Кетлин: другие произведения.

Поменяться с оборотнем (Общий файл)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Для удобства чтения. Все, что я буду выкладывать, будет появляться и здесь. Правленая версия,кое-какие тапки учтены))


   Поменяться с оборотнем
  
   Часть первая.
   Предисловие.
  
   Близился к своему окончанию последний летний месяц. Я старательно наслаждалась вольной жизнью уже не школьницы, но еще не студентки. Правда, сегодняшний день приятным назвать было сложно. Складывалось впечатление, что неприятности выстроились в длинную очередь, чтобы высыпаться мне на голову. Уже и норму месячную выполнили. Последней каплей в переполненную чашу моего паршивого настроения был мелкий спор с подругой, перетекший в грандиозный скандал.
   Теперь немного информации о существе, которое здесь именуется "я". Другие называют меня Ксюшей. Обычное себе имя и я, в принципе, не выделяюсь ничем, кроме вредного характера и тяги к приключениям. И первое, и второе качества помогли мне насобирать кучу врагов, ибо в нашем скучном мире приключения находятся путем подстраивания людям пакостей, на которые у меня фантазия богатая. Плюс ко всему я достаточно веселая и симпатичная девушка. Волосы у меня каштановые с рыжим оттенком, а глаза карие. Естественно я не похожа на красавиц с обложек глянцевых журналов, но при желании тоже могу выглядеть сногсшибательно. Правда, при моем росте и весе (1,60м и 45кг соответственно) реально с ног сшибить никого не могу, и поэтому чувствую себя очень неуверенно в темных переулках, но это не значит, что я ими не хожу. Вот и сейчас поперлась.
   Итак, я храбро топала по пустынным дворам в сторону дома. Можно было воспользоваться нормальной дорогой, людной и освещенной, но я, как существо на редкость ленивое, пошла через дворы, надеясь таким образом сократить путь. До дома оставалось всего ничего, как вдруг я почувствовала странное беспокойство. Привыкшая доверять интуиции (она всегда прекрасно давала знать куда и когда надо драпать, чтобы не отгрести неприятностей за учиненные мною шалости), я замедлилась, а потом и вовсе остановилась. Чувство беспокойства перешло в ещё более неприятное: "чужого взгляда". Обернувшись, никого не увидела. Черт, что за дела? Проклиная посетившую меня шизу, я пошла вперед с намерением побыстрее оказаться дома. Вот, наконец, последний двор: за ним узенькая дорожка и дом!
   Тут мое внимание привлекла странна дырка в земле прямо за три шага от меня. Любопытненько! Я мигом преодолела это ничтожное расстояние. Дырочка выглядела очень аккуратно: идеально круглая, неглубокая, с ровными краями. А что это за линии? Мать моя женщина! Вокруг дыры была начерчена пентаграмма. Стоп! Где-то я такую уже видела. Ага, вспомнила. Моя подруга, с которой я нынче поскандалила, увлекалась магией, гаданием и прочей мистикой. А недавно она показывала мне разные круги, треугольники и пентаграммы для всевозможных нужд. По мне - это всё было "бредом сивой кобылы". Что я, собственно, и сообщила подруге. Она естественно обиделась, но не оставила надежду доказать мне, что я ошибаюсь. А может, это всё её выходки? Я задумчиво посмотрела на пентаграмму и откинула эту заманчивую мысль. Моей подруге в одиночку проделать такую работу было бы не под силу, да и зачем?
   Я подумала (безрезультатно) и неожиданно для самой себя стала в дырку, которая была по совместительству и центром пентаграммы. Окинув оную гордым взглядом, я почувствовала себя некромантом, готовящимся к вызову какого-нибудь демона. Не хватало только брыкающихся на жертвеннике девиц. Насколько я помнила рассказы подруги: без жертвы пентаграмма всего лишь безобидный рисуночек. Силой её наполняла только смерть при ритуальном жертвоприношении. Может жертвенник замаскирован? Поблуждав взглядом по окрестностям, я заприметила мило покосившуюся лавочку. Жертва местных компашек обладала выгнутой трубой, вполне заменявшей спинку. Между ней и сиденьем образовалось достаточно обширное свободное пространство. Как на ней сидеть можно было, не натерев себе спину, я себе не представляла. "Зато привязывать жертву удобно - заметил внутренний голос. - А вторые руку и ногу можно примотать за те два колечка". Что?!! Я моргнула. Кольца не исчезли. Но их же только что не было! А скамейка сейчас действительно здорово смахивала на алтарь: спинка перешла в горизонтальное положение, приблизилась к сиденью, нет, к каменной глыбе. Изменения произошли настолько стремительно, что я даже не успела это заметить. Мне стало страшно. "Быстрее отсюда - заорал на меня внутренний голос,- прочь от этого проклятого места".
   Я честно попыталась последовать хорошему совету, но не смогла сдвинуться с места. Приехали! Я попыталась выдернуть одну ногу, затем вторую - не смогла. Я глянула посмотреть, что с ними случилось, и заорала от ужаса: мои ноги действительно быстро проваливались под землю, увлекая меня за собой. Еще несколько секунд и я оказалась под землей с головой. Но вместо удушения, которое я ожидала почувствовать, я увидела, что лечу, причем куда-то вбок и с нарастающей скоростью. Мимо меня мелькали какие-то образы: небо, лес, речки, горы, какие-то города, страны. И тут мое сознание решило, что и так сильно задержалось и быстро покинуло меня.
  
   Глава 1
  
   Просыпалась я тяжело. Сначала вроде открыла глаза и тупо с минуту смотрела на украшенный замысловатой лепкой потолок. Потом снова их закрыла. "Что-то здесь не так", - мелькнуло в голове. Попробовала опять разлепить глаза. Ага, размечталась! Мои зрительные органы наотрез отказывались поработать на благо Родины, то бишь на меня. Промучившись минут пять, я все-таки их открыла. Ну, потолок, ну лепка. Красиво же! ...Лепка?!!
   Я села. Так-так. Комната. Большая. Незнакомая. Как я сюда вообще попала?!! Память упорно молчала, а я уже готова была кричать.
   "Не паниковать, только не паниковать",- уговаривала я себя. Уговаривалось плохо. Припомнив лечебную технику дыхания, я сделала глубокий вдох, потом выдох, потом опять вдох... Я подавилась выдохом, потому как вспомнила вчерашний вечер. Откашлявшись, я сосредоточилась на воспоминаниях: вот я вышла из дома подруги, злая, как черт в Рождество, решила сократить путь, пошла через дворы, а тут вдруг эта пентаграмма. Стоп, я ж провалилась в неё! Тут же вспомнилась сырая земля, которая накрыла меня с головой, странное ощущение полета, и темнота, что меня затем накрыла.
   Может, я в больнице? Я огляделась, нет, на больничную палату комната, в которой я нахожусь, походила меньше всего. Скорее всего, это спальня, причем явно девчачья, о чем свидетельствовали разнокалиберные куклы, рядком сидящие на полках.
   Кроме собственно кукол и полок в комнате были: кровать, на которой я, собственно сижу, трюмо с зеркалом, столик, низенький такой, наверное кофейный. Далее... Я придвинулась на край кровати. Далее у нас стеллаж с какими-то явно нужными в хозяйстве вещами. Так, а слева от трюмо у нас дверь, большой шкаф и кресло, уютно примостившееся в углу, а над ним какой-то шар, непонятного происхождения.
   Осмотрев данную обстановку, я пришла к выводу, что ничего пугающего в ней нет и вообще пора выходить из комнаты и искать кого-нибудь потолковее, чтобы объяснил, что со мной и куда я попала. Но для начала надо было встать с кровати. Процесс оказался очень неприятным. Затекшие за ночь ноги, наотрез отказывались слушаться хозяйку и двигаться, куда она захочет. Возможно, я бы так и дальше мучилась, если бы не наткнулась взглядом на противоположный угол. Ошеломленно замерев, я рассматривала достаточно большую клетку, в которой сидела доселе невиданная зверушка. Я быстро соскочила с кровати и, не удержав равновесия, рухнула на темно-красный ковер. "Блин, ненавижу ночные рубашки. Особенно длинные с рюшами",- я покосилась на свою сорочку и со вздохом констатировала, что с одеждой мне не повезло. Кое-как подобрав конечности, я встала.
   Посмотрев в сторону кровати, я заметила рядом с ней тумбочку с вазой фруктов и стаканом воды, что было весьма актуально, ибо у меня во рту, словно мышь сдохла. Я быстро оприходовала воду по назначению, то бишь внутрь, и прошлепала к клетке. Там сидела странная птица, ее тело покрывала чешуя и она была похожа на ящерицу с крыльями. Правда эти крылья были с перьями, как, и хвост, а на морде красовался клюв, но я не могла назвать это существо птицей. Впрочем, можно считать ее одной из разновидностей птиц. Она была с ястреба размером, черная такая, но красивая. Птицо-ящерица открыла оранжевый глаз и внимательно посмотрела на меня.
   -- Ну, что уставился, птеродактиль лупоглазый? - Ага, вот и чувство юмора проснуться изволило. Оно, кстати, всегда помогало мне не теряться в критических ситуациях.
   Итак, вопрос задан, а ответ, если честно, меня удивил. "Птеродактиль" уставился на меня с откровенным испугом, действительно выпучив глаза и приоткрыв клюв. Знать бы, что вызвало подобную реакцию.
   -- Эй! Ты меня понимаешь? - задала я интересующий меня вопрос. Ага, щасс она, прям таки, мне ответит. Птица подтвердила мои догадки, поменяв свои взгляды. Ее первый испуг прошел, и я увидела, как глаза этого чуда в перьях наполняются презрением. Ну, вылитая госпожа, которая на дальнюю родственницу, сиротинушку юродивую смотрит. Недолго думая, дама показала мне тыл.
   -- Ничего себе! - возмутилась я. - Ты, подруга, совсем нюх потеряла?
   Птица меня проигнорировала. Ну, держись! Я просунула руку в клетку и, ухватившись за пышный хвост, выдрала три пера разом. Птичка взвыла, подпрыгнула и заметалась по клетке. А нечего было наглеть!
   Немного успокоившись, птица перелетела в дальний угол клетки и негодующе на меня посмотрела. Потом открыла клюв, и оттуда вылетело несколько звуков, здорово напоминающих те, что издает кот, когда его хвост дверью прищемляют, только на порядок тише. Поморщившись, я констатировала полное отсутствие у птицы вокальных способностей. Черт, что сделать, чтобы она заткнулась. Может извиниться?
   -- Ну, прости, - примиряющим тоном сказала я. - Во всяком случае, ты первая начала.
   Подействовало! Птица захлопнула варежку, встряхнулась и прикрыла глаза, мол, видеть тебя не хочу. Я хмыкнула:
   -- Ладно-ладно, не больно-то и надо! Оставляю тебя в покое.
   Отойдя от клетки, я посмотрела вокруг себя. Остальная обстановка комнаты состояла из картин, скульптур, диванов, кресел и прочей ерунды, которую я бы, выкинула не задумываясь. Кстати, еще имелись окна, дверь непонятного назначения и еще одна дверца, которая, как оказалось, ведет в санузел. Убедилась я в этом лично, открыв дверь и засунув туда свой любопытный нос.
   Я вышла обратно в комнату. Посмотрела на себя в зеркало. От того рыла, что я имела неудовольствие недавно лицезреть, не осталось и следа. На меня вновь смотрела прежняя я в длинной ночной рубашке, здорово напоминающей саван с рюшами. Эх, найти бы хоть какую-то нормальную одежду. Кстати, а где моя? Прикинув в уме, что одежда должна где-то висеть, я уверенно потопала к шкафу. Распахнула створки и... Ого! Внутри шкаф оказался комнатой, немаленькой, между прочим. Там висела куча одежды, на полках лежали горы шляпок, внизу покоились насыпи туфель, а посередине... Мои бриджи! Я подлетела к ним, обняла и чуть не прослезилась. Чуть дальше лежали футболка и сумка. Но как они здесь оказались? Неужели, когда я сюда попала, меня кто-то переодел? Вдруг моя рука нащупала в кармане бриджей какой-то листик. Развернув его, я с недоумением уставилась на незнакомые значки. Это еще что за хрень? Я вертела листик так и эдак, но понять, что им хотели сказать, не смогла.
   "Что ж, будем мыслить логически,- со вздохом решила я, выходя с гардеробной. - Итак, мы имеем листик. Листик имеет текст. А текст по полной программе имеет...нас. М-да. Значит, требуется узнать, о чем в нем написано. А как это сделать? Может, стоит узнать, для начала, что это за язык? А у кого? Одни вопросы". Я с грустью рассматривала текст, который, скорее всего, пояснил бы мне все те странности, в которые я вляпалась, но отказывался это делать. Придется разбираться самой.
   Я задумчиво покосилась на дверь, ведущую из спальни. Может, выйти и у кого-нибудь спросить: "Эй, куда я попала?". Я села на кровать и фыркнула. Меня так точно за дурочку примут. Если поймут, конечно. Кстати, а почему до сих пор ко мне никто не зашел? Неужели я тут появилась случайно, и никто не в курсе. Так, значит, надо заявить о себе! Я встала, с твердым намерением познакомить всех с тем подарком, который им предоставили в моем лице. Встала и хотела уже направиться к двери, как в неё тут же постучали.
   -- Ой,- от неожиданности я снова села на диван.
   За дверью послышался чей-то голос. Она открылась, пропуская в комнату молодого высокого парня. Волосы у визитера были русые, достаточно короткие, глаза светло серые, а лицо было хмурое, я бы даже сказала недовольное. Кроме, выдающегося роста, тело незнакомца обладало толщиной швабры, то есть было на редкость худым и нескладным. Мрачно посмотрев на меня, он произнес:
   -- Сити Кейтлин, разне до рот. Соте изна фате которебут зи лори,- поклонившись, торжественно заявил он.
   -- Я очень польщена, хоть ничего не поняла,- с достоинством и в рифму ответила я.
   В серых глазах моего визитера пропечаталось удивление:
   -- Со торе ди ламани? - озабочено спросил он.
   -- Мне что торе, что не торе. НЕ ПОНИМАЮ я по-вашему!
   Парень попятился назад и, нащупав рукой кресло, плюхнулся в него. Сейчас он представлял собой выброшенную на берег рыбу: выпучил глаза и то открывал, то закрывал рот.
   -- Сити Кейтлин, зи сипани нот? - восстановив мышечную систему лица, подозрительно поинтересовался он.
   Я только вздохнула. "Как же я буду понимать окружающих, не понимая языка?"- пронеслась нерадостная мысль. Жестами я общаться не умею, а рисую я кошмарно, да не на чем этим заниматься. И тут меня озарило. Я схватила заветный листик и, повернувшись к парню, попыталась встать. С первой попытки это не получилось, а во время второй понятливый гость встал и сам ко мне подошел.
   -- Думаю, сейчас ты все поймешь, - сказала я, протягивая ему листик. Парень взял листик, развернул его и погрузился в чтение.
   Далее моему взору предстала потешная картина: "Предел человеческого удивления на примере отдельно взятого представителя этого рода". Челюсть парня с тихим стуком упала на пол, а глаза, наоборот, попытались взобраться повыше. Оторвав их от листка, он молча уставился на меня. Я аж смутилась.
   -- Слышь, кончай на меня так пялиться, - вежливо попросила я. Просьба не возымела успеха. Я встала и, посмотрев в идеально круглые глаза, пощелкала перед ними пальцами. Ноль реакции. Ах, так! Не хочешь по-хорошему, будем, как всегда. Я взяла парня за плечи и ласково ему улыбнулась. А затем встряхнула его так, что он, не удержавшись на ногах, упал на кровать и здорово ушибся о деревянный бортик кровати. "Зато челюсть на место встала",- мрачно нашла я светлую сторону. Но вслух спросила:
   -- Что, очнулся?
   Блин, ну что за ненормальный кадр? То стоит, изображая перекошенный памятник самому себе, то подушками швыряется. Да и метко так, зараза. И за что?
   Попав мягкой подушкой по моему не менее мягкому месту, тип разразился длинной тирадой, судя по тону - матерной. Единственным знакомым словом было "Кейтлин". Не знаю откуда, но у меня появилась твердая уверенность, что это мое имя.
   Закончив, парень, кряхтя, как столетняя бабулька, поднялся с кровати, потирая ушибленное место. И я, наконец, поняла, что его так разозлило. Ну да, приложиться копчиком об деревянный бортик удовольствие маленькое, да если еще с разгону... Ох!
   Немного оклемавшись, парень ковылял по моей комнате взад-вперед, держась за ушибленное место, и явно решал какие-то глобальные проблемы, при этом советуясь с умным человеком, то есть с собой.
   -- Ну, может, перестанешь мельтешить туда-сюда? В глазах уже рябит, - безо всякой надежды на успех попросила я.
   Как ни странно, парень просьбу выполнил правильно: остановился и замахал на меня руками, не мешай, мол. Потом эдак задумчиво-оценивающе на меня покосился и просветлел лицом. "Придумал что-то, блин,- пронеслась нерадостная мысль,- а ведь как все хорошо начиналось".
   Тем временем парень увлеченно копошился у себя в карманах, выискивая что-то, несомненно, важное. Наконец, его поиски увенчались успехом. С торжествующим возгласом он достал какой-то круглый серый камешек, с пол-ладони размером и дыркой внутри. Затем сжал его в руке, прикрыл глаза и что-то зашептал. Пока было время я думала. Все, что произошло с момента моего пробуждения здесь, наталкивало на одну мысль. На одну очень нехорошую мысль о том, что здесь есть магия. Она проявлялась и в обстановке комнаты, и в действиях этого парня, и даже в той милой зверюшке, что сейчас тихонько сидит в уголку. Да и мое попадание сюда без помощи магии вряд ли обошлось. Я присмотрелась к действиям парня. Ну, точно. Он продолжал шептать, в одной руке держа камень, а другой - вытворяя сложные жесты. Я мысленно усмехнулась: и этот парнишка - маг? А ведь другого объяснения нет.
   Тут парень прервал мои размышления, протягивая в мою сторону руку, с зажатым там камнем, и выкрикнул какое-то языкозаплетающее слово, явно магического происхождения. Воцарилась напряженная тишина. Я стояла, боясь пошевелиться, а маг держал камешек и явно ждал результат. Оный не появлялся. Напряжение перешло в недоумение. Парень открыл ладонь и удивленно посмотрел на камень, потом перевел взгляд на меня, потом опять на камень. Словно сравнивал.
   -- Ну, что, похожи? - не удержалась от колкости я. Парень в ответ скорчил грозную рожу. Ха, напугали кота сосиской. Я таких грозных на завтрак без хлеба ем. Правда, сейчас я достойно ответить не смогу (по техническим причинам), но потом точно отыграюсь.
   Тем временем маг опять начал что-то говорить. На этот раз поочередно то мне, то камню. Мы старательно внимали. Выговорившись, парень опять начал выжидающе коситься на нас с камешком. Изменений не было. Даже жаль.
   Расстроилась не я одна. На паренька было жалко смотреть. Лицо выражало вселенскую скорбь. "Хоть бы плакать не начал",- обеспокоено подумала я. Но парень не стал так показывать посетившие его чувства. Он просто спрятал камень и, насупившись, стоял. Потом, словно нехотя, выдавил:
   -- Ти моана, со зи вилетта. Тот фате доробет то ди.- Он показал сначала на себя, потом на меня и на дверь.
   -- Ну, доробет, так доробет,- ответила я, кивая головой. -- Все равно иного выхода у меня нет. Подожди, хотя бы, пока я переоденусь.
   Я махнула рукой в сторону гардеробной. Парень понятливо кивнул.
   Так-так, что же мне одеть? На странный "доробет" иду, надо выглядеть соответственно. Как на грех, в гардеробе висели в большинстве своем платья, да такие, что в них только на средневековых балах выплясывать. Одно другого шикарней. Правда, чуть поодаль висели разные костюмы, рубашки и даже штаны.
   С тоской посмотрев на свои бриджи, я остановилась на каком-то странном подобии штанов из плотной ткани цвета детской неожиданности. Покопавшись в барахле, я нашла и длинную белоснежную сорочку из странной струящейся ткани. Под это все нашлись достаточно хорошие сапоги на мягкой подошве. Посмотрев на себя в зеркало, я осталась довольна: рубашка мне удивительно шла; одетая навыпуск, она достигала мне до середины бедра и была красиво отделана золотыми нитками по низу. "Заодно и немного сглаживает впечатление от брюк",- с усмешкой подумала я. Заправив оные в сапоги, я вышла в комнату.
   Парень ошарашено уставился на меня.
   -- Я, конечно, понимаю, что выгляжу превосходно, но так пялиться, совершенно не обязательно, - нарочито надменно произнесла я, а затем вспомнила, что он не понимает меня. Жаль!
   Я показала на него, на себя и на дверь. Парень хмыкнул и с гаденькой улыбочкой протянул мне руку. Я взяла и покорно двинулась за ним к выходу. Стоит ли говорить, что его улыбка мне очень не понравилась.
  
   Глава 2
  
   Казалось, мы шли уже целую вечность. Парень, тащивший меня за руку, проявлял недюжинную целеустремленность, что могла составить конкуренцию даже моей во время сезонных распродаж в моих любимых магазинах. Люди, встречавшиеся на его пути, разбегались в священном ужасе, а, завидев меня, замирали в полнейшем недоумении. "И что их так удивляет?- удивленно подумала я.- Может этот знает?"
   Этот на разговоры не поддавался (скорее всего, просто не понимал, что я несу) и продолжал движение по бесконечным переходам, коридорам и лестницам. В лабиринте живем, однако! Через некоторое время у меня уже рябило от них в глазах. Уставившись в пол, я мрачно обдумывала ситуацию. Она не радовала. Иду неизвестно куда и непонятно с кем. Так или иначе, когда я была в комнате, я чувствовала себя намного уверенней, чем сейчас с этим парнем. Ведет вот куда-то. А вдруг он решил избавиться от меня самым радикальным способом? Богатое воображение тут же предложило на выбор несколько вариантов развития событий, с неизменным концом: убийство меня в укромном уголке. Я замотала головой, пытаясь избавиться от кровавой картинки, и решила, что с меня хватит подобного издевательства. Этот придурошный маг мне уже надоел, вот он первым и пострадает. В этот момент мне было наплевать на то, что он меня не поймет. Я была зла, и эта злость требовала выхода. Я уже набирала полную грудь воздуха, чтобы разразиться длинной тирадой, как вдруг этот ненормальный остановился у дубовой (с виду) двери. Я тут же выпустила воздух и уговорила себя отложить расправу на потом.
   Тем временем маг троекратно постучал в дверь. Реакции на стук не последовало. А какая может быть реакция, если подобным стуком и комара не прибьешь. Но маг настаивал, то бишь постучал еще раз. Ответа не последовало. Опять повторил. Не открывают, твою мать!
   -- Что, система не сработала? - с усмешкой спросила я. Парень послал мне высокомерный взгляд и... долбанул по двери ногой. "Вот это тема!" - восхищенно подумала я, когда буквально через секунду дверь распахнулась во всю ширь, явив нам пожилого седовласого мужчину. Кстати, стоящий рядом со мной парень очень сильно был похож на этого мужчину, как может быть похожим сын на отца. Только мужчина был чуточку полнее.
   -- Сити Кейтлин? - удивился мужчина.
   -- Она самая, - невозмутимо подтвердила я.
   Брови мага поползли вверх. Повернувшись к моему проводнику, он хрипло спросил:
   -- Дин, солор зи торес порорне?
   Маг начал что-то виновато мычать. Я его почти не слушала, переваривая вновь полученную информацию. Итак, стоящего рядом со мной красавца зовут Дин. Хорошее имечко. Похоже на собачью кличку. Я гаденько улыбнулась. Вот когда выучу их язык, тогда здорово повеселюсь. А пока я вернусь к своим баранам, то бишь, магам. Они как раз закончили обсуждать ситуацию и обратили, наконец, внимание на ее непосредственную участницу.
   -- Ливорте, - сказал маг, заходя в комнату. Я истолковала это, как "проходите". Что ж, проходите, или не проходите, а пройдем. Я вступила в комнату и, открыв рот, замерла на пороге. Сильный толчок в спину заставил меня убраться с порога, но из ступора не вывел.
   Комната, нет, скорее лаборатория впечатляла. И не только размерами (они были гигантскими), но и обстановкой. Окон не было вообще, вместо них были длинные, ярко светящие столбы. Рядом с ними находилось множество стеллажей, где книги чередовались с явно магическими предметами. Отдельный стеллаж занимали разнокалиберные бутылочки, колбочки и баночки с ценными ингредиентами вроде тараканов, жаб, чьих-то глаз и прочей мерзопакости. Рядом с ним, в углу, стоял стол. Большой такой, капитальный. Я, не сдержав любопытства, сунулась посмотреть, что там. Стол весь был завален барахлом. Я рассмотрела в нем засаленные от многократного употребления килограммовые фолианты, мягко светящиеся кристаллы, какие-то четки, а также какие-то странные шнурочки, смахивающие на крысиные хвостики. Наклоняться и проверять я не решилась. Повернувшись, я уверенно почесала в другую сторону, увидев там странный фонтанчик. Странность его заключалась в том, что вместо воды с него стекала густая зеленая жижа, пахнущая, как ни удивительно, жасмином. Налюбовавшись на фонтанчик, я пошла в сторону каких-то громоздких сооружений.
   Маг не препятствовал моему ознакомлению с обстановкой. Он стоял с Дином, и они все время о чем-то секретничали. Наговорившись, маги разошлись в разные стороны. Отец Дина пошел к столу и начал там что-то искать, а сам Дин подошел ко мне и указал пальцем на странный помост в углу. Я как-то сразу не обратила сразу на него внимание. Интересно, а что там? Я, обуреваемая любопытством, пошла к нему. Подошла. Заглянула... И еле удержалась на ногах от увиденного. "Пентаграмма!!! Опять!!! Они, что сговорились все?!!"
   Стараясь сохранить самообладание, я захотела отойти подальше. Но не тут то было! На моем пути возник Дин и, указывая на пентаграмму, что-то заговорил.
   -- Очень, очень хорошо! - раздраженно отозвалась я. - Я полностью с тобой согласна. А теперь дай пройти.
   Дин пройти не дал, а, наоборот, развернул меня лицом к пентаграмме. Я, наконец, поняла, чего он хочет.
   -- Я туда не пойду, - твердо заявила я.-- И не думай меня пихать!
   Я возмущенно покосилась на уже приподнятую руку. Дин ее опустил, но дорогу не освободил. Нет, что он себе позволяет? Я уже приготовилась прорываться силой, как вдруг наткнулась взглядом на старшего мага. Да, вот она грозность во плоти! Все в нем: от темно-синей саморазвевающейся мантии и до строгого взгляда, воплощало величие и могущество. Я аж струхнула. Маг приблизился ко мне и указал на пентаграмму. Стало ясно, что это - единственный выход, который у меня имеется..., а может, действительно тот путь, что поможет мне попасть домой? Поэтому я покорно повернулась обратно к помосту. Взобралась на него и выжидательно посмотрела на мага. Тот подошел и указал на центр пентаграммы. Я туда стала, внутренне надеясь, что прошлый опыт общения с пентаграммами не повторится. Ох, как я ошибалась! От первых же слов мага меня скрутило сильнейшей болью. В глазах потемнело и я упала на колени. Дальше маг заговорил напевным речитативом. Поднялся ветер, сначала несильный, но постепенно превращающийся в настоящий ураган, который почему-то не выступал за границы помоста.
   Я стояла на коленях, стараясь не потерять сознание от боли, кажется, я кричала, но не слышала своего голоса. В голове пульсировала кровь, уши заложило, а дышать становилось все сложнее. Про руки-ноги и прочий организм я вообще молчу: я его просто не чувствовала. И сквозь этот весь кошмар прорывались слова мага, ставшие почти понятными...
   Вдруг ветер стих. Я, лишившись даже этой сомнительной опоры, не удержалась на коленях и упала на бок. Тут же ко мне подскочили эти два садиста. Надо мной склонилось лицо Дина. Оно участливо поинтересовалось:
   -- Леди Кейтлин, вы меня понимаете?
   Я открыла рот и прохрипела несколько малопонятных звуков. Наверное, со стороны они напоминали предсмертный хрип, потому что Дин тут же воскликнул:
   -- О нет! Она умирает!!!
   К счастью, пожилой маг оказался более проницательным, чем его сын, и спустя примерно полминуты в мои руки ткнулось холодное стекло стакана с водой. Я ее выпила и, благодарно закатив глаза, потеряла сознание.
  
   * * * * * *
   Я очнулась с головной болью и твердым намерением устроить всем сладкую жизнь, но, услышав голоса невдалеке от себя, решила повременить с расправой и прислушалась. Голос пожилого мага ввинчивался в уши и отдавал болью в мозгу, но его слова вызвали настолько большой интерес, что я готова была перетерпеть многое.
   -- Дин, ты не понимаешь, - вещал маг, - я применил "Взгляд истины", но девчонка испытала невероятную боль. Я был изумлен. Ведь такая реакция на это заклинание - редчайший случай в моей практике.
   -- Но не одинокий, - уточнил Дин у отца.
   -- Не одинокий, - согласился тот. -- Но подобное я встречал только у полноценных истинных оборотней.
   -- Так она ведь и есть оборотень!
   -- Дин, что у тебя со слухом? - насмешливо поинтересовался старший маг. -- Я же сказал: полноценный оборотень, который при желании может сменить ипостась. А Кейтлин, если ты помнишь, обладает слишком слабой кровью, чтобы это сделать. Тебе понятно?
   -- Да, пап, - понуро ответил Дин.
   -- Хорошо, - сказал маг, -- рассказываю дальше. Я, увидев реакцию на "взгляд", попробовал просто пробиться через ее ментальное поле, но и тут меня ждала неудача. Девчонка как будто не существовала на ментальном уровне, или была хорошо замаскирована. Скорее всего, второе. Но это опять же способность настоящего оборотня - невосприимчивость к магии Разума. Но, понятно и мракобесу, что наша Кейтлин ею не владеет, и никогда не будет владеть способностями полноценного оборотня. Потому что это невозможно для нее.
   -- Как же можно тогда объяснить все это? Я, кстати, тоже пробовал пообщаться с ней через амулет, но ничего у меня не вышло.
   -- А ты уверен, что правильно использовал амулет? - со смешком спросил маг.
   -- Папа! - возмутился Дин.
   -- Ладно-ладно, я тебе верю,- успокоил Дина маг.-- Это все я могу объяснить только тем, что сознание и тело еще не полностью привыкли друг к другу и поэтому магия Разума вызывает подобную реакцию, ведь душа и тело девчонки еще полностью не связаны.
   -- Так может, ты их совсем разорвал? Ты уверен, что она жива?
   -- Абсолютно,- флегматично ответил маг.-- В данный момент она уже полностью пришла в себя. Итак, леди кончайте подслушивать и скажите, наконец, как вы себя чувствуете.
   -- Ужасно,- честно ответила я.-- Эй, а как мы друг друга понимаем?!!
   Я со вздохом покрутила головой, которая от такого возмутительно обращения заболела еще больше. Я поморщилась и наконец-то решилась открыть глаза. Судя по всему, под моей многостарадальной головушкой находилась подушка, потому что взгляд сразу наткнулся на сидящих за столом два бесформенных пятна. Они тут же бросились ко мне помогая принять сидячее положение.
   -- Что это? - вырвалось у меня, когда я посмотрела, на чем собственно сижу. "Это" представляло собой полупрозрачный, невероятно мягкий, висящий в воздухе матрац. Когда я приняла сидячее положение, он тут же изменился, подушка под головой исчезла, а матрац изогнулся и стал напоминать кресло.
   -- "Тере-бор",- ответил Дин,- или, проще говоря, "Воздушная подушка".
   -- Класс,- восхищенно протянула я, забыв о плохом самочувствии. Но оно решительно напомнило о себе головокружением и тошнотой. Комната перед глазами поплыла и маги опять стали расплываться. Я тут же схватилась за голову, как будто хотела зафиксировать картинку, и начала судорожно сглатывать. Старший маг, видимо оценив ситуацию, тут же протянул мне странную кружку, до середины заполненную темно-коричневой жижей.
   -- Выпей девочка, лучше станет,- сказал он.
   Оптимистичное заявление. Я понюхала жижу, и тошнить меня стало в два раза сильнее. Ну, что тут поделаешь? Под суровым взглядом пожилого мага и мышьяк выпьешь, а эту тошнотворную жидкость тем более. В общем, я аккуратно сделала маленький глоточек. Терпимо. Дальше дело пошло легче. Когда показалось дно, я с удивлением ощутила, что все неприятные симптомы отступили, и чувствовала я себя достаточно бодро.
   -- Ну, как? - поинтересовался Дин.-- Если хочешь, могу еще принести.
   -- Нет-нет, не надо,- поспешно ответила я,-- мне и этого хватило. Кстати, вы так и не ответили на мой вопрос.
   -- Почему мы друг друга понимаем? - уточнил старший маг.-- Ну, это элементарно. Когда я не смог пробиться к тебе на ментальном уровне, я просто закачал в тебя знание нашего языка. К счастью, особой реакции у твоего организма это не вызвало. Теперь ты можешь говорить, читать и писать на нашем языке.
   -- Спасибо,- поблагодарила я.-- Вы мне очень помогли. Извините, я не знаю, как вас зовут.
   -- Меня - Рихерд ди Лесейт,- представился пожилой маг,- но можешь говорить мне соти Рихерд, это обращение к мужчинам. Дамам обычно говорят "сини", а молодым девушкам - "сити", или "леди". Эти обращения - признак уважения и воспитанности. Кстати, вот это юное недоразумение, моего сына, называй Дином безо всякого там уважения, потому что не заслужил еще. И не надо так на меня смотреть,- улыбнулся маг, заметив возмущенный взгляд сына.
   -- Мне очень приятно с вами познакомиться,- ответила я, -- Но я хотела бы еще узнать где я и что со мной.
   -- Что значит, где? - удивился Рихерд.-- В Голире, естественно. А тебе Кейтлин разве не говорила?
   -- Какая Кейтлин? А, Кейтлин! Вот он, - я ткнула пальцем в Дина, - меня так называл. Я подумала, что это мое имя. А, что это не так?
   -- Ну, не совсем так, - замялся Рихерд. Было видно, что он быстро что-то соображает. Посмотрев на мою ничего не понимающую физиономию, он заявил: -- Нет, ну ни за что не поверю, что Кейтлин тебе ничего не говорила.
   -- Что говорила?!! - Ну, все, мое терпение кончилось. -- Да я эту вашу Кейтлин даже ни разу в жизни не видела, не то чтобы слышать!
   -- Не видела, говоришь? Так вон пойди в зеркало полюбуйся. Ты сейчас в ее теле,- оповестил меня старший маг.
   -- Что-о-о?!!- от шока я едва не упала с матраса,- Какое ее тело?!! Это?!! Да я в нем с рождения! И вообще... и вообще вы сошли с ума!
   -- Ты в этом уверена?- уточнил маг.
   -- Естественно,- язвительным голоском отозвалась я.
   -- А теперь посмотри внимательно.
   Тут же прямо из воздуха соткалось какое-то странное подобие зеркала. Я уставилась в него. На меня смотрела моя собственная физиономия. Стоп. А это что? Я изумленно рассматривала то место на лбу, где был тоненький, почти незаметный, шрамик, который я заработала в 7 лет. Сейчас на том месте была абсолютно чистая кожа. Как такое может быть? Ничего не понимаю. Лицо ведь мое.
   Я перевела взгляд на руки. И как я раньше не заметила эти короткие ногти, лишенные маникюра? Куда делись мои ухоженные ноготки? Не найдя ответа на этот вопрос, я задалась новым, когда увидела шрам на правой руке, которого там никогда не было.
   -- Падение с лошади в десять лет,- проинформировал меня Рихерд, -- Теперь веришь?
   "Нет, это невозможно!", - кричал внутренний голос. Но вместо того, чтобы озвучить это утверждение, я спросила:
   -- Как такое может быть?
   -- Очевидно, вы с Кейтлин поменялись телами, - сказал маг.-- Так же ясно, что обряд проводила она. Как ей удалось провернуть все втайне от меня, я еще не знаю. Будет лучше, если ты ответишь на некоторые мои вопросы: может что-то прояснится.
   -- Знаете, у меня самой сейчас нехватка информации, поэтому я вряд ли чем-нибудь смогу вам помочь.
   -- Просто отвечай на вопросы и не вредничай, - посоветовал маг.-- Итак, насколько я понял, с Кейтлин ты не контактировала и, предположим, не знала, что она задумала. Тогда скажи, почему ты сунулась в пентаграмму? Тебе родители разве не говорили, что это опасно?
   -- Нет, не говорили. А зачем говорить, если в эти пентаграммы многие люди просто не верят,- ответила я.
   -- Не верят?!! - встрепенулся Дин.-- Как это не верят? Вы, что пентаграммами не пользуетесь? А, как же вы тогда передвигаетесь?
   -- На автомобилях, самолетах, велосипедах, поездах или на своих двоих, - перечислила я виды транспорта.
   -- Никогда не слышал о подобных средствах передвижения между мирами, - заметил Рихерд.
   -- Между какими мирами? - удивилась я.-- Мы в другие миры не лезем. Это бесперспективно. Намного лучше разрабатывать планы экспансии других объектов планетного типа нашей галактики, - заумно закончила я. Меня, конечно не поняли:
   -- Что разрабатывать? Чего? - старший маг был в шоке. -- Ты хочешь сказать, что твой мир не имеет выхода в другие?
   Я кивнула.
   -- Но это невозможно! Это рушит все известные законы магии! - встревожился маг.
   -- Кстати, магии у нас там тоже нет, если не считать, конечно, шарлатанов.
   На меня тут же уставились две пары глаз. Видимо, маги пытались понять: или у них крыша поехала, или у меня. Остановились, скорее всего, на втором варианте.
   -- Девочка моя, это невозможно, - ласково сказал Рихерд.
   -- А я еще вчера считала, что попасть в другой мир невозможно. И магии тоже не существует. Сейчас же я сижу тут, причем еще в чужом теле. Для меня это, мягко скажем, непривычно, потому что в моем мире магия существовала только в сказках и книжках. Вы мне верите?
   Повисшую тишину решила истолковать, как утвердительный ответ.
   -- М-да. Все еще сложнее, чем я думал, - мрачно сказал старший маг. -- Ну, что ж поделаешь? Надо разбираться. Предлагаю перед этим что-нибудь съесть, а то на голодный желудок только мракобесы думают.
   Он прошел к столу и взмахнул рукой. На нем тут же появились все столовые приборы в полном составе. Еще взмах, и на столе показался большой поджаристый пирог, чайник и сахарница.
   Я восхищенно за тем всем наблюдала, не в состоянии подняться на ноги. Желудок горестно выл на одной ноте, улавливая запах пирога, а также видя оный моими глазами. Спустя минуту, к нему подоспело подкрепление в лице Дина, с помощью которого я все-таки сумела добраться до стола. Бережно опустив свою бренную тушку на стул, я нацелилась на самый большой кусок пирога.
   Глава 3
   Минут десять за столом царило сосредоточенное чавканье и причмокивание. Собственно, чавкали и чмокали мы с Дином, пытаясь прожевать пирог в полностью набитом рту. Рихерд же ел, придерживаясь всех существующих правил этикета, поэтому он первым и завершил трапезу. Отложив приборы, он начал изучающее рассматривать меня. Каким-то образом этот взгляд здорово перебил мне аппетит, поэтому четвертый кусок яблочного пирога пошел намного сложнее, чем все предыдущие (хотя, возможно, с аппетитом это никак не связано).
   Когда все присутствующие за столом насытились, Рихерд решил начать допрос. Он устроился поудобней, строго нахмурил брови, прокашлялся и приказал:
   - Рассказывай!
   - Что? - не поняла я.
   - Все, - пояснил маг.
   - Что все?
   -- Все: как ты попала сюда, что ты видела во время обряда, что ощущала. Все о том, что произошло с тобой до попадания в этот мир.
   -- Ну, я даже не знаю, что вам ответить. Может, сначала вы ответите на мои вопросы? - с надеждой спросила я.
   -- Девочка, я слишком стар, чтобы медлить. Твои вопросы, а потом еще и ответы на них займут немало времени, поверь мне. К тому же старшим нужно уступать, или этого правила у тебя в мире тоже нет? - улыбнулся маг.
   Я с интересом рассматривала Рихерда, пытаясь заметить пропущенную старость. Седина только слегка коснулась его волос, а морщины были почти незаметны на свежем гладковыбритом лице. Внешне мужчине было где-то немного за сорок, и, судя по всему, времени у него был вагон и маленькая тележка. Вот только отвечать на вопросы маленькой, глупенькой (с его точки зрения, естественно) девчонки ему было скучно. С куда большим интересом он выслушал бы ее историю, потом все хорошенько обдумал, а в результате сказал бы только то, что посчитает необходимым. Но вся соль в том, что эта девочка тоже имеет свое мнение по этому поводу.
   -- Ну, хорошо, - покладисто согласилась я,- Рассказываю: иду я, значит, иду. Вдруг, хоп, и дыра. А там пентаграмма. Я в нее, а рядом - бац! И алтарь вдруг. Я, типа, убежать хочу, но земля не пускает, ну ни в какую! И тут я как провалюсь! Короче, я сначала, типа, лечу, а потом как-то очнулась и сразу тут! - торжественно завершила я свой занимательный рассказ. Но, судя по всему, он остался непонятым.
   -- Ты что это рассказала? Ты издеваешься?- набросился на меня маг.- Где пентаграмма? Какой алтарь?
   -- Что такое "типа"?- встрял Дин. - А что? Все интересующие меня вопросы, кроме этого, ты уже задал,- ответил он на возмущенный взгляд своего отца. Рихерд опять повернулся ко мне. Я тут же подумала, что, скорее всего, в жизни его еще так никто не обламывал. Так, что я - первая! "Нашла чем гордиться,- презрительно фыркнул внутренний голос,- щас он тебе устроит веселую жизнь и пышные похороны".
   К моему удивлению, Рихерд уже успокоился и не торопился повторно выходить из себя. Он только подозрительно спросил:
   -- Ты можешь все нормально объяснить?
   -- Конечно, могу, но вы же сами сказали, что, мол, времени мало, так я решила его у вас не занимать.
   -- О претемные мракобесы! За что мне такое наказание? - с надрывом в голосе спросил у пола маг.- Предыдущая Кейтлин была не подарком, но эта воистину ее переплюнула!
   Я сидела, скромно потупивши взгляд. Но внутри я ликовала. Еще бы: я, если и не заставила мага меня уважать, то хотя бы считаться со мной он будет. Рихерд прикрыл глаза и обреченным голосом сказал:
   -- Ладно, я отвечу на твои вопросы, а затем ты ответишь на мои, иначе мне придется применить пентаграмму.
   -- Я согласна, - быстро ответила я. - Мой первый вопрос: кто такая эта Кейтлин?
   -- Кейтлин ди Велейс - младшая наследница крови рода Беркутов, одного из самых могучих и знатных родов оборотней,- сказал Рихерд. А потом вдруг уточнил: - Ты хоть знаешь, кто такие оборотни?
   -- Она - оборотень?! - я вслух высказала мысль, пронзившую мой мозг. Тут же вспомнилось, что маги в своем разговоре называли Кейтлин оборотнем, но я почему-то тогда не придала этому значение.
   -- Да... то есть, нет. То есть не совсем оборотень.
   -- Как это не совсем оборотень? - Не поняла я. Маг же откровенно мялся. Интересно почему?
   Я вопросительно посмотрела на него. Рихерд, поняв, что деваться ему некуда, вздохнул и спросил:
   -- Ты знаешь, кто такие младшие наследники крови оборотней?
   -- Нет, конечно. Я и об оборотнях знаю только чисто теоретически, по книгам и сказкам. Там сказано, что оборотень - это человек, который превращается в зверя по полнолуниям.
   -- М-да. Врут ваши книги,- сказал Рихерд,- На самом деле не все так просто. Оборотень не превращается в зверя, он составляет с ним единое целое. В человеческом обличье он обладает многими возможностями звериного тела, а в зверином сохраняет человеческую память и самообладание. Ну, и тем более оборотень не привязан к фазам луны. Все выше сказанное, конечно, имеет отношение только к полноценным истинным оборотням. Проклятые же - это одержимые зверем люди, которые теряют над собой контроль, когда испытывают сильные эмоциональные потрясения. Впрочем, сейчас таких очень мало и Кейтлин,... то есть, на данный момент - ты, к ним отношение не имеешь. Потому как в твоем теле течет кровь младшей наследницы рода истинных оборотней. То есть ты, как обладательница слабой крови, не можешь ни превратиться в зверя, даже частично и не имеешь такого нюха, слуха, силы и скорости реакции, как у настоящего оборотня. Но обладаешь крепким здоровьем и сравнительно долгой жизнью. Вот и все. Сменить же ипостась может только оборотень с сильной кровью зверя. Эта кровь обычно передается по наследству и, как правило, первому ребенку в семье...
   -- Так я и есть первый ребенок в семье, и, что характерно, единственный, - перебила я Рихерда. Он усмехнулся.
   -- Так то - в том мире. Тут ты родилась четвертой в семье и являешься самой младшей. Имеешь старших брата и двух сестер. Но можешь не волноваться,- поспешно добавил маг, посмотрев на мое вытянувшееся лицо, - из них сейчас никого дома нет. Лидор, твой брат и старший наследник крови, сейчас живет отдельно со своей семьей, а Талена и Мари уехали на ярмарку и будут только через два дня.
   Я удивленно приоткрыла рот, готовясь задать новый вопрос относительно моей теперешней семьи, но вовремя одумалась. Новые родственники это, конечно, очень интересно, но это может подождать. Сейчас есть более важные вопросы:
   -- Почему это тело такое же как мое?
   -- Теория двойников, - серьёзно сказал Рихерд. - Согласно этой теории в разных мирах одновременно или с промежутком не более десяти лет могут существовать два абсолютно одинаковых человека.
   -- Абсолютно? - переспросила я.
   -- Не считая характера и привычек, конечно,- поправился Рихерд. - Чисто внешне. Видимо, Кейтлин как-то нашла тебя, и решила поменяться с тобой местами.
   Маг вдруг хлопнул себя по лбу, как будто вдруг понял то, что не понимал уже давно.
   -- Дин, а помнишь те странности, которые происходили с ней?
   -- Когда она голодала, и бегала вокруг особняка, как угорелая? Помню, конечно. Ее отец тогда всерьёз ее душевным здоровьем обеспокоился.
   -- А зачем она это делала? - подозрительно спросила я.
   -- Наверное, что бы быть больше похожей на тебя. Еще два месяца назад она была значительно полнее, - ответил Дин, - и наверняка хотела, чтобы ты тело красивое получила.
   -- Мне безумно приятны ее старания - мрачно пробурчала я.
   Дин, увидав мою насупленную физиономию, попытался меня приободрить, то есть состроил на редкость идиотскую улыбку. Я, не удержавшись, фыркнула. Тоже мне, клоун на полставки. Но все же он достаточно милый. "Нашла о чем думать,- буркнул внутренний голос,- тут, понимаешь, проблем вагон и большая тележка, а ты к малознакомому пареньку уже примеряешься". Тем временем Рихерд решил вернуть мое внимание на себя:
   -- Вопросы за вопросы, девочка. Я на твои ответил. Теперь твоя очередь.
   Я кивнула.
   -- Итак, рассказывай, все, что случилось с тобой за час..., нет, за два перед попаданием в этот мир.
   Я вдохнула побольше воздуха и начала свой рассказ. Описание ссоры с подругой не вызвало у мага интереса, а вот мою дорогу домой, он попросил описать поподробнее. Я углубилась в детали. Особое внимание при этом я уделила преобразовавшейся скамеечке, а также странной земле. Дин презрительно обозвал это каким-то заковыристым термином, Рихерд же смягчил приговор до 'игр подсознания'. Я удивленно приподняла бровь.
   -- Как это понимать? Все, что я тогда видела, было ненастоящим?
   -- Увы, но это так. Понимаешь, обряд обмена тел предполагает выход душ из этих самых тел. Поскольку твоя душа не имеет привычки выходить из тела до самой смерти, то пришлось придумать мотивацию, причину из-за которой душа вынуждена была покинуть тело. Кейтлин не смогла повлиять на твое подсознание и навязать свою иллюзию, и поэтому ему пришлось самому выкручиваться. Отсюда и весь тот бред, что ты увидела.
   -- Да? А как же сама Кейтлин покинула свое тело? - спросила я.
   -- Ну, для нее это было легче. Она все-таки маг, хоть и слабенький. Она сначала вытянула твою душу, прицепила ее к своему телу, а потом провела обряд выхода из тела для себя и, избавившись от оного, ушла через ментальный портал. Как она смогла замаскировать от меня все это -вопрос. Но я думаю, ответ на него мы найдем. А, еще! Тебе очень повезло, что твоя душа смогла зацепиться за это тело. Ведь если б этого не произошло, то мы бы сейчас с тобой бы не разговаривали.
   -- Я б умерла? - испуганно спросила я.
   -- Нет. Стала бы призраком. Хотя лучше умереть,- спокойно ответил Рихерд. - Итак, теперь я примерно знаю, что там случилось, но многое для меня все же остается загадкой. Надо бы осмотреть, так сказать, место преступления. Так что пойдем сейчас мы в твою комнату. И никаих возражений!
   -- Пап, мы будем говорить ее отцу? - уточнил Дин.
   -- Пока что нет. Я сначала сам разберусь с ситуацией, а потом уже буду тревожить старшего Беркута, - сказал Рихерд, вставая из-за стола.
   Дин тоже встал. Подал руку мне. Я с благодарностью за нее схватилась, встала и, опираясь на нее, пошла к выходу.
   -- Э нет,- усмехнулся маг, - сейчас мы используем другой путь.
   Наша колоритная парочка прекратила движение и, развернувшись к магу, удивленно на него посмотрела. Взмахнув рукой в сторону ближайшей стены, он пошел к столу и начал перебирать там какие-то свитки. Пожав плечами, Дин потащил меня к стене. Я не сопротивлялась. Спустя минуту, к нам присоединились Рихерд и длиннющий свиток. Причем первый выискивал что-то внутри второго. Найдя это "что-то", Рихерд ткнул пальцем в стену и пробормотал пару невразумительных слов. Подействовало! На наших глазах стена уехала куда-то вперед, обнажив достаточно широкий коридор, или, лучше сказать, туннель.
   -- Проходите,- посторонился маг. Я осторожно вступила в темный проем, который тут же озарился светом. Это вспыхнули факелы, воткнутые в кольца стен коридора, освещая его лучше всяких лампочек. Я восхищенно присвистнула. Надо же, с такой магией и технологий не надо. Дин моего восторга не разделял. Наоборот, его возмущению не было предела:
   -- Почему ты никогда не показывал мне этого туннеля? Почему я все всегда узнаю последним?
   -- А зачем тебе показывать древние хода в замке? - удивился маг.- Чтобы ты ими всегда пользовался? Думаешь, я не знаю о твоей тяге к оригинальности: "Все люди ходят обычными коридорами, а я, весь такой крутой, по древним переходам буду топать, мышей распугивать". Так ведь?
   Дину, видимо, крыть это обвинение было нечем, поэтому он, надувшись, пошел вперед. Я семенила сзади.
   До моей комнаты, точнее до коридора, ведущего в мою комнату, мы добрались минут за десять. Все это время маги молчали, лишь Дин один раз нарушил тишину, поинтересовавшись, как меня называли в моем мире.
   -- Ксения, - представилась я.
   -- Ксе-ня, Ксениа, - осторожно произнес Дин.- Знаешь, как-то непривычно. Ты не будешь против, если я буду называть тебя Кейтлин?
   Я хмыкнула.
   -- Конечно, называй. Только... Слушай, а от 'Кейтлин' есть какое-то сокращение?
   -- То есть?- не понял Дин.
   -- Ну короткое имя,- попробовала пояснить я.
   -- Хм, скорее всего, "Кейт". Так тебя называют, точнее, будут называть, родители. Для остальных ты - Кейтлин.
   -- А ты называй меня Кейт. Я не очень люблю длинные имена.
   -- Согласен,- улыбнулся Дин.
   Пройдя еще немного, мы уткнулись в стену, которая по приказу Рихерда отъехала в сторону. Дальше дорогу я уже знала. Уверенно протопав к своей комнате, я ухватилась за ручку и... тут на меня волной накатила тоска, слепая, безнадежная, горькая. Но не моя. Я дернула на себя дверь и влетела в комнату. И сразу встретилась взглядом с птицей. Тоска исходила именно от нее. Я не знаю как, но я это почувствовала.
   -- Кейт, что с тобой?- подскочил ко мне Дин.
   Я тряхнула головой, пытаясь отогнать наваждение. Прислушалась к себе: тоска постепенно уходила. Птица отвернулась к стене. Итак, что же это было?
   -- Кейт?- Дин попытался заглянуть мне в глаза.
   -- Дин, все нормально,- соврала я. Ну, что я ему могу сказать? Что слышала мысли, или, точнее, чувства, птицы? Вряд ли. Хотя здесь и есть магия, но я же ею не владею, а птица на нее тем более не способна.
   Дин естественно мне не поверил, но вытрясать из меня информацию не стал. Он подозрительно покосился на проходящего в комнату Рихерда и отошел в сторону кровати. Старший маг явно не заметил ту странность, что произошла со мной. Он прошел в центр комнаты и задумчиво осмотрел ее интерьер. Поковырял носком сапога ковер, потом, вдруг насторожившись, потопал по тому месту ногой.
   -- Так я и думал, - торжествуеще ухмыльнувшись, Рихерд нагнулся к ковру. Протянул руку и что-то над ним прошептал. Ковер растаял. Я изумленно уставилась на уже знакомую пентаграмму, вырезанную на полу. Странно, но в моем мире она была намного больше. Я не успела задать вопрос по этому поводу, так как Рихерд вступив в пентаграмму тут же присел в центре и начал выискивать что-то взглядом.
   -- Ага! - Рихерд поднял маленькую закопченную пластиночку. Понюхал ее, лизнул и быстренько сплюнул. Пластиночку передал Дину. Тот повторять действия папочки побрезговал и, просто рассмотрев пластинку, изумленно ахнул:
   -- Это же "Эльфийский альдер"! То есть амулет маскировки,- перевел Дин, догадываясь, что некий "альдер" для меня неизвестен.- Это же очень редкая вещь, где Кейтлин могла его взять?
   -- У меня из сейфа,- просветил его Рихерд.- Бесценный раритет. Я позволил ей взять оттуда одну редкую книгу о перемещениях между мирами, которую она, кстати, тоже использовала по назначению, и забыл проверить наличие всех артефактов перед ее уходом. Претемные мракобесы, за что мне все это?
   -- За все хорошее, - буркнула я. Безалаберность мага меня добила. Наверное, потому, что от нее в первую очередь пострадала я, а не он. Я покосилась на поднимающегося Рихерда и решила, наконец, задать тот вопрос, который больше всего меня интересовал:
   -- Вы сможете теперь вернуть меня домой?
   Маги застыли. Потом на их лицах отобразилась усиленная работа мысли. Мне это очень не понравилось. Я уже заметила, что когда Рихерд так мнется, то стоит ждать какую-нибудь шокирующую и малоприятную информацию. Дин, увидев мое подозрительное выражение лица, решил самоустраниться, то есть отошел от меня подальше. Рихерд остался один. Под моим ледяным взглядом он явно чувствовал себя неуютно. Наконец, не выдержав оного, он выдавил:
   -- Знаешь, это,... в общем, это невозможно.
   -- Что?!- ну, все я зла.- Как так 'невозможно'? Для вас? То есть Кейтлин, которую вы дружно назвали слабеньким магом, смогла перенести меня в этот мир, а вы, значит, не можете вернуть меня обратно?
   -- Все не так просто,- досадливо сказал Рихерд.- Кейтлин нашла тебя с помощью книги, о которой я уже, кстати, упоминал. Поэтому проблем с переходом в твой мир у нее не возникло. Не возникло их бы и у нас, если бы Кейтлин оставила ту книгу здесь, но она не пожалела ни сил, ни времени, что бы перетянуть ее туда. Тащить материальный объект через ментальный портал ужасно тяжело, но Кейтлин все-таки немного оборотень, а упрямства у нее, как у осла. К тому же, она использовала силу некромантии для обряда, то есть в момент перехода в наш мир тебе казалось, что ты умираешь. А смерть, пусть и ненастоящая, дает колоссальный выброс энергии, которая помогла с переходом для Кейтлин и легко затерла дорожку в твой мир. К тому же, судя по твоим рассказам, он не принадлежит к "Двенадцатке открытых миров". А это значит, что к нему нет стационарного портала. Я могу лишь прощупать тот мир, но пробить туда новый путь выше моих сил. Маг вздохнул и отошел. Сел на кровать и неожиданно сказал:
   -- Нет, как она все грамотно продумала. Предусмотрела все! Я ошибался, когда думал, что мои уроки проходят для нее даром.
   -- Знаете, меня это слабо утешает!- не выдержала я.- Вы, конечно, можете гордиться своей ученицей, но вы у себя дома, или, хотя бы, в своем мире, а я оказалась здесь по ее воле и теперь ненавижу ее за это. Единственное, что я сейчас хочу - это попасть домой!- последние слова я прорычала. Рихерд вздрогнул и виновато посмотрел на меня. Потом присел в центре пентаграммы и начал внимательно изучать ее, Дин присоединился к нему. Маги рассматривали сложные узоры рисунка и тихонько о чем-то перешептывались.
   Я присела на краешек дивана. Какая-то мысль царапала меня вот уже несколько минут. Сообразив, я повернулась к Дину:
   -- Помнишь, я тебе листочек давала такой маленький? Можешь мне его вернуть?
   --Какой листочек? - удивленно спросил Рихерд.
   -- Судя по всему от Кейтлин, - ответил Дин, доставая из кармана маленький помятый листочек и протягивая его мне.
   -- Но ты мне ничего не говорил о нем, - возмутился старший маг, - Ты должен был первым делом отдать его мне.
   -- Я забыл о нем, - покаялся Дин. Но его отца такой ответ не устроил. Семейный скандал явно начал набирать обороты, но я поглощенная листиком не обращала на него внимания.
   Текст листика был коротким и маловразумительным:
   " Здравствуй, мой уважаемый двойник! Если ты читаешь это послание, то мой ритуал прошел успешно, и ты находишься в моем теле. Я долго наблюдала за тобой сквозь призму миров и постаралась сделать свое тело максимально удобным для тебя. Также я вернула тебе твою одежду. Надеюсь, наши маги помогут освоиться тебе в новом мире и найти ответы на твои вопросы. Прошу прощение за доставленные неудобства, поверь, я сделала это из-за того, что у меня не было другого выхода.

Искренне твоя Кейтлин."

   -- Вот...! - цензурных комментариев у меня не нашлось.
   Дин и Рихерд удивленно посмотрели на меня, видимо не поняв последнего произнесенного мной слова.
   -- Ну, и что там написано - спросил Рихерд, протягивая руку к листику. Я молча отдала его и отвернулась к окну. На глаза выступили слезы - Кейтлин воспользовалась моим телом, дабы уйти от каких-то там своих проблем (интересно каких, кстати) и бросила в этом мире без знании и умений, необходимый для выживания в этом мире. Не говоря уже о том, что моего согласия на это она не спрашивала. Ну, погоди, доберусь я до тебя! Я решительно вытерла слезы рукавом и уже хотела продумывать подробные планы мести Кейтлин, как прочитавший записку маг, минутку посидев с ней в руке и о чем-то подумав, вдруг начал громко и весело ржать. Мы с Дином удивленно уставились на него, не находя причин для такого веселья.
   -- Нет, я не могу, - сквозь смех выдавил из себя Рихерд.- Выстроить такой грандиозный план, прокрутить его незаметно от меня и так глупо проколоться. Так, где ты нашла это послание?
   Я молча ткнула в сторону шкафа. Маг немного успокоившись прошел к шкафу и, открыв дверцы, тут же обратил внимание на висящую в центре одежду.
   -- Твоя? - спросил он.
   -- Угу, - немногословно ответила я.
   -- Нет, Кейтлин точно полная идиотка, - с ноткой восхищение оповестил нас маг.
   -- Да? - не выдержала я. - А еще минут десять назад, вы восхищались умом и сообразительностью свое ученицы.
   -- Я не ничего не знал о записке и, тем более, об одежде, - возразил Рихерд и, внимательно прощупав ее, хмыкнул.
   -- Что ж я так и думал, - объявил он, - Одежда имеет энергию другого мира, причем очень явную, по ней мы сможем узнать и местонахождение этого мира. Нет, ну как Кейтлин могла так проколоться? Она же должна была подумать, что когда мы станем ее искать, то найдем одежду и почувствуем другую энергию.
   После этих слов он, повернувшись к Дину, кивнул на одежду. - Как, думаешь, она могла здесь появиться?
   -- Ментальный портал отпадает, - уверено сказал Дин, - такую кучу одежды перетащить туда - обратно невозможно, полноценный портал она создать не могла, остаётся только...Подожди, но туннель можно использовать только в мирах со смещенным вектором времени.
   -- Именно,- подтвердил Рихерд. И повернувшись к совершенно ничего не понимающей мне, объяснил:
   -- Наша Кейтлин использовала не ментальный портал, как я предполагал ранее, а попросту пробила одноразовый туннель для своей души и вещей: книги, одежды, наверняка, еще пару амулетов захватила из моего сейфа, - лицо Рихерда помрачнело. - К тому же судя по всему твой мир находиться так далеко от нас, что время там течет медленнее.
   -- На сколько? - тут же спросила я.
   -- Этого сказать не могу, - сказал Рихерд. - Но, по-моему, она еще с туннеля не выбралась, по крайней мере, поиск ее не взял, а он-то настроен на душу в любом мире. Вообще-то она здорово рисковала, решаясь на это переселение душ. Ведь твой мир мог иметь кроме временного еще и пространственное смещение - тяжело представить, что с вами тогда могло бы случиться. Хорошо, хоть сообразила тело двойника найти, с ним легче работать, чем с любым другим.
   -- А чего она тогда свое тело не перетащила?- спросила я.
   -- Сил не хватило, - пояснил Дин, подходя к моей одежде и ощупывая ее, - Только подмену души и перенос вещей смогла сделать,- с этими словами он взял мою белую в красную полосочку маечку и начал удивленно ее рассматривать.
   -- А чем ей моя одежда не понравилась? - решила задать я нейтральный вопрос я.
   -- Ну, - замялся Дин, вешая маечку на место. - Видишь ли, такую одежду приличным девушкам одевать нельзя, а Кейтлин все-таки приличная девушка, по крайней мере внешне.
   -- Ничего себе, - возмутилась я, - Видел бы ты в чем девушки моего мира ходят, по сравнению с ними у меня очень даже приличная одежда. Погоди, а в чем осталась Кейтлин?- воображение тут же нарисовало голую меня, гордо топающую по улицам и не обращающую внимание на незнакомых или, хуже того, знакомых людей, изумленно глядящих мне, то есть Кейтлин вслед.
   -- Я думаю, взяла что-то из гардероба, - пожал плечами Дин, не обращая внимания на мою перекошенную физиономию.
   Облегченно вздохнув, я повернулась к Рихерду, он стоял напротив пентаграммы и задумчиво потирал подбородок. Теперь он выглядел более старым и уставшим чем в своей лаборатории.
   -- Соти Рихерд, - неуверенно обратилась я к нему. - Вы говорили, что мы по энергии вещей можем найти местонахождение моего мира. Теперь Вы сможете отправить меня туда?
   Маг повернулся ко мне, продолжая о чем-то размышлять:
   -- Боюсь, это все равно будет проблематично. Во-первых, я не специалист по порталам и поэтому, вряд ли смогу просчитать все тонкости его создания.
   Я непонимающе на него посмотрела.
   -- Ты же хочешь в целости и сохранности домой вернуться? - спросил меня маг, а чтобы обеспечить это, надо знать все подробности о том мире, включая особенности природы, погоды и так далее. Во-вторых, Кейтлин забрала книгу, используя которую, я бы смог поменять вас местами обратно. Увы, без книги по памяти такой обряд проводить чревато последствиями. И в-третьих, самых главных, Кейтлин еще не вышла из туннеля, поэтому сейчас предпринимать что-то не имеет смысла.
   --Так что мне делать, - спросила я, - сидеть и ждать?
   -- Ну, я бы посоветовал тебе обратиться к признанным специалистам в этой области - эльфам.
   -- У вас в мире и они имеются? - удивилась я.
   -- Ну да, конечно, а у вас их нету разве? - в свою очередь удивился Рихерд, - Насколько я знаю они вообще-то во всех обычных мирах есть, хотя, судя по всему твой мир обычным назвать нельзя. В общем, решено, поедешь к эльфам. Сегодня как раз твой эльф-жених на смотрины приезжает, с ним и...
   Окончание предложения утонуло в моем крике:
  
   -- МОЙ КТО?!!!!!
   Глава 4
   Нет, это настоящий ужас! Мало того, что я в чужом мире, чужом теле, так еще и какой-то жених по мою душу скоро должен прибыть. И узнаю я об этом в самый последний момент!
   Я холодно смотрела на магов, ожидая объяснений. Вопреки моим опасениям на мой крик не сбежалось ползамка, а всего-то робко заглянула одна толстая тетка, но ей хватило одного только моего взгляда, чтобы она закрыла дверь с той стороны.
   Маги медлили с ответом. Видно, это был наиболее неудобным вопросом из всех заданных мной. Наконец-то Рихерд повернул голову к Дину и сказал:
   -- Ну, и почему ты ей до сих пор не сказал о сегодняшних смотринах?
   --Я?! Но...- Дин, наверное, не ожидал от отца подобной подставы. Рихерд тем временем картинно взглянул на свою руку с каким-то браслетом, изумленно округлил глаза и воскликнул:
   -- О, Боже, сколько времени прошло, а мне еще в сейф заглянуть надо, артефакты там разные проверить... В общем, Дин, ты просвети Кейтлин по поводу жениха, смотрин и всего остального. Улыбнувшись на прощанье, маг с тихим шипеньем растворился в воздухе.
   -- Папа!!! Мы так не договаривались!!- крикнул вдогонку ему Дин, но, видимо, было поздно. Обижено надувшись, маг сел и мрачно посмотрел на меня.
   -- Ну, давай, рассказывай, - скомандовала я - особенно меня интересует, кто такой этот жених, и что ему от меня надо. И, кстати не вздумай так же раствориться, как твой отец. Я ведь все равно тебя найду,- последние слова прозвучали как-то очень зловеще. Дин вздрогнул и испугано посмотрел на меня.
   -- Я вообще-то и не думал,- неуверенно сказал он. - И вообще я ничего об этом толком не знаю и отец, кстати, тоже. Это твой отец все затеял, вот пойди к нему и спроси.
   -- Да? И как ты себе это представляешь? - саркастически поинтересовалась я. - Прийти к нему и сказать: "Привет, пап, ты, случайно, не знаешь, что у меня там за жених нарисовался? А то я тут из другого мира прибыла и в этом пока плохо ориентируюсь."?
   --Мда, - сказал Дин, - я об этом как-то не подумал. Ну, ладно, я тебе расскажу все, что знаю, а ты там сама думай.
   -- Давай - велела я, устраиваясь в кресле.
   Как оказалось, история эта началась примерно месяц назад. Именно месяц назад к отцу Кейтлин прибыл некий эльфийский посол с предложением взаимовыгодного брака одной из его дочерей и сына одного из эльфийских лордов. Чем этот брак был так выгоден, Дин не знал, но мой здешний отец ухватился за эту возможность и быстро договорился с послом о смотринах через два месяца.
   --А почему отец выбрал именно меня, тьху, Кейтлин?- спросила я.- У нее ж еще две сестры есть.
   -- А у остальных сестер уже есть женихи, - ответил Дин, - поэтому Кейтлин - единственная, кто мог бы подойти на эту кандидатуру.
   -- И какова была ее реакция, когда она узнала о предстоящем мероприятии?
   --Ну, поначалу она сильно обрадовалась. Еще бы! Мало того, что эльф, так еще и высокий лорд. Все ее разговоры сворачивали только на предстоящие смотрины и последующую свадьбу. Она даже к моему папе приставать начала с просьбами научить ее эльфийскому языку. Но через две недели ее пыл вдруг сильно поугас: она погрустнела, начала избегать всех разговоров о смотринах и вообще заявила, что замуж она в ближайшее время не хочет. Я подозреваю, что просто кто-то не шибко умный ей сказал, что эльфу она лично на фиг не нужна, а нужна ему сила ее рода, которую он получит, женившись на ней. То есть быть ей всю жизнь нелюбимой женой, да еще в чужой стране.
   --Да, печально, - согласилась я, - но, ведь безвыходных ситуаций нет. Могла бы уговорить отца об отсрочке смотрин, а там придумала бы что-то.
   --Так, она и придумала, - хмыкнув Дин, намекая на ее оригинальный выход из положения. - Причем, судя по всему, на подобное решение проблемы ее натолкнули уроки магии от моего отца. Она стала каждый день ходить на его занятия, хотя раньше могла месяцами не появляться в лаборатории. Магом она была, как мы уже говорили, слабеньким, но теорию магии схватывала на лету. Особенно ее интересовало хождение по другим мирам. Отец этот интерес воспринял спокойно: мол, девушка едет к эльфам, а они известные знатоки миров, и, естественно, надо быть достаточно подкованной в этом вопросе, дабы не упасть в грязь лицом. Поэтому отец соловьем заливался о мирах, где он был или о которых слышал. На волне небывалого воодушевления он даже торжественно вручил Кейтлин "призму миров", которую я, кстати, просил у него почти два года!
   --Стоп, - махнула руками я, видя, что разговор уходит в несколько иное русло.- Что это за призма? В записке Кейтлин написала, что нашла меня с ее помощью.
   -- Более того, она могла найти тебя ТОЛЬКО с помощью этой призмы. Понимаешь, "призма миров" это такой артефакт, посмотрев сквозь который, можно увидеть другие миры, чаще всего какие-то пейзажи или отдельные города, но иногда можно найти и людей, которые как-то связаны с тобой. Так, она и нашла тебя. Не знаю сколько времени ей на это понадобилось, но настроившись на своего двойника она смогла найти и тебя, и мир в котором ты находишься. После этого с ней стало твориться что-то невообразимое: она стала питаться одними только овощами, бегать вокруг замка и даже лежать на траве под солнцем, из-за чего бесследно исчезла ее благородная бледность,- похоже последнее удивило Дина больше всего. -Мы сначала думали, ну бег и ограничение в еде понятно - хочет быть красивой для жениха, но темная кожа-то ей зачем?
   -- А затем, дорогой Дин, что Кейтлин пыталась сделать свое тело максимально похожим на мое,- мрачно просветила его я, - и чтоб ты знал, в моем мире считается, что загар только украшает девушку.
   Дин, удивленно округлил глаза:
   -- А у нас с этим "загором" только прислуга ходит, благородные девушки, наоборот, отбеливают кожу всякими средствами, ведь чем белее кожа, тем более благородно происхождение девушки.
   -- Ну, а дальше что было? - спросила я. Не хватало еще с парнем спорить о том, какие девушки красивее загорелые или бледные?
   -- А дальше все,- пожал плечами Дин. - Вчера Кейтлин весь день вела себя очень странно: из комнаты не выходила, ни с кем не разговаривала, а вечером на примерку платья не пошла...Стоп! Как же я мог забыть?!! Платье!!
   Дин вдруг вскочил и ринулся к двери, но увидев мое удивленное лицо, быстро пояснил:
   -- Я щас туда за этим, а ты тут сиди и никуда не иди!
   Получив, хоть и несколько размытый, но приказ, я устало села в кресло. Конечно, надо было все обдумать, но мне по-прежнему казалось, что это все страшный (но весьма интересный) сон. Потому что в реальности этого быть не может. Или может? Еще вчера я не верила в существование магии, а сегодня я воочию увидела яркие ее проявления. Еще вчера я думала, что оборотни это миф, а сегодня я потомок одного из их родов. Конечно, попав в другой мир я получила в наследство кучу проблем и массу неприятностей. Хотя, разве там в моем мире их не было?
   Я встала и прошлась по комнате. Проблемы есть и их надо решать. Первая из них мой неизвестный жених, который вот-вот прибудет по мою душу. Судя по тому, что из-за этого Кейтлин удрала в мой мир, это проблема БОЛЬШАЯ. И с ходу ее не решить. Значит, надо дождаться Дина и подумать вместе. Он явно знает больше о том, что можно в этом мире, а что нельзя и как за нарушение этого "нельзя" не огрести по шее или по месту ниже.
   Тут мои мысли были прерваны довольно странным образом: дверь в комнату распахнулась и на пороге возник ворох нежно розового шелка. Он зигзагом прошел от стены до стены и с чувством выполненного долга отвалился на кровать, явив под собой слегка потрепанного Дина.
   -- Черт! Ну и дрянь это! - немногословно, но емко выразил он свои мысли.
   --Дин, - я осторожно приблизилась, - а что это такое?
   -- Как что? Твое платье, разумеется! - Дин, принялся расправлять на кровати вышеозначенное.
   -- Я этого не одену!! - категорично заявила я, когда процесс по расправлению был окончен. Он, кстати, ничего утешительного нам не явил. Платье оказалось длинным и полностью закрытым. Рукава заканчивались кружевными манжетами, точно такое же кружево прикрывало горло. Фасад платья был густо расшит бисером и украшен вышивкой. Пышный низ завершал это сооружение.
   -- Почему? - искренне удивился Дин, - Марфа, ваша швея, почти неделю тебе его шила.
   -- Ну, так пусть сама его и носит - веско припечатала я, - это же ужас какой-то, а не платье. Длинное, закрытое, мерзкого розового цвета, который я, кстати, терпеть не могу.
   --Ну, примерь его хотя бы, - примиряюще сказал Дин, - чего тебе стоит?
   Как оказалось, стоило это мне многого. Во-первых, безвозвратно утерянных нервов, когда я два раза подряд продевала руки не в те дырки, и платье оказывалось на мне задом наперед. Дин вместо того, чтобы помогать, бегал вокруг меня и сыпал советами, окончательно меня путая. Когда я, наконец, просунула руки и голову туда, куда надо, Дин забежал за мою спину и там начал поправлять платье, но перестарался. Послышался тихий треск. Дин ойкнув, выпустил платье, но бант это, увы, не спасло. Он уныло повис на двух ниточках. Я протянула руку и рывком его оторвала. Дин, глубоко вздохнув, приблизился и в месте со мной уставился в зеркало.
   -- По-моему неплохо,- после минутной паузы выдал он,- оно тебе идет.
   -- А по-моему, не очень, - возразила я. Особой красоты действительно не наблюдалось, потому что в платье я напоминала скорее пышную подушку, чем кандидатку в невесты. Вот, если бы оно было менее длинное и более открытое, то было бы намного лучше. Кстати, а это идея!!
   -- Дин, - я лукаво улыбнулась, - а ты можешь мне принести ножницы и нитку с иголкой?
   -- Могу, - ответил Дин и тут же спохватился,- а тебе зачем?
   -- Усовершенствую этот недельный труд Марфы, - хищно улыбнулась я.
   ***************
   Дин вернулся очень быстро. За это время я как раз прикинула, что и как я буду изменять.
   -- Дин, подскажи, а сколько там времени осталось до приезда жениха?
   -- Почти четыре часа,- глянув на свой браслет, ответил Дин. Часами это устройство вообще назвать было сложно. То есть оно напоминало наручные часы только тем, что крепилось на руку. На самом деле это был браслет с тремя маленькими окошками, одно из которых показывало аналог наших секунд, второй - минут, а третий, соответственно, часов. К тому же в каждом окошке было еще как минимум по две стрелки, но что показывали они, я не знала. Ладно, позже разберусь.
   -- Хорошо, - сказала я, - я успею все сделать.
   -- Сделать что? - подозрительно спросил Дин, но тут я взялась за ножницы и ответ ему не потребовался. Зато, судя по лицу, потребовалось кое-что другое желательно успокаивающие.
   -- Ты что?!! Ты что, претемные мракобесы, творишь?!!! За это платье меня твой отец убъет!!! - с надрывом заголосил Дин
   -- А твой воскресит, - флегматично отозвалась я.
   -- Маги не умеют воскрешать людей, - сердито сказал Дин, - только поднимать их из могил в виде зомби. А я, знаешь ли, быть тупым разлагающимся мертвяком не хочу.
   Я посмотрела в его сердитое лицо и, вздохнув, сказала:
   -- Я не хочу тебя подставлять, поэтому всю ответственность за свои поступки беру на себя, так моему отцу, если будут вопросы, и скажешь. А теперь не мешай и вообще принеси что-нибудь покушать, а то у меня живот скоро начнет так урчать, что всю церемонию смотрин вам сорвет.
   "Хотя, эту церемонию и так сорвет кое-что другое",- злорадно подумала я.
   Дин хмуро кивнул и вышел из комнаты. А я приступила к делу.
   ***********
   Дина не было около часа. Но когда, он вернулся с хмурым лицом и подносом в руках, я уже была готова продемонстрировать ему и миру свое творение. Честно скажу: швея из меня никакая. То есть я могу, конечно, пуговицу пришить, или дырку какую-нибудь заштопать, но шить полноценные вещи мне еще не доводилось. Поэтому, переделывая платье, я больше оторвала от него, чем пришила.
   Начну с того, что я значительно его укоротила и, если раньше его низ прикрывал ступни, то сейчас пышной пачкой топорщился выше колен. Еще я убрала рукава по плечо и сделала декольте. Оно вышло немного кривоватым, но кто там присматриваться будет?
   Надев платье, я возрадовалась, что вырез я сделала немного меньше, чем хотела, иначе оно стало бы неприличным и для моего мира. Покрутившись возле зеркала, я пришла к выводу, что платье хорошо и я в нем хороша. Дин моего восторга не разделял. Выпученными от удивления глазами он рассматривал результат моего часового труда, а потом разразился пламенной и очень эмоциональной речью, из которой я поняла слова три, но, на всякий случай, постаралась запомнить все остальные.
   --...И вообще твой отец теперь меня точно убьёт!!!! - закончил Дин свой монолог.
   -- Я же сказала: вали все на меня!
   -- Не волнуйся тебе тоже мало не покажется. В прошлый раз, когда Кейтлин угораздило поругаться с отцом, он ее запер в комнате почти на неделю, а потом, в воспитательных целях, заставил убирать конюшню, причем наблюдал за этим процессом лично.
   -- Мда,- вздохнула я. Если уж за небольшой спор отец так наказал Кейтлин, то, что он сделает со мной за тот грандиозный скандал, что я собираюсь устроить? Видимо, мои эмоции пропечатались на лице, потому что Дин сразу сменил гнев на милость и начал что-то соображать.
   -- Оставаться в замке после такого тебе, в любом случае, нельзя. Бежать я бы тебе тоже не советовал, но я знаю одно место, где можно переждать гнев Старсера ди Велейса.
   -- Кого?- я удивленно посмотрела на Дина, но по его лицу поняла, что спросила что-то не то.
   -- Кейт, ты сама догадаешься или мне все-таки ответить?- едко спросил Дин.
   Я уже и сама пожалела, что задала этот вопрос. Старсер ди Велейс - это мой здешний отец, вернее не мой, а Кейтлин, но поскольку сегодня я за нее, то и отец становиться моим.
   -- Ты покажешь мне это место?- с надеждой спросила я.
   --Угу, и покажу, и провожу, и даже с тобой останусь. Потому что, как я уже сказал, меня за эту выходку старший Беркут тоже по голове не погладит.
   -- Так, может, давай сейчас убежим?- предложила я, - Ну ее, ту церемонию.
   -- Ты что?- удивился Дин, - А как же платье? Ты ж так старалась! Нет, ты обязательно должна в нем появиться перед женихом и родителями! Если уж на меня оно так подействовало, то они, может, вообще в обморок от твоего вида упадут и тогда нам и прятаться не надо, достаточно будет оттащить их бесчувственные тела в какую-нибудь каморку и запереть там, ой!
   Подушкой я попала метко, прямо в голову, и Дин тут же прекратил издеваться, прекрасно видя, что у меня под рукой еще десяток подобных снарядов.
   -- Если серьёзно, то вряд ли мы сможем выбраться из замка до церемонии, - сказал он. - Во-первых, у входа в замок дежурят стражники, и они явно заинтересуются, куда это направляется дочь хозяина в компании мага и, конечно же, нас задержат. На время церемонии они будут присутствовать в зале, обеспечивая охрану там, а замок будет охранять только защитный круг моего отца, который я знаю, как обойти. А во-вторых, в замке сейчас очень много людей: слуг и просто гостей, и выйти незамеченными у нас не получиться. Меньше их станет как раз во время мероприятия, когда одна часть будет находиться в зале, а вторая в своих комнатах. По этому, мы сможем незаметно выбраться с замка, по крайней мере, я на это надеюсь.
   -- Дин, а может найти сейчас отца Кейтлин и все ему рассказать? Он, я думаю, поймет и отменит церемонию в связи с форс-мажорными обстоятельствами.
   -- Какими обстоятельствами? - не понял Дин. - Кейт, не говори чепухи! Старсер вряд ли воспримет всерьёз твои слова, ведь он свято уверен в том, что ты только и мечтаешь о том, чтобы сорвать смотрины. Да даже если мы с отцом подтвердим твои слова, он не сможет отменить церемонию, потому что, насколько я знаю, эльф уже прибыл, и отмена церемонии будет грозить большим скандалом.
   Доводы Дина были убедительными, но уверенности мне это не прибавило. Боже, зачем я испортила платье, так бы церемонию отбыла, а дальше бы думала, что делать. Вот уж правда, я сначала делаю, а потом думаю и страдаю, но назад вернуть уже ничего нельзя.
   Дин, ободряюще похлопал меня по плечу:
   -- Успокойся, что сделано, то сделано. К тому же, твое появление в этом платье может сыграть нам на руку: ведь никто не ожидает, что появишься в таком виде, а значит, будет присутствовать элемент неожиданности. Пока они опомнятся, мы сможем быстренько сбежать. Кстати, сейчас надо собрать необходимые вещи, а то, после церемонии у нас времени на это не будет.
   Я кивнула и намерилась уже пойти собираться, но тут в дверь постучали. Заполошно переглянувшись, мы с Дином кинулись убирать платье и то, что от него отделилось при переделывании. Не успели мы его запихать в шкаф, как дверь открылась, и на пороге возник высокий мужчина. Его нельзя было назвать старым, но в волосах и бороде уже выделялись нитки седины, а на лице уже появились морщины. Одет он был просторно, можно сказать по-домашнему, и у меня не было сомнений кто передо мной стоит.
   -- Соти Старсер, здравствуйте! - Дин изящно поклонился гостю.
   -- Дин? - мужчина удивленно приподнял брови, - что ты здесь делаешь?
   -- Я, кхм, готовлю Кейтлин к церемонии смотрин, - Дин замешкался, ибо приготовления были весьма оригинальны.
   -- Да? Странно. Вообще-то я поручил это делать двум служанкам.
   -- О, у слуг и так много работы сегодня, поэтому я решил взять часть дел на себя, - Дин умоляюще посмотрел на меня: мол, подыграй.
   -- Дин прав, папа, - не подвела я его,- он прекрасно мне помог и я уже почти готова к мероприятию.
   Отец расслабился и даже позволил себе улыбнуться:
   -- Что ж, спасибо тебе, Дин. А теперь не мог бы ты выйти, мне надо поговорить с Кейтлин.
   Дин еще раз поклонился и быстро вышел из комнаты. Мужчина прошел к креслу и сел. Я внимательно рассматривала его. Он был похож и одновременно не похож на моего настоящего отца. Черты лица похожие, телосложение тоже, но с другой стороны он имел длинные волосы и бороду с усами, а мой папа лишнюю растительность на лице не очень уважал. К тому же у отца Кейтлин были совершенно неприятные глаза: чужие, нечеловеческие.
   Отец тоже с интересом смотрел на меня. Почувствовав, что пауза затянулась, мужчина напустил на себя одухотворенный вид и начал свою пламенную речь, скорее всего заранее подготовленную:
   -- Дочь моя! В это мрачное время, когда наш род стоит на грани войны за выживание, ты и только ты можешь дать нам надежду на светлое будущее. Твой брак с эльфийским лордом является стратегически важным шагом к укреплению наших отношений с эльфийским государством Тельрасс и обеспечивает защиту нашему роду от внешних и внутренних врагов. - Отец победно перевел дух и, открыл было рот продолжить свой монолог, но тут наткнулся на мой непонимающий взгляд.
   Сообразив, что дальше грузить меня столь высокопарной речью не имеет смысла, отец вздохнул и заговорил уже нормальными словами. С него слетела вся одухотворенность, и стало видно, что он сильно устал.
   -- Кейти, пойми, я и сам бы не хотел, чтобы ты выходила замуж за этого эльфа, но у нас нет другого выхода. Ты сама прекрасно знаешь, что святоши не оставят нас в покое, пока полностью не истребят все наши кланы, но эльфы смогут оказать нам помощь и поддержку, против которой даже инквизиторы будут бессильны.
   Я хотела спросить, кто такие "святоши", но вовремя прикусила язык: Кейтлин явно это знала, и спрашивать об этом было бы неразумно. По этому, я лишь слабо кивнула в знак того, что я понимаю всю ответственность, что легла на мои хрупкие плечи.
   Отца этот жест несказанно обрадовал:
   -- Кейти, я безумно рад, что ты одумалась и согласилась помочь своему роду. Если честно, я уже начал волноваться за тебя, ведь последнее время ты была сама не своя. Мы уже думали, что ты совсем с ума со...кхм, сильно переволновалась. Поэтому я сейчас очень доволен тем, что вижу свою прежнюю дочурку. Единственное, о чем я хотел бы тебя попросить: не делай глупости и думай перед тем как что-то сделать.
   " Поздно, папа, и я, и твоя настоящая дочь совершили уже огромное количество этих глупостей. Успевай только расхлебывать!"
   -- Хорошо я постараюсь.
   -- Вот и умница, - отец ласково мне улыбнулся и встал с кресла. - Больше не смею тебя задерживать, церемония начнётся через два часа. Может, все-таки прислать служанок?
   --Нет, пап, Дин прекрасно справляется и очень сильно мне помогает.
   -- Ну, раз так, то пусть будет Дин, - отец, окончательно успокоившись, направился к двери, даже не подозревая, какую свинью я ему скоро подложу. Эх!
   Глава 5.
   Наследник одного из самых знатных и богатых эльфийских родов, Светлый лорд Ридиэль тор Соир уже пятый день перебывал в состоянии тихого бешенства. Мало того, что его родное королевство Тельрасс находилось на пороге гражданской войны, так еще его отец, Пресветлый Даниэль, решил женить его на какой-то девчонке из рода перевёртышей! Причем, без его, Ридиэля, согласия на это. И это злило его особенно.
   Эльф плеснул в бокал немного вина и попытался расслабиться. Это получалось у него неважно, ведь последние несколько месяцев он пребывал в постоянном напряжении. Все началось тогда, когда Правитель Тельрасса Пресветлый лорд Ринавиэль загадочно скончался, не оставив после себя наследников. Его кончина была внезапной, но вполне ожидаемой, по крайней мере, для Ридиэля. В высшем эльфийском обществе давно ходили разговоры (тайные, конечно) о неудовлетворительном правлении короля. И, конечно, тут же нашлись те, кто эльфийский народ от этого правления избавил. Но тут началось самое интересное. Как уже говорилось, наследников у правителя не было, но были две сестры, которые на престол никак претендовать не могли (не женское это дело страной управлять!), а вот их сыновья...
   Ридиэль вздохнув, плеснул себе еще вина. Его мать была старшей сестрой покойного правителя, и, по сути, ее сын имел больше прав на престол, чем сын Синиэли, ее младшей сестры. Но Синиэль тор Линес так просто сдаваться не хотела, и потихоньку начала переманивать знать на свою сторону, суля им несметные богатства и власть. Конечно, отец Ридиэля, всю жизнь мечтавший о власти тоже старался найти союзников для борьбы с родом Линес. Но вскоре он понял, что ситуация складывается не в его пользу. Среди знати наметился явный раскол, грозящий перерасти в настоящую гражданскую войну, которую нельзя было допустить. И тогда было решено искать союзников извне, причем союзников сильных, таких, которые могли бы сравняться с эльфами и силой, и мудростью. То есть оборотней. Ведь многие эльфы помнили, как во время Третьей войны с людьми, небольшая группа этих существ уничтожила несколько отрядов элитных эльфийских воинов, которые до этого считались непобедимыми. После этого события эльфы ушли в лес, признавая свое поражение. Но оборотни стали считаться очень сильными бойцами, причем, что самое главное, почти невосприимчивыми к магии. Конечно, если на их сторону станет один из самых сильных родов оборотней со своим войском, то Синиэли и ее приспешникам придется смириться и отказаться от права на власть. Тогда королем по праву станет Ридиэль, а его род обретет небывалое влияние среди эльфов.
   Но, почему именно брак? Почему нельзя было заключить обычный союз? Ридиэль залпом выпил вино прямо с бутылки. Как ни странно полегчало: человеческое вино было на порядок крепче эльфийского и принесло приятное расслабление всего тела.
   "Ладно, пусть будет свадьба, - подумал эльф. - Все равно любить мне ее необязательно, а притерпеться можно ко всему".
   В дверь неожиданно постучали. Ридиэль встрепенулся, быстро спрятал бутылку с остатками вина и разрешил войти. На пороге появился мальчишка и сухим тоном, глядя прямо перед собой отчеканил:
   -- Светлый лорд Ридиэль, Старсер ди Велейс глава рода Беркутов, просит Вас посетить церемонию смотрин, которая состоится через полчаса в главном зале замка.
   Паренек поклонился и быстро покинул комнату, даже не дожидаясь реакции Ридиэля. Казалось, что он бы и шкафу такое бы сказал, если б эльфа не было в комнате в этот момент. Светлый лорд устало вздохнул и поднялся, надо было приготовиться к церемонии, которая, как ему казалось, будет самой скучной в его жизни.
   ********************************
   --Ай!!
   --Что "ай!"?
   --Ты мне на ногу наступила!
   -- А чего ты под мою ногу лез?!
   -- Ну, и наглая же ты! Могла бы и извиниться! - Дин сел и снял сапог, чтобы получше рассмотреть ушибленное место.
   -- Ну, прости, - буркнула я, поправляя платье. До церемонии оставалось всего полчаса, но нам надо немного "опоздать", потому что меня будут представлять в последнюю очередь. За предыдущие полтора часа мы успели собрать сумки для побега, а также нарядить меня для церемонии.
   Убедившись, что ноге не нанесен непоправимый урон, Дин успокоился. Внимательно посмотрев на меня, он что-то придумав, пошел в гардероб и начал там увлеченно копаться.
   -- Что ты там ищешь? - удивленно спросила я.
   -- Сейчас...Погоди...ой!!- судя по звуку в гардеробной что-то упало. Я мигом кинулась на выручку, но оказалось, что Дин случайно зацепил несколько платьев и они, не выдержав такого произвола, свалились на него, а он, не удержав равновесия, упал на пол. В этот момент Дин как раз выбирался з-под ярко желтого платья. Я, не выдержав, рассмеялась.
   -- Чего ржешь? - Дин наконец поднялся и заметил, что платье волочится за ним, в пылу борьбы зацепившись за руку мага.
   -- Да я просто подумала, что тебе этот цвет очень к лицу, - сказала я, хотя на самом деле в воображении представила себе Дина, одетым в это платье, в шляпке и с сумочкой в тон.
   -- Ненавижу желтый, - сознался Дин, - и тряпки эти тоже. Что вы женщины в них находите?
   -- Не знаю, - честно ответила я. - Я сама больше брюки люблю...
   -- Ага, только ты в них не разбираешься, - ошарашил меня Дин, снова приступив к поискам чего-то в шкафу. - Это ж надо было додуматься: надеть штаны для верховой езды под ночную рубашку.
   -- Как ночную? - не поверила я. Дин молча предъявил мне короткие штанишки из той же ткани, что и рубашка. Вместе они действительно составляли очень симпатичную пижаму.
   -- Погоди, так это ты из-за этого от меня утром встречные шарахались, а ты паскудно ухмылялся? - дошло до меня.
   -- Ну я же не мог тебе сказать, - резонно сказал Дин, - мы тогда друг друга еще не понимали... О, нашел!
   Дин торжествующе вытащил на свет белый...темно-синий плащ.
   Я недоуменно на него посмотрела:
   -- Эмм, Дин, зачем он мне?
   -- Затем, что бы от тебя люди, так как сегодня утром не шарахались, - Дин накинул на меня плащ и защелкнул застежку.
   Я посмотрела в зеркало, плащ действительно закрывал все платье со спины до самого пола, а если спереди рукой придерживать, то вообще ничего не видно. В этот момент Дин взглянул на часы, потом на меня и веско заявил:
   -- Пора!
   Я тяжело вздохнув, пошла к выходу. Идти было тяжело: чтобы усилить эффект от платья я одела не маленькие туфельки-балетки, которые прилагались к платью, а ярко-красные туфли на каблуке. В чем сейчас сильно раскаивалась, ведь я в туфлях на каблуках ходила редко и чувствовала себя в них очень неуверенно.
   Итак, я послушно ковыляла за Дином по бесконечным безлюдным коридорам, пока мы не вышли к большой двери. Возле нее стояло четыре стражника и один седоволосый старец. Увидев меня, он воскликнул:
   -- Сити Кейтлин, что с вашей прической? Почему вы распустили волосы?
   Ах, да. О прическе мы как-то забыли. Я выдавила из себя вежливую улыбку и ответила:
   -- Я подумала, что мои волосы и так неплохое украшение и в прическе не нуждаются.
   -- Да, но..., - попытался возразить старец.
   -- Никаких "но", - перебил его мужчина, показавшийся из-за боковой двери, - Сейчас леди Кейтлин будут представлять, откроете ей дверь.
   Я облегченно вздохнула, не хватало еще из-за отсутствия прически с этим стариком ругаться. Страшно подумать, что с ним случиться, когда он мое платье увидит.
   В этот момент дверь передо мной открылась и зычный голос объявил:
   -- Леди Кейтлин ди Велейс, младшая наследница рода Беркутов.
   Чья-то наглая рука (надеюсь, не Дина), заботливо подтолкнула меня к дорожке, раскатанной посреди зала. Я сделала робкий шаг. Мать моя женщина! Сколько же здесь гостей! Не меньше сотни, наверное. Все они, как по команде, повернулись и уставились на меня. Я, в свою очередь, уже готова была плюнуть на все, развернуться и драпать отсюда со всех ног, но тут в противоположном конце зала заметила отца, мать и предположительного жениха. Он со скучающей миной смотрел на меня, разве что не зевая. Ах, так! А как тебе такое?! Я рывком содрала плащ. Зал охнул. Родственнички и эльф подались вперед, выпучив глаза. Эх, гулять, так гулять! Я отбросила плащ в сторону, ослепительно улыбнулась и модельной походкой продефилировала по дорожке прямо к возвышению, где сидели родители и жених. Их отвисшие челюсти были лучшей наградой моему креативу.
   -- Кей..Кейтлин? - запинаясь, слабым голосом спросил отец.
   -- Да, это я, папочка, - мило улыбаясь, ответила я, - А это тот самый эльф?
   "Тот самый эльф" подтянул челюсть и судорожно сглотнул. С него слетела вся спесь, и теперь он выглядел удивленным и испуганным одновременно. Я подошла к столу, где рядами стояли высокие бокалы. Налитое в них доверия не вызывало, ибо было оно непонятного фиолетового цвета. Я взяла один из них, принюхалась и душевно отхлебнула. А ничего так, вино, как вино. Зал опять слитно охнул.
   Отец нехорошо сузил глаза. Похоже, от шока он оправился быстрее, чем мы с Дином рассчитывали. А раз так, то мне здесь задерживаться не стоит. В этот момент ближайшая ко мне дверь приоткрылась, и высунувшаяся из нее рука, поманила меня пальцем. Я вежливо поклонилась родителям и эльфу и со всех ног кинулась и заманчивой двери.
   Дин сразу же захлопнул за мной дверь и быстро протянул мне балетки. Я чуть не расплакалась от радости. Одеть их было минутным делом. Но у нас не было и секунды.
   -- КЕЙТЛИН!!! - крик сотряс коридор и кое-где осыпал штукатурку. Двери в зал тут же глухим стуком прогнулись. Было впечатление, будто в них ломятся с тараном. Мы тут же припустили по коридору.
   -- Я запечатал все двери заклинанием,- сказал Дин, - но оно долго не продержится. Я все поняла и прибавила газу.
   Мы как раз пробегали мимо моей комнаты, как я опять почувствовала очень сильную тоску, которая заставила меня затормозить. Ну, меня эта птица уже достала! Я рывком распахнула дверь в комнату и, игнорируя возмущенное восклицание Дина: "Куда?!!", подбежала к клетке. Щелчок и дверца открылась. Птица недоуменно уставилась на меня.
   -- Все, можешь быть свободна! Лети на все четыре стороны!
   Птица, неловко перебирая лапами, кинулась к выходу. Взмах крыльев и она, кривовато полетела, не сразу вписавшись в окно. До меня запоздало дошли ее чувства: радости и благодарности. Ну, хоть что-то хорошее я тут сделала.
   -- Ты там долго еще?!! - заорал мне Дин, - я уже не могу ее держать!
   Обернувшись, я увидела, как Дин, скрипя зубами от натуги, держит вытянутые руки перед дверью. Она светилась зеленым и отчаянно сопротивлялась, стараясь во, чтобы то ни стало, закрыться. Я пролетала сквозь нее уже боком.
   -- Что это было? - задыхаясь от бега, спросила я.
   -- Заклинание моего отца, - хрипло ответил Дин. Бег ему тоже давался нелегко. Я решила отложить расспросы на потом и сосредоточилась на дыхании.
   Пробежав еще один коридор и лестницу, мы выскочили к одной невзрачной двери. Она повела себя так же строптиво, как и та, что в моей комнате, но получив молнией по косяку, быстро открылась.
   Дверь вела во двор. Мы пересекли его по диагонали и уткнулись в большой длинный сарай, который при ближайшем рассмотрении, оказался конюшней. Примерно дюжина лошадиных морд удивленно уставилась на ненормальных людей, которые вторглись в их обитель.
   Дин тут же кинулся к ближайшему стойлу и начал выводить оттуда рыженькую кобылку. Она упиралась. На шум прибежал невысокий мужичок и, увидев наше самоуправство, застыл в дверях. Дин негромко то ли выругался, то ли колданул. Скорее всего, втрое, потому что мужичок зевнул и покладисто улегся прямо на порог. Закончив с визитером, Дин подошел к копне сена. Порывшись там, вытащил два седла. Одно накинул на кобылку, а второе протянул мне.
   -- Твой конь в последнем стойле справа.
   Я послушно взяла седло и протопала к концу конюшни. В последнем стойле меня ждал сюрприз. Не то чтобы неприятный, скорее неожиданный. Оный недружелюбно смотрел на меня желтыми звериными глазами и подозрительно принюхивался. И это конь?!!
   Дин, закончив со своей кобылой, подошел ко мне.
   -- Ты почему до сих пор коня не оседлала?- спросил он.
   -- А это точно конь? Мне кажется это что-то хищное, - заметила я. В этот момент "конь" широко по-звериному зевнул, показав два ряда безупречно ровных зубов, четыре из которых были клыками. Я вздрогнула.
   --Хех, ты что, Ёжика испугалась? - улыбнулся Дин.- Не смотри на его внешний вид, это порода такая. Ее твой дед еще выводил. Помесь коня и лютоволка. Не бойся, Ёжик добрый и послушный.
   С этими словами, он откинул крюк и подошел к Ёжику. Тот, обнюхав Дина, радостно всхрапнул и полез лизать ему лицо.
   -- Ёжик! Ёжик, фу! - отбивался от него Дин, - Вон твоя хозяйка, ее и облизуй.
   Но на подобные проявления чувств я коня явно не вдохновляла. Он вышел из стойла, мельком взглянул на меня и неспешно потрусил к выходу. Я наконец-то смогла хорошо его рассмотреть. Он действительно походил и на коня, и на хищного зверя. Упомянутого Дином лютоволка я не видела, но сделала вывод, что это довольно крупное хищное животное, которое имеет пятнистый окрас, наподобие нашей рыси. Почему я сделала такой вывод? Да потому что именно такой оригинальный окрас имел мой конь. Пока я думала, Дин успел нацепить на коня седло и теперь прикреплял к нему седельные сумки.
   -- А ты чего стоишь? - спросил он меня, - Переодевайся, давай! Или ты, хех, в этом платье поедешь?
   Я бросила на него возмущенный взгляд и, взяв одну из сумок, ушла в освободившееся стойло. Порывшись в сумке, я задалась вечным вопросом: "Так и что же мне надеть?". Полная сумка барахла, а надеть нечего!
   *******************************
   Ридиэль тор Соир вышел из зала в прекрасном настроении. Больше всего ему, конечно, понравилось то, что смотрины были сорваны. А значит, и свадьба не состоится. От этой мысли Светлому лорду хотелось петь и плясать, но, увы, статус не позволял. За своевременное спасение, естественно, огромное спасибо надо было сказать Кейтлин. Нет, ну какая нахалка. Как она вообще смогла до такого спектакля додуматься? Ведь в той характеристике, которую Ридиэлю предоставили, было написано, что Кейтлин тихая, спокойная, послушная девочка. Ага, да такая тихая и спокойная любую орчанку за пояс заткнет. Но с другой стороны, характеристику писал не кто иной, как Пресветлый лорд Гориэль, а он с девчонкой общался лично и ошибиться никак не мог. Ох, что-то тут нечисто.
   -- Лорд Ридиэль, подождите! - окликнул его Старсер ди Велейс. Мужчина выглядел уставшим, растерянным и одновременно очень злым. Видимо, для него подобная выходка дочери тоже была неожиданной.
   -- Светлый лорд, я приношу свои извинения за поведение Кейтлин. Я сам не знал, что она задумала и, уверяю Вас, она понесет наказание. Я так понимаю, что смотрины нам придётся перенести?
   -- Я думаю, нам их придётся отменить,- заявил Ридиэль и, с минутку полюбовавшись вытягивающимся лицом Старсера, добавил:
   -- Но я задержусь у Вас до завтра, и мы сможем обсудить заключение союза на других условиях. Вы ведь не против, соти Старсер?
   -- Уверяю Вас, я не против, - ответил лорд ди Велейс, - но я должен Вас предупредить, что у оборотней издавна считались крепкими союзы только те, что основаны на крови рода. За своих мы пойдем куда угодно и убьем любого врага. А союз по договорам многие из моего рода не воспримут всерьёз и тем более не станут выполнять его условия.
   Светлый лорд Ридиэль призадумался. Теперь понятно, почему его отцу был так важен именно брак. Тогда бы оборотни сдержали слово и помогли бы ему отвоевать престол любой ценой. Увы, но теперь затея этой девчонки Кейтлин не казалась ему такой хорошей.
   -- Вы правы лорд Старсер, нам лучше перемести смотрины на другое время, - выдавил из себя Ридиэль.
   Глава рода оборотней хищно улыбнулся:
   -- Это правильное решение, Светлый лорд. Слуги сейчас найдут Кейтлин, и я с ней проведу воспитательную беседу. Не сомневайтесь, после этого она одумается, и мы сможем еще раз провести церемонию.
   Старсер ди Вейлес кивнул головой на прощанье, развернулся и пошел в сторону выстроившихся в шеренгу мужичков, которые явно ожидали приказа.
   Ридиэль вздохнул и пошел дальше по коридору. Хорошее настроение улетучилось, не оставив после себя и следа. Эльф прошел один коридор, второй и, дойдя до своей комнаты, остановился, тупо смотря в окно. Оно как раз выходило на конюшню, из которой как раз выводил коней молодой маг, а за ним шла... КЕЙТЛИН! Так она сбежать значит решила?!! Эльф нехорошо улыбнулся. Оббежать замок по коридору он не успевал, да и не собирался. Вместо этого он открыл окно и посмотрел вниз. В принципе невысоко, второй этаж всего. Ридиэль залез на подоконник и выпрыгнул из окна, ловко приземлившись на четыре конечности. Выпрямился и неспешно пошел навстречу сладкой парочке.
   **********************
   Коней я любила, даже очень. Славные и умные животные всегда вызывали у меня умиление, а также желание прокатиться. Правда, осуществлялось это желание не очень часто и поэтому наездница из меня была не ахти какая. Соответственно перспектива провести остаток вечера и полночи в седле особого восторга не вызывала. Правда, на это седло надо было еще залезть, что в виду внушительного роста моего коня было проблематично. Сначала я пыталась сделать это самостоятельно, но меня неизменно ожидало поражение. Потом с помощью перевернутой миски, но и тут мне не везло. Затем в бой вступил Дин и стал меня пихать вверх, с его помощью я все-таки оказалась на коне и облегченно вздохнула. Дин улыбнулся мне и, собрался было влезть на свою лошадь, но тут возле конюшни появилось еще одно действующее лицо.
   -- Далеко собрались, леди? - вкрадчиво поинтересовалось оное.
   -- Не Ваше дело, сударь, - вежливо ответила я.
   -- Ошибаетесь, леди, - улыбнувшись, сказал эльф. - Мне как раз очень интересно знать, куда Вы собрались на ночь глядя, когда Вас ищут по всему замку. Кстати, Ваш отец ждет Вас и очень хочет с Вами побеседовать. Я могу провести Вас к нему.
   -- Очень благодарна за Вашу заботу...э...
   -- Лорд Ридиэль,- услужливо подсказал эльф.
   -- Да, лорд Ридиэль, спасибо за услугу, от которой я, к сожаленью, вынуждена отказаться, ибо мы очень спешим.
   -- Значит, придётся задержаться, - эльф, хищно улыбнувшись, подошел к коню с явным намерением меня оттуда снять.
   -- Отойди от нее, - тут же рявкнул Дин, выставив вперед руку, горящую голубым огнем, - а не то...
   Эльф не дослушал, атаковав первым. Маленький зеленый шарик скользнул к Дину, но тот быстро выкрикнул какое-то заковыристое слово и шарик взорвался в пяди от руки мага. Не мешкая, Дин выставил вперед обе руки и с них сорвался клубок ярко синего пламени, эльф тоже выставил вперед руки и синее пламя сплелось с зелёным.
   -- Кейтлин, беги, я его задержу, - срывающимся голосом закричал Дин. Куда бежать-то? Я же тут ничего не знаю. Но, не успела я высказать это заявление, как эльф кувыркнувшись, ушел из-под огня и, махнув рукой в нашу с конем сторону, проорал что-то магическое. Тут же из земли поднялись какие-то мерзкие щупальца и в одну секунду опутали ноги коня. Ёжик, конечно, попытался выпутаться, но щупальца держали крепко. Я решилась и, перекрутившись на коне, спрыгнула - сползла с него. На ногах я не удержалась, и, слава Богу, потому что в этот момент надо мной как раз просвистел какой-то огненный шарик. Он с треском врезался в щупальца, которые держали Ёжика, и они, не выдержав такого произвола само ликвидировались. Конь тут же взвизгнул и помчался прочь от этого проклятого места.
   В это время баталия на полянке перед конюшней набирала обороты. Ридиэль вытащил длинный кинжал и постепенно приближался к Дину. Тот, кидал заклинание одно за другим, но эльф их все отражал. Лишившиеся контроля заклинания летали по полянке, производя немалые разрушения. Наконец, лорд приблизился к магу и приставил кинжал к его горлу.
   -- Не мешай мне, мальчишка, - тихо сказал он.
   Дин судорожно сглотнул и кивнул. Я наконец-то решилась встать и осмотреться. "Поле боя" выглядело печально: изрытая земля, обугленные бочки, горящая колода, Ёжик и Динова кобыла, боязливо выглядывающие из-за угла заметно покосившейся конюшни. Со стороны замка доносились крики, к нам бежали люди. Ну, да не заметить такое шоу смог бы только глухой слепец.
   Эльф неспешной походкой победителя приблизился ко мне и презрительно спросил:
   -- Ну, что пойдешь сама или помочь?
   -- Мне не нужна твоя помощь, - в тон ему ответила я. Развернулась, и гордо пошла навстречу толпе людей, возглавляемых моим отцом. Его лицо говорило, что меня ждут БОЛЬШИЕ проблемы.
  
   Глава 6.
   Отец уже не первый час наяривал круги по моей комнате. Он отругал меня за мое нехорошее поведение, потом прочитал лекцию " О поведении благородных девушек" и подкрепил это все заявлением, что он был обо мне лучшего мнения. Теперь он описывал последствия моего поступка. Они были ужасающими: после моего ухода, стражники, кинувшиеся вдогонку, очень быстро обнаружили, что все двери заперты и открытию не подлежат. Что тут началось! Дамы визжали и истерили, кавалеры то успокаивали дам, то помогали стражникам выламывать дверь. Некоторые, правда, увидев, что дверь запечатана капитально, охотно присоединились к дамам. Мой отец бегал от двери, до двери, пытаясь сохранить контроль над ситуацией. Конечно, в таком положении Рихерду, который тоже присутствовал в зале, было нелегко сосредоточиться на заклинании открытия, и после двадцатиминутных стараний, он плюнул на это дело и просто вынес одну из дверей таранным заклинанием.
   -- В результате чего, двое стражников приложились к стене и обзавелись щербатыми улыбками, а госпожа Норита и леди Линда ди Сорем вообще упали в обморок, - отец сделал еще один кружок по комнате.
   -- В итоге мы имеем испорченные отношения с Тельрассом и несколькими известными родами оборотней в частности, и подмоченную репутацию в целом. И это не считая дырки в зале, которая образовалась на месте двери, покосившуюся конюшню и несостоявшуюся церемонию на которую мы, мракобес знает, сколько денег выбросили!
   Я сидела на кровати и мрачно слушала его монолог, про себя думая, о том, что зря столько времени на переодевании в конюшне потратила, ведь могли бы выехать раньше и тогда бы никакой эльф не смог бы нам помешать. Эх!
   Выговорившись, отец остановился напротив моей кровати и, сделав грозный взгляд, сказал:
   -- Завтра с самого утра извинишься перед гостями и отдельно перед лордом Ридиэлем. Да, кстати, Дин тоже составит тебе компанию. Я больше чем уверен, что идея побега принадлежит ему. Сейчас Рихерд тоже проводит с ним беседу, и надеюсь, она будет столь же удачной, как и наша.
   Я его мнение не разделяла, ведь эта "беседа" была монологом, который ни разу не перешел в диалог. Все мои попытки вставить хоть слово в свою защиту терпели фиаско. Поэтому удачным этот разговор мог быть только для отца, но это тоже под вопросом.
   Отец собирался уже попрощаться и откочевать из моей комнаты, как в ее дверь негромко постучали. Отец удивленно обернулся на стук. Действительно, кого это принесло в столь поздний час? Тут отец меня действительно удивил: он забросил голову и с шумом втянул воздух носом. Спустя секунду его лицо расслабилось, и он спокойно сказал:
   -- Войдите!
   Дверь открылась, и на пороге появилось самодовольное лицо эльфа.
   -- Лорд Старсер, я вижу, Вы уже поговорили с дочерью. Позвольте и мне задать ей пару вопросов.
   -- Да-да, конечно, - отец согласно покивал головой и пошел к выходу. - Я сказал уже все, что хотел.
   Подождав, пока отец скроется за дверью, Ридиэль сел в кресло и начал с интересом меня рассматривать. Я в долгу не осталась и смотрела на него. Впервые мне удалось хорошо его рассмотреть. Тогда в зале и возле конюшни мне было не до этого. Эльф имел высокий рост и худощавое телосложение, в котором чувствовалась сила. Узкое лицо обрамляли черные волосы, из-под которых торчали длинные остроконечные уши. Выражение холодной надменности слегка портило его красивое лицо. Большие синие глаза смотрели на меня мрачно и устало.
   -- Ты пришел задать мне вопросы,- напомнила я ему, когда пауза затянулась до неприличия.
   -- Кто ты?! - задал первый вопрос эльф. Я ошарашено на него посмотрела, но все же смогла взять себя в руки и выдавить:
   -- У тебя проблемы с памятью? Я Кейтлин ди Велейс и...
   -- Ты не Кейтлин, - перебил меня этот остроухий гад. - Я читал характеристику Кейтлин, и она никогда бы не смогла позволить себе то, что сделала ты. Поэтому скажи мне, кто ты?
   Я хмуро посмотрела на него. Ишь ты, характеристику он прочитал. Кто ж ее писал-то? И что там написано? Надо будет попросить почитать, мне самой интересно стало, какая же Кейтлин на самом деле.
   Эльф вопросительно вздернул бровь, и я поняла, что эта ушастая зараза от меня не отстанет, пока не добьётся правды. Грустно вздохнув, я начала рассказывать о том, как дошла до жизни такой.
   К чести эльфа он внимательно выслушал меня от начала и до конца, ни разу не перебив. Когда я закончила, он, нахмурившись, уточнил:
   -- Ты говоришь, что в твоем мире нет магии, но как такое может быть? Это же рушит все законы мировоздания.
   -- Дин с Рихердом тоже так считали,- сказала я. - Но тем не менее это так. В моем мире человечество прекрасно обходиться без магии, заменяя ее технологиями.
   -- Как у дварфов? - скептически спросил Ридиэль.
   -- У кого? - недоуменно переспросила я. Мысленно я тут же перебрала все знакомые мне названия фэнтезийных существ. Дварфов среди них вроде не было.
   -- Ну, их еще гномами называют, - пояснил Ридиэль, - хотя они очень на это обижаются и, обычно, сразу же хватаются за секиры.
   -- Я поняла о ком ты, - кивнула я. - Да, люди тоже пользуются технологиями, но думаю куда более продвинутыми, чем у этих дварфов. Мы-то совершенствовали их столетиями.
   Ридиэль хмыкнул и задумался о чем-то своем эльфячем. Я тоже думала. Как ни странно, но рассказав Ридиэлю свою историю, мне полегчало. И эльф уже не кажется таким напыщенным и важным.
   Оный, кстати, изучающе на меня посмотрел, и произнес:
   -- Кейтлин, ты, конечно, решай сама, но я думаю, тебе следует поехать со мной в Тельрасс. В конце концов, именно наши маги - признанные специалисты в хождении по мирам и, скорее всего, смогут тебе помочь.
   Я призадумалась. А что? Неплохая идея. Я вспомнила, что и Рихерд позитивно отзывался о магах этого Тельрасса. Вдруг они действительно смогут мне помочь вернуться домой.
   -- Хорошо, я согласна, - ответила я, - когда выезжаем?
   -- Завтра с утра, - ответил Ридиэль, поднимаясь с кресла. Потом посмотрел на мое хмурое лицо и злорадно добавил:
   -- С раннего утра.
   Я помрачнела еще больше. Ненавижу рано вставать, но почему-то по жизни я постоянно именно это и делаю. Эльф покинул мою комнату, и я наконец-то позволила себе отвалиться на подушки. Но блаженство длилось недолго, в дверь опять постучали. Нет, ну это просто проходной двор какой-то. Я села и злобно крикнула:
   -- Входите! - вырвавшийся из меня при этом рык, смутил и меня, и Дина, который явно не ожидал столь "теплого" приема.
   -- Э, Кейт, что у тебя с голосом? - подозрительно спросил он.
   "Сама не знаю", - подумала я, но вслух сказала:
   -- Охрип просто,...наверное.
   Дин еще раз на меня посмотрел, но все-таки в комнату зашел. Сел в кресло и велел:
   -- Рассказывай!
   -- Что? - удивилась я.
   -- Все! - уточнил Дин, но видя, что я его не понимаю, снизошел до уточнения:
   - О чем вы с этим эльфом около часа разговаривали.
   Нет, ну, всем все надо знать! Откуда он вообще узнал, что ко мне приходил Ридиэль и сколько мы с ним здесь общались? Неужели тайное слежение за моей спальней установил, с фиксацией прихода-ухода посетителей? Я фыркнула, представив себе Дина, следящего из-за угла за моей комнатой и записывающего на листик, кто, когда и на сколько. Поймав его недоумевающий взгляд, снизошла до ответа:
   -- Он предложил мне поехать в Тельрасс.
   -- Ну, и замечательно! - обрадовался Дин. - Когда выезжаем?
   -- Завтра утром, - машинально ответила я, и тут до меня дошло:
   -- Погоди ты, что с нами собрался?
   --Конечно, - уверенно отозвался Дин, - а ты думала, что я тебя одну в компании какого-то малознакомого эльфа отпущу? Фигушки! Я с вами поеду и буду за ним следить!
   -- Как за моей спальней? - не удержалась от колкости я.
   Дин залился краской и начал отнекиваться, мол, мимо проходил и увидел, что эльф навстречу идет. Откуда он мог идти, как не из моей комнаты? Я с умным видом покивала и спросила:
   -- А время пребывания Ридиэля ты как узнал? Кстати, скажи лучше правду, врать ты не умеешь.
   Дин вздохнул и покаялся:
   -- Да, я установил у твоей комнаты магический маячок, но совсем не для слежки.
   -- А для чего тогда? - не поняла я.
   -- Ну, я подумал, вдруг ты сбежать надумаешь...- Дин сгорбился в кресле и опустил глаза.
   -- Боялся, что тебя забуду? - дошло до меня.
   Дин только печально кивнул.
   -- Да как ты мог подумать такое, - возмутилась я. - Куда бы я без тебя побежала бы? Причем одна. Вот с эльфом, думаю, я буду в безопасности, но раз ты хочешь поехать с нами, то я буду не против. Поэтому кончай хандрить, надо думать, как эльфа уговорить двойной груз взять в Тельрасс.
   Дин слабо улыбнулся на мой ответ, немного приободрившись. А у меня появилось ощущение, что он что-то недоговаривает, когда говорит о том, что он хочет сбежать, чтобы помочь мне выжить в этом мире. Ведь это глупо бросать все, что тебе дорого, отца, дом только для того чтобы сопровождать какую-то малознакомую девчонку из другого мира. Я постаралась задать этот вопрос как можно деликатней:
   -- Дин, можешь объяснить, пожалуйста, почему ты так рьяно пытаешься отсюда сбежать? Мне кажется, что это не только из-за того, чтобы помочь мне.
   Дин вздрогнул, и по его лицу, я поняла, что вопрос был неожиданным для него и не очень приятным. Он опять печально вздохнул, спрятал лицо в руках и заговорил:
   -- Ты правильно думаешь, я хочу уехать отсюда для себя. Понимаешь, мне уже двадцать два года, но ни разу, повторяю ни разу, я не покидал пределы замка и, окружающей его деревеньки. И скорее всего, если, не воспользуюсь возможностью, которая появилась у меня сейчас, то и ни покину никогда.
   -- Но, почему так? - удивилась я. - Что тебе мешает это сделать?
   -- В первую очередь отец, - сказал Дин, - он считает, что внешний мир очень опасен для меня. И в чем-то он прав. Святоши ни за что не упустят возможность поймать настоящего мага и убить его. Но я готов рискнуть, потому что не хочу просидеть взаперти всю жизнь.
   -- Погоди, - сказала я. - Ты можешь объяснить мне кто такие святоши?
   Дин поднял голову и удивленно на меня посмотрел. Видимо я спросила то, что у них знает даже пятилетний ребенок. Но потом в его глазах появилось понимание, и он сказал:
   -- Прости, я забыл, что ты из другого мира и многого не знаешь о нашем. Святоши, они же священники - это служители церкви, вернее, той ее части, которая считает магию злом и призывает убивать всех, кто с ней связан. Они впервые атаковали магов двадцать лет назад, уничтожив почти всех их и разрушив Академию Магии.
   -- Но зачем им было это нужно? - спросила я.
   -- Им не хватало власти и денег. Люди предпочитали платить магам, которые могли и исцелить, и изгнать нечисть, и наколдовать дождь над сохнущим урожаем. Это было удобней и быстрее, чем молиться и ставить свечки в храме. Святоши давно скрежетали зубами, наблюдая над растущим влиянием магов, но молчали. Все изменилось, когда их главой стал архиепископ Лордамер, который решил покончить с магами раз и навсегда. Конечно, не все священники согласились с ним: многие стояли на том, чтобы не вмешиваться в мирскую жизнь, читать проповеди и по возможности помогать людям. В итоге, церковь раскололась, и Лордамер со своими приспешниками начал истреблять несогласных. Им пришлось либо стать на его сторону, либо уйти, что в основном они и сделали. Тогда у Лордамера развязались руки, и он принялся за магов.
   В то время моя семья жила в столице Голиры, Ластании. Мои родители преподавали в Академии Магии, единственной в своем роде, которая готовила магов всех профилей. В тот роковой день, моя мать осталась дома со мной, потому что я сильно заболел. Лучше бы она пошла в Академию, тогда, возможно, она бы смогла спастись.
   Святоши атаковали одновременно: одна часть - Академию, вторая - Альянс Магов, а остальные святоши убивали магов в городе. Самое неприятное было то, что на их сторону встал сам король и элитные войска паладинов. Естественно, маги смогли бы их убить, если бы святоши не имели амулеты из селатина, очень редкого метала, поглощающего магию. Эти амулеты отдали паладинам, которым надо было только подойти к магу на расстояние меча. Отец мало рассказывал мне о том дне, но я понял, что тогда была настоящая резня. Больше всего погибло молодых магов, еще не научившихся драться и защищаться, паладины их убивали почти мгновенно. Моему отцу повезло, когда началось нападение, он читал лекцию в дальнем крыле Академии. Он быстро понял, что произошло и со своей группой учеников ему удалось сбежать. Он также уверен, что есть и другие маги, которые спаслись, но где они он не знает.
   Дин вздохнул, собираясь с мыслями. Было видно, что этот рассказ дается ему с трудом.
   -- Когда отец выбрался из Академии, - продолжил Дин, - он тут же кинулся домой. Моя мама уже была мертва. Но она успела спрятать меня в подвале. Отец забрал меня и убежал из города. Он не знал, куда идти, но проезжая мимо небольшой деревеньки, он увидел одного человека, отчаянно сражающегося с пятью паладинами. Отец вмешался, и вдвоем он смогли убить их. Вот тогда он и познакомился с Старсером ди Велейсом, твоим отцом. Он предложил нам кров и помощь и с тех пор мы жили у него. Наверное, тяжело найти место более безопасное, чем этот дом. Я безумно рад, что вырос здесь, но я должен идти дальше, развиваться. Я мечтаю увидеть мир и не хочу провести всю жизнь взаперти...
   Дин закончил, и повисла тишина. Тяжелая, гнетущая. Что я могла ему сказать, ведь я никогда не попадала в подобные ситуации. Но я знала точно, что если его сейчас не поддержать, то это может перерасти в затяжную депрессию, и он либо сбежит сам и наверняка пропадет, либо утратит всякий интерес к жизни, что тоже ужасно.
   -- Знаешь, Дин, - осторожно начала я, - Я теперь понимаю, что этот мир далеко не так безопасен, как я представляла раньше. И, возможно, нам будет нелегко справиться с трудностями, которые будут попадаться на пути, но, я думаю, мы справимся. Эльф, я и ты. Я буду настаивать, чтобы он взял с собой тебя, потому что понимаю, как это важно. Поэтому давай сейчас иди спать, а то завтра, Ридиэль угрожал, что придется очень рано вставать.
   Дин, чуть расслабившись, кивнул. А потом, вдруг спохватившись, вышел с комнаты со словами: "Я щас вернусь". Интересно куда это он? Я же ясно сказала спать иди, а он еще возвращаться собирается? Терялась в догадках я недолго.
   Дверь Дин открыл ногой, потому что в руках у него были две большие сумки. Немного пошатываясь под их весом, Дин прошел к моей кровати и сгрузил их под ней.
   -- Эм.. Дин, что это?
   -- Как что? Мои вещи, - запыхавшийся, но довольный Дин, прошел в середину комнаты и взмахнул рукой. Тут же буквально в воздухе повисла знакомая мне воздушная подушка. Дин, усевшись на нее, подтянул к себе сумку и достал оттуда ... одеяло!
   Я удивленно за всем этим наблюдала. Дин, заметив мой взгляд, пояснил:
   -- Я тут подумал, зачем мне сейчас тащиться к себе в комнату, потом завтра утром обратно, если можно переночевать прямо тут? И вещи уже собраны. К тому же отец явно заинтересуется, куда это я с утра пораньше собрался.
   -- Ага, - подтвердила я, - а так он просто будет всю ночь волноваться, думая, куда ты пропал.
   Дин, уже улегшись, лишь махнул рукой. Мда, любящий сын, ничего не скажешь. Я, подумав, прошлепала к шкафу, и, порывшись, откопала-таки приличную пижаму. Переодевшись, я вернулась к кровати и залезла под одеяло с твердым намерением сразу же уснуть, как только голова коснётся подушки. Но тут Дин, повернувшись ко мне, задал видимо давно интересовавший его вопрос:
   -- Кейт, скажи мне, а зачем ты отпустила гатью?
   --Кого?- не поняла я.
   --Ну, птицу, что у тебя в клетке сидела.
   -- Ааа, - дошло до меня, - ну, не знаю, мне показалось, что она хочет этого больше всего на свете.
   -- Погоди, - Дин аж приподнялся с подушки, - ты хочешь сказать, что ощущала ее эмоции?
   -- Нууу, да.
   -- Но это же невозможно! - воскликнул Дин.
   -- Стоп, Дин, - решила внести ясность я, - объясни мне, что это за гатья и, что такого я необычного сделала.
   -- Гатья - это одно из немногих животных, которых можно отнести к разумным. Гатьи владеют телепатией и эмпатией. Но общаться они могут, только с теми, с кем напрямую связаны. Чаще всего с хозяевами. Раньше их использовали, как разведчиков при войнах, а также для охоты. Вообще о гатьях мало что известно, также о том, как и где они появились.
   -- Ну, и почему ты так удивился, что я ее отпустила на вольные хлеба, - поинтересовалась я.
   -- Потому что единственной ее хозяйкой была Семерида, - ответил Дин. - Твоя покойная бабушка, которая, кстати, была истинным оборотнем. После ее смерти, вернее гибели, Карра перешла Кейтлин по наследству. И насколько я знаю, последние десять лет провела в клетке. Естественно, Кейтлин не могла прочитать ее мысли, да никто не мог. Даже с помощью магии. А вот ты смогла и это мне кажется странным.
   -- Ну, может она меня как-то хозяйкой признала? - неуверенно предположила я.
   -- Кейт, ты не полноценный оборотень, а значит, ее хозяйкой быть не можешь. Впрочем, может она просто сумела выйти с тобой на контакт, ведь как я сказал, мы о гатьях знаем очень мало и вполне возможно, что они могут выходить на контакт с кем угодно, когда им это надо. Хотя, если честно, я о таких случаях не слышал.
   Дин, широко зевнул и что-то еще пробормотав, перевернулся на другой бок. Я же собиралась еще немножко подумать о сложившейся ситуации, но позорно проиграла здоровому сну и вслед за Дином откочевала в царство Морфея.
   Глава 7.
   Утро началось действительно рано, но в этом был виноват не эльф, а я сама, невесть с чего проснувшись с рассветом. Посидев и осмотревшись, я заметила мило спящего Дина. Так, надо его разбудить. А то я, понимаешь, уже проснулась, а он еще почивает. Я негромко позвала его. Ноль реакции. Я позвала еще раз, уже громче. Опять ничего. Я, не выдержав, встала и, подойдя к нему довольно громко крикнула:
   --Дин, вставай!!! Уже утро!
   Дин причмокнул губами и перевернулся на другой бок. Ну, и фиг с тобой! Я разочаровано пнула воздушную подушку, та слегка покачнувшись,... лопнула. Дин с одеялом тут же рухнули на пол. Секунд пять ничего не происходило, но потом Дин издал еле слышный стон, и я боязливо склонилась над ним. Он безучастно смотрел в потолок, а потом перевел взгляд на меня и хриплым голосом спросил:
   -- За что?
   -- Дин, прости, я... я случайно, я не хотела, - сбивчиво извинилась я, сгорая от стыда.
   Дин кряхтя, как старый дед, поднялся. Мою руку помощи он презрительно проигнорировал. Проковыляв пару шагов, он рухнул на мою кровать и заявил:
   -- Все, нет у меня больше друзей!
   Ничего себе заявка. Я нахмурилась и напомнила:
   -- Дин, я же извинилась, к тому же это было нечаянно. Откуда мне было знать, что эта твоя подушка лопнет от легонького удара.
   Дин повернул ко мне голову и едко поинтересовался:
   --А почему ты ее била? Почему нельзя было меня нормально разбудить?
   -- Я будила, - возмущенно ответила я, - просто ты не будился. А я с досады пнула эту фигню висячую.
   Дин вздохнул и сел. Посмотрел сначала на меня, потом в окно. Вздохнул еще раз и сказал:
   -- Чего ты в такую рань проснулась, а, садистка?
   -- Сама не знаю, просто проснулась и все! Ну, раз уже и ты проснулся, давай собираться, что ли.
   -- Так собрано ведь уже все, - Дин широким жестом обвел стоящие рядком мои сумки и вповалку свалены его.
   В этот момент дверь в комнату открылась, и на пороге появился уже виденный мною старец, который вчера возмущался по поводу моей прически. Увидев, меня и Дина, сидящих на моей кровати, он опешил и даже потерял дар речи. С минутку постоял, приходя в себя, а потом слабым голосом сказал:
   -- Сити Кейтлин, завтрак в столовой. Вас просили позвать.
   И тут же захлопнул дверь. Мы с Дином переглянулись, и вдруг поняли, что подумал о нас слуга. Не выдержав, мы рассмеялись, вспоминая его перекошенное лицо. Отсмеявшись, начали переодеваться. Вернее, переодевалась я, а Дин попросту натянул те шмотки, что были на нем вчера. Посмотрев на его помятый вид, я снова рассмеялась. Ну да, сваленные абы как вещи имеют дурную привычку мяться и терять свой товарный вид.
   Дин неодобрительно покосился на меня и ради интереса решил посмотреть на себя в зеркало. Видимо, его отображение ему самому не понравилось и он начал приглаживать руками волосы, чтобы хоть как-то облагородить свой внешний вид. Я немного понаблюдала за этими манипуляциями и, не выдержав, втянула Дина в ванную комнату. Там обнаружилась и расчёска, и зубная щетка с пастой, и даже местный аналог умывальника. Пока Дин причесывался, я умылась и почистила зубы. Я посмотрела в зеркало и улыбнулась, отображение приветливо оскалилось.
   -- Ну, хоть на людей стали похожи, - заметил Дин, подходя ко мне. Он тоже привел себя в порядок. - Ну, что пошли завтракать.
   -- Пошли, - согласилась я, - показывай дорогу.
   До столовой мы дошли сравнительно быстро. Дин уверенно вел меня по коридорам замка, и они уже не казались мне такими запутанными и зловещими. Наоборот, очень даже интересными, ведь почти на каждом шагу висели яркие картины, и я то и дело хотела остановиться и получше их рассмотреть. Но, увы, Дин искусством любоваться не хотел, обзывал картины "мазней" и целеустремленно двигался к столовой.
   Оная оказалась довольно большим и светлым помещением. Посередине стоял длинный стол, накрытый белоснежной скатертью и красиво сервированный. За столом уже сидели отец и мать Кейтлин, отец Дина и Ридиэль. Последний, кстати, выглядел свежим и бодрым, в то время как остальные были сонными и недовольными. А Рихерд был еще и сильно взволнован. Увидев Дина, он вскочил и, не обращая внимания на остальную публику, кинулся к сыну.
   --Ты где был? Где, я спрашиваю, тебя мракобесы всю ночь носили?! - шипящим от ярости голосом спросил он у Дина.
   Дин испуганно попятился и посмотрел на меня, ища поддержку. Я фыркнула и отвернулась. Я его, между прочим, еще вчера предупреждала! Но нет, не послушал он умного человека в моем лице, ну так пусть сам теперь и выкручивается.
   -- Пап, я это...ну... по замку гулял. Не спалось мне просто, вот, - промямлил Дин.
   -- Ага, ну как, нагулялся?!! Я же, блин, всю ночь не спал, волновался, где ты и что с тобой! Ты мог хотя бы прийти и предупредить? - Рихерд навис над сыном и злобно пообещал: - Ну, погоди ты у меня, придем в лабораторию, я тебе устрою веселую жизнь!
   Дин судорожно сглотнул и кивнул. Рихерд развернулся и молча прошел к своему месту за столом. Родители с интересом смотрели то на него, то на Дина, то на меня. Хм, а я-то тут причем?
   Как оказалось, Ридиэль уже провел беседу с моим отцом на предмет моей поездки в Тельрасс. Не знаю, что этот остроухий ему наговорил, но отец выглядел очень довольным. Он тут же объявил, что невероятно рад, что его дочери, то есть мне, выпала такая удача и честь посетить прекрасную страну эльфов. Он сияющими глазами обвел всех присутствующих и заявил:
   -- После завтрака мы немедля займемся подготовкой к отъезду, чтобы в обед вы могли выехать.
   Ридиэль удивленно поднял брови:
   -- А не поздновато ли? Я собирался выехать сразу после завтрака, чтобы к вечеру быть в Рангире, ближайшей деревне. К тому же, к чему там готовиться? Насколько я знаю, свои вещи Кейтлин собрала еще прошлым вечером.
   Все присутствующие опять посмотрели на меня, вспоминая события вчерашнего вечера и мое в них участие. Ну, спасибо, ушастик, удружил! Подставил и даже не заметил! Отец Кейтлин мрачно на меня посмотрел и сказал:
   -- Я вчера уже говорил Кейтлин, что она должна извиниться перед гостями за свое поведение. Это будет для нее в качестве наказания. Но поскольку наши гости встанут не раньше обеда, то придется отложить и выезд.
   Ридиэль еле слышно скрипнул зубами. Но спорить не стал. Только мрачно кивнул, глядя на довольное лицо Старсера.
   Мать Кейтлин, наоборот, была печальной. Она, кстати, не была похожей на мою маму. У нее были длинные светлые волосы и голубые глаза, в то время как моя мама всегда была кареглазой шатенкой. Да и черты лица у нее были совсем другие. Она с тоской в глазах посмотрела сначала на меня, потом на мужа и печально вздохнула.
   В это время слуги как раз начали вносить разные блюда. Чего там только не было! И гарниры, и салаты, и, как говорил один мой знакомый, "мясы-колбасы". Я окинула взглядом стол: большинство блюд, мне были незнакомы, но от этого менее аппетитно выглядеть они не стали. Я наполнила свою тарелку каким-то салатом с зернами, здорово напоминающими наш рис, а по вкусу и вовсе от него не отличающимися. Остальные тоже приступили к трапезе, только мать Кейтлин весь завтрак просидела пред пустой тарелкой. На замечания мужа, она лишь вяло отмахивалась.
   После трапезы я набралась духу и подошла к Ридиэлю. Мысленно я уже сложила длинную пламенную речь, призывающую взять с собой молодого, но очень перспективного мага по имени Дин.
   -- Знаешь, Ридиэль, - начала я, - я поняла, что путь наш будет длинным и опасным. Я уверена, что ты сможешь нас защитить, но было бы неплохо взять с собой сильного союзника, который не побоялся бы опасности и не растерялся в сложной ситуации...
   Ридиэль, поморщился и перебил меня:
   -- Кейтлин, можно без лишнего пафоса? Что именно ты от меня хочешь?
   -- Давай возьмем с собой Дина, - тут же ответила я, - ну, пожалуйстааа!!
   -- Этого мальчишку? - удивился эльф, - Ты с ума сошла?
   Я горячо кивнула. Эльф вдохнул и махнул рукой.
   -- Ладно, пусть едет, но с его отцом я говорить не буду, сами выкручивайтесь!
   Я разочаровано закрыла рот, ведь именно это я и хотела у него попросить.
   -- Кстати, - Ридиэль наклонился и тихо сказал мне на ухо, - я решил не говорить твоему отцу, что ты из другого мира.
   -- Почему? - удивилась я.
   -- Да потому, что тогда Старсер ди Велейс поднял бы настоящую панику и не сразу бы отпустил тебя. А нам надо торопиться. Моя страна на грани гражданской войны и поэтому я должен быстрее вернуться назад.
   В глазах эльфа было что-то такое, что я сразу поняла, для него действительно важно поскорее вернуться домой. Как и для меня, впрочем. Я только кивнула, соглашаясь с ним. Он улыбнулся, видя, что я понимаю его и спросил:
   -- Кстати, Кейтлин, ты очень хочешь приносить свои извинения тем вельможам, что вчера не оценили твой небольшой спектакль?
   -- Конечно, нет, - ответила я.
   -- Ну, тогда ты будешь не против того, что я освобожу тебя от этой задачи, - Ридиэль хитро улыбнулся и, прежде чем я спросила, как он это собирается сделать, пошел к Старсеру. Тот, кстати, еще был в столовой и что-то втолковывал какому-то мужичку. Мужичок краснел, шаркал ногой и постоянно кланялся. Присмотревшись, я узнала в нем конюха, которого вчера в конюшне Дин вырубил заклинанием. Он тоже меня увидел, и, побледнев, начал пятиться к выходу. Плохую репутацию я заработала, однако. Я ласково ему улыбнулась. Конюх затрясся и кинулся вон из столовой. Отец удивленно проводил его взглядом, и повернулся ко мне, но я уже скромно рассматривала свои руки.
   Тут к нему подошел Ридиэль и начал ему что-то говорить. Я тут же подняла голову, но к сожаленью, о чем они говорили, я расслышать не смогла. Отец сначала хмурился, но потом махнул рукой, мол, ладно, согласен. Ридиэль вернулся ко мне с той же хитрющей улыбкой и сказал:
   -- Иди, собирайся, мы выезжаем через полчаса.
   Я кивнула и кинулась к выходу. Там мне встретился Дин, который тут же пристал ко мне с вопросом, договорилась ли я насчет него. Получив утвердительный ответ, он просиял, и мы вместе побежали в мою комнату. По дороге, я, правда, предупредила Дина, что с отцом ему придется разговаривать самому, на что тот только махнул рукой, мол, на месте разберемся.
   *****************************
   Мы не выехали ни через полчаса, ни через час. Мы с Дином и Ридиэлем в этом виноваты не были, наоборот, мы-то были давно готовы. А вот все остальные...
   Слуги метались, как ошпаренные. То что-то уносили, то что-то приносили. Между ними бегал отец и то орал, то рычал. Получалось внушительно, и слуги бегали еще быстрее. Мать Кейтлин стояла с мокрыми глазами: со мной она попрощалась пять раз, с Дином - два, а с Ридиэлем всего один. Еще чуть-чуть и, думаю, она пойдет прощаться еще раз. Рихерд постоянно звал Дина и что-то ему втирал. Как Дин умудрился уговорить отца отпустить его - загадка, но, тем не менее, всего через полчаса Рихерд приволок с лаборатории огромную сумку, набитую всякими амулетами и книгами. Сумку Дин тут же переполовинил и взял с собой только самое необходимое. Рихерд, же считал, что Дину необходимо все, что было в той сумке, и он старательно убеждал в этом самого Дина.
   Мой же отец убеждал меня и Ридиэля в том, что мы должны взять стражу и карету. Ридиэль отнекивался и заявлял, что эльфам не нужна стража. Он-то сам приехал без нее. А карета будет привлекать ненужное внимание в любом городе. Я горячо его поддерживала. Отец соглашался с нами, но потом вновь, и вновь возобновлял попытки посадить нас в карету.
   В конце концов, после двух часов хаоса, паники, скандалов, слез и прощаний, мы все-таки выехали из родного дома и облегченно вздохнули.
   **************
   Мы ехали по небольшой мощенной дороге, она же была и улочкой небольшой деревеньки, которая начиналась сразу за воротами замка ди Вилейсов. Как сказал мне Дин, почти все ее жители были оборотнями. Оные, кстати, провожали нас заинтересованными взглядами, многие даже здоровались и кланялись. Как оказалось, мой отец был здесь, так сказать, органом управления, то есть выдавал указы, контролировал их выполнения, проводил суд, в общем, всячески заботился о процветании народа. Что в принципе было видно по чистоте улиц, добротных домах и хорошо одетых людей, простите, оборотней.
   Проехав деревеньку, мы выехали на хорошо утоптанную дорогу. Примерно через час я пожалела о том, что отказалась от кареты. Нет, Ёжик, конечно, скакал мягко и плавно, но мой изнеженный зад очень скоро начал болеть и ныть. Я терпела, как могла, но потом не выдержала и потребовала привал. Парни удивленно на меня посмотрели, но согласились.
   С трудом спрыгнув с коня, я проковыляла пару шагов и плюхнулась на траву. Рядом разместился Дин. Судя по стону, который он издал при посадке, его попе тоже пришлось не сладко. Ридиэль же грациозно соскочил со своего серебристого жеребца, которого звали Алиар, и непринуждённо присел на траву, любуясь нашими унылыми физиономиями. Мне бы так!
   Молча сидеть скучно и я решила задать Ридиэлю интересующий меня вопрос:
   -- Как ты уговорил моего отца отпустить нас без извинений перед оскобленными гостями?
   -- Да, в принципе, легко, - усмехнулся эльф, но видя, что такой ответ меня не устраивает, пояснил:
   -- Мне пришлось сказать ему, что мы эльфы отрицательно относимся к тому, чтобы наши жены, пусть даже будущие, извинялись перед простыми смертными. Это вредит репутации. И девушки, и ее будущего мужа. А потом я поинтересовался у твоего отца, хочет ли он при всех оскорбить мое достоинство твоими извинениями. Он ответил, что нет. Тогда я попросил, чтобы он освободил тебя от этого наказания. Конечно, твой отец не очень этому обрадовался, но все-таки согласился.
   Я хмыкнула, ну да попробуй не согласись, когда ты можешь оскорбить честь уважаемого эльфа, с семьей которого ты можешь заключить очень выгодный союз. Кстати, а зачем он эльфам то? Оборотням понятно, чтобы были союзники, если святоши все-таки доберутся до них. Но, эльфам, же они не угрожают вроде. Ридиэль, правда, упоминал что-то о гражданской войне. Я решила уточнить этот вопрос. Ридиэль в ответ помрачнел и сказал:
   -- Это долгая история.
   -- А мы разве куда-то спешим? Давай рассказывай!
   Ридиэль, поняв, что я от него не отстану, поведал нам грустную и долгую историю.
   --... И теперь мой отец хочет любой ценой захватить престол, но у него мало союзников. Поэтому он и решил заключить союз с твоим отцом.
   -- Так подписали бы договор. Зачем брак-то? - спросила я.
   -- Брак нужен был твоему отцу, - пояснил Дин. - Насколько я знаю, оборотни уважают только кровное родство, все остальное для них не имеет смысла. Они как-то чувствуют тех, в ком течет их кровь и готовы ради них на многое.
   Ридиэль кивнул:
   -- Примерно то же сказал мне твой отец. Мол, хочешь союз - женись, а договор твой никому не нужен.
   Я вздохнула и сказала:
   -- Теперь понятно, почему Кейтлин сбежала. У нее не было никаких шансов отвертеться от этого брака.
   -- У меня тоже, - усмехнулся Ридиэль. Он встал и пошел к своему коню:
   -- Ладно, надо ехать дальше.
   -- Как? - возмутилась я, - мы ведь только недавно сели.
   -- Кейтлин, ты хочешь до темноты попасть в ближайшую деревеньку, или предпочитаешь провести ночь в лесу?
   Лесом, конечно, меня не напугаешь, приходилось уже ночевать, но тот лес был знаком мне с детства. Там ничего крупнее белок и страшнее клещей никогда не водилось. А тут неизвестно какой, в нем и хищники какие-то могут жить.
   Я, кряхтя, поднялась. Подошла к коню и вопросительно уставилась на Дина. Подсади, мол. Тот посмотрел на меня и, нахмурившись, махнул рукой.
   -- Ой! - вырвалось у меня, когда какая-то неведомая сила подняла меня с земли и вознесла над конем.
   -- Ниже! Ниже давай!- скомандовала я, зависнув в метре над седлом.
   Дин, прицелившись, плавно опустил меня в седло. Ридиэль, наблюдавший за бесплатным цирковым номером, только хмыкнул и легко вскочил на своего коня. Когда Дин тоже забрался на коня, мы двинулись в путь.
   Примерно через полчаса мы въехали в лес. Он был каким-то необычным. Вернее для меня, человека, привыкшему к следам цивилизации в любом лесу. А тут их не было. Никаких бутылок, кульков, салфеток и прочего мусора, которого навалом на любой опушке наших лесов. И дорога, не асфальтированная, а просто хорошо утоптанная, была мне непривычна.
   -- Кейт, - окликнул меня Дин,- ты что молчишь?
   -- А что я говорить что-то должна? - удивилась я.
   -- Нет, конечно, - ответил Дин, - просто могла бы что-то о своем мире рассказать.
   -- Да что там рассказывать? - вздохнула я.
   -- Нет, ну правда, - поддержал Дина Ридиэль, - ты говорила, что у вас там какие-то технологии заменяют магию, так расскажи нам о них.
   Я вздохнула и начала описывать блага нашего мира. Дина больше всего удивил рассказ о нашем телевизоре. Он уточнял каждую деталь и удивлялся еще больше. Ридиэля похоже больше всего поразила весть о существовании электричества. К сожаленью, особым специалистом я в этой области не была, так как безбожно прогуливала уроки физики в школе, и поэтому полностью удовлетворить интерес Ридиэля я не смогла.
   Прослушав рассказ о некоторых изобретениях человечества моего мира, парни начали искать им аналоги в своем. Увы, телевизор и электричество остались вне конкуренции. Зато многим другим благам все-таки была найдена альтернатива. Например, вместо стиральных машин маги выводили пятна магией. А, что, удобно! Повесил, например, штаны, махнул рукой, сказал слово и готово: штаны свежи и чисты. Правда, обычным хозяйкам, не владеющим магией, приходилось стирать вручную в тазике, а то и вовсе в реке. Но главное, альтернатива нашим стиралкам была найдена! Как, впрочем, и холодильникам. У них тут были холодильные шкафы. Конечно, у магов только и были. Из описания Дина я поняла, что это небольшой ящик, в который закладывают лед и заранее замороженные продукты. Каждый день лед надо обновлять, а продукты подмораживать. Это было долго и неудобно. Намного легче и удобнее было хранить продукты в подвале, что многие и делали. Но главное, альтернатива нашим холодильникам тоже была найдена!
   За разговорами незаметно пролетело время. Я с удивлением заметила, что боли в филейной части уже нет, правда, я эту часть тела вообще не чувствовала. Наверное, там уже отбивная, а не попа. Ладно, расстраиваться потом буду.
   -- О, полянка, - посмотрев в сторону, заметил Ридиэль, - предлагаю сделать привал и пообедать.
   -- Обедайте, - мрачно разрешила я.
   -- А как же ты? - растерялся Дин.
   -- А я тут посижу,- еще мрачнее заявила я. - Потому что если я слезу с седла, то я потом на него уже не влезу, и это значительно уменьшит наши шансы добраться до деревеньки до темноты.
   Получилось убедительно. Парни, тяжело повздыхав, смирились с судьбой. Они перекусили на ходу, и больше попыток сделать привал не предпринимали.
   Глава 8.
   Деревня Рангира показалась на горизонте, когда уже начинало темнеть. Подъезжая к ней, Ридиэль остановился и попросил нас подождать. Мы остановились и недоуменно на него посмотрели. Он пошарил по карманам, достал какой-то маленький перекрученный корешок и задумчиво покатал его в руке. Корешок в ответ выпустил облако вонючего зеленого дыма, который на мгновенье окутал нашего эльфа. Когда он опал у нас с Дином отпали челюсти. Дело в том, что во внешности Ридиэля произошли очень разительные перемены: лицо расширилось, глаза стали меньше и круглее, а остроконечные уши вообще исчезли. Перед нами на серебристом коне восседал самый обычный человек.
   -- Ну как вам маскировочная иллюзия? - усмехнувшись, поинтересовался он.
   -- Класс! - с восторгом ответил Дин, поближе подъехав к Ридиэлю. Ничуть не смущаясь, протянул руку и потрогал одно ухо - Она еще и тактильная!!!
   Ридиэль отшатнулся от него и поспешно заявил:
   -- Да, это очень качественная иллюзия и продержится она где-то около месяца. Правда, очень сильно зависит от этого амулета, - Ридиэль показал нам давешний корешок.
   -- Здорово, конечно, - сказала я. - Но зачем тебе иллюзия?
   -- Эльфы в Голире еще большая редкость, чем маги, - после некоторого раздумья пояснил он. - После уничтожения магов, мы закрылись в лесу и не выходили из него. Я думаю, что в своем истинном виде буду привлекать много внимания. А я этого не хочу. К тому же неизвестно как ко мне отнесутся святоши, они ведь могут кинуться проверять меня на наличие магии, ну и вас заодно. Вот тогда нам всем станет плохо.
   Я кивнула, соглашаясь с ним, и спросила:
   -- А что ты с именем будешь делать?
   -- А что с ним не так? - удивился эльф.
   -- Оно слишком эльфийское,- ответил за меня Дин.- Если мы будем к тебе так обращаться, то тебя мигом раскусят.
   -- Ну и что вы предлагаете? - спросил Ридиэль.
   -- Предлагаю сменить имя, - сказала я, - Ну, например, на Риддэл. Как тебе?
   Эльф поморщился, а Дин кивнул.
   -- Значит, принято единогласно! - возвестила я.
   Эльф поморщился еще раз, но промолчал. Мы как раз въехали в деревню. Свежопоименованный покрутил головой, осматриваясь, и уверенно поехал к стоящему неподалеку дому. При близком рассмотрении он оказался таверной. Точнее, так назвал его Дин. Мы спешились. Вернее спешились парни, а я попросту сползла-свалилась с коня. Спасибо Дину, что успел подушку свою подмостить, а то точно ударилась бы. Кое-как поднявшись, я походкой кавалериста пошла за Риддэлом к небольшой конюшне. Возившийся там паренек радостно нас встретил и принял коней, как родных. Мы поощрили его мелкой монеткой.
   Мои сумки взял с собой Риддэл, потому что я не то чтобы нести, я их поднять даже не могла. Когда мы зашли в таверну, к нам тут же подошла немолодая женщина. Риддэл сразу же поинтересовался у нее насчет комнат.
   -- У нас есть две свободные комнаты на втором этаже, - кивнула она. - Одна из них двухместная. Подойдет?
   Ридиэль кивнул и вслед за хозяйкой направился к лестнице на второй этаж. Подумав, парни поселились в двухместной комнате, а мне выделили отдельную. Она, кстати, была очень маленькой и обстановкой не баловала. Кровать, кресло, тумбочка, над ней зеркало и вешалка. Вот и все. Правда, она была достаточно чистенькой и уютной. Что, в принципе, меня устраивало.
   Я легла на диван и блаженно вздохнула. День, проведенный в седле, дался мне нелегко: отбитая филейная часть болела, а ноги покалывало мерзкими колючками. Я начала уже потихоньку засыпать, как дверь без стука распахнулась. На пороге появился Дин и громко сказал, что я должна через пять минут быть внизу, потому что они с Риддэлом хотят поужинать, да и мне не помешало бы это сделать. Он тут же захлопнул дверь, и я услышала топот ног по лестнице. Я, вздохнув, встала и мысленно послала мага и эльфа в одно недалекое, но очень неприятное место.
   Спустившись с лестницы, я направилась к боковому столику, за которым уже сидели мои спутники. Народу в таверне было немного: занятыми были всего три столика. Сидевшие там люди неспешно ужинали и на нас практически не обращали внимания. Парни уже сделали заказ и ожидали, когда нам его принесут. Я уселась за наш столик и начала с интересом рассматривать внутреннее убранство таверны. Надо сказать, что она радовала своей чистотой. Даже окна были чисто вымыты. Под ними стояли длинные столы из какого-то темного дерева, а вдоль них располагались резные лавки. Даже с виду они были тяжелыми. С потолка свисали масляные светильники, которые и освещали зал таверны. Немного света давал и пылающий в камине огонь. Над ним висела морда какой-то неведомой зверушки: волк с оленьими рогами.
   Спустя пару минут, пышная румяная девица принесла три тарелки с тушеными овощами и мясом, один кувшин и три кружки. Я задумчиво заглянула в свою тарелку. Мясо доверия не вызывало. Наверное, потому что оно было нездорового синеватого цвета. Я посмотрела на своих спутников - они с энтузиазмом наминали его. Ну, авось, и я не отравлюсь. Оно, кстати, оказалось довольно сочным и вкусным, чем-то напоминая нашу свинину. А содержимое кувшина было ягодным компотом. В этом я убедилась лично, выпив полную кружку этого напитка.
   Поужинав, мы уже собрались расходиться по комнатам, как вдруг заметили, что к нам идет какой-то незнакомый мужчина. Он был невысокого роста, но зато очень плотного телосложения. Остановившись в двух шагах от нашего столика, он стал нерешительно переминаться с ноги на ногу. Мы вопросительно уставились на него.
   -- Что Вам надо, уважаемый? - спросил Риддэл.
   -- Да, в общем-то, ничего, благородный господин - тут же сказал мужик, - Меня Мефодием зовут, я хозяин таверны этой. Вот! А Вы - воин?
   -- С чего Вы это взяли? - холодно спросил эльф.
   -- Так мне Зорянка сказала, жена моя. Она у Вас мечи видела. Два.
   Я хмыкнула. Ридиэль действительно приехал с двумя одноручными мечами в наспинных ножнах. Они были не очень длинными, слегка изогнутыми и напоминали японские катаны.
   -- Да, я воин. И что с того? - неласково спросил эльф.
   -- Ну, - Мефодий явно растерялся, - я попросить Вас хотел о кое-чем.
   Эльф удивленно приподнял бровь, а мужик, набравшись духу, присел на краешек лавки и начал излагать свою проблему:
   -- Дело в том, что у нас тут кладбище неподалеку, за лесочком. Так сдается нам, что там тварь какая-то завелась. За последний месяц дюжину человек порешила. И могилы, сволочь такая, отрывает, гробы проламывает и покойников жрет.
   -- Так попросите священника освятить могилы, - посоветовал Дин.
   -- Просили уже, - вздохнул мужик, - у нас село-то большое, но своего храма нет. Приезжал священник из другого города. Походил утречком по кладбищу, водичкой побрызгал, двадцать золотых взял и уехал вечерком. А эта тварь той же ночью на девушку молодую напала. Слава Богам, охотник мимо проходил, три болта в эту сволочь выпустил, так она сразу же убежала.
   -- Да и вообще, - Мефодий наклонился к нам и понизил голос до шепота, - Толку с тех святош ноль, вот я помню у нас маг был, так он и кладбище в порядку держал, и дождь вызывал, и выпить в компании любил. Но потом пришлось ему бежать, так как инквизиторы эти проклятые в наше село пришли, начали магов искать. Трех человек сожгли только за то, что они травки целебные собирали, сушили и людей ими лечили.
   Мужик еще раз вздохнул и обратился к Риддэлу:
   -- Ну, что господин, согласитесь тварь эту изничтожить? Мы-то не поскупимся и заплатим Вам по-честному двадцать золотых. И комнаты я вам бесплатно сдам и накормлю за свой счет.
   Ридиэль покачал головой:
   -- Я, конечно, с радостью бы помог Вам, Мефодий, и вашему селу, но, увы, мы со спутниками сегодня очень устали. А завтра с самого утра мы снова двинемся в путь. Поэтому, извините, но я вынужден отказаться.
   Мефодий разочаровано вздохнул и сказал:
   -- Я понимаю, конечно. Это Вы меня извините. Просто, своих воинов у нас нет, а проезжих мало. За последний месяц вы одни. Вот я и подумал, что может Вы поможете нам справиться с этой напастью, - на мужика было жалко смотреть.
   -- А что эта тварь из себя представляет? - вдруг поинтересовался Дин.
   Мы с Риддэлом и Мефодием удивленно на него уставились.
   -- Ну, - мужик почесал маковку, - я сам ее не видел, а кто видел, тот от страха толком рассмотреть не смог. Да и нападает-то она в темноте, ночью, после полуночи. Говорят, что она здоровая, с теленка, окрас темный. Пасть огромная, клыкастая. И глаза красные, светятся. А Вы-то сами, - мужик вдруг сообразил, - тоже воин?
   Дин утвердительно кивнул и сказал:
   -- Я думаю, что смогу помочь Вам в этой проблеме.
   У нас с Риддэлом синхронно отвисли челюсти. Мужик просиял.
   -- Мажка, - заорал он, - ужин этих господ был за наш счет и комнаты тоже.
   Потом Мефодий повернулся к нам и спросил:
   -- Так Вы сегодня и займетесь?
   -- Ну, да, - ответил Дин, - что откладывать-то?
   -- Тогда, я думаю, Вам надо отдохнуть. До полуночи еще, считай три часа.
   Дин согласился с ним, и Мефодий в прекрасном настроении и с чувством выполненного долга ушел из зала. Риддэл тут же рванулся к Дину, схватил его за воротник и прошипел в лицо:
   -- Ты с ума сошел, придурок?
   Дин, испуганно отшатнувшись, начал оправдываться:
   -- Ну, что ты не понимаешь, мне жалко его стало. Мы, можно сказать, его последняя надежда. Убьем эту нечисть и все. К тому же тебе, что, двадцать золотых лишними будут?
   Риддэл отпустил его и заявил:
   -- Хорошо, хочешь денег и славы, иди и сам убивай эту тварь. Я тебе помогать не буду!
   Он встал и быстро покинул зал. Мы остались вдвоем с Дином.
   -- Ты тоже считаешь, что я зря согласился? - спросил Дин.
   -- Вообще-то да, - ответила я. - Но слово надо держать. И на кладбище пойдем вместе.
   Дин обрадовался и заявил:
   -- Ну и правильно. Зачем нам этот эльф? Мы и без него справимся. Я же маг. Меня папа, кстати, с собой не раз на ближайшее кладбище брал. Я упыря или вурдалака с закрытыми глазами смогу убить!
   Я слушала его вполуха, втайне надеясь, что Ридиэль все-таки пойдет с нами. Он ведь обещал меня защищать и в целости довезти до Тельрасса. А я в свою очередь обещала поддерживать Дина. А обещания свои я привыкла выполнять.
   Встав из-за стола, мы пошли спать. До полуночи нам надо было хоть немного отдохнуть.
   ****************************
   Меня разбудил стук в дверь. Сонная, я заплетающимся шагом добрела до двери и открыла ее. На пороге стоял Риддэл. Он был одет в облегающую куртку и штаны, волосы были заплетены в косицу, а за спиной торчали две рукояти мечей. Его лицо выражало хмурую решительность.
   -- Ты все-таки решил пойти с нами? - обрадовалась я.
   -- Решил, - кратко ответил Риддэл, - но помогать этому идиоту-магу, я не буду. Давай собирайся, я буду ждать внизу.
   Я кивнула и закрыла дверь. Кинулась к сумке и начала там рыться в поисках чего-то более-менее подходящего. Так, платье, еще одно платье, и еще. Господи, о чем я думала, когда сумку собирала?! Наконец-то я нашла свободную рубашку и длинные штаны. Рубашка была, правда, мятая до неприличия, но под куртку сойдет. Одевшись, я посмотрела в зеркало и пришла к выводу, что в селе сейчас две нечисти. По крайней мере, меня могут принять за какого-нибудь вампира. Кстати, а они в этом мире водятся? Надо будет спросить у Дина.
   Кое-как причесавшись, я собрала волосы в хвост и почувствовала себя полностью готовой к ночной охоте. Еще б оружие какое-нибудь подцепить на себя. Но чего нет, того нет. К тому же я мастерски владела только кухонным ножом, но вряд ли приёмы нарезки овощей для салата можно сравнить с приёмами нарезки врагов.
   Когда я спустилась на первый этаж, Дин и Риддэл уже ждали меня. Возле них стоял заспанный Мефодий. Он что-то тихо рассказывал хмурому Дину. На нем, кстати, была куртка под горло, мятые штаны, заправленные в сапоги, а на плече висела небольшая сумка. И как у меня, у него не было никакого оружия.
   -- Ну, что пошли? - спросил Дин.
   Я кивнула. Мефодий тут же открыл дверь, а когда мы вышли из таверны, быстренько ее запер.
   На улице было тихо и прохладно. Дин, как оказалось, узнал дорогу до кладбища и теперь уверенно нас туда вел. Мы сначала шли по пустынной и темной улочке, а потом свернули на едва заметную тропку. Мы дружно молчали. Дин и Риддэл поругавшись, не разговаривали друг с другом вообще, а я на общение не нарывалась, занятая своими мыслями. Наконец-то мы наткнулись на невысокую оградку - за ней начиналось кладбище. Дин быстро перелез через нее и спросил:
   -- Так вы тут меня подождете? Или вместе пойдем?
   Риддэл, не ответив, тоже перемахнул через оградку и помог перелезть ее мне.
   Дин вздохнул и пошел вглубь кладбища, мы последовали за ним. На кладбище было темно и сыро. Раньше я никогда не ходила по ночному погосту, и мне было страшновато. А если еще учесть то, что где-то здесь водится непонятная тварь...Наверное, если бы не обещание данное Дину, я бы послала всех, развернулась и пошла бы обратно в таверну.
   В этот момент Дин остановился и начал настороженно всматриваться в темноту. Риддэл тут же схватил меня за руку и потащил под прикрытие ближайших кустов. Наш герой остался в гордом одиночестве. Он взмахнул рукой, и возле него возникло примерно пять светящихся шариков. Один из них отлетел примерно на три метра и осветил три ближайшие могилы и одну клыкастую морду. Она имела вытянутую вперед пасть, нос, и маленькие, глубоко посаженные красные глаза. Также я увидела ее тело, длинное и гибкое, я бы даже сказала кошачье. Отличие было только в размерах и лишней, третьей паре лап.
   Тварь настолько удивилась появлению мага, что даже не сразу кинулась на него, а зря! Дин отскочил на пару шагов, выставил вперед руки и прокричал пару коротких слов. Тут же с его рук сорвалось ярко синее пламя и полетело навстречу твари. Она сразу же отпрыгнула в сторону, но недостаточно проворно, и огонь все-таки зацепил ее, подпалив шерсть. К сожаленью, тварь быстро смогла сбить пламя. Дин опять что-то крикнул, но, увы, в этот раз его заклинание вообще не причинило твари вреда. Она ловко увернулась и кинулась в атаку. Дин взмахнул руками и, вокруг него появилось яркое синее сияние. Прыгнувшая тварь ударилась об него и сползла на землю. Но тут же поднялась и опять кинулась на мага в попытке достать его. Дин опять смог сдержать ее атаку, но не удержавшись на ногах, плюхнулся на зад. Тварь усилила напор, но Дин не сдавался. Мне стало по-настоящему страшно за него. Стало понятно, что он долго не удержит эту тварь. Тут сидящий рядом Риддэл поднялся, вышел из-за кустов и неспешно пошел к твари. Та так увлеклась магом, что не сразу обратила внимание на то, что у нее появился еще один противник. Опомнилась только тогда, когда услышала шелест мечей, вынимаемых из ножен. Она тут же развернулась и, рявкнув, атаковала эльфа. Он молниеносно прогнулся в сторону, пропуская атакующую тварь мимо себя, и тут же двумя клинками ударил ее по незащищённому боку. Тварь по инерции пролетела еще пару метров, а потом, остановившись, завалилась на бок и издала предсмертный рев. Риддэл подошел и одним взмахом клинка отсек ей голову.
   Я вскочила и кинулась к Дину. Он продолжал тупо сидеть на земле. Мельком взглянув на тварь, я подавила рвотный позыв и приблизилась к Дину. Помогла ему подняться. Риддэл тем временем с интересом рассматривал убитую тварь. Опираясь на мое плечо, Дин тоже поковылял к ней. Несколько светящихся шариков послушно двинулись за ним. Голова твари лежала отдельно от туловища. Из глубокой раны на боку вытекала черная густая кровь.
   -- Ну, что, всесильный маг, справился с кровожадной тварью?- ехидным голосом спросил Риддэл, отрывая у ближайшего куста лист и вытирая им мечи.
   Дин судорожно сглотнул и слабым голосом сказал:
   -- Спасибо...
   -- Я не ослышался?! - продолжал дальше издеваться эльф. - Могущественный маг поблагодарил меня?!
   -- Риддэл, перестань, пожалуйста, - попыталась успокоить его я.
   -- А что я? - удивился он, - Этот идиот из-за своей самоуверенности чуть не погиб только что. Если бы не я, то мы демонстрировали бы не отрубленную голову стратхора, а еще один труп.
   И тут Дина прорвало.
   -- Да, ты прав, Ридиэль, - срывающимся голосом сказал он, - ты спас дурака-мага от хищной твари. А я тебя просил?! Я просил спасать меня?! Пусть бы сожрала, раз маг я никудышный. Я ведь хотел доказать, хоть себе самому, что я могу сделать что-то самостоятельно. Без опеки и подсказок отца и без чьей-либо помощи. Но нет, я ошибался. Я сам ничего не могу! Короче, дурак я, а не маг!
   Дин, еле сдерживая слезы, развернулся и ушел куда-то в темноту, а мы с Ридиэлем стояли и молча смотрели ему вслед. Когда Дин скрылся из виду, эльф тряхнул головой и сказал:
   -- Да, зря я так с ним. Я же не знал, что он так прореагирует.
   -- Ты многого о нем не знаешь, - заметила я, - он ведь из дому бежал только ради того, чтобы наконец-то начать взрослую жизнь.
   -- Интересное же у него представление о ней, - хмыкнув, сказал Риддэл. - Искать себе приключение на задницу, браться за всякие авантюры и не контролировать свои действия... Мда. Если честно, то изначально я думал, что у меня будет больше проблем с тобой, чем с ним. Оказывается, я ошибался.
   -- Ну, спасибо за комплимент! - возмутилась я. И ехидно добавила: - Не волнуйся, я еще себя проявлю!
   -- Не сомневаюсь, - усмехнулся эльф, наклоняясь за головой твари, - Фу, ну и вонь!
   Риддэл поспешно зажал нос.
   -- Слушай, а мы, што никакой мешок с собой не бгали? - гнусаво спросил он.
   -- Нет, - ответила я, тоже зажимая нос, - А, что ты эту голову в тагевну понесешь?
   -- Угу, - кивнул Риддэл.
   Решение, в конце концов, было найдено. Эльф наколдовал вокруг головы какой-то шар, который блокировал запах, и накинул на него иллюзию мешка. Теперь шар плавал возле руки парня, а со стороны казалось, будто эльф держит мешок за горловину.
   -- Теперь объясни мне, зачем мы несем с собой голову этой твари? - потребовала я.
   -- Это стратхор, в переводе с эльфийского - "кладбищенский волк", чрезвычайно злобная и прожорливая нежить семейства вурдалачьих, но достаточно тупая, - сказал Риддэл и добавил:
   -- Мы несем эту голову, как доказательство проделанной работы. Без нее нам могут не поверить и не заплатить гонорар.
   Я кивнула и больше с вопросами не приставала. Куда больше меня интересовало, добрался ли до таверны Дин. Вдруг тут еще какая-нибудь тварь водиться или разбойники лютуют. К тому же, когда он уходил, у него был такой жалкий и удрученный вид, что я всерьёз начала волноваться о том, чтобы он не пошел топиться в ближайшей реке.
   Мефодий открыл дверь таверны по первому же стуку и впустил нас внутрь. Слава Богу, Дин целый и невредимый сидел на лавке неподалеку камина и смотрел на огонь. Когда мы зашли, он даже не повернул голову.
   Мефодий наоборот, увивался вокруг нас, как упитанная моль, хвалил, восхищался и просил показать трофей. Риддэл обошел его и пошел к магу.
   -- Твой трофей, ты и показывай! - мягко сказал эльф.
   -- Неправда, это ты стратхора убил, - мрачно сказал Дин.
   -- Да. Но, это же ТЫ согласился это сделать. ТЫ повел нас на кладбище. И благодаря ТЕБЕ я смог подойти к твари на достаточное расстояние для удара. Это твой трофей!
   Риддэл протянул иллюзию мешка Дину и тот, улыбнувшись, развеял ее.
   Голова с глухим стуком упала на пол. Хозяин таверны охнул и боязливо подошел к ней.
   -- Да, господа воины, вы заслужили свои двадцать золотых, даже, пожалуй, с премиальными, - восхищенно сказал Мефодий. Он быстро пошарил по карманам и, вытащив кошель, отсчитал Дину двадцать пять золотых монет. Тот, невероятно гордый, взял свой первый заработок и пообещал нам с Риддэлом это дело завтра отметить. Мы улыбнулись и кивнули.
  
   Глава 9.
   Деревню Рангиру мы покидали, как герои. Весть о нашей ночной охоте и ее результате быстро разлетелась среди жителей деревни. Они высыпали на улицы и торжественно провожали, как выразился Мефодий, "героев-избавителей".
   Впереди ехал Дин. С гордо поднятой головой и, специально одолженным у Риддэла, мечом. Малышня глазела на него, открыв рот. Молодые и не очень девушки кидали ему цветы и слали воздушные поцелуи, а парни хмуро смотрели, поигрывали мускулами и выразительно разминали кулаки. Мы с Риддэлом ехали сзади и любовались этим зрелищем. Конечно, главным героем у нас был Дин, но мы с эльфом тоже не страдали от недостатка внимания. Кстати, одним только вниманием жители Рангиры не ограничились. Староста деревни, который с восходом солнца прибежал в таверну, лично выразил нам свою благодарность в сумме десяти золотых. Риддэлу он пожал руку, а меня осыпал комплиментами. Потом явилась делегация, состоящая из кузнеца и двух его помощников. Они торжественно вручили Дину набор метательных ножей, а мне небольшой ножичек, который, как выразился кузнец: "режит все, шо захочишь". Я натянуто поблагодарила и запихнула всережущий нож поглубже в сумку.
   Когда мы выехали из деревни, Дин чуть придержал свою кобылу, и мы с ним поравнялись. Маг сиял, как начищенный пятак и все время благодарил нас за помощь в совершении его подвига. Я улыбнулась и сказала:
   -- Ну, моей помощи там не было, а вот Риддэл - да, молодец!
   Польщенный Риддэл расплылся в улыбке, но тут Дин ответил:
   -- Ну, если б ты не пошла со мной, то хрен он бы свою эльфийскую задницу на кладбище потащил бы. Поэтому ты спасла всю операцию.
   Тут уже заулыбалась я. Ридиэль наоборот помрачнел и отвернулся. Потом достал из кармана своего камзола какой-то листик и начал его рассматривать. Мне тут же понадобилось сунуть туда свой любопытный нос. Листик оказался картой.
   -- Эй, а почему она такая маленькая? - удивилась я. Риддэл вздохнул и тряхнул листиком. Он тут же расползся на локоть вниз и в стороны.
   -- Ого! - присвистнула я.
   -- На этой карте вся Голира и ее соседи, - пояснил Риддэл, - но мне нужен только один небольшой кусок.
   Карта опять свернулась до маленького листика. Риддэл склонился над ним и, подумав, сказал:
   -- Примерно через час мы упремся в Торанский тракт, и если все будет нормально, то через три дня будем в Торане.
   -- А что это такое? Город? - заинтересовалась я.
   -- Да, - ответил Дин, - Торана - один из самых больших торговых городов во все Голире. Город находится почти в центре страны, а также на берегу очень широкой судоходной реки Варшира. Поэтому в Торану стекаются торговцы со всей страны...
   -- А также воры и мошенники всех мастей, - закончил за него Риддэл. - Поэтому нам надо быть предельно осторожными. Я собираюсь задержаться в Торане на пару дней. Хочу навестить пару приятелей, а вы сможете отдохнуть с дороги.
   Мы согласились и продолжили свой путь. И правда, где-то через час мы свернули на очень широкую и наезженную дорогу, то есть тракт. Правда, примерно через час у нас закралось сомнение о правильности нашего выбора, которое еще через час переросло в полную уверенность, что надо было этот тракт объезжать стороной. Дело в том, что Торанский тракт место очень людное и тележное. Эти два фактора ощутимо препятствовали нашему продвижению по дороге и вместо планируемых сорока верст, за день мы преодолели всего тридцать. Конечно, попробуй, поскачи, когда тебе преграждают дорогу несколько рядов телег и на попытку обгона их хозяева реагируют отборной руганью.
   В общем, на ночлег мы остановились на лесной полянке, постаравшись максимально отъехать от дороги. Выбрав место для ночлега, Риддэл послал Дина за дровами, меня - за водой, а сам сел и при свете пульсара попытался найти дорогу в объезд. Назвав его неласковым словом, которое приличным девушкам вообще знать не полагается, я пошла искать воду, хотя подозревала, что найти мне ее вряд ли удастся. Я ошибалась. Нашла я ее быстро, по колено провалившись в незаметный в темноте ручеек. Набрав воды, я злая, голодная и мокрая где-то минут двадцать ходила по лесу, пытаясь найти нашу стоянку. Когда я уже была готова отчаяться, меня нашел Риддэл, за что в качестве благодарности, получил по голове котелком с водой. Ну, хоть умылся. Секунду он постоял, с непередаваемым выражением мокрого лица, а потом выдал краткую, но очень эмоциональную речь, смысл которой (если выбросить все нецензурные слова и обороты) сводился к вопросу "за что?".
   -- А за то, мой милый друг, что ты меня одну в темноте отправил за водой! Я же заблудилась в этом треклятом лесу! А еще намокла и замерзла! - зло выдала я.
   -- А я-то тут причем?! Я тебя насильно в лес не гнал! - эльф попробовал отстоять свою невиновность, но сраженный моим поганым настроением и природной вредностью признал свою вину и даже извинился. Меня это настолько удивило, что я даже приняла его извинения и к ручейку мы пошли уже вдвоем.
   -- Я вот не пойму, - сказала я, наблюдая за тем, как эльф набирает воду, - Ты же маг. Что тебе стоит создать воду прямо с воздуха?
   --Не все так просто, - сознался эльф, выпрямляясь, - конденсировать воду из воздуха могут только маги стихии воды. Или просто сильные маги. А я, если честно, маг очень даже посредственный.
   -- Как?! - удивилась я, - ты вон с Дином же дрался при помощи заклинаний!
   Эльф усмехнулся и поправил:
   -- Я использовал только защитные заклинания, которые мне позволили подойти к Дину вплотную. Боевые же заклинания мне даются тяжело. Наверное, потому что, когда в детстве меня поставили перед выбором, кем я хочу стать магом или воином, я выбрал второе. С тех пор меня обучали только защитной магии.
   -- А то, что ты опутал ноги Ёжика какими-то мерзкими щупальцами, - не отставала я, - то тоже защитная магия?
   -- То корни деревьев были, а не щупальца! - возмущенно ответил Ридиэль. - Кстати, очень примитивное заклинание, оно разрушается от малейшего удара магией любой стихии и категории.
   В этот момент мы наконец-то вышли на полянку. Дин сидел перед уже разведенным костром и бездумно тыкал в него палкой. Увидев нас, он облегченно вздохнул и поинтересовался:
   -- Ну, и где вас мракобесы носили? Я уже волноваться начал!
   -- За водой ходили, - ответила я, не вдаваясь в подробности.
   После перебирания сумки с провизией было решено сварить кашу из крупы, которую парни назвали "додона". Как по мне, это была гречка. Я не очень любила гречневые каши, но куда было деваться, если, кроме нее у нас больше ничего не было на гарнир. В сумке также нашлось упакованное в бумагу копченое мясо, которое существенно подняло настроение и мне, и моему желудку. Достав всережущий нож, подарок рангирских кузнецов, я отрезала пару кусков нам с Дином и, покосившись на Риддэла, спросила:
   -- Ты будешь?
   Риддэл посмотрел сначала на меня, потом на мясо и ответил:
   -- Ну, да, конечно. А чем вызван этот вопрос?
   -- Ну, понимаешь, - я замялась, - в наших книжках пишут, что все эльфы - вегетарианцы. То есть мясо не едят.
   Эльф подумал секунду, а потом заржал. Я залилась краской. Видимо, опять ляпнула что-то не то.
   -- Нет, я не могу! - сказал он, отсмеявшись, - Кейт, тебе желудочный сок, случайно в голову не ударил? Конечно, мы едим мясо, надо же нам откуда-то энергию брать.
   Я смутилась еще больше. Конечно, считать наши книги достоверным справочником по расам иного мира и их гастрономическим предпочтениям глупо, но все-таки эльфы там были описаны очень правдиво, и я подумала, что может быть и о вкусах там написана правда.
   -- Кстати, - вдруг встрял Дин, - мне отец тоже что-то подобное рассказывал. Мол, вы мясо не едите, потому что животных жалко.
   -- А отец тебе не называл приблизительный возраст этих эльфов? - поинтересовался Ридиэль.
   Дин пожал плечами:
   -- Да нет, вроде.
   -- Плохо ты своего отца слушаешь, - констатировал Риддэл, - он должен был упомянуть о том, что этим эльфам уже должно быть далеко за пятьсот лет, чтобы они отказались от мяса. И не потому, что им животных жалко, а потому что их организму белок уже не нужен. Кстати, некоторые маги вообще отказываются от еды, потому что энергию берут прямо из астрала и в пище не нуждаются вообще. Более молодые эльфы питаются в основном, как люди, особо не ограничивая себя в еде.
   -- А ты, какой эльф? - спросила я и тут же поправилась: - В смысле, сколько тебе лет?
   -- Сто пятнадцать, а что?
   -- Сколько?! - удивились мы с Дином.
   -- Да что вы так реагируете? - невозмутимо спросил Риддэл. - У нас эльфы до восьмисот лет живут, не старея и не болея. Как, кстати, и оборотни.
   -- Ну, мне это не светит, - проворчала я.
   -- Ну, благодаря слабой крови оборотня лет до двухсот ты протянешь, - хмыкнул Риддэл, беря ложку и зачерпывая ее пыхтящую кашу в котелке. Немного подул на нее и попробовал.
   -- Готова, - заявил он, - можно снимать.
   Мы быстро поужинали. Каша была пресной и невкусной, но копченое мяско значительно скрасило ее. Мы сидели и болтали о всяких мелочах, и я вдруг поймала себя на мысли, что мне легко и комфортно с этими двумя парнями, которые так не похожи на тех, что я видела в своем родном мире.
   После ужина Риддэл повел коней напоить к ручейку, а мы с Дином понесли туда тарелки. Дин наклонился к ручейку и начал аккуратно елозить по тарелкам рукой, счищая кашу.
   -- Вот так начинается загрязнение воды, - печально сказала я, смотря, как куски каши уносит течением ручейка.
   -- Брось, - фыркнул Дин, - Мы же только посуду помыли.
   -- Ну, да мы помыли, еще кто-то помоет, потом портянки постирают еще и все: экологическая катастрофа.
   Дин рассмеялся и, покончив, с мытьем посуды мы пошли к месту стоянки. Там нас ждал неприятный сюрприз. Риддэл стоял в центре полянки и громко ругал моего Ёжика:
   -- ...Глупая ты скотина! Неблагодарное животное! Еще раз такое увижу, самого на колбасу пущу! - Риддэл злобно наступал на бедного коня, который пятился к краю полянки, виновато прижимая уши.
   Увидев меня, Ёжик тут же быстренько подбежал и попытался спрятаться за моей спиной. Я холодно посмотрела на эльфа:
   -- Можешь объяснить, почему ты ругаешь моего коня?
   -- Потому что это не конь, а вредная, избалованная, невоспитанная скотина!
   -- Что?!! Да как ты смеешь!?
   -- Он мясо из твоей сумки сожрал, - закончил Риддэл.
   -- Что?! Ах, ты глупая скотина! - я тут же повернулась к коню. Тот, почувствовав, что защиты и поддержки ему не видать, быстро отбежал на другой край полянки подальше от меня.
   Чуть успокоившись, Риддэл подробно рассказал нам о нехорошем поступке моего коня.
   Как оказалось, эльф уже готовился ко сну, как услышал странный шорох сзади. Моментально развернувшись, он увидел, как конь, засунув морду в мою сумку, чем-то там шуршит. Естественно эльф тут же прикрикнул на глупое животное и кинулся к нему, но тот, поняв, что дело пахнет жареным, подцепил клыками мясо и быстро его проглотил. Конечно, эльф подобного отношения не выдержал и высказал коню свое честное о нем мнение.
   -- Короче, воспитывать его надо было! - резюмировал эльф.
   -- Тут не в воспитании дело, - возразил Дин, - он просто голодный был и хотел мясо.
   -- Так вон сколько травы вокруг, - обвела рукой я полянку. - Пусть бы ее и жрал.
   И тут меня посетила страшная догадка, которую я тут же озвучила:
   -- Он, что хищный?
   -- Нет, - Дин покачал головой, - он всеядный. Кушает и траву, и сено, и овощи, и, даже, сыр. Но к мясу у него все-таки особое отношение. Он в этом не виноват, его породу твой дед вывел. Долго выводил, лет пятьдесят. Он хотел, чтобы кони были быстрыми, выносливыми, сильными, и чрезвычайно умными. Чтобы о своем пропитании могли сами позаботиться, да и хозяину что-нибудь принести. Поэтому он старался скрестить обычных лошадей с лютоволками. В общем-то, ему это удалось: на отце Ёжика он объездил всю Голиру и был очень им доволен. Правда кобылу для него он так и не вывел, и конь время от времени соблазнялся обычными кобылами, в результате чего у каждого члена твоей семьи появился такой вот полуконь полулютоволк. Ёжик был последним, кто родился от Ракса и поэтому его подарили тебе. Ты тогда была совсем маленькая. Увидев маленького жеребенка, у которого в разные стороны торчали шерстинки, напоминающие колючки, ты сказала: "ёзик". Так к нему кличка и пристала такая.
   Ёжик видя, что я уже не сержусь осторожно подошел и начал горячо лизать мою ладонь, прося прощения. Я со вздохом потрепала его по холке.
   -- Ну, что будем ложиться спать? - спросил Риддэл, расстилая одеяло. Историю Дина он слушал не очень внимательно, занимаясь больше подготовкой нашей стоянки к ночлегу.
   - Надо бы караул установить, - сказал он, - мне достаточно для сна четыре часа, поэтому я сейчас посижу, а потом перед рассветом посплю. А Дин покараулит.
   -- А я? - поинтересовалась я.
   -- А ты спи! - скомандовал Риддэл.
   -- Слушаю и повинуюсь, - буркнула я, заворачиваясь в одеяло. Несмотря на усталость, заснуть я смогла не сразу. Мысли настойчиво лезли в голову, и я быстро сдалась под их напором. Как ни странно, но мне в этом мире начинало нравиться. Конечно, тут были свои трудности и проблемы, но здесь было столько интересного и неизведанного, связанного с магией. К тому же тут у меня появились друзья, совершенно не похожие на тех, что были в моем мире. Они были какими-то более искренними и самое главное, я полностью им доверяла и знала, что они не предадут. С друзьями, что были у меня в том мире, такой уверенности у меня не было.
   Но ведь в том, мире у меня остались мои родители и я очень за ними скучала. Надеюсь, что выбравшись из портала, Кейтлин пошла ко мне домой, а не куда-то в другое место. У моей мамы больное сердце и я меньше всего хотела, чтобы она волновалась.
   Я лежала, думала о родителях и доме и о том, что я обязательно вернусь. Это меня успокоило, и я уснула.
   ********************************
   Вчера вечером Риддэл так и не нашел объездной дороги, и поэтому мы утром опять выехали на тракт. Он нас приятно удивил тем, что телег было на порядок меньше чем вчера.
   -- Наверное, они все спешили к началу ярмарки, - предположил Дин. - Завтра праздник Первого урожая, и по этому случаю всегда устраивают ярмарки, чтобы этот самый урожай выгодно продать.
   Лично я была этому очень рада. Теперь мы смогли спокойно ехать, не останавливаясь, и не тратя время на споры с торговцами. Привалы устраивали неподалеку от дороги, быстро перекусывали, отдыхали и снова двигались в путь.
   Как и предсказывал Риддэл, весь день мы провели в дороге. А ночь в придорожной таверне. Оная, кстати, чистотой не блистала. Комнату, что нам выделили одну на всех троих, похоже не пару лет не убирали. Пол был черным от грязи, единственную тумбочку укрывал толстый слой пыли, а окна практически не пропускали свет. Кровати стояли рядком, как в казарме и постель на них была серо-рыжего цвета. Причем у ног цвет становился почти черным, видать, разуваться здесь было непринято.
   Осмотрев все вышеозначенное, я заявила:
   -- Я здесь ночевать не собираюсь, лучше уж в лесу, чем в этой дыре!
   -- Ну, почему так категорично? - улыбнулся Риддэл, доставая какую-то стекляшку. - Грязь - дело поправимое.
   Он сначала сжал стекляшку в руке, а потом прикоснулся ею к постели. Та вдруг пошла волнами, постепенно светлея, и секунд через десять была чиста и бела. Я восхищенно наблюдала за этими изменениями. Когда Риддэл перешел к следующей постели, я упала на уже чистую простыню. Та приятно захрустела под моим бренным телом. Хорошо-то как!
   -- А с клопами ты, что будешь делать? - спросил Дин, наблюдая за манипуляциями эльфа.
   -- А для клопов у меня есть специальный экзорцизм! - заявил тот. И вытянув правую руку вперед что-то неразборчиво пробормотал. Тут же из всех щелей начали вылезать маленькие плоские жучки. Они выстроились в ровные колонны перед эльфом. Тот открыл им дверь, и они стройными рядами покинули нашу комнату.
   -- Эм, а куда они пошли? - поинтересовалась я.
   -- Как куда? В другие комнаты естественно, - безмятежно отозвался эльф, развалившись на своей кровати.
   Я пару секунд пожалела наших соседей, но потом подумала, что себя мне было бы жаль намного больше, окажись эти твари у меня в постели.
   Утром следующего дня мы снова двинулись в путь. Если верить Риддэлу, то вечером мы будем в Торане. Судя, по его рассказам, это достаточно большой город, где можно найти все, что захочешь. Лично я хотела найти там ванну с горячей водой. Последний раз я принимала ее еще в своем мире, и моя чистоплотная натура невероятно страдала из-за этого.
   Тем временем на нашем пути все чаще попадались небольшие деревеньки. Сначала редко, а потом все чаще и чаще. Когда мы проезжали мимо одной особенно крупной из них, обладающей даже собственным храмом и стражей, Риддэл обратился к Дину:
   -- Я хочу попросить тебя удерживаться от магии в самой Торане и ближайших деревеньках. Там очень сильно влияние храмов и повсюду висят амулеты, реагирующие на магию. Если они засекут твое заклинание, у нас будут большие неприятности.
   -- Сам знаю, - огрызнулся Дин. Было видно, что ему не по себе. Конечно, ехать в город, где, таких как ты, убивают, очень страшно. Но с другой стороны, страх надо уметь перебороть. И мы поможем ему это сделать.
   -- Ты главное, там это не забудь, - сказал эльф, - а то от инквизиторов очень тяжело спастись.
   Дин мрачно посмотрел на Риддэла, но промолчал. А я спросила:
   -- А кто такие инквизиторы?
   -- Наиболее фанатичные святоши, - сказал Риддэл, - И они владеют магией. Конечно, они называют это "даром небес", но сути это не меняет. Правда, магию они используют только для поимки других магов, простым людям они не помогают.
   -- Конечно, как некромантией помочь? - мрачно сказал Дин, - Только убить или проклясть, что они и делают.
   -- А почему они не используют другую магию? - спросила я.
   -- Ну, на это есть несколько причин, - ответил Дин. - Во-первых, некромантия легче всех дается: принес кого-то в жертву и колдуй себе на здоровье, а во-вторых, когда они совершали переворот и убивали магов, на их сторону перешло много некромантов. Сделали они это ради спасения собственной шкуры. Они помогали отыскивать и убивать магов, а также обучали некоторых одаренных святош своему искусству. Те впоследствии и стали инквизиторами.
   -- Мда, - сказала я. - Как у вас все сложно. Ну, надеюсь, что нас они не заметят. Главное, вести себя тихо и не колдовать.
   -- Постараемся, - хмыкнул Риддэл и пришпорил коня. Вслед за ним ускорились и мы с Дином: Торана уже показалась на горизонте.
  
   Глава 10.
   Въехали мы в Торану без проблем. Уставший стражник лишь скользнул по нам взглядом и протянул руку - требовалось заплатить по пять медяков за человека, чтобы въехать в город. Получив требуемую мзду, стражник вяло поприветствовал нас, несчастными глазами смотря куда-то вглубь города. Проследив за его взглядом, мы поняли, что доблестного стража влечет к себе корчма, расположенная в конце улицы. Мужик не глядя на нас, махнул рукой, проезжайте, мол.
   Город мне понравился. Чистенько так, дорога камнем вымощена. Каждая улица украшена приветственными плакатами и праздничными гирляндами, которые чередовались с табличками: "Сдается комната" и "В таверне "Три бычка" есть места". Видимо, праздник Первого урожая и ярмарка привлекали сюда много народу с других городов, и жители Тораны старались на этом народе побольше заработать. Нет, люди во всех мирах одинаковы.
   Риддэл ехал куда-то в центр города. Мы с Дином с интересом осматривались по сторонам. На окраине города располагались самые обычные домики-халупки, ближе к центру их заменили капитальные каменные дома, а потом появились и небольшие особнячки. Изменился и запах. Если в начале города витал запашок, навевающий мысли об отсутствии здесь канализации, то в центре города этот запах пропадал, а вместо него появился запах цветов и свежескошенной травы.
   -- Так, и где будем останавливаться на ночлег? - спросил Дин.
   -- Ищу..., - невнятно ответил Риддэл, сворачивая с одной улочки на другую. Если честно, его блуждания по городу мне уже надоели. За день я довольно сильно устала и имела только одно желание побыстрее упасть на что-нибудь мягкое и хрустящее. Я открыла было рот, чтобы устроить эльфу маленький показательный скандальчик, но тут Риддэл увидел что-то в конце улочки, просиял и направил туда коня. Мы двинулись за ним.
   "Что-то" оказалось таверной. Красивый каменный дом украшала вывеска, на которой была изображена лисица. Под ней была надпись "Сытый лис". Мы быстро спешились (наконец-то я нормально освоила эту процедуру), отцепили сумки, передали коней конюху и зашли в таверну. Внутри она была такой же капитальной и красивой, как и снаружи. Стены были приятного песочного цвета, такого же оттенка были скатерти на столах и занавески на окнах. Возле дальней стены была стойка, подобие нашей барной. Стоящий там человек, увидев нас, встрепенулся, быстро вылез из-за стойки и поспешил к нам. Я посмотрела на него и поняла, почему так называется таверна. Хозяин действительно напоминал лиса, причем не сытого, а хитрого. Он был поджарый, имел кудрявую ярко-рыжую шевелюру и хитрющие черные глаза. Подбежав к нам, он почтительно поклонился и затараторил:
   -- Господин, я рад, что Вы снова решили воспользоваться услугами моей скромной таверны, да еще и в компании...эм..
   -- Родственников, - подсказал ему Дин.
   -- Да, господа и леди, я рад, что Вы отдали предпочтение именно моей таверне. У меня как раз есть три свободные одноместные комнаты наверху, показывать?
   Риддэл кивнул и мы вслед за хозяином таверны пошли на второй этаж. С выбором особо не мучились. К тому же комнаты мало отличались друг от друга и были все обставлены одинаково шикарно. Например, в моей комнате была огромная двуспальная кровать под балдахином, два светло-бежевых кресла возле низенького столика, шкаф, рядом с ним трюмо с зеркалом. На полу лежал светло-коричневый ковер, а на окнах висели все те же занавески песочного цвета. Всю эту обстановку освещали два достаточно больших ярко золотистых шара - магические светильники. Насколько я знаю с рассказов Риддэла, после уничтожения магов эти светильники долгое время вызывали споры среди святош. Одни выступали за то, что бы их убрать, а людей, которые ими пользовались сжечь на костре. Но более здравомыслящая половина выступила за то, что бы уже существующие светильники оставить в покое и людей ими владеющих не трогать (конечно, ими пользовалась почти вся знать Голиры!). Но в то же время новые светильники не выпускать. В итоге, эти самые светильники стали огромным дефицитом, потому что спрос был достаточно большим, а предложения не было вообще. Их пробовали создавать дварфы (они же гномы), но их шары перегорали в два раза быстрее, чем те, что были созданы магами и стоили в пять раз дороже. Короче, светильники здесь давно стали атрибутом роскоши и увидев аж два светящихся шара у себя в комнате, я была, мягко скажем, удивлена.
   Осмотрев комнату, я заметила также небольшую дверцу в ее углу. Открыв ее, я замерла на пороге. Это была ванная комната! Сомнений не было: вот умывальник с кувшином с водой, а вот некое подобие унитаза и ванна, необычной квадратной формы. Подобное я видела в комнате Кейтлин в замке ди Велейсов, только там размеры помещения были значительно больше. Мои размышления прервал стук в дверь. Я вышла из ванной комнаты и открыла входную дверь. На пороге стояла молоденькая худенькая девчонка.
   -- Госпожа, ванну изволите? - вежливо прощебетала она.
   -- Изволю, - ответила я. И тут же отскочила в сторону: два дюжих мужика быстро зашли в мою комнату, неся с собой четыре огромных ведра парящие горячей водой. Девчонка забежала вперед и открыла пред ними дверь в санузел. Послышались четыре коротких всплеска и мужики с девчонкой в том же темпе покинули мою комнату, не забыв закрыть за собой дверь. Я некоторое время ошарашено смотрела на закрытую дверь, пораженная оперативностью обслуживающего персонала, и решила заглянуть в ванну. Она была заполнена почти до краев горячей водой. Не мешкая ни секунды, я разделась и быстро залезла в нее. Лежала я в ней долго где-то с час, но когда вылезла, чувствовала себя так, будто заново на свет родилась. Закутавшись в большое махровое полотенце, я другим промокнула свои длинные каштановые волосы. Эх, жаль, что фена нету. Волосы у меня были непослушные, вьющиеся и вдобавок долго сохли. Все подруги почему-то завидовали мне на них, сетуя, что у них ровные прямые волосы, которые надо подвивать, а у меня, дескать, сами вьются и делать с ними ничего не надо. Ага, щас. Видели бы они мои мучения по утрам, когда волосы в процессе сна превращаются в воронье гнездо и распутать их практически невозможно. На счету моих волос было уже несколько сломанных расчесок, которые оказались недостаточно прочными, чтобы выдержать их сопротивление.
   Порывшись в сумке, я вытащила гребень, который раньше принадлежал Кейтлин, и попробовала зубчики рукой: ну, авось, выдержит.
   Причесавшись и переодевшись, я выглянула в коридор. Передо мною сразу же материализовалась давешняя девчонка.
   -- Госпожа, Вы уже приняли ванну? - спросила она.
   Я кивнула. Девчонка развернулась и крикнула куда-то в сторону:
   -- Хлопцы! Можно уносить.
   Тут же из-за поворота показались те же мужики, но на этот раз с тремя ведрами и одним тазиком. Вбежав в ванную комнату, они быстро набрали три ведра, зачерпнув воду прямо из ванной, а потом, наклонившись, открутили маленький незаметный краник и подставили под него миску, в которую стекли остатки воды.
   Захватив все емкости с водой, они также быстро покинули мою комнату, оставив меня наедине с девчушкой. Та, проводив их взглядом, повернулась ко мне и сказала:
   -- Ваши спутники уже сидят в зале и ждут ужин. Он будет через десять минут. Изволите спуститься? Или принести Вам заказ сюда?
   -- Нет, я лучше спущусь, - ответила я.
   -- Хорошо, госпожа, разрешите мне убраться в Вашей ванной комнате, пока Вы будите ужинать.
   -- Конечно, убирайте, - кивнула я и, подумав, добавила - только дверь не помешало бы потом закрыть.
   -- Не волнуйтесь, госпожа я все закрою, - девчонка улыбнулась и достала из передника связку ключей, показывая ее мне.
   Я еще раз посмотрела в зеркало. А ничего так выгляжу! Чистая и вымытая, в красивом платье я совершенно не походила на ту уставшую и измученную девушку, которую видела в зеркале всего час назад.
   В приподнятом настроении я спустилась в зал. Посетителей было достаточно много, почти все столики были заняты и за одним из них сидели мои спутники. Судя по их внешнему виду, они тоже успели вымыться и отдохнуть. Увидев меня, Риддэл улыбнулся и сказал:
   -- Отлично выглядишь!
   Я улыбнулась в ответ и ответила:
   -- Спасибо, ты тоже ничего!
   Дин закашлялся, попытавшись скрыть смех, что вышло у него не слишком удачно. Риддэл фыркнул и покачал головой. Как раз наш заказ принесли. Я с аппетитом накинулась на еду. Она оказалась очень вкусной. Особенно мне понравилось жареное птичье бедро, по форме и вкусу, напоминающее куриное, но больше оного раза в два. Закончив ужинать, я сыто откинулась на спинку стула и расслабленно сказала:
   -- Хорошая таверна и кормят вкусно. Наверное, дорогая?
   -- Не очень, - ответил Риддэл, - если знаешь чем платить.
   Мы с Дином недоуменно уставились на него, и он, рассмеявшись, объяснил:
   -- Видели магические светильники в комнатах? Вот ими я в прошлый раз и расплатился, когда к ди Велейсам ехал и останавливался здесь на ночлег...
   -- Постой, - удивился Дин, - а как же магия? Здесь же нельзя колдовать!
   -- Создание эльфийского магического светильника - это магия Природы второго уровня. Ее здешние амулеты не засекают, слишком специфическая, свойственная только моему народу. А амулеты рассчитаны больше на человеческую магию.
   -- И хозяин таверны тебя не сдал? - недоверчиво спросил Дин.
   -- Нет, конечно, - ответил Риддэл, - Во-первых, магические светильники очень дорогое удовольствие, не каждому доступное, а я отдал пять таких светильников в качестве платы за одну ночь. Помню, Регест, так зовут хозяина, слезно благодарил меня и обещал бесплатные номера, когда я заеду к нему на обратном пути. Кстати, надо ему это напомнить. Ну, а во-вторых, он сам ненавидит святош, так как они убили его брата. Я не думаю, что он сдаст меня им.
   Риддэл встал из-за стола и сказал нам:
   -- Так, а сейчас идите спать, завтра мы еще день побудем в Торане, мне надо уладить кое-какие дела, а вам, я думаю, будет интересно посетить ярмарку.
   Мы согласились с ним и пошли в свои комнаты. А сам Риддэл, хищно улыбнувшись, направился к ничего не подозревающему Регесту, напомнить об его недавнем обещании бесплатных комнат. Я искренне посочувствовала хозяину таверны, ведь эльф обладал воистину бесценным даром убеждать.
   ***************************
   Разбудили меня рано. Вернее, попытались это сделать, долго и упорно стуча в дверь. Я боролась за сон, надеясь, что утренним визитерам быстро надоест долбать мою дверь, и они уберутся восвояси. Ага, размечталась! Стук стал еще настойчивей. И мне неожиданно подумалось: "А вдруг, случилось что-то серьёзное? А мне хотят сообщить об этом, но не могут достучаться". Эта мысль быстро поставила меня на ноги и я, спотыкаясь, прошла к двери и открыла ее. На пороге стоял Дин и, лучезарно улыбаясь от уха до уха, сказал:
   -- Привет! Выспалась?
   Я смерила его мрачным взглядом и ответила:
   -- Нет!
   И захлопнув дверь перед его носом, отправилась дальше досыпать, благо сон меня еще не полностью покинул. Минут пять за дверью царила тишина, но потом стук опять возобновился и к нему также добавился сердитый голос Дина:
   -- Кейтлин, хватит дрыхнуть!!! Вставай, давай! Ты хочешь сегодня на ярмарку попасть?!
   Я громко послала Дина по далекому заковыристому адресу. Он, видимо, услышал, потому что дверь долбить престал и, судя по звуку, вообще ушел. Надеюсь, не туда, куда я его только что послала.
   Как назло сон уже пропал. Я встала с кровати и, осмотревшись, пошла в ванную комнату. Умывшись и почистив зубы, я вернулась в комнату с намерением переодеться, но тут в дверь снова начали стучать. Я открыла. Оказывается, Дин ходил за подмогой. Оная стояла и мрачно смотрела на меня своими синими очами.
   -- Вот, а прошлый раз она прямо у меня перед носом дверью хлопнула и матом послала, - пожаловался Риддэлу Дин.
   Я ласково ему улыбнулась. Дин правильно оценил мою улыбку и заткнулся, а Риддэл спросил:
   -- Проснулась?
   Я кивнула.
   -- Ну и отлично, - сказал он. - Одевайся у нас сегодня много дел.
   И ушел, Дин бросил на меня обиженный взгляд и посеменил вслед за ним. Я пожала плечами и, закрыв дверь, начала переодеваться. Для прогулки по городу, я надела свободную рубашку, штаны и сапоги на удобной подошве, идеально подходящие для длительной ходьбы.
   Когда я спустилась вниз, мои спутники уже завтракали. Я присоединилась к ним, взяв чашку травяного отвара и кусок пирога. Дин все еще дулся на меня и не разговаривал, в случае необходимости, обращаясь к эльфу. Тому это скоро надоело, и он предпринял попытку нас помирить:
   -- Хватит уже дуться друг на друга. Мне уже противно на вас смотреть.
   Дин проворчал что-то вроде "так не смотри", а я искренне возмутилась:
   -- Причем тут я? Я на него не обижалась, это он невесть с чего разобиделся.
   Дин аж подпрыгнул на стуле:
   -- Как это невесть с чего? Она, как пьяный орк, ругалась!
   -- Неправда, - сказала я, - все слова были цензурными, можно даже сказать литературными.
   -- Ага, ж*па звучит очень литературно!
   -- Так, стоп! - вмешался Риддэл, - Кейт, я бы на твоем месте все-таки бы извинился. Ругательство, может быть и сомнительное, но оно, видишь, как человека впечатлило!
   Я, вздохнув, извинилась. Дин, вздохнув, принял извинения. Мир был восстановлен. Закончив с завтраком, Риддэл огласил список дел на сегодня:
   -- Я сейчас иду с вами на ярмарку, там выбираем вам оружие, а потом я...
   -- Эй, - перебила я его, - какое оружие? Зачем оно нам?
   -- А затем, - терпеливо пояснил Риддэл, что без оружия ты в этом мире не жилец. Поэтому сегодня мы покупаем оружие и с завтрашнего дня, я буду учить вас им пользоваться.
   -- Меня не надо, - с достоинством ответил Дин, - у меня магия есть.
   -- Святошам с их маго отражающими амулетами ты тоже это скажешь?
   Дин приуныл. Зато повеселела я. Вдвоем мучиться намного приятнее, чем одному. А то, что это будет мученье, а не ученье, я не сомневалась.
   Покинув таверну, Риддэл повел нас на центральную площадь. Ярмарка была в самом разгаре и впечатляла своими размерами. Самое большое место занимали, конечно, продуктовые ряды. Мы их прошли насквозь, особо не задерживаясь. Далее разместились торговцы тканями и готовыми изделиями из ткани и кожи. И лишь в самом конце ярмарки торговали интересующие нас кузнецы и ювелиры. Риддэл уверенно петлял между их палатками, пока не вышел к нужной ему. Палатка была сделана из брусьев и обладала деревянным прилавком, за которым я увидала непонятную личность. Она, вернее он был ниже меня примерно на голову, но шире раза в три и представлял собой эдакую тумбочку на коротких ножках. Его лицо украшала густая черная борода, а волосы были собраны в пучок на затылке. Он тоже нас увидел и, подслеповато прищурившись, пытался рассмотреть, а потом подскочил и взревел:
   -- Кирку мне в горло!!! Ридиэль, как я рад видеть тебя, остроухий поганец!!
   Он выбрался из-за прилавка, и быстро перебирая ножками, пронесся к эльфу и, подскочив, повис у него на шее.
   --Кхе...кхе, Дартс, отпусти меня, задушишь, - сдавленно попросил "поганец". Судя по всему, дварф весил прилично. Тот сразу разжал руки, и, приземлившись на землю, с любопытством посмотрел на нас.
   -- Ну, представь мне этого молодого мага и симпатичную леди, - потребовал он у Риддэла.
   -- А откуда Вы узнали, что я маг, - удивленно спросил у него Дин.
   -- Мы, дварфы, очень хорошо видим магическую составляющую любого предмета, - нравоучительно сказал дварф, - мы, кстати, раньше магам материалы для амулетов поставляли, потому что видели, какой металл может впитать магию и при надобности отдать ее, а какой является пустышкой. Ну, так как тебя зовут, маг?
   -- Дин, а вот ее Кейтлин.
   -- А меня Дартс из клана Ошер'тка, - в ответ представился дварф и повернулся к Риддэлу: - А ты за луком? Я его сейчас вынесу.
   Риддэл кивнул и дварф полез за прилавок. Порывшись там, он достал какой-то длинный сверток и протянул эльфу.
   -- Вот, сохранил в целости и стрел для него сделал, как ты просил.
   Ридиэль распечатал сверток, и мы увидели красивый изящный лук. Даже я не сильно разбирающаяся в оружии восхищенно приоткрыла рот. Он был сделан из темного дерева и украшен необычной, но очень красивой резьбой, которая сверху донизу опутывала лук. Эльф осмотрел его и одобрительно хмыкнул. Потом взял у гнома колчан со стрелами. Вытащил одну, посмотрел.
   -- Не эльфийские, конечно, - сказал он, - но тоже ничего.
   -- Как ничего? - возмутился дварф, - ты на сплав глянь. Первосортная сталь, вашей до нее далеко браться!
   -- Сталь - да, а вот древко... сухое оно какое-то, - задумчиво протянул Риддэл - Ну, да ладно. Спасибо, Дартс. Сколько я тебе должен?
   -- Да нисколько, - ответил дварф, - считай, что подарок.
   Ридиэль хмыкнул и, посмотрев на нас, сказал:
   -- Я вот этим двоим хочу оружие подобрать, и научить им пользоваться, а то вообще ничего не умеют. Один только на магию полагается, а вторая вообще непонятно на что. А без владения оружием, сам знаешь, долго не протянешь.
   Дварф умно покивал и пристально осмотрел нас с Дином.
   -- Ну, парню, я думаю, полуторник подойдет, - наконец сказал он, - и воевать, и колдовать удобно. А вот девочке что предложить, я не знаю. Хлипкая она какая-то, меч вряд ли удержит, может кинжал?
   -- Ты показывай, давай, - сказал Риддэл, - там что-то выберем.
   Дартс послушно начал выкладывать на прилавок всевозможные мечи. От такого разнообразия у меня разбежались глаза. Причем все мечи были отличными. Они имели идеально отточенные лезвия и красиво оформленные рукояти. Они завораживали и внушали уважение. А Дин все никак не мог выбрать. Ему нравился то один, то другой, то вообще третий. Дварф и эльф пытались ему посоветовать что-то свое и путали еще больше. Но, в конце концов, маг все-таки определился. Его выбор пал на не очень длинный и удивительно легкий клинок. Он не отличался особой изысканностью: на рукояти не было ни драгоценных камней, ни золотой отделки. Она была обтянута темной кожей, которая являлась очень приятной на ощупь. Единственным украшением меча была вязь незнакомых мне рун по лезвию.
   -- А что значат эти руны? - спросила я.
   -- С дварфийского они переводятся как "Благодарность за отвагу", - пояснил Дартс. - Этот меч предназначен для боя, войны, а не для украшения гостиной какого-нибудь вельможи. Идеальный клинок для боевого мага. К нему еще ножны идут.
   Дин кивнул, продолжая рассматривать меч. Дварф повернулся ко мне:
   -- Так, Кейтлин, теперь займемся тобой. Меч, это явно не твое. Но может быть подойдет это, - он наклонился и достал из-под прилавка какой-то сверток. Развернув его, Дартс достал длинный кинжал в ножнах. Вытащив его из ножен, дварф, аккуратно, словно величайшую святыню, положил кинжал на прилавок.
   -- Вот, работа моего отца Тартана, долго он его делал, говорит, что и душа у него имеется, и характер. Ну, да ты возьми в руку, не бойся.
   Я осторожно сжала рукоять. Она тоже была отделана кожей, но не такой, как у меча Дина, а более светлой. Гарда была оформлена в виде двух переплетающихся змей. А третья свернулась в клубок на окончании рукояти. Хищно изогнутое лезвие отливало каким-то холодным голубоватым светом. Да, этот кинжал был не просто куском железа, а действительно имел свой характер.
   -- По-моему он тебе подходит, - задумчиво произнес Риддэл, - Тебе он нравиться?
   -- Очень! - выдохнула я.
   -- Отлично, - улыбнулся эльф и заявил: - Берем! Дартс, сколько с нас?
   Дартс назвал сумму. Лицо эльфа вытянулось. Наши полагаю, тоже.
   -- А скидочку нельзя? - робко спросила я. - Мы же два берем, оптом.
   -- Не знаю никакого "опта", - сказал дварф и добавил: - Если денег нет сейчас, то можно потом заплатить. Все равно, я Ридиэля давно знаю и знаю, где найти его.
   Судя по выражению лица, Риддэл представил, как к нему домой явиться наглый дварф, выбивать должок. Он поморщился и, взяв кошелек, отсчитал положенную сумму. Кошелек изрядно похудел.
   Было видно, что Дартсу неудобно перед другом, он взял деньги и виновато сказал:
   -- Пойми, Ридиэль, я бы вам уступил, если бы святоши налоги на торговлю не подняли.
   -- Опять? - удивился эльф, - они, что каждый месяц это делают?
   -- Да, - ответил дварф, - Мы с отцом уже три месяца тут обретаемся, и практически ничего не заработали. Раньше почти весь товар продавали, кучу денег домой привозили и продукты еще покупали. А сейчас боимся, лишь бы на обратный путь денег хватило. Покупателей вообще нет, и, скорее всего не будет. Налоги-то высокие и цены нам поднять пришлось. А кто за такие цены покупать будет? Народ-то небогатый. В общем, как только ярмарка закончиться, сразу же в горы уедем и больше в этот город приезжать не будем. Святош развелось сильно много, налоги постоянно взвинчивают, особняки себе строят и вон храм какой здоровый отгрохали, аж отсюда видать.
   Мы повернули головы и действительно увидели огромный белый купол из которого тянулся вверх острый длинный шпиль. И до храма этого еще несколько кварталов!!!
   -- Вот! - поднял палец вверх дварф, и нагнувшись, попросил нас приблизиться. Мы наклонились, и он шепотом сказал: - Совсем святоши распоясались. Всю власть себе забрали. Король страной правит чисто формально. Скоро его свергнут и Голире тогда точно кардюк будет.
   Озвучив данный прогноз, дварф пригорюнился и мы вместе с ним. Мда, печальная картина получается. Дварф вздохнул и, вдруг спохватившись, предложил нам пойти к нему домой. Вернее не к нему, а к его родне, где он живет вместе с отцом. Мы поблагодарили его, но были вынуждены отказаться: у Риддэла были еще какие-то важные дела, а мы с Дином хотели осмотреть ярмарку. Попрощавшись с Дартсом, мы разошлись в разные стороны. То есть Риддэл откочевал в квартал богачей, а мы с Дином пошли дальше по ярмарочным рядам.
   Глава 11.
   До обеда мы успели обойти только половину всех рядов. Зато очень результативно. Я приобрела охотничий костюм и пояс с креплением для ножен, а Дин польстился на какую-то рубашку мерзкого болотного цвета. Когда он ее примерял, я деликатно сказала:
   -- Знаешь, эта рубашка очень тебе идет, но цвет явно не твой.
   На что Дин мне ответил:
   -- Плевать на цвет, главное, что она красивая.
   И тут же расплатился за нее с продавцом. Возразить я не успела.
   На обед мы устроились в одной достаточно приятной корчме. Она имела не просто столики, а целые кабинки, в которых можно было сидеть и одному и целыми компаниями. Пообедав в одной из них и хорошенько отдохнув, мы пришли к выводу, что жизнь хороша и жить хорошо. И в прекрасном расположении духа вывалились из корчмы. На город уже опускался вечер, и ярмарка потихоньку угасала, уступая место зрелищам.
   Часть палаток убрали и на их месте возвели дощатый помост. Там уже начиналось какое-то представление. Мы смотреть его не стали, ибо наше внимание привлекли стоящие рядом палатки со сладостями. Мы отоварились. Я выбрала некое подобие нуги с орехами, а Дин приобрел на редкость неаппетитную булку с маком. Нуга оказалась достаточно вкусной, но вот беда, очень вязкой, и, кусая ее, я с трудом двигала челюстями. Дин ехидно заметил, что ее надо купить побольше и давать мне каждый день утром и вечером. Я зарычала и, подпрыгнув, дала гаду подзатыльник. Он возмущенно захотел дать сдачи, но его намерения прервал насмешливый голос:
   -- Только я отлучился, а вы уже деретесь, - Риддэл догнал нас. Вид у него был почему-то не слишком довольный.
   -- Дерётся она, - сдал меня Дин, - а я тихий и спокойный. Кстати, а ты чего хмурый такой? Уже решил свои дела?
   -- Да, - подтвердил эльф, - я не хмурый, я задумчивый.
   -- Так может, расскажешь почему? - поинтересовалась я.
   -- Потом, - сказал эльф, оглядываясь, - по крайней мере, не здесь.
   Я разочаровано умолкла и отвернулась. Как раз вовремя, чтобы увидеть, как подозрительный пацан лет пятнадцати, проходя мимо незаметным движением руки срезал у Дина кошелек с пояса и, сунув его в карман, пустился на утек.
   -- Держи вора!!! - заорала я, после секундного оцепенения, указывая пальцем на мальчишку. Дин с Риддэлом оглянулись и, увидев быстро удаляющуюся светловолосую макушку, мгновенно кинулись за пареньком. Я тоже побежала. Надо сказать, парень правильно выбрал направление для драпа. Он кинулся в толпу, которая хоть и услышала о воре, да только не поняла о каком, и хватать его не спешила. Зато дала парню секунд десять форы, ибо мелкий поганец быстро лавировал в ней, а вот более массивные Дин и Риддэл продвигались значительно медленнее. Выбравшись из толпы, парень забежал в ближайший переулок и пропал из виду.
   "Все! - подумала я, - Плакали наши денежки. Впрочем, сами виноваты. Носили деньги на виду, особо не прикрывая, вот и привлекли внимание грабителя".
   Но парни полагали иначе. Риддэл не мешкая ни секунды, скрылся в том же переулке. За ним побежал Дин. Замыкала процессию я, тяжело дыша и твердо уверенная, что вора мы не догоним. Я ошибалась. Завернув за еще два поворота, я увидела Риддэла, который приставив нож к горлу пацана, рассказывал, что чужое брать не хорошо. Рядом наклонившись, пытался отдышаться Дин. Я последовала его примеру. Паренек сначала испуганно хлопал глазами, слушая эльфа, а потом вдруг завопил:
   -- Ты не человек! Не человек! Люди не бегают так быстро!!! Кто ты?!! - и попытался вырваться из крепких рук эльфа.
   Я поморщилась, парень так надрывно орал, что не услышать его мог только глухой. Но нам повезло: сюда не выходило ни одно окно соседних домов, а значит, крик мальчишки вряд ли кто-то услышит.
   -- Ты прав, я не человек, - вкрадчиво ответил Ридиэль, - более того, я не люблю людей. И если ты будешь дергаться, то отрежу тебе твою умную и проницательную голову. А теперь отдай кошелек, который ты украл только что!
   Паренек попытался опустить трясущуюся руку в карман, но тут прозвучал жесткий голос:
   -- Отпусти его!!!
   Мы синхронно подняли глаза. Из тени соседнего переулка вышел мужчина, хотя нет, скорее парень. Он был чуть выше среднего роста и внушительного вида. На нем была кольчуга, из-за спины торчали рукояти мечей, и еще он держал взведенный арбалет, направленный на Риддэла.
   -- Отпусти мальчика! - повторил он.
   -- Анд!! - завопил паренек и рванулся, было, к нему, но Риддэл его удержал.
   -- Пусть он сначала вернет нам кошелек, который украл.
   Анд удивленно взглянул на пацана:
   -- Ты что украл кошелек у этих людей?!
   Тот, перестав вырываться и, виновато опустив глаза, тихо признался:
   -- Да.
   -- Верни сейчас же! - приказал Анд.
   Тот, уже спокойнее запустил руку в карман и, достав оттуда Динов кошель, протянул Ридиэлю. Взяв кошель, он тут же отпустил паренька и сделал шаг назад. Мальчишка тут же кинулся к своему спасителю. Но не успел сделать и пары шагов, как из-за соседнего дома выбежали пять мужиков в кольчугах и заорали:
   -- Всем стоять!!! Оружие на землю!!! Вы все арестованы!!!
   Стражники остановились в нескольких шагах и навели на нас арбалеты. Под их прицелом Риддэл отцепил мечи и кинул их под ноги стражам. Туда же приземлился его лук, меч Дина и мой кинжал. Анд разоружаться поначалу не спешил, но довод в виде арбалетных наконечников, направленных на него, был убедительным. Он не спеша опустил свой арбалет на землю возле ноги, а затем отстегнул ремни наплечных ножен и кинул их перед собой.
   -- По какому праву Вы нас задерживаете? - холодно спросил эльф, разоружившись. Вперед вышел здоровый усатый мужик и, презрительно осмотрев нашу компанию, гаркнул:
   -- По разрешению святого отца Ксавия! Который сегодня узнал о двух мужиках и рыжей бабе, которые тайно въехали в наш город, дабы дела свои богомерзкие творить. Поэтому сдавайтесь, покуда не поздно тела ваши огню предать.
   Мужик хотел сказать что-то еще, но тут Анд, подсунув носок ноги под арбалет, подбросил его вверх. На лету перехватив его руками, он тут же нажал на спусковой крючок. Усач, получив болт в горло, схватился за него руками и повалился на землю. Стражники слитно охнули. Парочка из них кинулась к своему начальнику, а двое других выстрелили в нас из арбалетов. Риддэл, не успевая подобрать мечи, ускорился и умудрился перехватить болты руками. И, не оборачиваясь, крикнул:
   -- Бегите!!!
   Я стряхнула с себя первое оцепенение, схватила пацана за руку и кинулась под прикрытие ближайшего дома. За мной бежал Дин, а за ним Анд с Риддэлом. Нам вслед тенькнули арбалеты - те стражники, что кинулись к своему командиру, быстро сориентировались и выстрелили нам вслед. Но, слава Богу, мы уже успели скрыться за поворотом. Я первая забежала за угол и, остановившись, с чувством выругалась: небольшой темный переулок перегораживала стена дома. Выбежать из него мы уже не могли, другой конец переулка легко простреливался стражами.
   -- Выходите и сдавайтесь! - крикнул один из стражников, - вам некуда бежать, я знаю, там тупик. Вы все равно погибнете.
   -- Не дождетесь! - крикнул им Риддэл и повернулся к нам: - В общем, по-тихому выбраться мы не сможем, придется прорываться с боем.
   -- С боем? - иронично переспросил Анд, перезаряжая оружие. - С одним арбалетом на всю компанию. Правда, - сказал он, подумав,- есть у меня еще два метательных ножа.
   -- Давай сюда! - скомандовал эльф.
   Анд быстро перекинул ему оружие.
   -- Значит, будем действовать так, - сказал эльф. - Я ускоряюсь и бегу к стражникам. Ты, - он кивнул на Анда, - прикрываешь меня с арбалетом. А все остальные бегите к таверне, где мы остановились. Понятно? - он повернулся к нам и вдруг, выпучив глаза, заорал:
   -- Не делай этого!!!
   Я тоже обернулась и увидела напряженного Дина, окутанного непонятным сиянием. В следующий момент что-то странно грохотнуло, и из чистого звездного неба сорвалась молния. В воздухе она разветвилась на четыре и ударила туда, где находились стражники. Послышался короткий вскрик, и наступила нехорошая тишина. Риддэл, оправившись от шока, бросился к Дину, и прижав его к стене, зашипел:
   -- Ты что наделал, идиот?!! Тут же через пару минут инквизиции до фига будет! Как мы теперь отсюда выберемся?
   -- Они все равно знали, что мы маги! - огрызнулся Дин.
   -- Они были не уверены в этом, - сказал Риддэл, - иначе бы с ними был кто-то из святош или паладин. Но теперь они точно будут об этом знать.
   Тут его слова прервал низкий въедливый гул, звучащий как будто со всех сторон одновременно. Риддэл тут же отпустил Дина, и замогильным голосом сообщил:
   -- Ну, все нас засекли!!!
   Мы быстро выбежали из переулка. Парни тут же кинулись к лежащему на земле оружию, а я мельком взглянула туда, где были стражники. От увиденного, желудок подкатил к горлу и его содержимое попыталось вырваться на свободу. То, что еще пару минут назад было людьми, обгорелыми кусками лежало в переулке.
   -- Кейт, что с тобой? - спросил Дин, подбегая ко мне. Я ухватилась за его плечо, и с трудом повернула к нему голову.
   -- Бежать сможешь? - спросил маг, стараясь в переулок не смотреть вообще. Я кивнула. Он схватил меня за руку и побежал. Наши спутники, похватав оружие, устремились в один из переулков. Первым бежал Анд, показывая дорогу. За ним следовал Риддэл и паренек, а за ними еле поспевали мы с Дином. К счастью бежали мы не долго. Остановившись возле какой-то покосившейся хибары, Анд постучал в дверь, и та тут же распахнулась, явив нам седобородого мужчину. Он удивленно уставился на нашу компанию, но услышав низкий гул, без лишних вопросов пропустил нас внутрь.
   Внутри было сыро и грязно. Тускло светил один единственный подсвечник, под светом которого сложно было что-то рассмотреть. Было видно только, что кроме нас и старика в комнате еще есть какой-то мужчина. Когда мы зашли, он сидел на стуле, рядом с ним лежало что-то, напоминающее оружие.
   Оказавшись в хибаре, мы первым делом поздоровались. После чего Риддэл назвал свое настоящее имя и наши, не называя, впрочем, родов. Старик удивленно округлил глаза:
   -- Так Вы эльф! Какая качественная иллюзия. И храмовые амулеты на нее не среагировали. Я так понимаю, это из-за того, что заклинание из категории Природы?
   -- А Вы так хорошо в этом разбираетесь? - спросил Риддэл.
   -- О, да, - ответил старик, горько усмехнувшись, - когда-то я был преподавателем в Академии Магии. Преподавал теорию защитной магии категорий Природы и Света. Я был одним из немногих, кто смог спастись в тот роковой день, когда святоши атаковали нас...
   На миг в его глазах отобразилась такая боль и ненависть, что нам всем стало как-то не по себе. Но он смог с собой справиться и вытерев лицо руками, он снова взглянул на нас и, задержав взгляд на Дине, сказал:
   -- Мне кажется знакомым Ваше лицо. Мы случайно не встречались раньше?
   -- Вряд ли, - ответил Дин, пожав плечами, - Но скорее всего Вы видели моего отца, Рихерда ди Лорен.
   -- Рихерд твой отец?! - подскочил старик. - Так он спасся? А Вирра? Где они сейчас?!
   -- Да, мой отец спасся, но мама, к сожаленью, не смогла. Она только успела спрятать меня. Отец забрал меня и уехал из столицы. Сейчас он живет у ди Велейсов. Знаете род оборотней?
   -- Да-да, конечно, - сказал старый маг. - Я когда-то давно проезжал мимо их селенья. Очень милые люди. Вернее нелюди.
   -- Кстати, я забыл представиться, - спохватился он.- Меня зовут Нортон ди Сеймах, его, - он кивнул на мужчину в кресле, - Данарий ди Горес, а с Андрианом и Финдамом вы, я так полагаю, уже познакомились.
   -- Вообще-то нет, - ответила я, - как-то не до того нам было.
   -- Ну, тогда нужно исправить это недоразумение, - хмыкнул Андриан, - меня зовут Андриан ди Зорей, можно просто Анд.
   -- Я меня, - вклинился паренек, - Финдам.
   -- Приятно познакомится, - вежливо сказала я.
   Тут сидящий в кресле мужчина подал голос:
   -- Вы можете рассказать, что с вами случилось? Мне, бы очень хотелось знать подробности вашей встречи с Андом и Финдамом.
   Мы повернули головы к мужчине, но, увы рассмотреть его нам не удалось, слишком тусклый свет давала свеча. Но Риддэл быстро поправил это дело. Взмах руки и из нее величаво выплыл и повис небольшой магический светильник. Он ярко осветил комнату. Мужчина прищурился от неожиданно яркого света, а мы смогли рассмотреть его. Достаточно крупный, но подтянутый мужчина. Лицо аристократичное, аккуратно подстриженная борода и усы. Судя по двуручному мечу, лежащему рядом - воин. Он с интересом рассматривал нас.
   Риддэл подошел к ветхой софе и, усевшись на нее, начал рассказывать. Пока он описывал наши злоключения, я наконец-то смогла нормально рассмотреть наших новых знакомых. Андриан оказался достаточно симпатичным парнем. У него были сине-серые глаза и короткие темно-русые волосы. Прямой ровный нос, волевой подбородок и четко очерченный рот. Он стоял, подпирая стенку, и изредка вставлял свои комментарии в рассказ Риддэла. Почувствовав мой взгляд, он взглянул на меня, но я уже отвела глаза и принялась рассматривать мальчика. Вот уж действительно, внешность обманчива! Паренек имел настолько чистое и невинное лицо, обрамленное светлыми волосами, что если бы я лично не видела, что он спер у Дина кошель, то никогда бы не сказала, что парнишка - вор. У него были большие карие глаза, обрамленные длинными ресничками, небольшой курносый нос и аккуратный рот. Одет был, кстати, неброско, но очень аккуратно. Ничего общего с теми "дитями трущоб", которых я видела сегодня.
   Риддэл закончил свой рассказ, и тут же началось горячее его обсуждение. Как ни странно, но радикальное решение Дина нашей проблемы со стражниками, за которое Риддэл его чуть не придушил, нашло свою поддержку у Нортона и Динария.
   -- Но я ведь мог положить их на сверхскорости! - попытался отстоять свое мнение Риддэл.
   -- А ты уверен, что они бы не выпустили в тебя четыре болта, прежде чем ты добрался до них? - иронично спросил Данарий. - Не забывай, это все-таки воины, пусть и не очень хорошие. Вам повезло, что вы сразу убили их начальника и немного дезориентировали их. Это вас и спасло.
   Риддэл заткнулся и насупился. Крыть действительно было нечем.
   -- Кстати, а как святоши догадались, что вы маги? - спросил Андриан.- И почему послали вас ловить одних только стражников?
   Черт! А ведь он прав! Почему вдруг какой-то святоша выписал разрешение на нашу поимку и последующую казнь? Ведь мы не колдовали. Вернее, Дин не колдовал, а вот Риддэл...
   Я медленно повернула голову к эльфу. Тот непонимающе уставился на меня.
   -- А расскажи-ка нам, Ридиэль, о делах, которые ты в городе сегодня решал, - вкрадчиво попросила я. - И не колдовал ли ты часом при их решении?
   -- Да что ты такое говоришь, Кейтлин, - неуверенно возразил Риддэл, удивленно и в то же время испуганно глядя на меня. По его реакции я поняла, что попала в точку. Он обернулся, ища поддержки, но остальные тоже неласково смотрели на него. Наконец-то эльф понял, что деваться ему некуда и сознался:
   -- Да, это я виноват в том, что святоши обнаружили нас. Но я не колдовал, честное слово. Все было намного проще. После того, как мы расстались, я пошел домой к одному из своих знакомых. Он полукровка, сын эльфа и обычной женщины. Я познакомился с ним в Тельрассе лет двадцать назад. Не скажу, что мы были друзьями, да и приятелями нас можно было назвать с натяжкой. Гонел всегда недолюбливал чистокровных эльфов, поэтому и живет среди людей. Но часто наведывается в Тельрасс с отчетами о экономической и политической ситуации в Голире и получает за эти писульки вполне приличные деньги.
   Насколько я знал, он был в Тельрассе две недели назад и мне интересно было узнать, что там нового, ведь как я уже говорил, ситуация там не из легких. Гонел рассказал мне пару новостей и заверил, что пока борьба за престол идет втихую. Все решит время и количество союзников. Вот тут-то я сдуру ему и сказал, что скоро мой род получит очень важного союзника в лице оборотней из рода Беркутов, и я как раз везу наследницу данного рода. Тогда мне показалось, будто он испугался, но, тем не менее мы спокойно закончили разговор и я покинул его дом.
   Правда, через несколько кварталов я заметил, что за мной следят. Один полуэльф не очень-то и маскируясь, шел за мной. Я подыграл ему, делая вид, что не замечаю, как он неестественно любуется окружающим пейзажем и уверенно преследует меня. При первой же возможности я завернул за угол одного из домов и, дождавшись, когда мой преследователь появиться, легко вырубил его.
   Когда он пришел в себя, я немного с ним побеседовал. Как оказалось, Гонел послал его за мной, чтобы он проследил в какую таверну я пойду и, что там буду делать. Больше ничего толкового парень не мог сказать, поэтому я вырубил его повторно и пошел искать вас.
   -- Так, ты думаешь, что этот Гонел науськал на нас местных святош.
   -- Я почти уверен в этом, - ответил Риддэл, - больше то некому. Вероятно, он переметнулся на сторону Синиэли и решил выслужиться перед ней, убив одного из наследников. Правда, вряд ли святоши поверили ему на слово, потому что послали не отряд паладинов или инквизиторов, а обычных стражников.
   -- А как они нашли нас?
   -- Вероятно, за мной следил кто-то еще, он-то и любезно указал стражам на нас.
   Риддэл замолчал, погрузившись в свои мысли. Дин почесал голову и спросил:
   -- Так это что ж получается, нам теперь из города нельзя выбраться?
   -- Получается, что да...- мрачно ответил Риддэл.
   -- Ну, вы в таком же положении, что и мы, - сказал Нортон внимательно выслушав рассказ Риддэла. - Тоже сидим здесь больше двух месяцев, выбраться не можем
   -- А вы-то чего? - спросила я.
   -- А вот из-за этого вот мальчишки, - кивнул на Финдама, Нортон. - Его полное имя Финдам ди Розер.
   -- Ди Розер? - переспросил Дин, - погоди, но ведь ди Розер - это правящая династия!!!
   -- Да, я наследный принц, - кивнул паренек, - вернее был им, пока меня не захотели убить. Нортон спас меня в последний момент и вывез из замка.
   -- Да, я сумел вывезти его из столицы сюда, полагая, что тут мы сможем быть в большей безопасности, - сказал Нортон. - Но, увы, я ошибался: святоши быстро объявили его в розыск. Тайный, разумеется. Стажи получили приказ приводить в храм всех светловолосых и кареглазых мальчиков. Там их проверяют. Конечно, при таком раскладе выехать из города у нас не получиться. Правда, после того, как нас нашли Данарий и Андриан наши шансы уйти из этого города значительно возросли. Все-таки не одни теперь.
   -- А как они вас нашли? - поинтересовался Дин.
   -- Я сумел отправить вестуна одному из магов, который, как и я, смог спастись во время нападения святош. К сожаленью, я не знал, где он и что с ним, жив ли он вообще. Но все-таки я рискнул и направил вестуна с просьбой о помощи.
   -- И Мейронс получил его, - с улыбкой сказал Данарий. - Конечно, поначалу он сильно удивился, но потом быстро собрал совет магов, и было решено отправить нас с Андрианом в Торану, дабы помочь им выбраться из города и приехать в горы. Там мы сейчас и живем: оставшиеся в живых маги и солидарные им воины. В горах у нас несколько поселков и даже небольшая крепость есть.
   -- Да? - удивленно приподнял бровь Риддэл. - И как святоши реагируют на ваше поселение?
   -- Да, никак, - пожал плечами Данарий, - храмов на севере практически нету, святоши предпочитают более хлебные месте, типа больших городов или сел. От нас ближайший храм находиться примерно в сутках езды. То есть мы живем практически в самом безопасном месте во всей Голире.
   -- Надеюсь, мы с Финдамом там тоже скоро будем, - сказал Нортон. - Потому что здесь мы долго не протянем.
   -- А почему отец Финдама, король, не смог обезопасить своего сына? И почему до сих пор не объявил о его пропаже? - недоуменно спросил Риддэл.
   -- К сожаленью король Таралан околдован и полностью подчинен святошам. Пропажу сына он просто не заметил.
   -- Мда, веселая у вас страна, - заметила я. - Есть магия, но она под запретом, есть король, но он в подчинении. Как вы вообще тут живете?
   -- Мы не живем, мы выживаем, - хмуро сказал Анд, а потом удивленно спросил: - А ты что не отсюда?
   -- Нет, она из другого мира, - замогильным голосом сообщил Риддэл, - там магии вообще нет, королей, я так думаю, тоже.
   -- Есть короли, - возразила я, - просто за их деятельностью следит народ, а не горстка каких-то узурпаторов.
   -- Разогнать бы тех узурпаторов, - мечтательно протянул Данарий, - вот бы жизнь началась, прям мечта, а не жизнь. Мне иногда даже сниться подобное, будто лежит гора трупов в рясах, а наверху я стою, весь в белом, со сверкающим мечом и солнце всходит...
   -- Да, - подтвердил Дин, - действительно прекрасный сон. Но давайте мечтать будем потом, а сейчас подумаем, как выехать из этого треклятого города.
   -- Ну, в принципе, можно попробовать через ворота проехать, - сказал Риддэл, - В лицо нас никто не знает, можно рискнуть.
   -- А с мальчиком, что делать будем? - спросил Нортон, - его же, как пить дать, будут проверять!
   -- Замаскировать, - предложила я.
   -- Как? - спросил Нортон, - иллюзию я набросить на него не могу. Ее сразу засекут.
   -- А если замаскировать его не при помощи магии? - хитро спросила я.
  
   Глава 12.
   Подготовка к отъезду с Тораны началась с самого утра. Хотя нет, раньше, ибо когда мы все проснулись, на рассвет даже намека не было. План покидания города был разработан вчера вечером и был невероятно простым: мы собирались покинуть город через ворота, спокойно и без спешки, прикинувшись вельможами. Правда для этого нам надо была приличная одежда и некая грамота аристократа. Но первое мы могли взять в таверне, где остались наши вещи, а второе, по заверениям магов легко подделывалось.
   Еще до восхода солнца Риддэл поднялся и заявил, что он пойдет в таверну, заберет наши вещи и выведет коней. Его план был одобрен, и после недолгих раздумий было решено отправить с ним Дина, для всяческой поддержки и помощи. Эльф возмутился и заявил, что маг ему только мешать будет. Мы не сдавались и, в конце концов, угнетенный нашей превосходящей численностью, эльф сдался, и Дина с собой все-таки взял.
   Следом за ними откочевали Анд с Данарием. Как они выразились: "Тоже за средством передвижения", при этом так хитро улыбаясь, что мне самой стало любопытно, где ж они это средство брать будут. Но меня ждали дела поважнее. А именно: уговорить принца последовать нашему плану и на некоторое время превратиться в девочку, путем простого маскарада. Финдам на это предложение реагировал бурно и резко отрицательно.
   -- Да я лучше через стену перелезу, чем в девчонку обряжусь!
   -- Перелазь, - разрешил Нортон, - мне интересно будет посмотреть, как ты это делать будешь и, как отреагируют на тебя стражники.
   -- Но я же на девчонку ни капельки не похож! - не сдавался Финдам.
   -- Ты так в это уверен? - скептически спросила я.
   Финдам закрыл рот, удивленно таращась на меня. И правда, что-то девчачье в нем было, и ресницы черные, и волосы длинные светлые.
   -- Но...но я не хочу девчонкой становиться! - отчаянно взвыл он.
   -- Ты сейчас ведешь себя, как она! - вконец разозлился Нортон, - Ишь ты, в девчонку ему переодеваться не хочется! План ему наш не нравиться! А здесь сидеть тебе очень нравиться?! Ты видишь, до чего ты докатился? Ты ведь уже воровать начал у своих подданных. Ты принц наследный или мелкий воришка?
   Финдам открыл, было, рот, чтобы возразить, промолчал. Его щеки ярко пылали от стыда. Дальше мы сидели молча, ожидая Риддэла с Дином. Они вернулись достаточно быстро. Зайдя в дом, они сразу с порога начали делиться новостями. Как оказалось, восточные ворота Тораны, мимо которых они проходили, были открыты, но стража при них усилена вдвое. К тому же не кем-нибудь, а паладинами.
   -- И чем это нам грозит? - уточнила я.
   -- Возможно, и ничем, - пожал плечами Риддэл. - Паладины, так называемые воины света, очень преданы храмам и выполняют все их приказы и поручения, но тем ни менее магией не владеют и магическое опознание не могут провести. Короче, надо быть предельно осторожными, чтобы не вызвать у них ни капли подозрения.
   Я вздохнула, понимая, что дело, на которое мы решились действительно авантюрное, но другого, увы, нету.
   -- Так и где моя сумка? - спросила я у эльфа, - мне надо оттуда кое-что взять для преобразования нашего принца.
   Риддэл хмыкнул и пошел за сумкой. Я с опаской покосилась на Финдама, ожидая очередной вспышки капризов, но тот, только поморщился, промолчав.
   Риддэл притащил сумку и я начала в ней копаться. Первым делом я вытащила пару платьев и критически начала осматривать каждое из них. Проблема была в том, что паренек был всего на полголовы ниже меня, но значительно худее и я боялась, что все мои платья будут висеть на нем, как на вешалке.
   К счастью, я все-таки смогла выбрать достаточно узкое платье, которое село на мальчишку хорошо. Для создания объема мы еще туда понапихивали разного тряпья. После этого я занялась его прической: распустила собранные в хвост волосы и принялась их расчёсывать. Потом я нашла у себя в сумке повязку с бантиком. Надев ее парню на голову, я полюбовалась результатом. На меня хмуро смотрело блондинистое существо непонятного пола. Так, чтобы еще сделать? Я опять начала рыться в сумке и неожиданно для самой себя вытащила свою маленькую дамскую сумочку, с которой расхаживала по своему миру. Посмотрев на нее, я вдруг вспомнила, что там должна валяться всякая косметика, вроде блеска для губ, туши, подводки для глаз, что может помочь украсить нашу новоявленную девушку. Премерзко улыбнувшись, я достала из сумки все вышеозначенное. Финдам подозрительно уставился на меня, не сразу поняв, что ему грозит, но когда до него это дошло...
   -- Заберите от меня эту сумашедшую!!! - вопил он, убегая от меня, вооруженной тушью.
   -- Финдам, это для твоего же блага и общего дела, - пытался успокоить его Нортон.
   -- Красить глаза для блага?!! - ошарашено спросил он, останавливаясь.
   А зря! Риддэл тут же оказался у него за спиной и перехватил за плечи, лишая возможности вырваться. А тут и я с тушью подоспела. В общем, когда я закончила, с мальчишки можно было картину писать, вернее теперь уже с девчонки. Блондинка сидела, надувшись и ни с кем не разговаривала. Мы потихоньку собирались.
   -- Ты, молодец, Кейтлин. Ты неплохо замаскировала Финдама, даже знающему человеку теперь будет сложно его узнать, - сказал Нортон, упаковывая свои вещи в потрепанную сумку. - Но кроме маскировки есть еще одна проблема, которая меня беспокоит.
   -- Какая? - спросила я, тоже утрамбовывая вещи в сумку.
   -- У нас нет коня, - ответил Нортон. - Тот мерин, на котором мы приехали сюда быстро сдох, а денег на нового коня у нас не было. Покидать город на своих двоих вроде как неприлично, мы ж аристократами прикинемся...
   Его размышления прервала открывшаяся дверь, на пороге которой стоял довольный Анд. Он сделал шаг в комнату и громким голосом возвестил:
   -- Дама и господа, карета по...Ой-ё! - запнулся он, круглыми от удивления глазами смотря на Финдама. Тот кинул злобный взгляд на меня и поморщился.
   -- Мда, круто вы его... Это твоя работа?- он повернулся ко мне.
   Я кивнула. В этот момент в дом зашел Данарий.
   -- Ну, что вы уже тут собрались? - поинтересовался он. Потом, увидев Финдама, удивленно спросил.- А это что за девочка?
   Для принца это стало последней каплей. Пробурчав что-то вроде: "в тюрьме всех сгною", он быстрым шагом покинул комнату.
   -- Чего он так? - удивился Данарий,- я ж пошутил.
   -- Переживает, - вздохнула я.
   Тут до нас донеслось удивленное восклицание "Ого!". Мы встрепенулись и кинулись к двери. Увиденное быстро заставило нас присоединится к принцу. Возле халупки стоял экипаж, в которую был запряжен конь.
   -- Что это такое? - изумленно спросила я.
   -- Карета, разумеется, - пояснил Анд, выглядывая из-за моего плеча, - купеческая, без гербов и опознавательных знаков, но очень приличная и добротная. В такой, и настоящим дворянам не зазорно проехаться. То, что нам надо.
   -- Где вы ее взяли? - спросил Риддэл.
   -- Где взяли, там ее уже нет, - ответил Данарий.
   -- Вы ее украли?- дошло, наконец, до Риддела.
   -- Почему сразу украли? - возмутился Данарий, - может она ничейная была? И вообще назад ее я не повезу, поэтому давайте, залезайте! Я предлагаю, чтобы девочки, Нортон и я поехали в карете, а вы с Андрианом и Дином на конях, как сопровождающая нас стража.
   -- А ты уверен, что мы далеко уедем на краденой карете? Может, ее хозяин уже стражам нажаловался? - неласково спросил Риддэл.
   -- А у тебя есть другие предложения, эльф? - холодно спросил Анд. - У нортона и Финдама нет вообще коней. Пешком им идти прикажешь? Кстати, карета наиболее подходит к легенде о аристократах.
   -- Ладно, - кивнул Риддэл, - карета, так, карета. Но не говорите потом, что я вас не предупреждал!
   Анд только хмыкнул:
   -- Ты смотри не накаркай!
   В это время Нортон спохватился, что он до сих пор не сделал нам грамоту аристократов. Прихватив эльфа, он пошел к столу, и они начали там что-то обсуждать. С их слов я поняла, что подделывать грамоту будет Риддэл с помощью эльфийской магии. А Нортон будет рассказывать, что и как ему делать. Остальные это время решили потратить на переодевание и упаковывание вещей. Я взяла загодя приготовленное платье, и под прикрытием остатков некогда большого шкафа, быстро переоделась. Потом причесалась и, посмотрев на себя в осколок зеркала, решила тоже немного подкраситься.
   Когда я вышла из-за шкафа туда сразу нырнул Дин со своим барахлом. Остальные тем временем переносили все сумки в карету и запрягли коня Днария и моего Ёжика в упряжку. Мой конь явно себя чувствовал неуютно в упряжке. Я подошла к нему и ободряюще погладила его по шее. Он в ответ ласково фыркнул мне в волосы.
   -- Что это за конь такой? - раздался неожиданно возле меня голос Анда. Черт, я даже не заметила, как он подошел. Я обернулась и посмотрела на воина. Он стоял в нескольких шагах от нас с Ёжиком и с интересом рассматривал нас.
   -- Особой породы, - ответила я, отходя от коня.
   -- Необычный он, - заметил Андриан, - как и ты, впрочем.
   -- Да? - слегка удивилась я. - Чем же я так необычна?
   -- Ну, чувствуется, что не отсюда, - сказал он. - Ты думаешь по-другому, разговариваешь уверенно, без стеснений. И ведешь себя не так, как наши девушки.
   Я почувствовала, что смущенно краснею. Приятно, конечно, когда признают твою необычность и исключительность.
   -- А у тебя большой опыт общения с ними? - не удержалась-таки от подколки я.
   Анд, не ожидавший такого вопроса, залился краской. Я улыбнулась ему.
   -- Эй, что вы там застряли? - крикнул нам Риддэл. - Кейт, садись в карету, сейчас уже ехать будем.
   Я послушно залезла в карету, рядом со мной уселся Финдам, напротив нас - Нортон. Данарий занял место кучера, а Риддэл, Анд и Дин залезли на коней.
   -- Ну, с Богами! - вздохнул Нортон и карета тронулась. Мы с ветерком ехали по утренним улицам. Сегодня был предпоследний день ярмарки, поэтому, несмотря на ранний час, людей было достаточно много. Но на нашу карету они практически не обращали внимания.
   Мы ехали молча, каждый думал о чем-то своем, стараясь не думать о том, что может ждать нас у ворот. Я, например, думала о том, что на коне мне намного удобнее ехать, чем в карете, ведь он, по крайней мере, не подскакивает на каждой колдобине.
   Примерно через двадцать минут мы подъехали к восточным воротам, через которые собрались выезжать. Стражники подозрительно наблюдали за нашим приближением. Когда мы подъехали почти вплотную, один из стражей приказал остановиться. Данарий тут же выполнил его приказ и ловко спрыгнул с кучерского места.
   -- Господин Нортон ди Сеймах с внучками, - представил он нас. Стражник подошел к окошку и внимательно осмотрел нас. Мы ответили ему невинными взглядами.
   -- Грамоту, - протянул он руку.
   Нортон тут же отдал ему документ. Страж осмотрел бумагу и даже попытался прочитать текст, но, похоже, это было для него непривычным занятием. Я тем временем рассматривала двух странных рыцарей в латных доспехах. И не жарко им? Кроме доспехов у них еще были большие двуручные мечи, арбалеты и какие-то кулоны в форме шпилей. Тут Финдам наклонился и прошептал мне в ухо:
   -- Это паладины, храмовые воины.
   -- Спасибо, но я уже и сама догадалась, что это не местная стража, - так же шепотом ответила я.
   Тем временем страж уже начитался и, еще раз окинув нас взглядом, отдал грамоту Нортону. Данарий тут же залез обратно на свое место и собирался уже подхлестнуть коней, как вдруг послышался истошный визг:
   -- Моя карета!!!!
   Стражники тут же обернулись. Я, не выдержав, высунулась из окошка кареты и увидела, как к нам спотыкаясь, бежал толстенький мужичок. Он тыкал пальцем в нашу сторону и вопил. Дальше досмотреть мне не дали. Данарий, решив, что дальше здесь задерживаться не имеет смысла, подхлестнул лошадей и рявкнул:
   --НО!!!
   Кони тут же рванули вперед, да так стремительно, что на секунду мне показалось, что карета сейчас развалиться на отдельные части. Нет, выдержала. Вот, что значит качество.
   -- Стой!!! - заорал нам вслед страж.
   Какой "стой"? Мы, что, дураки останавливаться? Паладины орать не стали, они просто вскинули арбалеты и пальнули нам вслед. Дин, на секунду оглянувшись, что-то крикнул и болты растаяли в воздухе. Перезарядить арбалеты и выстрелить еще раз они явно не успевали.
   Мы неслись, как угорелые. Вернее, неслись кони, а я вцепилась в сиденье и молилась, чтобы этот кошмар поскорее закончился. Карету подбрасывало на каждой кочке так, что она еще какое-то время проводила в воздухе и лишь, потом приземлялась. В это время нас основательно прикладывало пятыми точками об сидение. По моему, Данарий действовал по принципу: "выше скорость, меньше ям".
   Наконец-то карета замедлилась, а я с некоторым трудом сумела разжать пальцы, которые намертво вцепились в сиденье.
   -- Погоня есть? - спросил Нортон, осторожно высовываясь из окна.
   -- Нет, оторвались уже, - сказал Анд, - Дан, а где ты каретой так управлять научился? Ты так рванул на ней, что мы еле тебя догнали.
   -- Угу, - подтвердил Риддэл, - не успели мы опомниться, а ты уже за поворотом скрылся.
   -- Уметь надо, - многозначительно сказал Данарий. - Потом как-нибудь расскажу. Кстати, а погоня вообще была? А то я что-то ничего не слышал.
   -- Была, - ответил Анд, - первую минуту стражники доблестно бежали за нами, а потом отстали. Ты ж знаешь, у Торанских стражей конюшня находится в двух кварталах от ворот, пока туда, пока обратно...
   -- А паладины? - спросила я.
   -- А что паладины? - удивился Анд. - Ты видела их латы? Попробуй в них на коня залезть. Плюс у них кони не скаковые, а тяжеловозы. На них они бы нас фиг догнали бы.
   Мы как раз выехали на неприметную дорожку. По заверениям Риддэла она вела к одному из небольших сел и была объездной. То есть более безопасной. Ведь если за нами и вышлют погоню, то та, скорее всего, бросится искать нас по тракту.
   Примерно через час мы подъехали к селу с живописным названием "Ивушки". Там, как сказал Данарий, наши пути расходились: он с Андом, магом и принцем ехали на север в горы, а наш путь лежал на восток к Тельрассу.
   В село мы заезжать не стали, съехали с дороги и устроили привал. Сначала немного перекусили, потом я, спрятавшись за каретой, переоделась в новый охотничий костюм. Потом мы освободили Ёжика от упряжки и навьючили сумки на него и остальных наших верных скакунов. Если честно, я не очень-то хотела расставаться с нашими новыми знакомыми, которые для меня стали уже почти друзьями. Но выбора у меня не было. Я попрощалась со всеми и, стараясь не показывать чувств, отвернулась и пошла к коню. Остановившись возле него, я посмотрела на сидящего возле кареты грустного Нортона, потом - на Финдама, который почему-то не торопился превращаться обратно в мальчика, а просто печальными глазами смотрел на нас. Я ободряюще улыбнулась ему и тут заметила, как Анд взяв коня под узду, подошел к нам и сказал:
   -- Вы как хотите, но я еду с вами!
   -- Что? - недоуменно спросил Риддел. И тут же поправился: - В смысле, зачем?
   -- А зачем мне ехать обратно на север? - спросил Анд. - Обучение искусству боя я уже завершил, а вот практики не было еще никакой. Представляете, ни разу нормально не подрались!
   -- Сплюнь, чтобы не сглазить, - посоветовал ему Данарий. - А вообще ты прав, нечего тебе дома делать. Мага с принцем, я сам сопровожу, ничего с нами не случится.
   -- Ну, так что, я с вами? - с улыбкой спросил Анд.
   -- А куда нам деваться? - вздохнул Риддэл, запрыгивая на коня. Я окрыленная тем, что прощаться надо не со всеми самостоятельно умудрилась залезть на коня, чем немало удивила Дина, который постоянно помогал мне это сделать.
   Дин с Андом тоже вскочили на своих скакунов, и мы двинулись дальше по дороге, ведущей в Ивушки. Пару раз оглянувшись, мы на прощанье помахали тем, кто остался на полянке. Надеюсь, с ними все будет хорошо.
   Ивушки мы проехали насквозь, не останавливаясь. Дорога, по которой мы ехали, скоро должна была влиться в тракт.
   -- Итак, куда мы дальше едем? - спросила я.
   -- Сейчас, - сказал Риддэл, доставая карту и всматриваясь в нее. - Значит, сейчас мы едем Войханским трактом. Заканчивается он в городе Войхан, что в пяти днях пути отсюда. Это самый восточный город Голиры. Он не очень большой и малюдный. Сказывается близость границы. Кстати, намнадо быть предельно осторожными, там власть святош достаточно сильна. Надеюсь, таких ситуаций, как в Торане там не будет, - Риддэл сделал многозначительную паузу, покосившись на нас с Дином. Мы невинно посмотрели на него.
   -- Кстати, начиная с сегодняшнего дня, я буду учить вас пользоваться оружием. Конечно, особых высот вы не достигнете, но надеюсь, что ткнуть мечом врага и смыться вы сможете.
   -- Оптимистично, - заметил Дин, поморщившись. Видимо, ему так же не хотелось обучаться владению оружием, как и мне.
   -- А еще я могу пару приемов показать и тебе, Анд, - подумав, добавил Риддэл.
   -- Мне? - удивился Анд. - А зачем?
   -- Ну, как же, - немного растерялся от такого вопроса Риддэл. - Я же эльф. Я почти полстолетия обучался искусству боя двумя одноручными мечами и могу драться даже на сверхскорости.
   -- Ну, и что? - отозвался Анд, - я тоже драться на сверхскорости могу.
   В ответ эльф скептически фыркнул и сказал:
   -- Ты, наверное, думаешь, что умеешь вести бой на сверхскоростях, но ты, поверь мне, ошибаешься.
   -- Нет, не ошибаюсь, - спокойно ответил Анд, но в его глазах я заметила блеск. - Хочешь проверить?
   -- С удовольствием, - ответил Риддэл, - Прямо здесь?
   -- Нет, давай в лес заедем.
   Мы свернули с дороги и заехали в лес. Вернее лесок. Он очень быстро закончился, и мы выехали на поле, поросшее невысокой травой. Парни спешились и сняли куртки. Риддэл остался в одной безрукавке, а Анд в рубашке. Свою кольчугу он снял еще раньше.
   Потоптавшись на месте, Анд вытащил мечи и принял стойку.
   -- Ты уверен, что хочешь драться на настоящих мечах? - уточнил у него Риддэл.
   -- А ты предлагаешь на палках? - усмехнулся в ответ Анд.
   -- Нет, конечно, - сказал Риддэл, - но, учти, я ответственности за последствия не несу.
   Анд широко улыбнулся, но было видно, что он предельно собран и сосредоточен. Риддэл вытащил свои клинки и стал напротив Анда. Несколько секунд противники оценивали друг друга, а потом...
   Кто атаковал первым, я не заметила. Противники сразу же превратились в два крутящихся вихря. Звон скрещиваемых клинков слился в одну мелодию. Серебряные росчерки мелькали с невероятной скоростью. Я постоянно со страхом ждала, что вот-вот, и с них слетит алая россыпь капель. Но, к счастью, так и не дождалась. Бой закончился так же неожиданно, как и начался, хотя продлился не больше двух минут.
   Противники распались, и я увидела, что они оба целы и невредимы, хоть и немного запыхавшиеся. Правда, Риддэл был еще и невероятно удивленным. Он так и остался стоять посреди полянки, изумленно таращась на Анда.
   -- Но это невозможно... - наконец выдохнул он, - люди не могут владеть сверхскоростью...это невозможно.
   -- Очень даже возможно, - хмыкнул Анд. Он выглядел более запыхавшимся, но и куда более довольным. - К твоему сведенью, я знаю как минимум тридцать человек, которые могут драться на сверхскорости. Из них двадцать - воины-наставники и десять - обычные воины, такие как я.
   -- Мда, - задумчиво сказал Риддэл, отходя от шока. - Я думаю нашим Мастерам воинам, будет интересно на тебя взглянуть. Представляю даже, как округляться их глаза и отпадут челюсти, - он мечтательно улыбнулся.
   -- Да, и тогда твои мастера станут похожи на тебя, - сказала я, - у тебя...кхм.. глаза тоже были круглые.
   Дин и Анд прыснули со смеху. Улыбка сползла с лица Риддэла и он, неодобрительно покосившись на нас с Дином, сказал:
   -- Слазьте с коней, сейчас начнем вашу первую тренировку.
   Мы с Дином уныло переглянулись, но спешились. Ой, чувствую, зря я это сказала, ой, зря.
  
   Глава 13.
   Я валялась под деревом, отрешенно смотря на то, как Риддэл и Анд гоняют по полянке Дина. По моим подсчетам, он отматывал уже пятый круг, отчаянно ругаясь и проклиная эльфа. Риддэл легко бежал за ним с мечом наголо, особо не напрягаясь. Анд иногда присоединялся к забегу, если ему казалось, что Дин бежит недостаточно быстро. Наконец-то маг не выдержал и, пробегая мимо меня, упал рядом на траву и попытался притвориться мертвым. Риддэл тут же затормозил и, подойдя к магу, деликатно пошевелил его носком сапога.
   --Вставай! - велел он. - Еще один кружок и перейдем к упражнениям на мечах.
   -- Изыди, нелюдь!- просипел Дин, с трудом переворачиваясь на спину.
   -- Давай, вставай! - сказал Анд, подходя к нам. - Хватит прибедняться!
   -- Я не могу больше, - глядя в небо возвестил Дин. - Я скорее умру, чем пробегу этот круг. И вообще, чего вы меня только гоняете, вон Кейт сидит и ничего не делает.
   Вот, гад! А я ведь за него вступиться собиралась, просить хотела, чтобы парни от него отстали.
   Я так неласково посмотрела на Дина, что тот сразу умолк и, на всякий случай, отодвинулся от меня подальше.
   -- Кейт уже свое отбегала, - сказал Риддэл, - и с кинжалом даже начала тренироваться. А ты, как слабак, разлегся и ноешь: "Ой, не могу, ой, я умру!" Стыдно должно быть.
   Если честно, стыдно стало мне. На самом деле, я пробежала всего два круга и то, костеря Риддэла так, что знай, он маты моего языка, явно бы так сейчас не хвалил меня. Потом, взяв в руки кинжал и, научившись правильно его держать, я подождала, пока Риддэл займется Дином. Дождавшись этого, я запихнула кинжал в ножны и с чувством выполненного долга пошла отдыхать под дерево. Анд, наблюдавший за всем этим, тактично промолчал и стал развенчивать миф о трудолюбивой мне.
   Тем временем, Дин все-таки поднялся с земли, но бежать еще один круг отказался. Риддэл сжалившись, больше не настаивал на этом и даже перенес тренировку с мечом. Посидев и дав Дину немножко отдохнуть, Риддэл предложил ехать дальше.
   Кони бодро трусили по хорошо укатанной дороге. С обеих ее сторон тянулось поле, вдалеке виднелся лес. Тракт был малолюдным: праздник Первого урожая и сопутствующие ему ярмарки подходили к концу, селяне уже вернулись домой, чтобы убрать второй урожай, а купцы особо никуда не спешили. Их телеги и обозы мы обгоняли без проблем.
   От нечего делать, Дин начал читать мне краткий курс географии Голиры. Как оказалось, она была достаточно большой страной, вытянутой с юга на север. На западе и юге ее омывало Шендарское море, на севере находились горы под названием Батирский хребет. На востоке Голира граничила с, так называемыми, Вольными графствами, которые официально значатся вассалами Голиры.
   -- А неофициально? - спросила я.
   -- А неофициально, они принадлежат самим себе, - ответил Дин. - Думаешь, они просто так называются вольными? Они платят чисто символическою дань королю Голиры, но его указы, вернее теперь указы святош ни в грош, ни ставят.
   -- Ясно, а почему Голира не захватит эти графства?
   -- А они ей не нужны, - ответил за Дина Андриан. - Ты себе даже не представляешь, какой там бардак и нищета. Во-первых, в графства из Голиры бегут разнообразные преступники, и поэтому их численность там зашкаливает, что, конечно отрицательно влияет на жизнь местного населения. Во-вторых, местные графы тоже не подарки, обдирают народ, как липку и вообще творят, что хотят. В-третьих, там очень много полукровок, разных рас и обычаев, у которых вообще непонятно что на уме. Короче, при желании Голира, конечно, могла бы захватить эти самые Вольные графства, но получила бы такой комплекс проблем вместе с ними, что вряд ли бы сумела их все решить.
   Дин хмыкнул, выслушал Анда и спросил:
   -- Откуда ты столько знаешь?
   -- А ты думал, что ты один географию учил? - иронично спросил тот. - Или думал, что мы воины только мечами можем махать, а все остальное нас не интересует?
   -- Именно так и думал, - ответил Дин, слегка покраснев, - но теперь вижу, что ошибался.
   Анд широко ему улыбнулся и, повернувшись ко мне, продолжил:
   -- В общем, Вольные графства та еще дыра, радуйся, что ты ее не увидишь.
   -- Почему это не увидит? - спросил Риддэл - Два из них мы проезжать будем.
   -- Как так? - изумленно спросил Анд, - Ты, что с ума сошел?!
   -- Нет, - невозмутимо ответил эльф. - А как нам еще в Тельрасс попасть? Или ты забыл, что наша страна находиться за графствами?
   -- Ну, я думал, что через горы пойдем, - замялся Анд.
   -- А ты их так хорошо знаешь, - скептически спросил эльф и, увидев, что Анд отрицательно покачал головой, продолжил: - Мы выедем к городу Войхан, потом пересечем орочьи степи, а затем выедем к Роланскому графству. После него расположено графство Ситх, а там уже граница нашего леса.
   -- Роланское графство еще ничего, - подумав, сказал Анд, - но Ситх... ты хоть знаешь, что там практически одни полукровки живут?
   -- Знаю, - ответил Риддэл, - Ну, и что? Я это графство уже проезжал, и никаких проблем не было. Нам главное до границы Тельрасса доехать, а там уже нас встретят.
   Судя по выражению лица Анда, ему не очень-то понравилось это заявление, но спорить с эльфом занятие долгое и бесперспективное, и поэтому Анд решил промолчать.
   Некоторое время мы ехали молча, проезжая какое-то достаточно большое село. На самом видном месте стоял храм. Огромное каменное сооружение сильно выделалось среди маленьких приземистых домиков селян. Поражало оно и своей отделкой. Золотистые купола, такие же шпили. Окна выложены мозаикой. Насколько я знала, тут и обычное стекло было достаточно дорогим, а тут мозаика целая. Также храм украшала изысканная лепка, а возле каждой двери (а их было целых три) было яркими красками выведено по чьему-то лицу.
   Я оторвала взгляд от храма и тихо поинтересовалась у Анда:
   -- Интересно, где ж эти святоши денег набрали на такую красотень?
   -- У людей, где же еще? - ответил Анд, - налогами их обложили и накопили себе на храм.
   -- И люди им платят? Это ж огромные деньги!- удивилась я.
   -- А куда им деваться? - с горькой усмешкой спросил Анд. - Святоши рассуждают так: если ты налоги на храм не платишь, то, значит, и в богов не веришь, а если в богов не веришь, то значит ты еретик. А еретиков у нас на кострах сжигают. А жизнь, она-то всякому дорога, вот люди и платят.
   -- Ужас, короче, - подытожила я. - Кстати, а вас много этих богов?
   -- Три, - ответил Дин, который с интересом прислушивался к нашему разговору.- Они братья, которые сотворили нашу землю и все живое на ней. Поэтому храмы всегда имеют три купола со шпилями и три двери. Да и вообще число "три" считается самым счастливым. Хотя, мне на него все время не везет.
   Дальше мы болтали о всяких пустяках. Я рассказывала о своем мире и своей жизни, парни травили байки из своей. По многочисленным просьбам Анд даже рассказал, как они карету сперли. Как оказалось, толстяк купец пожлобился нанять грузчиков и сам решил переносить свои вещи в таверну. Он пыхтел и кряхтел, пытаясь перетащить свои необъятные сумы и тюки из экипажа в помещение. Воины же терпеливо дождались, когда он, захватив последний тючок, скрылся в дверях таверны, и выскочили из-за угла. Конюх попытался было что-то возразить, но увидав нацеленный на него арбалет, быстро опомнился и скрылся в конюшне. После этого угнать карету было секундным делом.
   Анд рассказывал очень живо и красочно, добавляя свои размышления, что добавляло рассказу особенный колорит. Мы от души смеялись.
   За разговорами мы даже не заметили, как стемнело. Мы как раз подъехали к селу с необычным названием "Пердели". Лично у меня такое название вызвало приступ нездорового смеха. Спутники с удивлением посмотрели на меня, и я объяснила им значение данного слова в моем мире. В итоге, ржали мы вчетвером.
   На деле все оказалось, не так плохо. Таверна, в которой мы остановились, была чистой, вода в бадье, которую мне принесли - горячей, а еда на ужин - вкусной. Мало того, еще и вещи в стирку приняли, что вообще было замечательно. В конце концов, нам пришлось задержаться в Перделях еще на день. И дело было не в сохнущем белье, а в том, что в селе было очень много кондитеров разных профилей. Естественно, я, как врожденная сладкоежка, не смогла пройти мимо многочисленных прилавков со сладостями. Конечно, шоколад местным мастерам был неизвестен, но и без него их шедевры поражали мою охочую до сладкого душу. Особенно мне понравились их пряники. С начинкой и без, в глазури и просто посыпанные сахаром, они вызывали у меня непреодолимое желание их купить и попробовать. У парней же - побыстрее покинуть это село, потому что они понимали, что мой кошель не бездонный и в случае его полного опустошения, я примусь клянчить деньги у них. На подобные заявления я реагировала презрительным взглядом и гордо поднятой головой. Полная растрата кошелька мне не грозила по одной причине: Старсер ди Велейс не поскупился и выдал доченьке около сотни золотых, которых с лихвой хватило бы, чтобы скупить прилавки всех кондитеров не только в Пердлях, но и во всех окрестных селах. Это я и сообщила своим спутникам. Они тут же нашли другой повод, чтобы поскорее покинуть село, дескать, я задерживаю их продвижение к заветной цели, то бишь, в Тельрасс. Подобное заявление мне было нечем крыть. Поэтому я пошла собирать вещи.
   Короче, мы выезжали из Перделей в приподнятом настроении: парни из-за того, что мы наконец-то отправились в путь, я из-за того, что наелась сладкого, а Ёжик - что один пряник таки выпал у меня из рук недалеко от его морды.
   По дороге нам все чаще попадались села, деревеньки и небольшие городки. Естественно проблем с ночлегом и отдыхом у нас не было. Даже, если нас по каким-то причинам не устраивала таверна, то нас с радостью брали к себе местные жители, ведь платили мы им по три золотых за ночлег. По сельским меркам, это были достаточно большие деньги. Некоторые селяне после этого даже предлагали остаться у них на несколько дней. Мы с Дином с радостью приняли бы их предложение, но, увы, Риддэл с Андом были категорически против этого. Они настаивали на том, что нам нельзя нигде особо задерживаться, потому что нас могли разыскивать святоши. Конечно, ничего особенного они нам предъявить не могут, ведь снимков наших аур у них нету, а то, что мы сперли карету, еще надо было доказать (ее-то у нас уже давно не было). Но больше всего Риддэл опасался того, что если нас будут проверять, то могут провести магическое опознание. Тогда и нашему магу, и нам, как выражаются дварфы, будет кардюк. Мы соглашались с ним и пытались за день проезжать максимально большое расстояние, чтобы быстрее доехать до Войхана, который находился практически на границе Голиры.
   Но, несмотря на его и наши старания, до этого города мы доехали за неделю, вместо намеченных пяти дней. Нас подвела погода. Частые дожди пополам с ветром делали наше путешествие занятием малоприятным. Нам приходилось по несколько часов сидеть в тавернах или корчмах, пережидая очередной дождь. Да и после дождя скорость передвижения наших скакунов оставляла желать лучшего, ведь по мокрой дороге, им было не очень удобно скакать.
   Также немало времени занимали наши тренировки. Мы с Дином поначалу всячески противились им, но быстро поняли, что Риддэл существо очень упрямое и переубедить его практически невозможно. К тому же его поддерживал еще один садист по имени Анд, который тоже не прочь был поиздеваться над бедненькими нами. В конце концов, мы с Дином сдались и начали более менее нормально тренироваться. Особенно мы старались изучить приемы владения оружием. Особых успехов у нас, правда, пока что не наблюдалось, но Риддэл приободрил нас заявлением, что если мы будем стараться в том же духе, то они непременно появятся.
   ********************************
   Город Войхан оказался самой настоящей крепостью. Если в Торане были созданы все условия для торговли и приезжих людей, то Войхан явно редко принимал гостей. Это был специализированый город, предназначенный для военных действий. Еще только подъезжая к нему, мы увидели высокие каменные стены и длинный глубокий ров, через который был перекинут деревянный подъемный мост. Стоящие при воротах стражники были намного бдительнее и собранее, чем в Торане. Они спросили у нас цель визита и потребовали показать оружие. Осмотрев оное, они поставили на каждый меч и кинжал печатки, наподобие сургучных. Теперь вытащить оружие из ножен, не нарушив печать, было невозможным. Когда стражники нам вернули оружие, Риддэл удивленно спросил:
   --А зачем эти печати?
   -- Для порядку, - ответил высокий плечистый стражник, - за которым мы, значицца, следим. Последнее время много разбойников всяких сюда едет, людей местных убивает. Вот мы от греха подальше и начали опечатывать оружие. Ну, вы не волнуйтесь, на выезде из города вам печати проверят и снимут.
   Мы только хмыкнули и проехали в город. Здесь было все создано для обороны: начиная от высоких каменных стен с приставными лестницами, заканчивая капитальными домами местного населения. Оного, кстати на улицах было мало. Зато было много стражников, которые провожали нас подозрительными взглядами, от которых мне было не по себе. Мы проехали несколько улиц, и нашли достаточно приятную таверну.
   Немного отдохнув с дороги и пообедав, мы с Дином и Андом решили пройтись по городу. Риддэл же заперся в комнате и заявил, что ему на этот город наплевать с высокой колокольни, и единственное, чего он хочет это спать. Мы настаивать не стали и пошли гулять без него.
   Недалеко от таверны, в которой мы остановились, размещался небольшой базар. Торговали в основном овощами и фруктами, но была и одежда и даже недорогие ювелирные изделия. Пройдясь по базару, мы обзавелись тремя яблоками и со смаком ими захрумали. Далее мы прошли на главную площадь. Там, естественно, находился храм. Достаточно большой и красивый, но до Торанского, ему, конечно, было далеко. Рядом с ним стояли три субъекта в коричневых рясах. Их головы были наголо побриты, а у одного из них на лбу был выжжен знак в форме шпиля. Остальные двое довольствовались кулонами такой же формы. Насколько я знала, это был знак храма, и носили его только священники и паладины. Поскольку, так называемых, воинов света я уже видела, то было несложно догадаться, что передо мной стояли святоши, о которых я слышала очень много нелестных отзывов.
   Пока я с интересом рассматривала их, святоши подозрительно косились на нас.
   -- Я бы на твоем месте не стал бы так пристально их рассматривать, - на ухо шепнул мне Анд.
   -- Почему? - спросила я.
   -- Они могут заинтересоваться тобой, - многозначительно ответил Анд.
   Я поспешно отвела взгляд от священников и ускорила шаг. Мы покинули площадь с храмом и прошлись еще несколькими улочками, но ничего интересного не заметили. Мы уже собирались идти обратно в таверну, но тут наше внимание привлекли странные звуки, доносящиеся из ближайшего переулка. Это были какие-то глухие удары и злобные крики:
   -- Вставай, тварь! Поднимайся! Ты сейчас пойдешь с нами и ответишь за все свои злодеяния!
   Мы не сговариваясь, кинулись туда. Завернув за угол, мы увидели странную картину. Пять человек в рясах обступили нечто черное и непонятное, которое, судя по звукам от них отбивалось. Мы подошли поближе. Один из святош обернулся на звук наших шагов и сказал:
   -- О, а вот и воины! Да-да, вы! Подойдите и помогите нам отвести эту тварь в храм.
   Мы неуверенно подошли. Святоши расступились, и мы увидели лежащего на земле странного человека в маске. Вернее, не совсем человека: у людей глаза не напоминают два озера раскаленной лавы. Да и одето это существо было необычно. Нигде не было даже кусочка открытой кожи. Облегающий черный костюм под шею, на руках перчатки, а на лице маска. В ней было всего две прорези для глаз.
   -- Это же мракобес! - изумленно воскликнул Дин, увидев это существо.
   -- Да, это истинное порождение тьмы, - подтвердил святоша, пнув мракобеса ногой. - И мы должны скорее его уничтожить, пока он не осквернил нашу землю.
   -- Но почему? - удивленно спросил Дин. - Он что, сделал что-то плохое?
   -- Пока нет, - немного раздраженно ответил священник. - Но эти твари на любое зло способны.
   Тем временем мракобес поднял голову и уставился своими необычными глазами на меня.
   "Помоги мне!"- услышала я. Правда, его голос раздался почему-то прямо у меня в голове.
   -- Что? - переспросила я. Спутники и святоши удивленно уставились на меня.
   "Не спрашивай, а помогай!" - раздраженно зазвучал все тот же голос.
   -- А как? - опять спросила я.
   -- Кейти, ты чего сама с собой разговариваешь? - ласково спросил Дин, подходя ко мне. И шепотом на ушко добавляя: - Ты что творишь, на тебя святоши, вон пялятся.
   -- Я не с собой разговариваю, - так же шепотом ответила я. - А вот с ним, - я указала пальцем на существо, лежавшее передо мной.
   "А вот это ты зря сказала", - заявило оно в моей голове. Как оказалось, стоящие за нашей спиной святоши видели все странности, происходившие со мной, и уже пришли к определенному выводу. Они вытащили небольшие булавы и смотрели на нас неласковыми взглядами.
   -- Братья мои, - вдруг закричал один из них, - хватайте поганую ведьму и ее подельников!
   Мы сначала опешили. Но ненадолго. Анд быстро выскочил вперед, прикрывая меня и лежащего на земле мракобеса. Святоши сразу же кинулись к нему. Он легко пропускал мимо себя их удары в отметку ударяя сам. От его ударов святоши почему-то увернуться не могли. Первый святоша быстро отправился в полет, получив мощный удар в челюсть от Анда. Его "брат" со свирепым криком тут же кинулся мстить. Анд легко увернулся от одного его удара, второго, а потом перехватив в полете булаву, вырвал ее из рук священника. Тот, явно не ожидавший от врага такой прыти, практически сразу ее отпустил. За что и поплатился, получив оной по темечку. Об оседающее на землю тело, споткнулся еще один святоша. Чтобы удержать равновесие он сделал пару шагов вперед и наткнулся на меня. Я не растерялась и быстро долбанула его ногой в живот. Вернее целилась в живот, а попала немного ниже. Святоша со стоном согнулся, зажимая руками отбитое, и Анд тут же добавил ему кулаком по шее. Священник покладисто улегся рядом с коллегами. Еще двое священников оказались там несколькими секундами позже, получив несколько сильных ударов булавой от Анда.
   Справившись с противниками, он посмотрел на булаву, подкинул ее на руке и задумчиво изрек:
   -- А что неплохая штучка! Может оставить себе на память?
   -- Зачем она тебе? - я критически осмотрела его трофей.
   -- Врагов по голове удобно бить, - отозвался воин. - Тюк-тюк, и готово. Ладно, я еще подумаю над этим. Сейчас нам надо быстро отсюда убираться, пока эти в себя не пришли. Ей, малохольный! Как там тебя...Мракобес? Встать сможешь?
   Мракобес молча пожал плечами. Дин протянул ему руку, с помощью которой, тот смог подняться. Мда, это ж как его святоши были, если он еле на ногах держится.
   -- Бежать сможешь? - спросила я у него. Он взял меня за руку и тут же в моей голове прозвучало: "Попробую!". Мы бегом покинули переулок. Мракобес, правда, поначалу слегка прихрамывал, но старался не отставать. Добежав, до таверны, мы не мешкая, начали готовиться к отъезду. Дин побежал будить Риддэла. Я умчалась за своими вещами, а Анд пошел выводить коней. Я схватила свою сумку, к счастью не распакованную и выскочила в коридор. Из соседней комнаты, как раз вышли Дин с Риддэлом. У эльфа был крайне недовольный вид:
   -- Так и знал, что вы во что-то вляпаетесь, - сердито сказал он. - Постоянно за вами следить нужно! Я вам, что нянька?!
   -- Риддэл, пожалуйста, не сердись, - взмолилась я. - Мы понимаешь, человека, то есть, мракобеса от неминуемой гибели спасли. А ты тут ругаешься.
   -- Кого спасли? - не поверил своим ушам Риддэл. - Мракобеса?!
   -- Да, вон он стоит в зале таверны, стенку подпирает, - кивнула я.
   Риддэл тут же кинулся проверять мое заявление. Убедившись, что я не вру, он потребовал объяснений. Тут как раз и Анд вернулся за своими вещами. В нескольких словах описав свою потасовку со святошами, он попросил нас поторопиться, иначе, потом у нас будут проблемы с выездом из города.
   В итоге, примерно через десять минут мы уже сидели на конях. Мракобеса пристроили к нам с Ёжиком. Конь возмущенно фыркал, не понимая, почему это он должен везти двойную ношу.
   -- Ёжик, миленький, потерпи, - уговаривала я его. Надо будет его на ближайшем привале пряником задобрить. У меня как раз один в сумке завалялся. Правда, до этого надо из города выбраться. Как ни странно, нам это удалось практически без проблем. Наверное, сыграла свою роль оперативность, с которой мы собрались. Стражникам, правда, чем-то не понравились несущиеся во весь опор лошади. Они даже попробовали перегородить нам дорогу копьями. Но Дин вытянул вперед руки и проорал что-то. Копья тут же разлетелись в стороны, вместе с их владельцами. Через несколько секунд мы услышали уже знакомый гул, оповещающий о применении магии. Но мы уже выехали из ворот Войхана.
   -- Мда, - задумчиво сказала Риддэл. - Вот, вам и "не так, как в Торане".
  
   Глава 14.
   Мы отъехали на несколько верст от Войхана. Судя по всему, погони за нами не было. Мы немного расслабились, и я спросила нашего нового спутника:
   -- Как тебя зовут?
   Мракобес поднес руки к голове и нажал на свои виски. Тут же в моей голове раздался ответ:
   "Райвен"
   -- А меня Дин. Приятно познакомиться, - вежливо ответил маг.
   Я удивленно посмотрела на него:
   -- Ты, что слышал его?
   Дин в ответ кивнул.
   -- Это называется, если я не ошибаюсь, массовая телепатия?
   Мракобес кивнул.
   -- Так это твой голос у меня в голове прозвучал? - уточнил Анд. - Фух... А то я подумал, что мне уже голоса разные чудятся. Кстати, меня зовут Андриан, можно просто Анд.
   -- Ридиэль, - вежливо склонил голову эльф. - Но вот они называют меня Риддэл. Если хочешь, можешь тоже так меня называть, я уже привык к этому.
   -- Кейт, - представилась я. - Слушай, а почему там, в переулке, ты только ко мне обращался? Ведь ты и к другим мог обратиться.
   " Массовая телепатия дается сложнее, чем одиночная. А я тогда был не в той форме, чтобы транслировать свои мысли всем присутствующим. К тому же между нами с тобой был тактильный контакт: ты прикасалась своей ногой к моей, что значительно упрощало наше общение", -ответил он.
   -- А ты просто говорить не умеешь?
   "Нет, - ответил он. - Мы, мракобесы, не имеем голосовых связок и общаемся только телепатически".
   -- Мда, не думал я, что когда-нибудь мракобеса встречу, - задумчиво сказал Риддэл. - Как ты вообще здесь оказался? Твой народ, по-моему, лет сто уже на поверхность не выходил.
   "Они просто не показывались, - сказал Райвен, - Мракобесы высшего уровня, владеют способностью становиться невидимыми на достаточно долгое время"
   -- Так почему же ты таким не стал? - спросила я.
   "А я не умею, - признался мракобес, - я еще не достиг даже четвертого уровня владения магией Хаоса, и поэтому заклинаний знаю мало. Особенно боевых. Им у нас только с третьего уровня учат".
   -- Класс, - оценил Риддэл, - и чего ты тогда на землю вышел?
   "Интересно стало, - ответил Райвен, - как небо выглядит, что такое "дерево" и вообще, что из себя люди представляют".
   -- А ты, что до этого ничего не видел? - удивленно спросила я.
   "Нет. Мой народ все время под землей живет. Мало кто отваживался на поверхность выходить. Да тот, кто возвращался, особо ничего не рассказывал. Мне вот интересно стало, что тут да как".
   -- И как же ты выбрался на поверхность? - с интересом спросил Риддэл. - Ты ж явно еще телепортацией не владеешь.
   " Не владею, - согласился Райвен. - Я через пещеру выбрался. Она недалеко отсюда. Походил тут, посмотрел потом вышел на вот эту тропу и пошел. Темно уже было. В конце дороги увидел город. Ну, я подумал, что это город, у нас его так описывали. Правда, входа в него нигде не было. Но я смог пройти сквозь камень. Всю ночь и утро ходил по нему. Рассмотрел все. Потом уже собрался уходить, как на меня эти люди непонятные набросились. "Тварь" кричали. Что оно значит-то? Я попробовал их остановить защитными заклинаниями, но они почему-то не сработали. Наверное, уровень у меня пока маловат. Они короче меня бить начали, а потом вы пришли. Кстати, огромное вам спасибо за спасение".
   -- Та не за что, - ответил Анд. - А слово "тварь" ничего хорошего не значит.
   " Я почему-то так сразу и подумал, - насмешливо прозвучал голос. - О, кстати, вон и та пещера, из которой я выбрался!"
   Мы синхронно повернули головы. Неподалеку от нас возвышался здоровенный холм. И в нем как раз была небольшая аккуратная дырка.
   -- Так, ты сейчас отправишься домой? - спросила я.
   "Да, - ответил Райвен. - Больше мне тут делать нечего. Все, что было мне интересно, я уже посмотрел. Да и дома, наверное, волнуются, куда я пропал".
   Мы остановили коней, и мракобес легко спрыгнул на землю. Внимательно посмотрел на нас и сказал:
   " Я в неоплатном долгу перед вами. Если вам что-то понадобиться, то вы сможете связаться со мной через этот амулет". Он протянул мне какой-то квадратный камешек с круглой дыркой внутри.
   -- Прощай, Райвен, я думаю, мы еще встретимся, - сказала я ему, улыбнувшись.
   " Я в этом не сомневаюсь", - ответил мракобес и, развернувшись, пошел к пещере. Мы провели его взглядами. Когда он скрылся в дыре, Риддэл задумчиво сказал:
   -- Да, мало мы знаем о мракобесах. Я даже и не думал, что они так мало отличаются от людей.
   -- Ты что, Риддэл, - опешили мы с Дином и Андом. - Как это не отличаются?! Он ведь даже говорить не умеет. И непонятно есть ли вообще у него рот. А глаза? Ты видел его глаза?
   -- Я имею в виду не внешность, - поморщился эльф. - Скорее его характер. Полная беспечность и обезбашенность, так свойственная всем людям. Это ж надо было додуматься: вылезти из-под земли и пойти гулять. Без подготовки. Без знаний. Без средств, необходимых для выживания. Просто из-за любопытства. Если честно, я раньше считал, что только люди на такое способны. Но, как оказалось, одна из старших рас тоже этим грешит.
   -- Ой, да ладно! - возмутилась я. - Можно подумать, что все эльфы умные, мудрые, белые и пушистые.
   -- Мы не белые и не пушистые, но в остальном ты права, - надменно сказал эльф.
   ******************
   Голира уже кончилась, а орочьи степи еще не начались. Вернее, степи-то начались, а орков что-то было не видать. Впрочем, в такой темноте это неудивительно.
   -- Все, я больше не могу,- заявила я, останавливая коня. - Я хочу есть и спать. Мы ведь весь вечер провели в дороге, не ужинали, не отдыхали! Вы хотите еще и ночь проехать?!
   -- Нам надо миновать степи как можно быстрее, - заявил Риддэл. - Это одно из самых небезопасных мест.
   -- По-моему, после Голиры нам нечего бояться, - неласково сказала я.
   -- Кейт права, - поддержал меня Анд, - здесь святош нету, а значит, вы с Дином спокойно можете пользоваться магией. К тому же степь прослеживается от края до края, если будет какая-то опасность, то мы сразу ее заметим.
   Риддэл поерзал в седле, но видя, что мы настроены решительно, и всячески будем добиваться привала, вздохнул и первым спешился с коня. Мы последовали его примеру.
   Расположившись на траве, мы поужинали хлебом с солью и небольшим кусочком мяса. Конечно, было бы лучше сварить какую-нибудь кашу, но, во-первых у нас не было дров для костра (ближайший лес остался далеко позади нас), а во-вторых, мы не имели достаточного количества воды (ближайший ручеек остался там же, где и лес).
   Кое-как перекусив, мы улеглись спать. Но заснуть мне не удавалось. Проблема была в том, что Голирские ночи, несмотря на жаркие дни, достаточно холодны. И хоть земля и прогрелась за день, а я была укутана теплым походным одеялом, мне все равно было холодно. Я ворочалась так и этак, но заснуть не удавалось. В конце концов, я повернулась к лежащему неподалеку Дину и взмолилась:
   -- Дин, ты можешь тут колдовать?
   -- Ну, могу, а что? - отозвался маг.
   -- А можешь наколдовать огонь или просто теплый воздух? А то мне холодно.
   -- Всем холодно, - ответил Дин. - Теплый воздух я наколдовать не смогу, а вот огонь - пожалуйста. Только он у меня будет боевым пульсаром, и вряд ли ты сможешь нагреться от него. Ну, разве что я в тебя его метну. Тогда точно согреешься, пока, хи-хи, убегать от него будешь.
   Парни хихикнули. А я обижено отвернулась от него. Ничего, я ему потом отомщу. Так, что б ему сделать такого? Чтобы запомнилось надолго. Я начала увлеченно обдумывать план мести и как-то незаметно в процессе уснула.
   Как оказалось утром, холодно было не мне одной. Я проснулась достаточно рано от ощущения, что кто-то прижимается ко мне сзади и более того, нежно обнимает меня за талию. Где-то с минуту я неподвижно лежала, пытаясь окончательно проснуться и сообразить, что происходит, а потом решилась и обернулась через плечо. За моей спиной, плотненько прижавшись к оной, сладко спал не кто иной, как Андриан. Я возмущенная подобным коварством с его стороны немедленно попыталась высвободиться. Ага, не тут-то было! Хватка у воина была крепкой даже во сне. Тогда я громко потребовала у него немедленно меня отпустить. Анд открыл один глаз, обозрел мое недовольное лицо и тут же его закрыл. Несколько секунд он видимо переваривал увиденную картинку, потому что по прошествии некоторого времени глаза опять открылись, на этот раз оба. Он сонно на меня смотрел, пытаясь сообразить, что произошло и почему это я лежу рядом с ним.
   -- Отпусти меня, - злобно прошипела я ему в лицо. Он тут же отшатнулся от меня, разжимая руки. Судя по его испуганному и удивленному лицу, для него наш совместный ночлег тоже оказался сюрпризом.
   Я вскочила на ноги и огляделась. Риддэл и Дин уже тоже проснулись и удивленно наблюдали за нами, не понимая, что вообще произошло и отчего такой шум.
   Анд тем временем начал сбивчиво извиняться:
   -- Прости, Кейт, я не специально. Я во сне ... это... перекатился. Я ж в шаге от тебя спал.
   -- Ага, и под мое одеяло ты тоже нечаянно влез? - неласковым голосом спросила я.
   -- Что? - удивился Анд. - А... ну да. Кейт, я честно не помню, как это произошло.
   Я постояла и мрачно посопела. Не бить же его в самом деле. Лучше вон пойду, прибью наших не в меру веселых спутников. Риддэл и Дин, выслушав нас и наконец, разобравшись в случившемся, начали гнусно ржать. Мерзавцы! Посмотрела бы я на них, если бы к ним вот так Анд пристроился. Небось, так бы не веселились. Я мрачно пошла в их направлении и парни, трезво оценив ситуацию, быстро перестали ржать. И даже попытались убраться от злой меня подальше. Это удалось только Риддэлу. Дину же я успела отвесить пинок под зад. Хорошо я так попала, звучно! И за вчерашнее издевательство отплатила заодно.
   -- За что? - обижено спросил Дин, потирая пятую точку.
   -- За твое хорошее настроение, - любезно пояснила я.
   -- Я их чего не бьешь? - спросил Дин, показывая на остальных парней.
   -- А мы бегаем быстрее, - ответил за меня Риддэл. - Так, ребята, повеселились и хорошо. Сейчас собираемся и едем дальше. Нам предстоит дальний путь.
   Я подошла к своему одеялу и начала его сворачивать, стараясь даже не смотреть на Анда. А, впрочем, чего я переживаю? Ничего особенного мы с ним не делали. Зато я поспала в тепле, под двумя одеялами, да еще и с грелкой под боком. Да и он в обиде не остался. Ему ведь тоже так теплее было. К тому же не каждое утро просыпаешься с симпатичной девушкой под боком. Да и он тоже ничего так, симпатичный. Ой, что-то мои мысли не туда пошли!
   Мы быстро собрали свои вещи и снова двинулись в путь. Тратить время на завтрак мы не стали. Съели на ходу по сухарю и запили это водой. Ну, ничего, может пообедать удастся лучше.
   Солнце потихоньку поднималось все выше, начиная ощутимо припекать. Кони вяло трусили по низкой, выгоревшей от постоянного солнцепека траве. День в пику ночи, обещал быть достаточно жарким. Я даже одела свой "земной" костюм: футболку и шорты. Парни, увидев меня в этом наряде, покраснели и сказали, что он слишком откровенный. Я с удивлением посмотрела вниз, пытаясь понять, что именно им кажется откровенным. Джинсовые шорты, которые достигают мне колен или красная полосатая футболка, практически без декольте с рукавами-фонариками?
   -- Кейт, я ведь уже говорил тебе, что девушки в нашем мире такого не носят, - сказал Дин. - Это слишком открытая одежда.
   Я сначала удивленно посмотрела на него, а потом вспомнила, что действительно такой разговор был.
   -- А я уже сказала тебе, что в моем мире, это очень даже приличная одежда. И, главное, - я подняла вверх указательный палец, - в ней не так жарко.
   Парни на мое заявление отреагировали смешками, но настаивать на моем переодевании перестали. Поняли уже, что в чем-то убедить меня бесполезно.
   Ближайший лес показался на горизонте, когда мы уже потеряли всякую надежду его встретить. Кони тоже заметив его, воодушевились и прибавили шагу, поэтому до него мы доехали достаточно быстро. Остановившись на привал в тени деревьев, Риддел послал Анда в лес за хворостом для костра, а сам пошел искать воду.
   -- Что-то же питает водой эти деревья, - сказал эльф в ответ на наш вопрос, почему он решил, вода здесь есть, - Наверное, где-то неподалеку есть какой-нибудь родник, или ручеек.
   Нам с Дином он кинул сумку с провизией с просьбой найти что-нибудь на обед. Мы начали увлеченно в ней рыться, поочерёдно вытягивая то сухари, то крупу. Мясом в сумке и не пахло. Зато пахло чем-то другим и очень неаппетитно. Засунув руку вглубь сумки, я вытащила нечто, похожее на давленный помидор. Очень давно давленный. Скривившись, я выбросила его подальше. Так, чем бы руки вытереть? Вроде, об Дина неудобно, обидится. Придется идти к сумке, у меня там полотенце было. Сумка осталась прицепленной к боку Ёжика. Вздохнув, я встала и повернувшись, собиралась было подойти к нему, но тут увидела то, что заставило меня оцепенеть от страха. Со стороны степи к нам быстро приближалось около двадцати всадников, здоровых бородатых мужиков. Поняв, что мы их заметили они заволали что-то угрожающее и достали кривые мечи и плетки.
   Вскочивший Дин, не теряя времени, заорал что-то магическое. Две струи пламени сорвались с его рук. Один всадник, попав под обстрел, тут же загорелся и с криком упал с коня. Вторая струя ни кого не задела, потому что всадник, на которого она направлялась, виртуозно от нее уклонился. Дин опять начал что-то колдовать, а я достала кинжал. Толку от меня может быть и мало будет, но так просто я сдаваться не собираюсь. Мужики тем временем успели доскакать до нас. Дин крикнул какое-то слово и от него полукругом разошелся огонь. Он поглотил около пяти всадников и исчез. На земле остались лишь обугленные головешки. Магия Дину далась нелегко. Он тяжело дышал и дрожащими руками пытался вытереть пот. Но враги не захотели давать нам передышки. Они поспрыгивали с коней и кинулись к нам. В основном, конечно к Дину. Я привлекла внимание всего троих мужиков.
   -- Кидай оружие, девка, - злобно крикнул один из них, поигрывая плеткой. Я попятилась.
   - А ну, кому сказал, с*ка! - рявкнул он, замахиваясь плеткой. Я попыталась увернуться от нее и мне это почти удалось. Она стегнула меня лишь по краю плеча, оставив красный след. Боль на миг затмила мой разум и я почувствовала будто какая-то привязь внутри меня оборвалась, стирая все мысли и эмоции, оставляя лишь одну: ярость. Она полностью затопила меня. Я сгорбилась и зарычала. Мужика это видимо впечатлило. Он побледнел и попытался достать меня плеткой еще раз, но она летела так медленно, что я с легкостью от нее увернулась и сама бросилась в атаку. Если честно, я себя уже не контролировала. Я пропустила мимо себя удар одного из разбойников и тут же ударила сама. Кинжал легко вошел в его живот. Я тут же выдернула его обратно. Кровь брызнула в разные стороны, заляпав мне руки и живот. В другое время я бы, наверное, потеряла бы от этого зрелища сознание, но в тот момент это меня мало беспокоило. Не успело хрипящее тело разбойника осесть на землю, как на меня набросились двое других. Как ни странно, но мне показалось, будто двигаются они как-то вяло. Я с легкостью увернулась от их ударов и попыталась пырнуть одного из мужиков кинжалом. К сожаленью, мужик успел блокировать мой удар своим мечом. Другой разбойник не растерялся и пока мое внимание отвлекал на себя его напарник, попытался ударить по мне мечом. Первый его удар пришелся в пустоту, лишь краем зацепив мою руку и оставив на ней длинную царапину. Боль, пронзившая руку до плеча, быстро сменилась какой-то непонятной судорогой, которая, впрочем, тоже моментально прошла. Я с силой оттолкнула от себя одного разбойника (тот, не удержав равновесия, упал на землю) и развернулась к тому, который собирался нанести мне второй удар. Подставив под него кинжал, я наотмашь ударила его свободной рукой поперек горла. Мужик тут же выпустил меч и обеими руками схватился за располосованное горло, из которого ударила струя крови. Я не ожидала, что мой удар даст такой результат. Меня тут же покинула ярость и я медленно, как во сне посмотрела на свою заляпанную кровью руку, но вместо нее я увидела какую-то скрюченную когтистую лапу, поросшую темной шерстью. Я стояла и тупо, неверяще на нее смотрела, и тут она начала меняться: когти втянулись, шерсть исчезла. Досмотреть до конца превращение мне не дали: пока я смотрела на свою руку, я упустила из виду еще одного разбойника, который подкрался ко мне со спины и подло ударил меня чем-то тяжелым по голове.
  
   ***********************
   Андриан шел по лесу, собирая хворост. Занятие было простым и незамысловатым, а самое главное, помогало отвлечься от более важных и неприятных мыслей. Правда, не очень успешно. Он постоянно думал о Кейтлин и своем отношении к ней. То, что она ему нравиться он понял уже давно, но говорить ей об этом он не хотел. С одной стороны боялся, что она засмеет его, а другой, что вообще не поймет, что он от нее хочет. Ведь опыта признаний в любви у него не было. Да и просто опыта общения с девушками у него было немного. Нет, внешне он был очень даже ничего, девушки обращали на него внимание, но у него времени на них катастрофически не хватало. Мастера-наставники так тренировали молодых воинов, что у тех оставались лишь силы добраться до койки и рухнуть на нее. А потом ни свет, ни заря, опять подниматься и идти на занятия*. Правда, некоторые приятели Анда успевали и по девкам побегать. Для одного из них это закончилось достаточно плачевно, то бишь, женитьбой.
   Кто кого затащил на сеновал, Анд не знал, но результатом сего было заявление отца девушки в духе: "или женись, или будем смывать позор кровью". Парень выбрал первое, хотя, наверное, уже раскаялся в этом. Счастливая женушка заставила его сложить меч и кольчугу в кладовку, а взамен достать лопату и грабли. И пошел он воевать не с врагами, а с бурьяном. В общем, превратился подающий надежды воин в обычного крестьянина, труженика полей. Врагу такого не пожелаешь, а себе тем более.
   Конечно, Анд сильно сомневался, что Кейтлин будет требовать от него прекращения воинской деятельности, но потеря свободы тоже сильно его страшила. К тому, же он был свято уверен в том, что девушка к нему никаких ответных чувств не питает, особенно после сегодняшнего инцидента. Если бы она к нему что-нибудь испытывала, то не злилась бы так. К тому же он был действительно невиновен в том, что его замерзшее тело, отдельно от сознания само поползло искать местечко потеплее. И нашло ведь! Пылающие яростью глаза Кейтлин, наверное, теперь ему долго в кошмарах будут сниться.
   Анд наклонился и подобрал последнюю веточку. Ну, вот и все, связка готова. Он поднял глаза и наткнулся взглядом на маленькие голубенькие цветочки. Может, ей букет нарвать. А, что? В знак примирения. Цветы ведь всем девушкам нравятся, даже таким необычным, как Кейтлин. Таким красивым, веселым и, тьху, зараза! За подобные мысли Анд озлился сам на себя. Он отвел глаза от цветочков и дал себе зарок не думать о девушке вообще. А то так и влюбиться недолго. И все: прости-прощай, свободная жизнь!
   Хмурый воин пошел в сторону их стоянки, на ходу стараясь думать о будущем обеде, а не о Кейтлин. Надо будет еще эльфа уговорить потренироваться, чтобы спустить пар и немного отвлечься. Только надо не перестараться, чтобы тренировочный поединок не перешел в боевой. Эльф ведь ни в чем не виноват.
   Наконец-то Анд вышел на опушку леса прямо перед их лагерем. То, что он увидел там, заставило его выронить связку хвороста и зацепенеть на месте. Возле их стоянки валялись трупы. Много трупов, больше дюжины. Между ними ходил хмурый Риддэл.
   -- Кейт и Дина тут нет, - сказал он, увидев Анда и угадав его первый вопрос.
   -- А кто их так? - спросил Андриан пересохшими губами.
   -- Ну, точно не я, - ответил Риддэл. - Вон те, обугленные, точно работа Дина и вот эти, порезанные, я чувствую на них остаточную магию. А, что касается этих двоих, я даже не знаю.
   Он стоял и смотрел на два трупа. У одного была колотая рана в районе печени, а у второго было перерезано горло.
   -- Может, Кейтлин? - неуверенно спросил Анд, подходя к трупам и осматривая их.
   -- Может, если она за столь короткий срок мускулы себе отрастила, - ответил Риддэл и пояснил: - Ты посмотри на раны. Одна нанесена явно кинжалом, но с такой силой, что я даже удивлен, что кинжал цел остался. А вот у второго две раны на горле. Если честно, я даже не знаю, чем их нанести можно.
   -- На когти похоже, - заметил Анд, осторожно прикасаясь к ранам, - Помню, наставник с рослисом в лесу встретился, так тот ему бедро до кости разодрал одним ударом лапы. Еле до дома потом добрался.
   -- Ему повезло, что он добрался вообще, - сказал Риддэл, тоже присаживаясь и осматривая рану, - после встречи с рослисом выжить большая удача. Знаешь, ты прав. Это действительно очень похоже на когти. Не знаю, правда, откуда они взялись. Ладно, подумаем об этом потом. Сейчас надо думать, как Кейт с Дином спасти. Я уверен, что они живы.
   -- Оптимистично, - буркнул Анд, - в таком случае, где они?
   -- Я думаю, в плену, - заявил эльф. - Слышал о "черных караванах"?
   -- Работорговцах? Ну, да. Думаешь, они?
   -- Уверен, - ответил Риддэл. - Вон даже следы степных коней, - он махнул рукой на юг. - Я думаю, это были просто разведчики, а сам караван чуть дальше.
   -- Тогда чего мы сидим? - вскочил Анд. - Пошли их спасать!
   -- Пешком и с мечами наголо? - скептически спросил Риддэл.
   -- А.., эм..., а где кони? - неуверенно спросил Анд.
   -- Продолжили путешествие без нас, - мрачно сказал Риддэл. - Судя по следам, ускакали на восток.
   -- Вот скоты, - с чувством сказал Анд и, подумав, добавил: - Наверное, придется сначала коней искать, а потом уже ребят спасать. Все равно пешими далеко не уйдем.
   -- Дельная мысль,- согласился Риддэл. - Вряд ли наши скакуны далеко удрали. Думаю, особых проблем найти их не будет. Но все равно надо поторопиться.
   Он встал и пошел по направлению к следам. Анд пошел вслед за ним, про себя надеясь, что им еще есть, кого спасать.
   Глава 15.
   Очнулась я уже ближе к вечеру. Перед глазами плыла какая-то размытая картинка, а голова раскалывалась так, что поначалу мне показалось, что она раскололась на две половинки. Я даже протянула руку и пощупала ее. Голова оказалась цела, правда в области затылка я нащупала шишку размером с куриное яйцо. Нехило меня по башке оприходовали!
   -- Ох! - немногословно выразила я свои эмоции по этому поводу и попыталась сфокусировать взгляд. Картинка по-прежнему расплывалась, но я сумела увидеть железные прутья напротив меня и дощатый пол, на котором лежала. Все это мне здорово напомнило клетку. Пейзаж за прутьями медленно двигался, из чего я заключила, что меня куда-то везут. Я вяло повернула голову вбок. Вернее, нас везут. Рядом со мной лежал Дин. Закрытые глаза и мертвенная бледность его лица заставили меня усомниться в том, что он вообще живой. Я постаралась подползти к нему и определить это лично. Но, увы, у меня это не получилось. Любое движение отдавало в моей голове адской болью.
   -- Дин...Дин, очнись! - окликнула я его. - Ты живой вообще?
   -- Да жив он, жив, - за моей спиной вдруг раздался насмешливый женский голос.
   Я обернулась и увидела обладательницу оного. В углу клетки, прислонившись какой-то деревянной доске, сидела девушка еще невиданной мною расы. У нее была золотисто-коричневая кожа и длинные черные волосы, заплетенные в косу. Девушка также имела большие черные раскосые глаза, крупный нос с кольцом, а из-под нижней губы у нее торчали два небольших клыка. Сама она была ну очень внушительного телосложения. Под кожей бугрились мышцы. Наверное, именно поэтому на ее руки надели наручники с цепями.
   -- Нравлюсь? - кокетливо спросила она. У нее был довольно странный акцент, но то, что она говорит, понималось без проблем.
   -- Ты кто? - вместо ответа спросила я.
   -- Как кто? - удивилась незнакомка. - Орчанка я. Оришкою зовут.
   -- Кейтлин, - представилась я, рассматривая первого увиденного мною орка. Надо же, я их представляла намного страшнее. А эта девушка хоть и большая, но очень милая.
   Оришка тоже с интересом смотрела на меня. Потом повернув голову, кивнула вбок.
   -- Вон там бурдюк с водой есть. Если хочешь...
   Дальше можно было не продолжать. Я кое-как, подобрав конечности, подползла к вышеозначенному бурдюку. Открыв его, я жадно присосалась к горлышку. Когда я наконец-то напилась, то почувствовала себя намного лучше. Потом я развернулась и поползла к Дину. Посидев возле него и подумав, я набрала в рот воды и пшикнула ему в лицо. Это, как ни странно, возымело результат. Буквально через секунду, Дин зашевелился и открыл глаза. Охнул и попытался сесть, но ему это не удалось.
   -- Дин...Дин!! Ты как? - постаралась растормошить я его.
   -- А.., Кейт? - он попытался сфокусировать свой взгляд на мне. - Где мы?
   -- В плену! - жизнерадостно сообщила из угла орчанка.
   -- Было бы чему радоваться, - мрачно сказала я, помогая Дину сесть. Когда он утвердился в вертикальном положении, я сунула ему в руки бурдюк с водой.
   -- Ну, расстроиться всегда успеем, - заявила Оришка. - Я вот уже три дня расстраивалась, надоело. Теперь хоть компания есть. Кстати, что в вас такого особенного, что ко мне посадили?
   -- То есть? - не поняла я.
   -- Ну, были бы обычными людьми, так вас везли бы с остальными рабами. Вон, там! - девушка кивнула головой куда-то вперед.
   Я повернула голову, но ничего, кроме какого-то большого воза, груженного сундуками, впереди не увидела. Правда, там еще было много каких-то бородатых мужиков на конях, вроде тех, что похитили нас. Дин тоже туда посмотрел и, поморщившись, признался:
   -- Я - маг. А вот она - оборотень!
   Орчанка с удивлением и интересом на меня посмотрела.
   -- Неполноценный, - поправила я его.
   -- Нет, - ответил Дин. Он отхлебнул воды, вздохнул и, устроившись поудобнее, заявил: - Ты полноценный оборотень. У тебя частичная трансформация была, когда ты с этими разбойниками дралась. Я успел это заметить перед тем, как они мне по голове чем-то засветили.
   Я удивленно его слушала. Так, значит, та когтистая лапа была на самом деле?!! Ничего себе! А то я уже думала, что у меня глюки начались на нервной почве. Хотя лучше бы глюки, а то превращаться, во что-либо мне не очень хотелось. Я ведь человек! Возможно, несколько странный, но все-таки человек, а не зверь какой-то. Кстати, а почему я вдруг ни с того, ни с сего, стала истинным оборотнем? Последний вопрос я озвучила вслух.
   -- Понятия не имею, - ответил Дин. - Может, переселение душ как-то кровь усилило, или еще что-то. Раньше ведь, у оборотней чаще рождались дети с сильной кровью. Из пяти трое гарантировано становились истинными оборотнями. Потом это число почему-то начало падать. Из-за этого кстати, полноценные оборотни часто вступают в брак с оборотнями слабой крови. Так больше шанс продления рода. Если женятся два оборотня с сильной кровью, то их первенец наследует только ипостась одного из родителей, а остальные дети имеют слабую кровь. Род другого родителя остается без наследника.
   -- Мда, печально, - резюмировала орчанка, выслушав мага. - А ты, подруга, что только сегодня узнала, что ты оборотень?
   -- Нет, - несколько раздраженно ответила я. - Уже недели две это знаю. Но я думала, что я неполноценный оборотень, который не может превратиться в зверя. Кстати, а в какого?
   -- В рослиса, - ответил Дин, но увидев, что это название ни о чем мне не говорит. Вздохнул и сухим преподавательским тоном начал объяснять: - Это очень крупная хищная кошка. Водиться преимущественно в лесах севера. Окрас чаще всего черный, но иногда встречаются пятнистые и полосатые особи. Один из самых опасных хищников нашего мира.
   -- И я в это смогу превратится? - недоверчиво спросила я.
   -- Ну, если постараться, то все возможно, - ответил Дин и замолчал, думая о чем-то своем.
   Тут к нашей клетке подъехал какой-то заросший мужик на коне. Он презрительно окинул нас взглядом и сказал:
   -- Очнулись, значит. Надо же, как быстро. Живучи... Но ничего, это не надолго! Держите, вот!
   Он кинул к нам в клетку еще один бурдюк с водой. И развернувшись, ускакал в другую сторону. Как раз вовремя, наш-то уже кончился.
   Я подползла к бурдюку, и, открыв его, еще немного попила. Потом передала его Дину.
   -- А куда нас везут-то? - спросила я у орчанки.
   -- В Голиру, - ответила та, с интересом смотря на меня.
   -- Опять? - простонала я.- Мы ведь только недавно оттуда выбрались. Да так, что вспоминать не хочется.
   -- А зачем в Голиру-то? - спросил Дин, утолив жажду. - Неужели в страну вернулось рабство?
   -- Вроде того, - спокойно ответила Оришка. - Причем давно уже. Рабов покупают обычные вельможи, а нас - святоши.
   -- Как святоши? - изумилась я. - Зачем? И, вообще, откуда ты это знаешь?
   -- Та смотрящий один мне сказал, - ответила Оришка. - Ты думаешь, чего нас в отдельную клетку посадили, да еще и не насилуют. Мы слишком дорогой товар, боятся попортить.
   Орчанка вздохнула и замолчала. Молчали и мы, переваривая свежеполученную информацию. Картина вырисовывалась, мягко скажем, неприглядная. Правда, была у меня надежда, что наши ребята, Анд и Риддэл, приедут и спасут нас, но эта надежда таяла с каждой минутой. Слишком много времени прошло с момента нашего похищения. Если бы парни действительно хотели нас спасти, то, наверное, уже бы были тут. Хотя даже если бы и были, то все равно атаковать огромный караван с кучей охраны, было бы чистой воды самоубийством.
  
   *****************************
   -- О, я вижу их! - сказал Анд, приподнимаясь на стременах и смотря вдаль. - Ну, что, сейчас атакуем?
   -- Совсем с ума сошел? - спросил Риддэл, смотря туда же. - Ты видел, сколько охраны там? Кишмя кишит. Надо ночь ждать.
   -- Думаешь, их тогда меньше будет? - язвительно спросил Анд.
   -- Нет, конечно, но тогда хотя бы половина из них будет спать, - так же язвительно ответил эльф. - К тому же нам надо определить, где везут именно Кейтлин и Дина. Ты же не собираешься весь караван уничтожать?
   Андриан хотел было заявить, что именно это он и собирался сделать, но промолчал. Действительно, лучше по-тихому выкрасть Кейт и Дина и свалить, чем настропалить против себя один из самых крупных синдикатов работорговцев.
   Поэтому, он лишь немного придержал коня, чтобы караванщики не заметили их раньше времени. Чиз, вороной Андов жеребец, спокойно перешел на вялую трусцу, а вот Ёжик, которого Анд временно взял под свою опеку, продолжал рваться вперед, натягивая поводья, за которые был привязан к луке седла Анда
   -- Стой же ты, глупая скотина! - с чувством выругался Анд. Подумал и добавил несколько слов понецензурнее. Ёжик, услышав подобный отзыв, виновато прижал уши и тоже перешел на трусцу.
   Коней Анд с Ридэллом нашли действительно быстро. Минут за десять. Кони забежали недалеко в лес и, найдя там небольшую полянку, паслись. Чиз и Олер, серебристый скакун Риддэла, с радостью кинулись к своим хозяевам. С Эрой, кобылой Дина, тоже проблем не возникло. А вот Ёжик... Конь подозрительно косился на парней, пятился, фыркал и бил копытом по земле. Риддэл пытался подойти к нему поближе. Ведь, он, как эльф выразился: "дитя природы, защита и опора всех животных в этом жестоком мире". Поэтому конь не должен оказывать сопротивления при его поимке. Увы, Ёжик оказался тем самым пресловутым исключением из общего правила. Он подпустил к себе эльфа на расстояние шага, отчаянно рыча и шипя, а затем неожиданным выпадом цапнул "дитя природы" за руку, протянутую к поводьям. Не сильно, но больно. Риддэл ругался, как орк, зажимая укушенную конечность, и обещал пустить "тварь, именуемую конем" на колбасу.
   На Анда конь прореагировал спокойнее. А съев предложенный ему сухарик, и вовсе подобрел, и даже разрешил осторожно погладить себя по морде. Анд перехватив его за поводья, повернулся к Риддэлу и победоносно посмотрел на него. Тот, хмуро поздравил его с победой над "гнусным животным" и заявил, что он берет к себе кобылу Дина, а Анду, значит, достается Ёжик. Ну, Анд сдуру и согласился. В чем сейчас жестоко раскаивался.
   --Да стой же ты! - в который раз он рявкнул на ускорившегося коня. - Чего ты вредный-то такой?!
   -- Какая хозяйка, такой и конь! - заявил Риддэл. - Терпи! Меня он вообще на дух не переваривает.
   Анд вздохнул и кивнул. Действительно больше за этой скотиной некому присмотреть.
   -- Ну, что будем ждать ночь? - спросил он, вновь посмотрев на караван.
   -- Да, другого выхода у нас нет, - решительно сказал Риддэл. - Чувствую, ночка та еще будет.
   С этим было трудно не согласиться.
   ***********************
   Солнце уже почти скрылось за горизонтом, когда караван остановился. За это все время мы проехали добрую половину степей и остановились возле небольшого леска. Караванщики засуетились, забегали. Одни что-то сгружали с телег, другие отправились в лес, а третьи оседлали коней и отправились в разведку.
   За прошедшее время мы достаточно хорошо успели познакомиться с орчанкой. Мы рассказали ей, как попали в плен, а она поведала нам душераздирающую историю о том, как подлые караванщики напали на мирно спящую девушку и попытались ее скрутить. Им это удалось, но не всем: проснувшаяся орчанка отправила на тот свет как минимум пятерых захватчиков.
   -- А что ты делала одна среди ночи и степей? - поинтересовался Дин. - Вы же всегда кланами живете, вместе с сородичами.
   -- А я из дому сбежала, - просто ответила девушка.
   -- Как сбежала? Почему? - удивился Дин.
   -- Скучно стало, - ответила Оришка, пожав плечами. - Я из клана Золотой змеи. Слыхали о таком? Это торговый клан, один из самых богатых. В общем, живем мы очень скучно. Уже полвека ни с кем не воевали, ни с кем не спорили. Тут купили - там продали. Все вокруг торговли вертеться. Скучно!
   -- И ты решила поискать себе приключений в другом месте? - скептически поинтересовалась я.
   -- Да, а что? - с вызовом спросила орчанка и, помрачнев, добавила: - Только уж больно быстро я их нашла, да и не там, где хотела.
   Помолчав минутку, она с интересом спросила у меня:
   -- Ну, а вы как в степях оказались?
   -- В Тельрасс ехали,- нехотя ответила я.
   -- В Тельрасс? - удивилась Оришка. - Но там же эти...эльфы.
   -- Вот-вот к ним мы и ехали, - подтвердил Дин. - Их маги должны помочь Кейтлин вернуться в свой мир.
   -- В свой мир? - переспросила удивленная орчанка. - А ты что не отсюда?
   -- Нет, я из другого мира, - сказала я.
   -- Интересненнько, - сказала Оришка. - Можешь рассказать?
   -- Это долгая история, - вздохнула я.
   -- А разве мы куда-то спешим? - спросила девушка, кивая головой в сторону клетки. А действительно, какая разница, за чем время коротать?
   Когда я закончила свой рассказ, уже полностью стемнело. Караванщики разожгли костры и готовили на них что-то. Буквально через десять минут нам принесли какую-то подозрительную коричневую жижу в мисках и три куска хлеба. Я понюхала содержимое миски и пришла к выводу, что расстройство желудка вдобавок к плену я получить не хочу. Поэтому ограничилась лишь куском хлеба. Он был черствый, но кое-как разгрызался. Мой желудок был не в восторге от этого и недовольно бурчал. Конечно, без нормального завтрака и без обеда, этот сухарик был расценен им, как явная насмешка. Но, увы, положить мне туда больше было нечего.
   -- Мда, попала ты, - резюмировала орчанка, выслушав мой рассказ. К своей миске, она тоже не притронулась. - Мне наш шаман говорил, что есть другие миры, но мне как-то в это слабо верилось. Но сейчас, действительно понимаю, что это правда.
   -- Да, честно говоря, я тоже в это слабо верила, пока сюда не попала, - сказала я, запивая сухарик водой.
   -- Ну, надеюсь, что мы отсюда выберемся, - сказала Оришка. - Вы говорили, что на воле у вас остались два воина?
   Мы с Дином кивнули.
   -- Ну, тогда, я больше чем уверена, они попытаются вас освободить. А я чем смогу им помогу.
   Я только скептически хмыкнула на ее заявление. Если б хотели, то давно бы попытались. Хотя все еще может быть.
   Примерно через полчаса пришел надсмотрщик и забрал миски, не особо интересуясь, поели мы или нет. Когда он отошел, я придвинулась к прутьям клетки и отрешенно взирала на деревья, стоящие напротив стоянки каравана. На землю уже опустился поздний вечер. Караванщики разожгли костры, оттуда, то и дело доносился хриплый смех.
   -- Слушай, Оришка, - Дин придвинулся поближе к орчанке, - а в туалет здесь ходить?
   -- Не здесь, а в лесу, - ответила Оришка и, придвинувшись к прутьям клетки, заорала: - Эй, Игер, лысый придурок, чеши сюда! Нам в туалет сходить надо!
   Тут же будто по волшебству возле клетки появился лысый горбатый мужичок. Он обозрел нашу компанию и тонким голосом заверещал:
   -- Обойдетесь!
   -- Мы-то обойдемся, - неласково сказала орчанка. - Но то, чем мы обойдемся, ты потом убирать будешь.
   Угроза подействовала. Игер злобно посмотрел на нас и крикнул охранников. Пару человек тут же подбежали к нему. Игер достал из кармана связку ключей и отпер дверцу клетки.
   -- Так ты иди со мной, - сказал он Оришке. - А вы сидите, - обратился он к нам. - Она придет, и вы тогда пойдете и, смотрите мне, без фокусов.
   Орчанка пожала плечами и легко выскочила с клетки. Только цепи звякнули. Она как-то удивленно на них посмотрела, а потом выразительно взглянула на Игера. Тот, вздохнув, полез за еще одной связкой ключей. Позвенев ими, он принялся снимать оковы с девушки, но успел снять только один. Просвистевшая стрела, вонзилась в его горло. Захрипев, он завалился на землю. Тут же упал и еще один стражник, тоже пораженный стрелой. Трое охранников тут же кинулись к кустам, откуда летели стрелы. Но добежать до них смог только один. Из кустов будто выскочил атакующий вихрь. Охранник тут же развернулся и побежал в другую сторону, но его противник оказался быстрее, и спустя секунду, охраннику уже никуда не надо было спешить. Вихрь остановился и в свете ближайшего костра мы увидели...
   --Анд!!! - заорала я, пытаясь подползти к выходу из клетки. Увы, затекшие за время сидения в ней ноги, практически меня не слушались. А помочь мне было некому. Глухих и слепых среди караванщиков не было, и поэтому к нам уже неслась целая их толпа. Оришка, увидев такое дело, подбежала к одному из трупов и вытащила у него из-за спины большой двуручный топор. Вооружившись, она стала рядом с Андом, который тоже принял боевую стойку.
   Из кустов стрелы летели практически непрерывно. Они все поражали цели, поэтому до Анда с орчанкой добежала лишь половина всех атакующих. Анд быстро перешел на сверхскорость, опять превратившись в смазанный вихрь. Орчанка же дралась более незамысловато, укладывала врагов на землю с одного-двух ударов. Блокировать ее удары было бесполезно. Охранник, попытавшийся это сделать, был располовинен вместе с мечом, с помощью которого он попытался блокировать ее удар. Из кустов вырвался Риддэл, похоже, весь запас стрел он уже истратил и собирался прикончить врага вручную.
   Я наконец-то вылезла из клетки, за мной вывалился оттуда Дин. Увидев бегущих к нам охранников, он послал навстречу им струю огня. Костров стало намного больше. Запылали и люди и, находящиеся радом с ними телеги. В горле запершило от дыма. Тенькнул арбалет, но к счастью, стрелок из-за дыма не смог толком прицелиться и промазал. Второго выстрела не последовало, потому что навстречу стрелку скользнул маленький горящий шарик. И он попал точно в цель.
   Лишенная оружия, я чувствовала себя на редкость глупо и бесполезно. Вокруг все воюют, дерутся, а от меня пользы ноль. Эта мысль сильно разозлила меня. Мир вокруг замедлился. Руки скрутило уже знакомой судорогой. Частичная трансформация, значит? Я кинулась к ближайшему охраннику, ударила его ногой в пах, а когда он согнулся, добавила еще согнутым коленом в живот. Он упал, а я взяла выпавшее из его рук оружие. Критически взглянула на него: это даже не меч, это пила какая-то. А, ладно, сойдет. Я поудобнее перехватила рукоять и ринулась в бой. Враги сильно уступали мне в скорости и реакции. С таким раскладом, мне, как и орчанке о изящности и мудрёности приемов думать не приходилось. Только о силе. Я дралась, не осознавая кто я, и что делаю. Иногда, когда я не могла нанести удар своей "пилой", я била рукой. Длинные когти на ней уже не воспринимались, как нечто необычное и чуждое мне. Вокруг кричали люди, чувствовался запах крови. Когда кровавая пелена перед моими глазами спала, я увидела разбросанные вокруг меня трупы людей.
   -- Уходим, - Анд появился рядом со мной будто из ниоткуда. Даже в темноте было видно, что битва далась ему нелегко. Его руки, одежду и даже лицо покрывала кровь, его или чужая, не понять.
   - Их слишком много, - сказал он, задыхаясь. - Мы... не сможем... их всех...
   Он не договорил. Из дымной завесы выскочила сначала орчанка, потом Риддэл. Они тоже были не в лучшей форме. За ними выскочили еще пять охранников, но тут Дин выставил вперед обе руки, и караванщики красиво улетели обратно. Эльф, одобрительно хлопнув Дина по плечу, побежал в лес. За ним последовали и мы.
   Мы бежали очень быстро. Сначала нас подгоняли доносящиеся сзади крики, а потом топот многочисленных ног. К счастью, мы смогли оторваться. Я бежала быстро, про себя удивляясь неожиданно приобретенной выносливости. Вон Дин еле ноги переставляет, все время пытаясь вцепиться в меня, расслабиться и просто волочься следом за мной. Увы, я ему это не позволяла.
   В конце концов, мы выскочили опять в степь, но с другой стороны леска. Первое, что я увидела, были наши кони.
   -- Ёжик!!! - радостно завопила я. Конь тут же кинулся ко мне, едва не сбив с ног. Удержаться мне помог Анд, вовремя подхватив меня. Я покраснела (хорошо, что в темноте не видно) и быстро освободившись, залезла на коня. Возникла небольшая заминка. Коней было четверо, а нас было уже пятеро. Оришку единогласно определили ко мне с Ёжиком. Конь не пришел в восторг, но деваться было некуда.
   Риддэл запрыгнул на коня и тут же послал его галопом. Все остальные бросились следом.
   -- Ты думаешь, что караванщики пошлют за нами погоню? - спросила я, поравнявшись с эльфом.
   -- Не знаю, - ответил тот, тряхнув головой. - С одной стороны, у них и так сейчас много проблем, но с другой, кто их знает... В общем, лучше перестраховаться.
   Все остальные разделали его мнение. Я лишь покрепче уцепилась в поводья. Похоже, этой ночью мне так и не удастся поспать.
  
   Глава 16.
   Остановились мы только тогда, когда начало светать. Парни быстро спешились с коней, а я спелой грушей свалилась с Ёжика. Дин еле успел наколдовать "подушку". Приземлившись на нее, я не торопилась вставать, ибо конечности меня не слушались. Рядом растянулась орчанка, ей тоже ночная поездка удовольствия не принесла.
   -- Так, поспим сейчас пару часов, - сказал Риддэл, - и двинемся дальше. Дин, предлагаю поставить защитные контуры. Ты - общемагический, а я - "Защиту природы".
   -- Второго или третьего круга? - деловито спросил у него Дин.
   -- Второго. Третий я не вытяну, я же не маг - ответил Риддэл.
   Парни еще обменивались какими-то репликами, а я уже проваливалась в сон.
   Проснулась я, когда солнце уже было в зените. Парни уже сидели у небольшого костерка и о чем-то неспешно беседовали. Орчанка еще дрыхла. Я, кряхтя, поднялась и поковыляла к костру.
   -- Здравствуй, соня! - весело поприветствовал меня Риддэл. - Молодец, что встала, еще пять минут и завтрак будет готов.
   Я посмотрела на костер. Висящий над ним котелок мелодично побулькивал и источал ни с чем несравнимый запах каши. Поскольку со вчерашнего дня я была голодной, то оный запах мигом разбудил мой оголодавший желудок, который сразу начал скорбно выть. Да так громко, что даже парни услышали.
   -- Я слышу, ты тоже голодная, - насмешливо сказал Риддэл. Я покраснела, но промолчала. Несмотря на то, что я хорошенько поспала, я все равно чувствовала себя какой-то уставшей и вялой. Я села на землю рядом с парнями и отрешенно смотрела в огонь.
   -- Кстати, - сказал Риддэл, - Дин нам рассказал, что ты вчера смогла частично трансформироваться. Это значит, что ты истинный оборотень. Поздравляю!
   -- Не с чем, - буркнула я. Действительно, я его радость не разделяла.
   -- Как это? - опешил Риддэл. - Ты же теперь полноценный оборотень. Немного потренируешься и полностью сможешь превращаться. А какие возможности у тебя появятся! Сила, скорость, ловкость, выносливость. Плюс еще полная невосприимчивость к магии. Это же просто удивительно!
   Я нехотя кивнула головой. В целом, он был, конечно, прав. Но мне очень не нравиться то, что даже при частичной трансформации я полностью теряю контроль над собой и своим телом. Вчера у меня было такое впечатление, что с караванщиками дралась какая-то другая девушка, а я просто наблюдала за этим со стороны. Что же тогда будет, когда я полностью превращусь? Даже страшно представлять.
   -- Кейт, ты чем-то расстроена? - осторожно спросил Анд.
   -- Нет, просто устала, - ответила я.
   -- Точно? - недоверчиво спросил воин.
   -- Точно, - сказала я, опуская глаза.
   Парни недоверчиво на меня уставились. Наверное, они бы продолжили выспрашивать у меня причины моего плохого настроения, но тут проснулась Оришка. Сонно осмотрев нашу компанию, она принюхалась и просияла. Риддэл как раз снял котелок, и раскладывал кашу по мискам. У орчанки миски не было, поэтому она ела кашу прямо из котелка.
   Позавтракав, мы продолжили свой путь. Конечно, после вчерашнего у меня было больше желания поваляться где-нибудь пару часиков, а не лезть в уже порядком надоевшее седло. Но, увы, это я позволить себе не могла.
   -- Куда сейчас? - спросила я у Риддэла, когда мы двинулись в путь.
   -- Прямо, - ответил он. - Если все будет нормально, то через пять дней доберемся до Роланского графства.
   -- А ты уверен, что все будет нормально? - с некоторой долей ехидства спросила орчанка. - Ты не боишься на своем пути еще пару караванов встретить? Или хуже того, боевой орочий клан. Не все орки настолько милы и дружелюбны, как я.
   -- Боюсь, - ответил Риддэл. - Но другого выхода у нас нет.
   -- Почему же? Есть! - усмехнулась орчанка. - Предлагаю поехать к моему клану. Он немного южнее отсюда. Там мы сможем отдохнуть и привести себя в порядок. А потом можно поехать вместе с нашим торговым караваном. Это будет намного безопаснее, чем ехать просто по степи.
   Риддэл скривился и отрицательно покачал головой.
   -- Мне не очень бы хотелось ехать к оркам. Если хочешь, мы можем высадить тебя где-то поблизости, что бы ты домой дошла, но заезжать к твоему клану мы не будем. И время лишнее потеряем, и делать нам там особо нечего.
   Орчанка открыла, было, рот, чтобы возразить, но я ее опередила:
   -- Слушай, Риддэл, я, конечно, понимаю, что ты очень спешишь в свой Тельрасс, но лично мне нужен нормальный отдых. Поэтому делай, что хочешь, но я поеду с Оришкой!
   Риддэл возмущенно на меня посмотрел. Я ответила ему спокойным и уверенным взглядом. Раскомандывался он тут. Только о себе и думает. Эльф перевел взгляд на парней, ища поддержки, но и тут его ждало разочарование, потому что Анд, подумав, сказал:
   -- Я согласен с Кейт и Оришкой. Нам всем нужен отдых. И желательно в безопасном месте. Что может быть безопаснее торгового клана? К тому же, Оришка там своя, и поэтому, нас там точно трогать не будут.
   Риддэл скривился. А тут еще Дин добавил:
   -- А я знаю, чего ты к оркам ехать не хочешь. Если мне не изменяет память, то примерно пятьдесят лет назад у вас было военное столкновение с орками. Причем те, основательно набили вам морды и место пониже. А потом пинками под зад отправили назад в ваш лес. Я прав?
   -- Ага, - сказала Оришка, - мне батя рассказывал, что тогда хорошо так повеселились. Остроухие больше к нам не лезли. Боялись!
   -- Что?! - аж подпрыгнул от возмущения Риддэл. - Эльфы ничего не бояться! И победили вы только благодаря количеству! Исключительно! Ваши урук-хаи никогда не сравняться с нашими воинами в бою!
   -- Да наши урук-хаи любого эльфа скрутят! - распалилась орчанка. - А из ушей бантик завяжут.
   -- Смотрите, что бы мы вам кое-что другое узлом не завязали, - злобно заявил эльф.
   -- Ты на что намекаешь, остроухий хрен?
   -- Да на то самое, что у ваших орков ниже пояса висит!
   -- Ах, ты!...
   -- Хватит, ругаться! - рявкнула я так, что кони парней сбились с шага и испуганно заозирались. Только мой Ёжик спокойненько трусил себе дальше. - Надоело, вас слушать! Выяснять, кто кого, полсотни лет назад победил, потом будете. А сейчас предлагаю успокоиться и ехать к оркам.
   Эльф с орчанкой еще раз обменялись злыми взглядами, но замолчали. Впрочем, очень скоро они остыли и охотно включались в разговоры. Я как раз начала расспрашивать Дина о магии в этом мире.
   -- Я помню, вы говорили о каких-то категориях магии, - сказала я. - Что это вообще такое?
   -- Ну, магия делиться на стихии и категории, или, как некоторые говорят, школы. Их всего четыре: "Свет", "Природа", "Хаос" и "Смерть". Каждая школа имеет свои заклинания разного назначения, но специализируется каждая на чем-то своем. Например, в категории "Свет" больше всего исцеляющих заклинаний и разных благословений. "Природа" имеет большое количество защитных заклинаний, "Хаос" - боевых, а "Смерть" содержит в основном проклятия. Хотя в каждой категории есть заклинания и исцеляющие, и атакующие, и защитные.
   -- Да, в каждой, кроме "Смерти" - поправил его Риддэл. - В этой категории магии ничего хорошего никогда не было.
   -- Ну, это да, - согласился с ним Дин. - Кстати, эта категория, как и категория "Света" больше всего доступна людям. На "Природе" больше всего специализируются эльфы. А магию "Хаоса" развивают мракобесы. Но вообще, все расы могут учить магию разных категорий. Я вот, например, больше знаю заклинаний категории "Света", но боевые заклинание у меня из "Хаоса". То есть, категория магии роли не играет, были бы силы. Намного сложнее обстоит дело со стихиями. Если уж ты выбрал для своего совершенствования стихию огня, то водные заклинания будут очень нелегки. Потому что энергия в тебе уже адаптирована под огонь. И трансформировать ее под воду будет очень трудно и долго. Короче, там нелегкий механизм, рассказывать о нем подробно не буду, оно тебе не надо.
   Я согласно кивнула и спросила:
   -- А какая магия у орков?
   -- Шаманство, - презрительно ответил Риддэл.
   -- Угу, - подтвердила Оришка, - у нас магов нет. Есть только шаман и его ученики. Между прочим, чтоб вы знали, ритуалы, которые проводит наш шаман, очень часто приносят результаты. Правда, не всегда те, на которые мы надеялись..., мда, - орчанка замолчала, а потом задумчиво так сказала: - Попросила я этого чмыря бухастого удачу мне наколдовать, когда я уходить надумала. Так он, хрен смырливый, такого наколдовал, что я на следующий же день, вернее, ночь в плен попала. В общем, как приедем в клан, я его закопаю на фиг.
   Мы дружно рассмеялись. Орчанка настолько красочно изложила проблему, что удержаться у нас не было сил. До нее тоже дошел смысл всего ею сказанного, и она охотно присоединилась к нам.
   Так, общаясь и перебрасываясь шутками, мы доехали до стоянки клана Золотой змеи.
   Издалека он напоминал больше палаточный городок. На подъезде к нему нас встретили два хмурых орка, но увидев Оришку, они очень обрадовались. Один из них, улыбаясь от уха до уха, что-то сообщил на незнакомом мне языке, наверное, орочьем.
   Выслушав его орчанка помрачнела.
   -- Что-то случилось? - спросила я у нее.
   -- Вахаб сказал мне, что мой отец уже четыре дня не спит, ищет меня, - мрачно сказала орчанка. - А это, значит, что мне кардюк будет, когда папа меня увидит.
   -- Уверена? - спросила я. - По-моему, он обрадоваться должен, что ты нашлась.
   -- Ты не знаешь моего отца, - сказала Оришка. - Он меня сначала прибьет, а потом обрадуется, что я нашлась.
   -- Да ладно тебе, - отмахнулась я, - не драматизируй.
   Мы как раз въехали в сам городок. Повсюду были расставлены шатры и палатки. Наши провожатые приказали нам подождать и поскакали куда-то вперед. Буквально через минуту они вернулась назад в компании еще нескольких орков. Их возглавлял один особенно необычный орк. От остальных он отличался тем, что был одет в шикарную большую шкуру неизвестного животного, а на его шее висело какое-то, с виду золотое, ожерелье. Он был уже немолод, его лицо покрывали шрамы и морщины, волосы, заплетенные в сложную прическу, уже были изрядно тронуты сединой. Но слабым и немочным он не выглядел. Окружающие его орки подобострастно вились вокруг него, но его взгляд был прикован к нам. Увидев этого орка, Оришка как-то странно ссутулилась и, судя по всему, постаралась спрятаться за моей спиной. Я же, не выдержав пронзительного взгляда этого орка, отклонилась немного в строну, и орк увидел Оришку. Она робко улыбнулась и проблеяла:
   -- Ну, здравствуй, папа. Вот и я!
   Папа поздоровался в ответ. Очень эмоционально так поздоровался, не стесняясь в выражениях. Орчанка стушевалась еще больше.
   -- А кто эти люди? - кивнул на нас орк.
   -- А они меня это...из плена спасли, - робко сказала Оришка.
   -- Ты еще и в плен попала?! - подскочил орк.
   -- Да, папа, - виновато опустив глаза, ответила орчанка.
   -- Так, давай иди в шатер, поговорить мне с тобой надо, - грозным голосом сказал орк. - Грошат, Дораст! Отведите этих людей в гостевые шатры. И кушать им принесите!
   -- Да, вождь, - поклонился один из стоящих рядом орков.
   Так Оришкин отец - вождь?! Я удивленно посмотрела на орчанку, но та только махнула рукой, мол, потом объясню. Она спрыгнула с коня и с печальным видом пошла к отцу. Мы тоже спешились. К нам подошел один из орков и сказал следовать за ним.
   Примерно через пять минут мы вышли к двум небольшим шатрам. Орк сказал, чтобы мы располагались, а обед нам принесут через полчаса. С тем и ушел. Я полезла в один шатер, парни в другой. А, что, уютненько так. Внутри шатер оказался не очень большим для одного, ну, максимум, двух человек. Свет в нем обеспечивался с помощью каких-то странных светильников. Магическими они не были, но люди такими точно не пользовались. Надо будет чуть позже их повнимательнее рассмотреть. Ближе к дальнему краю шатра был постелен толстый матрац. Судя по размеру, рассчитанный на двух человек. Рядом с ним лежали подушки разного размера. Много подушек. Я легла на матрац, запихнула себе под голову одну из подушек, и с блаженным вздохом растянулась. Хорошо-то как! Но мое блаженство длилось недолго. Буквально через минуту, край полога, который занавешивал вход в шатер, поднялся, и в проеме показалась голова Дина.
   -- А, Кейт, ты уже отдыхаешь? - осведомилась оная. Дин, не спрашивая разрешения, зашел в шатер.
   -- Типа того, - лениво ответила я.
   -- А... слушай, тут такое дело...в общем... - начал как-то странно мяться Дин.
   -- Дин, добавь, пожалуйста, в свою речь немного информативности, а то я ничего не понимаю, - немного раздраженно попросила я.
   -- Ну, в общем, мы втроем в том шатре не помещаемся. Вот! - выдал наконец-то Дин.
   -- Ну, и? - не поняла я.
   -- Ну, может, кто-то из нас к тебе переселиться? - с надеждой спросил Дин. - Вдвоем можно поместиться и там, и здесь.
   -- По-моему, легче попросить у орков, чтобы вам дали шатер побольше, - заметила я.
   -- Можно и так, - согласился Дин, присаживаясь рядом со мной на подушки. - Тогда сходи, попроси у Оришки шатер.
   -- Я!?
   -- Ну, не я же. Ты с ней больше всех дружишь. Давай, давай! - сказал Дин, окончательно развалившись на моих подушках.
   Я нащупала рядом с собой одну из них и кинула ее в этого нахала, стараясь попасть в голову. К сожаленью, Дин словил подушку в воздухе и, ловко подбив ее, положил себе под голову.
   - К тому же, - продолжил он, - узнаешь, где здесь помыться можно и одежду постирать заодно.
   Я собиралась далеко послать обнаглевшего мага, но услышав его последнее заявление, передумала. Дорожная пыль, замешанная на поте, была не очень приятна телу и вызывала дикое желание это самое тело помыть. Поэтому немного побурчав о наглых, ленивых магах, я поднялась и пошла искать орчанку.
   Пройдясь туда-сюда мимо шатров, я поняла, что без чужой помощи мне не обойтись. Поэтому, увидев впереди одного из орков, я уверенно подошла к нему. Он был высок, коренаст, обладал бежевой кожей и черными жесткими волосами, связанными в высокий хвост. Также он имел достаточно большие нижние клыки, белизне которых мог позавидовать любой человек. То есть, внешний вид орка внушал уважение, и я была просто уверена, что он знает, где искать орчанку. Увы, я ошиблась.
   Когда я спросила его о местонахождении Оришки, то он начал мне что-то втирать на своем языке. Я послушала его пару минут, а потом повторила свой вопрос. Орк начал говорить еще охотнее, яростно жестикулируя. Я повторила свой вопрос еще раз, пытаясь руками показать, то, что я хочу спросить. Увы, мои "фиги-миги" особого результата не принесли. Некоторое время мы с орком говорили в унисон, размахивая руками. Потом это мне надоело, и, плюнув на попытки выяснить у странного орка местонахождение Оришки, я развернулась и пошла искать орчанку самостоятельно.
   Увидев, что я собралась уходить, орк перестал кривляться и совершенно нормальным голосом сказал:
   -- А Оришка, вон в том шатре должна быть, что с красным длинным шпилем.
   -- А?! - не сразу дошли до меня его слова.
   -- Ты, что и человеческий язык не понимаешь? - рассмеявшись, спросил орк.
   -- Нет, я понимаю, я думала, что ты его не понимаешь, - растерянно сказала я.
   Орк, широко улыбнувшись, заявил:
   -- Нет, у нас все его понимают, просто у вас, людей такое лицо смешное становиться, когда с вами на орском начинаешь разговаривать, что грех лишний раз не полюбоваться.
   Закончив свою речь, он гнусно заржал. Тоже мне шутник - затейник. Я скривилась и, повернувшись, начала высматривать красный шпиль нужного мне шатра. Увидев оный, я уверенно к нему пошла. Орк, как ни странно, увязался следом. С полминуты он просто топал за мной на расстоянии нескольких шагов, а потом решил догнать меня.
   -- Меня Дораш зовут, - ни с того, ни с сего, заявил он.
   -- Кейт, - представилась я.
   -- А ты с Оришкой в плену познакомилась?
   -- Да.
   -- А как вы оттуда выбрались?
   -- Нас спасли.
   -- Да? А кто?
   -- Слушай, - наконец не выдержала я этого допроса, - Дораш, хочешь подробностей о нашем спасении, поговори с Оришкой. Она тебе все расскажет, а если будешь сильно настаивать, то и покажет, как мы караванщиков в капусту рубали.
   Я остановилась и злобно посмотрела на него. Я ожидала любой его реакции на мои слова: от извинений и до вспышки гнева, но орк смог меня удивить. Он остановился, и, опустив глаза, тихо сказал:
   -- Я не могу к ней обратиться...
   -- Почему? - опешила я.
   -- Она меня ненавидит, - признался орк, жалобно посмотрев на меня.
   -- Почему? - кажется, я начала повторятся.
   -- Не знаю, - ответил он. У него был такой несчастный вид, что мне стало его даже жалко. - Она просто перестала со мной разговаривать, и стала избегать меня. А на вопрос: "Что случилось?", отвечает: "Не твое дело!".
   -- Может, ты ее чем-то обидел? - спросила я.
   -- Да нет, вроде, - сказал орк, - Ничем я ее не обижал, даже слова плохого не говорил.
   Ну, да, это действительно странно. Как я успела заметить, у орчанки характер был не подарок, но чтобы вот так на пустом месте обижаться...
   -- Хорошо, я спрошу у нее, почему она так на тебя взъелась. Идет? - спросила я.
   Орк просиял и тут же затараторил:
   -- Конечно, спасибо тебе большое! Я в долгу не останусь, я же не чмырь смырливый.
   -- Охотно верю, - ответила я, подходя к шатру с красным шпилем. По обоим бокам от входа стояли два орка. То ли караул они несли, то ли просто от нечего делать стояли там.
   -- Кто такая? - вяло поинтересовался один из них. Ага, значит, все-таки караул.
   --Подруга Оришки, - в тон ему ответила я.
   Он с минуту побуравил меня взглядом, почесал в затылке и, смачно сплюнув на землю, постановил:
   -- Ну, лады щас доложу, - и, откинув край полога, проорал внутрь: - Слышь, Оришка, к тебе тута подруга пришла!
   Буквально через несколько секунд из шатра вывалилась красная и злая орчанка. Вслед ей из шатра прозвучали слова: "...И учти, мы еще не закончили!". Орчанка поморщилась, но увидев меня, тут же просияла:
   -- О, Кейт, это ты?
   -- А ты ожидала увидеть кого-то другого? - спросила я.
   -- Нет уж, увольте, - быстро ответила орчанка, подватывая меня под руку и уводя подальше от шатра.
   - Мне тут папаша все время мораль читал, потом мама подключилась. Еще брат обещал прийти и шаман. Ну их всех в ...
   -- Мда, любишь ты своих родственников.
   -- Еще бы, - поморщилась орчанка. - Все они считают, что меня надо жизни учить и чем больше, тем лучше. Я из-за этого и сбежала. Надоело их слушать все время.
   Орчанка тряхнула головой и, повернувшись ко мне, спросила:
   -- А ты чего меня искала? Что-то случилось?
   -- Да вот хотела тебя попросить кое о чем, - ответила я. - Понимаешь нам дали два шатра на двух человек. Поменять бы.
   -- А чем вам те не подходят? - не поняла орчанка. - Вас же четверо.
   -- Ага, трое мальчиков и одна я. Улавливаешь? Нам надо один трехместный шатер и один одноместный.
   -- Ну, это вряд ли получиться, - ответила орчанка. - Понимаешь, Кейт, я забыла тебе сказать. В общем, у нас непринято, чтобы девушка одна в шатре ночевала.
   -- То есть, как не принято? - не поняла я.
   -- С девушкой обязательно должен ночевать мужчина, - пояснила Оришка. - Отец, брат, муж - не важно. Главное, чтобы он был.
   -- А что будет без него? - с опаской спросила я.
   -- Какой-нибудь орк, решит, что тебе просто таки необходимо его общество, - ответила орчанка. - И он без зазрений совести полезет к тебе в шатер.
   -- Ага, я там его встречу, - буркнула я. - Я его там и когтями и зубами так душевно встречу!
   -- Ой, Кейт, не мели ерунды. Орку твои когти и клыки до одного места. У нас и кожа покрепче, и нервы. Да и реакция у многих орков не уступает твоей. В общем, заломить тебя любому орку не составит особого труда.
   -- А ты распорядись, чтобы ко мне не лезли, - попросила я. - Или папу своего попроси, он же вождь тут.
   -- Вождь вождем, а обычаи у нас не отменяться, - ответила орчанка. - Короче, Кейт, выбери себе кого-то из парней, представь его братом и дело с концом.
   Я вздохнула, но спорить не стала. Получить себе орка в постель мне очень не хотелось, поэтому, немного поразмыслив, я сказала:
   -- Пусть Дин моим братом побудет. Я уверена он будет не против
   -- Ну, вот и хорошо, - ответила орчанка.
   -- Ага, - машинально сказала я и вдруг вспомнила: - Ориш, а где здесь можно скупаться и одежду простирнуть?
   -- Та у нас тут есть отдельное место для этого, пошли, покажу, - ответила Оришка. - Возьми только необходимые вещи, а то до шатра тебе бежать далеко будет.
   Я кивнула и пошла по направлению к своему шатру. Надеюсь, Дин еще там. Думаю, новость о том, что он пять минут назад стал моим братцем, будет для него настоящим сюрпризом. Представив его вытянувшееся лицо, я гаденько улыбнулась.
  
   Глава 17.
   Дина в шатре не было. Я потопталась на месте, прикидывая, пойти его поискать в другом шатре, или сообщить новость, о том, что он переселяется ко мне, позже. Подумав, я остановилась на втором варианте, ведь времени у меня было мало: я пообещала орчанке, что возьму свои вещи и сразу же вернусь обратно. Порывшись в сумке, я достала сменную одежду, большое банное полотенце и местный аналог шампуня. Подумав, я сняла пояс с кинжалом и запихнула его в сумку. Не хватало еще кинжал потерять. Один раз я уже умудрилась это сделать во время битвы с караванщиками, когда они нас с Дином в плен брали. Слава Богу, его нашел Риддэл и отдал мне, посоветовав следить за оружием более бдительно и не терять больше.
   Собрав вещи, я пошла обратно к орчанке. Мне было очень интересно, где и как моются орки. Степь же кругом сухая. Хотя, может, и есть здесь речки какие-то. Воду ж откуда-то орки берут. Для питья, или приготовления пищи. Вряд ли орки ездят за водой куда-то далеко, это же невыгодно. Скорее всего где-то поблизости все-таки есть источник воды.
   За раздумьями о орочьем водоснабжении, я незаметно для себя пришла к Оришке. Она стояла на том же месте, где я ее оставила и громко о чем-то дискутировала с другой рослой орчанкой. Та была выше Оришки и значительно мускулистей. Увидев подошедшую меня, она коротко поклонилась орчанке и ушла прочь.
   -- Кто это? - спросила я.
   Оришка смотрела вслед орчанке далеко не с дружелюбным выражением лица.
   -- Да так знакомая одна, - процедила она сквозь зубы.
   -- Видно, не очень хорошая, - заметила я.
   -- Ну, да, не дружим мы с ней, - согласилась орчанка. - Ее отец некоторое время был вождем нашего клана. К сожалению, буквально через три весны, его сожрала стая степных волков. Урана думает, что это специально подстроил мой отец, чтобы стать вождем. Но это не так. Мой отец очень хорошо относился к Марашугу, можно сказать, даже был его другом. Место вождя клана, да еще и такой ценой, было ему не нужно. Он воин, привык драться, а не убивать друзей ради власти. Да и командовать торговыми караванами он не любил. После смерти Марашуга, мой отец всячески отпирался от должности вождя, но шаман и старейшины клана решили по-другому. Поэтому ему пришлось сложить топор в сундук и стать вождем. Чего Урана до сих пор нам простить не может.
   -- Мда, печальная история. Но девушку тоже понять можно, у нее отец погиб, - задумчиво сказала я
   -- Это да, но мы тут не при чем, - кивнула орчанка. - Мой отец всячески пытался помочь ее семье, но это воспринималось так, будто он хочет загладить свою вину. Отец долгое время пытался возражать, но потом плюнул и заявил, что больше он помогать не будет, раз они такие неблагодарные. В итоге, Урана, ее мать и брат еще больше уверились в вине моего отца. Теперь они всем говорят, что, мол, вождь Порат - убийца и душегуб, и приведет весь клан в лапы Рош'гуна, демона несчастий.
   -- И, что их слушают? - поинтересовалась я.
   -- Да нет, не очень, - призналась орчанка. - Мой отец неплохой вождь, кто бы там, что не говорил. Он много для клана делает. Вот кстати, и последняя покупка нашего клана - помещение для мытья, - Оришка кивнула на небольшую постройку впереди.
   Помещение для мытья представляло собой одноэтажное каменное серое здание с плоской широкой крышей. Оно резко выделалось среди разноцветных шатров и, казалось, будто его построили где-то далеко, а потом перетащили сюда.
   -- Вот, последняя разработка гномов, - гордо подбоченясь, сказала орчанка.
   -- Дварфов, - машинально поправила я, рассматривая здание.
   -- Да, какая разница! - отмахнулась орчанка. - Мелкие чмыри целый месяц нам это строили. Кучу нервов папе и шаману извели, постоянно на что-то жаловались. То еда невкусная, то одежда грязная, то им камня на постройку не хватает. Последнее было действительно серьёзно, поэтому наш шаман, взяв своих учеников и самый крутой отряд урук-хаев, пошел к нашим каменным идолам...
   -- Молиться? - спросила я.
   -- Да нет, снести пару из них на фиг. Их там все равно много, - ответила орчанка. - Они их раздробили на куски, и камни приволокли сюда. Тогда дварфы смогли, наконец, достроить нам это здание. По-моему, это настоящее чудо, ведь работает оно без всякой магии. Я тебе сейчас покажу, как оно действует, и ты сама сможешь пользоваться.
   Мы зашли внутрь помещения. Как по мне, это была обычная душевая, причем общая, разделенная на три кабинки. Хотя, возможно, для этого мира это и впрямь было чудо.
   Я подошла к одной из кабинок и заглянула внутрь. В полу была проделана небольшая дырка, перекрытая тремя узкими досками. Между ними были крупные щели, скорее всего для отхода воды. В потолке тоже была прорезана небольшая круглая дыра, полностью закрытая каким-то люком.
   -- Вот смотри, - сказала Оришка, подходя ко мне, - чтобы полилась вода, надо дернуть за вот эту веревочку.
   Орчанка протянула руку и легонько дернула за неприметный шнурок сбоку. Люк сразу же немного сдвинулся в строну, и из образовавшегося проема хлынула вода. Оришка отпустила шнурок, и люк тотчас же стал на место.
   --Видишь? - радостно спросила орчанка. - Чем сильнее дергаешь, тем быстрее вода течет.
   -- Вижу, - ответила я. - А откуда вы воду-то берете?
   -- Да из речки, неподалеку отсюда, - ответила Оришка. - Раньше мы там купались, а сейчас воду оттуда таскаем и сюда заливаем. В общем, мороки с водой много, но зато мыться здесь удобнее, чем в речке. Ладно, не буду тебе мешать. Вещи можешь сюда положить, вот. Я сейчас за своими сгоняю, мне тоже помыться надо.
   Я сложила свои вещи на некое подобие скамейки, захватив с собой в кабинку только шампунь и полотенце. Ну, что же сейчас мы опробуем местный аналог душа.
   На деле все оказалось очень даже неплохо. Я полностью смыла с себя всю грязь и пот. Вода, правда, была прохладной, но я быстро к ней привыкла. Вымывшись и переодевшись в чистую одежду, я села на скамейку для вещей и принялась расчесывать свои волосы. Они как всегда проявили свой норов, запутавшись и оказывая нешуточное сопротивление расческе. Я не сдавалась и, закусив губу, пыталась привести их в порядок.
   Тут дверь в душевую открылась, и на пороге появился недовольный Дин.
   -- Ах, вот ты где! - воскликнул он, увидев меня. Я ответила ему удивленным взглядом.
   -- Я же просил тебя сходить попросить еще один шатер и разведать, где здесь можно помыться. А ты ушла, и все, с концами!
   -- Минуточку, - сказала я. - Я, что виновата, что ты меня не дождался и утопал куда-то? Был бы ты у меня в шатре, я бы тебе все рассказала, что узнала.
   Дину возражать было нечем. Он потоптался на месте, и, вздохнув, сел рядом со мной на скамейку.
   -- Тут можно помыться? - спросил он, осматриваясь по сторонам.
   -- Угу, - подтвердила я. - Если хочешь, могу краткий инструктаж провести, чем и как тут пользоваться. Кстати, как ты меня нашел?
   -- Поисковый импульс послал, - сознался маг. - Он меня сюда и вывел.
   -- А...Ясно, - сказала я, хотя на самом деле, я не особо поняла, что именно он сделал. Но вопросы я задавать не стала, снова занявшись волосами.
   Дин покосился на мое искаженное мукой лицо и спросил:
   -- Что больно?
   -- А ты, как думаешь?! - простонала я, пытаясь расчесать приличный колтун. Он не поддавался.
   -- Дай-ка я, - попросил Дин. Он сделал какой-то замысловатый жест, и волосы не только сами распутались и каскадом упали мне на плечи, но и высохли. Я недоверчиво пощупала их рукой. Идеально гладкие и сухие. То, на что, у меня уходило в среднем полчаса, у Дина заняло пять секунд. Может и мне магии начать учиться?
   -- Дин, ты прелесть! - восхищенно заявила я.
   Польщенный маг, махнул рукой и смущенно сказал:
   -- Да ладно тебе! Легкая магия и ничего больше.
   -- Слушай, а ты сможешь меня этой магии научить? - спросила я.
   -- Ну, не знаю, - задумчиво сказал Дин. - Если дар есть у тебя, то, конечно, смогу. Хотя я не слышал, чтобы истинные оборотни магией владели. Им обычно своих способностей с лихвой хватает, в магию они не лезут.
   -- Ну, Дин, пожалуйста, проверь наличие дара, - взмолилась я.
   -- Хорошо, проверю, только позже, - согласился маг. - Не все так просто, надо обряд целый проводить. Я его наизусть не знаю, надо в книжке посмотреть.
   -- Спасибо! - просияла я.
   -- Да пока не за что, - сказал Дин. - Ты лучше покажи мне, как здесь помыться можно.
   -- Сейчас покажу,- пообещала я. - Вещи с собой есть?
   Дин щелкнул пальцами, и тотчас ему в руки с воздуха упала его сумка. Желание научиться магии у меня значительно усилилось.
   -- Теперь есть, - улыбнулся он.
   Я улыбнулась в ответ и потащила Дина в сторону одной из кабинок, попутно объясняя, что тут делать и как.
   *****************************
   Я уже начала дремать, когда в мой шатер ввалился свежий и вымытый Дин.
   --Эх, хорошо! - довольно сказал он, плюхаясь на матрац рядом со мной. - Эй, Кейт, ты, что спишь уже?!
   -- Уже, нет, - буркнула я, переворачиваясь на бок. Задумчиво посмотрела на Дина, и тут вспомнила то, что заставило мои губы расползтись в гаденькой улыбочке.
   -- Дин, я тут с Оришкой поговорила насчет шатра, - начала я издалека.
   -- Ну? - заинтересовался Дин.
   -- Она сказала, что в связи с обычаями орков, я не могу спать в шатре одна. Было предложено выбрать из вас троих кого-нибудь на роль брата. И как думаешь, кого я выбрала?
   -- Эм...- задумчиво протянул Дин.
   -- Правильно, тебя! - я радостно хлопнула Дина по плечу.
   Дин мой восторг не разделял. Его вытянувшееся кислое лицо заставило улыбнуться меня еще шире.
   -- Ну, почему? - спросил он. - Какой я тебе брат?
   -- Старший, - сказала я. - Хотя нет, если судить по интеллекту, то младший.
   -- Что?! Ах, ты! - Дин вскочил, схватил подушку и кинул ее в меня. Вот, гад, попал ведь. Я тоже вскочила, и, вооружившись сразу двумя подушками, пошла в наступление. Пару минут мы увлеченно бросались друг в друга подушками, крича и смеясь, пока в наш шатер не явился Риддэл. Не успел он войти, как в него тут же попали две подушки: моя - в лицо, Динова - в живот. Хваленые эльфийские рефлексы почему-то не сработали.
   -- Дети, - скривившись, сказал Риддэл.
   Мы лишь улыбнулись.
   -- Ну, что, Дин, согласен ли ты быть моим братом ближайшие сутки? - весело спросила я.
   -- А куда я денусь-то? Конечно, побуду, - пожал плечами Дин. - Только боюсь я, чтобы ты меня ночью не съела. Ты ж у нас теперь оборотень: тварь хищная и непредсказуемая.
   -- Не волнуйся, когда я тебя жрать начну, то честно предупрежу об этом, - заверила я его.
   -- Стойте, - вдруг вмешался Риддэл, который явно не понимал, о чем наш диалог. - Какой брат? Что случилось-то?
   Я кратко рассказала эльфу о обычаях местных орков. Выслушав это, он кивнул и заявил:
   -- Ну, что вы хотите от столь примитивной расы? Конечно, варварство и шовинизм процветает тут махровым цветом. Цивилизация здесь отсутствует напрочь.
   -- Ну, не скажи, - запротестовала я. - Ты здешнее помещение для мытья видел? Нет? Так, иди, полюбуйся. А потом сможешь говорить о наличии цивилизации здесь.
   Риддэл недоверчиво покосился на меня. Дин вздохнув, сказал:
   -- Давай, я лучше ему мыслительный образ кину, зачем ему туда-сюда ходить? Согласен, Риддэл?
   Эльф неуверенно кивнул и закрыл глаза. Маг сделал то же самое.
   -- Интересно! - выдохнул эльф через несколько секунд. - Никак дварфы строили это?
   -- Они самые, - сказал Дин. - А вот, как эта система работает.
   -- Очень необычно, - подытожил эльф, открывая глаза. - Наверное, я сейчас пойду тоже помоюсь. И Анду скажу. Он вообще спать завалился. До торжественного ужина есть еще немного времени...
   -- Какого ужина? - переспросила я.
   -- Та в честь возвращения Оришки, - пояснил эльф, но видя, что мы с Дином не понимаем, пояснил: - Я тут поговорил с вождем, так он сказал, что сегодня намечается маленький праздничный ужин, танцы и прочее. В общем, мы все приглашены, как почетные гости. Отказываться было неудобно, поэтому я согласился.
   -- Правильно сделал, - поддержала я его. - Надо же нам отдыхать нормально.
   Эльф улыбнулся и ушел из нашего шатра. Дин вышел вслед за ним, чтобы перенести свои вещи ко мне. Мое предложение помочь было гордо проигнорировано. Я особо не настаивала и, выпроводив Дина за вещами, стала подбирать разбросанные во время наших "баталий" подушки.
   Дин вернулся достаточно быстро в сопровождении двух сумок и Оришки. Последняя просто таки светилась от счастья.
   -- Представляешь, Кейт! Мой отец устраивает праздник в нашу честь!
   -- Да, я знаю, - сказала я.
   -- Нет, ты не знаешь! - поспешила возразить орчанка. - У нас орков редко бывают праздники, но когда мы их проводим, это нечто НЕВЕРОЯТНОЕ! Вам очень сильно понравиться, я уверена. Ладно, до начала праздника где-то с час. Я пойду, прослежу за подготовкой. Когда все будет готово, я приду за вами.
   -- Эй-эй! Постой! - крикнула я ей вслед.
   Орчанка остановилась и повернулась ко мне.
   --А как же обед? - спросила я. - Нам его еще полчаса назад обещали принести!
   -- А, - Оришка задумчиво почесала макушку. - Наверное, обед отменяется, сразу ужин будут готовить. Вы потерпите, ладно? На ужине мы ведь наедимся, так, что ух!
   И еще раз улыбнувшись, невероятно радостная Оришка, выбежала с нашего шатра.
   -- Думаешь, на этом празднике действительно будет так хорошо? - скептически спросил Дин у меня.
   -- Не знаю, посмотрим, - ответила я. - Если там будет еда, то это по любому будет хорошо.
   -- Ну, тут ты права, - согласился со мной Дин, укладываясь на подушки.
   *****************************
   На землю уже потихоньку начали опускаться сумерки, когда в наш с Дином шатер зашел рослый незнакомый орк. Он потоптался на месте, осмотрел нас, сидящих рядком, и сообщил, что торжественный ужин скоро начнется. Я искренне обрадовалась, ибо голодный желудок все чаще напоминал о себе, намекая, что неплохо бы в него чего-нибудь закинуть.
   Я вежливо поинтересовалась у нашего визитера, где оный ужин будет проходить, на что получила достаточно размытый ответ: "у главного шатра".
   -- Хорошо, - я решила пойти другим путем, - где этот главный шатер?
   -- На главной площади, - пояснил орк, глупо хлопая глазами, и явно не понимая, что именно мы от него хотим.
   Я тихо скрипнула зубами. Насколько я поняла, орки существа довольно умные и сообразительные, так что этот отдельно взятый индивидуум либо притворяется, либо действительно не отличается умом.
   Дин, видя такое дело, решил помочь мне и спросил у орка:
   -- Ты можешь показать нам эту главную площадь?
   Орк удивленно посмотрел на него и спросил:
   -- А вы, что не знаете?
   Тут уже Дин заскрипел зубами.
   --Если бы знали, то не спрашивали, - неласковым голосом ответила я, выразительно буравя орка взглядом.
   Орку взгляд явно не польстил. Он понял, что если не поведет нас на эту самую площадь, то его будут бить. Причем бить за дело. Вздохнув, он сказал:
   -- Хорошо, я проведу вас на главную площадь.
   -- Вот, и хорошо, - мы с Дином поднялись и выразили свою полную готовность последовать за орком.
   Главный шатер, как оказалось, находился в самом центре орочьего поселка. Возле него была достаточно большая свободная, хорошо утоптанная площадка. Скорее всего, это и есть главная площадь. На оной орки уже поставили столы огромной буквой "П". Средняя, самая длинная сторона была полностью уставлена яствами. Возле остальных суетились орчанки, принося все новые и новые блюда. Я алчно принюхалась. М-м-м, как здесь вкусно пахнет! Особенно вкусный запах исходил от мяса, которое томилось над жаровней неподалеку от нас. Я несколько минут зачаровано смотрела на крутящееся на вертеле мясо, пока Дин не потянул меня за рукав, увлекая куда-то в сторону. С трудом оторвав свои голодные глаза от созерцания прекрасного, я сфокусировала взгляд на толпе орков, к которым меня тащил Дин. Орки были повернуты к нам спинами, и явно смотрели на что-то увлекательное. Протолкавшись между их спинами, мы увидели зрелище, которое заставило нас изумленно приоткрыть рты.
   На небольшом пятачке, окруженном со всех сторон орками, Анд дрался с каким-то огромным и страхолюдным орком. Причем в руках у воина были не его излюбленные мечи, а какие-то короткие палицы. Ими-то он и охаживал своего противника то по спине, то по бокам. Орк вертелся, как мог, пытаясь достать своей дубиной более верткого соперника, но пока не сильно преуспевал в этом.
   Бах!!! Анд оказался за спиной орка и в прыжке со всей силы долбанул орка палками по спине. Бух!!! Орк, не выдержав такого удара, растянулся на земле. Орки взревели: кто-то радостно, кто-то разочаровано.
   -- Ай, молодец! - воскликнул один из орков, с виду довольно пожилой. - Хороший ты воин, парень, прям как урук-хай.
   Он подошел к Анду и покровительственно хлопнул его по спине, потом повернулся к валявшемуся на земле орку.
   -- Вставай, Ургаш, не позорься. Теперь ты убедился, что не став настоящим урук-хаем к человеческому воину лучше не лезть. Я думаю, для тебя это будет хорошим уроком.
   Анд подошел к орку и протянул ему руку. Орк сначала недоверчиво на нее покосился, а потом все-таки ухватился. Став на ноги, он задумчиво посмотрел на Анда и сказал:
   -- Вот, я стану урук-хаем, тогда посмотрим, кто сильнее.
   -- Посмотрим, - отозвался Анд, - только я хотел бы, чтобы мы сражались вместе против кого-то, а не друг против друга.
   Орк слабо улыбнулся, кивнул и вышел из орочьего круга. Анд под одобрительные крики орков тоже покинул круг. На их места сразу же вышли другие орки с палицами. Веселье продолжалось.
   Мы с Дином быстро обогнули толпу и подошли к Анду, который явно намеревался посмотреть битву других орков. Увидев нас, он заулыбался, и спросил:
   -- Вы видели, как я его сделал?
   -- Видели! - ответила я. - Ты молодец!
   Воин заулыбался еще радостней. Какая же у него улыбка красивая! Да и все остальное не подкачало. Его глаза блестели, отражая огонь ближайшего костра, и я невольно засмотрелась в эти глаза. А Анд смотрел на меня.
   -- А где Риддэл? - спросил Дин, вклиниваясь между нами. Я тут же отвела взгляд от воина.
   -- Да тут был где-то, - сбивчиво ответил Анд, оглядываясь по сторонам. - А вот же он!
   Анд целеустремленно направился куда-то в сторону, мы с Дином посеменили следом. Эльф действительно стоял неподалеку, обсуждая что-то с вождем. Судя по оживленному разговору, тема для обоих была интересно.
   --... И пошлину надо уменьшить! Вы с нас сдираете три шкуры! - горячился орк.
   -- Ничего мы с вас не сдираем, - ответил Риддэл. - Это все ваши посредники. Они специально завышают цены и на свои услуги, и на ваши товары. Правда, вы можете отказаться от них и торговать с нами напрямую.
   -- Вы же отказывались пускать нас на свою территорию, как нам с вами торговать? - возразил орк.
   -- Не волнуйтесь, если мой род придет к власти, то мы отменим это правило, - уверенно сказал эльф.
   -- Ну, когда отмените, тогда и говорить будем, - заявил орк. - О, а вот твои друзья! - заметил он нас. - Ладно, эльф, я обсужу этот вопрос со старейшинами, и скажу тебе, что мы решили.
   Вождь развернулся и пошел к уже накрытым столам.
   Риддэл развернулся к нам и в ответ на наши вопросительные взгляды сказал:
   -- Я тут с вождем экономические отношения налаживаю. Пока особыми успехами похвастаться не могу: вождь упрям, как осел. Но о кое-чем мы уже договорились. А вы что делали?
   -- На драку орков смотрели, - сказал Дин. - А кое-кто даже участвовал,- он кивнул на Анда.
   -- Ну, и как, победил? - поинтересовался эльф.
   -- Конечно, - усмехнулся воин. - Ты, кстати, тоже можешь поучаствовать.
   -- Нет, - поразмыслив, сказал Риддэл. - Я лучше посмотрю. Пошли, покажете мне где эти орки.
   Мы уже вчетвером побрели обратно к дерущимся оркам. Судя по реву, доносившемуся оттуда, кто-то из соперников уже поцеловался с землей. Интересно, кто? Мы не успели даже толком рассмотреть победителя, как раздался громкий женский голос:
   -- Вы там долго еще?! У нас уже все готово! Пора начинать праздник!!!
   Орки, услышав это, быстро побросали все свои дела и помчались к столам, чуть не снеся нас по пути. Мы с парнями, боясь, что при таком раскладе места нам может не хватить, тоже поспешили туда. Переживали мы напрасно: нам, как особо почетным гостям было выделено четыре места, причем не где-нибудь, а возле правящей верхушки клана, то есть возле вождя и шамана. Я села с краю, между Риддэлом и Оришкой. Богато уставленный стол радовал глаз и желудок. Ну, что ж место в желудке есть, постараемся попробовать все!
  
  

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"