больше никаких странностей не было? - поинтересовался Алекс.
   - Ну... Еще она внезапно озаботилась своей учебой, мы ее тогда еле нашли, чтобы на открытие вытащить, - задумалась Алиса.
   - Лучше бы не вытаскивали, - буркнула Джеки вполголоса.
   - Ну, учеба - это понятно. Экзамены, институт, все такое... - Алекс хмыкнул.
   - Экзамены? - Джеки саркастически приподняла бровь. - Ты забыл, как она сказала, что плевать ей на оценки. Кругленькая сумма - и она студентка. И нефиг себе мозги парить всякой чепухой!
   - Мнения меняются, - он пожал плечами.
   - Да, еще она почему-то перестала водить машину, - подала голос молчавшая до этого Тамара. - Я ее пару раз видела в городе. Так она всегда на байке ездила.
   - Точно, - Алиса согласно кивнула. - Мама мне недавно звонила, читала нотации на тему, что я дома не появляюсь... Что забавно, привела мне в пример Кэтлин, которая за последние дни у родителей провела времени больше, чем раньше за целый год набиралось... И туда она тоже на байке приезжала. Я еще усомнилась, но мама сказала, что она Кэт и Элену встретила на прогулке в парке... Кэтлин решила заняться своей сестричкой, представляете?
   "М-да, неадекват налицо", - мысленно вздохнул Алекс. Все описанное не слишком совпадало с образом его любимой девушки.
   - В общем, Кэтлин решила стать примерной домашней девочкой, - выдала Джеки, оторвавшись от соломинки. - Лекс, ее, что, пригрозили оставить без карманных денег? Сам понимаешь, после случившегося мне к ней как-то не слишком подходить хочется, а выяснить интересно.
   - Узнаю - сообщу, - пообещал парень.
   - Да ладно о Кэтлин, - Алиса махнула рукой и снова повисла на его шее. - А ты сюда надолго?
   Он еще около часа провел с девочками, рассказывая им о Европе, а мрачные мысли за это время разрослись до угрожающих масштабов. И как только появилась возможность, Алекс покинул клуб, рванув домой.
   У него была безумная надежда, что Кэт вернулась туда, но квартира встретила его гробовой тишиной.
   Лекс прошел на кухню, поставил вариться кофе и задумчиво открыл сигаретную пачку. И, чертыхнувшись, понял, что сигареты закончились. Идти вниз, чтобы купить курева, совершенно не хотелось, и он поплелся в спальню, вспомнив, что девушка сегодня не брала с собой сумку, где у нее всегда лежала пачка.
   Черный рюкзачок висел на спинке стула, и Алекс одним движением вытряхнул его содержимое на кровать.
   Это разбудило мирно спавшую Диану. Кошка, зевнув, открыла глаза и удивленно взглянула на Лекса:
   - Ты чего?
   А он задумчиво смотрел на вытряхнутую кучу вещей. Что-то в ней было странным. Он только через мгновение сообразил, что здесь отсутствовала косметичка, и вообще из косметики были только тушь и блеск для губ. Да небольшое карманное зеркальце. И не было видно ее любимых "VD slims". И зажигалки, которую он ей дарил в прошлом году. Зато лежал незнакомый mp3-плеер, пара нераспечатанных дисков с музыкой "ренессанс-арт" и никогда им ранее не виденный толстый блокнот в черной кожаной обложке.
   Алекс осторожно взял его в руки и неторопливо начал листать. По мере просмотра его брови недоуменно ползли вверх. Почерк был Кэтлин, но содержание... Блокнот до половины был исписан песнями! Местами встречались обрывки стихов, какие-то прозаические зарисовки и черно-белые наброски... Алексу стало не по себе. Появилось ощущение, что он влез в такую часть жизни Кэтлин, о которой раньше даже не подозревал. Эта Кэтлин была ему незнакома совершенно.
   В этот момент откуда-то из блокнота выпал тонкий конверт. Алекс решительно открыл его, уже готовый ко всему. Но, несмотря на это, увиденное все-таки повергло его в шок.
   - Диана, что это? - свистящим шепотом спросил он у кошки, бросая перед ее носом фотографии со дня рождения Элизы, когда вся компания расслаблялась на вилле.
   - День рождения Элизы, - невозмутимо ответила кошка, уже смиряясь с тем, что придется все рассказать.
   - Нет, ты мне объясни, ЧТО ВОТ ЭТО?! - Алекс ткнул в снимок, где парочка самозабвенно целовалась.
   - Ах, это... Они играли в "бутылочку", и Лиз дала такое задание, - Диана чуть прищурилась. - А вообще-то... Лекс, тебе никогда не говорили, что лазить по чужим вещам без разрешения неприлично?
   - О, да! По чужим... Но это - вещи моей девушки! - взорвался он. - И я имею полное право знать, что творится в ее жизни. А творится, судя по всему, многое, - Алекс бросил фотографию на кровать и направился к двери. - Зато теперь я, кажется, знаю, где ее искать!
   Диана нервно дернула ушами и осторожно последовала за ним.
   Алекс включил компьютер и вылез в базу данных города.
   - Так... Марселу Фернандес... - бормотал он, вводя данные. - Возраст... А какой у нас возраст? Наверное, чуть-чуть за двадцать... Не знаю... Ничего себе, вас развелось, - Алекс свел брови и принялся прокручивать список. - Так, стоп. У него же дед - крутая шишка! Поищем по бизнесменам... Ага, - парень потер ладони. - Максимилиано Марселу Фернандес дэль Кэрро... Ни хрена себе, имечко! Как он его выговаривает? Интересно, ему его писать не надоедает?
   - Что ты ищешь? - полюбопытствовала Диана.
   - Адрес этого зануды Марси, - Алекс удовлетворенно улыбнулся. - И я его уже нашел, - он посмотрел на кошку. - Сто процентов даю, что если Кэтлин и не у него, то он точно знает, где ее искать.
   Парень несколько минут мрачно изучал адрес, а потом решительно направился к двери.
   - Алекс, - Диана догнала его. - И что ты собираешься делать? Может, стоит подождать, пока Кэт...
   - Не стоит, - он накинул куртку и усмехнулся, взглянув на обеспокоенную мордочку кошки. - Не беспокойся, Ди. Мы же цивилизованные люди. Я просто с ним поговорю. Или с ней, если повезет.
   - Вот этого я и опасаюсь, - прошептала Диана, глядя на захлопнувшуюся дверь. - Да, Кэтлин. Сестричку ты подставила что надо!
  
   - Ты кого-то ждешь? - удивленно поинтересовалась девушка, когда настойчивая трель звонка разогнала тишину квартиры.
   - Нет. Но, кажется, сегодня многие хотят моего общества, - усмехнулся Марселу, нашаривая брюки на полу.
   - Может, не пойдешь? - Кэт лениво потянулась, заставив его проклясть визитеров, заявившихся в столь неподходящее время.
   - Надо. Вдруг это от деда... У него нет понятия времени, когда срочные дела на горизонте, - Марселу с сожалением окинул ее взглядом и натянул брюки, а потом, не утерпев, склонился к девушке, одарив ее горячим поцелуем. - Я постараюсь побыстрее их выгнать. И вернуться.
   - Настойчивые, - хихикнула Кэт, услышав очередную длинную трель, и тоже выбралась из постели под его удивленным взглядом. - Пойду, попью чего-нибудь... Холодненького хочется, - пояснила она, накидывая рубашку.
   - Ладно, только постарайся не показываться на глаза гостям лишний раз. Ты в таком виде, что даже святого соблазнишь, - Марселу еще раз чмокнул ее и поспешил к двери, по пути успев заскочить в гостиную и натянуть на нос неизменные окуляры. Заканчивать маскарад для окружающего мира парень явно не собирался.
   Открыв замок, он недоуменно замер на пороге:
   - Ты?!
   - Привет, - хмуро бросил Алекс. - Можно войти?
   - Заходи, - Марселу посторонился и без особой приветливости осведомился. - Могу я узнать, что тебя привело ко мне в такое неподходящее время?
   - Думаю, ты и сам знаешь, - бросил Алекс, проходя в квартиру. И увидел девушку, стоящую на последней ступеньке лестницы.
   - Ну вот, - он скользнул по ней наметанным взглядом журналиста, сразу же заметив и ее одеяние, и художественно встрепанные волосы, и откровенно припухшие губы. - Что и требовалось узнать.
   - Марселу, оставь нас, пожалуйста, минут на десять, - негромко и несколько напряженно попросила Кэт. - Нам с Алексом нужно поговорить.
   - Да неужели? - Лекс саркастично приподнял брови.
   - Нужно, - Кэт прямо посмотрела ему в глаза и вновь перевела взгляд на Марселу. - Пожалуйста, оставь нас.
   - Ну ладно. Десять минут, - медленно кивнул Марселу, явно не горя желанием оставлять этих двоих наедине. - Если что, зови.
   - Зайди, - Кэт кивнула Алексу на двери гостиной и первая зашла туда.
   Он скинул ботинки и направился следом, встав в дверях. Мрачный донельзя.
   - Что-то мне подсказывает, что говорить нам уже не о чем... Один вопрос - когда это началось, Кэтрин? До моего отъезда или после?
   - Ничего не начиналось, - девушка нервно заправила за ухо прядь волос. - Алекс, сядь. Мне действительно нужно тебе многое объяснить.
   - Не стоит, - его глаза выразительно скользнули по ней. - Я не дурак и все прекрасно понял без слов. Он тебе нужен? Ради него ты готова меня кинуть? Чудесно, будьте счастливы, я уйду... Вижу, я зря сюда вернулся.
   - Ты ничего не понял. Я же сказала, что мне нужно тебе объяснить, - Кэт вздохнула. - А если ты не дашь мне и рот открыть, то так ничего и не поймешь.
   - Что, например? - он насмешливо взглянул на нее.
   - Когда мы встретились, тебе ничего не показалось странным? - девушка внимательно смотрела на него. - Подумай как следует.
   - Ты изменилась... Но Диана сказала, что это все из-за того, что ты попала в очередную историю... Что-то там у вас не сложилось в одном из сражений... - Алекс отвернулся. - Но это не объясняет...
   - Того, что я с Марселу, - закончила Кэт. - И если бы здесь была Кэтлин, действительно, не объясняло бы...
   - Что ты хочешь сказать? - он подозрительно воззрился на нее.
   - Я не Кэтлин, Алекс... Не твоя Кэтлин, - поправилась девушка. - Я ее сестра... Извини, мы не думали, что ты вот так неожиданно вернешься... Кэтлин взяла с меня слово, что все будут считать меня ею... Впрочем, я его уже столько раз нарушала. Одним больше, одним меньше... В конце концов, она сама была бы не рада, если бы я попробовала занять ее место рядом с тобой.
   - Что за чушь ты городишь?! - Алекс насмешливо смотрел на нее. - От тебя я такого не ожидал!
   - Господи, Алекс! Да подумай хорошенько! - она страдальчески заломила брови. - Все твердят, что ты умный и проницательный парень... Так вспомни Кэтлин! Свою Кэтлин! И сравни со мной! Слово даю, она тебя действительно любит, больше всех! Ты - самое дорогое, что есть в ее жизни! А мне ты - никто. Я... - Кэт на мгновение запнулась. - Я с Марселу... Как твоя Кэтлин к нему относится, помнишь? Ты, правда, считаешь, что какая-то неприятность в сражении способна за несколько недель изменить такое отношение?
   - Это невозможно, - заявил парень, но уже не так уверено. - Бред какой-то... У нее нет сестры... Вернее, есть. Элена. Но...
   - Я ее родная сестра. Близнец. Только я жила не в вашем мире, - Кэт беспомощно огляделась по сторонам и обрадовано улыбнулась, увидев гитару. - Хорошо... Моим словам ты не веришь... Тогда что ты скажешь на это? - она сцапала инструмент и пробежалась пальцами по струнам, с удовлетворением отмечая, как вытягивается лицо Алекса. И чтобы окончательно его добить, девушка запела.
   - Я ничего не понимаю, - он скорбно взглянул на нее. - Хорошо... Ты не Кэтрин... А где же тогда она?
   - А вот с этим чуть мрачнее, - Кэт отложила гитару и вздохнула. - Сестричка действительно влипла в одном из сражений. Весьма серьезно. Именно поэтому я сейчас здесь, в вашем мире... О, не волнуйся! Уже все в порядке, она скоро вернется, - поспешно добавила девушка, заметив встревоженный взгляд Алекса. - Сейчас Кэтлин с нашей настоящей семьей на Серебряной Земле, проходит курс реабилитации... Ну, а пока она там восстанавливает силы, кто-то должен был ее замещать. И кого же еще могли послать вместо нее, как не родную сестричку-близняшку... То есть, меня! Что бы ни случилось, а лидер у команды должен быть.
   - Если все это - правда, - медленно проговорил Алекс, - этой команде придется искать нового лидера. Потому что Кэт этим заниматься больше не станет. Я даже думать не хочу, что будет, если в следующий раз ей повезет меньше...
   - Но... - Кэт беспомощно посмотрела на него. - Она же...
   - Я знаю, что ты сейчас скажешь, - Алекс отмахнулся и взъерошил волосы. - Долг воина, долг принцессы, она не может, она обязана... Кто, если не она, - он бросил на девушку косой взгляд. - Так вот, мне плевать, кто! Меня достало - не спать по ночам, когда она черт знает где рискует жизнью, не знать - увижу ли я ее, вернувшись домой, жить в постоянной тревоге, в постоянном ожидании не хвалебной статьи, а некролога... Хватит! Я люблю ее. Я не могу представить свою жизнь без нее... И я знаю, что этот долг для нее - тяжкий груз. Поэтому я намерен ее от него освободить. А насчет лидера... Раз ты ее замещаешь, значит, способна быть и лидером этой безумной компании.
   - Да что ты говоришь? - возмутилась девушка. - Ты что, плохо слушал? Это ваш мир, не мой! У меня есть родные, друзья и своя жизнь, которая меня вполне устраивает. Пусть и без приключений, тихая, спокойная...
   - А ты думаешь, нам не хочется тихой и спокойной жизни? - негромко поинтересовался Алекс, вперившись взглядом в пол. - Кэтрин с детства грузили ее долгом. Но если ты - принцесса, то это и твоя обязанность тоже - защищать мир, сражаться со злом. И судя по тому, что я не вижу развалин вместо планеты, ты с этим хорошо справляешься...
   - Господи, Алекс! Ты совсем не соображаешь? - она вскочила и нервно метнулась по комнате. - Я! Живу! В другом! Мире! И там у меня есть семья, друзья и свои долги и обязанности! Как я могу жить здесь, вместо сестры?
   - А ее счастье для тебя недостаточный повод? - прищурился парень.
   - Не шантажируй меня, - нахмурилась Кэт. - Это ее жизнь - жизнь Кэтлин. Она выросла тут, и это ее мир, ее планета... - девушка покачала головой. - Закончится этот месяц, и я вернусь домой. Все встанет на свои места, как было изначально.
   - Что ж, это твое дело, - Алекс пожал плечами и невинно заметил. - Но этой команде все равно потребуется новый лидер. Я заберу Кэтрин отсюда в Европу. Приму предложение и увезу ее с собой. Не позволю больше рисковать своей жизнью и нашим будущим... Ей придется выбирать - я или войны с другими мирами. И ведь мы с тобой оба знаем, каким будет выбор.
   - Ты этого не сделаешь... - прошептала побледневшая Кэт.
   - Сделаю. Обязательно, - Алекс жестко усмехнулся. - Я хочу нормальной жизни и нормальной семьи. Так что передай ей мои слова, когда она вернется.
   - Но ты не можешь... - она в отчаянии взмахнула руками.
   - Я? Могу, - он бесстрастно смотрел на ее взволнованное лицо. - Потому что не собираюсь смотреть, как моя любимая женщина гробит себя и нашу жизнь, занимаясь тем, что ей не нужно... Если бы ей это хотя бы нравилось, я не стал бы возражать. А так... Мое почтение, принцесса! - Алекс коротко поклонился и вышел в прихожую. Через некоторое время до Кэт донесся щелчок замка.
   - О боже... Что я натворила! - девушка без сил опустилась на диван и закрыла лицо руками.
   - Что случилось, малыш? - сильные руки обхватили ее, заключив Кэт в самые надежные в мире объятия.
   - Я дура, - она подняла на Марселу тоскливые глаза. - Кажется, за свое пребывание здесь я испортила сестричке всю ее жизнь... Сегодняшний вечер - просто апофеоз моего идиотизма!
   - С чего вдруг такое самоуничижение? - Марселу улыбнулся и прижал ее покрепче. - Из-за того, что ты сказала Алексу правду?
   Кэт кивнула и пробормотала:
   - И теперь он намерен оставить команду без лидера. Сказал, что поставит сестричке условие - он или долг воина. Представляешь?
   Марселу слегка нахмурился и пожал плечами:
   - Рано или поздно этот вопрос все равно бы встал. Уверен, Кэтлин задает его себе как минимум раз в неделю. Это ни для кого не секрет.
   - Если этот вопрос поставит Лекс, она забьет на все свои долги перед кем бы то ни было, - Кэт вздохнула. - Ради него она может бросить все... И значит, команда останется без сердца...
   - При ней оно и не билось, - вполголоса бросил Марселу и ласково коснулся губами ее виска. - Малыш, она еще не вернулась. И еще ничего не известно. Может быть, за это время твоя сестра изменилась... Мы ведь не знаем, что было с ней за эти месяцы. Какой она стала. Вдруг, пообщавшись с вашей семьей, Кэтлин прониклась осознанием своего долга.
   Кэт негромко фыркнула и скептически посмотрела на него:
   - Ты сам-то веришь в то, что говоришь?
   - Не очень, - честно признался Марселу и улыбнулся. - Но помечтать-то мы можем?
   - Это все, что нам остается, - вздохнула девушка и вновь прижалась к его груди.
   Он некоторое время молчал, скользя пальцами по ее спине, а потом тряхнул головой и уже совсем другим тоном проговорил:
   - К дьяволу! Я сейчас об этом даже думать не могу. У меня мечты ну совсем о другом!
   - И о чем же ты мечтаешь? - Кэт приподняла бровь, слегка отстраняясь от него.
   - О том, чтобы сегодня больше ни одно живое существо не тревожило меня ни звонками, ни визитами, - Марселу подхватил на руки тихонько взвизгнувшую девушку и запечатал ее губы горячим поцелуем.
   - Мне нравится ход твоих мыслей, - она обвила его руками за шею и лукаво улыбнулась. - Они абсолютно совпадают с моими.
   - Наверное, я телепат, - глубокомысленно изрек парень, поднимаясь по лестнице, и Кэт задорно рассмеялась, прогоняя прочь тоску и печальные размышления. Марселу прав, сейчас об этом думать слишком рано.
   А уж когда его руки стянули с нее рубашку и скользнули по телу, Кэт краем сознания подумала, что сейчас и вообще не время для мыслей...
  
   10. Алекс
   Девушка проснулась оттого, что ее окутал ароматный запах чего-то явно вкусненького. А следом за этим ее губ коснулись легким дразнящим поцелуем. Она осторожно приподняла ресницы и первое, что увидела, был нежный взгляд серебристо-серых глаз.
   - Добрый день, котенок, - негромко прошелестел бархатный голос, и Кэт удостоилась второго поцелуя, уже гораздо более крепкого.
   - Добрый день, - она обвила его шею руками и поинтересовалась. - Сколько времени?
   - Около трех, - Марселу мельком взглянул на часы у кровати. - А что? Ты куда-то торопишься?
   - Нет, - Кэт чуть приподняла брови. - Но... Ты не работаешь сегодня?
   - Не-а! - беспечно отозвался он, разваливаясь поперек кровати и устраивая голову на ее коленях. - Я позвонил в офис и сказал, что сегодня не появлюсь. И без меня прекрасно обойдутся.
   - Тебе от деда не влетит? - девушка склонилась над ним, ероша его волосы.
   Марселу мотнул головой, жмурясь от удовольствия, как большой кот:
   - А дону Аугусто я тоже позвонил. Лично. Сказал, что у меня в постели самая очаровательная женщина в мире, и я не намерен лишать себя удовольствия видеть ее целый день из-за каких-то дурацких контрактов, которые прекрасно можно заключить и без меня... Узнав, что это ты, он меня без разговоров освободил от работы.
   - Ты так и сказал?! - она шокировано посмотрела на него.
   - Угу, - парень кивнул.
   - О боже! - Кэт медленно залилась румянцем. - Что он теперь обо мне подумает?
   - Что ты - моя девушка, - Марселу приподнялся и ласково провел пальцами по ее лицу. - Кэтти, если ты думаешь, что мой дед будет тебя порицать, то глубоко заблуждаешься. Он, несмотря на солидный возраст, вполне трезво смотрит на современный мир. К примеру, он прекрасно знает, что Лиз и Алехандро начали встречаться задолго до помолвки. И ничего... А к тебе дон Аугусто вообще неровно дышит с самого первого момента.
   - Почему? - удивилась она. - Он меня даже не знает!
   - Он знает меня, - парень нежно улыбнулся. - И видит, что ты делаешь меня счастливым. Раньше это удавалось только Лиз. Так что ты для него - особенная, малыш. И дон Аугусто на все пойдет, лишь бы мы были вместе... А насчет наших с тобой отношений он не сомневается с самого праздника. Кстати, единственный, кто точно знает, чем мы тогда занимались, когда он выгнал нас из зала.
   Кэт в шоке взирала на него. Марселу с легкой улыбкой пожал плечами:
   - Мой дед - очень проницательный человек. И ему достаточно было посмотреть на нас некоторое время, чтобы понять, чего нам обоим хочется. Окончательно его в этом убедило наше фламенко. Дед мне тогда на террасе без обиняков заявил, что мы с тобой друг друга хотим, и сейчас самое лучшее время, чтобы заняться любовью. Потому что мне все равно нужно было тебя спрятать подальше от жадных глаз моих неженатых родственничков... Честно скажу, я не собирался следовать его совету, - торопливо добавил он. - Я хотел просто пересидеть какое-то время с тобой в одном из номеров. Ну, поговорить там, не знаю... Просто объяснить ситуацию, если что...
   - Все в порядке, - Кэт смущенно улыбнулась и обняла его. - Твой дедушка был абсолютно прав. Я хотела заняться с тобой любовью. Я этого, наверное, с первого дня в этом мире хотела. Ну, уж с нашего первого поцелуя точно... И я очень рада, что все так получилось. Это была просто волшебная ночь.
   - Которая? Та или сегодняшняя? - понизив голос, поинтересовался Марселу, и у девушки мурашки побежали по телу от этого чувственного бархатистого шепота.
   - Обе, - выдохнула она и приникла к его губам поцелуем.
   - Вообще-то, я хотел покормить тебя завтраком, - задумчиво выдал парень, когда они оторвались друг от друга. - Но ты, кажется, любишь менять мои планы... - с этими словами он осторожно опустил девушку на подушки, одним рывком сдергивая с Кэт тонкое одеяло.
   И на несколько мгновений замер, скользя взглядом по ее обнаженному телу. Солнечный свет потоком лился из окна, окутывая ее мерцающим ореолом, откровенно показывая все, что до этого было стыдливо скрыто в сумраке ночи.
   Она лежала неподвижно, не делая даже малейшей попытки прикрыться, позволяя ему осмотреть каждый миллиметр своего тела и едва заметно дрожа под этим изучающим взглядом. И лишь легкий румянец выдавал ее смущение.
   Марселу медленно склонился к ней, обхватывая хрупкое тело ладонями, борясь с неистовым желанием сжать ее в объятиях так, чтобы хрустнули косточки, чтобы вопреки всем законам мироздания они действительно стали одним целым. Он покрывал жгучими поцелуями каждый кусочек ее кожи, пробуя ее на вкус, одурманиваясь ее запахом - ИХ запахом, потому что после этой ночи она пахла им самим. Томительно медленно и нежно ласкал ее, заставляя выгибаться в его руках, доводя до умопомрачения и сходя с ума вместе с ней. Сходя с ума от того жгуче-больного чувства, которое разрывало на части душу и заставляло мир умещаться в той, которую он сейчас сжимал в объятьях. Он чувствовал, что она заполняет его до краев: душу, сердце, мысли. И в этот миг он ясно понял, что без нее его просто не станет.
   - Ма... рсе... лу... - ее острые ноготки бороздили его спину, но даже боль сейчас казалась восхитительно-сладкой. Он заглянул в полубезумные глаза девушки, в этот момент отливающие небесно-голубым, и приник к ее губам поцелуем, разводя в стороны ее колени.
   Кэт запрокинула голову, полностью отдаваясь ему и тому чувству единства, которое испытывала сейчас. Она чувствовала биение его сердца, как свое собственное, ощущала его наслаждение, как свое собственное, его энергия сейчас бежала сквозь ее тело. И душа разлеталась на мириады кусочков, не в силах вместить ее чувства. Девушка внезапно осознала, что именно это и есть та всепоглощающая любовь, которую она ждала на протяжении всех восемнадцати лет своей жизни. Единственная, настоящая, кроме которой никакой другой уже быть не может.
   - Кэт... - скользнуло по коже тепло его дыхания, и она потеряла себя в ослепительной вспышке наслаждения...
   Марселу молча смотрел на нее, осторожно перебирая спутавшиеся кудри любимой. Кэт тоже смотрела на него, не отводя взгляда, и лишь крепче обнимала его, стараясь прижаться еще плотнее.
   Он негромко вздохнул, проглатывая слова, которые просто рвались с языка: "Не уходи. Останься", прекрасно понимая, что она все равно уйдет. Так зачем делать ей больнее, уговаривая остаться? Ведь действительно, об этом они поговорили еще после дня рождения Лиз. Если она останется здесь, то будет жалеть о своей жизни, к которой стремится вернуться. Если уйдет... Он тешил себя надеждой, что тоже ей небезразличен, и девушка будет скучать без него.
   "Нет, - мелькнула в сознании тяжелая мысль. - Не надо ей ничего говорить. Зачем вешать на нее еще и груз твоих чувств, на которые она не сможет ответить. Ей хорошо с тобой, так сделай так, чтобы было хорошо и дальше. А потом отпусти, чтобы она не мучилась... Она, конечно, останется, если ты сейчас ее попросишь... Вот только счастья вам обоим от этого не будет. Она тебя же первого возненавидит за то, что удержал... Ты - не из ее жизни, Марселу. Даже если на какое-то время и стал ее частью. В конце концов, хотя бы один из вас заслуживает счастья. Тем более, что тебе за эти дни и так счастья отвалилось без меры".
   - Что-то не так? - обеспокоено спросила Кэт, услышав его вздох.
   - Все замечательно, даже слишком, - Марселу улыбнулся, хотя на дне его глаз залегла печальная тень. - Я не привык к такому счастью... Обычно следом за ним мне прилетает хороший пинок от судьбы.
   - Пусть только попробует, - грозно фыркнула девушка. - Я ее саму так пну, что не поздоровится, - она приподнялась над ним и нежно провела по лицу любимого кончиками пальцев. - Все будет хорошо. Я обещаю.
   - Я тебе верю, - он ласково коснулся губами ее пальчиков и поинтересовался. - Ну что? Ты, надеюсь, заработала себе здоровый аппетит?
   - Еще бы, - Кэт потянулась, прогибаясь в спине, и Марселу негромко вздохнул:
   - Осторожнее, кошка... Я не железный... Если ты продолжишь так делать, то до завтрака мы доберемся как раз к завтрашнему утру.
   Девушка смущенно покраснела и быстренько закуталась в одеяло.
   - Наивная... - он покачал головой, одарив ее пламенным взглядом, и поставил на постель поднос с едой. - Насколько я помню, ты не слишком любишь кофе. Как насчет зеленого чая?
   - Обожаю, - она довольно улыбнулась, оглядывая завтрак. - Ой, круассаны!!! Я их сто лет не пробовала! - Кэт схватила рогалик с блюда и надкусила, блаженно полуприкрыв глаза. - Они еще теплые! Марселу, где ты их достал?
   - Заказал в одном французском ресторанчике, - парень с нежной улыбкой наблюдал за ней. - Они их потрясающе делают... Впрочем, там вообще замечательные десерты. Если хочешь, можем как-нибудь туда Ди выгулять.
   - Я обдумаю твое предложение, - чопорным тоном отозвалась Кэт, насколько это было возможно с набитым ртом, и облизала пальцы, по которым потекла начинка. - Ммм! Божественно!
   - Не то слово, - тихо проговорил Марселу, который следил за ее движениями затаив дыхание.
   - А почему ты не ешь? - поинтересовалась она, приступая к фруктовому салату.
   - Любуюсь, - едва заметно улыбнулся парень. - Я поел, пока готовил.
   - Жаль, - Кэт вздохнула и взяла из вазочки крупную клубничину. Обмакнув ее во взбитые сливки, девушка надкусила ягоду, и по ее подбородку потек сок.
   Марселу нагнулся к ней, языком осторожно слизнул алую дорожку и чуть не застонал от жгучего желания, моментально охватившего все тело.
   - Хм... В роли завтрака я еще не выступала, - задумчиво проговорила Кэт, доедая ягоду.
   - Скорее, в роли десерта, - он постарался непринужденно улыбнуться и взять себя в руки.
   Девушка искоса бросила на него быстрый взгляд, а затем ее пальцы погрузились в блюдце со взбитыми сливками. После чего те были щедро размазаны по груди Марселу.
   Парень округлил глаза, а Кэт невозмутимо прошлась языком по его коже, слизывая белую воздушную массу:
   - Я тоже хочу такой десерт! - она настойчиво уложила его на спину и вновь занялась сливками.
   Девушка испытывала необъяснимое удовольствие, ощущая, как под ее губами едва заметно вздрагивает сильное мужское тело. Она знала, что играет с его терпением, но даже не думала останавливаться. Ей хотелось изучить его так же хорошо, как он изучил ее. И Кэт изучала.
   Ее пальцы скользили по смуглой гладкой коже, ощущая рельеф его упругих мышц; губы двигались следом, покрывая легкими, почти невесомыми поцелуями каждый миллиметр его тела, оказавшийся в пределах их досягаемости. Сейчас он был сладко-терпким на вкус - сливки смешались с собственным вкусом его кожи - и почти не двигаясь лежал перед ней, как самый изысканный десерт. Кэт едва заметно ухмыльнулась при этой мысли.
   Ее язык облизал сливки вокруг его соска, а пальцы легко скользнули вниз по его животу.
   Марселу издал короткий полувздох-полустон. В его прикрытых глазах горело неприкрытое желание.
   А Кэт чуть приподнялась и, облизывая ладони, с наигранным сожалением проговорила:
   - Ну вот. Теперь я вся липкая... Пожалуй, завтрак подождет еще чуть-чуть. Пока я приму ванну, - и с очаровательной улыбкой добавила. - Не скучай, милый. Я скоро приду. И попробуй круассаны, они восхитительны!
   Из его горла вырвалось низкое рычание, когда девушка сделала попытку подняться. Марселу сграбастал ее в охапку, одним движением оказываясь на ногах, и словно пушинку понес в направлении ванной, по пути осыпая лицо Кэт жгучими поцелуями...
  
   Они расслабленно валялись на кровати. Марселу лежал, заложив руки за голову, и с нежностью следил за девушкой, которая звонила Диане и в то же время кормила его клубникой. И в этот момент парень ощущал себя абсолютно счастливым. Даже, пожалуй, самым счастливым во вселенной.
   В какой-то момент рука Кэт замерла над вазочкой, а брови на лице чуть нахмурились. Затем она со вздохом ответила:
   - Да, сказала... А что ты мне предложила бы - переспать с ним разок, чтобы он ни о чем не догадался? Извини, Ди, но... Ладно, ладно, не кричи! Я не глухая, - ее лицо расслабилось, и Кэт не глядя выхватила очередную ягоду. - В конце концов, ты и сама понимаешь, что сестричка этого тоже не одобрила бы. Одно дело - общаться с девчонками, и совсем другое - Лекс... Ну, вот! Сама все прекрасно понимаешь... - девушка с улыбкой наблюдала за тем, как Марселу облизывает ее пальцы, перепачканные в клубничном соке. - Хм... Что ж, удачной ему дороги. Хотя я не думаю, что он нуждается в моих пожеланиях, - и беззвучным шепотом проговорила для Марселу. - Алекс уезжает обратно в Европу.
   Парень безразлично пожал плечами и продолжил свое увлекательное занятие. Кэт чуть зажмурилась от удовольствия и на мгновение потеряла нить разговора:
   - Что, Ди? Что ты сказала?
   - Я спросила, когда ты вернешься домой, - вздохнула кошка. - И, кстати, я так и не поняла, где ты находишься.
   - Какая разница? - девушка хмыкнула. - В безопасности и уюте, - она негромко рассмеялась в ответ на недовольное и неразборчивое ворчание на другом конце линии. - Не злись, Ди. Все хорошо. Даже еще лучше!
   - Ясно, - Диана на мгновение замолчала, а потом констатировала. - Алекс был прав. Ты у Марселу. Ну, и молодец! Вы - шикарная пара.
   Кэт поперхнулась от неожиданности. Марселу вопросительно приподнял брови. Она неопределенно отмахнулась и поинтересовалась у собеседницы:
   - Эмм... И на основе чего выведен этот результат?
   - Кэт, ты дура, - Диана фыркнула. - Единственная зрячая среди всех слепых нас... Элиза не в счет... И ты отказываешься от этого потрясающего парня из-за каких-то глупых принципов... Я бы на твоем месте на все забила и осталась.
   Девушка некоторое время молчала, неотрывно глядя в его серебристо-серые глаза, а потом неопределенно ответила:
   - Посмотрим, Ди... Во всяком случае, сегодня можешь меня не ждать. Насчет завтра не знаю...
   - И завтра тоже можешь не ждать, - Марселу бесцеремонно отобрал у девушки телефон. - И вообще, можете считать, что я ее похитил на все оставшееся время!
   - И тебе - добрый день, Марселу, - ехидно отозвалась кошка.
   - Добрый день, - он ничуть не смутился и отодвинулся, не позволяя Кэт отобрать трубку.
   - Ты ей хоть за вещами позволишь выбраться? - насмешливо поинтересовалась Диана.
   - А зачем ей вещи? - он лукаво улыбнулся и поднялся на ноги, так как девушка не оставляла свои попытки вырвать телефон. - Меня вполне устраивает то, в чем она ходит сейчас.
   Кэт, завернутая в одно полотенце, ахнула и стремительно покраснела, с удвоенной силой бросившись отбивать вожделенный аппарат.
   - Не сомневаюсь, - Диана хихикнула. - Ладно, не давай принцессе сильно скучать. И... - она запнулась и уже серьезнее договорила. - И не обижай ее, Марселу. Кэт не Кэтлин. И ее ты ранить можешь очень легко.
   - Я сделаю все, чтобы она была счастлива, - почти клятвенно пообещал парень и, бросив "Пока, Ди", отключил трубку.
   - Так нечестно! - Кэт надулась. - Это невежливо - влезать в чужой разговор, а уж тем более трубку отбирать!
   - Зато теперь Диана не будет приставать к тебе с дурацкими вопросами, где тебя носит и когда ты собираешься вернуться, - Марселу без малейших следов стыда или раскаяния в глазах смотрел на девушку, а потом что-то в его взгляде изменилось. В нем появилось тревожное волнение:
   - Или... Ты против? Прости, я, наверное, должен был сначала у тебя спросить... Ты хочешь уйти домой, Кэт?
   - Не хочу, - она вздохнула и поправила полотенце. - Но в одном Ди права. Мне хотя бы какие-то шмотки взять надо. Мы же не будем целыми днями сидеть у тебя... Да и девчонкам пока ничего не надо знать, так что мне нужен как минимум мобильник, если кто начнет меня искать. Но и в квартире придется появляться. Конспирация, чтоб ее...
   - Тогда поехали, - Марселу с улыбкой намотал на палец прядь ее волос. - Зачем тянуть? Соберем все, что тебе нужно, и вернемся.
   Кэт чуть прикусила губу и, смущенно покраснев, тихо поинтересовалась:
   - Ты действительно хочешь, чтобы я здесь... жила? Я тебе не помешаю?
   - Хочу, - серьезно ответил он, глядя прямо ей в глаза. - Я хочу каждое утро просыпаться и видеть тебя рядом с собой, хочу засыпать, держа тебя в объятиях, хочу приходить домой и видеть твою улыбку... Рядом с тобой я счастлив, котенок... Разве я могу этого не хотеть?
   - Марселу, - вздохнула девушка и крепко прижалась к нему. - Ты такой замечательный...
  
   Диана встретила их у порога. Окинув парочку скептическим взглядом, она задержала его на Марселу и вздохнула:
   - Да-а... Ну очень качественный маскарад! И как ты только разглядела?
   Парень недоуменно взглянул на Кэт, а девушка пожала плечами:
   - Все претензии к Элизе. Она ей под честное слово показала запись с банкета.
   - Спасибо, сестричка, - он несколько помрачнел, а Диана ловко запрыгнула ему на плечо, легонько хлестнув хвостом по ушам:
   - Не переживай. Я никому ничего не расскажу, пока сам не захочешь. Я умею держать слово... В отличие от некоторых, - она с ехидной улыбочкой покосилась на разувающуюся Кэт.
   Девушка смутилась и виновато ответила:
   - Ди, я не специально! Честное слово! Так получилось...
   - Это правда, - Марселу кивнул. - Знаешь ли, между Кэт и Кэтлин существовало одно огромное различие, которое никак невозможно было проигнорировать.
   - И какое же? - полюбопытствовала кошка. А Кэт залилась румянцем еще сильнее и, сдернув Диану с парня, утащила в комнату, погрозив ему за спиной кулаком. Марселу негромко рассмеялся и тоже принялся разуваться.
   Когда он зашел в комнату, девушка уже переоделась в короткий голубой сарафанчик и теперь задумчиво изучала содержимое шкафа.
   - Тебе помочь? - поинтересовался Марселу.
   - Нет, - Кэт помотала головой и вытянула из шкафа полюбившийся махровый халат. - Я из одежды ничего брать не буду. Все равно надо будет сюда заходить время от времени, тут и буду переодеваться... А тебе, по твоим собственным словам, все равно, в чем я хожу, - она ехидно взглянула на Марселу, который ничуть не смутился, а наоборот - растянулся на покрывале с самой мечтательной улыбкой:
   - И это правда!
   - Могу поспорить, что когда на тебе вообще ничего нет, ты ему нравишься еще больше, - фыркнула Диана, сидящая в кресле.
   - Диана!!!! - Кэт залилась румянцем до корней волос.
   - А что? Разве я не права, Марселу? - невинно осведомилась кошка.
   - Ммм... - он перевел взгляд с хитрой мордочки Дианы на лицо Кэт, в глазах которой явственно сверкали яростно-возмущенные огоньки, и резко встал. - Пойду-ка я, попью чего-нибудь. А то жажда замучила...
   Кошка ехидно посмотрела на него, но от комментариев воздержалась.
   Однако выйти из комнаты Марселу не успел. Его охватило знакомое чувство угрозы. Очередная тварь рвалась в его мир. Взглянув на настороженную Кэт, он понял, что не ошибся.
   - Демон, - она схватилась за кулон, перевоплощаясь.
   - В районе аэропорта, - Марселу сжал ее ладонь и шагнул вслед за девушкой в пространственный переход.
   - Вот черт! - Кэт огляделась вокруг и поняла, что ее занесло на крышу аэропорта. - Опять! Я его когда-нибудь освою?
   - Потом будешь переживать! - парень подхватил ее на руки и одним прыжком оказался на земле. Панически бегущие из дверей люди шарахнулись в стороны. Парочка переглянулась и одновременно сорвалась с места.
   Зрелище, подстерегающее их внутри, выглядело по меньшей мере странно. Там не было ни одной из воительниц, но тем не менее, демон находился в некоем подобии сверкающей клетки. И никак не мог оттуда выбраться. А перед этой клеткой, окутанная золотистым ореолом, стояла им обоим хорошо знакомая фигура.
   - Действуй, - первым опомнился Марселу, справедливо рассудив, что потребовать объяснений они и потом смогут. Девушка выудила жезл, и демон с шорохом осыпался пылью на пол.
   Клетка померкла и через некоторое время растаяла совсем. А Лекс без сил опустился на пол.
   - Уходим, - Кэт коротко кивнула на видеокамеры, расположенные по всем углам, и постепенно приходящих в себя людей.
   Марселу без лишних разговоров подхватил Алекса, и Кэт махнула жезлом, открывая переход.
   - И где мы? - поинтересовался Марселу, оглядывая густую зелень вокруг.
   - В черте городского парка... какого-то, - Кэт перехватила его взгляд и смутилась. - Что? Ему нужно подышать свежим воздухом и придти в себя. Он кучу сил потратил.
   - Не кучу, - простонал Лекс, поднимая голову и сжимая виски ладонями. - Просто никогда ее столько через себя не пропускал...
   Марселу осторожно опустил его на траву и перевоплотился. Сев рядом, он бесцеремонно схватил парня за ладонь и сосредоточился, восстанавливая естественную циркуляцию энергии в его теле. И удивленно приподнял брови, впервые ощутив, сколько ее у Алекса.
   Кэт тоже сменила облик и присела на корточки перед журналистом:
   - Лекс... Я... Мы хотели бы знать, что это было?
   - Пара приемчиков, которым меня любезно обучила твоя сестра, - проворчал он, искоса глядя на Марселу. - Не думал, что когда-нибудь пригодится... Да отпусти ты уже! Все в порядке, даже голова не кружится.
   - Ничего не понимаю! - Марселу растерянно разжал пальцы и недоуменно взглянул на бывшего недруга. - У тебя энергетический баланс как у воина, но ты - не один из нас!
   - А это не может быть следствием того, что он потомок кого-то из жителей других планет? Луны, например? - поинтересовалась девушка.
   - Вряд ли, - Марселу покачал головой. - Видишь ли, тогда бы и все люди обладали какими-то способностями. Ведь если так рассуждать, то чем Земля хуже прочих?
   - Алекс, ты за собой чего-нибудь странного не замечал? - Кэт заглянула ему в глаза.
   - Вроде сегодняшнего? - хмыкнул он с сарказмом и уже серьезнее покачал головой. - Нет... Хотя мне всегда говорили, что я очень везучий...
   Кэт задумчиво кусала губу, изучая парня своей сестры. Алекс за последние дни представал в совершенно неожиданном свете. Он вошел в жизнь Кэтлин, несмотря на все ее сопротивление любви, готов был отдать все, защищая ее, и не давал оставаться в одиночестве.
   В сознании мелькали обрывочные воспоминании сестры, и Кэт широко распахнула глаза, осознав, что Кэтлин никогда не отправлялась в сражение, не получив напутственное "да хранят тебя все силы, любимая" от Алекса.
   - Ничего себе! - ошеломленно пробормотала девушка. Смутная догадка скреблась в ее душе, но Кэт не была полностью уверена в своей интуиции.
   - Что? - в один голос поинтересовались парни и обменялись настороженными взглядами.
   - Так... Ничего, - Кэт взъерошила челку и посмотрела на Лекса, чуть прищурившись. - А скажи-ка мне, любезный зять, как ты относишься к Марселу?
   Марселу тут же напрягся, готовый к очередному словесному поединку и недоумевающий, зачем это девушке задавать такой глупый вопрос, когда ответ на него и так известен. К его удивлению, Алекс отвечать не торопился. Он задумчиво смотрел на Кэт, словно бы раздумывая, стоит ли ей доверять. В конце концов, он решился и со вздохом проговорил:
   - Восхищаюсь. И завидую.
   - Ч... чего??? - выдавил Марселу, ошарашено хлопающий глазами.
   Алекс покосился на него и пожал плечами:
   - Не я же чуть не ежедневно спасаю мир от всякой дряни и являюсь воплощением этой планеты. И не у меня эта возможность страховать ее сестру, - кивок в сторону Кэт, - в каждом сражении... Когда я все о вас узнал, - он обхватил колени руками, - я жутко ревновал Кэтрин к тебе, Марси, - увидев, как перекосилось лицо парня, Алекс негромко хмыкнул. - Я не мог предложить ей ничего кроме себя и своих чувств. У меня не было никаких сверхвозможностей, как у вас. Все, что я мог, это сидеть дома и молиться всякий раз, как у вас объявлялся новый враг... Если бы ты знал, как мне хотелось оказаться на твоем месте. А когда мы познакомились лично, я убедился, что ты очень достойный человек. Я видел, как к тебе относится ваше окружение, как к тебе прислушиваются... Я увидел в тебе соперника. И то, что в тот момент моя девушка не могла оценить твоих достоинств в силу своей подростковости, не значило, что она не увидит их в дальнейшем и не оценит тебя по достоинству. На той вечеринке я себя почувствовал ничего не значащим, посторонним, в отличие от тебя, окруженного вашими друзьями, которые тебе только что в рот не смотрели. Поэтому я тогда и сорвался, наговорил лишнего. А потом... Пытался тебя ненавидеть, презирать, искал в тебе минусы... и все больше восхищался. Все то, что так раздражало в тебе мою Кэт, меня приводило в восхищение. Мы ведь чем-то даже похожи. Я тоже остался без родителей в детстве, вырос в приюте, предпочитаю искать свои дороги и пробиваться самостоятельно. И даже девушки у нас похожи, - он усмехнулся и повернулся к Марселу. - Я давно хотел это сделать, но не знал, как... Прости меня за все, что я тогда наговорил. Это все - дурацкая ревность. На самом деле я бы гордился, если бы у меня были такие друзья, как ты.
   Марселу несколько мгновений смотрел на протянутую ему руку, а потом решительно сжал ладонь Алекса:
   - Все в порядке. И не волнуйся, Кэтлин никогда даже не смотрела в мою сторону. И уж она наверняка не хотела бы, чтобы ее парень сражался вместе с ней. Слишком велика вероятность, что из следующей схватки кто-то может и не выбраться. Так что... - он пожал плечами.
   Алекс вздохнул и взъерошил волосы:
   - Может, ты и прав. Но как обидно чувствовать себя ненужным... Даже если тебе и твердят постоянно, что это не так, что ты придаешь ей сил... Слова, слова, а на деле...
   - А на деле Кэтлин говорила тебе правду, - вставила притихшая было Кэт и чуть склонила голову набок. - Лекс, ну-ка признавайся! Про молитвы ты не просто так загнул?
   - Нет, - он смущенно отвернулся и пробурчал. - Это правда. Каждый раз я себе места не находил и молился не богу даже, а всем силам вселенной, чтобы никого из вашей компании не задело, чтобы ничего серьезного не случилось...
   - А стоило тебе уехать, как Кэтлин попала в неприятности. В ближайшей серьезной заварушке! - Кэт негромко рассмеялась и лукаво посмотрела на нахмурившегося парня.
   - Не вижу ничего смешного, - резко бросил Лекс. - Я, между прочим, места себе не находил.
   - Я не над этим смеюсь, - примиряюще проговорила девушка. - Просто... Не знаю, обрадует тебя это или нет, но по моим предположениям ты - Хранитель Иллюзиона, второй по рангу после королей Земли.
   - Кто? - Алекс заломил брови.
   - Иллюзион - так называется королевство Земли, оно для этой планеты то же, что для Луны - Серебряная Земля или Серебряное Тысячелетие. Те, в ком течет кровь королевской династии Луны, являются хранителями и воинами Луны, как мы с Кэтлин. Те, в ком течет кровь древней королевской династии Земли... - она смущенно взглянула на Марселу, совершенно оглушенного новостью.
   - То есть, Марселу - наследник престола Земли, этого Иллюзиона? - деловито уточнил Алекс.
   - Верно, - Кэт кивнула. - Он - нынешний принц Земли, так как мой дед, Эндимион, став мужем королевы Луны, автоматически вошел в число подданных Лунного королевства. Да и, в общем, уже не является Хранителем Земли, так как родилось новое поколение воинов.
   - А Хранитель Иллюзиона - это кто? - Алекс заинтересованно слушал девушку.
   - Что-то вроде жреца. Тот, кто хранит собственно саму заповедную землю Иллюзиона, - Кэт пожала плечами и смущенно улыбнулась. - Боюсь, что много я тебе о нем не расскажу. Иллюзион спрятан где-то на земле, что-то вроде земного рая. Люди сейчас уже не могут входить туда, разве что во снах или мечтах. Именно светлая сила надежд, снов и мечтаний наполняет Иллюзион, а сила Иллюзиона - это часть силы Хранителя Земли. Можно сказать, это его сердце. Пока Иллюзион наполняет светлая сила мечты, как бы ни было плохо, Земля будет держаться. Если же Иллюзион погрязнет во тьме... - она запнулась и замолчала.
   - Что будет тогда? - негромко поинтересовался Марселу.
   - Хаос. И... возможно, смерть Хранителя Земли. Иллюзион - это сердце Земли, если оно поражено, поражается и Хранитель планеты, - Кэт поежилась, вспомнив историю деда. - Но сейчас все в порядке. Иллюзион полон света. Мой отец является его нынешним Хранителем и пока вроде бы не складывал с себя полномочий. И я сильно подозреваю, что вас с ним стоит познакомить, он сумеет куда доступнее изложить все об Иллюзионе и Хранителях. А тебе это скоро пригодится, Лекс. Что-то мне подсказывает, что лишним ты в этой компании не будешь.
   - Кэт, можно один вопрос? - после некоторого размышления поинтересовался парень.
   - Какой? - девушка, уже вставшая с травы, обернулась.
   - Зачем ты спросила, как я отношусь к Марселу? - он внимательно смотрел на нее. - Не потому же, что боялась нашего соперничества за власть над Землей.
   Она перевела взгляд с одного на другого и пожала плечами:
   - Потому что еще одна обязанность Хранителя Иллюзиона - охранять Золотой кристалл, звездное семя Земли.
   Марселу закашлялся и очумело посмотрел на Кэт:
   - Так, милая. Я чувствую, нам предстоит долгий разговор. Что-то за сегодня я узнал больше, чем за предыдущие годы. Твоя сестрица подобной осведомленностью не блистала.
   - А... - снова было подал голос Алекс, но Марселу резко развернулся к нему и, глядя прямо в глаза, четко произнес:
   - Золотой кристалл - это моя душа. Если с ним что-то случится, я погибну, и этот мир останется без Хранителя и своей защиты. До тех пор, пока не родится новый носитель звездного семени.
   - Ясно, - судя по взгляду, ясно Алексу было далеко не все, но расспрашивать дальше он еще был не готов.
   Марселу поднялся на ноги и, посмотрев куда-то в сторону, негромко произнес:
   - Эта девушка умеет все поставить с ног на голову, не правда ли, Лекс?
   - Это у них семейное, - Алекс коротко рассмеялся. - Кэтрин такая же. Поверь мне.
   - Верю, - Марселу вздохнул и растрепал челку. - Не знаю, как вам, ребята, но мне нужно как следует все обдумать и как минимум за чашкой кофе.
   - Увы, - Алекс взглянул на часы и развел руками. - Без меня. У меня самолет через час, а ведь мы еще даже не знаем, где находимся.
   - Где-то в парке, - ехидно ухмыльнулся Марселу, посмотрев на смутившуюся девушку.
   Кэт показала им язык и независимо направилась на приглушенные голоса, раздающиеся в некотором отдалении. Алекс понимающе посмотрел на Марселу, сочувственно вздохнул и пошел следом. И уже пройдя несколько шагов, обратился к спутнику:
   - Удержи ее, Марселу.
   - Что? - тот чуть приподнял бровь.
   Алекс досадливо дернул уголком рта:
   - Я о Кэт. Удержи ее рядом с собой. Ты сможешь, я знаю. Она уже практически твоя, убеди ее остаться здесь окончательно...
   - Для Кэтлин стараешься? - хмыкнул Марселу.
   - В том числе, - Алекс вздохнул. - А вообще - для всех. Поверь мне, если твоя Кэт останется здесь, это будет благом для всех.
   - Кроме нее, - добавил Марселу.
   - Для нее тоже. Она будет с тобой, - Алекс искоса взглянул на него. - Ты нужен ей, Марси. Она любит тебя.
   Марселу запнулся и подозрительно посмотрел на спутника:
   - Это она тебе сказала?
   - Это по ней видно, - Лекс отмахнулся. - Она смотрит на тебя, словно в тебе ее личная вселенная. Я хорошо этот взгляд знаю, Кэтлин точно так же смотрит на меня, - он пожал плечами и с улыбкой добавил. - К тому же, ты смотришь на Кэт такими же глазами и попробуй только сказать, что не любишь ее.
   - Я не собираюсь ее принуждать оставаться, - сухо бросил Марселу, отворачиваясь. - Это ее личное решение.
   - Ты будешь несчастлив, если она уйдет, - Алекс не унимался.
   - Слушай, ты пока еще не стал моим Хранителем, так что уймись, - немного резковато отозвался Марселу.
   - Это был совет не Хранителя, а друга, - негромко отозвался Алекс и бросился догонять девушку.
   Как выяснилось, Кэт забросила их всех в Центральный парк. Алекс кротко возвел глаза к небу и, торопливо попрощавшись, бросился ловить такси.
   - В кафе? - поинтересовался Марселу, когда парень скрылся из виду.
   - Да, пожалуй, - девушка слегка настороженно посмотрела на него, но натолкнулась на самый невинный взгляд.
   Марселу галантно предложил ей руку, и Кэт, поколебавшись, ее приняла.
   - Чего ты сейчас хочешь? - спросил он, неторопливо ведя ее по дорожкам, а девушка неуютно поводила плечами, постоянно натыкаясь на недоуменные и откровенно жалостливые взгляды встречных.
   "Да что бы вы понимали! - мысленно возмущалась она на каждый такой взгляд, окатывающий ее спутника. - Он самый лучший!"
   Странно, но Марселу этих взглядов словно бы не видел. Девушка откровенно позавидовала его выдержке, ведь по ее лицу можно было без труда прочитать все, что она думает.
   И он тут же подтвердил ее мысли:
   - Почему ты нервничаешь? Что-то случилось?
   - Нет, ничего, - Кэт постаралась непринужденно улыбнуться и потянула его к ближайшему кафе-мороженому. - О! Пойдем туда! Я мороженого хочу, а то жарко!
   Марселу негромко рассмеялся и кивнул:
   - Ты еще такая малышка, котенок.
   - Знаешь, а меня это вполне устраивает, - она одарила его ослепительной улыбкой и плюхнулась за первый же свободный столик из стоящих на улице.
   - Что будешь? - он протянул ей меню, и Кэт с головой погрузилась в изучение.
   - Ну-у... - протянула она через некоторое время. - Я бы не отказалась от двойной порции вишневого под сливками и молочного коктейля с фруктами.
   Марселу усмехнулся и подозвал официантку.
   Когда им принесли заказ, парень воззрился на вазочку с мороженым и подозрительно поинтересовался:
   - Ты уверена, что съешь все это?
   - Уверена, - она с готовностью кивнула и лукаво посмотрела на него. - А все, что не съем я, съешь ты... Потому что тебе скоро захочется чего-нибудь прохладного. Пить в такую жару кофе - это извращение!
   - Кому как, - Марселу хмыкнул и опустил подбородок на кулаки, наблюдая, как девушка приступает к своему мороженому.
   Кэт с наслаждением облизала ложку и вопросительно подняла брови, встретив его взгляд:
   - Что?
   - Любуюсь, - ответил парень, улыбнувшись. - Это запрещено?
   - Ты меня смущаешь! - заявила она и спряталась за вазочкой.
   Марселу негромко рассмеялся и поднес к губам чашку с кофе. И чуть не поперхнулся, услышав рядом жизнерадостный хор голосов:
   - Привет!!!
   За их столик со смехом и шуточками приземлились девчонки. Не было только Элизы, которая еще вчера улетела с матерью в другой город на очередные показы. Зато на коленях Милы устроилась очаровательная девчушка лет пяти, старательно перемазывающаяся тающей шоколадкой.
   - Марси, Кэт? Вы вместе? За одним столом? - Валерия приподняла брови, всем своим видом стараясь изобразить удивление.
   - И что? - Кэт отправила в рот очередную ложку мороженого. - Это противозаконно?
   - Нет, но... - Камилла покрутила в воздухе рукой и тут же опустила ее вниз, перехватывая норовящую ускользнуть девочку. - Мариэлла, если не будешь сидеть спокойно, сейчас пойдем домой!
   - Какое чудо! - Кэт скосила глаза на малышку. - Твоя сестренка?
   - Да, по отцу, - Камилла тяжко вздохнула. - От его второго брака. Он вчера приехал по делам и остановился у нас. А сегодня попросил меня за ней присмотреть... Это не ребенок, это наказание! - и спохватилась. - Не переводи тему, Кэт. Что-то ты странно себя ведешь в последнее время.
   - Ага, - поддержала ее Валерия, как раз закончившая делать заказ. - У нас даже складывается впечатление, что вы с Марселу старательно морочите всем головы, а на самом деле тайно влюблены и встречаетесь.
   Марселу чуть не подавился кофе. Долорес заботливо похлопала его по спине, а Кэт, облизав ложку, пожала плечами:
   - Ничего странного нет. Если мы не ругаемся, это еще ничего не значит. Мне просто надоело! А тайные встречи, - она фыркнула. - Мы только что прибили демона и просто зашли в кафе перевести дух и восстановить силы. Вот и все.
   Девчонки скисли. Появление демона они все ощутили, так что история Кэтлин выглядела вполне правдоподобно.
   - А если об этом узнает Лекс? - хитро прищурилась Мила.
   - Лекса я буквально двадцать минут назад проводила на самолет, - Кэт откинулась на спинку стула и обвела взглядом удивленные лица. - Что? Ах, да! Вы же не знали. У него появилась возможность вырваться сюда на пару дней, и он ею воспользовался. А сейчас возвращается в Париж.
   - Ну вот. А ты говорила, - буркнула Валерия на ухо сестре. Долорес чуть пожала плечами и склонилась над своим фруктовым салатом:
   - А я и сейчас в этом уверена. Впрочем, время все покажет.
   - Вы о чем? - заинтересовалась Кэт. Даже про мороженое забыла.
   - Долли в голову ударила мысль, что вы с Марселу неровно друг к другу дышите, - Мила с усмешкой смотрела на подругу. - Впрочем, не скажу, что у нее для этого нет оснований.
   - Мне не нужны основания! - фыркнула Долорес, сверкнув глазами. - Венера я или погулять вышла? Я это чувствую.
   - Знаешь, если после долгих лет взаимной неприязни мы вдруг поняли, что нас достали эти стычки, и решили жить дружно, отношения действительно разительно отличаются, - небрежно бросил Марселу, не глядя на подруг. - Возможно, этим и объясняются твои чувства, Долли. Неужели ты всерьез полагаешь, что Кэтлин способна увидеть во мне парня? Спасибо, если человека видит...
   - Вижу. И весьма ехидного! - фыркнула в ответ Кэт. - Мог бы и без этих добавлений обойтись! Самому еще не надоело меня подкалывать?
   - Не-а, рыжик! Я - моральный мазохист, - совершенно серьезным тоном отозвался парень, но в его глазах прыгали смешинки.
   - Не сомневаюсь, - Кэт кивнула с ядовитой улыбочкой. - Ты всегда им был, Марси! Ну как не воспользоваться удобной ситуацией? Я-то, в отличие от тебя, моральная садистка! Да мы просто созданы друг для друга!
   Он чуть повернул голову и прямо посмотрел в ее глаза:
   - Поосторожнее с такими заявлениями, Кэт. А то Долли действительно решит, что права.
   Девушки, с интересом слушавшие этот обмен колкостями, рассмеялись.
   - Вы не меняетесь, Марси! Пусть так, но лишь бы друг друга подколоть, - Валерия приложилась к соломинке. Мила согласно кивнула и, вздохнув, принялась оттирать мордашку сестренки от шоколада вперемешку с мороженым. И только Долорес насмешливо смотрела на парочку, всем своим видом давая им понять, что не верит в их безразличие ни на грош. Кэт поймала этот ее взгляд и скорчила рожицу:
   - Нет, если вам, конечно, так хочется этого бреда, можно устроить, - она проглотила очередную ложку мороженого и, опустив подбородок на ладонь, влюбленным взглядом уставилась на Марселу. - Милый, ты еще не зажарился со своим кофе? Не хочешь чего-нибудь холодненького? - девушка демонстративно облизала ложечку, не сводя с него глаз.
   - А ты поделишься? - парень чуть подался к ней.
   Кэт фыркнула, закатив глаза, и обошла девчонок, плюхнувшись ему на колени:
   - Для тебя - все, что угодно, любимый.
   Марселу почувствовал, как по телу прошла легкая дрожь. Она произнесла это так нежно, словно на самом деле любила его. На миг он задумался, а вдруг Алекс прав? Да и Долли, как и Лиз, ошибается редко...
   Кэт зачерпнула мороженое и поднесла ложечку к его губам. Марселу безропотно съел, а Кэт тем временем слизывала остатки сливок с края вазочки. И наблюдая за ней, он отчетливо понял, что одним мороженым тут не отделаешься. Хотелось забраться в холодный душ, чтобы сбить тот жар, в который его кинуло от этого зрелища.
   - Еще ложечку, - заботливо произнесла девушка.
   - Давай лучше я тебя покормлю, - хмыкнул Марселу, отбирая у нее вазочку.
   - Заботливый! - Кэт со счастливой улыбкой повернулась к подругам, которые в некотором ступоре наблюдали за разворачивающейся сценой.
   - Ага, - усмехнулся парень ей на ухо. - Давай, любимая. Ложечку за Элизу...
   Кэт с удовольствием проглотила лакомство и, повернувшись к нему, незаметно подмигнула. Марселу едва удержался от смеха.
   - Ребята, вам пора в театр, - вздохнула Валерия, обретя вновь способность говорить. - Мне очень хочется вам поверить. Не знай я вас столько времени, точно была бы уверена, что вы - пара.
   - Да, Кэт, хватит, - Мила встряхнула головой. - Брр! Мурашки по коже! Ты и Марселу!
   - Вы сами об этом начали, - девушка пожала плечами и показала им язык. - И не закончу! Мне понравилось! Когда еще меня мороженым с ложечки покормят?
   - Да ладно вам, девчонки, - Долли умильно смотрела на парочку. - Мне так даже нравится! Просто идиллия! Кэт на коленях у Марселу, молчит, никого не подкалывает, он ее мороженым кормит и улыбается, а не сидит с угрюмой миной... Всегда бы так было!
   С лица Кэт сползла улыбка, и на нем отразилась задумчивость. Она расцепила руки и встала с колен парня, забирая мороженое:
   - Ладно, Долли. Пошутили и хватит.
   Долорес чуть приподняла брови, хитро взглянул на подругу, но благоразумно промолчала, хотя вопрос с языка так и рвался. "А ведь ты, Кэт, сожалеешь, что это неправда, - вертелось в ее мыслях, и Долли едва заметно улыбнулась. - Ничего! Я не Венера, если вы не будете вместе!"
   - Кстати, - как бы между прочим проговорила она. - У нас послезавтра спектакль. Не хотите сходить?
   - С удовольствием, - отозвалась Кэт. - Все равно делать нечего. А что за постановка?
   - "Ромео и Джульетта", - Долли довольно хмыкнула и с некоторой гордостью добавила. - Кстати, я в главной роли.
   - Я и не сомневалась, - Кэт усмехнулась и кивнула, взглянув на подруг. - А вы тоже пойдете?
   - Разумеется, - Валерия закатила глаза. - А как же иначе?
   - Ну, насчет билетов созвонимся, - Кэт допила коктейль и легко вспорхнула на ноги. - А сейчас мне пора! Не скучайте!
   - Да уж постараемся, - бросил ей вслед Марселу и, не глядя на Долли, небрежно проговорил. - Кстати, мне тоже интересно. Люблю классику. Тем более, надо же тебя поддержать. Роль очень серьезная.
   - Тогда я вам с Кэт оставлю парочку билетов, - довольно улыбнулась девушка и невинно поинтересовалась. - Ничего, если рядом?
   Он пожал плечами и изобразил мученическое смирение:
   - Чего не сделаешь ради искусства!
   Подруги звонко рассмеялись, а у него запиликал сотовый. Вытащив телефон, Марселу в некотором ступоре посмотрел на текст sms-ки: "Жду тебя дома. Ключи у меня)))))"
   Помимо воли, его лицо озарилось довольной улыбкой.
  
   11. Премьера Долли
   Как ни странно, но никакого волнения Долорес сегодня не ощущала. То есть, ощущала, конечно, но вовсе не из-за спектакля, а исключительно из-за своего замысла. И это было даже как-то обидно, ведь она столько лет добивалась именно этой роли. Когда Долли поймала себя на подобных мыслях, то негромко рассмеялась. Она прекрасно понимала, что спектакль, который будет происходить на сцене, будет только фоном для спектакля, который в это же время будет твориться в зале - между Кэт и Марселу.
   Девушка снова посмотрела в окно комнаты отдыха на третьем этаже театра и увидела своих друзей.
   - Они здесь, - бросила Долли, не оглядываясь назад. Там на диване сидела ее сестра, и ее внимательный взгляд Долорес чувствовала спиной.
   - Ты уверена в том, что задумала? - негромко поинтересовалась Валерия, но Долли услышала ее голос сквозь весь гам, стоящий в комнате.
   Она коротко кивнула и вновь взглянула в окно. Однако пришедшие уже скрылись в здании театра.
   Долорес отвернулась от окна и бросила взгляд на сестру. И невольно залюбовалась.
   Ей редко выпадала возможность одеть Валерию в платье, но уж если выпадала, Долли пользовалась ею на всю катушку. Вот и сейчас девушка ловила восхищенные взгляды своих коллег по спектаклю, направленные в сторону Лери. Она часто бывала здесь, но мало кто из парней видел ее не в тренировочной форме.
   А сейчас короткое черное платье на бретельках облегало стройную спортивную фигуру девушки и открывало длинные ноги, небрежно закинутые одна на другую. На пальцах одной лениво покачивалась изящная туфелька на высокой шпильке. Практически незаметный макияж подчеркивал и без того выразительные глаза Лери, а длинные светлые волосы были уложены в сложную прическу. Окажись здесь ее товарищи по гонкам, вряд ли они узнали бы в этой светской даме вечную задиру и пацанку.
   Валерия же этих взглядов со стороны словно не замечала. Она смотрела прямо на сестру.
   Долорес вздохнула и возвела глаза к потолку:
   - Лери, поверь мне, они нам потом еще и спасибо скажут!
   - У меня такое ощущение, что не одна Кэтлин сошла с ума, - проворчала Валерия. - Это заразно! Лиз воспылала к ней необычной приязнью. С Марселу они цапаться перестали. А теперь еще и ты...
   - Они должны быть вместе, - твердо заявила Долорес, присаживаясь рядом с сестрой.
   - Ты это еще в начале нашего знакомства пыталась провернуть, - напомнила Лери. - И у тебя ничего не вышло.
   - Теперь выйдет, - уверено проговорила девушка и легко улыбнулась. - Тогда я просто хотела их помирить. И наивно считала, что лучшее средство - влюбить их друг в друга. А потом появился Лекс.
   - Он есть до сих пор, - хмыкнула Валерия. - И недавно снова был здесь. И они с Кэтлин живут вместе. Уже три года почти.
   Долорес закатила глаза и саркастически фыркнула:
   - Ага! Только что-то в этот раз Кэтлин не побежала его провожать до самого отлета, а после отъезда не заперлась дома и не отключила телефон, а почему-то оказалась в кафе вместе с Марселу... И я никогда не поверю, что они там просто так после боя отсиживались. Тем более после того спектакля, который она нам устроила. Это в день отъезда Лекса, когда у него еще даже самолет не вылетел! Нет, Лери. Можете мне не верить, но эти двое - не враги и уже гораздо больше, чем просто друзья.
   Валерия вздохнула, пожала плечами и поднялась:
   - Ладно, я пойду к ним.
   - Так ты понаблюдаешь, да? - Долли умоляюще смотрела на нее.
   - Понаблюдаю, - сестра скорчила кислую рожицу. - Хотя я сюда шла смотреть спектакль.
   - Поверь мне, по сравнению с отношениями Марси и Кэт "Ромео и Джульетта" просто отдыхает, - девушка негромко рассмеялась. - Я тебе даже немножко завидую, Лери. Как бы мне хотелось последить за ними в темном зале... Наверняка будет куча интересного!
   Ее сестра фыркнула и взялась за ручку двери, и уже там ее догнал звонкий голос Долорес:
   - Кстати, встреть Анри, пожалуйста. У него место как раз рядом с вашими.
   - Что?! - Валерия ошеломленно развернулась и круглыми глазами взглянула на невинное личико сестры. Та мило улыбнулась:
   - Должен же кто-то заснять момент моего триумфа. Я его пригласила, и он с удовольствием согласился. А что такое?
   - Ничего, - Валерия глубоко вздохнула, внутренне хватаясь за голову. Ее младшая сестричка была настоящим извергом. Наверняка, еще и на соседние кресла их посадила. Она с трудом удержалась, чтобы не хлопнуть дверью комнаты, и поспешила вниз.
   Уже спускаясь по лестнице, Валерия поняла, что встречать никого не придется. Анри стоял в компании Камиллы, Кэт и Марселу. Они о чем-то оживленно разговаривали. В руках у парня она увидела камеру и с надеждой подумала, что сегодня он будет занят съемкой и не станет пытаться с ней заигрывать. Сейчас это было бы кошмаром наяву, потому что Валерия отнюдь не была уверена, что сможет долго сдерживаться в полутьме зала, слушая его вкрадчивый голос на ухо.
   Анри ей нравился. Очень высокий, что при ее росте было немаловажно, симпатичный и невозможно нахальный зеленоглазый блондин, он был художником-модельером, работал в дочернем агентстве под руководством матери Элизы и дружил с Лиз и Марселу с юношества. Собственно, именно Элиза и познакомила его с подругами на одном из праздников. Анри не пропускал ни одной ее вечеринки, на каждую заявляясь с очередной подружкой-моделью и при этом напропалую флиртовал с Валерией. Девушку это жутко бесило. И по большей части именно потому, что парень ей очень нравился.
   Она хорошо помнила их первую встречу.
   Тогда он окинул ее долгим изучающим взглядом, под которым ей вдруг очень захотелось, чтобы вместо любимых джинсов и майки на ней было надето платье, в которое ее не смогла запихнуть Долли. И хоть немного макияжа на лице. И что-нибудь другое вместо взъерошенного хвоста на затылке. Она поймала насмешливый взгляд его ослепительно-красивой подружки-модели, и внутри вспыхнула ярость. И Валерия дерзко взглянула в его глаза, не смущаясь лениво-оценивающего взгляда. И тут уже смущение промелькнуло на лице Анри.
   - А это у нас кто, Лиз? - обратился он к их общей подруге.
   - Это Валерия, - Элиза перевела взгляд с него на подругу, и Валерия была готова поклясться, что внутри девушку душил неожиданный хохот, но внешне та ничем этого не выказывала. - А это Анри и Анна. Он наш модельер, а Анна - одна из наших лучших моделей.
   "Кто бы сомневался!" - фыркнула про себя Лери, изучая километровые ноги девицы, едва прикрытые короткой юбчонкой. И в тот момент она особенно остро осознавала себя нескладным подростком, слишком высокая для своих лет, но на все них угловатая.
   - А Лери - спортсменка, - подруга вновь перевела взгляд на Анри.
   - Легкая атлетика? - предположил тот.
   - Гонщица, - буркнула Валерия и, развернувшись, отправилась искать знакомые лица.
   Уже под конец вечера она снова столкнулась с Анри. На сей раз парень был без своей подружки и слегка навеселе, хотя по уже сложившемуся мнению Валерии, таким он был всегда. Анри скользнул взглядом по ней, стоящей у стены и зорко следящей, чтобы никто не обидел ее младшую сестренку, и неожиданно встал рядом:
   - Птенчик, ты действительно гонщица?
   Она хмуро покосилась на него и неохотно ответила:
   - Тебе-то что?
   - Да так... - он усмехнулся и вновь скользнул взглядом по ней, и девушка ощутила странное тепло, разливающееся по телу от этого взгляда. - А не маловата ты для такого спорта? Да и девчонка...
   Валерия вскинула голову, одарив его холодным взглядом:
   - Посмотрела бы я на тебя на треке! Еще вопрос, кого из нас двоих там назвали бы девчонкой...
   На следующих соревнованиях он стоял рядом с Лиз и Марселу. И изумленное выражение его лица, когда она стояла на своем законном первом месте на пьедестале, Лери помнила до сих пор.
   С тех дней прошло уже почти пять лет. Она повзрослела, оформилась, но по-прежнему оставалась задирой и пацанкой, всему на свете предпочитая джинсы и футболки. И особенно, если на горизонте маячил Анри с очередной своей подружкой. Если у Лиз случался какой праздник, Валерия первым делом интересовалась будет ли там Анри, и если ответ был положительным, никакая официальщина не могла заставить ее надеть на себя что-то женственное. Анри дразнил ее пацаненком и приглашал к себе на работу, чтобы научить одеваться, как девушки. Валерия в ответ оскаливалась в улыбке и отвечала, что примет предложение только тогда, когда он обгонит ее на треке и докажет, что ей осталось только надеть юбку и строить глазки парням.
   На трек Анри ходил. Честно говоря, она уже не могла вспомнить, на каких ее заездах его не было. И после каждой победы присылал ей снимки с соревнований. Фотография и съемки были его хобби. Как и красивые девушки.
   И сейчас Валерии меньше всего хотелось идти к ребятам, потому что рядом с ними стоял этот неисправимый бабник. И сегодня - спасибо сестрице - на ней было надето платье...
   Она спустилась со ступенек лестницы и подошла к своим друзьям:
   - Привет, ребята.
   - Лери! - девчонки обрадовались ей, словно сто лет не видели.
   - Ух ты! - Кэт восхищенно оглядела ее. - Лери, ты потрясающе выглядишь! Теперь понимаю, почему ты всегда в джинсах!
   - И почему же? - помимо воли заинтересовалась Валерия, не ожидавшая от Кэтлин такого восторга.
   - Если бы ты всегда так выглядела, тебя обвинили бы в демографическом кризисе, - Кэт улыбнулась. - Мужское население поубивало бы друг друга за право быть рядом с тобой! А это малоприятно, когда при взгляде на тебя у парней отпадает челюсть и начинают капать слюни.
   - Бе! - Мила передернулась, представив вышеописанную картинку. - Действительно, то еще зрелище!
   Валерия рассмеялась и ответила:
   - Кэт, сама-то не боишься разделить со мной эту ответственность? В последнее время на твоем счету отпавших мужских челюстей столько, что считать замучаешься. А уж слюнями можно море наполнить.
   Она мельком посмотрела на Марселу и заметила, как парень нахмурился при этих словах и бросил вокруг короткий взгляд. И помрачнел еще больше, осознав, что подруга права.
   Девушки притягивали к себе внимание. Лери - этакое воплощение Артемиды-охотницы в коротком черном платье, высокая, сильная, стройная, красивая несколько диковатой красотой. Камилла, напоминающая нимфу, в невесомом белоснежном наряде, струящемся вокруг ее фигуры потоками шелка и шифона, с мудрым и мечтательным взглядом сине-зеленых глаз, похожих на темные воды лесного озера. Какие чертики скрываются в глубине, не ведал никто. И Кэт - хрупкое, изящное видение. Серебристое кружево длинного вечернего платья, плотно облегающее стройную фигуру, высокий разрез на бедре, при каждом шаге выставляющий на обозрение изящную ножку, обутую в невесомую серебристую босоножку, волна русых волос, в свете ламп отливающих золотом, в котором путались нитки серебра. Открытая спина и довольно приличное декольте создавали до того соблазнительный образ, что Марселу едва удержался от желания отправить девушку домой с приказом переодеться. А уж когда он осознал, что белья Кэт явно не надела... Смешливый и лукавый взгляд ее серо-голубых глаз заставлял мужские сердца срываться с привычного ритма, однако наличие за ее спиной темной и несколько угрюмой фигуры охлаждало порывы познакомиться. Пока охлаждало.
   - Пойдемте в зал, - предложила Валерия. - У нас отдельная ложа, там и пообщаемся. А то эти кобели в брюках скоро совсем с цепи сорвутся...
   - В следующий раз надо придти в дерюге и предварительно вымазаться в грязи, - Кэт хихикнула и оглянулась на Марселу, стоящего рядом с каменным выражением лица. Оно у него было таким с того самого момента, как он встретил подруг, приехавших на такси. Но девушка даже надеяться не смела, что дрожащая внутри нее догадка была верна, что он просто-напросто ее ревнует.
   - Боюсь, вам это не поможет, - раздался хрипловатый голос Анри. - Разве что в чадру закутаетесь. Да и тогда это породит интерес. А любопытство всегда ищет средства для своего удовлетворения. Так что... Придется вам до конца дней ходить с этим клеймом, девушки, - он улыбался, но в его глазах не было улыбки. Они напоминали грозовое облако, и их взгляд ни на секунду не отрывался от Валерии.
   - С каким клеймом, Анри? - Мила удивленно посмотрела на него, заходя в ложу.
   - Виноватых в демографическом кризисе, - отозвался парень и принялся расставлять аппаратуру.
   Валерия коротко хмыкнула и села в удобное кресло, привычно закинув ногу на ногу, и тут же поймала взгляд блондина. Руки Анри автоматически что-то прикручивали, а глаза беззастенчиво скользили по всей длине ее ног. Лери с неожиданным интересом ждала продолжения. Ее охватывало привычное трепетание под этим взглядом, но сейчас она полностью отдавала себе отчет в том, что оно значит. Она хотела его и знала это, однако давняя привычка научила держать это желание в узде. Взгляд Анри в это время зацепился за подол платья и, помедлив мгновение, двинулся дальше, охватывая тонкую талию и почти сразу наткнувшись на высокую грудь.
   Валерия сидела, чуть откинувшись на спинку кресла, отчего данная часть ее тела поднялась выше обычного. Впрочем, даже в четырнадцать лет грудь у нее была довольно большой. Это было предметом ее личной маленькой гордости, хотя Лери и прятала свои формы под мешковатыми футболками и просторными рубашками.
   Глаза Анри потемнели еще больше, а Валерия непринужденно поерзала, устраиваясь поудобнее. И ощутила, как странно царапнула кожу мягкая ткань платья. Опустив голову и якобы изучая свой маникюр, она чуть не ахнула. Затвердевшие соски явственно проступали сквозь тонкий трикотаж, выдавая ее с головой. В помещении было тепло, и списать эту реакцию на холод не представлялось возможным.
   Взгляд парня метнулся на ее лицо и встретился с глазами Валерии. Анри не видел, что творится в этом черном омуте, но лицо девушки не выражало никаких эмоций кроме вежливого безразличия. Она несколько мгновений смотрела в его глаза, а потом отвернулась к друзьям.
   Как и рассчитывала Долли, Марселу сидел между Кэтлин и Камиллой. И никакого дискомфорта от этого не испытывал. Камилла с интересом смотрела на сцену, ожидая начала спектакля, а эти двое... Валерия чуть не рассмеялась вслух, увидев, как они старательно делают вид, что друг на друга не обращают внимания.
   Она задумчиво кивнула в ответ на какой-то вопрос Милы и еще более вдумчивым взглядом окинула парочку.
   "Судя по всему, уверенность Долли заразна", - фыркнула Лери мысленно, осознав, что тоже начинает рассматривать Кэт и Марселу как пару.
   - Лери, на мне что-то нарисовано? - неожиданно поинтересовался Марселу, и девушка вздрогнула, а потом поняла, что действительно изучает парня последние несколько минут. Еще больше ее поразило, что он заговорил фразами Кэт.
   - Нет, я просто задумалась, - она мило улыбнулась и поймала странный взгляд Кэт. Черт побери, да ведь та ревновала!
   "Долли, с меня проспоренная бутылка!" - Валерия бросила на подругу еще один быстрый взгляд из-под ресниц и искоса вновь посмотрела на Марселу. Ей было крайне любопытно, что заставило переборчивую принцессу обратить свой взгляд на их Хранителя, которого она терпеть не могла. Да еще и влюбиться в него при наличии душки Алекса.
   Сегодня Марселу выглядел несколько непривычно. Ни мешковатых свитеров с джинсами, ни деловых костюмов, сидевших на нем несколько странно. Узкие черные брюки, рубашка в тон, распущенные волосы... Валерия неожиданно подумала, что под бесформенной одеждой Марселу прятал отличную фигуру. Почти, как она сама.
   В этот момент в зале погас свет, и на сцене медленно открылся занавес.
   - Валерия... - послышался шепот Анри, и девушка нехотя повернулась к нему:
   - Что тебе?
   Он стоял возле камеры и пристально смотрел ей в глаза:
   - Иди сюда. Мне нужна твоя помощь.
   Валерия скорчила рожицу и приблизилась к нему:
   - Ну? Чего опять?
   - Ты же была у Долли на репетициях, - Анри понизил голос. - Подсказывай, где и кого лучше взять крупным планом.
   - Ладно, - она нехотя присела рядом с ним и вновь бросила взгляд на друзей, не сводящих глаз со сцены. И коротко ухмыльнулась, увидев, как пальцы Кэт осторожно скользнули по ладони Марселу, и как он развернул руку, переплетая ее пальцы со своими.
   "Кэт и Марселу! - девушка вздохнула про себя. - Мир определенно сошел с ума!"
   Представление было интересным. Балансируя между спектаклем и мюзиклом, оно очень органично сочетало в себе и то, и другое. И Лери, мысленно чертыхаясь, едва заставляла себя отводить взгляд от действия, чтобы следить за друзьями, и почти совсем забыла бы о просьбе Анри, если бы он после каждой сцены не напоминал о ней вопросом:
   - А сейчас что будет?
   Камилла, наблюдая за действием на сцене, с не меньшим интересом прислушивалась к диалогу рядом с собой. А уж когда во время музыкального дуэта Ромео и Джульетты на балконе Кэт начала цитировать диалог пера Шекспира, девушка и вовсе перестала обращать внимание на то, что творилось на сцене. Тем более что Марселу принялся Кэтлин отвечать.
   Валерия, бросив на них очередной взгляд, невольно позавидовала. Сидят, делают, что хотят! А она тут...
   В этот момент Анри чуть отошел от камеры и оказался вплотную к ней. Валерия явственно ощутила запах его любимого одеколона и вздрогнула, когда его ладонь случайно коснулась ее бедра. Парень повернул голову и несколько мгновений внимательно смотрел ей в глаза. А потом, склонившись так, что она чувствовала его горячее дыхание на шее, прошептал:
   - Надо поговорить. Выйдем?
   - И о чем нам говорить? - поинтересовалась девушка, изо всех сил стараясь удерживать спокойствие.
   - Есть кое-что, - туманно ответил он.
   - Извини, но не сейчас, - Лери выскользнула из пространства между ним и стеной. - У моей сестры спектакль, и я очень хочу им насладиться.
   - Ага, я вижу, - саркастично фыркнул он и резко повернулся к камере.
   Валерия перевела дух и присела на край бортика. Ноги едва держали ее.
   Когда объявили антракт, она выскользнула из ложи и умчалась в гримерку к сестре. И просидела там до самого начала второго акта.
   Долорес вопросительно смотрела на нее, но мысли сестры витали где-то далеко, и половины ее вопросов она даже не слышала. Долли вздохнула и смирилась с тем, что расспросы придется отложить до дома.
   Пробегая по коридору к дверям ложи, Валерия натолкнулась на Кэт и Марселу, которые стояли за колонной и о чем-то негромко разговаривали. Или спорили, судя по накаленности шепота.
   - Там уже начинается, - бросила Лери, пробегая мимо них и пытаясь понять, что же с ними не так. И уже усевшись на место, поняла - на губах Марселу явно был блеск, до этого покрывавший губы Кэтлин. Валерия чуть шею не вывернула, поворачиваясь к двери, в которую входила парочка. И как назло именно сейчас погасли лампы в зале.
   Девушка зашипела сквозь зубы и повернулась к сцене. Свою миссию она в любом случае выполнила. Они, конечно, не целовались прямо здесь. Но во время перерыва наверняка нашли уголок. А уж их трогательное держание за ручки и страстный диалог... Будет, что рассказать Долли.
   Премьера прошла прекрасно. Зал рукоплескал актерам стоя. И Валерия, половину представления просмотревшая, была уверена - ребята это заслужили. Слишком хорошо она знала, каким трудом и длительными репетициями делалась эта постановка. Так что и овации, и море цветов ее сестренка получила по праву. И шумное веселье, на которое режиссер-постановщик посмотрел сквозь пальцы, тоже.
   Едва пришедшие в себя актеры неизвестно откуда достали и вино, и закуски. Возможно, заказали в ближайшем ресторане, возможно, протащили с собой... Но факт оставался фактом, фуршет был. И даже строгий постановщик от души поднял с ребятами за удачную премьеру.
   Разумеется, своих друзей актеры тоже позвали, и приличных размеров комната отдыха (которую справедливо можно было назвать залом) оказалась набита довольно плотно.
   Сияющая Долли, уже переодетая, но еще с недоотмытым гримом, подлетела к ним как на крыльях:
   - Ну? Как?
   - Долли, это просто здорово! - Кэт порывисто обняла ее. - Вы такие молодцы! Просто потрясающая постановка! Мне очень понравилось...
   - Да, мне тоже, - Камилла согласно кивнула и чуть насмешливо взглянула на друзей. - Правда, Долли, извини, но сцена с балконом в исполнении Кэт и Марси меня впечатлила больше! - она улыбнулась смутившейся парочке.
   Долорес удивленно подняла брови:
   - То есть?
   - Да они там Шекспира цитировали, - Валерия усмехнулась. - Кстати, действительно впечатляюще! Марси, может, тебе и правда принять предложение Долли и пойти в театр? Вместе с Кэт?
   - Не дождетесь, - он усмехнулся и протянул подруге букет из ослепительно белых лилий. - Поздравляю, Долли! Мне очень понравилось.
   - Ой, Долли! А ты не познакомишь нас со своим партнером? Который Ромео играл? - Кэт с интересом смотрела на симпатичного актера, только что вошедшего в комнату.
   - А тебе зачем? - лукаво улыбнулась Долорес, глядя, впрочем, не на подругу, а на ее спутника, который старательно делал вид, что его это ну никак не касается.
   - Разве можно не познакомиться с таким потрясающим парнем? - вопросом на вопрос ответила Кэт, и в ее голосе явственно прозвучала дразнилка.
   - Увы, Кэт, он занят, - Долорес состроила печальную рожицу.
   - Тобой, - констатировала Мила.
   - Не-а! - Долорес фыркнула и негромко хихикнула. - Джейком, который играл Меркуцио. Они - геи, - и уже открыто рассмеялась, глядя на ошеломленные лица подруг.
   - Вот так всегда! - Кэт печально вздохнула, стараясь не обращать внимания на ехидную ухмылку Марселу. - Только встретишь классного парня, так он сразу оказывается либо занят, либо гей, либо то и другое одновременно... Нет в жизни совершенства!
   - Марси, прочитай ей еще что-нибудь из Шекспира, - Валерия рассмеялась. - Может быть, это ее примирит с несовершенством мира?
   - Это в смысле минус на минус даст в итоге плюс? - иронично поинтересовался Марселу.
   Взглянув на непонимающие лица подруг, он фыркнул:
   - Несовершенство в лице меня призывают исправлять несовершенство в лице мира... Если верить математике, из этого должен получиться большой плюс. Так как минусы явно огромны.
   Кэт смерила его недовольным взглядом и наградила увесистым тычком под ребра:
   - Прекрати нести чушь, несовершенство моего мира! Я ведь и обидеться могу!
   - Я тебе как-то уже говорил, что ты просто очаровательна, когда злишься, - прошептал Марселу ей на ухо так, чтобы услышала она одна.
   Девушка едва заметно вздрогнула, повернулась к нему и притянула за ворот рубашки вниз:
   - Ты сам напросился!
   И не успел он даже удивиться, как Кэт впилась в его губы жгучим поцелуем. Рядом ахнула Камилла, на два голоса присвистнули Валерия и Анри, а Долли восторженно запрыгала, хлопая в ладоши.
   - А теперь сам объясняйся, - обворожительно улыбнулась Кэт, оторвавшись от губ парня, и ловко ускользнула между гостей. Марселу с восхищенной яростью посмотрел ей вслед и настороженно перевел взгляд на друзей.
   - А вы говорили, что я ошибаюсь! - Долорес лукаво улыбалась ему. - Что ты теперь скажешь, Марси?
   - А я должен что-то говорить? - удивился он. - Спроси у нашей чокнутой Кэтлин, что это было. Не я же ее целовал!
   - Ой, Марси, не отпирайся, - девушка подхватила его под руку и повела за собой, ловко лавируя между народом. - Ты даже не сопротивлялся. И скажи еще, что тебе неприятно было! Как и на дне рождения Лиз... А тогда ты ее целовал!
   - Тогда она сама напросилась, - напомнил Марселу.
   - А ты и согласился, - Долли фыркнула. - Я же тебя не первый год знаю, если бы ты не хотел, нипочем бы не согласился. Разве что Лиз начала бы тебя уговаривать. А вы тогда зажгли так, что даже мне немного завидно стало. Хотя меня довольно часто целуют.
   Марселу пожал плечами и промолчал.
   Камилла проводила их глазами и с сожалением посмотрела на часы:
   - Ладно, Лери. Мне уже пора. Сегодня отец уезжает, так что опоздание на ужин карается расстрелом. Извинись за меня перед сестрой, - она обняла подругу и помахала ладонью Анри. - До встречи! Удачно отпраздновать.
   - Спасибо, тебе того же, - пробормотала девушка, и, несмотря на то, что в помещении была толпа народу, ей сразу же стало неуютно от ощущения, что кроме них двоих здесь больше никого нет. Она попыталась повторить маневр Кэтлин, но была остановлена крепкой хваткой мужской руки:
   - Ну нет, птенчик! Ты хочешь бросить меня здесь одного? Среди целой кучи незнакомого народа?
   - Так познакомься, - прошипела Валерия, обдумывая, вывернуть ли ему руку или подождать, пока сам отпустит. - Здесь полно симпатичных девчонок, которых ты так любишь. Вперед!
   Анри неожиданно мягко улыбнулся и качнул головой:
   - Самая красивая девушка сейчас стоит рядом со мной, зачем мне еще кого-то искать? К тому же, - он чуть прищурился, - мы собирались поговорить. Спектакль закончился, твоя сестра а надежном обществе Марселу и своих друзей... Какие еще причины есть у тебя для отказа?
   - Нежелание находиться в твоем обществе, - Валерия вздернула нос. "Лгунья, лгунья! - взвыл внутренний голос. - Врешь и не краснеешь!"
   Девушка осторожно высвободила свое запястье из его крепкой хватки и отшагнула назад, тут же натолкнувшись на кого-то из гостей.
   - Простите, - она обернулась и встретила заинтересованный взгляд одного из актеров труппы.
   - Нет, ничего, - парень улыбнулся и встряхнул роскошной каштановой шевелюрой. - Ты ведь сестра Долли? Я видел тебя днем здесь. Валерия, правильно? А я Кай. Не хочешь потанцевать?
   - Прости, друг, но моя девушка с другими не танцует, - невозмутимо заявил Анри, обнимая совершенно обалдевшую от такой наглости Валерию за талию. - Найди другую партнершу.
   - Жаль, - искренне протянул тот и отошел в сторону.
   - Ты... ты... - у нее слов не было, чтобы высказать все, что она думала.
   - Успокойся, птенчик, отдышись, - он чуть насмешливо улыбался. - Да, я наглый, самоуверенный хам. Нахал, каких свет не видывал. Да, у меня нет права называть тебя своей девушкой, потому что мы не встречаемся. Да, меня придушить мало за то, что обломал такое милое знакомство с симпатичным парнем, - с каждой фразой Анри подталкивал ее к одной из дверей. - И ты мне с удовольствием расквасишь физиономию, как только придешь в себя... Я знаю это, - он захлопнул за ними дверь и на ощупь щелкнул задвижкой.
   Валерия огляделась, всматриваясь в полумрак, и поняла, что парень затащил ее в одну из костюмерных. Она слегка переменилась в лице, осознав, что находится с ним наедине в запертом помещении, и вряд ли в угаре праздника их кто-то хватится. Нет, можно было, конечно, его отдубасить и выйти, но она не представляла себе, что сумеет поднять на него руку.
   - Ладно, - Валерия независимо подняла голову и холодно посмотрела на парня. - Я тебя слушаю. Что ты хотел мне сказать?
   Анри осторожно шагнул вперед, вновь обвивая руками ее талию, и прижался губами к ее губам. Он нашел их безошибочно.
   Валерия негромко пискнула и уперлась ладонями в его плечи, пытаясь отстраниться. Однако за внешностью разгильдяя скрывались стальные мускулы. Анри не позволил ей отстраниться, целуя девушку с нарастающей страстью.
   Она с ужасом почувствовала, как падает в никуда так тщательно воспитываемый самоконтроль. Его губы сводили с ума, заставляли забыть обо всем на свете, сознание словно окутывалось какой-то дымкой, не позволяющей связно мыслить. А внизу живота стремительно расцветал тугой бутон жгучего желания.
   Как-то отрешенно девушка подумала, что та пара поцелуев, которые у нее были до этого момента, не идет ни в какое сравнение с тем, что происходило сейчас. Кончик его языка прошелся по ее губам, и Валерия ошеломленно приоткрыла рот, собираясь что-то спросить, но его язык тут же скользнул внутрь, и она почувствовала, как слабеют ноги.
   Ее пальцы уже не отталкивали парня. Они бездумно скользили по его плечам, шее, запутывались в волосах, а девушка этого даже не замечала.
   - Лери, я тебя люблю, - раздался совершенно серьезный голос возле ее уха, и горячие губы скользнули по ее шее. Его дыхание было тяжелым, словно он только что километровку пробежал на время, под ее ладонью бешено колотилось его сердце.
   - Что? - пролепетала Валерия, не до конца осознавая его слова.
   - Я тебя люблю, - повторил Анри. - Я с ума по тебе схожу. А ты пять лет делаешь вид, что меня не существует! Не надоело еще?
   - Но ведь... ты... твои подружки... - она окончательно потерялась.
   - Птенчик, я хотел, чтобы ты ревновала. Чтобы хоть как-то заметила меня, - Анри легкими поцелуями покрывал ее лицо. - Да они мне даром не нужны! Ты себя со стороны видела? Я каждый раз глаз отвести не могу. Представляешь, я все последние коллекции создавал для тебя, выдумывал какие-то наряды, которые могли бы подчеркнуть твою красоту еще больше, а потом радовался, что они не на тебе. Потому что пока ты ходишь в джинсах, натянув свою любимую бейсболку на глаза, мужчины просто скользят по тебе взглядом и не видят, - она почувствовала, что Анри улыбается. - А сегодня я просто с ума сходил от ревности! Ты даже не представляешь, как. Мне их передушить хотелось. Всех... - он замолчал и неожиданно отстранился от замершей в ошеломлении девушки. - Лери... Скажи что-нибудь.
   Но у нее просто не было слов, слишком много неожиданной информации требовалось осознать. Валерия просто молчала, все еще чувствуя вкус его губ и горячий клубок внутри себя. Анри тяжело вздохнул и отступил на шаг назад, упираясь спиной в дверь:
   - Ты его любишь, да?
   Она удивленно моргнула и поинтересовалась:
   - Кого?
   - Марселу, - парень нахмурился. - Ты все время на него смотрела. Я заметил.
   - А больше ты ничего не заметил? - поинтересовалась Валерия.
   - Заметил, но мои наблюдения тебя вряд ли порадуют, - раздалось с его стороны.
   - Выскажи, а там посмотрим, - хмыкнула она, постепенно приходя в себя.
   - Например, я заметил, что ты сегодня явно возбуждена, судя по твоему телу, - выдал он после некоторого молчания. Валерия тут же вспомнила, как откровенно проступали сквозь ткань напряженные соски, и порадовалась, что в костюмерной довольно темно. Она знала, что сейчас картина примерно та же самая. Плюс к этому - еще и алые пятна на скулах от смущения.
   - Исходя из того, что я тебе безразличен, ты реагировала на Марселу, - сделал неожиданный вывод Анри. - Ты все время на него смотрела... Два плюс два, Лери...
   Его сбил с мысли теплый низкий смех девушки. Потом он почувствовал ее пальцы на своем запястье.
   - Ты слишком много думаешь, Анри, - его ладонь ощутила под собой упругую грудь девушки. И жесткий бугорок, казалось, царапающийся даже сквозь ткань. Валерия хмыкнула с насмешкой:
   - По-твоему, сейчас я тоже реагирую на Марселу?
   Пальцы Анри скользнули по ее груди, и девушка приглушенно ахнула от болезненно-острых ощущений. Он притянул Валерию к себе и хрипло поинтересовался:
   - Это значит "да"?
   - Смотря какой был вопрос, - выдохнула она, прижимаясь к его телу.
   - Я хочу, чтобы ты была моей девушкой. Только моей. Всегда, - Анри скользил губами по ее шее. - Лери, я готов даже сделать тебе предложение, если ты хочешь.
   - Там посмотрим, - Валерия спрятала улыбку у него на плече. - А вдруг ты храпишь по ночам.
   - Не храплю, - заверил Анри, скользнув ладонями на ее ноги. - У меня вообще практически нет вредных привычек.
   - Кроме любви к красивым девушкам, - Лери чуть отстранилась и спокойно проговорила. - Ты догадываешься, что с тобой будет, если я еще хоть одну из них увижу рядом с тобой помимо работы? Я, между прочим, собственница. Тебя не предупреждали?
   - Я тоже собственник, - парень притянул ее еще ближе. - Так что пересмотри свои отношения с коллегами по треку. Не собираюсь наблюдать, как мою любимую девочку лапают всякие подозрительные мужики.
   - Лапают - это как ты сейчас? - поинтересовалась она с легким стоном, когда горячие ладони оказались на ее практически обнаженных ягодицах.
   - Я не лапаю, я ласкаю, - промурлыкал Анри, одаривая ее новым жгучим поцелуем.
   - Ну-ну, - Валерия хихикнула и предложила соблазнительным шепотом. - А может, лучше перебраться в более подходящее место?
  
   - Марси! Хватит делать вид, что ты меня не слышишь! - возмутилась Долорес, когда парень в очередной раз проигнорировал ее вопрос.
   Марселу улыбнулся краем губ и пожал плечами:
   - Когда мне нечего сказать, я обычно молчу. А сейчас я не могу тебе ничего ответить. Если тебя мучают какие-то вопросы - обратись за ответами к Кэт. В конце концов, это она заварила кашу, пусть теперь расхлебывает. Я за ней убирать не нанимался.
   - Кашу вы заварили вместе, - упрямо заявила девушка.
   - Ничего подобного! - он протянул ей бокал и взял со стола еще один. - Если ты подумаешь как следует, то вспомнишь, что зачинщицей всегда была Кэт. Так что все вопросы к ней.
   Долорес фыркнула и огляделась, а потом, скосив на него глаза, с сожалением проговорила:
   - Да я бы спросила... Вот только она сейчас слишком занята флиртом с Томми...
   - А кто это? - Марселу резко вскинул голову, оглядывая комнату в поисках Кэт. Она обнаружилась не так далеко, танцующая с каким-то парнем.
   - Это мальчик из кордебалета, - Долли хихикнула. - А что ты так взметнулся, словно у тебя девушку уводят?
   - Боюсь, как бы наша обожаемая принцесса не влипла в очередные неприятности, - мрачно отозвался Марселу, досадуя на свою реакцию. Он ничего не мог поделать с собой - мысль о Кэт рядом с другим приводила в бешенство. Парень мельком подумал, что, когда она вернется домой, он тут с ума сойдет от ревности, не зная, где она и с кем.
   Девушка, словно ощутив его раздражение, бросила взгляд в их сторону и торопливо распрощалась с партнером по танцу.
   - Уф, жарковато, - она подлетела к столу и схватила бутылку лимонада. - А почему вы не танцуете?
   - Потому что жарковато, - хихикнула Долли и полюбопытствовала. - Как тебе Том? Он хорошо танцует.
   - Да, ничего так, - согласилась Кэт, и ее быстрый взгляд скользнул по парню, равнодушно стоящему рядом. - Однако я знаю кое-кого, кто танцует лучше.
   - Кто бы это? - подруга заинтересовано смотрела на нее.
   - Например, жених Лиз, Алехандро, - Кэт легко улыбнулась.
   - Когда это ты успела с ним потанцевать? - удивилась Долли.
   - Когда кое-кто из здесь присутствующих забыл о ее празднике и носился по двум свиданиям одновременно, - иронично ответила девушка.
   Долорес, ничуть не смутившись, расцвела довольной улыбкой:
   - Да, тогда был замечательный вечер!
   - И не менее жаркий, чем сегодня, - Кэт негромко рассмеялась.
   - Пожалуй, - Долли неожиданно стала серьезной и чуть пожала плечами. - Но два сердца, вновь способных любить, того стоили. Праздников в моей жизни будет предостаточно, но ни один из них не заменит того чувства счастья, которое возникает, когда рядом с тобой вместо ледяного истукана вновь появляется человек, способный на светлые чувства, - девушка вздохнула и кивнула на своих коллег. - Знаешь, кто это, Кэт?
   - Актеры, - осторожно ответила та.
   - Нет, - Долли коротко мотнула головой. - Они не актеры. Никто из них не учился... Ну, двое-трое, но они не в счет. Остальных сюда притащила я. Несостоявшиеся самоубийцы, начинающие наркоманы, почти сумасшедшие. Разочаровавшиеся в любви и жизни, в себе и близких, с разбитыми сердцами и сгоревшими душами, бесчувственные. Не верящие ни во что и никому. Знаешь, как называют наш театр в театральной среде? Дурдом, - она чуть прикусила губу и коротко взглянула на Кэт. - Сейчас у нас есть это здание, мы его выкупили не так давно. А до этого мы ютились по подвалам и снимали помещения для постановок на время. Стивенс, наш режиссер, был когда-то подающим надежды постановщиком. У него необычный взгляд на то, что творится на сцене. Да вы сами это сегодня видели. Но в самом начале его карьеры от него ушла жена. К его лучшему другу. Он забросил работу, начал пить, а потом подсел на наркотики. Я его нашла в одной лечебнице, когда работала там сестрой милосердия, - Кэт ошарашено взглянула на Марселу, который вовсе не казался удивленным новостью, а Долли пожала плечами. - Ну да. Об этом мало кто знает. Все привыкли к образу ветреной, бесшабашной девчонки, у которой на уме парни и шмотки. Я никого разубеждать не собираюсь. Так вот, когда я с ним познакомилась, то рассказала про наш любительский коллектив и сразу предложила ему попробовать себя в прежней роли. Надеялась, что это как-то его расшевелит... Стивенс работает с нами больше четырех лет, и никаких наркотиков, да и к алкоголю довольно равнодушен, - она отвернулась от веселящихся коллег. - Похожую историю я могу рассказать о большинстве здесь находящихся. Я встречалась почти со всеми парнями из присутствующих, а сейчас у всех них есть любимые... Они думают, я не знаю, но меня здесь уже прозвали Ангелом. Это место для ребят больше, чем работа. Это их дом, их семья. Кстати, деньги на покупку здания собрали те, кто уже не занимается здесь, но занимался раньше. Сейчас у них семьи, работа, учеба, но наш Дурдом они не забывают. И вряд ли забудут.
   Кэт пристально смотрела на нее и молчала. Но это молчание было красноречивее всех слов. Долли бросила на нее короткий взгляд и слабо улыбнулась:
   - Вот она, истинная сила Венеры. Правда, если бы не поддержка Лери...
   - Вам повезло родиться в одной семье, - Кэт коснулась ладонью ее плеча и улыбнулась в ответ. - Юпитер и Венера... Вы дополняете друг друга, и ваши силы друг без друга немногого стоят. Как и наши общие. Единство - вот в чем наша истинная сила. Единство смелости Юпитера, нежности Венеры, мудрости Меркурия, справедливости Марса, стойкости Земли. И, - Кэт на секунду примолкла, а потом посмотрела в глаза Долорес. Посмотрела по-детски застенчиво, - я горжусь, что я одна из вас. Запомни это, пожалуйста. Если какой-нибудь очередной демон опять двинет мне по мозгам, и я все забуду, то хотя бы вы все это помните. Я была бы никем, не будь рядом вас.
   Марселу нахмурился. Слова девушки напомнили ему о неприятном будущем. А Долли только и смогла, что ошеломленно кивнуть. Таких слов она от Кэтлин не ожидала.
   Кэт допила лимонад и неожиданно рассмеялась:
   - Кстати, ты в курсе, что у тебя полосы грима на щеках до сих пор?
   Долорес чуть прищурилась и схватила ее за руку:
   - Пойдем, поможешь мне отмыть!
   Парень проводил их взглядом и отошел к открытому окну, присаживаясь на подоконник. Несмотря на царящее вокруг веселье, на душе было грустно. Он неожиданно вспомнил, с какой настойчивостью Долли зазывала его в театр, и задумался над причинами.
   - Ну и зачем я тебе здесь? - Кэт, перестав изучать гримерку, насмешливо взглянула на подругу. - Что ты хотела мне сказать?
   Долорес, стирая остатки грима, бросила на нее взгляд через зеркало:
   - Что ты хочешь от Марси?
   - В смысле? - не поняла та.
   - Зачем он тебе, Кэт? - Долли отложила салфетку и развернулась к девушке. - У тебя есть Лекс, но ты старательно завлекаешь Марселу. Вот я и интересуюсь, зачем тебе это?
   - Я его не завлекаю, - Кэт фыркнула и отвернулась. - Делать больше нечего!
   - Ты его дразнишь, - подруга вздохнула и подперла голову ладонями. - Не так, как раньше. Но не станет ли этот способ еще более жестоким? Знаешь, когда мы только познакомились, я очень хотела с ним встречаться, - ошарашила она девушку. - У меня не получилось. Я попыталась затащить его сюда. И это не получилось тоже... Ты понимаешь, о чем я?
   - Все настолько плохо? - Кэт тревожно нахмурилась.
   - В Арктике теплее, чем в его душе, - Долорес пожала плечами. - За эти годы, конечно, стало получше. Он постепенно впустил нашу компанию в часть своего сердца, но все остальное по-прежнему смерзшееся и израненное... Было, до последнего времени. А сейчас там огонь вперемешку с ледяным крошевом... И причина - ты, Кэт. И я боюсь за него.
   - Я не... - Кэт запнулась, не зная, что сказать. Об истории Марселу лучше нее была осведомлена только Лиз. Девчонки же об этом не слышали вовсе. Но Долли знала - не умом, душой - что он был ранен глубоко и сильно. И что сейчас старые раны бередили. И Кэт не была уверена в том, что не причинит ему боли. Она просто чувствовала, что он сейчас беззащитен перед ней, и ранить его очень легко.
   - Ты его любишь? - вопрос прозвучал неожиданно, и Кэт даже осознать не успела, как уже ответила:
   - Да.
   - Алекс знает? - Долорес чуть прищурилась.
   - Знает, - Кэт тяжело вздохнула и поморщилась.
   - Тяжелое объяснение было? - сочувственно поинтересовалась подруга.
   - Еще какое, - Кэт посмотрела на нее. - Все не так просто, Долли. Совсем не просто... И объяснить сейчас я не могу. Если уж тебе так важно знать - да, я люблю Марселу. Очень люблю. Почти два месяца уже. Чтобы тебя не мучило любопытство, могу сообщить - мы вместе, только об этом никто не знает. Да, вместе именно в том смысле, в котором ты подумала, мы любовники. И Лекс в курсе. Но сейчас об этой стороне наших с Марселу отношений никто знать не должен. Еще не время. Потом поймете сами. И ему тоже не говори, что я тебе рассказала, - она вздохнула, увидев довольную улыбку на лице подруги. - Так что я тебя очень прошу, держи пока свои мысли при себе. Хотя бы пару недель.
   - А что потом? - полюбопытствовала девушка.
   - А потом... Сами увидите, - Кэт хмыкнула. - Но сюрприз я вам обещаю.
   - Надеюсь, приятный?
   - Не знаю... Но неожиданный точно, - она усмехнулась своим мыслям, представив лица подруг, когда они увидят их с Кэтлин вдвоем.
   - Вы с Марселу объявите о помолвке? - Долорес лукаво улыбнулась.
   - Н... нет, - Кэт даже не сразу говорить смогла от такого дикого предположения.
   - А жаль, - беспечно отозвалась подруга, подкрашивая губы. - Из вас вышла бы классная пара. Особенно когда он свои дурацкие очки выкинет.
   И Долли негромко хихикнула, увидев выражение лица девушки. Закрутив помаду, она убрала ее в косметичку и поднялась:
   - А ты никогда не обращала внимания на него во время сражений? Там эти нелепые окуляры исчезают... Я, правда, совсем не понимаю, зачем они ему вообще нужны.
   - Спроси у него, - Кэт пришла в себя и пожала плечами.
   - Спрашивала. Он не ответил, - Долорес с сожалением вздохнула. - А когда я предложила сходить и выбрать другие, он наотрез отказался. Я настаивать не стала. И свои наблюдения придержала при себе, мало ли...
   Кэт согласно кивнула и подумала о том, что сделал бы Марселу, сообщи Долли о своих наблюдениях с самого начала.
   - Кстати, а какой он? Без них? - в глазах подруги горело неприкрытое любопытство.
   Кэт улыбнулась и мечтательно прикрыла глаза:
   - Бог!
   - Ты его действительно любишь, - констатировала Долли. - Пойдем, а то могут и украсть твоего бога. У меня тут хваткие девочки, знаешь ли...
   - А что бы ты сделала, если бы я сказала, что не люблю его? - поинтересовалась Кэт, уже выходя из гримерной.
   Долорес смерила ее пронизывающим взглядом, на мгновение напомнив Элизу, а потом усмехнулась:
   - Пару месяцев назад позвонила бы Лексу и попросила приехать... Сейчас - заставила бы тебя влюбиться.
   И Кэт поняла, что подруга ничуть не преувеличивала.
  
   Через несколько дней после премьеры Валерия и Анри выбрались к морю. Им очень хотелось побыть вдвоем, но в городе это никак не получалось. Куда бы они ни пошли, всюду натыкались на знакомых, которым требовалось подойти и лично убедиться, что эти двое больше не подкалывают друг друга, а действительно встречаются.
   - Следующие на очереди, видимо, Кэт и Марселу, - выдала им при встрече Камилла. - Там тоже движение в этом направлении замечается.
   Валерия усмехнулась, подумав, что подружка даже не представляет, насколько она права, но в тот момент ее гораздо больше занимали губы Анри, чем размышления о переменах в их компании.
   А сегодня к их столику в ресторане подвалила компания из трех его моделек, которые радостно щебетали вокруг ее парня, словно бы не замечая, что он не один. Анри заметил ее глаза, уже готовые метать молнии (причем, отнюдь не факт, что в переносном смысле), и предложил уехать за город, на дикие пляжы.
   - Там сейчас красиво - тишина, ночь, звезды. И никаких надоедливых знакомых, - убеждал он девушку, которая раздумывала только для виду.
   - Ладно, - согласилась Валерия и предупредила. - Но не дай небеса, там мы опять на кого-то из твоих длинноногих наткнемся...
   - Самая длинноногая - это ты, - Анри успокаивающе улыбнулся. - Ты же прекрасно знаешь, что я люблю только тебя, птенчик! Не ревнуй.
   - Я не ревную, просто они мне на нервы действуют, - процедила Лери и вдавила в пол педаль газа. Ее "ягуар" сорвался с места, как пуля. Анри даже пристегнуться не успел, как его впечатало в спинку кресла.
   - Поосторожнее, - проворчал он. - А то вместо меня привезешь на пляж коврик.
   - Будет на чем полежать, - беспечно отозвалась девушка, которой скорость возвращала хорошее расположение духа.
   Анри едва успевал командовать, куда повернуть.
   Девушка выехала прямо на пляж, даже не задумавшись о том, сколько песка потом придется вычищать из узлов. Анри оказался прав - на пляже было пустынно и тихо. Впрочем, они не зря выбирали один из самых дальних и труднодоступных, за чертой частных владений и скалистыми образованиями.
   Валерия заглушила мотор и, забросив в машину кроссовки, выпрыгнула на горячий после дневного солнца песок. Она встала на линии прибоя, наслаждаясь тишиной и покоем, такими желанными после суеты города и шума трека. К ней подошел Анри и осторожно обнял за плечи:
   - Нравится?
   Девушка кивнула и шепотом попросила:
   - Давай помолчим? Послушаем...
   Анри улыбнулся и привлек ее к себе поближе, вслушиваясь в мерный шепот волн, шуршащих по песку.
   Дикий пляж был красив в ночи. Светлый, почти белый от лунного света песок, темный океан, сливающийся со звездным небом. Серебристые контуры скал вокруг, пятна кустов и точеные стволы пальм. В тишину органично вплетался шепот моря, дыхание ветра, пение птиц. Казалось, можно было услышать стук сердца того, кто стоит рядом.
   Валерия оглянулась на Анри и потянула его за собой по самой кромке воды.
   Они неторопливо шли по берегу. Молча. Слова сейчас были не нужны, их вполне заменяли прикосновения рук, взгляды, стук сердец в унисон.
   Но эта райская идиллия была неожиданно нарушена звонким смехом, разнесшимся неподалеку. Валерия печально вздохнула - и здесь им не дали побыть вдвоем. Анри понял причину ее печали и обнял девушку за плечи, осторожно привлекая к себе:
   - Все хорошо, милая. Берег большой, всем хватит места. В конце концов, мы не единственные романтики на земле.
   - И все равно обидно, - пробурчала Лери, не поднимая голову, прижимаясь щекой к его груди и слушая, как его сердце начинает колотиться быстрее.
   - Кэт, прекрати, пожалуйста, - раздался над пустынным пляжем знакомый голос, и Валерия, мгновение помедлив, рванулась в его сторону.
   Два силуэта практически сливались со скалистой грядой, застыв в объятиях друг друга. Валерия, замершая в тени раскидистых кустов, неотрывно следила за ними.
   - Ты чего? - к ней приблизился Анри и недоуменно посмотрел на свою девушку. - Лери, что-то случилось?
   - Тсс, - она прижала палец к его губам и медленно кивнула на пару. - Я просто хотела убедиться, что мне не показалось. Долли будет прыгать от счастья.
   - Почему это? - парень чуть приподнял бровь. - Это что, ее очередной бойфренд, от которого она не могла отвязаться?
   Валерия снисходительно посмотрела на него и покачала головой:
   - Круче! Это Кэт и Марси. И они встречаются. Втайне от всех. А окружающим пудрят мозги своей якобы ненавистью.
   - Марси? Наш Марси и наша Кэт??? - Анри ошеломленно посмотрел на нежно целующуюся парочку. - Ну ни фига себе! А я-то думал, что это у нас с тобой сложные отношения!
   - Да тише ты, услышат еще, - прошипела Лери.
   - Не знал, что ты вуайеристка, - хмыкнул парень ей на ухо, попутно одарив его нежным поцелуем.
   - Я не вуайеристка, - Валерия гордо вздернула нос, стараясь не поддаваться на пленительную провокацию. - Мне просто любопытно!
   В этот момент луна вновь вышла из-за облаков и осветила парочку. И Валерия едва успела зажать себе рот ладонью, чтобы не ахнуть во весь голос. Потому что в этот же момент Марселу оторвался от губ Кэтлин, и девушка, можно честно сказать, впервые увидела его лицо.
   - Что за... - Лери осеклась на полуслове, глядя на парня огромными глазами. - Это Марселу? Наш Марселу? Тот самый Марселу? - как заведенная, бормотала она.
   - Ну да, это наш Марселу, - с оттенком ревности в голосе ответил Анри. - Вы, что, не знали, что он просто притворяется? Мне казалось, вы такие друзья... Я думал, он вам давно рассказал.
   - Нет, - Валерия помотала головой и вновь впилась взглядом в брюнета на берегу. - И хорошо, что не рассказал! Иначе мы бы все из-за него передрались... Интересно, зачем он так себя преподносит? Да еще и терпит насмешки по поводу своей внешности...
   - А может, он не терпит, а наслаждается, - едко проговорил Анри. - Может, он моральный мазохист!
   Девушка тихонько прыснула и подняла на него смеющийся взгляд:
   - Ну, ты скажешь тоже!
   Анри немного помолчал, а потом спокойно поинтересовался:
   - Ты так и будешь за ними подсматривать? Судя по всему, дело вряд ли ограничится поцелуями.
   - Я заметила, - Валерия хмыкнула и обняла парня за шею. - Знаешь, милый... Романтика - это, конечно, здорово. Но я вот подумала, что поедание пиццы под красное вино при зажженных свечах в твоей квартире не менее романтично. И там уж мы точно будем вдвоем и никого к себе не пустим... Как тебе моя идея?
   - Восхитительна, как и все в тебе, - Анри легко подхватил ее на руки и понес к машине. - Только у меня нет свечей.
   - Не беда, - она легко коснулась его губ. - Мы вполне найдем друг друга на ощупь!..
   А за их спинами, не замечая ничего вокруг кроме друг друга, целовалась самая странная пара на свете...
  
   12. Разрыв
   - Доброе утро, братик! - Элиза, сверкая улыбкой, появилась на кухне совершенно неожиданно.
   Марселу чуть чашки не уронил. Он даже не услышал открывающегося замка и ее шагов, хотя точно знал, что Лиз не подкрадывалась. К чему ей это?
   "Вот что значит - полностью уходить в свои мечты, - пронеслась в сознании ехидная мысль. - Совсем голову потерял от счастья. Ничего не видишь, ничего не слышишь!" И это было правдой. Парень настолько погрузился в воспоминания о прошедшей неделе в обществе Кэт, что ни о чем другом думать был неспособен.
   Перед появлением Элизы он как раз вспоминал их поездку на побережье пару дней назад и прикидывал, куда бы еще вытащить девушку, пока у них есть какое-то время.
   - А... Ты... - запинаясь, пробормотал он, глядя на сестру. - Ты когда приехала?
   - Только что, но домой не хотелось, и я решила навестить тебя, - Элиза чуть приподняла брови. - Что с тобой? Забыл, что сам дал мне ключи от квартиры?
   - Нет, не забыл. Просто не ожидал увидеть тебя так скоро, - Марселу поставил посуду на стол. - Я думал, вы вернетесь завтра.
   - Мы закончили быстрее, чем рассчитывали. И я решила не оставаться на этот дурацкий и жутко скучный прием, - Лиз чуть сморщилась. - Не представляешь, как мне все это надоело!
   - Почему же, представляю, - Марселу усмехнулся и полез в холодильник.
   Сестричка бросила взгляд ему на спину и от изумления открыла рот.
   - Марси... Кто тебя так?! - ее пальцы осторожно прошлись по свежим царапинам. Создавалось ощущение, что по его спине спустили десяток кошек.
   Марселу резко развернулся к ней лицом и стремительно покраснел:
   - Так... Мелочи. Не обращай внимания.
   Элиза подозрительно взглянула в его смущенные глаза и только сейчас обратила внимание на поднос, где стояли чашки. Две. Она недоверчиво оглядела их, вновь посмотрела на брата, и на ее лице медленно появилась лукавая улыбка:
   - О! Извини! Я, кажется, не вовремя? И кто она?
   - Почему сразу "она"? - Марселу поморщился.
   - Потому что ты нормальный парень без отклонений, - скептически хмыкнула девушка и ехидно добавила. - Или будешь утверждать, что понес бы завтрак в постель мужчине?.. Впрочем, это легко проверяется! - Элиза сорвалась с места и выскочила в коридор.
   - Лиз, не вздумай! - Марселу бросился следом за ней.
   Он в последний момент загородил ей дверь в комнату и плотно прижался, не позволяя сестре дотянуться до ручки.
   - Марселу, ну кто там? - девушка нетерпеливо смотрела ему в глаза. - Ты нас познакомишь или я ее уже знаю?
   - Элиза, давай договоримся, что моя личная жизнь - это моя личная территория. И ты не будешь туда лезть, - суховато заявил он.
   - Ладно, ответь только на этот вопрос, - она чуть отступила. - Я ее знаю?
   - Ну в кого ты такая любопытная? - Марселу возвел глаза к потолку.
   - В нашу бабушку, - Элиза негромко рассмеялась.
   - Давай, я тебе потом все... Оу! - Марселу слегка дернулся, когда дверь неожиданно открылась, и он едва не свалился назад.
   - Ммм... Доброе утро, Марси, - сонная Кэт протирала глаза кулаками. - Ты чего вскочил? Не спится?
   - Вау... - одними губами произнесла Элиза, ошеломленно глядя на подругу, весь вид которой красноречиво рассказывал о том, чем они с Марселу занимались. Во всяком случае, никакого нижнего белья под полузапахнутым халатом она не заметила.
   - У нас гости, малыш, - вздохнул Марселу и чуть посторонился.
   - Лиз?! - сон с Кэт словно ветром сдуло. Она залилась ярким румянцем, точно как Марселу несколько минут назад, и плотнее запахнула халат, который до этого чуть ли не свободно свисал с ее плеч.
   - Кэт? - Элиза с ехидным интересом перевела взгляд на брата. - Да... Еще раз приношу свои извинения. Если бы знала, не стала бы так вламываться. И давно вы... - она запнулась в поисках подходящего слова.
   - Я... Мы... - Кэт покраснела еще сильнее и спряталась за плечо Марселу.
   - Недавно, но это касается только нас двоих, - спокойно ответил парень, а потом предложил. - Раз уж так получилось, думаю, нам стоит всем пойти позавтракать и поговорить. Иначе Лиз не успокоится, Кэтти будет по-прежнему краснеть и прятаться, а я - чувствовать себя весьма неловко.
   - Здравая мысль! - Элиза ухмыльнулась и направилась обратно на кухню, но где-то на полпути остановилась и лукаво смерила их глазами. - Кэтти? Мило!
   Девушка снова отступила за спину Марселу, прячась от слегка насмешливого взгляда Лиз.
   - Ну что ты? - Марселу обернулся к ней и приподнял лицо Кэт за подбородок. - Или ты хотела, чтобы она ничего не узнала? Так ведь Лиз - не остальные. От нее ничего не скроешь. Сама ведь знаешь.
   - Знаю, - Кэт чуть прикусила губу и вздохнула. - Просто... Ну... Я не ожидала ее увидеть проснувшись.
   - Ничего! Он меня тоже не ждал! - заявила длинноухая Элиза и решительно потащила подругу на кухню. - Но раз уж так вышло... Вы, что, до самого финала собирались отмалчиваться и делать вид, что ничего не происходит? Тебя, Кэт, я еще могу понять. Тебе не хочется, чтобы я взялась за промывание твоих мозгов и не начала снова уговаривать... Но ты, Марселу? - девушка перевела осуждающий взгляд на брата. - Ты-то почему ничего не сказал?
   - А смысл? Это что-нибудь изменило бы? - Марселу чуть свел брови, разливая по кружкам чай. - Я так понимаю, сестренка, ты в курсе секрета Кэтти... Значит, сама понимаешь, чем все это закончится. И меня тоже не греет, что ты начнешь промывать мозги нам обоим. Ей - чтобы осталась. Мне - чтобы удержал. Я не собираюсь удерживать ее здесь, это только ее дело - оставаться или нет. Пока что все было в духе... хм... курортного романа, то есть приятное, ни к чему не обязывающее приключение. И если что, память о нем останется примерно такой же.
   Кэт слегка переменилась в лице. В ее глазах на мгновение мелькнула темная тень. Она медленно глотнула обжигающий чай и бросила взгляд на стенные часы. И подскочила:
   - Черт! Совсем забыла!
   - Что? - Марселу недоуменно вскинул брови.
   - Ко мне сегодня родители собирались заехать. Я обещала быть дома! Они уже скоро появятся, а я все еще здесь! Вот безголовая! Извините, ребята.
   - Подвезти? - Марселу поднялся, но Кэт усадила его обратно.
   - Нет, не надо. Я же на мотоцикле. Не волнуйся!
   - И все-таки... - что-то не давало ему покоя. Марселу направился следом и вопросительно смотрел, как она переодевается.
   - Марси, ну как я им объясню, почему меня с утра домой подвозит незнакомый им парень, когда я живу с Алексом? - девушка улыбнулась и взъерошила его волосы, чмокнув на прощание. - Я позвоню. Пока, Лиз! Увидимся!
   - Кэт, постой, - Элиза тревожно взглянула на подругу, и сердце Кэт сжалось. "Только не говори ничего!" - мысленно взмолилась она, а вслух, пожав плечами, проговорила:
   - Мне действительно пора. Долг перед семьей, все-таки. Я должна вернуться домой, - и Кэт выскочила за дверь.
   А Элиза бессильно опустилась на пуфик в прихожей и обхватила голову руками.
   - Ты чего? - Марселу закрыл дверь и недоуменно посмотрел на сестру.
   - Я чего? - она с безнадежной грустью взглянула на него. - Марселу... Только честно... Как ты к ней относишься?
   - К Кэт? - парень нежно улыбнулся и задумчиво взъерошил челку. - Она мне нравится. Мне хорошо с ней...
   - И все? - глухо поинтересовалась Элиза. - Ничего больше?
   - Да тебе зачем? - удивленно поинтересовался брат.
   - Она нужна тебе? - девушка мрачно ждала ответа.
   - Да, пожалуй, - Марселу пожал плечами, не зная, как бы пробалансировать на грани правды. - Она первая, кто обратил внимание на меня. Не на деньги, не на положение в обществе, а на меня. Кому понравился я сам, а не то, что я могу дать.
   - Ты идиот, - безнадежно констатировала Элиза и поднялась на ноги. - И Кэт правильно сделала, что ушла. Я бы на ее месте поступила так же, - она окатила брата холодным взглядом, что вообще случалось крайне редко, и вернулась на кухню.
   - О чем ты? - подозрительно спросил он, встав в дверях.
   - А ты не понял? - Элиза коротко рассмеялась. - Тогда ты еще больший идиот, чем мне показалось, братец. Она ушла, Марселу!
   - Это я видел, - спокойно ответил парень, хотя внутри что-то резко оборвалось.
   - Нет. Ничего ты не видел! - едко проговорила сестра. - Она ушла не куда-то. Она ушла от тебя! Ясно? И правильно сделала. Потому что она не нужна тебе. Если бы ты ее любил хоть чуть-чуть, ты бы, во-первых, не сделал такую несусветную глупость, во-вторых, понял бы все сразу и, в-третьих, либо удержал ее здесь, либо настоял бы на своем, чтобы отвезти ее домой. Но, как я погляжу, тебе это не нужно. И верно, зачем? Она была рядом, грела твою постель и помогала скоротать ночи, позволила тебе почувствовать себя классным парнем и расправить плечи... А что тебе еще нужно? Именно она рядом? Так ты ей прямым текстом сказал, что тебе все равно. Ее любовь? Ты, опять же, дал понять, что в упор ее не видишь...
   - Лиз, притормози! - остановил ее Марселу, чувствуя, как внутри все холодеет. - С чего ты взяла подобную чушь? Я ничего такого не говорил. И Кэт сказала, что позвонит...
   - Ага, позвонит, - ехидно кивнула сестра. - Чтобы сказать тебе: "Прощай, Марселу! Я ухожу назад!" Впрочем, это она тебе уже сказала. Своей последней фразой. И все потому, что ты, придурок непутевый, не хочешь ее удержать. Не - не можешь, а именно - не хочешь! О чем, опять-таки, недвусмысленно выразился! "Я не собираюсь...", "это ее дело...", "курортный роман"... - едко передразнила она. - Да если бы ты ее ударил, Кэт бы так не перекосило, как от этих твоих слов.
   - И почему же ты сразу не сказала? - едва слышно выговорил он.
   - Потому что надеялась, что ты сам заметишь, - горько ответила Элиза и передернула плечами. - Да и смысл тебе говорить? Если ты так безразлично настроен... - она осеклась, потому что почувствовала, как воздух в комнате резко холодеет, и что-то невидимое начинает давить тяжелым прессом. Девушка подняла глаза и беззвучно охнула. Лицо у Марселу сейчас было неописуемое.
   - Безразлично?! - негромко прошипел он, сминая в кулаке салфетку. - Черт возьми, Лиз! Где же твоя хваленая эмпатия?! Да меня просто переворачивает, как только я думаю, что однажды она уйдет обратно, в свой мир, а здесь снова появится Кэтлин! Что я ее больше никогда не увижу, не смогу быть рядом, не смогу не то что касаться ее, а даже просто любоваться издалека. Но я не хотел, чтобы она осталась здесь из-за меня, из-за того, что я без нее не смогу. Это было бы нечестно по отношению к ней в первую очередь! Она столько дала мне, что я просто права не имею связывать ее собой. Если ей не нравится наш мир, место, на котором она сейчас находится, но она станет все это терпеть только из-за меня, я первый не смогу быть с ней, потому что буду причиной всех ее несчастий. Ведь это верный путь к тому, чтобы она меня возненавидела! Именно поэтому я старался сделать так, чтобы ей здесь было легко и приятно, чтобы у нее остались светлые воспоминания о нашем мире. Я старался не привязывать ее к себе и не привязываться к ней, потому что так было бы лучше для всех... Только я спохватился слишком поздно. Она нужна мне, как воздух, Лиз. Даже больше...
   - Почему ты сразу не сказал? - Элиза непонимающе смотрела на него.
   - Почему? - Марселу криво и горько усмехнулся. - Ей - я уже объяснил, почему. Не хотел вешать лишний груз на ее совесть. Тебе... Потому что не хотел, чтобы ты в своей заботе обо мне затравила ту, которую я люблю. Я ведь действительно люблю ее, Лиз. Больше жизни. Она и есть моя жизнь. До ее появления я не жил. И после ее ухода меня снова не станет.
   - Идиот! - Элиза расстроено взмахнула руками. - Ну придурок ведь!.. Марселу, она тоже тебя любит! Кэт влюбилась в тебя с первого своего дня в этом мире! Да она бы все ради тебя бросила, это же по ее глазам видно было! И если бы ты был рядом, она была бы счастлива. И плевать ей при этом с высокой колокольни, в каком вы мире, в том или в этом! Все, что ей нужно было для счастья, это твоя любовь. Ты, что, сам этого понять не мог? Боялся он! Не хотел ей делать больно! А что, по-твоему, ты сделал пятнадцать минут назад?! Ты думаешь - ей было не больно чувствовать, что ее просто использовали? Как игрушку для развлечения? Как какую-то куклу на курорте? Ведь сейчас она именно так думает! И вот теперь она точно вернется домой! - безжалостно закончила Элиза.
   - И что мне делать? - тихо спросил Марселу.
   - Я не знаю, - Элиза решительно поставила чашку на блюдце. - У меня создается ощущение, что ты настолько привык к своему гордому одиночеству, что оберегаешь его от любого посягательства со стороны. И поэтому придумываешь всякие высоконравственные отмазки. Ты боишься, что опять не получится, поэтому предпочитаешь даже не держать. Кэт, кстати, тоже боялась тебя любить. И этот мир любить боялась. Вот только она этот страх перешагнула. Иначе не пришла бы к тебе. Уверена, что тогда она решила для себя, что останется здесь, рядом с тобой. Ради тебя. Не ради нас, сестры или долга, нет. Именно ради тебя, Марселу. Без всех нас она могла бы обойтись, у нее и дома остались замечательные друзья и семья. Она так долго терзалась, выбирая, что ей дороже - тот мир, который для нее родной, со всеми его знакомыми, друзьями, привычками, или ты, мрачный, циничный тип, который ее терпеть не может, так как искренне верит, что она - это Кэтлин. Если бы она не сделала выбор, Марси, черта с два я бы сегодня застала ее в твоей квартире... Поэтому я не знаю, что тебе делать. Сейчас твоя очередь сделать выбор. И, знаешь, Марселу, я не хочу на тебя давить! - Элиза расправила платье и вышла из кухни, оставив брата в мрачной растерянности.
  
   - Странница? - Шеймус озадачено смотрел на поникшую девушку, стоящую в дверях закрытого клуба. - Какими судьбами?
   - Добрый день, - девушка тоскливо вздохнула и подняла на него сумрачные глаза. - Надеюсь, я не очень помешала? Если что, скажи, я уйду.
   - Нет, что ты! - Шеймус быстро подошел к ней и встревожено заглянул в глаза гостьи. - Что случилось? Ты сама не своя, - он слегка приобнял ее за плечи и чуть подтолкнул к столику.
   Кэт всхлипнула и, уткнувшись ему в плечо, тихо заревела. Это напугало парня до крайности. Шеймус легко подхватил гостью на руки и осторожно усадил за свой любимый столик, после чего повернулся к Анне:
   - Принеси воды и успокоительного, пожалуйста.
   Помощница кивнула и скрылась на кухне. Через некоторое время на столе уже стоял высокий стакан и пузырек валерьянки. Шеймус быстро отмерил лекарство и протянул стакан Кэт:
   - Выпей.
   По-прежнему всхлипывая и чуть не захлебываясь, она осушила его до конца.
   - А теперь рассказывай, что случилось, - потребовал парень.
   - Марселу... - девушка закрыла лицо ладонями, не в силах удерживать слезы.
   - Что он тебе сделал? - глаза Шеймуса сверкнули от гнева. Он не мог представить, как кто-то в своем уме мог обидеть это хрупкое создание.
   - Он... Он... - Кэт вскинула на него отчаянные глаза. - Я думала, что я ему нужна, что он меня любит. Хоть немного. А для него все было просто "курортным романом". Ему на меня наплевать, - она отчаянно вцепилась в волосы, спутанным занавесом упавшие на лицо. - Это все было просто развлечением! Все! А я в него влюбилась, как последняя дура!
   - Ты не дура, Кэт, - Шеймус осторожно придвинулся поближе. - Это он дурак. Просто идиот, не сумевший оценить, какое чудо было рядом с ним. Если бы... - он осекся, не закончив фразу, и сменил тему. - И что ты теперь собираешься делать?
   - Я не знаю, - прошептала девушка, глядя перед собой пустыми глазами. - Не знаю... Первым порывом было - сбежать отсюда, бросить все и больше никогда его не видеть, но...
   - Но ты вспомнила, что у тебя здесь есть некоторые обязанности, - парень понимающе кивнул.
   - Да, - Кэт вздохнула. - Я не могу уйти, пока не вернется Кэтлин. Но и оставаться на этом месте тоже не могу. Я не хочу никого из них видеть. Не хочу слушать ворчание Дианы и убеждения Элизы. Не хочу ничего... - она перевела на него сумрачные глаза. - Я ушла из дома, Шейм. Хотя это никогда не было моим домом... И теперь не знаю, куда податься. Бродила по городу и добрела сюда... Решила зайти, попрощаться...
   - Вот еще, глупости какие! - возмутился он. - Если тебе негде жить, оставайся здесь. Наверху полно пустых комнат, в которых никто не живет... Ну, если конечно ты хочешь, - смутился парень. - И если ты согласишься терпеть общество Пабло, который частенько у меня появляется.
   - Пабло - это не проблема, - на лице Кэт появилась тень ее прежней улыбки. - Он забавный, с ним легко... Шейм, я тебя точно не буду стеснять или беспокоить, если действительно поживу тут некоторое время?
   - Ничуть, - твердо ответил Шеймус. - Для нас с Анной квартира великовата. Мой дядя - ее отец - давно умер, братья разъехались кто куда. Так что места действительно навалом. А бардовская музыка тебе, кажется, понравилась, - он озорно ухмыльнулся. - Так что репетиции ребят тебя вряд ли будут смущать. Буду только рад, если ты к нам присоединишься.
   - Спасибо тебе, - Кэт благодарно сжала его ладонь. - Ты ко мне просто возмутительно добр.
   - Меньше, чем ты того заслуживаешь, - негромко вздохнул парень и поднялся. - Пойдем, я покажу тебе комнаты. Выберешь.
   - Мне подойдет любая, - Кэт пожала плечами. - В конце концов, нечего меня баловать. Скоро я вернусь в свою любимую комнатку - семь шагов от двери до окна. Как и должно было быть. Не стоит меня приучать к чему-то лучшему. Мечтать мне вредно... - на ее ресницах снова задрожали слезы, но она поспешно смахнула их ладонью и криво усмехнулась. - Извини, что-то я мрачна не по погоде.
   - Все в порядке. Я понимаю, - Шеймус осторожно поправил ее встрепанную челку и легонько щелкнул по носу. - Все образуется, поверь мне. Ты заслуживаешь счастья, Странница. И оно у тебя будет.
   - Ну да... - протянула Кэт с неопределенной интонацией и снова криво улыбнулась.
  
   В квартире Шеймуса ей понравилось. Она была не такая стильная, как квартира Кэтлин, не такая уютная, как жилище Марселу, но творческий хаос, царивший на большей части жилплощади, весьма импонировал девушке. Рука Анны чувствовалась в некоторых уголках порядка, но было заметно, что справляться со всем объемом работы она просто не успевает.
   Кэт с интересом просматривала попадающиеся на глаза нотные листы, стопки книг, часто стоящие прямо на полу, диски, большей частью любительские, с дарственными надписями прямо поверх болванки, и ощущала себя так, словно вернулась в собственную комнату, такую же заставленную, погруженную в творческий беспорядок.
   Шеймус привел ее в небольшую светлую комнату, окна которой выходили на восток, и смущенно проговорил:
   - Ну, вот эта, например... Как тебе?
   - Просто замечательно, - девушка улыбнулась. Уже гораздо искреннее, чем внизу, в зале.
   Простая обстановка: письменный стол, старый стул, несколько книжных полок, потертый диванчик, застеленный цветастым покрывалом, цветочные горшки с радующей глаз зеленью, узкий высокий шкаф.
   - Мне очень нравится, Шейм, правда, - Кэт опустила рюкзак на пол и повернулась к хозяину. - Спасибо тебе. Не представляю, что бы я без тебя делала.
   - Я очень рад, что ты здесь, - негромко проговорил парень и неловко сунул ладони в карманы джинсов. - Ладно. Устраивайся. Не буду мешать. Если захочешь в душ или ванну - это прямо в конце коридора.
   - Спасибо, - еще раз повторила она и присела на диван. - Все, чего я сейчас хочу, это спать... Утро выдалось ранним и не слишком радужным, - в ее глазах вновь залегла тень, но Кэт не подала виду, независимо вскинув подбородок. - Поэтому, если ты не против...
   - Отдыхай, - Шеймус кивнул и вышел из комнаты, прикрыв за собой двери.
   Девушка проводила его взглядом и свернулась в комочек на диване. Внутри было пусто и холодно.
   Она ушла, не оставив Ди даже записки, не желая, чтобы ее нашли. В том, что будут искать, Кэт как-то и не сомневалась. Элиза все поняла, это девушка знала точно. И была очень благодарна подруге, что та промолчала.
   Пальцы стиснули ограненный кристалл, висящий на шее. Единственное, что Кэт оставила при себе. Ну, еще то платье. Она просто не могла от него отказаться. Оно было ее, создано для нее, и девушка твердо решила, что заберет его с собой, еще в тот день, когда впервые увидела в бутике. Все остальное она оставила в квартире: шмотки, диски, плеер, передатчик, телефон - все. В кошельке оставалось немного наличных - сперва она рассчитывала снять комнату в каком-нибудь мотеле. Ведь ждать осталось не так уж долго. Всего около недели. На это время ей должно было хватить.
   Кэт понимала, что случись в эти дни какой-нибудь демон, отвязаться от подруг будет сложно. Но и это она тоже продумала. Просчитать ее телепортацию до сих пор не бралась даже Камилла. А где искать ее в городе, никто из них не...
   - Черт, - девушка закусила губу, вспомнив, что и Марселу, и Элиза знают про Шеймуса и его клуб. Она вздохнула. Оставалось только надеяться, что они решат, будто она не такая дура, чтобы прятаться там, где ее могут найти. В любом случае, с Шеймом это вопрос Кэт собралась обсудить сегодня же. От Лиз он, конечно, прикрыть не сможет, но вот от Марселу...
   "А с чего ты взяла, что Марси тебя будет искать? - ехидно поинтересовался внутренний голос. - Подумаешь, игрушка пропала. Другой утешится!"
   От осознания этой истины стало еще хуже, и Кэт стиснула зубы, чтобы не зареветь. Хватит! Она из-за него уже наплакалась. Он ее слез просто не стоит!
   - Не стоит! - твердо произнесла девушка вслух и повернулась на другой бок, заворачиваясь в покрывало с головой. - Иди ты ко всем чертям, Марселу! Я всю жизнь прожила без тебя, и эти дни ничего не меняют. Ты мне не нужен!
   Однако тоска в сердце тихонько давала понять, что врать самой себе - занятие бесперспективное.
   Кэт знала, что эти несколько дней изменили все. Как же он сказал однажды: "Никогда не думал, что можно быть настолько счастливым"? И она тоже не думала, даже в самых радужных мечтах не представляла, что такое возможно. И позволила себе расслабиться. Хотя должна была бы понять, что судьба не слишком щедра к ней на такие подарки, как исполнение желаний. Захотела стать воительницей - стала, но потеряла саму себя. Хотела подруг, которые всегда поймут и поддержат, - нашла, но в другом мире. Так почему же мечта о единственной и неповторимой любви должна была выбиться из этого списка? Да, любовь! Единственная и неповторимая, это точно - девушка понимала, что вряд ли когда-нибудь сумеет еще раз полюбить, потому что, после всего, что она испытывала к Марселу, меньшее чувство назвать любовью просто язык бы не повернулся. Он стал большей частью ее души, легко и непринужденно присвоил себе ее сердце, позволил ее чувствам разгореться в полную силу... Вот только никто не гарантировал, что любовь эта будет взаимной.
   "Сама себе дура, - тоскливые мысли не покидали, прогоняя прочь сон и покой. - Ведь с самого начала видела, что все безнадежно. Все было против тебя: он из другого мира, из другой жизни, терпеть не может твою сестру, к тому же - чересчур идеальный даже для такой мечтательницы, как ты... На что ты понадеялась, Кэтти, детка? На закон наследственности? Что и у тебя будет сказка как у Серенити и Эндимиона? Ну, вот она, твоя сказка. Любуйся!"
   Девушка ощутила под щекой сырость и только сейчас поняла, что по лицу вновь струятся слезы. Она принялась яростно их вытирать, но те не желали останавливаться. Тогда Кэт махнула рукой на попытки держать себя в руках и беззвучно заплакала, спрятав лицо в покрывале.
   Не сразу, но она ощутила, как по волосам почти невесомо скользит широкая мужская ладонь, приглаживая встрепанные кудри.
   - Ты снова плачешь, - негромко вздохнул Шеймус, ощутив, что его наконец-то заметили: Кэт замерла, словно мышка. - Прости, я почувствовал, что тебе плохо, и пришел, - он сочувственно смотрел на нее. - Не спится? Может, снотворного принести?
   Девушка отрицательно помотала головой, все так же уткнув лицо в покрывало.
   - Кэт, как тебе помочь? - Шеймус не мог видеть ее такую. Это было невыносимо! От нее и раньше исходило веяние легкой грусти, но никогда еще вокруг девушки не колыхался такой шлейф черной безысходности.
   - Время лечит, - приглушенно донеслось до него, однако парень чувствовал, что она и сама не верит своим словам.
   - Но тебе плохо именно сейчас, - Шеймус рывком поднял ее, глядя в непроницаемо-серые заплаканные глаза, и хорошенько встряхнул. - Черт побери, Кэт! Прекрати закрываться и дай мне забрать эту боль. Тебе же будет легче!
   - Ты не сможешь... - девушка едва двигала губами. - Для этого я должна все забыть, перечеркнуть другими воспоминаниями. А так... С тем же успехом ты можешь меня накачать успокоительным под завязку... Та же безэмоциональная кукла получится.
   Он понимал, что Кэт права, но не мог с этим смириться:
   - Так начни перечеркивать прямо сейчас! Займи себя другим! Ты же себя убиваешь, неужели не чувствуешь этого?
   - Мне просто больно. И одиноко. И все, - она смотрела мимо него. - Такое уже было. И не раз. Мне не привыкать к разочарованиям. Но я слишком люблю мечтать, Шейм, чтобы убить себя. Пройдет время, найдутся новые мечты. И все будет как всегда.
   - Кэт, - парень порывисто обнял ее. - Малышка, что же ты с собой делаешь? Как же так получилось?
   - Просто, - девушка безразлично пожала плечами. - Он стал центром моего мира, как я ни противилась. Даже не так - он стал всем моим миром, моей жизнью. А теперь его нет...
   - Есть лучше. На нем свет клином не сошелся...
   - Сошелся, - она горько улыбнулась и наконец-то посмотрела на собеседника, в чьих объятиях до сих пор находилась. - К моему сожалению, Шейм, сошелся. Ведь только так и бывает в любви - твоя вселенная заключается в другом, и весь мир не стоит без него и ломаного гроша. А я его действительно любила. Ты говоришь, я убиваю себя... Нет. Меня уже убили. Это просто агония. Теперь мне нужно собрать себя заново, оживать другим человеком. Больно, сложно, но я постараюсь справиться... - Кэт тяжело вздохнула. - Шейм, если тебя это все напрягает, только скажи, я уйду. Мне всего-то несколько дней переждать. Сниму комнату в какой-нибудь гостинице...
   - Не говори глупости, - фыркнул Шеймус. - Никуда я тебя в таком состоянии не отпущу. И не проси даже. Тем более, что скоро я и так тебя потеряю... - он резко прикусил язык и залился неярким румянцем, поняв, что сболтнул лишнее.
   Девушка широко распахнула глаза, на несколько мгновений забыв про все свои невзгоды.
   "Шейм?.. Он, что, меня... Чушь какая! Не может быть!"
   Но его смущенный взгляд, ускользающий в сторону, покрасневшие скулы и крепкие объятия были красноречивее любых слов.
   Парень глубоко вдохнул и неловко посмотрел на Кэт:
   - Прости, я... Не лучший момент для подобных признаний, да? Я не хочу тебя обязывать или еще что-то, пойми меня правильно. Ты мне очень нравишься, Странница. Ты дорога мне. Надеюсь, что и я тебе тоже небезразличен в какой-то степени. Ведь не зря же ты оказалась именно здесь сегодня...
   - Шейм, ты - замечательный, - негромко проговорила девушка, не сводя взгляда с его смущенных глаз. - Ты - один из немногих, кто знает меня такой, какая я есть. И, да, ты мне дорог. Если бы я оказалась у тебя чуть раньше...
   - Кэт, - он легко улыбнулся и качнул головой. - Все происходит вовремя, запомни это. И поздно не бывает, пока мы живы...
   Она осторожно провела по его лицу кончиками пальцев:
   - Почему я не влюбилась в тебя?
   Девушка чуть подалась вперед и решительно коснулась его губ поцелуем. От Шеймуса пахло деревом и лаком, его поцелуй имел вкус каких-то ягод или фруктов. Она закрыла глаза, пытаясь сосредоточиться на этих ощущениях, получить от них хоть какое-нибудь удовольствие.
   Шеймус замечательно целовался, его губы нежно ласкали ее вместе с руками, легко скользящими по спине и плечам. Но кроме осознания этого факта, Кэт не чувствовала больше ничего. И ей не было жаль, когда поцелуй закончился. Целуясь с Марселу, она моментально вспыхивала, прикосновения его рук заставляли тело дрожать от восхитительных ощущений и предвкушения, в его присутствии сердце колотилось как сумасшедшее... Сейчас же оно билось медленно и тяжело, кожа словно потеряла свою чувствительность, а в душе вперемешку с болью поселились сожаление и стыд.
   - Прости, - прошептала Кэт, отводя глаза. - Я не должна была...
   - Не скажу, что мне этого не хотелось, - Шеймус осторожно провел большим пальцем по ее губам, и этот жест тоже не вызвал в ней никакого отклика. - Не вини себя, я все понимаю. Да и трудно рассчитывать, что ты забудешь его сразу же и навсегда. Будь у нас побольше времени, я бы, возможно, попытался... А так... Надеюсь, я могу рассчитывать на звание твоего друга, Кэт?
   - Конечно, - она утвердительно кивнула и мягко высвободилась из его рук.
   - Тогда на правах твоего друга позволь заметить, что спать ты явно не собираешься, - Шеймус усмехнулся. - И поэтому я приглашаю тебя принять участие в репетиции. Скоро сюда придут ребята, которые у меня выступают, и мы организуем небольшой домашний джем. Что скажешь? Я бы очень хотел, чтобы ты их послушала. И, может быть, спела бы сама...
   - Замечательная мысль, - Кэт постаралась вложить в голос максимум энтузиазма и откинула покрывало в сторону. - Тогда мне, наверное, надо умыться и привести себя в порядок. Не хочу пугать твоих гостей.
   - Это невозможно, - парень покачал головой. - Ты замечательно выглядишь. Даже сейчас.
   - Я бы поспорила, - девушка вздохнула и виновато посмотрела на хозяина. - И еще, Шейм... Я хотела тебе сказать... Сюда могут придти мои друзья. Элиза или другие девочки. Я им рассказывала о твоем клубе. Если начнут меня искать...
   - Я их очень вежливо заверну, - пообещал он. - Не волнуйся. Пока ты сама не захочешь, никто тебя здесь не найдет.
   - Спасибо, - выдохнула она с облегчением и, подхватив свой рюкзачок, направилась в ванную.
   Шеймус проводил ее печальным взглядом и кончиками пальцев прикоснулся к своим губам, все еще хранившим терпко-вишневый вкус поцелуя Странницы.
  
   Компания понравилась Кэт сразу и прочно. С ней редко случалось такое, когда она вливалась в ряды незнакомых людей легко и непринужденно. Но в этом мире уже второй раз девушка оказывалась в обществе совершенно не знающих ее и лично ей неизвестных ребят, и второй раз она чувствовала себя при этом так, словно знала их всю жизнь. И если компания Шэдоу, Вулфа и их друзей просто не принимала закомплексованных личностей, моментально разоружая своей непосредственностью всякую неловкость, то общество, собравшееся у Шеймуса, моментально перенесло Кэт в счастливые времена ролевых игр и сборищ, где все и всегда были своими. Так что вскоре девушка уже утащила у кого-то гитару и бренчала в уголочке в свое удовольствие, одновременно умудряясь слушать репетицию.
   Ее быстро вычислили и потребовали присоединиться к общей куче. И Кэт даже не стала возражать и отпинываться, как часто бывало. Она с удовольствием развлекала гостей незнакомыми им песнями, рассказывала веселые истории из своей жизни и смеялась над их байками. И вскоре девушка с легкостью откликалась на прозвище "Странница", даже не вспоминая, как же ее зовут на самом деле.
   А вечером в клубе ее без церемоний вытащили на сцену, Валентин вручил Кэт свою гитару и ободряюще улыбнулся:
   - Давай, Странница! Все свои!
   И она пела, взахлеб, отдаваясь музыке без остатка, топя в старых песнях новую боль.
   И словно возвращалась назад, в прежнюю жизнь, в которой ничего этого не было, потому что просто не могло быть. Не было никакой боли, никаких обид, зато было счастье общения с такими же ненормальными, как она сама, и вера в чудеса, в ту самую сказку, о которой она так мечтала.
   Ей аплодировали, просили на бис, и Кэт продолжала, пока могла. Пока связки выдерживали. А потом была еще куча новых знакомств, и вопросы, вопросы, вопросы... Завсегдатаям, знавшим друг друга в лицо, было чертовски любопытно увидеть новую личность в своих кругах.
   Шеймус, как мог, ограждал девушку от чересчур назойливого внимания. Он и еще Пабло, появившийся как раз где-то к середине ее выступления. Блондин вообще экспроприировал Кэт практически на весь период своего пребывания в "Серебряной Струне", интересуясь, куда это она пропала на такое количество времени и как выкрутилась из истории с Лексом. Разговор складывался довольно забавно. Как только Пабло заходил на потенциально опасные темы, Шеймус ловко уводил его в сторону, за что девушка была ему чертовски благодарна. Разрушать очарование вечера болезненными воспоминаниями не хотелось совершенно.
   И все же она устала довольно быстро. Слишком быстро для себя. И, вежливо попрощавшись, удалилась в отведенную ей комнату, вызвав крайнее ошеломление Пабло. Парень глотнул глинтвейн из кружки, провожая Кэт совершенно обалдевшим взглядом, а потом резко повернулся к другу:
   - Шейм, что происходит? Эта куколка теперь ночует у тебя? Ей надоели престижные районы и захотелось общаговской романтики?
   - Нет, - Шеймус немного поколебался, а потом негромко ответил. - Она здесь прячется.
   - Прячется? - Пабло чуть прищурился и понимающе хмыкнул. - А! Ясно... От Лекса... Хотя стоп, он уже вроде уехать был должен?
   - А кто это - Лекс? - полюбопытствовал у него друг.
   - Парень ее сестры, - блондин негромко рассмеялся. - Той самой, которую она тут разыгрывает. Настоящей Кэтлин Силвер. Он журналист, сейчас по контракту в Европе трудится. А недавно у них вышел казус. Лекс вернулся, никого не предупредив, и разумеется принял Странницу за Кэтлин... Представь мое удивление, когда я их вдвоем в "Неформате" увидел. Очень интересно было, как она выкрутится.
   - И как же Кэт выкрутилась? - Шеймус вопросительно приподнял бровь.
   - Сбежала без объяснений, - Пабло хихикнул. - Вот я и подумал, что она к тебе примчалась, чтобы спрятаться... Хотя мне, почему-то, казалось, что Кэт скорее к Марси отправится. Уж очень у них отношения... хм... многозначные.
   - Ты его знаешь? - с лица Шеймуса резко сошло все веселье, и он впился взглядом в глаза друга. - Расскажи мне об этом Марселу.
   - Тебе зачем? - удивился Пабло.
   - Надо, - отрезал Шеймус. - Рассказывай, потом объясню.
   - Да что тут рассказывать... - парень задумчиво потеребил серьгу. - Марселу Фернандес, испанец по происхождению. Двадцать три года, не женат, - Пабло хихикнул. - Сирота. Родители погибли в авиакатастрофе, когда Марси еще мальчишкой был. Впрочем, родственников у него целая куча, - добавил он. - Его мать была дочерью какой-то крупной шишки. Насколько мне известно, с тех пор Марселу жил как раз у своего деда. Сейчас занимается семейным бизнесом, является единственным прямым наследником дедули-графа. При этом потрясающе творческий парень, ты бы слышал, как он на гитаре играет. Мы с ребятами сейчас делаем диск на испанские мотивы, так Марси нам такие темы написал - пальчики оближешь! Еще у него потрясающий голос... Если хочешь, могу как-нибудь зазвать к тебе в гости, сам послушаешь. Он такую музыку тоже любит, - Пабло широким взмахом указал на сцену.
   - Не стоит, - лаконично отозвался Шеймус. - Я предпочитаю видеть тех, кто сам меня находит... Значит, богатенький мальчик. Скучающий, любящий поразвлечься. Меняющий девушек, как перчатки...
   - Не-а, - Пабло покачал головой. - Очень одинокий, замкнутый в себе, неразговорчивый тип. Девушек почти избегает, да они его, в общем-то, и не слишком утомляют своим вниманием. Не знаю, что у него случилось, но Марселу старательно соблюдает такой маскарад, прячущий его, скажем прямо, незаурядную внешность, что девушки от него шарахаются. Редкие исключения попадают только в категории подруг или родственниц. За одним исключением, которое сейчас у тебя в квартире, - на лице парня неожиданно отразилось понимание, и он толкнул друга плечом. - Так ты из-за нее справки наводишь, а, Шейм? Узнаешь про потенциального соперника?
   Шеймус одарил его таким взглядом, что Пабло осекся.
   - Нет, - голос его был переполнен мрачностью. - Мне просто было интересно узнать, что за придурок способен отказаться от такой девушки.
   - В смысле? - Пабло чуть склонил голову набок. - Я что-то пропустил?
   - Они встречались, - Шеймус пристально изучал содержимое своей кружки. - А сегодня он сказал ей, что все это было просто курортным романом. Видел бы ты, в каком состоянии она здесь появилась... Если бы знал, где он живет, убил бы собственными руками...
   - Ты в нее влюблен, - вздохнул Пабло. Он не спрашивал, он просто отмечал факт.
   - Безнадежно, - Шейм опустил голову на кулаки. - А этот придурок даже не понял, какое счастье ему выпало. Если бы у меня был хоть шанс... - он горько улыбнулся.
   - Ну, не знаю... - Пабло с сомнением покачал головой. - Кэт точно его поняла правильно? Нет, я ничего не хочу сказать... - замахал он руками, увидев убийственно-мрачный взгляд друга. - Просто я Марселу знаю довольно давно. И это на него совсем не похоже. Представляешь, после стольких лет он ради нее появился в обществе в своем нормальном виде...
   - Выпендриться хотел. Ради красивой девочки. Чтобы впечатление произвести, - едко парировал Шеймус.
   - Ничего подобного, - Пабло усмехнулся. - Поверь мне, рядом с ним были такие красотки, что Кэт на их фоне просто терялась бы. У его тетки модельный бизнес, и ее девочки, разумеется, знали о таком выгодном и богатом женихе. И увивались вокруг него, невзирая на все его ухищрения. Марси на них и внимания не обращал. А тут... Совершенно несвойственное ему общество, в которое он еще и заявился при своей физиономии. Я его когда в том подвале увидел, сначала решил, что мне мерещится... И к тому же, ты просто не видел, какими глазами он на Кэт смотрел. Шейм, он ее любит без памяти. Это точно! Он всю ночь с нее взгляда не сводил...
   - Если бы он ее любил, не сказал бы такую глупость, - твердо отрезал друг. - Будь я на его месте...
   - Сейчас у тебя есть вполне реальный шанс, - заметил Пабло. - Не зря же она пришла именно к тебе...
   - Ага. Шанс, - Шеймус криво улыбнулся. - При том, что как мужчину Кэт меня не воспринимает абсолютно.
   - С чего ты это взял? - удивился блондин.
   - С того, - парень запустил пальцы в свою медную гриву. - Во-первых, она его все равно любит, и другие для нее просто не существуют. Во-вторых, у нас сегодня состоялся занимательный разговор...
   - Ну, знаешь, - возмутился Пабло. - Если ты и дальше будешь разговоры разговаривать, шанса у тебя никогда и не появится! За женщину нужно бороться! Она у тебя дома, подефилируй перед ней в некотором отсутствии одежды, вызови искушение... По-моему, в женском внимании у тебя никогда недостатка не было. Я тебя еще и учить должен?
   - Искушение... Ха! - Шеймус саркастически усмехнулся. - Она меня сегодня поцеловала. Сама!
   - И он говорит, что шансов нет...
   - Знаешь, было ощущение, что меня целует статуя, - закончил тот. - Ей было все равно! Абсолютно! Никакого намека на нежные чувства... Ничего! Будь на моем месте ты, она и тебя бы поцеловала. С тем же результатом. Лед! И знаешь, что самое обидное, - доверительно проговорил он, чуть склонившись к другу. - Я видел, какой страстной она может быть! Когда я был у нее дома, случайно включил диск с какого-то праздника, кажется, дня рождения ее подруги... Там был момент, когда Кэт танцевала.
   - Она еще и танцует? - Пабло усмехнулся, но тут же изобразил полную серьезность и сосредоточенность. - Ладно-ладно, шучу... И что? Что такого необычного она танцевала? Стриптиз?
   - Фламенко, - коротко бросил Шеймус, одним глотком осушая свою кружку. - С Марселу. И я еще никогда не видел такой страсти, такого огня. Честное слово, стриптиз так не заводит. Вокруг них просто воздух накалялся! - он неопределенно помахал рукой и сдался, не в силах подобрать слова. - Мне это не описать. Это надо видеть, Пабло. Там было все - страсть, ярость, желание, ревность... Такой огненный коктейль! Это был не танец, это было занятие любовью.
   - Ммм... - его собеседник не сразу нашелся, что сказать. - И ты на основе этого танца уже сделал выводы... А если ошибся?
   - Не ошибся, - вздохнул тот. - Потому что видел, с каким взглядом Кэт смотрела эту запись. Много бы я отдал, чтобы она хоть раз на меня так посмотрела.
   - Даже не знаю, что и ответить-то... - Пабло задумчиво почесал кончик носа. - Если все так, как ты тут описал... - он внимательно посмотрел на друга. - Шейм, а что будет, когда она простит его? А она простит, я уверен. Потому что Марселу ее любит и будет искать. И добиваться прощения за ту глупость, которую сморозил...
   - Здесь он ее не найдет! - ощетинился Шеймус. - Кэт не желает его видеть, и это ее право. Я пообещал, что здесь у нее не будет непрошеных встреч.
   - Она не сможет прятаться вечность, - заметил его друг.
   - А вечности и нет, - Шеймус вновь уныло уткнулся в свою кружку. - Через несколько дней Странница покидает наш прекрасный город, и вряд ли мы еще когда-нибудь встретимся.
   - Уже? - изумился Пабло и сочувственно спросил. - И что ты будешь делать?
   - Ничего. Жить дальше, - парень пожал плечами. - Не могу же я удержать ее против ее воли.
   - Я бы удержал, - усмехнулся блондин. - Этим мы и различаемся. Я предпочитаю действовать, а не ждать.
   - Поэтому и ищешь свою принцессу который год, - фыркнул Шеймус.
   - Можно подумать, ты со своей тактикой далеко от меня ушел, - Пабло негромко рассмеялся и осторожно ткнул друга в плечо. - Выше нос, Шейм! Все еще будет! И вообще, за несколько дней все может коренным образом поменяться... Вдруг, пожив с тобой под одной крышей, Кэт оценит твою заботу и преданность и решит, что ты счастье всей ее жизни.
   - Не смешно, - серьезно ответил Шеймус и поднялся. - Пойду-ка я, поиграю. Отвлекусь немного.
   - Давай, - кивнул ему вслед Пабло и погрузился в собственные размышления.
   Он сочувствовал Шеймусу, тот был его лучшим другом. Но и Марселу он не мог осуждать, не зная, что произошло на самом деле. В том, что парень действительно любит Кэт, Пабло даже не сомневался. А его слова... Девушка действительно могла просто все не так понять.
   "Завтра же поговорю с Марси, - заключил он про себя. - В конце концов, я же не буду ему рассказывать, где именно встретил Кэт... Просто поинтересуюсь, что все это значит. И вообще, не могу же я наблюдать, как мой тщательно продуманный проект летит ко всем чертям! Нет уж, Странница, так просто я тебя не отпущу!"
   Пабло хитро ухмыльнулся и с довольным видом вновь наполнил свою кружку.
  
   - Элиза, я сдаюсь, - безжизненный голос Марселу заставил кузину занервничать.
   - Может, мне приехать? - быстро спросила она.
   - Приезжай, - все так же бесцветно отозвался он. - Надеюсь, к тому времени я все еще буду думать, что кровавая лужа и бездыханное тело - не лучшее украшение для интерьера моей квартиры.
   - Скоро буду, - девушка перепугалась не на шутку, хотя мстительный голосок внутри заявил, что так Марси и надо. В следующий раз думать будет!
   Элиза отключила телефон и сорвалась с места, подхватывая мирно дрыхнущего на кресле Даймона.
   - Ты чего??? - опешил кот, убирая автоматически выпущенные от неожиданности когти.
   - Едем к Марселу, - девушка посадила его на сиденье автомобиля и резко повернула ключ зажигания. - У нас проблемы. С Кэт.
   - В чем дело? - Даймон моментально подобрался.
   - Я так полагаю, что Кэт исчезла, - Лиз внимательно смотрела на дорогу, одной рукой держа руль, а другой - нашаривая что-то в сумочке. К лапам кота упал передатчик. Девушка бросила на спутника короткий взгляд:
   - Свяжись с Ди и поинтересуйся, не знает ли она, где искать нашего лидера. Если я верно оцениваю ситуацию, то твоя сестричка тоже не в курсе, но вдруг...
   Даймон встревожено дернул ушами и занялся делом.
   Как и предполагала Элиза, Диана ничего не знала. Более того, кошка была в крайне взволнованном состоянии. Как удалось выяснить из ее сбивчивого рассказа, Кэт была в квартире, когда Ди гуляла. И ушла до того, как кошка успела вернуться. При этом она оставила в спальне все вещи Кэтлин, которые носила с собой, и все безделушки, которые купила для себя на деньги сестры.
   - Единственное, что она взяла с собой, это кулон трансформации, - в голосе Ди послышалась подступающая истерика. - И все! Передатчик, телефон, всякая мелочь - все здесь! И шмотки на месте! Дайм, что происходит? Я ее найти не могу! Я ее даже не чувствую!!!
   - Спокойно, - сквозь зубы бросила Элиза. - Диана, не паникуй! Дуй к Марселу, мы сейчас туда едем. Там все узнаешь, - и еще крепче вцепилась в руль, сведя брови над гневно сверкающими глазами. - Ну, Марси, готовься! Тебя ждет незабываемая ночь!
   Брата она нашла в спальне, меланхолично перебирающего струны гитары. Элиза почувствовала, как ее гнев моментально перебивается отчаянием и безысходностью, которые владели им в данный момент. Она негромко вздохнула и бесшумно подошла к Марселу, опустив ладони ему на плечи:
   - Не спеши так мучиться.
   - Ты была права, Лиз. Она ушла, - парень даже не повернулся к сестре. - Я искал ее весь день. Звонил домой, родителям, девчонкам, нашим знакомым... Ее нигде нет.
   - Отели, гостиницы, больницы?
   - Разве что морги еще не обзванивал, - Марселу бессильно опустил плечи.
   - Она ушла из дома, - сообщила ему Лиз, забираясь на кровать рядом. - Ди сказала, Кэт оставила там все, взяла лишь кулон трансформации.
   - Вы ведь подруги, сестренка, - он отчаянно посмотрел на нее. - Куда она могла пойти?
   - Не представляю, - честно ответила та. - Если ее нет ни у друзей, ни у родителей, ни в какой-нибудь гостинице... Остается только залы ожидания прочесывать. Правда, есть вариант, что Кэт просто от тебя прячется, и поэтому тебе ее местонахождение не выдают. Я завтра обзвоню ее родителей и девчонок. Шанс, конечно, мизерный, но все же есть.
   - Выкладывайте все! - в комнату метеором влетела Диана. - Что с Кэт? Где она? Почему ушла?
   - Они с Марселу... хм... - Элиза даже не могла подобрать слов, чтобы описать ситуацию.
   - Ты ее обидел... - вынесла вердикт Диана, и тон ее голоса не предвещал виновному ничего хорошего. - Что ты сделал?
   - Большую глупость, - Лиз вздохнула. - Сообщил ей, что не собирается удерживать рядом с собой и вообще предпочитает держать их отношения в рамках курортного романа... Придурок у меня братец!
   - Марси, как ты мог??? - возмущенный вопль заставил его вздрогнуть, а Ди запрыгнула ему на плечи и хлестанула хвостом по ушам. - Ты... Ты...
   - Полный кретин, - тихо ответил парень.
   - Я ведь тебя предупреждала, что Кэт и Кэтлин - разные люди! Я ведь тебе говорила, что она другая, и ранить ее проще простого! Ты чем меня слушал, а? - кошка впилась когтями в его плечо. - Придурок безмозглый, как у тебя вообще язык повернулся ей такое сказать?! Она же тебя любит! Ты даже не представляешь, как она тебя любит! А ты...
   - Тише, Ди, - Даймон цапнул сестру за хвост. - Перестань выпускать когти и оставь Марселу в покое. Не видишь, ему и без тебя несладко! Он свою вину целиком и полностью осознал. Сейчас важнее найти Кэт... Какие у тебя есть идеи по этому вопросу?
   Диана спрыгнула на кровать и нервно дернула головой:
   - Никаких! Я ее не слышу, не чувствую, словно она растворилась... Записки с указанием нового адреса Кэт мне тоже не оставляла... У родителей ее нет, я проверила.
   Повисло гнетущее молчание. Лишь раздавалась мрачная мелодия, наигрываемая Марселу.
   - Да хватит уже! - не выдержала его музицирования Ди. - Прекрати! Романтик-меланхолик! У этой тоже - как проблема, так центр на полную громкость и вся в музыке! Врубит какой-нибудь тяжеляк, у меня аж уши закладывает!
   - А это мысль! - оживилась Элиза. - Может быть, она в какой-нибудь клуб пошла? В тот же "Неформат", к примеру! Там ведь можно снять комнату при желании!
   - Поехали, - коротко бросил Марселу и отложил инструмент в сторону. - Даже если ее там нет, можно будет у ребят поинтересоваться, не видели ли они ее.
   Сестра согласно кивнула и взглянула на кошек:
   - А вы подождите нас здесь. И придумайте еще что-нибудь. На случай, если мы вдруг ничего не найдем.
   - Кэт не такая дура, чтобы спрятаться там, где ее отыщут в два счета, - пробурчала ей вслед Диана и уткнула мордочку в лапы. - Если она не появится в ближайшее время, я лично прибью этого идиота!
   - Мне кажется, Марселу и так уже достаточно наказан, - осторожно заметил Даймон, не стремясь усилить раздражение сестрички. - Разве ты не видишь? Он же раздавлен случившимся!
   - Мужчина! - презрительно фыркнула та. - И выгораживаешь собрата по разуму! Он тихо страдает дома, а бедняжка Кэт...
   - Диана, я не уменьшаю его вины. Марселу действительно поступил глупо, - Даймон вздохнул и укоризненно посмотрел на сестру. - Но я уверен, что у него была причина. Марси не стал бы намеренно причинять боль Кэт.
   - Ну конечно! - Ди отвернулась. - Я вижу!
   - Он ее любит, - решительно заявил Даймон. - И давно! А Марселу не из тех мужчин, которые способны специально обидеть любимую девушку.
   - Может быть, ты и прав, - его сестра тяжело вздохнула и печально посмотрела на кота. - Только это ничего не меняет! Кэт пропала. И даже если они ее найдут... Не уверена, что она сможет его простить. Так быстро во всяком случае. А еще пара дней, и Кэтлин окончательно восстановит свои силы. Так что плакал наш план, братец. Она не захочет здесь остаться хотя бы потому, что здесь Марселу!
   - Идиотская ситуация, - буркнул брат. - Особенно, зная, что они оба друг друга любят. Какая-то дурацкая обида и - все!
   - Не дурацкая, - сухо ответила Диана. - Будь я на ее месте, я бы тоже ушла. Гордо хлопнув дверью и видеть его не желая больше! Хотя то, что сделала Кэт, ничем не хуже... Если в ближайшие дни не случится какого-нибудь происшествия, требующего ее срочного вмешательства...
   - А это идея! - встрепенулся кот. - Надо заставить ее обнаружить себя!
   - Как? Выловить парочку демонов и запустить сюда? - иронично осведомилась Диана.
   - Можно и так, - Даймон хмыкнул. - А можно сгенерировать излучение ауры демона, чтобы Кэт почувствовала! Она же не сможет проигнорировать опасность миру? Кэт ведь сама ответственность.
   - Братец, ты коварен! - Диана ухмыльнулась и с восторженным писком напрыгнула на него. - И я тебя за это обожаю!
  
   13. Прощальный концерт в "Серебряной Струне"
   Кэт помогала Анне наводить порядок в клубе. Они быстро нашли общий язык за те два дня, что гостья провела у них дома. Анна была старше ее на пару лет, но порой вела себя как безбашенный подросток. Ей совершенно не была свойственна стеснительность. Кэт ощутила это в первый же день, когда девушка поймала ее в коридоре и без предисловий поинтересовалась, не является ли гостья любовницей ее брата.
   Анна была милой, умной, смешливой, но не могла заменить Кэт задора Долли, мудрых изречений Камиллы, ироничной критики Лери и, конечно, того понимания, которое установилось у нее с Лиз. Девушка уже не раз ловила себя на мысли, что ей не хватает новых, но таких родных и близких подруг. И особенно Лиз. Пару раз она порывалась позвонить ей, но тут же отгоняла эту мысль. Элиза поймет, где она. И конечно же, скажет об этом Марселу. А он, разумеется, со всей своей джентльменской этикой - ха! - побежит извиняться. Вот только не нужны ей его извинения! Еще чуть-чуть, и - привет, родной мир, родной город, старые друзья...
   Мысли неожиданно испуганно разлетелись от знакомого до дрожи ощущения неприятностей. В городе снова резвился демон.
   - О нет! - вполголоса простонала девушка. - Только не сейчас! Ну, почему не парой дней позже?
   - Что-то случилось? - Анна, расставлявшая на полках бокалы, удивленно повернулась к подруге.
   - Так. Мелочи, - Кэт положила тряпку на барную стойку и виновато улыбнулась. - Извини, я отлучусь ненадолго.
   - Конечно, - Анна кивнула. - Возвращайся, как сможешь! Только не забудь, что у ребят репетиция в три.
   - Я помню, - крикнула девушка, уже выбегая из дверей. Свернув за угол, она трансформировалась и открыла переход к месту событий. На этот раз угодив в самый эпицентр.
   Она стояла в круге своих подруг, примчавшихся на место происшествия немного раньше нее и сейчас недоуменно оглядывавшихся по сторонам. Так как никакого демона поблизости не было.
   И только Элиза внимательно смотрела на Кэт, словно все так и должно было быть.
   - Привет, - проговорила она, не спуская с принцессы глаз. - Рада видеть, что с тобой все в порядке.
   - Что здесь происходит? - Кэт с подозрением прищурилась и сделала шаг назад, упершись спиной в Валерию.
   - Мы искали тебя, - с дерева спрыгнула Диана и укоризненно поглядела на свою подопечную. - Как ты могла так пропасть? Ни слова не сказав?
   - Демона нет... - утвердительно протянула Кэт и, обойдя Лери, отступила еще дальше.
   - Никак иначе мы не могли заставить тебя прийти, - девушка оцепенела, услышав за спиной тихий бархатистый голос.
   - Нам нужно поговорить, - Элиза сделала шаг к ней навстречу.
   - Вы все специально подстроили! - Кэт резко развернулась и гневно посмотрела на парня. - Зря! Я не хочу с тобой говорить, - она ткнула пальцем в его грудь. - И у меня большая просьба ко всем вам - оставьте меня в покое! - девушка практически сорвалась на крик. - Я не хочу никого видеть! Вам ясно?!
   - Ты же ничего не понимаешь... - он попытался приблизиться, но Кэт резво отскочила и с сарказмом ответила:
   - Куда уж мне? Я ведь дура! И даже не спорю с этим, заметь! Только дура могла так наивно вляпаться!
   - Прекрати, - Марселу одним шагом настиг ее и, развернув к себе лицом, страстно поцеловал девушку.
   Он почувствовал, как задрожало ее тело, как машинально приоткрылись губы, но в следующий момент его щеку обожгла хлесткая оплеуха, а Кэт прыгнула в портал, одарив его напоследок взглядом, полным ярости и жгучей боли.
   - Ненавижу... - беззвучно произнесли ее губы, и яркая вспышка осветила место событий.
   - Мила, рассчитай траекторию перехода! - завопила Диана. - Быстрее!
   Меркурий посмотрела на кошку, как на больную, и криво улыбнулась:
   - Траектория спонтанного перехода вычислению не поддается. Ди, ты же сама мне это объясняла! Что с тобой?
   - Что вообще тут творится? - Венера внимательно оглядела собравшихся. - Ребята, что происходит в нашей компании в последнее время? Я уже ни черта не понимаю! Такое чувство, что я выпустила пару месяцев жизни или очутилась в какой-то иной вселенной! Лиз, Марси, это к вам вопрос в первую очередь...
   Юпитер не сказала ничего, но встала возле сестры с таким видом, что сразу стало понятно - вопрос Долли она поддерживает полностью и безоговорочно.
   Элиза вздохнула, бросила взгляд на поникшего брата, на подруг, а потом повернулась к Диане и Даймону:
   - Решение за вами. Это не наша тайна.
   - Предлагаю для начала перебраться в какое-нибудь более подходящее место, - Ди смирилась с неизбежным. - История запутанная.
   - Идемте ко мне, - безжизненно предложил Марселу. - Там нам точно никто не помешает.
   Устроившись в его гостиной, трое девушек с интересом смотрели на кузенов.
   - Марселу, вы с Кэт поругались, и она ушла? - нарушила молчание нетерпеливая Долли. - Судя по той оплеухе, что она тебе отвесила... - ее взгляд красноречиво скользнул по все еще покрасневшей щеке парня.
   - Можно и так сказать, - ответила за молчащего братца Элиза.
   - Девочки, сейчас думать стоит не об отношениях Кэт и Марси, - вмешалась Диана, наивно надеясь обойтись без раскрытия тайн. - Кэт пропала, и этот вопрос должен волновать нас. Как и почему это случилось - дело второстепенное. Важнее найти ее поскорее!
   - Ну уж нет, Ди! - Валерия прошла по комнате несколько шагов и остановилась напротив Марселу, безучастно глядящего в окно. - Долли права, в нашей компании накопилось чересчур много странностей и недомолвок. Не знаю, как всем остальным, но мне неприятно быть среди людей, которые мне не доверяют, но при этом почему-то называют себя моими друзьями, - она пристально посмотрела на Элизу, а потом перевела взгляд на Диану. - Вы что-то от нас скрываете! И это не только отношения Марселу и Кэт. Хотя они тоже имеют касательство к данной истории. Ди, я могла бы махнуть на все рукой пару месяцев назад, когда расклад был - мы и Кэтлин. Сейчас она стала моей подругой, и я желаю знать, что с ней произошло!
   - Взаимно, - отозвалась Камилла, ритмично постукивающая кончиками пальцев по крышке ноутбука.
   - Согласна с сестричкой, - поддержала их Долорес. - Мы поможем найти Кэтлин, но только после того, как вы все расскажете. Можешь начинать, Диана!
   - Они правы, - негромко проговорила Элиза, глядя на кошку. - И если что-то еще сможет изменить ее решение в нашу пользу, то только все мы вместе. Я не хочу потерять ее, Ди. И я не хочу, чтобы они с Марселу потеряли друг друга...
   - Я ее уже потерял, - он медленно повернулся к компании. - Лиз, она меня ненавидит. Это по ее взгляду было понятно.
   - Марселу, ей-богу, я тебе сейчас по другой щеке заеду! - угрожающе произнесла его сестра. - Она злится, она в ярости, но не ненавидит точно! Она слишком сильно тебя любит! И если ты продолжишь вести себя как последний придурок и опустишь руки, вместо того, чтобы схватить ее и удержать, то ты мне больше не брат!
   Девушки остолбенело смотрели на нее. Еще ни разу за все годы они не видели Лиз в такой ярости. И уж тем более - в ярости на Марселу! Чтобы трепетно любящая своего братца Элиза повысила на него голос, должно было произойти что-то невероятное.
   - Я не смогу ее удержать, - безучастно проговорил он.
   - Хватит, Марси! - Лиз практически подбежала к нему и с силой толкнула в грудь. - Прекрати немедленно, слышишь меня? Хватит! Хватит вести себя, как последний трус, прятаться в себе от всего мира и от себя! Сначала ты прятался от смерти своих родителей...
   - Элиза! - в его глазах сверкнул гнев. Сестра била по больному. А больное она знала хорошо.
   - Что - Элиза? - девушка вскинула брови и снова ткнула брата в грудь. - Я молчала все эти годы. Я молчала, когда ты отталкивал дедушку, который изо всех сил старался стать для тебя родным. Когда ты сбегал из дома, считая, что на улице тебе будет лучше, чем у нас. Я молчала, когда ты отталкивал всех, кому был хоть немного дорог. Я молчала, когда ты спрятался за этой дурацкой маской, потакая собственной уязвленной гордости. Я не хотела давить на тебя, ты должен был сам справиться со своим страхом потерь, Марси. Я молчала, потому что надеялась, что придет день, когда ты поймешь, что твой страх напрасен, что ты нужен, что есть кто-то еще, заслуживающий твоего доверия, как я! И что? Она пришла, она была рядом с тобой, она увидела тебя таким, какой ты есть, и полюбила тебя - такого, каким ты являешься. Не удачливого бизнесмена, не будущего графа, - подруги округлили глаза еще больше, - просто парня, Марселу. Парня, который ей понравился, хотя и относился к ней не слишком хорошо, принимая за другую. Она любила, не прося взаимности. Не желая взаимности. Но ты тоже полюбил ее. Потому что просто не мог не полюбить, ведь именно о такой девушке ты всегда мечтал, братец. Так почему, черт побери, ты позволил своему страху взять верх над своими чувствами к ней?! Почему ты позволил себе ее потерять?!! Я никогда не сказала бы этого раньше, но сейчас скажу: ты - трус, Марселу! Ты терпеть не можешь Кэтлин, которая никого к себе не подпускает, не потому, что она тебя достает. Вернее, не только поэтому. Ты подсознательно видишь в ней свое отражение - брошенного одинокого ребенка в чужом доме, в чужой семье... - Элиза неожиданно всхлипнула и уткнулась брату в рубашку. - Марси, удержи ее. Я тебя умоляю!
   - И еще, Марселу, - подала голос мрачная донельзя Диана и смурным взглядом посмотрела на парня. - Времени у тебя всего ничего. До полнолуния. То есть, ровно полтора дня. Потом она уйдет.
   - Кто-нибудь что-нибудь понял? - осторожно поинтересовалась Долорес, глядя на сидящих рядом девчонок.
   - Кто уйдет, Ди? - Камилла внимательно смотрела на кошку.
   - Кэт, - негромко проронил Марселу, осторожно гладящий сестру по голове. - Она вернется к себе.
   - То есть? - Мила непонимающе захлопала глазами. - Куда - к себе? На Серебряную Землю, что ли?
   - В другой мир, - Даймон запрыгнул на стол и серьезно посмотрел на девушек. - Кэт, которая сейчас живет здесь, это сестра-близнец нашей Кэтлин.
   В тишине отчетливо слышался звук виртуально падающих челюстей.
   - Так вот почему она вдруг так изменилась! - первой пришла в себя Камилла и неожиданно улыбнулась. - Ну, хвала небу! А я-то мучилась вопросом, как такое может быть? Даже с учетом травмы логическому объяснению это слабо поддавалось!
   - Постойте, - Валерия вскинула руку, на секунду задумавшись. - Почему мы не знали, что у Кэтлин есть сестра?
   - Потому что она жила в другом мире, - Даймон пожал плечами. - Их разделили сразу после рождения. Это была вынужденная мера, чтобы принцессы оказались вне поля зрения врагов королевской семьи. Кэтлин выросла в этом мире, так как ее величество Серенити понимала, что нам необходимо новое поколение воинов, а Кэт - да-да, ее так и зовут, как ни странно - через Врата Пространства и Времени переместили в первый попавшийся мир. И если Кэтлин росла, зная о себе все, то Кэт до нашего появления искренне считала, что она обычный человек, а Серебряное тысячелетие - плод фантазии одной мангаки.
   - Кого? - Лери недоуменно взглянула на кота.
   - Мангака - это автор манги, японских комиксов, - терпеливо разъяснила ей Долли и с интересом вновь повернулась к Даймону. - Но почему тогда Кэт здесь сейчас? Да еще и выдает себя за Кэтлин...
   - Кажется, я догадываюсь, - Мила вздохнула. - Если я все верно понимаю, то Кэт оказалась здесь во время того сражения, после которого и начались все эти странности. Видимо, тогда что-то случилось с нашей Кэтлин, и сестру отправили ей на замену...
   - Файербол Элизы, - шепотом выдохнула Долорес и побледнела, тревожно глядя на Даймона. - С Кэтлин все в порядке?
   - Уже да, - кот кивнул. - Но некоторое время она была лишена возможности выполнять свою миссию, а команде ее помощь была необходима. И тогда королева решила, что мы должны найти ее сестру, ведь они обе обладают одной силой. Мы с Ди прошли Врата, обшарили несколько сотен схожих по профилю миров и с трудом, но все же отыскали вторую наследницу Серебряной Земли. После чего переправили ее сюда. Временно.
   - Ты сказал, она ничего о нас не знала, но как тогда... - Валерия помахала в воздухе ладонью, подыскивая слова.
   - Ей передали воспоминания Кэтлин, - Даймон скромно потупился. - Королева способна даже на такое. Кэт осталась собой, но при этом у нее в сознании появилась часть памяти сестры. Как файл на компьютере. Мы решили, что полностью подчинять ее личность этой памяти не стоит, поэтому оставили воспоминании обособленно. Ну и основное - язык, немного истории, общественный строй... Чтобы Кэт не слишком здесь выделялась.
   - Честное слово, лучше бы мы заблокировали ее собственную личность и провели полную замену! - в сердцах бросила Диана. - Не было бы сейчас этой дурацкой ситуации!
   Марселу вскинул голову и мрачно посмотрел на кошку, а потом ехидно бросил:
   - Ну да! А приехавший Лекс неожиданно обнаружил бы, что его обожаемая девушка после трех лет совместной жизни вдруг снова стала девственницей!
   Все ошеломленно воззрились на парня, и он смущенно отвернулся к окну.
   - Как все становится интересно! - протянула Лери.
   - И почему же вы так не поступили? - Камилла не позволила разговору свернуть с накатанной дороги. - Ведь по логике это было гораздо более рационально, раз вы так стремились, чтобы никто не заподозрил подмены... Вы же именно этого добивались, насколько я понимаю?
   - Полная замена опасна, - Даймон дернул хвостом. - Чем дольше срок, тем вероятнее, что исходная личность восстановится не до конца. Сознание - это вообще не игрушка. Поэтому королева приняла свое решение, учитывая просьбу Кэтлин и все последствия изменений.
   - А зачем это вообще нужно было? - Долли недоуменно оглянулась на подруг. - Почему вам было просто сразу все нам не объяснить?
   Даймон смутился, а Диана вздохнула:
   - Кэтлин так попросила. Она не хотела, чтобы Лиз чувствовала себя виноватой в случившемся, это во-первых. А во-вторых, ей было страшно, что по возвращению вы будете постоянно сравнивать ее с сестрой.
   - Небезосновательно, - Валерия воинственно тряхнула челкой. - Я полностью согласна с Элизой! Я не хочу, чтобы Кэт уходила! Я желаю видеть во главе нашей команды настоящего лидера. Который у нас был последние два месяца.
   - Поддерживаю, - негромко проговорила Мила.
   - Как бы мне ни нравились они обе, но сейчас я согласна с Валерией, - Долорес откинулась на спинку дивана. - Кэтлин - прикольная девчонка, но она - не лидер воинов. Она вообще не воин. И никакая королевская кровь ее таковой не сделает. Нам нужна именно Кэт! Еще и потому, что без нее Земля вскоре лишится своего Хранителя, - она пристально посмотрела на Марселу. - Если ты ее не вернешь, ты скоро сгоришь.
   - Из-за чего она ушла, Марси? - логичная Камилла начала просчитывать варианты действий.
   - Я сказал огромную глупость, которую Кэт приняла всерьез, - тихо ответил он.
   - Так все дело в ваших отношениях? - Долорес явно обрадовалась. - Ну, это легко поправимо! Что именно ты сказал, и как она отреагировала?
   - А как бы ты отреагировала, если бы парень, которого ты любишь, сообщил тебе в присутствии других, что ваши отношения являются для него не более чем курортным романом? - с едкой горечью вопросила Элиза.
   - О! - Валерия одарила Марселу ехидной улыбкой.
   - Назвала бы придурком и гордо хлопнула дверью, - вздохнула Долли, но в ее голосе слышалось неподдельное сочувствие. - Да, Марси, мне тебя жаль. Вляпался ты капитально... Если Кэт хоть немного похожа в плане любви на Кэтлин, то тебе долго придется валяться у нее в ногах и вымаливать прощение.
   - Я готов, - парень криво улыбнулся. - Была бы возможность, я прямо сейчас встал бы на колени и стал умолять. Сделал бы все, чтобы она простила.
   - Значит, вся проблема только в том, что мы не знаем, где сейчас находится Кэт, - уточнила Камилла. - Вы обыскали все места, где она могла объявиться?
   - Мы обзвонили всех ее знакомых, каких знали, и всех знакомых, чьи номера смогли достать. Тем более телефон она оставила дома, - Элиза пожала плечами. - У родственников ее тоже не было. Ни в одной гостинице или отеле она не регистрировалась.
   - Мы даже в "Неформат" ходили, думали, что там кто-нибудь что-то о ней слышал, - Марселу вздохнул. - Полный ноль.
   - Я пыталась ее вычислить по излучению силы, - Диана тоже вздохнула. - Ничего. Она словно растворилась. Нам остается только прочесывать город. Не думаю, что на трюк с демонической аурой Кэт еще раз купится.
   - Да, она не дура. К тому же знает, что при желании мы и без нее сможем справиться, - Валерия вздохнула. - Благодаря этим тренировкам.
   - Всех-всех друзей обошли? - Долли чуть прищурилась.
   - Она не так много их завела, - Элиза печально кивнула. - Я же говорю, телефон со всеми номерами она бросила дома вместе с передатчиком и прочей чепухой. Только кулон трансформации при себе оставила. Видимо, на случай вроде сегодняшнего.
   - Я попытаюсь найти ее по излучению кулона. Может, его она не экранирует, - предложила Мила и открыла свой ноут.
   Диана оживилась и влезла на стол рядом с ней, тоже уткнувшись в монитор.
   А на лице Лиз вдруг отразилась странная задумчивость. Какая-то неясная мысль крутилась у нее в голове, но девушка никак не могла ее поймать.
   "Друзья... Телефон... - Элиза досадливо прикусила губу. - Ну же! Ловись давай!"
   Раздался дверной звонок. Марселу тяжело вздохнул и поплелся открывать.
   К его немалому изумлению на пороге стоял Пабло, вертящий на пальце ключи.
   - Привет! - он сверкнул улыбкой, глядя на удивленного хозяина. - Ты меня пустишь?
   - А... Привет, - Марселу посторонился, позволяя ему пройти. - Извини, я сейчас не могу говорить о работе... Ничего нового пока нет, у меня... другие дела.
   - Угу, я знаю, - продюсер ухмыльнулся. - И эти дела зовутся Кэтлин Силвер. Я угадал?
   - Ты что-то знаешь? - Марселу моментально переменился в лице и схватил парня за плечи. - Ты ее видел? Где?
   - Потише, потише, - тот осторожно высвободился из стальной хватки. - Расслабься. Она жива, здорова, и с ней все в порядке. Ну, почти... Если не считать глухого депрессняка.
   - Пабло, я тебя умоляю, скажи, где она сейчас? Мы все с ног сбились! - Марселу опустился на пуфик у дверей.
   - "Мы"? - Пабло вздернул бровь.
   - Да, я и девчонки. Не представляешь, как она нам нужна! - парень закрыл лицо ладонями.
   - "Нам"... - задумчиво протянул гость. - Почему "нам", а не "мне"?
   Марселу непонимающе уставился на него. Пабло прислонился к косяку и внимательно изучал хозяина квартиры. Осунувшийся, встрепанный, бледный, круги под глазами даже очки не скрывают.
   - А зачем она вам? - поинтересовался блондин.
   Что на это ответить, Марселу не знал.
   - Она - наша подруга, и мы за нее беспокоимся, - раздался прохладный голос Камиллы, вышедшей в коридор. Девушка смерила пришедшего взглядом и посмотрела на Марселу:
   - Я ничего не нашла. Ди пытается, но не знаю, что из этого выйдет... Кажется, остается действительно только город прочесывать в надежде, что мы успеем за полтора дня.
   Марселу еще ниже опустил голову. Мила несколько секунд сочувственно созерцала его макушку, а потом перевела глаза на Пабло:
   - Слушай, тебе его не жаль? - осведомилась она ледяным тоном.
   - Прости? - тот слегка опешил.
   Камилла приблизилась к нему вплотную и, сверкнув глазами из-под челки, чуть толкнула парня:
   - Скажи, ты зачем пришел? Потравить ему душу? Судя по всему, ты знаешь, кто она для него. И знаешь, где она сейчас. А стоишь и задаешь с умным видом идиотские вопросы. "Зачем она вам?" - передразнила девушка и окатила его еще одним колючим взглядом. - Если хочешь над ним поиздеваться, то ты крупно просчитался, мальчик! Марселу - наш друг, а своих друзей мы в обиду не даем! И скажи спасибо, что здесь сейчас стою я, а не Лери. Она бы даже разговаривать не стала, а сразу съездила бы тебе в ухо за такое поведение.
   - Спасибо, - быстро вставил Пабло, с нарастающим интересом глядя на возмущенную малышку, которая отчитывала его, как подростка.
   - Если ты знаешь, где Кэт, скажи. Если не знаешь, выметайся! - скомандовала Камилла, указав на дверь. - У нас и без тебя дел по горло! А времени всего ничего.
   - Мила! - попытался урезонить ее Марселу, но девушка бросила на него испепеляющий взгляд:
   - А ты помолчи! Ты хоть понимаешь, что еще несколько часов в таком состоянии, в какое тебя вогнала эта история, и ты отправишься в больницу с нервным срывом! И кто тогда ее остановит, а? Лучше сходи, выпей успокоительного и поспи хоть пару часов. Лиз сказала, ты с ее исчезновения на ногах! Марси, - она заботливо коснулась его руки, присев на корточки. - Я понимаю, что ты чувствуешь себя виноватым. И что ты в этом прав. Но поверь мне, то, что ты себя изводишь, проблему не решит. И как сказала Долли, ты сгоришь. Причем такими темпами очень быстро. Так что давай, иди на кухню, выпей горячего чаю и сходи поспи. Тебе это необходимо. Или ты надеешься при встрече подавить на ее жалость? Сегодня это тебе не слишком удалось. А с твоим... другом, - девушка чуть прищурилась, взглянув на стоящего неподалеку парня, - я сама разберусь! Или мне Элизу позвать?
   Марселу покачал головой, поднялся и медленно поплелся на кухню. Спорить с девчонками было бесполезно, это он знал точно.
   - Какая грозная малышка, - Пабло прямо встретил холодный взгляд Милы. - Ну, давай! Как ты намерена со мной разобраться?
   - Никак, - она пожала плечами. - Я просто еще раз повторю свой вопрос. Ты знаешь, где сейчас Кэт? Если да, говори. Если нет - дверь у тебя за спиной.
   - Предположим, я знаю, где она...
   - Давай без "предположим"? - она тряхнула волосами, и тонкая косичка, украшенная бусинками, закачалась, как маятник. - Или знаешь, или нет. Нам сейчас не до пустой болтовни. Если тебя волнует вопрос, зачем Кэт нужна Марси... Думаю, ты и сам знаешь ответ. Он ее любит. Да, он ее обидел, и именно из-за него она сейчас ото всех прячется. Но в каком он из-за этого состоянии, ты сам видишь... Так что прекращай тут свои выкрутасы и либо говори, либо выметайся.
   - Какая ты грозная, детка! - восхитился Пабло и кивнул. - Хорошо, уговорила! Я тебе скажу, где она. Вот только... Марселу к ней не пустят.
   - Кто не пустит? - Мила насмешливо вскинула брови. - Зная Марси, он даже спрашивать не станет!
   - Короче, - Пабло посерьезнел и прямо посмотрел на собеседницу. - Кэт сейчас у нашего общего друга. Проблема в том, что она не хочет видеть Марселу, а мой друг, которому она жутко нравится, не собирается его к ней пропускать, даже если Марси ее найдет. И я его понимаю. У Кэт сейчас состояние ничуть не лучше, чем у него, - он кивнул в ту сторону, куда скрылся хозяин квартиры. - Я не знаю, как избежать конфликта, и не представляю, как уговорить Шейма дать им встретиться, чтобы все выяснить. Он боится, что Марселу может причинить Кэтлин еще большую боль, чем сейчас.
   - Если твой друг не даст им встретиться, он будет виноват как минимум в двух смертях, - мрачно проговорила Камилла. - Эти двое не смогут друг без друга. В таких вопросах кое-кто не ошибается.
   - Ты чересчур пессимистична, - Пабло улыбнулся, но под ледяным взглядом Милы улыбка с его лица сползла.
   - Не хочешь - не верь, - девушка фыркнула. - Я тебя предупредила. А теперь, если это все, что ты хотел сказать, можешь удалиться. Мы слишком заняты, чтобы принимать гостей.
   - Мила, вы еще долго? - в коридор выглянула Долли и с интересом посмотрела на Пабло. - Ух ты! Какой симпатяшка! Простите, что помешала!
   - Ты не помешала, - Камилла отмахнулась. - Мальчик уже уходит.
   - Я же еще не все сказал, - Пабло изумленно хлопнул глазами.
   - За последние несколько минут я не получила от тебя ровным счетом никакой полезной информации, - безразлично ответила девушка. - Кроме той, что Кэт сейчас живет у твоего друга, и он не собирается позволять им с Марселу помириться. А данная информация к разряду полезной относится очень слабо.
   - Знаешь, я пожалуй дам тебе его адрес взамен на чашку кофе завтра вечером в "Дэдж Кард Пласа", - усмехнулся Пабло.
   - Пригласи Долли, - Мила бросила короткий взгляд на заинтересованную блондинку, все еще торчащую в дверях. - Это по ее профилю, - после чего попросила подружку. - Проводи гостя, а я - за кофе, - и, гордо вскинув голову, направилась на кухню, откуда тут же послышался ее возмущенный голос. - Марселу, ты совсем офонарел?! Какой тебе сейчас кофе??? У тебя и так сплошной кофеин в крови, судя по состоянию! Чай, валерьянка и - в кровать немедленно! Это я тебе как будущий врач говорю!
   - Какая суровая девушка, - Пабло задумчиво улыбнулся.
   - Мила? Нет, - Долорес вышла в прихожую, остановившись от него в паре шагов. - Она добрая. И очень умная. Именно поэтому ее часто странно воспринимают. А Мила просто не любит алогизмов в жизни. А уж ее интеллект распугивает большинство парней в радиусе видимости. Никому не хочется выглядеть дураком рядом с женщиной, а она не умеет строить из себя дуру, - девушка внимательно посмотрела на гостя и осторожно поинтересовалась. - Ты действительно знаешь, где сейчас Кэт?
   - Действительно, - он кивнул.
   - Тогда почему не хочешь сказать? Мы очень за нее переживаем, - в огромных черных глазах стояла такая печаль, что Пабло растерялся.
   - Ну... - протянул он. - Не то чтобы не хочу. Просто парень, у которого она сейчас находится, очень враждебно настроен к Марселу. А они оба - мои друзья, и...
   - Не хочешь, чтобы они сцепились, - подсказала Долли и мягко улыбнулась. - А давай так. Ты скажешь мне его адрес, но туда сходим только мы с девчонками, не говоря ничего Марселу. Поговорим с Кэт или постараемся убедить твоего друга дать Марси шанс с ней пообщаться. По крайней мере, мы хоть сами убедимся, что с ней все в порядке... Ты согласен на такое предложение? - она чуть склонила голову набок, вопросительно глядя на собеседника.
   И Пабло не нашел в себе силы отказать:
   - Есть ручка?
   Долли огляделась и кивнула на блокнот возле телефона:
   - Вон. И ручка, и бумага.
   Парень нацарапал адрес и протянул ей:
   - Держи. Надеюсь, у вас все получится.
   - А какой в этом интерес у тебя? - вдруг поинтересовалась Долорес.
   - Профессиональный, - с абсолютно серьезной миной ответил он и улыбнулся. - Ладно, я побежал!
   - Спасибо тебе, - Долли обняла его, чмокнув в щеку, и открыла дверь, а потом хитро подмигнула. - И удачи!
   Пабло непонимающе похлопал глазами и направился к лифту. Выйдя на улицу, он сунул руку в карман за ключами от машины и наткнулся на какую-то бумажку.
   - Это еще что? - парень вытащил ее на свет.
   "Спасибо за помощь. А это тебе бонус. Кстати, она не очень любит кофе, предпочитает апельсиновый сок и коктейль "Лагуна". Завтра у нее соревнования по плаванию в Центральном бассейне на Ривер-стрит, а потом Интернет-кафе "Паутина". Любимый столик - в левом дальнем углу. Советую купить лилии, Мила от них без ума. Это ее имя, если ты не в курсе. Камилла Уотер.
   Целую, Долли".
   И два номера - городской и мобильный.
   Пабло хмыкнул, а потом негромко рассмеялся. Кажется, в жизни наступал очень интересный период!
  
   Едва Долорес перешагнула порог гостиной, как Элиза прищелкнула пальцами и торжественно произнесла:
   - Я знаю, где Кэт! И как я раньше не подумала?
   - И где же? - Ди оторвалась от экрана ноутбука, за которым они с Даймом о чем-то ожесточенно спорили.
   - Мы проверили всех ее друзей, кроме Шеймуса, - Лиз довольно улыбнулась. - Как я сразу не поняла! Его номера у нее в телефоне нет! А они довольно близко общаются. Кэт нравится бывать в его клубе, а я совсем об этом забыла!
   - Клуб "Серебряная Струна"? - чуть прищурилась Долли, разглядывая бумажку в руке.
   - Ты там была? - удивилась Элиза.
   - Нет, но я знаю, что ты права, - блондинка хихикнула. - Только что здесь был парень, который сказал, что Кэт там. Он это знает точно. Правда, есть одна проблема!
   - И какая же? - у Элизы вспыхнули глаза.
   - Владелец клуба - его друг, и у них с Марселу трения...
   - Это я знаю, - Лиз фыркнула. - Братец ревнует Кэт к Шеймусу, а Шеймус явно неровно к ней дышит, - она неожиданно призадумалась. - Долли, ты права. У нас действительно проблема.
   - Я предлагаю не говорить пока ничего Марси, - Долорес вновь плюхнулась на диван и помахала бумажкой в воздухе. - Сходим туда одни, попробуем пообщаться с Кэт. Если ничего не получится - поговорим с самим Шеймусом. Постараемся его убедить дать Марселу шанс.
   - Почему бы не попробовать, - Валерия кивнула. - В конце концов, если все будет совсем туго, заберемся к нему через окно и выкрадем ее силой. И тогда ей с Марси точно никто не помешает выяснить отношения!
   - Знаешь, Лери, твой план мне особенно нравится, - хихикнула Элиза и кивнула. - Тогда решено! Едем в "Серебряную Струну"! Ди, Дайм, зовите Милу. А я пока постараюсь уговорить Марселу остаться дома и хоть немного отдохнуть.
   - Я его уже уговорила, - проворчала появившаяся в дверях Камилла. - Твой братец, Лиз, при всем своем уме и возрасте иногда ведет себя, как маленький ребенок!
   - Знаю, - та вздохнула и подхватила сумочку. - Ну что? Все готовы?
   - Да, - девушки встали.
   - Готовы к чему? - Мила чуть приподняла брови.
   - Мы выяснили, где именно находится Кэт, и едем туда, - Долорес ослепительно улыбнулась.
   - Неужели ты его расколола? - в голосе подруги прорезалась язвительность. - За сколько чашек кофе?
   - Ни за сколько, - улыбка Долли стала еще шире. - Он мне помог добровольно!
   - Ну-ну, - Камилла смерила ее недоверчивым взглядом и пожала плечами. - Впрочем, что это я! Он же парень, а ты - Венера...
   - Не завидуй, ты ему понравилась больше, - хихикнула подруга и открыла дверь.
   - Мне все равно! - донесся до нее возмущенный голос Камиллы, и Долли рассмеялась в полную силу.
   Даймон отказался от поездки, сославшись на то, что кому-то следует присмотреть за Марселу. Девчачья компания погрузилась в машину Элизы и направилась на поиски клуба.
   Они не сразу заметили неброскую вывеску и несколько озадачено переглянулись, обнаружив ступеньки, ведущие вниз.
   - Подвальный клуб? Не ожидала! - честно призналась Лиз.
   - Так, короче, - Валерия оглядела подруг. - Мы с Милой побродим рядом на случай, если Кэт решит банально сбежать. А вы вдвоем пойдете в клуб. Лиз, ты с хозяином знакома, тебе проще. Ты, Долли, в качестве последнего аргумента. Будешь сидеть и вовсю напрягать свою венерианскую неотразимость. Диана - на тебе разведка. Задачи ясны?
   - Так точно, - усмехнулись девушки и отправились вниз.
   В полуосвещенном зале было достаточно многолюдно. По ним скользнули заинтересованные взгляды завсегдатаев, но подруги высматривали определенные лица: Долли - Кэт, а Элиза - Шеймуса. Рыжеволосая шевелюра хозяина клуба обнаружилась за столиком неподалеку от сцены, и Лиз потащила подругу за собой.
   - Какой красавец! - восторженно выдохнула та, поняв, куда именно ее тянут.
   - Добрый вечер, Шеймус, - девушка без лишних вопросов подсела за столик.
   - Мисс Дельгадо, - его настороженный взгляд скользнул по гостьям. - Что привело вас ко мне?
   - Я думаю, вы знаете, - Элиза мило улыбнулась. - Мы хотим видеть Кэт. А она у вас.
   - С чего вы это взяли? - он изящно изогнул бровь в вопросительном жесте.
   - Я просто это знаю, - Лиз посерьезнела. - Послушайте, Шеймус. Я понимаю, она сейчас не хочет никого видеть, но нам действительно очень нужно с ней поговорить.
   Шеймус пожал плечами:
   - Боюсь, я ничем не могу вам помочь.
   - Можете, - Элиза пристально смотрела на него.
   - Лиз права, - молчавшая до этого Долли неожиданно порывисто подалась вперед. - Шеймус, это дело жизни и смерти! Нам очень нужно с ней увидеться!
   - Она этого не хочет, - он чуть вздрогнул под проникновенным взглядом выразительных черных глаз незнакомки. - И я...
   - Кэт - наша подруга. Даже больше, - тихо проговорила Долли.
   - Я знаю, - Шеймус машинально понизил голос. - Но что я могу сделать? Она злится на вас за сегодняшний фарс! Это жестоко, не находите?
   Подруги переглянулись, а потом Элиза осторожно поинтересовалась:
   - Она рассказала?
   - Я сам догадался, - он махнул рукой. - Тогда в переулке, когда она спасла мне жизнь. Послушайте, я все понимаю. Но я обещал Кэт, что здесь она в безопасности, и никакие непредвиденные встречи ей не грозят. Я не хочу нарушать свое слово. Вы же понимаете, что увидев вас, Кэт и отсюда сбежит! А ей здесь и так осталось немного времени...
   - Если мы ее не увидим, все пропало, - Долли сжала его ладони в своих пальцах и вновь посмотрела Шеймусу в глаза. - Пойми, у нас нет времени ждать, пока Кэт остынет! Завтра ночью полнолуние, и она уйдет отсюда! И тогда никто ее больше не найдет! Шеймус, поверь, она должна выслушать нас, должна! От этого зависит ее жизнь и жизнь всего нашего мира! Если она дорога тебе, если ты хоть чуточку ее любишь, ты поможешь нам ее увидеть...
   - Но я... - он терялся, глядя во взволнованные глаза Долорес.
   Шеймус чувствовал, как тает его сопротивление и решимость. Эти девушки были искренни, и одно это уже разоружало. Да еще этот пристальный пронизывающий взгляд, казалось, заглядывающий в самую душу. Это волнение и искренняя забота. Он словно окунался в поток теплого солнечного света, чувствуя горячие пальцы на своих ладонях. Мелодичный голос, полный тревоги, ломал все внутренние устои, заставлял колебаться в принятом решении.
   Но он дал слово...
   - Нет, - Шеймус осторожно высвободил пальцы из рук Долли и отрицательно покачал головой. - Простите, но - нет. Я не могу нарушить свое обещание.
   Элиза вздохнула и пожала плечами:
   - Что ж. По крайней мере, мы попытались. Идем, Долли.
   Та с невыразимым разочарованием смотрела на парня, и он откровенно терялся под этим взглядом.
   - Очень жаль, - девушка негромко вздохнула и печально улыбнулась. - Кстати, у тебя замечательный клуб. Можно, я как-нибудь загляну сюда еще раз?
   - Конечно! - Шеймус кивнул и поднялся. - Позвольте, я провожу вас.
   - Разумеется, - Долли одарила его долгим взглядом и тоже встала. - Кстати, меня зовут Долорес Грант. Можно просто Долли...
   - Долорес Грант? - он чуть прищурился. - Та самая Долорес Грант, президент социального общества Старого театра?
   - Ну да, - она вновь печально улыбнулась. - Приятно, что обо мне слышали.
   - Несколько моих друзей раньше ходили в ваш театр, - Шеймус схватил ее ладонь и пристально посмотрел девушке в глаза. - Что ж, теперь я понимаю, почему они считали, что знакомство с вами - самая большая удача в их жизни.
   Она слегка покраснела и медленно подняла на него взгляд. В черной глубине горел непонятный ему огонь.
   - Надеюсь, наше знакомство будет удачей и для тебя, - негромко проговорила Долли и направилась к выходу, где ее уже ждала Элиза. Шеймус шел следом.
   А на улице их встретила занимательная картина.
   - Лери, какого черта! Я сказал тебе, отпусти! - Марселу с завернутыми за спину руками тщетно пытался вырваться из крепкого захвата подруги. - Мне нужно туда!
   - А я тебе сказала, что ты здесь сейчас не нужен, - процедила она сквозь зубы.
   - Что здесь происходит? - ирландец чуть нахмурился.
   - Ты? - Марселу вскинул голову и, увидев Шеймуса, рванулся с удвоенной силой. Валерия охнула и расцепила пальцы.
   - Марси, стой! - Элиза повисла у брата на шее, преграждая ему путь. - Не смей, слышишь? Шеймус тут ни при чем!
   - Где она? - Марселу мрачно смотрел на хозяина клуба. - Где Кэт? Мне нужно...
   - Поиздеваться над ней еще больше? - холодно уточнил тот и отпустил локоть Долли, за который поддерживал девушку, помогая ей подниматься по ступенькам.
   - Я должен поговорить с ней. Извиниться, - Марселу не сводил глаз с лица соперника. - Мне необходимо попросить прощения. Я должен увидеть ее, пока не поздно!
   - Она не желает тебя видеть, - Шеймус подчеркнул первое слово. - Так что ты зря пришел сюда, парень.
   - Нет, не зря, - тихо проговорил тот. - И я не намерен сдаваться. В этой девушке - вся моя жизнь. Я не могу позволить ей исчезнуть.
   - Фраза про курортные романы с этим слабо вяжется, - язвительно отозвался Шеймус и шагнул к нему навстречу, вскидывая голову. - Она была у тебя в руках, рядом с тобой. Она тебя любила и надеялась, что это взаимно. Она хотела остаться здесь ради тебя, с тобой, а ты ее сломал. Как игрушку. То, что вчера пришло ко мне в клуб, было бледной тенью Кэт, которую я знал. Даже с учетом того, что я видел ее в не лучшие моменты ее жизни. Она была абсолютно раздавлена. Раздавлена тобой. Так с чего ты взял, что она до сих пор хочет тебя видеть? Единственное ее желание - забыть тебя поскорее.
   - Я люблю ее... - по-прежнему тихо сказал Марселу.
   - Ты причиняешь ей боль и делаешь несчастной.
   - Я люблю ее, - громче и тверже повторил парень.
   - Ты эгоист. Ты думаешь только о себе, - Шеймус холодно смотрел на него. - И любовь твоя тоже эгоистична. Ты взял у нее все и ничего не отдал взамен. Ты даже не подумал о том, чтобы закончить свой дурацкий маскарад. Если бы ты ее любил, разве мог бы позволить себе так выглядеть? Рядом с ней? - насмешливый взгляд охватил Марселу с ног до головы. - Разве ты мог бы позволить себе причинить ей боль?
   - Я люблю ее!!!
   - Если бы ты любил ее, ты бы понял, что она тоже тебя любит, - серьезно проговорил Шеймус и развернулся к нему спиной. - Уходи. Кэт ты не увидишь.
   - Шеймус...
   Было в этом голосе что-то, что заставило его остановиться. Парень медленно развернулся и оторопело смотрел, как гордый, непокорный Хранитель Земли опускается на колени.
   - Шеймус. Я не прошу. Я умоляю - мне необходимо увидеть ее. Увидеть и просто сказать, что я ее люблю. Пожалуйста. Это все, что мне нужно. Я не хочу ее потерять. Ты ничего не знаешь обо мне, не знаешь о нас. Я понимаю, что она дорога тебе. Но мне она еще дороже! Я не смогу жить, если она уйдет, и это не просто слова. Я сам раньше не понимал этого. Пока не потерял ее. Я любил, но даже не знал, насколько сильна эта любовь. Она - все, что есть у меня в жизни. Она - сама моя жизнь. Если ее нет, значит, у меня нет ничего.
   - Шеймус, - легкие ладони Долли легли ему на плечи. - Пожалуйста... Раз ты знаешь, кто мы, то поверь мне, как Венере, богине любви, эти двое созданы друг для друга. Они не смогут жить порознь. Они одно целое. Марселу сделал глупость, да, но ты делаешь еще большую глупость сейчас, не позволяя им встретиться. Поверь, Кэт будет страдать гораздо больше, если они не увидятся. Марселу правду тебе сказал, в ней его жизнь. А ее жизнь - в нем. Шеймус, - она заглянула ему в глаза. - Только одна встреча. Пожалуйста.
   - Тебе кто-нибудь когда-нибудь отказывал? - задумчиво задал он риторический вопрос и решительно тряхнул рыжей гривой. - Ладно. Уговорили. У Кэт скоро выступление, она сейчас к нему готовится. Поговорите после него, а то и этого последнего удовольствия меня лишите. Идемте, я вас посажу так, чтобы она не увидела. А то ведь сбежит.
   - Спасибо! - Долорес с радостным писком повисла на его шее и одарила звонким поцелуем. - Шейм, ты просто прелесть! Ничего, если я буду звать тебя Шейм?
   Он покачал головой и махнул в сторону клуба.
  
   Кэт меланхолично сидела перед зеркалом, изучая собственное отражение. Ее посетило странное ощущение, что за эти дни она стала выглядеть старше.
   "Ну еще бы! После таких приключений", - вздохнула мысленно и поднялась, нервно пройдя по комнате. Прежнего азарта сегодня не было, ребята уже спустились вниз, а Кэт осталась в квартире, чтобы переодеться. В конце концов, не зря же она платье взяла. Черно-зеленый атлас струился по ногам, корсет плотно обхватывал тело, и мелкие стразы крохотными звездами вспыхивали в свете ламп. Кэт бросила на себя последний придирчивый взгляд и поправила забранные наверх волосы. Как и в салоне мадам Аннабэль, из зазеркалья на нее смотрела молоденькая аристократка, вот только глаза у нее сейчас были уставшие и печальные. Впрочем, порой в них сверкали огни ярости, стоило Кэт вспомнить сегодняшнее происшествие. И больше всего ее злила собственная реакция на поцелуй Марселу. Да, она дала ему пощечину. Хорошую, вескую и заслуженную. Но перед этим ее тело трепетало в его руках от желания и, стоит только вспомнить этот проклятый поцелуй, оно ведет себя точно так же!
   - Так, успокойся! - сама себе приказала девушка, стискивая кулачки. - Хватит о нем думать! Лучше о выступлении поразмышлять. Тем более что пора идти, - она бросила взгляд на часы и решительно направилась к двери, ведущей вниз.
   - Итак, дамы и господа! Перед нами снова наша любимая Странница! - объявил на весь зал Дэн, вокалист "Гостей из Прошлого", и помог девушке подняться на сцену.
   Зрители восторженно зааплодировали, а Кэт смущенно присела в реверансе.
   - Прошу, - Дэн протянул ей гитару и подмигнул. - Кстати, классно выглядишь! Тебя не узнать!
   - Спасибо, - она благодарно улыбнулась.
   - Давай. Удачи, - он легонько хлопнул ее по плечу и отошел к роялю, за которым сидел их клавишник. Кэт осторожно опустилась на стул и практически невесомо взяла первый аккорд...
   Девушки за самым дальним столиком оторопело уставились на сцену...
   Марселу почувствовал, что сердце остановилось:
   "Это Кэт... Это была она..."
   - Не знала, что она поет, - пробормотала Долорес.
   - Поверьте, вы еще многое должны о ней узнать, - хмыкнула Элиза, наслаждаясь выступлением.
   - По крайней мере, в отличие от сестры у нее есть слух, - Мила улыбнулась и устроилась поудобнее.
   - Интересно, а у них с Кэтлин есть хоть что-то общее, кроме внешности? - Валерия с любопытством смотрела на сцену, изучая старую, как ей раньше казалось, подругу в новом свете.
  
   Я никогда не забуду тебя,
   Где ни была бы и кем бы ни стала.
   Эти слова сотню раз про себя
   Словно молитву - тебе - повторяла.
   Я никогда не забуду тебя...
  
   Она пела, чувствуя, как печаль стрелами пронзает душу, как со дна поднимается глухая тоска, вырываясь на волю прозрачными солеными каплями, бегущими по щекам. Пела и не могла остановиться.
  
   Я никогда не забуду тебя -
   В этом вся горькая правда разлуки.
   Ты не придешь, и не стану ждать я.
   И обессилено падают руки...
   Я никогда не забуду тебя...
  
   Я никогда не забуду тебя.
   Я это знаю и ты это знаешь.
   Я оставляю частичку себя,
   Сердце тоской пополам разрывая.
   Я никогда не забуду тебя...
  
   Не знала, почему сейчас всплыла эта старая песня, так бередившая и без того болевшее сердце. В зале стояла тишина, и ее мягкий голос был отчетливо слышен в каждом уголке.
  
   Время пройдет, и умерится боль,
   Только одно лишь по-прежнему в силе:
   Мысли мои постоянно с тобой.
   Я помню тебя. Я тебя не забыла
   И никогда не забуду тебя...
  
   Кэт взяла последний аккорд и чуть склонила голову, чтобы не показывать своих заплаканных глаз.
   Она не слушала аплодисменты, стараясь унять надрывно саднящую боль в душе. Ну почему напоследок вспомнилось именно это? Почему не что-нибудь веселое? Ей так хотелось, чтобы заключительная песня была светлой и легкой, но руки сами начали эту мелодию.
   - Ну и чего ты сидишь? - ворчливо осведомился Шеймус у Марселу, неотрывно глядящего на девушку.
   С первого момента, как Кэт начала подниматься по ступенькам на сцену, у того было лицо человека, узревшего перед собой привидение. Марселу, кажется, даже дышать забывал, глядя на поющую девушку. Подруги с удивлением перешептывались, обсуждая ее выступление, а он смотрел. Смотрел и слушал. И вспоминал.
   " - ...Это что-то, Лиз! Она такая... У меня слов нет!
   - А ты попытайся найти.
   - Невысокая, изящная, словно сошедшая со старинной гравюры... На ней было потрясающее платье в стиле "ренессанс", чёрно-зелёное, длинное, со шлейфом и лёгким шарфиком. И вообще, весь её облик... Просто аристократка в двадцатом поколении. И такие красивые рыжеватые локоны. И движения... Изящные, лёгкие и в то же время исполненные достоинства... Потрясающая девушка, леди до кончиков ногтей.
   - Марси, по-моему, ты влюбился...
   - Не городи чушь!.."
   "... - Ты что?!
   - Ничего. Я сказала тебе достаточно. Если она тебе действительно нужна, ищи её. Уверяю тебя, братик, она может оказаться гораздо ближе, чем ты думаешь... Рыжая принцесса с Гарден-стрит.
   - Она не рыжая. Скорее, рыжевато-русая... Ну и зачем тебе надо было меня дразнить, если ты теперь будешь молчать?
   - Я просто хочу, чтобы ты что-нибудь сделал сам. Чтобы немножко подумал. Ответ может оказаться... неожиданным. Я знаю её. Но упрощать твою задачу не собираюсь. Я действительно сказала тебе достаточно и могу ещё раз повторить - если она нужна тебе, ты её найдёшь.
   - Ну, хотя бы как её имя?
   - О! Это будет слишком просто и неинтересно.
   - Гарден-стрит 75-б... Подожди, это ведь..."
   ...Полуосвещенный бутик, манекены в шикарных авторских моделях, темные старинные зеркала, драпировки, и среди всего этого великолепия - хрупкая женская фигурка в средневековом наряде. Рыжеватые волосы, отливающие темным золотом в свете светильников, изящные движения, танцевальные па, реверанс...
   "Все это время ты была рядом со мной... Все это время! С самого начала... - Марселу сжал виски ладонями. - Это была ты, котенок. Всегда ты. И только ты. Моя принцесса, моя мечта... Моя любовь. Ты не забудешь меня, это я знаю. Как и ты знаешь, что я не смогу забыть тебя. Знаешь, хотя и не веришь. Но я постараюсь тебя убедить, только дай мне шанс".
   Он, наконец, услышал ворчание Шеймуса и поднялся, спешно направляясь к сцене, по пути вытаскивая якобы из-под полы куртки алую розу.
   Кэт присела в очередном реверансе и замерла на краю сцены соляным столбом.
   "Нет, это просто глюк, - девушка зажмурилась. - Его здесь нет. Не может быть! Шейм не пустил бы его сюда!"
   Она медленно открыла глаза и вновь увидела перед собой Марселу с великолепной розой в руках. Розой, которую он осторожно положил к ее ногам.
   - Кэт... - от негромкого, чувственного голоса по телу побежали мурашки.
   - Нет! - девушка спрыгнула со сцены и рванулась к двери.
   - Подожди, - Марселу на мгновение опешил, а потом бросился следом. В дверях встала Анна, но тут на помощь подоспел Шеймус.
   - Пропусти, сестренка. Пусть поговорят, - он отвел ее в сторону, открывая парню дорогу, и Марселу в мгновение ока взлетел наверх. Никто не заметил, что следом за ним проскользнула серая тень.
   Он нашел ее в комнате, отчаянно швыряющей в сумку немногочисленные вещи.
   - Кэтти, котенок... - Марселу шагнул в дверь, умоляюще глядя на нее.
   - Убирайся отсюда! - в ярости закричала девушка, отступая к окну. - Уходи! Я не желаю тебя видеть! И слышать тоже!
   - Я люблю тебя, котенок, - он приблизился еще на шаг и протянул к ней руки. - Это правда. Все, что я тогда наговорил при Элизе, это чушь. Ты нужна мне. Всегда. Я люблю тебя и не хочу потерять.
   Она затравлено смотрела на него, не зная, верить или нет. Истерзанное сердце рвалось к нему, такому родному, такому любимому, но полученная боль не позволяла безрассудно броситься в распахнутые объятия.
   - Кэт, - снова позвал Марселу, осторожно делая еще один шаг навстречу.
   - Зачем ты пришел? - простонала она, закрывая лицо ладонями. - Мучить меня дальше? Ты не любишь меня. Я тебе никто. Я тебе не нужна...
   - Это неправда! - он бросился к ней и крепко обнял, прижимаясь щекой к пушистым кудрям. - Ты нужна мне. Я всегда ждал тебя. Только тебя. И любил только тебя. И буду любить. Мне не нужен никто другой, только ты, моя принцесса.
   - Марси... - девушка уткнулась ему в грудь, стискивая в пальцах рубашку. - Марси...
   - Не исчезай больше никогда, - попросил Марселу, сжимая ее лицо в ладонях и покрывая его лихорадочными поцелуями.
   Кэт вцепилась в него еще крепче и горячо ответила на поцелуй. Ловкие пальцы скользнули по шнуровке, распуская узлы, и платье с тихим шелестом соскользнуло с ее тела.
   - Малышка, я так по тебе соскучился, - Марселу легко подхватил ее на руки и бережно опустил на диван.
   Ее пальцы зарылись в густые черные пряди, притягивая парня еще ближе. Кэт даже не представляла, как стосковалась по его близости за эти несколько дней. Сейчас они казались вечностью без него.
   Девушка тонула в его ласках и возвращала их с лихвой. Старенький диванчик натужно скрипел, грозя не вынести бурного огня их взаимной страсти.
   - Кэтти... Котенок мой... Девочка моя любимая... - Марселу целовал ее везде, докуда мог дотянуться, и ласкал, ласкал. Жадно, безудержно, заставляя извиваться от страсти. Это были не обычные их нежные ласки, это был всепоглощающий голод. Словно они занимались любовью в последний раз и не могли насытиться друг другом.
   - Я люблю тебя, - тихо прошептала Кэт, устало прижавшись к нему. Блаженное тепло разливалось по всему телу, и не хотелось ничего, только вот так лежать в его надежных объятиях. Он рядом, он ее любит. А больше ей ничего не нужно.
   - Я тоже люблю тебя, - горячие губы коснулись ее лба, и Марселу притянул свое сокровище еще ближе. - И никуда не отпущу.
   - Не отпускай, - легко согласилась девушка.
   Он улыбнулся ей и неожиданно проговорил:
   - Какая же все-таки интриганка моя сестричка.
   - Ты о чем? - Кэт приподнялась на локте и вопросительно посмотрела на парня. И увидела его взгляд, направленный на платье, лежащее на полу.
   - А ведь она с самого начала знала, что это была ты, - поделился Марселу. - Знала и ничего не сказала. Впрочем, так оно даже к лучшему.
   Кэт словно ледяной водой окатило.
   - Ах, ну да! - протянула она со странной интонацией, заставившей парня непонимающе посмотреть в ее сторону. - Как же я могла забыть... Твоя влюбленность! Из-за которой мы чуть не поцапались... Таинственная красавица твоей мечты...
   - Кэт, ты чего? - Марселу приподнялся, изумленно глядя, как в ее глазах вновь вспыхивают боль и гнев.
   - Ничего. Просто я в очередной раз сделала ошибку, - холодно отозвалась девушка, натягивая длинную футболку. - Прощай, Марселу. Можешь забрать эти тряпки, - она презрительно кивнула на платье. - И твоя прекрасная незнакомка всегда будет рядом. Ты же ее ищешь и любишь! А ко мне не смей даже приближаться. Ты понял? Я устала быть для вас кем-то другим!
   - Кэт, ты... - его ослепила яркая вспышка в воздухе, и девушка решительно шагнула в портал.
   - Кэт! - Марселу вскочил, но не успел. Переход схлопнулся. Однако парень смог заметить, как юркая серая фигурка заскочила в него следом за девушкой.
   Через некоторое время в комнату влетели подруги, ошеломленно воззрившиеся на полуобнаженного парня, отрешенно глядящего в окно.
   - М... Ма... Марселу? - выдавила Камилла, разглядывая его взъерошенный вид.
   Он обернулся и пожал плечами:
   - Да, Мила. Это я, - подцепив с пола очки, парень водрузил их на нос. - Так более знакомо?
   - Кэт была права! - Долли ловко сдернула его окуляры и восхищенно прицокнула языком. - Марси, ты бог!
   - Только богиня снова слиняла, - прозорливо выдала Элиза. - Что случилось?
   - Она меня неправильно поняла, - Марселу вздохнул. - То есть, сначала мы помирились.
   - Это мы поняли, - Валерия обвела его красноречивым взглядом. - Тогда какого черта она прыгнула в телепорт?
   - Решила, что я люблю не ее, а... образ, в котором однажды ее увидел, - Марселу поднял с пола платье и кисло посмотрел на сестру. - Лиз, ты сразу не могла сказать?
   - Если бы кое-кто, не будем показывать пальцем, признался ей в своих чувствах раньше, этой ситуации бы сейчас не было, - отмахнулась та и задумчиво прикусила губу. - То есть, мы пришли к тому, с чего начали. Где именно сейчас находится Кэт, мы не знаем...
   - Она в Лунном королевстве, - еще одна вспышка портала, и в комнату выпрыгнула Диана. Выражение ее мордочки было такое, словно она едва сдерживает смех.
   - Что случилось? - тут же поинтересовалась Элиза.
   Кошка не выдержала и звонко расхохоталась, катаясь по полу:
   - Ой, не могу! Ой, умора! На это только Кэт способна! Ввалиться из портала в дипломатический зал в одной футболке в самый разгар приема посольства! - Диана замолотила лапами воздух. - Лицо моей обожаемой мамули надо было видеть! Она ведь ярая поклонница всяческих церемоний и бессменный хранитель этикета в королевском дворце. А тут такое!
   Компания представила себе описанную картинку и тоже не смогла сдержать смеха. В разгаре веселья их и застал Шеймус.
   - Все в порядке? - он обвел их взглядом. - Где Кэт?
   - У своей семьи, - Элиза вытерла выступившие от смеха слезы и снова нервно хихикнула. - С ней все нормально. Скоро вернется.
   - Если, конечно, мадам Луна не запрет ее в каком-нибудь карцере в наказание, - Ди усилием воли заставила себя успокоиться. - И у меня есть шикарный план! Если все получится, а в этом я практически не сомневаюсь...
   - Думаю, детали мы обсудим чуть позже, - Лиз подхватила кошку на руки и бросила взгляд на брата. - Марси, одевайся. Едем домой, - она мило улыбнулась Шеймусу. - Огромное спасибо за помощь! Думаю, мы еще раз зайдем сюда послушать Кэт.
   - Она остается? - недоверчиво поинтересовался он.
   - Да. Теперь мы ее убедим, - Долли, собирающая вещи девушки, решительно кивнула. - Кэт останется с нами. Спасибо, Шейм, - она приподнялась на цыпочках и осторожно коснулась губами его щеки. - Приходи к нам в театр. Думаю, тебе там понравится. Я буду тебя ждать!
   - Я тоже. Только здесь, - Шеймус коротко улыбнулся.
   Долорес изучала его несколько секунд, а потом сунула рюкзак Кэт в руки сестры и махнула ладонью:
   - Девочки, дальше вы справитесь и без меня. Надеюсь, никто не против, если я чуть-чуть задержусь?
   - Долли, - дружно вздохнула компания и вереницей направилась на выход.
   - Марселу, - рука Шеймуса преградила ему путь, и парень встретил его серьезный взгляд. - Если ты еще раз ее обидишь...
   - Если я ее обижу, прикончу себя сам, - не менее серьезно ответил тот и, чуть помедлив, коротко проговорил. - Спасибо.
   - Не за что, - Шеймус убрал руку и протянул ее Долорес. - Идем? Пока все самое интересное не закончилось.
   Девушка с улыбкой опустила кончики пальцев на его запястье и вскинула загадочно мерцающие глаза:
   - Конечно!
  
   14. Бал принцесс
   Кэт стояла на широкой террасе и печально смотрела на земной шар, переливающийся в бесконечности вселенной дымчато-синим.
   - Что-то не так, детка? - раздался рядом мелодичный голос королевы, и Серенити изящно опустилась на перила. Проследив за взглядом внучки, она мечтательно улыбнулась:
   - Да, я когда-то тоже любила ею любоваться... Прекрасное зрелище, правда?
   - Прекрасное, - негромко согласилась девушка и повернула голову. - Когда я смогу уйти домой?
   - Ты так торопишься... - Серенити огорченно смотрела на нее. - В чем причина?
   - Ни в чем. Просто Кэтлин уже вполне здорова, и я здесь больше не нужна, - Кэт пожала плечами. - К тому же, я давно не видела своих друзей и близких. Я соскучилась, - она знала, что лжет, но сказать правду было выше ее сил.
   - Может быть, задержишься еще на один день? - просительно протянула королева, теребя один из своих роскошных хвостов.
   - Зачем? - Кэт развернулась к ней полностью. - Какая разница, уйду я от вас днем позже или днем раньше? Я уже все равно все решила.
   - Завтра ваш с Кэтлин день рождения, если ты забыла, - Серенити вздохнула. - И мы хотели отметить его, как полагается. Я мечтала, что свое совершеннолетие вы обе справите здесь, рядом с нами.
   - Уже?! - Кэт изумленно захлопала глазами и задумалась, что-то подсчитывая. По всему выходило, что королева права.
   - Детка, ну я тебя очень прошу! - Серенити сжала в пальцах ее ладони. - Это важный праздник для всех нас. И для всего нашего королевства! А уж как обрадуется Селе! Или тебе так не терпится нас покинуть? Тебе здесь не нравится?
   - Нравится. Очень, - девушка задумчиво улыбнулась. - Я просто влюблена в это место.
   - Так останься еще на денек! - королева смотрела на нее такими умоляющими глазами, что отказать ей в этой маленькой просьбе не было никаких сил.
   - Хорошо, - сдалась Кэт. - Думаю, один день действительно погоды не сделает.
   - Ура! - Серенити даже подпрыгнула от восторга, словно маленькая девчонка, и вновь схватила внучку за руку. - Идем! Тебе нужно примерить бальное платье!
   - Бальное платье??? - Кэт изумленно распахнула глаза.
   - Ну конечно! Ты же не собираешься быть представленной своему народу в джинсах? - невозмутимо отозвалась Серенити, таща ее за собой, и доверительно добавила. - К тому же, Луна нас просто убьет, если ты отколешь подобный номер! Она до сих пор валерьянкой отпаивается после твоего красочного возвращения! - королева сдавленно хихикнула, вспомнив происшедшее.
   Они как раз заканчивали торжественную встречу посольства из Альтаира, когда посреди дипломатической залы открылся портал, откуда практически выбежала ее внучка в, мягко говоря, неодетом виде. Лицо Луны, в тот момент произносившей торжественную заключительную речь, Серенити запомнила на всю жизнь. Не растерялся, пожалуй, один Эндимион, моментально накинувший на девушку свой церемониальный плащ, в который ее можно было в четыре слоя запеленать. Да еще, наверное, молодые придворные альтаирского монарха, созерцавшие прибывшую с огромным удовольствием.
   "Что ж, во всяком случае, на балу ей скучать не придется!" - довольно подумала королева, едва не бегом шествуя по коридорам дворца. В отличие от мужа, дочери и некоторых других личностей, перемещающихся по дворцу пространственными прыжками ради экономии времени, с телепортацией у нее были накладки. Видимо, в этом Кэт пошла в бабушку.
   - Привет, - кисло поприветствовала сестричку Кэтлин, облаченная во что-то... что-то... что-то белое, воздушное, в кружевах, золотой ленте и жемчуге.
   - Если вы хотите одеть меня в такое же, - Кэт невежливо ткнула в "что-то" пальцем, - то лучше уж я пойду в джинсах!
   - Я им сказала то же самое, - Кэтлин ойкнула, так как портниха подобрала какую-то складку булавкой. - Осторожнее! Я не железная!
   - Не вертитесь, принцесса, - пробурчала та, стараясь не выпустить остальные булавки из зубов, и сноровисто продолжила свое дело.
   - Что именно тебя не устраивает? - полюбопытствовала Серенити.
   - Слишком много кружева, - Кэт критично оглядела сооружение на сестре. - И ткани! И золото я вообще не люблю! Предпочитаю серебро... А можно что-нибудь вроде того, что ты носила, когда была принцессой? - обернулась она к королеве.
   - Почему нет? - та пожала плечами и улыбнулась. - Если хочешь, можем его найти. Оно у меня где-то в гардеробной висит... Правда, я не помню, где именно. А подогнать его не проблема! Только ведь там тоже золото!
   - Ммм... Я сказал "вроде", а не "такое же", - Кэт мило улыбнулась и похлопала ресницами, копируя фирменный бабушкин взгляд.
   - Несмотря на тысячелетия, кровь наших венерианских предков дает о себе знать. И кто надоумил мою пра... какую-то прабабушку выйти замуж за венерианина? - пробурчала Серенити себе под нос и кивнула. - Конечно, можно, детка. Сейчас пришлю его для образца, а ты покажешь, что именно хочешь изменить. Согласна?
   - Спасибо, - девушка порывисто обняла ее и вновь повернулась к сестре, с интересом наблюдая за ее мучениями.
   Серенити вышла из примерочной и столкнулась с мужем. Эндимион внимательно смотрел на нее:
   - Как она?
   - Все так же, - королева тихо вздохнула. - Молчит и старательно делает вид, что все прекрасно. Она даже Кэтлин ничего не рассказала. И Диана с Даймоном только отмахиваются, говоря, что все в порядке, просто нужно немного времени... Энди, я за нее беспокоюсь. У нее такой взгляд тоскливый! Сейчас опять нашла ее на террасе, - Серенити помотала головой. - Смотрит на Землю едва не со слезами и при этом активно уверяет, что ей ужасно хочется вернуться к себе. Но ведь я же вижу, что врет!
   - Она согласилась остаться на праздник? - поинтересовался король.
   - Да. Только толку-то? - Серенити всплеснула руками. - Одна праздничная ночь ничего не изменит. Думаешь, девочка купится на всю эту мишуру?
   - Нет. Но я точно знаю, что Диана что-то задумала, - Эндимион обнял супругу и легко поцеловал в высокий лоб. - И ее задумка должна воплотиться на празднике. Они с братом по дворцу ходят с лицами настоящих заговорщиков. Я бы хотел их расспросить, но боюсь все испортить. Поэтому стараюсь прикрыть их от Луны, она ведь пристанет, не отвяжешься!
   - Хорошо, что Луна все еще в шоке, - хихикнула королева. - То мы ей сюрпризы подкидывали, потом Селе, а теперь и девочки начинают... Знаешь, она вчера Артемису жаловалась на нашу семейку. Сказала, что влияние землян лунную династию испортило окончательно!
   - А не наоборот? - Эндимион фыркнул. - Были мы все такие серьезные, ответственные, а потом свалились на наши головы некая лунная принцесса со компания! И закончилась серьезная, спокойная жизнь в земном королевстве! - он рассмеялся, увидев насупленное лицо Серенити. - Шучу, малышка. Сама знаешь, что ты самое большое счастье моей жизни. Была, есть и будешь! Как и твоя компания для моих друзей. А Луне, если снова начнет такое говорить, скажу, что она стареет! Воспитательница...
   Серенити звонко расхохоталась и бросилась мужу на шею:
   - Энди, я тебя обожаю!
   - Хм... Думаешь, сейчас подходящее для этого время? - задумчиво поинтересовался король, подхватывая ее на руки и телепортируясь в их покои.
   - Разумеется, нет. Но разве нас это когда-нибудь волновало? - ухмыльнулась его жена и нежно поцеловала своего супруга.
  
   - Ну что? Все готово? - нетерпеливо спросила Диана у брата.
   Даймон утвердительно кивнул и улыбнулся:
   - Не нервничай. Все будет по плану!
   - Я боюсь, что что-нибудь сорвется, - девушка нервно трепала складки юбки.
   - Самое сложное уже пройдено - Кэт осталась на праздник, - Дайм растянулся в кресле, заложив руки за голову. - Остальное должно пройти без эксцессов. Если, конечно, ты свою часть работы сделала. И сделаешь!
   - За это я отвечаю, - Диана вздохнула. - У меня тоже все подготовлено.
   - Значит, осталось дождаться полуночи, - брат ободряюще похлопал ее по плечу. - Расслабься. А то, если наша мамочка найдет тебя в таком взвинченном состоянии, обычным допросом ты не отделаешься. И следить за тобой будут весь вечер. А нам оно надо?
   - Ладно, не наседай, - привычно проворчала сестричка и постаралась взять себя в руки. - И вообще, тебе на Землю пора.
   - Пора, - согласился он и нехотя поднялся. - Смотри, не испорти ничего до моего возвращения.
   - Да уж постараюсь, - фыркнула Диана и подтолкнула его к дверям. - Иди! Зануда!
   - Я тебя тоже очень люблю, сестренка, - Даймон подмигнул ей в дверях и легким шагом покинул комнату.
   Диана плюхнулась в кресло и откинула голову на спинку:
   - Так. Все хорошо! Расслабься!..
  
   Праздник был великолепным. Именно таким, о каком Кэт с детства мечтала: великолепный зал, блеск огней и драгоценностей, мелькание причудливых платьев, кружащиеся в танце пары, молодые люди, желающие потанцевать с ней. И она сама - в длинном бальном платье из белоснежного шелка, отделанного серебряной нитью и крупным жемчугом, с затейливой прической, над которой трудилась сама королева Минория и в которой красовалась изящная диадема принцессы.
   Все было лучше некуда...
   Кроме настроения...
   Чем дальше двигался праздник, тем тоскливее становилось девушке. Она продолжала вежливо улыбаться, смеяться малопонятным шуткам молодых людей, танцевать время от времени, но все чаще на приглашения отвечала, что не танцует, устала, хочет немного побыть в тишине и покое. Все чаще ловила себя на том, что выходит на балкон, свободный от гостей. И понимала, что вся эта пышность, все великолепие праздника не стоят ломаного гроша, когда рядом нет любимого.
   Вот и сейчас девушка притулилась в неприметном уголке возле шторы и печально наблюдала за танцующей сестрой, с которой флиртовал какой-то парень, судя по одежде, из тех, кого сама Кэт вчера вогнала в ступор своим неожиданным появлением.
   Она покраснела при воспоминании об этом, развернулась в другую сторону и придушено ахнула. Проходившая мимо Ди, задетая ее локтем, пошатнулась на своих шпильках и выплеснула на платье полный бокал красного вина.
   - О господи! - Кэт с ужасом смотрела на загубленный наряд, который портнихи старательно шили целый день.
   - Ой, прости! - Диана виновато заломила брови. - Я не специально...
   - Я сама виновата, - девушка подхватила юбки и направилась к неприметной двери. - Все нормально, Ди. Видимо, мне просто не стоило оставаться на этот праздник.
   - Да ну, брось! - та остановила ее. - Не переживай. Сейчас что-нибудь придумаем.
   - Не надо, - Кэт покачала головой. - Я просто надену свои джинсы. Все равно не танцую, зачем мне какой-то бальный наряд? Тем более официальная часть уже закончилась...
   - Как? Ты бросишь всю эту толпу своих поклонников? - в притворном ужасе ахнула Ди, лукаво сверкнув глазами. - Пожалейте нас, ваше высочество! Нам и так много, а если еще и ваша часть на нас перекинется, мы останемся без ног!
   - Я тебе сейчас покажу "высочество"! - Кэт не смогла сдержать улыбки, хотя насупленные брови и шутливо занесенная для затрещины рука с ней совершенно не вязались.
   - Ладно, не сердись, - мирно попросила Диана и взяла ее за руку. - Пошли. У меня есть одна идея!
   Вокруг них закружился вихрь портала, и девушки оказались в комнате Ди.
   - Так, снимай пока свое платье, - приказным тоном проговорила подружка и бросилась к гардеробу. - Так и знала, что пригодится!
   Кэт печально посмотрела ей в спину и без сил опустилась на низкий пуфик перед зеркалом. Смертельно хотелось плакать, вот только слез уже не было.
   - Эй, я кому сказала, снимай платье! - перед ней вновь появилась Ди, держа на вытянутых руках что-то черное. И до боли знакомое. На лице девушки играла торжествующая улыбка:
   - Не зря я их сюда приволокла! Так и думала, что тебе однажды может потребоваться!
   - Это же мое платье? - Кэт ошарашено захлопала глазами. - Откуда?
   - Ну, я подумала, что если ты здесь задержишься, тебе надо будет в чем-то ходить, - смущенно проговорила Диана. - И вытащила сюда те вещи, которые ты себе покупала. Кэтлин они все равно не нужны будут. А тебе, видишь, пригодилось, - она вновь довольно улыбнулась. - Ну, чего сидишь? Давай, переодевайся!
   - А не слишком коротко будет? - с сомнением поинтересовалась девушка, покорно стягивая с себя испорченный наряд.
   - Не смеши! - Ди фыркнула. - Ты видела, в чем моя мамочка? А королева Венеры?
   - Видела, - Кэт махнула рукой и натянула на себя платье. Повернувшись к зеркалу, она бросила на себя безучастный взгляд. Отражение исправно явило ей картину, виденную перед днем рождения Элизы. Черный трикотаж, плотно обхватывающий тело, воланы рукавов над локтями и пышные складки не слишком длинной юбки.
   Платье по-прежнему сидело прекрасно, но... Оно не было белым, как у всех женщин лунной династии.
   - Пора ломать традиции! - пробурчала на это Диана.
   И не было длинным, опять же - как у них. Ни шлейфа, волочащегося на добрых полметра, ни богатой отделки.
   - Зато и мороки никакой! - Ди критически оглядела ее и снова влезла в гардеробную, предъявив Кэт после некоторых раскопок ее собственные черные лодочки на высоком каблуке. - Тоже надень. А то хоть в гроб клади: черное платье и белые тапочки!
   Кэт криво усмехнулась и послушно переобула туфли.
   - Все! Теперь ты официально прекрасна! - заявила Диана и чуть подмигнула. - И на этом платье точно никакие винные пятна выделяться не будут!
   - Мне без разницы, - девушка пожала плечами. - И в джинсах было бы не хуже... Одна фигня, в чем стенку подпирать!
   - Отставить пессимистические настроения! - скомандовала Ди и, схватив ее за руку, телепортировалась обратно в бальный зал. - Давай, веселись! Чей это праздник, в конце концов?!
   - Вроде мой, - тяжело вздохнула Кэт и вновь прислонилась к стенке, проводив подружку мрачным взглядом.
   - Прекрасная леди изволит грустить? - раздался рядом с ней негромкий низкий голос, и девушка увидела улыбчивые сапфировые глаза Эндимиона. Он протянул ей ладонь:
   - Позволишь? Ты, кажется, перетанцевала со всеми, кроме меня.
   - Так вроде ваше величество было сильно занято ее величеством, - несмело улыбнулась Кэт и решительно вложила свою руку в его пальцы.
   Король рассмеялся и легко влился в круг танцующих пар.
   Понаблюдав за внучкой некоторое время, он осторожно заметил:
   - Диана была права. Ты изволишь хандрить.
   - Нет. Я просто думаю, - Кэт пожала плечами.
   - Жалеешь, - вздохнул король, - что попала сюда и ввязалась во всю эту историю... Ты так и не рассказала, что случилось с тобой в нашем мире.
   - Ничего, - спокойно отозвалась она, а сердце сжалось от острой боли.
   - Ну-ну, - Эндимион недоверчиво хмыкнул и перевел разговор на другое. - Когда ты намерена нас покинуть?
   - Завтра, - девушка мельком посмотрела ему в глаза и вновь отвела взгляд в сторону.
   - Быстро, - его величество покачал головой. - Селе будет безутешна. Она так и не успела на тебя наглядеться.
   - Мне нет здесь места, - Кэт чуть нахмурилась. - И у вас есть Кэтлин...
   - Но Кэтлин - не ты, - он прямо смотрел на нее. - Кэт, вас двое, и при всем вашем сходстве одна дочь не сумеет заменить матери двух. Или ты считаешь себя чужой нам? Поверь, для нас это не так. Пусть даже Кэтлин и росла под нашим присмотром, а ты нет... От этого Селе только больнее, кстати. От того, что она не знала твоей жизни хотя бы по чьим-то рассказам, как было с твоей сестрой. А едва тебя обретя, она вновь тебя теряет... Ты даже не представляешь, как ей сейчас плохо!
   - Я все понимаю, но... - Кэт запнулась и решительно тряхнула головой. - Я не могу остаться здесь, простите!
   - А ведь это не из-за желания вернуться в мир, где ты росла, - негромко заметил Эндимион, закружив девушку в "волчке". - Совсем не поэтому... От чего ты бежишь, малышка?
   - Ни от чего, - поспешно выпалила она и с некоторым испугом огляделась по сторонам. Но вряд ли кто-то из присутствующих обращал внимание на их негромкую, доверительную беседу. Раздавшиеся в круг гости наблюдали за танцем.
   Кэт на мгновение испытала жгучее желание исчезнуть, раствориться, встретившись взглядом со скучающими глазами сестры. Кэтлин, оттанцевавшая положенные по этикету танцы, снисходительно наблюдала за ней и украдкой зевала. Ее уши были заткнуты капельками наушников, и Кэт была готова поклясться, что играла в них отнюдь не классика. Но что самое смешное, при всех своих вкусах и манерах, сестричка безупречно танцевала. В этом девушка уже успела убедиться.
   Музыка неторопливо доплыла до финала, однако Эндимион явно не спешил отпускать внучку:
   - Котенок, давай пройдемся. Я хочу поговорить с тобой.
   И в этот момент...
   Она почувствовала, как на несколько секунд остановилось сердце. Потому что под сводами зала раздался резкий, отрывистый ритм. В размере четыре четверти. Пока только ритм, изредка расцвеченный одиночными гитарными аккордами.
   Эндимион недоуменно посмотрел сперва в сторону оркестра, а потом на смертельно побледневшую Кэт. Девушка так вцепилась в его ладонь, что наверняка остались следы от ногтей.
   - Эй, малыш, все хорошо? - заботливо поинтересовался он, приобнимая внучку за плечи.
   - У вас... танцуют фламенко? - пролепетала она, глядя на деда больными глазами. Однако, заметив недоуменные взгляды гостей и выражение удивления на лице приподнявшейся королевы, поняла - не танцуют.
   Но ритм звучал. Неодолимо и властно. Будя все, что девушка так стремилась похоронить.
   В воздухе раздался негромкий свист, и к ногам Кэт упала роза. Алая. Пылающая. Идеально-совершенная. Невозможно прекрасная. Повергшая ее в панику.
   - Это еще что? - нахмурился Эндимион и вскинул голову, оглядывая зал.
   Кэт тоже пробежалась взглядом по окружающим и сразу поняла, в какую сторону надо посмотреть.
   На лице Кэтлин, сидевшей на подлокотнике трона возле королевы, явственно проступило сперва недоумение, а потом нескрываемая ярость. И ее взгляд был направлен поверх голов гостей к большим двустворчатым дверям, ведущим в парк.
   Кэт резко развернулась туда же.
   Присутствующие раздавались в стороны, словно волны от корабля, и вскоре среди них образовался широкий коридор. По которому неторопливо, в такт звучащему ритму шагал еще один гость. Темный костюм, широкий, словно летящий плащ, шляпа, чуть сдвинутая вперед, и стальной блеск глаз под черной полумаской.
   Девушка на мгновение опустила ресницы, еще сильнее вцепившись в ладонь деда.
   Эндимион бросил на нее быстрый взгляд и вновь посмотрел на нежданного визитера.
   - Кэт... - в голосе короля сквозил намек на вопрос.
   Но ответить она не успела. Марселу церемонно поклонился, взмахнув своей широкополой шляпой:
   - Ваше высочество, принцесса!
   - Ваша светлость, граф... Или, может быть, вы тоже предпочитаете обращение "ваше высочество"? - Кэт вскинула голову, холодно глядя на него.
   - Как вам будет угодно, принцесса. Из ваших уст я приму любой титул, - он легко улыбнулся и сделал шаг вперед. - Позволите пригласить вас на этот танец?
   - Малышка? - Эндимион внимательно смотрел на внучку, чуть не до крови прикусившую губу. Глаза Марселу потемнели, когда какой-то черноволосый франт в смокинге ласково приобнял девушку.
   Кэт встряхнула головой и с улыбкой подняла глаза на деда:
   - Все хорошо! Я потанцую с ним! В конце концов, отказать будет совсем невежливо...
   - Хранитель Земли, я полагаю? - взгляд Эндимиона скользнул по парню. - Надо признать, он хорош!
   "Знал бы ты, насколько!" - мысленно вздохнула девушка, поднимая с пола розу:
   - Не уверена, что бабушка с тобой согласится.
   - Можем поспорить, - Эндимион лукаво прищурился.
   Кэт улыбнулась ему и, сняв диадему, выдернула из волос заколку, позволяя локонам свободно упасть на спину. После чего, отдав украшения королю, собрала часть прядей слева и воткнула в них цветок.
   Марселу с легкой улыбкой ждал ее шагах в десяти. Кэт видела его сверкающие серебром глаза в прорезях маски. Негромко выдохнув, она легким шагом направилась к нему, чувствуя, как сердце начинает колотиться в одном ритме со звучащими под сводами зала ударами.
   Марселу улыбнулся шире и одним движением скинул с плеч плащ, делая шаг навстречу:
   - Вот мы и снова встретились, котенок...
   Кэт вскинула подбородок еще выше, и воздух прорезал звук хлесткой пощечины.
   Кэтлин, согнувшись от смеха, спряталась за спинкой трона, королева и гости ошеломленно смотрели на пару, Луна с убитым видом потянулась в потайной кармашек за валерьянкой, а Эндимион, машинально коснувшись левой щеки, одарил парня сочувствующим взглядом. Если у их внучки удар хотя бы вполовину такой, как у бабушки, гостя можно было только пожалеть. Эндимион до сих пор помнил ту единственную оплеуху, которую ему отвесила Серенити.
   Марселу с улыбкой встряхнул головой и резко притянул девушку вплотную:
   - Я тоже соскучился, малышка.
   - Я не скучала! - прошипела она, глядя ему в глаза гневным взглядом. - И что ты вообще тут делаешь?
   - Заглянул поздравить тебя с днем рождения, - Марселу скользнул ладонью по ее телу, и девушка едва не застонала от моментально вспыхнувшего желания.
   "Боги, ну почему я хочу именно его???"
   Это было фламенко. ИХ фламенко. И сейчас, когда они знали друг друга настолько близко, оно превратилось действительно в феерию страсти. Их ярость и желание переплетались в этой огненной музыке.
   "Так вот от чего ты бежишь, детка", - понимающе улыбнулся Эндимион, наблюдая за внучкой. Его локтя коснулись пальцы Серенити, и, повернув голову, он утонул в бездонных глазах жены.
   - Надо будет попросить их дать нам парочку уроков, - с дразнящей улыбкой прошептала она, прижимаясь к мужу глядя на два изящных черных силуэта в центре круга. Они, на ее взгляд, великолепно смотрелись вместе!
   Эндимион обнял ее и притянул еще ближе, наблюдая за разворачивающимся перед ними пламенным танцем...
   - Кто это франт, с которым ты танцевала? - шепот Марселу обжег ее кожу.
   - Какое тебе дело? - строптиво отозвалась Кэт, отступая на несколько шагов.
   - Мне есть дело до всего, что связано с тобой, - он обхватил ее талию, заставляя развернуться к себе лицом.
   - Это мой дед. Его величество Эндимион, - едко ответила она, замирая вплотную к нему на несколько мгновений. - А ты думал, я тут курортные романчики кручу?
   - Прости, - его дыхание скользнуло по ее шее, и Кэт задрожала от полыхающего в крови желания.
   Марселу смотрел ей в глаза, и она видела боль, черным омутом поглощавшую его душу. И его неприкрытую страсть. И что-то еще, робкое, нерешительное и вместе с тем несказанно нежное.
   - Котенок, я люблю тебя, - почти простонал он с отчаянием. - Правда, люблю! - и это пришлось как раз на финальный аккорд фламенко. Они вновь стояли в той же позе, что и на празднике Лиз: ее нога обхватывала его бедро, и по ней скользили его пальцы; ее тело лежало на его левой руке, прогибаясь назад, и волосы практически мели пол. Вот только сейчас пара смотрела друг другу в глаза.
   - Зачем ты здесь? - в отчаянии прошептала Кэт, чувствуя, как на глазах закипают слезы от бессилия забыть его, сдержать собственные чувства и собственное предающее тело. - Что ты здесь потерял?
   - Тебя, - выдохнул Марселу, медленно возвращая ее на ноги. - Я не могу без тебя, малыш. Я люблю тебя. Не уходи.
   - Поздно, Марселу. Поздно. Я уже решила, - она на мгновение прикрыла глаза, силясь унять подступающие слезы. - И завтра... Вернее, уже сегодня я ухожу.
   - Через мой труп! - безапелляционно заявил парень, крепко прижимая ее к себе.
   Кэт тщетно пыталась освободиться из этих прочных и одновременно нежных объятий.
   - Да отпусти меня наконец! - вспылила она вполголоса.
   - Ни за что! - Марселу отрицательно покачал головой и сдавленно прошипел сквозь зубы, когда небольшой, но крепкий кулак с размаха ударил его в плечо.
   - Марси, ты окончательно оборзел?! - раздался рядом звенящий от злости голос Кэтлин. - Девушка тебе ясно дала понять, чтобы ты ее не лапал! Так что убери свои хваталки и топай отсюда, понял?!
   - Не устаю удивляться, какие же вы разные, - холодно процедил парень, переводя взгляд с Кэт на ее сестру. - Простите, принцесса, - и в его устах титул прозвучал как насмешка, - но сейчас вы лезете не в свое дело!
   - Да неужели? - Кэтлин саркастично приподняла тонкие брови. - У меня иное мнение! Это моя сестра, Марси! И все, что касается ее, касается и меня.
   - Это касается только нас двоих, - отчеканил он. - Потому что это личное!
   - Вот и иди со своим личным куда подальше, урод! - Кэтлин капризно топнула ногой и постаралась отодрать его от сестры. - А ее оставь в покое!
   - Прекратите. Оба! - тихо, но внятно попросила Кэт. - Вы, кажется, забыли, что здесь не базарная площадь. И мы сейчас не одни!
   Этот аргумент подействовал даже на Кэтлин. Она ойкнула и смущенно обернулась к семье. Все вокруг с искренним вниманием наблюдали за разворачивающейся сценой. И если на лицах гостей отражался неугасающий интерес, Луна, схватившись за голову, пила валерьянку и что-то возмущенно говорила Артемису, то королевская чета, к примеру, смотрела на все происходящее со смесью ностальгии и чего-то еще. Кэт сказала бы, что в их взглядах сквозил азарт.
   - Прости, я не хотел ставить тебя в неловкое положение, - Марселу неохотно разжал руки, отпуская девушку.
   - А я-то подумала, что это маленькая месть за ту сцену на празднике Элизы, - насмешливо фыркнула она, но глаза погрустнели еще больше.
   - Разве я могу, милая? - он печально смотрел на нее. - Я? Мстить тебе?
   Кэт нервно сжала кулаки и отвернулась:
   - Уходи, Марселу. Оставь меня. Все кончено, и твое появление здесь ни к чему. Я ухожу. И не сержусь, если тебя это волнует. Я простила тебя и даже где-то тебе благодарна. Идеалов не бывает, я поняла. Спасибо за все и... удачного курортного сезона в дальнейшем.
   Она сделала шаг от него, но тут же вновь оказалась прижатой к его груди.
   - Дурочка моя, - прошептал Марселу ей на ухо, зарываясь лицом в пушистые кудри. - Неужели ты действительно поверила... Кэт, котенок! Вспомни, ведь я же еще в самом начале сказал тебе, что не хочу тебя отпускать. Но твоим желанием было вернуться, и я решил не давить на тебя, не связывать обязательствами. Я боялся, что тебе плохо у нас, что ты мечтаешь вернуться в том мир, где выросла. Решил, что если ты станешь ломать себя из жалости ко мне, к моим чувствам, то меня же первого возненавидишь... Я побоялся тогда сказать правду, сказать о том, как я люблю тебя, что ты - моя жизнь, Кэтти. Иначе Лиз заставила бы тебя остаться. Она же это умеет. А я не хотел, чтобы тебя заставляли быть со мной против твоей воли. Я даже подумать не мог, что ты поверишь в весь тот бред, что я нес тогда. Ведь я и надеяться не смел, что ты меня тоже любишь.
   Кэтлин возмущенно охнула:
   - Марси, у тебя самомнение, как... - и осеклась, увидев слезы, скользящие по щекам сестры.
   - Ты идиот! - Кэт стукнула его по груди. - Боялся он! Если ты любил меня, то неужели не видел, что мне плевать, где я, если ты рядом? Зачем я, по-твоему, позволила себе быть с тобой, если бы хотела уйти? Или ты считаешь, что я могу вот так просто, без любви...
   - Да, я идиот! Даже спорить не буду! - Марселу дрожащими пальцами касался ее лица, вытирая слезы. - Просто я так привык быть один... Я не мог поверить, что я тебе нужен, ведь вокруг тебя было столько парней... Но за эти дни без тебя я точно понял, что я так не смогу. Ты - моя жизнь, котенок. Меня нет, если нет тебя. И мне никто больше не нужен, только ты. Именно ты, а не какой-то мифический образ! Да, я был ошеломлен тогда, увидев тебя в клубе... Но, Кэт... Ведь до этого момента я даже и не вспоминал об увиденной когда-то незнакомке. Все мои мысли занимала ты и только ты. Да мне наплевать, во что ты одета! Хоть в паранджу заматывайся, я все равно буду любить тебя. И только тебя, сколько бы девчонок вокруг ни было! Ты - все, что мне нужно! Самая родная, самая желанная, самая любимая... Котенок, я очень хочу, чтобы ты осталась... Не уходи, пожалуйста... - на последних словах его голос упал до едва различимого шепота, но для развесивших уши зрителей это не было помехой.
   Кэтлин стояла с откровенно отпавшей челюстью. Марселу сейчас мог бы вдоволь посмеяться над ее нелепым видом, но в данный момент для него существовала лишь одна девушка. Та, которую он сжимал в объятиях.
   - А если тебе недостаточно его любви, Кэт... - раздался за их спинами еще один голос, чуть подрагивающий от напряжения. Обернувшись, сестры увидели всю свою команду в воинском воплощении.
   - Я, Сэйлор Марс, воин огня, по доброй воле и от всего сердца признаю тебя своей королевой и приношу в дар тебе силу звездного зерна моей планеты, - Элиза преклонила колено, и вокруг Кэт вспыхнули яркие язычки пламени. Марселу отступил на шаг.
   - Я, Сэйлор Меркурий, воин воды и льда, по доброй воле и от всего сердца признаю тебя своей королевой и приношу в дар тебе силу звездного зерна моей планеты, - рядом с ней опустилась Камилла, и к порхающим огонькам добавились сверкающие снежинки.
   - Девочки, вы чего? - обалдело пробормотала Кэт, растерянно глядя на подруг. Среди гостей нарастал взволнованный ропот.
   - Я, Сэйлор Юпитер, - Валерия заняла место рядом с Милой. - Воин грозы и природы, по доброй воле и от всего сердца признаю тебя своей королевой и приношу в дар тебе силу звездного зерна моей планеты, - под сводами зала пророкотал гром, и ослепительная молния змеей завилась вокруг ничего не понимающей принцессы.
   - Я, Сэйлор Венера, - Долли лукаво подмигнула ей, прежде чем присоединиться к подругам, - Воин любви и красоты, по доброй воле и от всего сердца признаю тебя своей королевой и приношу в дар тебе силу звездного зерна моей планеты.
   Цепь любви кольцом огненных сердец легла на полу, и вокруг Кэт вспыхнул теплый ореол.
   - Я, Хранитель Земли, - Марселу медленно преклонил колено. - По доброй воле и от всего сердца признаю тебя своей королевой и приношу в дар тебе сердце моей планеты, - в его ладонях появился золотой кристалл, и парень опустил его к ногам девушки.
   - Клянемся следовать за тобой, подчиняться тебе и оберегать тебя, королева, даже ценой собственной жизни, - закончили они уже хором.
   - Что все это... - договорить Кэт не успела. Яркий свет окутал ее с ног до головы, и когда он угас, на ее лбу под волнистой челкой сверкал золотистый полумесяц - знак королевского рода Луны.
   - Боюсь, у тебя больше нет выбора, - Серенити, первая пришедшая в себя, серьезно и немного сочувственно смотрела на внучку. - Теперь ты - абсолютный лидер воинов, Кэт. Они избрали тебя. Без твоего присутствия отныне их сила ничего не стоит. Не говоря уже о том, что тебе теперь принадлежит сердце Земли, - королева лукаво улыбнулась парню и вновь перевела взгляд на Кэт. - Сожалею, но тебе придется остаться.
   - Что?! - девушка округлила глаза.
   - Это древний обряд. Когда хранители планет желают подчиняться только одному лидеру, чтобы ни для кого другого их сила полезной быть не могла, они приносят ему в дар силу звездных семян своих планет-покровителей, - Эндимион обнял жену, с легким интересом оглядывая коленопреклоненных воинов. - Интересно, откуда они про него узнали? Эта церемония не практикуется уже многие тысячелетия.
   - Но... - Кэт растерянно смотрела на своих подруг. - Почему?
   - Потому что ты - наш лидер, Кэт, - Валерия поднялась на ноги, серьезно глядя на нее. - Именно ты сделала из нас команду. Именно ты дала нам понять, что мы такое на самом деле и каковы наши возможности... И к тому же, ты - наша подруга. И мы не хотим потерять тебя.
   - А как же... - девушка оглянулась на сестру, нервно закусывающую губу. Кэтлин поймала ее взгляд и вскинула подбородок вверх, криво улыбнувшись:
   - Ну что ж... Мне остается только сказать вам всем спасибо. Я так понимаю, с этого момента мое присутствие в вашей компании теряет свою актуальность.
   - Кэтлин, - сестра виновато-умоляюще смотрела на нее.
   - Да брось, - та махнула рукой. - Если ты думаешь, что я расстроюсь, то ты сильно заблуждаешься! Они сейчас такой груз с моих плеч перевесили на твои! И я действительно говорю вам спасибо. Теперь у меня будет своя спокойная жизнь, любимый парень и все, о чем я могла лишь мечтать! Мне остается только пожелать тебе удачи, сестренка. На мой взгляд, это начало твоего личного кошмара. Один Марси чего стоит...
   - Ах да, - Элиза вдруг загадочно улыбнулась и, слегка прищурившись, взглянула на Кэт. - Все, что мой брат сказал тебе, это правда. Он действительно тебя любит. Если хочешь, мы все можем в этом поклясться. Включая Шеймуса.
   - Да уж, сцену, как Марселу на коленях умоляет его позволить тебя увидеть, я никогда не забуду, - фыркнула Диана, незаметно оказавшаяся рядом с ними.
   - Ты умолял Шеймуса на коленях??? - Кэт недоверчиво смотрела на парня.
   - Ради тебя я и не такое готов сотворить, - серьезно ответил он, все еще преклонив перед ней колено. - Кэт, я, правда, люблю тебя.
   Она медленно опустилась на пол рядом с ним и осторожно скользнула пальцами по его щеке:
   - Я верю. И... я тоже люблю тебя, Марселу!
   Его глаза вспыхнули бесконечным счастьем, и парень одним рывком поднялся на ноги, подхватывая свою принцессу. Кэт тихонько взвизгнула и рассмеялась, чувствуя, что голова начинает кружиться. Марселу замер, по-прежнему держа ее в объятиях, и робко, словно в первый раз, поцеловал девушку.
   - Ну, слава небу! - довольно выдохнула Элиза.
   - И не говори, - Долли с восторгом наблюдала за парой.
   - И давно вы узнали? - Кэтлин с кислым выражением лица отвернулась от ничего вокруг не замечающих влюбленных.
   - Кто когда, - Лиз пожала плечами и чуть насмешливо воззрилась на нее. - Составляя свой план, тебе стоило учесть некоторые мои способности. Вы, конечно, здорово похожи, но... Марселу она сама рассказала, пришлось. А девочки узнали буквально на днях.
   - Да. Накопилось слишком много вопросов, требующих ответов, - подтвердила Камилла. - И мы эти ответы потребовали.
   - А мы эти ответы дали, - Диана мило улыбнулась Кэтлин. - Уж извини, но так для всех будет лучше!
   - Не сомневаюсь, - девушка вздохнула и хотела что-то еще добавить, но в этот момент прозвучал мелодичный голос королевы:
   - Кэт, дорогая! Ты не хочешь нас представить друг другу? По крайней мере, хоть какую-то видимость этикета стоит соблюдать.
   - Ой, да, - Кэт, ярко покраснев, поспешно отпрянула от парня и в замешательстве посмотрела на свою семью. Судя по выражению лица Луны, ей предстояла как минимум часовая лекция на тему хорошего тона.
   - Заочно вы уже знакомы, - девушка бросила взгляд на свою компанию. - Это мои подруги. Элиза Дельгадо, - брюнетка с достоинством поклонилась, - Камилла Уотер, - шатенка серьезно кивнула. - Валерия и Долорес Грант, - Лери отрывисто склонила голову, а Долли сделала шутливый книксен. Кэт взглянула на Марселу и легко улыбнулась:
   - А этот молодой человек - Максимилиано Марселу Фернандес дель Кэрро.
   - Нео-принц Иллюзиона, - веско добавил за его плечом неслышно подошедший Даймон.
   - И как она все это выговорила? - насмешливо фыркнула Кэтлин.
   - Марселу, - девушка обернулась к нему, но он жестом остановил ее, после чего церемонно поклонился королевской чете:
   - Рад приветствовать вас лично, ваши величества. И пока есть такая возможность, я прошу у вас руки принцессы... Серенити, я полагаю? - его взгляд скользнул по совершенно ошеломленной спутнице.
   - Мы не вправе решать за нашу девочку, принц... - с напускным раздумьем протянула королева и поощряюще улыбнулась юноше. - Спрашивайте ее саму.
   Марселу повернулся и пристально посмотрел в широко распахнутые глаза Кэт, а потом нежно улыбнулся:
   - Кэтти, котенок мой...
   И уже по ее вспыхнувшему счастьем лицу понял - да! А она лукаво улыбнулась, ну точь-в-точь королева, и с тем же напускным раздумьем произнесла:
   - Даже и не знаю, ваше высочество... Так неожиданно... Мне надо подумать!
   - Я подожду, - Марселу серьезно кивнул, едва сдерживая улыбку.
   - Ну... Разве что при одном условии...
   - Все, что пожелаешь! - с готовностью отозвался парень.
   Кэт осторожно стащила с него полумаску и, глядя в серебристые глаза, негромко, но внятно проговорила:
   - Увижу еще раз твои дурацкие очки...
   Он счастливо рассмеялся и жарко поцеловал свою невесту. Гости разразились аплодисментами и всяческими пожеланиями. Кто-то особо нахальный (Кэт была готова спорить, что это Диана) завопил "горько", и это было с радостью подхвачено. Серенити махнула рукой притихшим музыкантом, и зал вновь заполнился музыкой и танцующими парами.
   И только Кэтлин с жалостливым недоумением смотрела в спину новоявленного жениха сестры. Происходящее в ее голове несколько не укладывалось. Она могла понять все: что Кэт подружилась с девчонками, что проперлась с долга воина, но ее любовь к этому ботанику... Девушка помотала головой и вновь кисло взглянула на пару.
   - Что-то не так? - чуть насмешливо поинтересовалась Лиз, для которой чувства принцессы секретом не были.
   - Просто задумалась, не слепа ли моя сестрица, - фыркнула Кэтлин.
   - С чего вдруг такие мысли? - по лицу Элизы расползалась улыбка предвкушения.
   - С того, что она умудрилась запасть на твоего братца-у... Уау!
   - Договаривай! - обернувшийся Марселу чуть ухмыльнулся, глядя на пораженное лицо своей вечной неприятельницы. Та придушено пискнула и, осторожно подобрав челюсть, невежливо ткнула в него пальцем:
   - Ты - Марси??? Но... Как??! Этого не может быть!
   - Хм. Кэтлин, вопрос о зрении я бы задала тебе, - Лиз подмигнула брату и пожала плечами. - Он такой и есть. И был. Все годы вашего общения. Надо было смотреть внимательнее.
   - Признаю свое поражение, Элиза, - неожиданно вздохнула та и подняла руки. - Я почти готова покуситься на собственный локоть. Не ниже девяти с плюсом.
   - Знаю, - девушка фыркнула. - А на мой взгляд - так и все десять.
   - И не только на твой, - Кэт улыбнулась и растрепала его челку. - С плюсом. Нет, даже с двумя! Но это - отнюдь не самое главное. Хотя я, наверное, субъективна. Я его люблю.
   Марселу вспыхнул ласковой нежностью и снова склонился к ее губам.
   - Дети, шли бы вы... в более подходящее место! - прошипел за их спинами недовольный голос, и над ними нависла сердитая Луна. - Это бал! Официальное мероприятие! Вы и так уже все мыслимые и немыслимые нормы поведения нарушили! Наглость - второе счастье, я понимаю. Но уж чересчур-то наглеть не стоит?
   - Прости, Луна, - Кэт смущенно потупила глазки. - Мы больше не будем.
   - Я бы не стал давать таких скоропалительных обещаний, - промурлыкал Марселу ей на ухо, и девушка, одарив его косым взглядом, уточнила:
   - Здесь, во всяком случае! - после чего потянула парня за собой.
   Девушка привела его на террасу, облюбованную ею в первый же вечер пребывания во дворце. Отсюда Земля была видна как на ладони. Если спуститься по нескольким широким ступеням, можно было попасть в благоухающий сад. Высокие резные столбы сплошь оплетались вьющейся розой, и раскрытые бутоны алели в сумерках, как драгоценные рубины. Тонкие паутинчатые перила ограды казались хрупкими, однако Кэт без сомнений легко запрыгнула на них и уселась, прижавшись спиной к одному из столбов и покачивая в воздухе ногой.
   - Это мое любимое место, - раздался ее тихий голос, и девушка подняла глаза на мерцающую голубую планету. - Взгляни на нее! Разве она не стоит того, чтобы ее защищать?
   - Наверное, стоит, - Марселу бросил на свою планету короткий взгляд и вновь обратил все свое внимание на принцессу.
   - Она прекрасна! - благоговейно выдохнула Кэт, ее лицо словно засияло неземным светом. Девушка неожиданно прищурилась и лукаво посмотрела на парня:
   - Впрочем, это и понятно! У нее такой великолепный Хранитель!
   Марселу негромко рассмеялся и нежно погладил ее по щеке, убрав несколько выбившихся прядей:
   - Землю невозможно представить без Луны, котенок. Как меня без тебя.
   Она порывисто подалась к нему, чтобы обнять, и чуть не сверзилась с перил. Однако у ее любимого была отменная реакция. Сильные руки подхватили девушку, и Кэт ощутила под щекой теплую ткань его рубашки.
   - Кажется, самый верный способ заставить тебя упасть в мои объятия - затащить на какой-нибудь праздник, - с легкой ехидцей проговорил Марселу. - Тебя сразу начинает ко мне как магнитом тянуть!
   - Меня к тебе всегда тянет, но обычно я успешно с этим борюсь, - хмыкнула Кэт, накручивая на палец прядь его волос. - У меня ведь был такой хороший учитель!
   - Это кто? - недовольно поинтересовался парень, на мгновение отогнав блаженное состояние.
   - А ты догадайся, - хихикнула девушка.
   - Лично я видела только одного такого же упрямца, не желающего поддаваться своим чувствам, - на соседнюю секцию ограды уселась Элиза и с легкой улыбкой окинула пару взглядом. - Я так рада, что у вас все в порядке!
   - Не поверишь, мы - тоже, - поделился Марселу и прищелкнул пальцами. - Ах да, Лиз! Я тебе когда-то обещал, что ты это увидишь лично! - он поднял руку Кэт, осторожно коснулся губами и, глядя девушке в глаза, произнес. - Раз ты согласилась, оно по праву принадлежит тебе, - и ее безымянный палец плотно обхватило тонкое кольцо с изящной гравировкой. В причудливом плетении покоился бриллиантовый цветок.
   - Марси, какая прелесть! - восторженно ахнула Кэт, любуясь новым украшением. Даже не разбираясь в драгоценностях, она понимала, что вещь явно антикварная.
   - Что ж, теперь на наши семейные вечеринки ты можешь приходить без особого опасения, - хихикнула Элиза. - Считай, что братец поставил на тебя тавро "собственность графа дэль Кэрро", - и довольно прищурилась. - Дедушка будет в восторге! От него в последнее время только о тебе и слышно было. Никогда не видела, чтобы дона Аугусто так быстро очаровывали!
   - Да я и не собиралась... - начала оправдываться Кэт, но ее прервал звонкий смех подруги:
   - В том и дело, Кэт. В том и дело!
   - Вот вы все где! - на террасе появилась вся прочая компания, включая Кэтлин.
   - Боже мой, какой шикарный праздник! - Долли повисла на шее подруги и звонко чмокнула ее в щеку. - Поздравляю, Кэтти! Вы с Марси классная пара, но я об этом уже говорила!
   - Спасибо, - девушка смущенно порозовела и обвела их виновато-вопросительным взглядом. - Как вы все здесь оказались? И почему?
   - На вопрос "почему" ты уже получила ответ, - Валерия усмехнулась и слегка растрепала ее волосы. - А как... Ди и Даймон помогли! Она шмыгнула в твой портал в клубе, узнала, где ты находишься, и мы составили план по твоему удержанию в нашем мире... Который успешно реализовали, как видишь!
   - Я бы на твоем месте гордилась, Кэт, - хмыкнула ее сестра, опираясь на заграждение и глядя на земной шар. - Меня они бы так останавливать не стали.
   - Если бы я ушла, пришлось бы, - Кэт пожала плечами и добавила. - Тебе большой привет от Лекса. Я совсем забыла передать.
   - Что??? - Кэтлин резко развернулась к ней. В ее глазах сверкало изумление, недоверие и что-то еще. Какое-то подозрение.
   - Да, Лекс возвращался из Европы на пару дней, - Диана утвердительно кивнула.
   - И... что было? - как девушка ни старалась, голос все равно предательски задрожал.
   - Что-что, - пробурчала Кэт. - Естественно, сначала он принял меня за тебя. Так что мне пришлось долго доказывать ему его заблуждение. Прости, конечно, но быть девушкой твоего парня как-то не по мне, сестричка! - с легкой язвительностью в голосе добавила она.
   - Так что Лекс все знает, - Ди вздохнула. - И тебя ждут крупные разборки по возвращению.
   - Не крупные, - Кэтлин негромко рассмеялась и довольно прищурилась. - Когда он узнает, что больше на мне ничего не висит, и мы можем быть счастливы и пожениться хоть сейчас, Лекс вообще о всяких разборках забудет!
   - Угу, - Кэт кивнула и, помолчав, поинтересовалась. - А скажи, если бы он тебе поставил условие - он или твой долг воина, что бы ты выбрала?
   На террасе моментально воцарилась тишина. Кэтлин несколько мгновений пристально смотрела на сестру, а потом опустила плечи, прошептав:
   - Не знаю... Скорее всего, долг... Хотя Лекс знает, что это для меня значит. Он бы не стал...
   - Стал, - серьезно ответил Марселу. - Он просил передать тебе, чтобы ты выбирала. Так что...
   - Ребята, - Кэтлин смотрела на них странным взглядом, и они не могли поверить своим глазам - на ее щеках блестели слезы. - Ребята, спасибо вам! Я только сейчас поняла, что именно вы для меня сделали! Марси, хвала небесам, что ты любишь мою сестру! Я эгоистка, знаю, но ваша любовь сохранила смысл моей жизни. Я не смогла бы бросить команду, но и жить без Лекса я не в состоянии... Если вдруг... Вы всегда можете меня найти. Правда! Хотя я и надеюсь, что этого не потребуется...
   - Мы с тобой обе - эгоистки, - усмехнулась Кэт, прижимаясь к парню. - Если бы ты не влипла во всю эту историю, вряд ли бы я была так счастлива, как сейчас. Кэтлин, ты подарила мне такую жизнь, о которой я даже мечтать не могла!
   - Это точно, - фыркнула та, вытирая слезы. - Твой мир - такая жуткая дыра! Не представляю, как ты там жила.
   - В своем собственном мире, - вздохнула девушка и чуть нахмурилась.
   - В чем дело, котенок? - Марселу моментально уловил перемену в ее настроении.
   - Я просто подумала, как именно в там сотрут память обо мне. У моей семьи, друзей, знакомых, - Кэт покачала головой. - Не представляю, как такое возможно.
   - А кто сказал, что что-то станут стирать? - Камилла оторвалась от очередного толстенного фолианта, даже на вид - очень древнего, и легко улыбнулась. - Во всяком случае, королева Меркурия предложила вполне рациональный вариант - создать голема с твоей внешностью, с заложенной программой старения и блоком твоих воспоминаний в мозгу. Автономная кукла, абсолютно идентичная тебе с возможностями развития. И никаких проблем. Фактически получится, что ты никуда и не уходила. Никто даже не заметит подмены. Насколько я понимаю, местные технологии гораздо выше тех, что существуют на нашей Земле, не говоря уже о твоей.
   - А у нас ты по-прежнему будешь Кэтлин Силвер, чтобы не вызывать вопросов, - Диана весело болтала ногами и беспечно улыбалась. - А Кэтлин мы пропишем в Европе. Создать легенду будет не так уж сложно. Ты ведь не захочешь возвращаться обратно? - обратилась она к девушке. - Лексу предложили контракт в Париже. И он очень хочет его получить. Вместе с тобой!
   - Если я вдруг соскучусь по нашему городишке, то способность к телепортации у меня еще никто не отнимал, - проворчала Кэтлин и задорно ухмыльнулась. - Париж, готовься! К тебе идет принцесса Луны!
   Компания дружно рассмеялась, и в этот момент...
   - Черт! Я так и знала, что случится какая-нибудь пакость, - проворчала Кэт, ощутив знакомое чувство тревоги.
   - Не беспокойся, я запомнил координаты портала, - Марселу легонько чмокнул ее в макушку и ловко повязал на лицо маску. - Так что мы сможем вернуться в любой момент!
   - Это точно, местечко шикарное! - Долорес подмигнула принцессе. - Надеюсь, это не последний праздник, на который мы здесь попали?
   - Я тоже на это надеюсь, - девушка ответила подруге улыбкой и сжала кристалл трансформации. - Сила Луны!..
   Сияющий портал поглотил воительниц, отправляя их навстречу новым приключениям и оставив Кэтлин смотреть им вслед.
   - Удачи, сестренка, - негромко прошептала девушка и повернулась на практически бесшумный шаг. - Что ж, вы были правы. Судьбу изменить сложно. Но я все еще надеюсь...
   - Судьбу изменить нельзя. Будущее - можно. Человек строит его сам, - Гранатовый Посох опустился на перила, и воин Времени и Пространства Сэйлор Плутон подняла глаза к небу. - Есть много вариантов грядущего, и самый вероятный вовсе не значит - единственный. Если это утешит тебя, сейчас ваше будущее вновь неопределенно в отличие от тринадцати лет назад.
   - Это хорошо? - поинтересовалась Кэтлин.
   - Поживем - увидим, - Плутон улыбнулась ей и, взмахнув посохом, добавила. - Но я точно могу сказать, что если ты сейчас шагнешь в этот портал, тебя будет ждать большая радость.
   Принцесса улыбнулась ей и, подобрав юбки, бросилась в неизвестность. Воительница проследила, как сияющий овал осыпается за ее спиной мелкими искрами, и вновь взглянула на Землю:
   - Удачи вам обеим, малышки. Она вам пригодится... Как и всем нам...
   Над дворцом взлетели первые фейерверки, и сквозь их завесу все так же таинственно мерцал голубой шар Земли. На который в этот момент с тревогой и надеждой были обращены взгляды всего старшего поколения воинов.
   - Удачи, - беззвучно прошептала королева, машинально касаясь висящего на шее кристалла, и он вспыхнул под ее пальцами теплым светом.
   И на Земле в тот же момент, словно в ответ, мигнули яркие искры. Светлые ауры лунных принцесс...
  
  
  
   202
  
  
  
  

 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"