Скай Кассандра: другие произведения.

Странники. Начало Пути. Глава 4

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:

  
  Фэль вернулась с зарёй, когда пропел рог. Альтамир сидел у костра и поджаривал хлеб. Девушка подошла к нему со словами:
   - Доброе утро, брат.
   - Доброе утро, сестра, - откликнулся он, одарив её внимательным взглядом. - Как ты?
   - Более-менее, - Фэль блаженно потянулась и задорно улыбнулась. - А у вас всё спокойно было?
   - Относительно. Почти до рассвета утешал нашего несчастного влюблённого, - Альтамир кивнул на Ярта, который безмятежно спал рядом с ним. - Только недавно заснул.
   - Бедный, - пожалела девушка.
   - Кто из нас, я или он? - поинтересовался Альтамир.
   - Оба, - Фэль присела рядом с брюнетом, осторожно убрала с его лица разлохматившуюся чёлку и невольно залюбовалась тонкими и резкими чертами. - Посмотри на него. Он словно мотылёк, порхающий от одного цветка к другому. И ко мне так привязался, потому что я первая эльфийка, которую он увидел. Но уже скоро мальчик встретит целую толпу прекрасных девушек и забудет обо мне.
   - Фэль, он же эльф. И он уже любит тебя, - усмехнулся Странник. - Не влюблён, любит! Чувствуешь разницу? К тому же, кто может сравниться с тобой? Даже среди эльфийских дев? Ни одну из них в нашем народе не называют именем богини, Нэртэнэль.
  Девушка скорчила рожицу и хмыкнула:
   - Послушала бы тебя Терти! Что бы она сказала?
   - Подтвердила мои слова, - невозмутимо проговорил Альтамир и тут почувствовал горелый запах. - А, дрэит нэртэ! Вот видишь! Я с тобой даже про еду забыл, - он сокрушённо смотрел на два уголька, в которые превратились его кусочки хлеба.
  Фэльмарэ рассмеялась:
   - Нажарь ещё. Еды у нас предостаточно, спасибо Найрэ.
   - Доброе утро, - тихий голос заставил девушку оборвать смех и обернуться. Ярт сумрачно смотрел на неё, и в его глазах стояло какое-то отчаянно-решительное выражение.
   - Выспался? - поинтересовался Альтамир самым нейтральным тоном.
  Парень мотнул головой, не то согласно, не то отрицательно, и вновь воззрился на Фэль:
   - Я хотел тебе сказать... Я больше не буду тебя задерживать и путаться под ногами. Раз тебе так неприятно моё общество... Я уйду. Поеду на север, Мирэл говорил, там можно поучиться в Силливайоре у гномов, - Странник поперхнулся куском хлеба, ощутив на себе пронзительный взгляд подруги, а Ярт закончил. - Так что прости за всё и... Я всё равно люблю тебя, Фэль.
  Он поднялся на ноги и замер, ощутив крепкое пожатие её пальцев на запястье. А девушка не сводила глаз с его спины, располосованной так, словно по ней десяток кошек спустили. Альтамир обернулся, удивлённый внезапно повисшей тишиной, и присвистнул:
   - Вот это да!
   - Сядь, - приказала Фэль, дёрнув Ярта вниз, но он отрицательно помотал головой:
   - Всё в порядке. Пусть останутся. На память.
  Девушка закатила глаза и вскочила на ноги, разворачивая этого несносного мальчишку к себе лицом. Она ткнула его пальцем в грудь и резко заявила:
   - Если ты думаешь, что я сейчас вздохну с облегчением и согласно помашу тебе ручкой на прощание, ты сильно заблуждаешься. Во-первых, никуда я тебя одного не отпущу. Это тебе не Вэль, а совершенно другой мир, в котором сейчас довольно опасно. У тебя даже приличного оружия нет. Во-вторых, я твоя наставница, и это налагает на нас обоих некоторые обязательства, так что ни ты от меня, ни я от тебя в ближайшие годы не отделаемся. И, в-третьих, - Фэль неуловимым движением подсекла его ноги, заставляя парня плюхнуться на землю, - сядь уже и дай мне заняться твоей спиной! Может, шрамы и украшают мужчину, но твои выглядят совершенно безобразно. А на память от меня тебе ещё не раз прилетит, - добавила она и направилась за своей сумкой.
  Ярт проводил её ошеломлённым взглядом и посмотрел на Альтамира:
   - Что это было?
   - На твоём месте я бы не задавал вопросов, а наслаждался, пока есть такая возможность, - вполголоса ответил Странник и искоса посмотрел на возвращающуюся девушку. - Долго это счастье не продлится.
  Фэль села между ними и бесцеремонно развернула Ярта спиной к себе. Тонкие пальцы осторожно обрисовали кровавые полосы, и девушка чуть прищурилась. Если бы она не знала, что сама нанесла их вечером, то вполне могла предположить, что им уже с четверть луны. Фэль стёрла засохшие потёки крови и убедилась в своей догадке. Царапины заживали слишком быстро. Даже для эльфийской регенерации это было чересчур.
   - Что там? - Ярт бросил взгляд через плечо.
   - Ничего особенного, - девушка раскупорила баночку с мазью и щедро растёрла её по спине парня. - И не вертись, ты мне мешаешь.
   - Ну, вот! Я же говорил, - Альтамир хмыкнул и чуть повернул голову, созерцая абсолютно блаженное выражение на лице Ярта. - А впрочем, у каждого своё понятие счастья.
  Узкие девичьи ладони, нежные и одновременно сильные, скользили по спине брюнета, втирая мазь, разминая мышцы, а Фэль в это время отрешённо размышляла над тем, что Мирэл был прав. Ярт не мальчишка, а молодой мужчина, как бы он себя ни вёл. Вэль тому виной, магия Хэйи или наследственность Лайнэ, но тело, которое сейчас расслаблялось под её ладонями, давно уже не было подростковым. Высокий, узкий в кости, как все эльфы, Ярт не был тонким, как его ровесники-эльфята, которым предстояли ещё годы и годы взросления и возмужания. Он был стройным, да, но вся эта стройность состояла из крепких упругих мускулов.
  Фэль чуть тряхнула головой, отгоняя ненужные мысли, и легонько хлопнула парня по плечам:
   - Всё, одевайся.
   - Быстро, - вздохнул Ярт с искренним огорчением и, развернувшись, неожиданно галантно поднёс ладонь девушки к губам. - Спасибо.
   - Не за что, - она поспешно выдернула руку из его пальцев, чтобы не провоцировать это странное ощущение, поселившееся в ней со вчерашнего вечера и просыпающееся при каждом слишком тесном контакте с парнем, и склонилась над сумкой, стараясь не встречаться ни с кем взглядом.
  Ярт пружинисто поднялся на ноги и отправился умываться, а Альтамир, раскладывая завтрак, непринуждённо проговорил:
   - Успокоила и приласкала. Молодец! Давно бы так.
   - Да? А мне почему-то кажется, что я совершила огромную ошибку, - вздохнула девушка. - Теперь ему будет ещё труднее оставить меня в покое.
   - Это тебе будет труднее делать вид, что он тебе не нужен, - друг сунул ей в руки миску и посмотрел прямо в глаза. - Кстати, когда ты собираешься рассказать ему правду?
   - Какую? - Фэль захлопала ресницами, непонимающе глядя на него.
   - Про то, кто он такой, - Мирэл взглянул на плещущегося у ручья Ярта.
  Девушка ехидно улыбнулась и покачала головой:
   - Ну, уж нет! Эту задачу я доверю его дядюшке! Пусть он своего племянничка посвящает в семейные истории. Я бы с удовольствием и наставничество на него спихнула, вот только кто ж мне это позволит?
   - А что, у него есть родственники в Братстве? - удивился Альтамир. - Не слышал, чтобы кто-нибудь из Стаи уходил к Странникам. Скорее уж, всё было наоборот.
   - А его дядя ещё не в курсе, какое счастье привалит в их семью в скором времени, - Фэль улыбнулась ещё ехиднее. - Хотя они друг друга стоят. Лорелин и сам - та ещё заноза в мягком месте!
  Мирэл поперхнулся хлебом, громко закашлялся, глядя на подругу совсем уж круглыми глазами, и просипел:
   - Кто?!
   - Что случилось? - Ярт, умывшийся, переодевшийся и просто сияющий от счастья, уселся рядом с ними и подтянул к себе свою порцию еды. И подозрительно посмотрел на Странника, изучающего его самым пристальным образом: - Ты чего?
  Альтамир задержал взгляд на его глазах и покачал головой:
   - Мда... И после этого, Фэль, ты ещё говоришь 'никогда'. Ну-ну... На вашей свадьбе я тебе про это обязательно напомню!
  Теперь уже закашлялась девушка. Погрозив Альтамиру кулаком, она проговорила:
   - Пожалей мой завтрак, плод трудов твоих! Я же им подавлюсь, если не перестанешь так шутить!
   - А я серьёзно, - друг смотрел на неё таким честным и невинным взглядом, с такой наивной улыбкой, что Фэль не выдержала и повалилась в траву от хохота:
   - Ох, Альтамир! Вот просмеюсь и задам тебе взбучку. На тебя смотреть иногда просто невозможно!
   - А ты не смотри, ты лучше ешь, - посоветовал тот, - а то завтрак на траве останется. Зря старался, что ли?
   - Да ладно, ладно, не зря, - она успокоилась и поспешила доесть поскорее, пока Альтамир ещё что-нибудь не выкинул.
  В это время проснулся Инри. Видимо, учуяв, что готово нечто вкусненькое. Он нехотя побрёл к ручью умываться, по дороге сладко потягиваясь. Вернувшись, блондин уселся рядом с Альтамиром и, позёвывая, поинтересовался:
   - Когда тронемся?
   - Ох, и нетерпеливая нынче пошла молодёжь! - покачал головой Странник, неторопливо уминая завтрак.
   - И не говори, - сокрушённо вздохнула Фэль.
  Инри смутился, заливаясь пятнистым румянцем, и едва слышно пробормотал:
   - Я просто хочу на Ваинэль посмотреть...
   - Да ладно, - Альтамир улыбнулся. - Не обращай внимания, это мы так шутим. Через полчасика тронемся. Так что ешь спокойно.
  А пока ребята ели, Странники стали потихоньку собираться. Фэль разделила провизию и упаковала сумки. Альтамир деловито складывал оставшиеся дрова под камни, закрывавшие место стоянки.
   - Другим пригодятся, - пояснил он, встретив вопросительный взгляд Ярта.
  Наконец, всё было убрано, вымытая посуда также разделена поровну, и наступила пора прощаться.
   - Ну что, в путь? - Фэль грустно вздохнула и протянула руки к огню, чтобы погасить его, но вдруг тихонько пропела:
   - Ты слышишь, ветер стучит в окно?
   Пора, Странник, пора.
   И пусть за дверью ещё темно,
   Мы двинемся в путь до утра...
  
   - Ты слышишь, трубит над горами рог.
   Над миром встаёт заря.
   Накинь свой плащ, господин дорог,
   Ты в мире живёшь не зря...
  
  Альтамир присел рядом с ней и тоже протянул руки к огню...
  
   - Ты слышишь, песню тебе поют
   Перекрёстки земных дорог.
   Оставь за спиной тепло и уют,
   Чтобы снова шагнуть на порог.
  
   Нам ветер вновь застучал в окно.
   Пора, Странник, пора...
   И пусть за дверью ещё темно,
   Мы двинемся в путь до утра...
  
  Фэль улыбнулась и обняла Альтамира:
   - Передавай привет Терти. И Эртэ. Я скоро приеду.
   - Конечно, - Альтамир кивнул. - Мы будем ждать. Как всегда.
   - Если тебя опять куда-нибудь ноги не унесут, - усмехнулась она и взмахнула рукой. - Аи фантро!
  Пламя угасло, и девушка встала:
   - Пора...
   - Держи, - Инри что-то сунул в ладонь друга, и Ярт, разжав пальцы, увидел плетёный кожаный браслет с несколькими деревянными бусинами. На одной из них темнел треугольник, перечёркнутый горизонтальной линией - знак, которым Инри всегда помечал свои поделки.
   - На удачу, - блондин подмигнул Ярту, едва заметно кивнул в сторону Фэль и посмотрел на подошедшего Странника. - Пора?
   - Идём, малыш, - Альтамир обнял его за плечи и повёл к лошади.
  Ярт затянул подарок на запястье и махнул другу рукой:
   - Увидимся в Ваинэле!
   - Увидимся, - кивнул Инри и взял Райче за узду. Уже уходя с поляны, он оглянулся назад. Ярт и Фэль неторопливо ехали рядом друг с другом, о чём-то беседуя, и блондин вновь поймал себя на мысли, что эти двое уже воспринимаются им, как нечто неразделимое.
   - Ты идёшь? - вырвал его из созерцания голос Альтамира, и Инри поспешил вслед за своим новым спутником.
  
  В тот момент, когда они разошлись, Инри даже не подозревал, что ему будет настолько не хватать Ярта. Неотступное чувство, что стоит лишь поднять голову, и наткнёшься взглядом на знакомую спину, маячащую впереди рядом с Фэль, не покидало блондина ни на минуту. Иногда Инри даже пытался обратиться к приятелю, но тут же вспоминал, что Ярт едет другой дорогой, и смущённо замолкал. А на душе лежал противный едкий осадок, оставленный мыслями, что вот уж друг в данный момент точно о нём не вспоминает.
  Альтамир заметил несколько понурый вид спутника и моментально догадался, в чём дело:
   - Что? Никак без его шуточек прожить не можешь?
  Инри вздохнул и проговорил:
   - Я так привык, что он всегда где-то рядом. Едет и шепчется с Фэль. Мне их не хватает.
   - Они скоро появятся в Ваинэле, - Странник хмыкнул. - Ярт ещё успеет тебе надоесть. Вот увидишь, через пару дней после вашей встречи тебе покажется, что эта четверть луны была самой лучшей за всю дорогу.
   - Догадываюсь, - блондин улыбнулся. - Только это всё случится через сутки, во время которых он будет рассказывать мне, как старательно обхаживал Фэль, какие у них были приключения, и каких успехов он добился.
   - Ага, - Альтамир рассмеялся. - Главное, не забудь потом спросить Фэль, как всё было на самом деле. Истина окажется как раз где-то посередине этих двух рассказов.
   - Почему? - Инри удивлённо захлопал глазами. - Фэль уж точно врать не станет.
   - Не станет, - Мирэл ехидно ухмыльнулся, - но о многом просто умолчит. И немножечко сгустит краски, рассказывая о том, как же тяжело ей пришлось с Яртом один на один. Хотя, говоря по совести, стоило бы рассказать, как тяжело ей пришлось один на один с собой в его обществе... Ночные эльфы, чтоб их! - непонятно к чему добавил Странник с мрачным вздохом и тут же перестроился на другую тему. - Кстати, Ярт вчера возжелал выучить наш язык. А что насчёт тебя?
   - Мне?! Эльфийский?! - Инри нервно мотнул головой. - Не уверен, что получится.
   - Никогда не говори 'не получится', даже не попробовав, - назидательно произнёс Альтамир и перешёл на родной язык.
  Вся тоска блондина тут же испарилась. Мысли о друге разлетелись в разные стороны, вытесненные понятиями и правилами дивной певучей речи бессмертных.
  А ещё юноше было очень интересно наблюдать за новым спутником.
  В отличие от Фэль, Странник шёл по лесу, не сторожась каждого шороха. Он громко хрустел сучьями, весело распевал песни, играл на флейте. Когда Инри ему об этом сказал, Альтамир рассмеялся и назидательно проговорил:
   - Опасности находят только того, кто ожидает их за каждым поворотом. Мне же бояться нечего, особенно в Вайарат. Запомни это на будущее, Инри, если вдруг тебе придётся стать Странником.
   - Хорошо бы пришлось, - парень застенчиво улыбнулся. - Я хочу быть таким же, как ты и Фэль.
   - Не торопись. Путь - это тебе не чай с сахаром, - Альтамир усмехнулся. - Это у Ярта нет выбора. А у тебя вполне может быть своя дорога в жизни, не обязательно связанная с Братством, пусть даже твой отец был одним из нас.
   - Но я действительно хочу быть Странником, - пробормотал Инри, упрямо глядя на эльфа исподлобья. Мирэл коротко рассмеялся, встрепал спутнику волосы на макушке и негромко засвистел что-то себе под нос.
  Над ними с весёлым чириканьем сновали мелкие лесные пташки, совершенно не боявшиеся клевать с ладоней разные лакомства, которые им предлагал Странник. Он то и дело подбирал какие-то семена и ягоды, вышелушивал для пернатых друзей шишки. И при этом продолжал терзать Инри эльфийской грамматикой.
   - А это у всех эльфов так? - поинтересовался блондин, кивая на сидящих на плечах мужчины птиц.
   - Спросишь по-эльфийски, отвечу, - Альтамир чуть прищурился. - 'Так' будет 'коу'.
  Инри ярко покраснел, свёл брови и, запинаясь, выдавил:
   - Инья... эфейрис... к-коу шенна?
   - Шеннес, - поправил Странник. - И я бы на твоём месте уточнил, что же именно они могут, - он улыбнулся. - Но, в целом, справился, так что отвечаю...
   - Только не на эльфийском, пожалуйста! - выпалил блондин с искренним ужасом в голосе.
   - Ладно, ладно, - Альтамир рассмеялся. - Все эльфы способны так или иначе общаться с природой. Но у некоторых складываются особые отношения с различными её представителями. У кого-то это птицы или звери, у кого-то - растения. Есть даже те, кто может общаться с камнями и металлами. Фэль, к примеру, любимица кошачьих всех мастей. У моей жены особая связь со скворцами, именно поэтому она взяла себе имя 'Терти' - 'Скворушка', когда вышла на Путь. Я люблю всякую мелкую живность: птиц, белок, мышей, даже со змеями могу найти общий язык. А вот твой отец, хотя и родился на юге, обожал медведей.
  Инри вздохнул и чистосердечно признался:
   - Сколько вы мне ни рассказываете, а я всё равно не могу представить его эльфом и Странником... Отец, он какой-то... слишком человечный, точнее, очеловеченный. Не понимаю, зачем ему надо было уходить в Вэльтарет?
   - Это было его решение, и никто из нас не вправе его осуждать. Не скажу, что мы тогда были с ним согласны и не уговаривали передумать, но... В конце концов, мы приняли его выбор, ведь нельзя заставить другого жить по своим правилам. Найрэ выбрал свой путь, отправившись в Вэль, как ты - свой, когда ушёл оттуда, - Альтамир на мгновение помрачнел, но тут же вновь улыбнулся. - Насколько я понимаю, тебе надо объяснить спряжение глаголов...
  Блондин закатил глаза и протяжно вздохнул.
  
  Выверты замороченной эльфийской грамматики настолько заполонили мысли, что странное зудящее ощущение Инри первое время игнорировал. И лишь машинально поскребя шею в неизвестный по счёту раз, юноша осознал, что непонятный зуд идёт откуда-то изнутри и вряд ли вызван укусами насекомых.
  Решив на всякий случай уточнить у Альтамира - мало ли, вдруг здесь водятся какие-нибудь особо заразные комары? - Инри вскинул голову, но с его губ сорвался совсем другой вопрос:
   - Куда ты идёшь?!
  Странник, беззаботно насвистывая простенький мотивчик, уверенно направлялся в непролазные колючие заросли высотой почти в его немалый рост. За этой густой сетью ощетинившихся шипами веток возвышались мрачные суковатые ели, и ветер доносил неприятное поскрипывание сухих стволов.
  Оглянувшись, юноша обнаружил, что удобная широкая тропа, по которой они двигались до этого момента, шагов с полсотни как свернула в другую сторону и пролегла в обход неприветливой чащобы. Вперив вопросительный взгляд в спутника, Инри увидел, как Мирэл пожал плечами и ухмыльнулся:
   - Я - в Нэршо. А что?
   - А ты уверен, что идёшь туда правильно? - спросил блондин, с опаской покосившись на приближающиеся колючие заросли. Внутренний зуд с каждым шагом становился всё невыносимее, словно кто-то щекотал кожу изнутри. Инри передёрнул плечами и вновь машинально почесался.
  И в этот момент навстречу идущим выпорхнула птица. Пролетев сквозь заросли! И блондин осознал, что весь этот мрачный пейзаж - иллюзия! Защитная магия, вроде завесы, о которой им как-то рассказывала Фэль.
   - На самом деле никаких колючих зарослей и ельника тут нет, - полувопросительно уточнил Инри у спутника, всё так же шагающего в выбранном направлении.
   - Неа, - Альтамир ухмыльнулся ещё шире. - Ты быстро догадался.
   - И как же на самом деле выглядят эти места? - поинтересовался юноша.
   - Сам увидишь. Не буду портить сюрприз, - Странник скосил на него хитрый взгляд. - Но, думаю, тебе понравится.
  Инри чуть насупился и прикусил губу. Недоумение исчезло, уступив место неудержимому любопытству. Парень и про свербяще-зудящее ощущение думать перестал, напряжённо вглядываясь в окружающее, силясь проникнуть за морок иллюзий. От усилий даже слёзы на глазах выступили. Блондин резко смахнул их рукой и ещё пристальнее всмотрелся в приближающиеся кусты.
  'Ну же! Давай! Я знаю, что всё не так! Я хочу увидеть истину!..'
  И на короткий миг видимая картина дрогнула и расплылась, открыв светлые стволы березняка. Инри сморгнул от неожиданности и вновь уставился на мрачный ельник и заросли колючек, до которых осталась пара десятков шагов. Но в душе уже вспыхнул радостный азарт: 'Получилось один раз, значит, получится снова!'
  Приближающийся пейзаж пошёл волнами, словно в воду бросили камень, и расплылся туманными клочьями. За ними всё отчётливее проступал светлый березняк, заросший высокой душистой травой. Меж белых стволов пролегала удобная дорога, ведущая к просторным полям, где солнце золотило налитые колосья, и ещё дальше - к яблоневым садам, за которыми едва-едва проглядывали крыши утопающих в зелени домов.
  Однако взгляд Инри, скользнув по всей этой красоте, упёрся в стоящую чуть поодаль дубраву. Деревья в ней выглядели необхватными даже на таком расстоянии. Кряжистые узловатые дубы, кроны которых переплетались друг с другом в единое целое, казались стражами-великанами, охраняющими неведомое сокровище. Инри просто магнитом потянуло в ту сторону.
   - Эй, Мирэл! Скажи своему другу, чтобы перестал ломать нашу завесу. Мы вас и так пропустим! - прозвучал впереди незнакомый голос, и на дороге появился молодой эльф. Возник, словно из ниоткуда. Хотя это, конечно, было не так. Просто плащ, накинутый на его плечи, сливался с окружающим пейзажем как хамелеон, надёжно укрывая своего обладателя от посторонних глаз. Сейчас его полы были распахнуты, являя взгляду лёгкий кожаный доспех и висящий у бедра короткий лук. Солнечный свет, струящийся сквозь ажурные кроны берёз, весёлыми бликами дрожал на хищной синеве лезвий метательных ножей, надёжно закреплённых на перевязи. Ещё парочка рукоятей высовывалась из-за высоких голенищ. Наверняка что-то смертельно-опасное пряталось и в свободных рукавах охотничьей куртки, надетой под доспех.
  Менее всего такой боеготовный вид сочетался с мирным окружающим пейзажем, однако Альтамир не выказал и тени удивления подобной встречей. Зато слова встречающего про завесу ввергли его в полное недоумение:
   - Инри?
  Спутник словно не услышал, что к нему обращаются, не сводя пристального взгляда с дубов. Желание добраться до них возрастало с каждой секундой.
   - Инри! - проигнорировать мощную встряску оказалось сложнее, и парень ошарашенно захлопал глазами, поглядев сперва на нависшего над ним Мирэла, а потом на стоящего впереди незнакомца.
   - Ой...
   - Вот и 'ой'! - передразнил Странник и разжал пальцы, убирая ладонь с плеча юноши. - Что бы ты там ни делал с завесой, прекращай. Нэршо тебе и так покажут.
   - А я ничего и не... - смутился Инри, замолчал и снова поглядел в заинтересовавшем его направлении. - А что в той дубраве?
  Брови эльфа поползли под русую чёлку, а в ярких карих глазах мелькнуло замешательство. Оглянувшись в ту сторону, куда смотрел Инри, Страж пожал плечами и осторожно ответил:
   - Поляна друидов. Магический источник... - он перевёл взгляд на Альтамира и напряжённо спросил. - Что за странного мальчика ты привёл к нам на этот раз?
   - Это сын Найрэ. Его Фэль вытащила из Вэля, так что парню здесь всё в новинку, - усмехнулся Странник и подтолкнул спутника вперёд. - Идём.
   - А! Ну, тогда всё понятно, - эльф хмыкнул и, запахнув плащ, растворился в березняке, пропуская путников дальше.
  Когда Инри споткнулся в четвёртый или пятый раз, Альтамир не выдержал:
   - Эй, может, будешь смотреть под ноги? Свожу я тебя на ту поляну, свожу! Только в себя приди!
   - А туда можно? - изумился парень.
   - Можно, если осторожно, - проворчал Странник и хмыкнул. - Ты ведь всё равно бы полез. Даже если бы нельзя было.
  Инри смущённо покраснел и ничего не ответил. В конце концов, Мирэл был прав. С разрешения или без, но побывать на поляне друидов юноше казалось крайне важным. Редко что захватывало его мысли и желания настолько сильно, как эта настоятельная необходимость. Однако обещание Альтамира прибавило ему терпения, и блондин, наконец, обратил внимание на остальную часть Нэршо.
  Поселение началось как-то внезапно. Изящные дома были хаотично расположены среди обильно разросшихся садов, но в этом беспорядке присутствовала истинная гармония природы. Создавалось ощущение, что они выросли из земли вместе с окружающей их зеленью. Тёмные стены казались покрытыми восковым налётом времени; побеги вьюнка и дикого винограда оплетали их плотной сетью и взбирались по специальным каркасам, образуя живые веранды. Густой ковёр короткой мягкой травы пестрел цветами, и ни одна мастерица не смогла бы выткать такой красочный узор. Заботливо проложенные дорожки петляли среди строений и садов, устремляясь к центральной площади, откуда сейчас доносился характерный лязг. Инри удивлённо захлопал глазами и повернулся к Мирэлу:
   - Там сражаются?
   - Это поселение Стражей Вайарат, - Альтамир улыбнулся. - Тренировки являются неотъемлемой частью их жизни. Случись что, здешние жители первыми встретят врага на границе Лесного княжества.
   - Ярту бы здесь понравилось, - вздохнул блондин.
   - Тхартнэль его тоже не разочарует, - уверенно отозвался Странник и покосился на спутника. - Не хочешь присоединиться к молодёжи? Думаю, узнаешь много нового. А я пока свои дела закончу...
   - Я в сторонке постою, - тут же открестился Инри, уже увидевший, как именно проходят тренировки подрастающих Стражей. Центральная площадь была накрыта прозрачным, чуть дрожащим куполом, о который то и дело разбивались летающие внутри боевые заклинания. Среди хаотического мельтешения тел, конечностей и оружия неспешным шагом передвигались наставники, периодически подающие сигнал к перемене партнёров, вооружения или вида борьбы. И фехтование сменялось заклинаниями, безоружный бой - уворачиванием от различных метательных приспособлений, отработки ударов - реальными спаррингами. Блондин отлично понимал, что с его уровнем подготовки разве что к малышне присоединяться, которая за пределами купола махалась на деревяшках.
  Альтамир хмыкнул и обернулся на приветственный возглас. К ним неторопливым, словно бы скользящим шагом плыла красивая рыжеволосая эльфийка. Простое изумрудно-зелёное платье выгодно оттеняло красное золото волос, заплетённых в две толстые косы. Медово-карие глаза сверкали весёлыми янтарными искорками из-под пушистых ресниц. Немного остренький носик придавал девушке сходство с лисёнком.
  Инри, услышавший имя спутника, оглянулся вслед за Мирэлом и моментально забыл про всё - друидскую поляну, проходящую под носом тренировку, Ваинэль, Ярта... Тёплая волна, осязаемо растекавшаяся во все стороны от эльфийки, укутала его, словно мягчайшее на свете одеяло. Он даже прижмурился от удовольствия, но тут же вновь распахнул глаза, воззрившись на незнакомку.
   - Онни, ассэлэ! - Альтамир сначала отвесил церемонный поклон, а затем легко обнял девушку с широкой улыбкой. - Выросла-то! Решила вернуться домой?
   - Ага, - янтарные глаза с любопытством скользнули по изображающему столб Инри. - Сейчас я нужнее здесь, сам понимаешь. Обучение успею закончить и после того, как всё утрясётся... А ты тут каким образом? Лейн не говорил, что ты участвовал в заварушке у перекрёстка.
   - А я и не участвовал, - Странник усмехнулся и развёл руками. - Я на границе степей был. Сама знаешь, там элементалисты в основном. А у единственного телепортиста мало того, что сил осталось только до трети Вайарат пробить, так ещё и ориентиры на память в основном по южной части. Ну, он меня и докинул до самой дальней точки, а оттуда я уже пешком. Лошадь у меня уррухи в стычке задрали.
   - А подождать, пока до вас академики наши дотянутся, терпения не хватило? - Онни забавно приподняла тонкие брови.
   - Во-первых, не факт, что они стали бы до нас дотягиваться в принципе, - вздохнул Альтамир. - Странники - это лишняя сила на границе. А во-вторых, пока я там мылил холки этим паршивым шавкам, моя жена родила. Полагаешь, я мог усидеть на одном месте?
   - Поздравляю!!! - эльфийка с радостным визгом повисла на его шее, разом растеряв всё своё степенное спокойствие и подпрыгивая, как девчонка. Шатен едва удержал равновесие под таким напором.
   - И я тоже, - Инри даже вздрогнул от неожиданности, услышав голос из-за спины. Засмотревшись на девушку, блондин совершенно упустил из виду, когда к их компании присоединился ещё один участник.
  Молодой русоволосый эльф весело щурил серо-зелёные глаза, взирая на гостей деревни:
   - Ассэ, Мирэл. Рад тебя видеть живым и почти здоровым, - ироничный взгляд скользнул по бинтам на взъерошенной голове Странника и переместился на стоящего рядом с ним спутника. - А это, я так понимаю, тот самый юный талант, попортивший нам защиту?
  Глаза Онни округлились, и девушка с ещё большим интересом воззрилась на смущённого парня.
   - Я не специально, - пробормотал Инри и растерянно развёл руками. - Оно как-то само вышло.
  Оба эльфа жизнерадостно расхохотались, смутив его ещё больше.
   - Да не расстраивайся, - отмахнулся незнакомец. - Её уже по новой возвели! Мирэл, познакомь нас со своим самородком.
   - Знакомься, малыш, - Странник добродушно усмехнулся и махнул в сторону своего друга. - Это Лейантааль, Лейн, местный Мастер Стражей и мой старинный друг. А это, - он развернул юношу по направлению к эльфийке, - Онниисэль, почти готовый друид.
  Девушка немного обиженно надула губы и проворчала:
   - Не почти, а готовый. Подумаешь, пока не получила знака. Это вопрос пары лун!
   - А это Инри, - Альтамир хлопнул спутника по плечу. - Сын Найрэ. Фэль его из Вэля вытащила.
   - А сам Найрэ не вернулся? - с надеждой поинтересовался Лейн.
   - Увы, - Странник покачал головой и посмотрел на Онни. - Милая, могу я тебя кое о чём попросить?
   - Можешь, но вот выполню ли я твою просьбу... - всё ещё обиженно хмыкнула та.
   - Покажи Инри поляну друидов. Заодно объяснишь, что и как там устроено, - Мирэл чуть насмешливо прищурился. - А попутно как раз можешь попытаться выяснить, как он умудрился сорвать вашу завесу.
  Инри оторопело воззрился на спутника и ярко покраснел, уже заранее испытывая неловкость. Ну, не умел он общаться с девушками один на один! В компании, за широкой спиной друга это было делать куда проще. Ярт никогда не позволял беседе застывать на одном месте и превращаться в неловкую паузу. Пара нужных слов, новая тема, одобрительный взгляд, и всё вставало на свои места. А сейчас Инри с ужасом представлял своё косноязычное заикание, которое безудержно нападало на него в обществе красивых девушек.
   - Ну, пойдём, самородок, - весёлая улыбка показала очаровательные ямочки на девичьих щеках, и Онни махнула рукой в сторону дубов. - Нам туда.
   - Угу, - промычал блондин, бросив умоляющий взгляд на Альтамира, и получил утвердительный кивок.
   - Иди, иди, - Странник легонько подтолкнул спутника в спину. - Ты же сам хотел посмотреть. А я пока с Лейном о делах поговорю.
  Страж взирал на них с очень странным выражением лица, то и дело прикусывая нижнюю губу. И стоило только парочке удалиться на достаточное расстояние, им в спину прилетел заливистый хохот.
   - Жестокий! - почти простонал Лейн, повисая на плече друга. - За что ты с мальчиком так?
   - Ничего, ему полезно, - хмыкнул Альтамир, провожая взглядом молодёжь. Инри движениями напоминал деревянную игрушку, словно у него разом отказались гнуться руки и ноги. Зато Онни, бурно жестикулируя, говорила сразу за двоих и скованности своего собеседника даже не замечала.
  Девушка умудрялась задавать вопросы, сама на них отвечать, рассказывать какие-то забавные истории и делать это всё одновременно! Парень только поддакивал изредка, иногда совершенно не в тему, и уже через пять минут окончательно запутался в том, чем отличается дуб обыкновенный от дуба друидского, почему сестра эльфийки отказалась от должности Стража и уехала в Альмэсэйе выращивать цветы в оранжереях, а также каким боком к этому относится вызов стихийных элементалей и свадьба чьего-то двоюродного брата.
  Онни бросила на спутника взгляд искоса и неожиданно поинтересовалась:
   - Так ты жил в Вэле?
   - Да, - машинально кивнул Инри, всё ещё пытаясь выстроить в голове стройную картину рассказанного.
   - И как тебе у нас? - девушка обвела окрестности рукой, и непонятно было, что именно она имеет в виду - конкретно Нэршо или весь мир в целом.
   - Пока нравится, - блондин пожал плечами и улыбнулся. - А как будет дальше, посмотрим. Я, наверное, пока не до конца осознал, что это не просто очередной наш побег с Яртом. Что через пару-тройку дней я не вернусь домой, к семье, - он вздохнул. - Чтобы ответить на твой вопрос, мне тут нужно пожить годик-другой, чтобы полностью прочувствовать. В данный момент я слишком... под впечатлением!
   - Ярт - это твой друг?
  Инри увидел неприкрытое любопытство в золотых глазах эльфийки и чуть нахмурился:
   - Друг. Лучший. Почти как брат.
   - Ясно, - Онни забавно повела носиком и сменила тему. - А почему ты решил уйти из дома? Из-за Фэль?
   - Отчасти, - не стал скрывать парень, слегка покраснев. - Но это я уже перешагнул. Всё равно мне ничего рядом с ней не светило.
   - С ней никому ничего не светит, - хмыкнула девушка, вновь демонстрируя очаровательные ямочки, и лукаво взглянула на собеседника. - Но кто сказал, что не могло бы повезти тебе? Ты симпатичный парень, в котором есть кровь Странников, значит, вполне способен составить ей компанию на Пути. К тому же, маг...
   - Я не маг, - Инри помотал головой, чувствуя, как всё ярче полыхают щёки. Впервые красивая девушка сказала ему, что он симпатичный. То есть, сказала просто так, безо всякой задней мысли. Ей уж точно не требовалось подобраться к Ярту через его лучшего друга.
   - Если бы у тебя не было магических способностей, ты бы так у наших границ не нашуршал, - рассмеялась эльфийка. - К тому же, я чувствую в тебе магию. Сырую совсем, сразу видно, что ты не учился. Но она есть, и её довольно много. Будешь в Ваинэле, загляни в Академию, там тебе точно скажут. И про наличие, и про уровень, и про наиболее выраженное направление. Я так оценивать не умею, - она развела руками, словно извиняясь, и вернулась к прежней теме. - Так почему ты сейчас идёшь с Мирэлом, а не остался с Фэльмарэ?
   - Ну, - огорошенный новостями парень взъерошил волосы на затылке и пожал плечами. - Во-первых, я хочу поскорее попасть в Ваинэль, а Фэль сейчас на пути в Тхартнэль, так что я напросился в попутчики к Альтамиру. А во-вторых... - он на несколько мгновений замолчал, размышляя, как там дела у оставшейся наедине парочки.
   - Во-вторых? - вопросительно протянула Онни.
   - Во-вторых, Фэль сейчас как раз с тем, у кого есть все шансы с ней остаться, - Инри ухмыльнулся. - И если у него ничего не выйдет, он меня очень разочарует!
  Девушка удивлённо захлопала ресницами, услышав это:
   - Да ладно! Какой бы он ни был распрекрасный, она в его сторону и не взглянет! За ней сам Грэдлан бегает, а Фэль всё равно!
   - Не знаю, кто такой Грэдлан, - фыркнул Инри, - но уверен, что Ярту он и в подмётки не годится!
   - Ярт - это тот самый твой друг, почти брат? - уточнила эльфийка и помотала головой, убеждённо заявив. - Ничего у него не получится.
   - Получится, спорим? - неожиданно завёлся блондин, обидевшись за приятеля.
   - Спорим! - азартно поддержала Онни и крепко сжала его кисть в пальцах. - На поцелуй!
   - А? - парень ошарашенно воззрился на горящие предвкушением золотистые глаза.
   - Боишься? - чуть прищурилась девушка, хитро улыбаясь, ну, точь-в-точь лиса.
   - Ещё чего! - Инри насупился. - Спорим! Они будут вместе, я точно знаю.
   - Откуда такая уверенность? - поинтересовалась эльфийка, разбивая спор. - У него, что, какой-то приворотный артефакт высшего уровня? Так на Пламя это всё не действует, проверено! Она сама по себе - ходячий приворот для мужчин, потому как из Ночных.
   - Ну, тогда они в равных положениях, - блондин хмыкнул. - А откуда знаю... - он на мгновение прикусил губу, раздумывая, стоит ли раскрывать свой секрет. Мать в своё время строго-настрого запретила даже упоминать о видениях. Но, учитывая, что в данный момент Инри был очень далеко от Вэля и вообще стоял и спорил с настоящей эльфийкой-друидессой, запрет матери казался чем-то смешным и устаревшим.
   - Я это видел, - доверительно прошептал парень, чуть наклонившись к уху Онни. - У меня иногда бывает... Ну, вроде как, видения. Что было или что будет. И Ярта с Фэль я тоже увидел. Причём, в такой ситуации, что... - он смутился и отвёл взгляд.
   - О, - девушка задумчиво замолчала и, подхватив спутника под руку, продолжила путь к поляне друидов. А Инри внезапно вспомнил, что в обществе красивых девушек ему вроде как полагается смущаться, а не спорить на поцелуи.
  Пока парень предавался то неясным надеждам, то отчаянной самокритике, эльфийка вывела его за пределы Нэршо и по едва заметной в густой траве тропинке утянула в сторону кольца дубов. Могучие исполины стояли так близко друг к другу, что их ветви сплетались, словно стебли в цветочном венке, обвивая кряжистые стволы ближайших соседей. И практически невозможно было различить, где чьи. А вокруг, ощущаемое почти физически, волнами разливалось такое же тепло, какое окутывало и рыжеволосую друидессу.
  Онни легко перескочила через узловатые корни, выпирающие из-под земли, и оглянулась на спутника:
   - Осторожнее.
  Инри кивнул и максимально аккуратно перешагнул через неожиданную преграду. И замер.
  Здесь, на поляне, воздух почти пел от чего-то, разлитого в нём тугими, текучими струями. И ещё пронзительнее стало то щекочущее изнутри ощущение, которое возникло на подходе к Нэршо.
   - Что это? - блондин протянул руку в полной уверенности, что эти незримые потоки можно потрогать.
   - Магическая энергия, - девушка скинула лёгкие туфельки и босиком пошла к самому центру поляны, где стоял низкий камень с абсолютно плоской верхушкой. По нему взбирались побеги живых цветов, украшающие край импровизированной столешницы благоухающей гирляндой. На самом камне возвышались погашенные сейчас толстые свечи, окружённые хрустальными чашами, в которых едва заметно дрожала вода. А лёгкий ветерок разносил по поляне мелодичный звон крохотных колокольчиков, которыми были увешаны нижние ветви дубов.
   - А... вы её тут собираете, что ли?
   - Нет, - эльфийка рассмеялась и отрицательно помотала головой. - Поляна друидов - это источник, - Онни провела руками, очерчивая круг, и трава возле неё запестрела яркими красками неожиданно распустившихся цветов. - Это как... Ну, как родник на дне озера. Здесь одна из точек, где рождается магия. Их много в мире, ведь магия есть везде. Какие-то сильнее, какие-то слабее. Если у нас тут озеро, то, к примеру, Оэ Т'эро можно сравнить с морем. Там уже не родник, там гейзеры бьют! А есть совсем крошечные точки, вроде тех, которые люди называют ведьмиными кругами. А мы... Мы просто следим, чтобы ничто не мешало магии течь свободно. Чтобы ничто её... не пачкало!
   - Как можно испачкать то, что даже нельзя потрогать? - Инри удивлённо хлопнул глазами.
   - Можно. Испачкать можно всё, - губы девушки на миг исказились кривой усмешкой, но почти сразу Онни вновь весело улыбнулась и предложила. - Давай сядем где-нибудь, и я тебе расскажу про магию поподробнее!
   - Давай, - парень улыбнулся в ответ и вскинул брови, наблюдая, как собеседница забирается на услужливо опустившуюся дубовую ветвь и приглашающе кивает на другую - свободную:
   - Присаживайся!..
  Время летело совершенно незаметно. Слишком интересные вещи рассказывала Онни. Правда, Инри и сам бы затруднился ответить, что ему нравилось больше - сами истории или мелодичный голос рыжеволосой эльфийки.
  На плечо девушки неожиданно порхнула сойка и что-то быстро защебетала на своём птичьем. Онни улыбнулась, посмотрела на небо, а затем перевела взгляд на собеседника:
   - Тебе пора. Альтамир уже ждёт.
   - Правда? - парень растерянно оглянулся на Нэршо и только сейчас обратил внимание, что солнце уже давно стоит в зените. Похоже, они тут вдвоём не один час просидели, обсуждая особенности различных видов магии, защитную завесу Вайарат, которую поддерживали все друидские поляны без исключения, учёбу в Академии Магии, куда Инри загорелся желанием наведаться, и тысячу других интереснейших тем.
   - Правда, - эльфийка легко соскользнула с опустившейся к земле ветви и ласково погладила дуб по шершавой коре. - Пойдём.
  Инри спрыгнул вслед за ней и в последний раз обернулся на стоящий в центре поляны алтарь. На мгновение юноше почудилось, что камень расколот, но нет. Всё вокруг было по-прежнему мирным и спокойным, и цветы, обвивающие гранитные бока, покачивали пышными венчиками, а не висели мёртвыми почерневшими плетьми. Однако беспокойство уже пустило корни в душу.
  Некоторое время блондин шёл молча и размышлял, говорить девушке или нет о том, что увидел. А вдруг, действительно, почудилось? Но, когда уже собрался с духом, Онни неожиданно заговорила сама:
   - Ладно, отсюда и без меня доберёшься.
   - Я бы и так не заблудился, - Инри чуть смущённо взглянул на спутницу и внезапно заметил яркие пятна румянца, разливающиеся по девичьим щекам.
   - Возьми. На память о Нэршо, - в изящных длинных пальцах болталась подвеска в виде жёлудя с дубовым листом. Украшение было вырезано настолько тонко, что казалось почти ювелирным.
   - Спасибо, - парень протянул руку, но Онни неожиданно потребовала:
   - Да наклонись, сама надену!
  Инри послушно нагнул голову и замер, когда прохладные ладони скользнули по его шее, затягивая узелок на шнурке. А потом девушка неожиданно подалась навстречу и прижалась губами к его губам.
   - А... - сказать, что он был удивлён, это не сказать ничего! Инри ошеломлённо хлопал глазами и не находил слов.
   - Ну, я же проспорила, - немного неловко улыбнулась Онни и взмахнула рукой. - Ровной дороги, Странники, - в следующий миг эльфийка словно растворилась в воздухе, рассыпавшись пригоршней солнечных бликов.
   - Смотрю, время вы не теряли, - раздался позади явственно смеющийся голос Альтамира, и на плечо Инри легла ладонь Странника.
   - А куда она... - парень обернулся к спутнику, всё так же ошарашено хлопая глазами.
   - Вы имели удовольствие видеть то, как стесняются некоторые равнодушные и несгибаемые друидессы, - хмыкнул Лейн, стоящий рядом с Мирэлом. - Не беспокойся, парень, она просто не любит прощания. Помню, когда в последний раз уезжала в Друидскую Рощу, вообще сбежала тайком и ночью. Чтобы ни с кем не прощаться! Так что тебе ещё повезло.
  Альтамир добродушно ухмыльнулся и развернул юношу к поселению:
   - Пойдём уже. Нам пора двигаться дальше. И так задержались дольше, чем я рассчитывал.
  Инри через плечо бросил последний взгляд на дорожку, где недавно ещё стояла очаровательная эльфийка, вздохнул и последовал за спутником. Нет, парень бы не отказался даже заночевать в Нэршо, но Мирэл спешил в Ваинэль, где жила его семья, и задерживать его по пути блондин не собирался.
  На широкой дороге возле окраины их ждали Райче и ещё одна осёдланная лошадь. Красивая буланая кобылка. Выше Райче на добрую ладонь, с мощной грудной клеткой и длинными ногами, с изящной, немного вытянутой головой, сидящей на гордо выгнутой шее. Грива цвета белого золота была тщательно заплетена в замысловатую косу, чтобы не цеплялась за лесные сучья. Зато длинный хвост струился абсолютно свободно, мало не доставая до бабок.
   - Это Айсэ, - Альтамир ласково погладил лошадь по изящному храпу и скормил ей кусочек сочной морковки. - Теперь быстрее доберёмся.
   - Остались бы на денёк, - озвучил Лейн потаённое желание Инри, но Странник мотнул головой:
   - Нет, дружище. Извини, но - нет. Терти ждёт.
   - Ну, как знаешь. Привет ей передавай, - Страж похлопал Айсэ по крупу и улыбнулся блондину. - Заезжай ещё, самородок! Мы всегда рады гостям.
   - Ну, да. Тем, которые смогут найти дорогу, - хмыкнул Мирэл, садясь в седло.
   - Я приеду. Как-нибудь, - смущённо пробормотал Инри и тоже забрался на Райче.
   - Ровных дорог, Странники, - Лейн коротко отсалютовал им и, не дожидаясь ответа, зашагал к центральной площади Нэршо.
   - Спокойных времён, Стражи, - пробормотал себе под нос Альтамир и толкнул лошадь коленями. Айсэ с места взяла лёгкой рысью, а Райче привычно пристроилась в хвосте.
  До ночи они успели отмахать приличное расстояние. Мирэл бы и дальше не вылезал из седла, но прекрасно понимал, что в отличие от него, спутник в таком темпе на лошади не уснёт. Да и Райче, какой бы выносливой не была, вряд ли сможет несколько дней бежать без остановки, как эльфийские кони Стражей. Да и, положа руку на сердце, Странник проголодался и хотел чего-нибудь горячего и сытного. А для этого тоже требовалось остановиться, развести костёр и это горячее и сытное приготовить.
  Правда, когда Альтамир справился с этим делом и собрался пригласить Инри к трапезе, оказалось, что юноша уже видит десятый сон, свернувшись под плащом и крепко сжимая в кулаке подарок Онни. И такой счастливый и умиротворённый у него был вид, что у Странника рука не поднялась будить спутника. Даже ради ужина.
  
  Следующее утро началось для Инри с блаженного чувства полного высыпания. Вроде спал не больше, чем обычно, и встал с зарёй, как уже привык за дорогу с Фэль, но сегодня не было этого въевшегося ощущения, что тело ватное, а в голове - сплошной туман, и желания завернуться обратно в плащ и продрыхнуть ближайшие сутки. Напротив, внутри так и бурлила энергия! Парень бодренько вскочил на ноги и помахал руками, разгоняя кровь.
  Альтамир уже сидел на корточках у костра и готовил завтрак. И снова что-то напевал себе под нос.
   - С добрым утром, - усмехнулся он, поглядев на изображающего активную зарядку блондина.
   - С добрым утром, - тот встряхнулся и сразу спросил. - А что на завтрак?
   - Вот это я понимаю, - добродушно проворчал Альтамир. - Это по-нашему. А то заснул, даже не поужинав! Я уж испугался, что Фэль на тебя дурно повлияла со своей умеренностью в еде.
   - Так что на завтрак? - снова спросил парень и присел рядом с ним.
   - Вчерашняя похлёбка, немного мяса, жареный хлеб, - Альтамир раскладывал еду. - Ну, и так далее. Надеюсь, тебя это устраивает?
   - М-м! - Инри втянул аппетитный запах и энергично затряс головой, проговорив. - Ещё как устраивает!
   - Тогда ручей там, - Альтамир махнул рукой на густой кустарник и бросил спутнику пустую флягу. - Набери воды заодно! Нам в обход болота идти, в тех краях чистых родников не найдёшь.
   - Нет проблем, - парень кивнул, поймав ёмкость, и бодренько зашагал в кусты.
  Прохладный ручей окончательно разогнал остатки сонливости. Инри наполнил флягу, подумав, что стоило бы и свою прихватить, а то там тоже на самом донышке плещется, и направился к стоянке, чуть фальшиво насвистывая себе под нос и машинально теребя пальцами новую подвеску на шее. Настроение было самое распрекрасное, и даже отсутствие Ярта уже не вызывало вчерашней грусти. Разумом владели гораздо более приятные мысли.
  Инри вспомнил золотистые глаза эльфийки и разулыбался с самым мечтательным видом.
   - О, ещё одна жертва влюблённости, - ухмыльнулся Альтамир, взглянув на своего спутника, и протянул ему миску. Улыбка на лице блондина увяла, сменившись мучительной задумчивостью.
  Тяжело вздохнув, парень завис носом над едой и пробормотал:
   - А разве в такую девушку можно не влюбиться, Мирэл? Она... Она...
   - Само совершенство! - подсказал Странник, пряча лукавую усмешку в уголках губ.
   - Именно, - Инри вздохнул ещё тяжелее. - Я всегда умудрялся увлекаться теми девушками, которые мне заведомо не светят. Так что я ещё та жертва влюблённости, тут ты прав.
   - Вообще-то, это была шутка, - качнул головой эльф и, подперев голову ладонью, в упор уставился на собеседника. - А Онни ты, кстати, очень понравился. Иначе она бы с тобой на ветках несколько часов не рассиживала, а исчезла бы сразу, как до поляны отвела.
   - Ты сам-то в это веришь? - блондин насмешливо изогнул брови. - Кто я и кто она! Тем более, учитывая, какие парни у них в Нэршо...
   - Ну, это ж надо так себя не любить... - вполголоса проворчал Странник словно бы себе под нос, однако Инри услышал и пожал плечами:
   - Почему? Я себя люблю. Просто не строю относительно своей персоны больших планов. А то, о чём ты говоришь, невозможно.
   - Нет ничего невозможного, запомни это, малыш, - назидательно проговорил Альтамир. - Есть очень мало приложенных усилий для достижения цели. Вон, посмотри на Ярта и бери с него пример!
   - Спасибо, - Инри ехидно усмехнулся. - Я с него пример беру с девяти лет. И что-то мне это до сих пор не сильно помогало.
   - Ладно, хватит болтать! Ешь лучше. Нам бы выехать пора, - сменил тему Странник и поднялся на ноги. - А я пока посмотрю, что такое вокруг творится. Птицы как не в себе. Лес словно с ума сошёл.
   - Угу, - промычал парень и сосредоточился на еде, что, впрочем, было не трудно. Альтамир готовил - пальчики оближешь! Ну, оно и понятно. Хорошо поесть он тоже любил.
  Инри жевал бутерброд и думал о Ярте. Как они там с Фэль? Как прошла их первая ночёвка на двоих? Парень вспомнил их предыдущий путь, фыркнул и сразу же закашлялся.
   - Ну, вот, точно маленький. На пару минут одного оставить нельзя, - рядом тут же оказался Альтамир и сильно похлопал его по спине, помогая справиться с куском хлеба. - Тебе, что, из-за возвышенных чувств приземлённая пища уже в горло не лезет? Если так, я с удовольствием съем её за тебя!
   - Обойдёшься! - промычал Инри, заслоняя миску руками, и показал спутнику язык. - Всё в меня лезет, просто поперхнулся!
   - Ну, точно, весь в отца, - рассмеялся Мирэл и потрепал мальчишку по голове.
  
  Неспешно закончив завтрак, они стали собираться в путь. Инри седлал Райче, одновременно любуясь скользящими по земле солнечными бликами, пробивающимися сквозь кружево лесных крон, и вспоминал, как в таких же бликах исчезала очаровательная друидесса. Пальцы машинально прикоснулись к подарку девушки, и в этот миг в груди вспыхнула резкая боль, словно сердце стиснула чья-то ледяная ладонь. Парень со стоном согнулся, обхватив себя руками, не в силах даже сделать вдох. А лицо рыжеволосой эльфийки в его мыслях исказилось гримасой ужаса.
   - Что с тобой? - Альтамир, в пару прыжков оказавшийся рядом, обхватил руками белое, как мел, лицо спутника и заглянул в его глаза, сейчас почти чёрные из-за расширившихся зрачков. - Инри! Ради всех богов, не пугай меня! Что случилось?
   - Я... не знаю, - сипящим шёпотом выдавил тот. - Дышать... Не могу дышать... Больно...
  Мирэл сдавил пальцами его виски и вслушался. Ладони почти сразу же обожгла нестерпимая боль, словно вместо крови по телу пронеслось бешеное пламя, скручивая всё внутри. Странник сжал её в тугой комок где-то в области сердца и встревоженно посмотрел на Инри. Тот измучено бухнулся на землю возле его ног, свернувшись в клубок. Альтамир присел рядом и поинтересовался:
   - Ты что-то видел?
   - Да, - блондин с трудом поднял голову и заглянул в глаза Страннику. - Боль, кровь, огонь... Онни... Нэршо, - он снова застонал сквозь зубы и ничком упал на хвою. - Как больно!..
   - Что?! Что ты видел?! - эльф побледнел и резко встряхнул его, впиваясь глазами в расширенные зрачки, проговорив чужим голосом. - Инри, что ты видел?
   - Я не знаю, - парень раскачивался из стороны в сторону, словно убаюкивая ноющее сердце. - Нэршо. Нэршо горел. Чужаки... Люди... Они убивали. Всех подряд... Кровь. Ручьи по земле... Трава красная... Огонь по стенам... Горящие тела... Дым. Чёрный. Живой... И огонь - чёрный... Боль, не моя, чужая... И Онни... Нет! За что?!
  У Альтамира было совершенно безумное лицо. Объяснения ему больше не требовались. Он не раз наблюдал, как Видящие входили в транс. Но ни разу они не проваливались в него так внезапно и так глубоко. И ни разу Странник не оставался с ними один на один, когда требовалось удержать и вытащить ушедшего в мир видений. Единственный случай - не в счёт, да и там были не видения, а воспоминания. И рядом находилась вся Друидская Роща. Сейчас Альтамиру оставалось только надеяться, что его теоретических познаний хватит для такого подвига. Странник резко обхватил голову Инри ладонями, закрывая его от мира, и в первую очередь от него самого.
  Как там говорила Элээн? Создать мысленный барьер вокруг, слиться разумами и вывести в нейтральную область. Создаём, сливаемся, выводим... И да поможет нам Анайриэн!
  Инри начал успокаиваться. Кошмарные видения отступили куда-то вглубь подсознания, сменившись хаотичным набором воспоминаний: младшие сёстры, попойки с друзьями, первое впечатление от эльфийского леса, тёплый летний день, запах свежесобранной морошки, Фэль, вошедшая в двери 'Золотого Листа'... Ладони Странника навевали покой, осторожно поглаживая его по голове. Когда глаза блондина приобрели осмысленное выражение, Альтамир спросил:
   - У тебя раньше такое было?
   - Так сильно ни разу, - Инри вперился взглядом в землю. - Первый раз случился года в четыре, когда мой брат с крыши упал и чуть не разбился. Я тогда и не понял ничего, а мама запретила даже упоминать, что у меня такое бывает. Что со мной? Это болезнь?
   - Почти, - Альтамир глубоко вздохнул. - Это дар.
   - Дар... - Инри судорожно шмыгнул носом. - Это проклятье. Не хуже вашего дара Пути, - он вскинул голову. - Нэршо... Его больше нет? Я видел то, что было?
   - Да, - Странник стиснул зубы. - Это 'гости' из тхартнэльской прорехи, больше некому... Теперь понятно, почему лес был таким беспокойным.
   - Это всегда так? - Инри не уточнял, но Альтамир понял его без слов.
   - Нет. Так только у тех, кто не научился владеть своим даром, - Странник потёр лицо и тяжело опустил голову на сцепленные пальцы. - Тебе надо в Академию. Там за тобой присмотрят и помогут. Иначе твой дар однажды просто убьёт тебя. Ты можешь видеть то, что происходит вдали от тебя или сокрыто от других. Как и твой отец. Но Найрэ знал, как это контролировать, а ты без присмотра можешь в один прекрасный день просто уйти в свои видения и уже не вернуться никогда, - Альтамир сжал кулаки и воскликнул в никуда. - Дрэит нэртэ! Ну почему твой дар не проснулся на сутки раньше?!
  Инри взъерошил волосы и тихо проговорил:
   - Он проснулся... Вчера, когда мы были на поляне. На мгновение. Я видел расколотый алтарь и выжженную землю. Вспышкой. Но тогда просто не понял, что это, - его пальцы машинально стиснули подвеску, и парень сжал зубы, давя зарождающееся в груди рыдание.
  Если бы он не раздумывал так долго... Если бы Онни его не перебила... Если бы он хотя бы Мирэлу рассказал! Если бы!
  Всё могло бы сложиться иначе...
   - Не могло, - голос Альтамира звучал глухо, а сам Странник даже не поднял вновь опущенной на кулаки головы. - Ну, разве что мы полегли бы там вместе с ними. Или ты полагаешь, что один Странник и один желторотик стали бы решающим перевесом против тех, кто смог вырезать целое поселение Стражей?
   - Но они хотя бы были готовы, - прошептал Инри, бесцельно глядя в никуда. - Хотя бы знали, что...
   - Что бы они знали? Что алтарь будет расколот, а поляна выжжена? Как? Когда? И при каких обстоятельствах? - Альтамир устало посмотрел на своего спутника. - Малыш, твои видения хаотичны и неуправляемы. Эта картина могла показывать любой момент времени: сегодня, завтра, месяц спустя, или вообще то, что произойдёт веков через десять... Не было никакой гарантии, что ты видел нынешний день. К тому же, если я правильно понял, у этих гадов с собой муэр... И тут уже впору думать, как не дать им двинуться дальше, - Странник тяжело поднялся на ноги и направился к ручью, бросив на ходу. - Ты пока ложись, отдохни немного. День у нас будет долгим. Боюсь, ночь тоже.
  Инри безропотно свернулся в комок и натянул плащ на самый нос. Крупная дрожь то и дело сотрясала всё тело, по лицу текли слёзы, но у парня даже не было сил их вытереть. А ещё у него жутко гудела голова, и её просто необходимо было прислонить к чему-то жёсткому и холодному. Очень хотелось заснуть и уйти от этой реальности, но Инри подозревал, что жуткие видения вряд ли оставят его в ближайшее время. Особенно то, в котором короткий меч незнакомого воина вспарывает грудь друидессы, заставляя девушку прервать заклинание на полуслове и сломанной куклой осесть на залитые кровью плиты площади.
  Онни! Золотоглазый лисёнок. Как задорно ты смеялась, слегка морща носик, как изящно поправляла непокорные рыжие кудряшки, как легко ты ступала по улице Нэршо, вся такая воздушная и лёгкая, словно переплетение солнечных бликов. Как мало мы знали друг друга. Как недолго длилось это счастье - быть рядом с тобой. Какими далёкими кажутся сейчас те минуты, проведённые в золотом свете твоих чудесных глаз. И в то же время они были словно несколько мгновений назад, словно только что видел чудесный сон и резко пробудился к серой жизни. Тебя уже нет. И больше не будет. Никогда. Какое отвратительное слово! Как клинок, пересекающий нить жизни. Тот клинок, который окрасил алым твоё платье. Клинок, который стал для тебя первым шагом на Звёздный Мост. И сердце вновь сжимается в тисках холодной тоски. Тоски по твоему голосу, которому больше не звучать под небом, по твоему смеху, звонкому, как чистый ручей, по золотым искрам твоих глаз. И руки беспомощно сжимают бесполезную рукоять отцовского меча, а перед глазами неотступно стоит твоё до невозможности беззащитное детское лицо, на котором так странно сочетаются твёрдо поджатые губы и наполненные слезами глаза, в которых пылает огонь решимости и ярости. И один удар навсегда выстраивает между нами стену, навсегда обрывает то счастье, в которое уже почти поверил. И хочется поднять голову к безмолвному небу и изо всех сил выкрикнуть то, что навсегда застыло в твоих глазах безмолвным вопросом. За что?! О боги, за что покарали вы беззащитных? Почему не защитили вы свой народ? Как вы допустили эту смерть? ЗА ЧТО?!
  
  Альтамир, вернувшийся на стоянку с мокрой взъерошенной головой, долгим взглядом окинул свернувшегося в кокон блондина. Он знал, что Инри не спит. Слияние сознаний ещё не было до конца разрушено, и мужчина оставался в курсе большей части эмоций и мыслей своего спутника. И его боль чувствовал, как свою. Но Странник умел отрешаться от боли, какой бы сильной она ни была. Годы на Пути научили ещё и не такому. А вот за мальчишку Альтамир опасался, и не без причины.
  У Найрэ был очень сильный дар. Учитывая, что его предки по человеческой линии принадлежали к семье потомственных прорицателей, а по эльфийской друг унаследовал кровь Льенн-а-Фаэн, Говорящих-с-Духами. И если бы не дар Пути, сидел бы сейчас Найрэ в Хрустальной Башне оракулов и прорицал будущее.
  Даже если у Инри всего половина таланта отца, этого уже достаточно, чтобы сойти с ума, ведь он действительно не умеет им управлять. А тут ещё неожиданная привязка к Онни. И полная гамма её незабываемых ощущений. Поэтому дар Видящего, подхлёстнутый эмоциями, мог в любой момент утянуть своего обладателя в бездну и сжечь его душу.
  Альтамир поёжился, вспомнив принятые эмоции, и едва заметно передёрнул плечами. По-хорошему сейчас стоило растормошить парня и отобрать у него щедрый подарок погибшей друидессы, чтобы если не порвать связь, то хотя бы ослабить её. Однако у Странника рука не поднималась сделать это. Он догадывался, что это первый подарок от девушки, которой впервые же понравился сам Инри, а не его дружба с Яртом. И прекрасно понимал, какое значение имеет для мальчишки эта подвеска. Особенно теперь, когда подарившей уже нет в живых.
  Мужчина ещё некоторое время взирал на неподвижно скрючившееся под плащом тело, потом махнул рукой и занялся делами насущными. Стоило сообщить в остальные поселения Стражей. И в Ковен магов. И князю Вайарат - безопасность этих земель была его прямой заботой. Конечно, всё это сделали бы и без его помощи. Но Альтамиру просто необходимо было чем-то заняться, чтобы отвлечься от жутких картин, всё ещё маячащих перед глазами.
  Да, и присмотреть за мальчишкой, куда ж без этого! На ближайшие дни он для Инри и папа, и мама, и добрый лекарь в одном флаконе. Потому как вряд ли кто будет разыскивать двух путников на просторах Лесного княжества, даже если один из них - всем известный Странник, а второй - потенциальный маг с немалым даром. И магам, и Стражам в ближайшее время будет, чем заняться. Вряд ли незваные гости успокоятся на Нэршо.
  В этот момент Альтамир ощутил духовное прикосновение своей эллиэ и тоскливо вздохнул. Терти, как всегда, первой узнала, что у него что-то стряслось. А, значит, срочно требовалось приводить мысли и чувства в порядок и всеми силами поддерживать картину благостного спокойствия, чтобы не волновать любимую жену, которой наверняка и так нет покоя с новорожденным сыном.
  
  Инри так глубоко ушёл в себя, что не замечал ничего вокруг. Он не заметил, как начался дождь, как свечерело, как Альтамир развёл огонь. Парень плавал сознанием где-то на грани реальности и не спешил в неё возвращаться. Впрочем, и впасть в забытье ему тоже что-то не позволяло. Словно чья-то невидимая ладонь подхватывала сознание и вновь и вновь неудержимо выносила к поверхности.
   - Инри, - осторожное тормошение заставило на миг вынырнуть из пучины полузабвения, и юноша с недоумением взглянул на склонившегося к нему Мирэла. Ему было непонятно, чего от него хочет Странник. Как вообще ещё чего-то можно хотеть в мире, в котором больше не было её - девушки с золотыми глазами и самым звонким смехом?
   - Выпей. Тебе потребуются силы, - в руках Альтамира была чашка с густым бульоном, и блондина скривило от внезапно накатившей тошноты.
   - Выпей! - уже более требовательно произнёс Странник. - А то в таком состоянии тебе один шаг до Звёздного Моста. И совсем не в качестве Избранного Путём.
   - Ну, и пусть, - безразлично пробормотал Инри, вновь сворачиваясь в комок и натягивая на голову плащ.
  В следующий миг жёсткая хватка сомкнулась на плече, вздёргивая блондина вверх, и щеку обожгла хлёсткая оплеуха. Альтамир ударил без особой силы, но и без всякой жалости, и с удовлетворением увидел, как в серых от тоски глазах проступает удивление, вытесняя стылую пустоту.
   - Ты чего? - пискнул Инри, держась за пылающее лицо.
   - Привожу тебя в чувство, - жёстко ответил его спутник и сунул ему в руку миску с бульоном. - Пей! Или ты полагаешь, она была бы счастлива, что ты решил последовать за ней и её семьёй? Думаешь, Онни хотела бы тебе смерти? - блондин вздрогнул от жестоких слов и опустил глаза, а Мирэл продолжил. - Если ты считаешь, что она согласилась бы с таким твоим решением, то ты ошибаешься. Онни была друидом, а они ничего не ценят так высоко, как жизнь. А ты бездарно пытаешься эту самую жизнь оборвать! Так что пей бульон и ложись спать. И не усложняй мне задачу ещё больше. Или ты полагаешь, что такому недоучке, как я, очень легко удерживать пытающегося скатиться в безумие Видящего? - Странник немного помолчал, взирая на медленно краснеющего спутника, и сухо добавил. - И учти, если ты провалишься в бездну, то только вместе со мной. Я обязан жизнью твоему отцу и меньшее, что могу сделать, так это попытаться спасти жизнь тебе. Пусть даже ценой своей собственной. Если ты считаешь, что такая бездарная смерть что-то изменит... Что ж, да будет так!
   - Прости... - смущённо выдавил совершенно побагровевший Инри и отхлебнул бульон. Он не почувствовал вкуса того, что пил, и с трудом удержался от рвотных позывов, но речь Альтамира огненными буквами впечаталась в сознание и заставила хоть немного взять себя в руки.
  Да, Мирэл прав. Смерть ничего не изменит. Нужно выжить. Выжить - и отомстить! Фэль говорила, что всё, творящееся сейчас в этом мире, дело рук кого-то, кто открыл новые Врата. Что ж, дело за малым - узнать, кто это, найти и устроить гаду то же, что он устроил в Нэршо!
  Инри стиснул пальцами чашку и бесцельно уставился на огонь, размышляя, как бы отыскать этого неизвестного, за которым безуспешно охотятся Братство Странников и Ковен магов. Выражение его лица при этом было таким, что Альтамир невольно вздрогнул и покачал головой.
  Месть, конечно, тоже была своего рода стимулом к жизни и целью, но Странник надеялся, что в ближайшее время мальчик найдёт этому достойную и менее разрушительную для личности замену. Но на сегодня пусть будет хотя бы это. Лишь бы у Инри было желание пережить эту ночь.
  Мирэл проследил, как спутник укладывается и заворачивается в плащ, и подбросил веток в огонь. И в который раз за этот день пожалел, что с ними не было Фэль.
  В отличие от него, у сестры был опыт общения с Видящими, упавшими за грань. Что неудивительно, ведь её обожаемый учитель был одним из них, даром, что друид по основной специализации. Сам Раймиль за грань не падал никогда, по крайней мере, за всё время их с Альтамиром знакомства, но вытаскивал оттуда немало провалившихся. И Фэль, в бытность свою ученицей, ему в том нередко помогала. А учитывая, что сестрёнка была ещё и отличной целительницей что тел, что душ, её присутствие сейчас было бы воистину незаменимым.
  Вот только Странник даже не догадывался, что в этот печальный день у его сестры проблем было ничуть не меньше.
   
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"