Ким Сергей Александрович: другие произведения.

4 - Обычная жизнь

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 6.29*56  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Проснуться, сходить в школу, увидеться с друзьями. Поехать на службу, посетить ежедневные тренировки по стрельбе и рукопашному бою. Поругаться с напарником, влипнуть в какую-нибудь неприятность, получить выволочку от начальства. Сесть в кабину робота, сразиться с инопланетным монстром, чудом победить... Вот такая вот самая обычная жизнь у Виктора Северова и других пилотов Евангелионов, живущих в славном городе Токио-3. Но иногда и сильнейшим солдатам планеты хочется немного побыть всего лишь четырнадцатилетними подростками, которыми они и являются...


   Моя благодарность всем друзьям с форума "В Вихре Времён" (http://forum.amahrov.ru/) и товарищам с Самиздата (http://samlib.ru).
   Без вас у меня бы ничего не получилось.
   Отдельная благодарность Сергею Олеговичу
   за множество подсказанных идей и помощь.
  
   Пролог.
  
   Тело скрутил жесточайший приступ кашля, буквально выворачивающий наизнанку, и я рухнул навзничь на слегка подрагивающий металлический пол. Лёгкие всё ещё немного жгло, как всегда от ЛСЛ, безумно кружилась голова, в глазах была непроглядная темнота...
   Или темнота у меня не только в глазах, а ещё и вокруг? Чёрт, надо бы подняться и оглядеться...
   Где бы только ещё на это сил взять?.. Ох, фигово-то мне сейчас как, прости Господи... Ничего не соображаю, вообще... Кто-нибудь, добейте меня уже или полечите! Отрубиться... Хочу отрубиться и проспать денька три для начала...
   Неожиданно я ощутил, что чьи-то руки подняли меня с пола и помогли сесть. Спина опёрлась опять на какую-то слегка вибрирующую металлическую стенку, и кто-то начал протирать платком моё лицо.
   Кое-как разлепил глаза, попытался сфокусировать взгляд, пытаясь разглядеть лицо неизвестного помощника. Увы, но муть в глазах и царящая вокруг темнота этому никак не способствовали.
   - Эх, лейтенант, лейтенант... - прогудел чей-то смутно знакомый мужской голос. - Совсем ты себя не бережёшь...
   Меня аккуратно подхватили подмышки, подняли на ноги, а потом перекинули через плечо и куда-то потащили. Правда мне сейчас на это было глубоко наплевать... Вообще-то, если честно, то куда-то ехать мне даже немного нравилось, и я закрыл глаза от усталости.
   - Нет, конечно, то, что ты такой храбрый и смерти не боишься - это хорошо, -продолжал вполголоса ворчать мой "транспортировщик". - Но так же и помереть недолго, а мне опять тут одному оставаться, что ли? Ну, не одному, конечно... Эх-эх-хэ...
   Сквозь плотно закрытые веки по глазам ударил яркий солнечный свет, и я непроизвольно поморщился. Наполняющий воздух низкий гул как-то очень резко пропал, и тишина буквально заложила уши. А голос тем временем всё продолжал ворчать над ухом:
   - Нельзя тебе сейчас умирать, лейтенант, категорически нельзя... Всё ещё мало у нас таких, как ты, слишком мало... Ты же теперь пример для этой кучки недотёп, называющих себя Силами Самообороны. Пример того, как надо воевать. Пусть им будет стыдно. За то, как они пятнадцать лет назад жевали сопли, когда к островам прорвались корейские самолёты. За то, что полвека пресмыкались перед янки. "Непотопляемый авианосец у берегов СССР", ну надо же!.. Позор.
   Размеренный тон вроде бы убаюкивал, но в то же время и почему-то не давал провалиться в объятья сна...
   Почти что.
   Меня аккуратно сняли с плеча, посадили на какое-то жестковатое сиденье и похлопали по щекам.
   - Эй, лейтенант!
   Кое-как разлепил глаза. Почти сразу же прищурился, пытаясь спастись от льющегося отовсюду яркого солнечного света. Кое-как проморгался, сфокусировал взгляд и вроде бы даже пришёл в себя.
   Однако!..
   Я вообще-то всё же думал придти в себя в корабельном лазарете, на палубе линкора, ну или, на худой, в контактной капсуле... Вокруг же обнаружился уже ставший привычным вагон поезда, а прямо напротив меня сидел погибший более семидесяти лет назад генерал Курибаяси.
   - Очнулся, летйтенант? - поинтересовался японец.
   - Пока не знаю... - прохрипел я, упираясь руками в сиденье, чтобы ненароком не свалиться на пол.
   - Держи, - генерал протянул мне появившуюся словно по мановению волшебной палочки в его руках потёртую металлическую флягу. - Горло хоть смочи.
   Благодарно кивнув, принял "гуманитарную помощь", непослушными пальцами открутил пробку, поднёс ко рту, глотнул.
   Ооо... Амброзия, напиток богов воистину... Вода - это просто здорово... Больше мне сейчас хотелось только холодного сладкого и крепкого чая с лимоном...
   Не успел даже додумать мысль до конца, как понял - пью чай. Крепкий, прохладный, сладкий и с лимоном.
   Хорошая штука - сила воображения, подкреплённая возможностью реализовать фантазии...
   - Спасибо, - как последний варвар вытер рот рукавом куртки и вернул флягу хозяину.
   Тадамити задумчиво поднёс её к носу, понюхал.
   - Надо же - чай... А была ведь простая вода... - японец усмехнулся. - Хорошо, наверное, быть хозяином собственного мира - что пожелал, то и сотворил...
   - Не знаю, не пробовал, - брякнул я. - Блин, как-то слишком часто теперь мне эти глюки мерещаться...
   - Глюки? Мерещатся? - не понял Курибаяси. - А!.. Ты, наверное, считаешь, что всё происходящее - это всего лишь галлюцинации?
   - Ну, вообще-то да... - несколько смущённо почесал я затылок. - Как-то всё-таки ненормально находиться в летящем военно-транспортном самолёте, где вместо кабины - вагоны поезда, где я разговариваю с давным-давно погибшим генералом японской армии, и причём выгляжу...
   Оглядел уже становящийся привычным выцветший под жарким афганским солнцем пограничный камуфляж вкупе с кирзовыми сапогами.
   - ...как никогда не выглядел и выглядеть не мог!
   - И всё? - поднял бровь Тадамити. - Так это мелочи.
   Я даже крякнул от удивления.
   - Ну и что это тогда, если не одна большая галлюцинация, товарищ генерал?
   - Что это? - Курибаяси прикрыл глаза и неожиданно улыбнулся. - Я тоже хотел бы это знать...
   Я выжидательно уставился на японца, чувствуя, что он явно что-то знает, хотя и не договаривает. Ну, или, если у меня просто психическое заболевание огромного масштаба, то всё вокруг - это всего лишь порождения моего воспалённого разума. А значит, это всё - часть меня, и где-то подсознательно я знаю ответы на все свои вопросы...
   - Знаешь, какое самое сильное чувство, лейтенант? Это страх. Если ты не дурак и не безумец ты всё равно будешь чего-то бояться. Можно побороть свои страхи, можно их преодолеть, но они никуда не денутся и всегда будут рядом. Это как тень от воткнутого в землю меча. Будет меч - будет и его тень. Будет храбрость и где-то рядом всегда будет страх.
   Но иногда, лейтенант, страх - это благо. Когда ты сталкиваешься с чем-то неизвестным и непонятным, порой только страх и может тебя спасти. Боязнь гибели или позора позволяет слабому человеческому разуму зацепиться хоть за что-то привычное. Именно поэтому твой кошмар и стал для тебя проводником в этот мир.
   - Этот мир, товарищ генерал?..
   - Может быть, это другой мир, а, может быть, и всего лишь изнанка нашего - это мне неизвестно, - пожал плечами японец. Помолчал и неожиданно добавил. - В конце концов я ведь даже не знаю, правильно ли называть меня генералом Курибаяси Тадамити... Настоящий генерал Курибаяси умер в своей последней атаке на Иводзиме, а я всего лишь его бледная тень с зияющей прорехами памятью, я всего лишь...
   Лицо Тадамити исказилось.
   - Я знаю многое о том, что случилось в мире, но не помню собственной смерти, словно... Словно историю своей жизни я прочитал в какой книге ещё в детстве и успел почти всё позабыть. И нет, я не душа генерала Курибаяси, я всего лишь её частичка, оставшаяся запертой в мече, который он оставил дома перед своей последней битвой... Лейтенант, ты веришь, что у оружия есть душа?
   - Ч-что? - вздрогнул я.
   - Душа, - повторил японец. - У некоторых вещей просто обязана быть душа - иначе никак.
   Я вспомнил о душе Юй, заключённой в Еве-01 и мне стало не по себе.
   - Я не говорю сейчас о винтовках, танках или самолётах - их век слишком короток, чтобы у них был шанс осознать себя как личность. Но вот мечи или, скажем, корабли... Они успевают прожить долгую и насыщенную жизнь. Они знают, какова на вкус кровь врагов и хозяев. Они могут многое вспомнить и многое хотят забыть...
   Генерал усмехнулся.
   - Я сейчас в очень интересной ситуации... Прямо как тот древний мудрец, который однажды заснул, и ему приснилось, что он бабочка, которой снится, что она мудрец. А проснувшись, он долго не мог понять, кто же он - мудрец, которому снилось, что он бабочка или бабочка, которой снилось, что она мудрец... Вот и я теперь думаю - кто же я? Генерал, который решил, что он душа меча, или же душа меча, которой приснилось, что она - генерал?
   У меня уже начала идти кругом голова от ощущения сюрреалистичности всего происходящего. И ведь, что самое обидное, я себя уже начал потихоньку щипать за ногу, но кроме болящей конечности никакого результата не добился...
   - Впрочем, это всего лишь философия, - с усмешкой заявил Курибаяси. - Не особо вслушивайся в бурчание старого солдата, лейтенант... Лучше скажи, как тебе живётся-то?
   - Да вроде бы ничего... - несколько недоумённо пожал я плечами. - Учусь, тренируюсь, служу потихонечку... Ангелов время от времени убиваю...
   - Нет, это-то я всё и так знаю, - покачал головой Тадамити. - Ты лучше скажи, как тебе действительно живётся. Всё-таки ты не японец, ещё очень молод, да и миссия у тебя прямо скажем трудная...
   - Знаете, товарищ генерал... - только сейчас поймал себя на мысли, что почему-то с языка автоматом срывается именно "товарищ", а не "господин"... Впрочем, если товарищей у нас всего лишь попытались в 91-м отменить, то вот господ в 17-м очень даже перестреляли...
   - Да привык я, в принципе. Человек - он такая тварь, что почти ко всему может привыкнуть... Как-то даже теперь и забываю иногда, что была у меня другая жизнь и другой мир. Немного я здесь прожил, но уж слишком пришлось со всем этим сродниться.
   - Это хорошо, - вздохнул японец. - А то ведь у вас там кроме тебя и драться-то некому - женщины сплошняком...
   - Нет, ну женщина - тоже человек... - возразил я.
   - Дело женщины - хранить дом и детей, а войной пускай занимаются мужчины, - категорическим тоном заявил генерал.
   - Как бы мне это Мисато и особенно Аске объяснить... - задумчиво почесал я затылок. - Да и что делать, если других нет? Приходится воевать с теми, кто есть...
   - Глупая у вас всё-таки война, хочу сказать, - заметил Курибаяси. - Очень уж противник себя странно и нелогично ведёт. Почему Ангелы нападают поодиночке? Почему такой сильный разброс в возможностях и тактике? Если это война, то почему нет первичного удара по стратегическим объектам и инфраструктуре врага?
   - Ох, товарищ генерал, умеете вы вопросы задавать... Если бы мы всё это знали, то наверняка было бы легче бороться с Ангелами... Но они, наверное, действуют по какой-то негуманоидной логике...
   - Это всё бред, лейтенант. Логика может быть негуманоидной, но не может быть нелогичной.
   - Ну, может быть, это какая-то особо хитрая тактика...
   - Я бы за такую тактику под Трибунал отдавал, - хмыкнул Тадамити. - Если этим Ангелам нужно что-то в подземельях Токио-3, то я на месте их командира собрал бы вместе несколько единиц и одновременно атаковал город с воздуха и суши. Уничтожил бы в первую очередь ваших Евангелионов, как основную ударную силу, потом зачистил огневые точки, разобрался с гарнизоном и начал инженерную подготовку по проникновению под землю...
   - Хорошо, что вы не командуете Ангелами, товарищ генерал, - рассмеялся я.
   - Нет в этом ничего хорошего, лейтенант, - нахмурился японец. - Сейчас я утрировал, но суть остаётся прежней - даже самый тупой и бездарный, но хоть немного знакомый с военной тактикой, офицер распорядился бы такой силой с гораздо большим умом. И я не склонен думать, что враг совсем уж глуп. Скорее уж это тогда не война и не вторжение, а нечто иное...
   - Ну и что тогда? - спросил я. - Карательная операция межпланетных экологов, сезонная миграция монстров на гнездование, начало библейского Апокалипсиса?
   - Всё может быть... - задумчиво ответил генерал. - Скорее всего, этого никто и никогда не узнает... А жаль. Поняв врага, его можно победить гораздо быстрее и проще...
   - Сунь-Цзы, кажется, говаривал, что тот, кто не знает своего врага будет то побеждать, то проигрывать...
   - Это норма войны. Невозможно всё время побеждать или проигрывать... А на понимание врага иногда просто не бывает времени.
   - Наверное, вы правы... Но, увы, мне пока что не остаётся ничего другого, кроме того как останавливать врагов атакой лоб в лоб.
   - Смотри, лейтенант! - погрозил мне пальцем японец. - Когда-нибудь эта гибельная тактика тебя подведёт и или враг будет слишком силён, или врагов будет слишком много.
   - Надеюсь, что это всё же не случится, товарищ генерал...
   Внезапно вся окружающая реальность начала как-то тонко подрагивать и расплываться. Я немедленно вскочил на ноги.
   - Что это?
   - Похоже, что твоё время здесь подходит к концу, - спокойно произнёс Курибаяси. - Но... Ты ещё ведь вернёшься сюда, лейтенант - когда тебе плохо или больно ты всегда можешь сюда вернуться. А я смогу поговорить с тобой хоть о чём-нибудь...
   Внезапно пришла мысль, что я почему-то по возвращению в реальный мир забываю всё, что видел в... Как там сказал Курибаяси?.. Тень от меча?.. Ну, пусть будет Тень...
   - Жаль, что я, наверное, ничего не вспомню о том, что здесь было...
   - Ничего, это пройдёт... Ты главное - заглядывай к старику хоть иногда, а слишком долго я уже не разговаривал с живыми людьми...
   - Вам, наверное, здесь очень одиноко, товарищ генерал? - тихо произнёс я.
   - Да нет, почему же? - слегка удивился японец. - Пока тебя здесь нет, лейтенант, я обычно сижу в самолёте - разговариваю с теми солдатами...
   - Так они же мёртвые?! - поразился я.
   - Да я как бы тоже, - пожал плечами Тадамити. - Но солдатам всегда найдётся о чём поговорить друг с другом, особенно учитывая то, где и когда воевал я, и где и когда воевали они... А иногда сюда даже ОНА заглядывает.
   Реальность стала рябить сильнее, очертания предметов начали искажаться, как будто бы я смотрел на них через бутылочное стекло. В воздухе повисло какое-то лёгкое жужжание, которое нарастало с каждой секундой.
   Я насторожился.
   - ОНА - это кто?
   - Так ты тоже не знаешь? Но сама себя ОНА называет...
   Жужжание превратилось в высокий звон, заглушив последнее слово, произнесённое генералом Курибаяси.
   - Кто? - выкрикнул я. - Пожалуйста, скажите мне - кто ОНА?!
   Но ответа я уже не услышал.
  
  
   Глава 1. Прошлое и настоящее
  
   Пробуждение было резким.
   Казалось, вот только что я спал и видел какой-то странный сон, а потом будто кто-то щёлкнул тумблером, и вот организм уже переведён в режим бодрствования.
   Ещё даже не открыв глаза, я начал на автомате анализировать поступающие от органов чувств данные.
   Лежу. Кажется, на кровати. Укрытый лёгким одеялом. Гм... Похоже, что голый. Чудовищно першит в горле и режет в груди, как будто в лёгкие засыпали песок... Хотя, не только это, пожалуй - ещё рёбра с левой стороны груди ноют. И слабость в организме. Примерно как после напряжённой тренировки, или нет, как после какой-то не слишком тяжёлой, но достаточно нудной и однообразной работы... Короче, вымотался.
   А ещё я хочу жрать! Нет, не есть, а именно жрать! Такое ощущение, что желудок прилип к позвоночнику и непрерывно трётся об него, беспрерывно канюча "ну, покорми меня, хозяин! Ну, покормиии!.."
   Ах да, и "last but not least" ("последнее по счету, но не по важности") - судя по ОЧЕНЬ характерному запаху, я опять находился в больнице.
   Как же меня это уже достало... Четвёртый Ангел уже по счёту, и после каждого, блин, я очухиваюсь в лазарете. Ведь хотел, ну ведь хотел же избежать этого... Кажется, Младший в оригинале и то меньше по госпиталям валялся, и уж точно столько ущерба не нёс...
   Так. Стоп. Пора бы уже хотя бы глаза открыть, что ли...
   Первым, что я увидел, была кровать.
   Надо мной. Нет, это не меня запихнули под койку, просто я всего-навсего расположился на двухъярусной кровати. Покрутил головой - обнаружил, что вплотную к моей койке приставлены ещё три точно такие же, образуя ровный прямоугольник. Вокруг обнаружилось ещё немало двухэтажных лежанок, скомпонованных по четыре, стойки с медицинским оборудованием и прочая ерунда. Плюс никаких признаков окон, а весь свет шёл от заключённых в продолговатые плафоны лампочек.
   Тааак... Ну, это явно не лазарет НЕРВ - уж какое-то тут всё больно древнее на вид и непривычное...
   Высунул голову, посмотрел наверх, чтобы удостовериться в наличии традиционно незнакомого потолка.
   Есть! Незнакомый, как есть незнакомый!..
   А ещё крайне странный, нужно сказать... Огромное количество пересекающихся труб самого разного калибра, и коробчатые вентиляционные воздуховоды. Пол же оказался гладким на вид и окрашенным в чёрно-красную клетку...
   Ну что ж, Виктор. После анализа всех полученных данных, видимо, стоит сделать вывод, что тебе выпал редкий шанс полежать в корабельном лазарете линейного корабля, спущенного на воду в сороковых годах двадцатого века!
   Круто!!!
   Послышался звук открываемой двери, послышались шаги и голоса двух человек, один из которых был подозрительно мне знаком.
   - ...стояние обоих пилотов не вызывает опасений. Их раны не представляют никакой угрозы здоровью, хотя лейтенант Икари пострадал всё же сильнее... - произнёс чей-то низкий хрипловатый голос на английском с явственным акцентом.
   - Как он? - а вот обладателя этого голоса я точно знаю. Точнее - обладательницу.
   - После очистки лёгких от остатков ЛСЛ и реанимационных процедур в сознание не приходил. Рекомендую ему в ближайшее время не напрягаться лишний раз.
   - Это нормально, - заявила Мисато. - После каждого контакта с Евангелионом пилот сильно выматывается, максимума же этот показатель достигает после активного боя. После него обморок - это даже норма.
   - Ясно. Можете что-нибудь посоветовать для лечения, майор Кацураги?
   - Я не врач, так что ничего определённого сказать не могу... Необходимости в немедленной госпитализации ведь нет?
   - Даже как раз наоборот. Лучше его сейчас как можно меньше тревожить - по моему мнению, это будет лучше, чем немедленно везти лейтенанта Икари на вертолёте в обычный госпиталь. Тем более что у нас есть всё необходимое оборудование даже для проведения хирургических операций.
   - Ну, надеюсь, что до этого не дойдёт...
   Голоса приблизились, я зашевелился.
   - Синдзи?..
   - Командир? - широко зевнул и извернулся на кровати, пытаясь найти взглядом подошедшую Кацураги. Грудь тут же прострелило болью, так что я непроизвольно поморщился.
   - Лежи, лежи! - ладонь майора мягко, но с силой прижала меня обратно к кровати.
   Мисато откуда-то подтянула металлический табурет и уселась рядом со мной, поправляя накинутый поверх формы белый халат.
   - Не буду вам мешать, - послышался удаляющийся голос корабельного врача. - Но особо долго не сидите - больному нужен отдых.
   - Хорошо, - кивнула Кацураги, и с улыбкой взглянула на меня. - Ну, что скажешь?
   - Противник уничтожен? - первая мысль была чёткой и недвусмысленной. Нельзя оставлять врага за спиной, даже если он тяжело ранен.
   Таких врагов нужно добивать контрольным ядерным ударом в голову.
   - Окончательно и безвозвратно, - заверила меня командир. - Три атомных взрыва разнесли эту тварь в пух и прах.
   - Это хорошо...
   - Да, уж, - усмехнулась майор. - Плохого здесь мало.
   - Кстати, - возник у меня вопрос. - А почему у меня в этот раз возникли проблемы с выводом ЛСЛ из лёгких? Ведь чуть не захлебнулся, блин...
   - Извини, Синдзи, - виновато произнесла Кацураги. - Совсем из головы вылетело, что такое может случится...
   - А такое разве может случится?
   - Оказывается - может. Датчики, которые должны заставлять лёгкие выплёскивать ЛСЛ, есть в ложементе и комбинезоне... Но ты был без комбинезона и не в кресле...
   - Проклятье! - с чувством произнёс я. - Ведь предлагала же мне Лэнгли надеть запасной!..
   - А она предлагала? - прищурилась Мисато.
   - Ну, да.
   - И ты отказался? - тон командира стал недобрым.
   - Ну... да...
   - Глупо! - отчеканила майор. - Ты же мог погибнуть!
   - Ну, я же не знал!.. - начал оправдываться я.
   - "Ну, я же не знал!", - передразнила меня Кацураги. - А кто будет знать? Скажи ещё спасибо Аске, что тебя откачала...
   Оп... Я чего, ослышался, что ли?
   - Аска... чего сделала?
   - Спасла тебя, вот чего. И если бы не она, - Мисато многозначительно подняла палец. - То медикам, которые тебя из капсулы вытаскивали, пришлось бы переквалифицироваться в волшебников и пытаться вытащить тебя с того света. А я, честно говоря, не очень уверена в силах местных докторов - это ж всё-таки линкор, а не госпитальный корабль...
   - Ничего себе дела... - протянул я. - Чёрт... Надо будет Лэнгли спасибо сказать, как только из лазарета выйду...
   - Пожалуйста, Икари, - пробурчали из дальнего конца помещения сонным и недовольным голосом. - И чего вы так орёте? Поспать даже нельзя...
   - Эээ... Лэнгли? - сделал я неуверенное предположение, фиксируя какое-то движение на одной из кроватей.
   - Нет - Президент США! - раздражённо произнесла Аска.
   - А... ты чего тут делаешь?
   - Нервы лечу. А ещё пытаюсь хоть немного поспать, пока время есть.
   Мысли внутри моего черепа всё никак не хотели успокаиваться, упорно отвергая получаемую извне информацию.
   Меня. Спасла! Аска!!!
   Правда, верилось в это с большим трудом...
   - Слушай, Лэнгли, а ты что... Правда меня спасла?
   - Угу, - невнятно промычали, кажется из-под одеяла. - И отстань от меня!
   - Спасибо тебе, Лэнгли, - с чувством произнёс я.
   - Не за что, - проворчала девушка. - Считай, что мы квиты.
   - Ну, ладно... - задумчиво протянул я.
   - Когда ты начал задыхаться и потерял сознание, - стала объяснять Мисато. - Аска тебе первую помощь оказала, даже сделала...
   - Мисато-сан!!! - донёсся до нас сдавленный вопль, полный отчаянья.
   - ...на всякий случай массаж сердца, - невозмутимо продолжила Кацураги. - Не пойму, правда зачем. Но не считая пары треснувших рёбер, комплекс мер по спасению утопающих стал твоим спасением.
   - А я-то думаю - чего это у меня бок болит? - ехидно заметил я. - А это меня так спасли, оказывается. Ну, хорошо ещё, что не все рёбра переломали...
   - Лучше бы спасибо сказал, идиот! - на расстоянии примерно метров трёх с одной из кроватей поднялась возмущённая рыжая голова, но почти сразу же с ойканьем улеглась обратно.
   - Спокойнее, Лэнгли, - произнесла Мисато. - Ты ещё не в том состоянии, чтобы...
   - Я в полном порядке! - категорическим тоном заявила Аска, переворачиваясь на бок, чтобы видеть нас, и укутываясь одеялом поплотнее. - Только пусть мне вернут мою одежду! Я хочу уже выйти отсюда!
   - А я думаю, что тебе будет полезнее полежать в лазарете до прибытия в Токио-3, - спокойно заметила Кацураги. - В конце концов, у тебя был сильный болевой шок из-за твоей высокой синхронизации...
   Ага, будет тут болевой шок, когда такая плюха в грудак прилетает.
   Кстати...
   Откинул одеяло по пояс, начал изучать своё состояние. Прямо посередине груди вполне ожидаемо обнаружился ожог величиной примерно с ладонь и уже покрытый запекшейся коркой. Но уже через недельку у меня там, наверное, только шрам и останется: регенерация - великая вещь!..
   - Вот только подарки от Рамиила зажили, а тут на тебе!.. - грустно заключил я.
   - Ничего себе... - тихонько выдохнула Аска, глядя на меня.
   - Красавец, да - этого у меня не отнимешь, - криво усмехнулся я.
   На неподготовленного человека это, наверное, производило несколько гнетущее зрелище. Вся грудь и левое плечо испятнаны разводами заживших ожогов, на правом боку белеет тонкая нить глубокого пореза...То ещё зрелище, в общем.
   - Не волнуйся, Лэнгли, после пары боёв и у тебя тоже будет не хуже, - зловеще посулил я.
   - Иди на фиг, Икари! - воскликнула девушка.
   - Ну, после сегодняшнего боя первая отметочка-то появилась?
   - У меня на груди только кожа покраснела! Нет у меня такого ужаса, как у тебя!
   - Не понял, - нахмурился я.
   - Синдзи, понимаешь, в чём дело... - медленно начала Мисато. - Такие тяжёлые стигматы, похоже, только у тебя и появляются... Аска при гораздо большем уровне синхронизации получила лишь сильнейший болевой шок и лёгкие ожоги, а вот ты...
   - Занятно, - ровным тоном произнёс я. - То есть, получается, что если Ноль-первому в бою оторвёт голову - то же самое случится и со мной? Превосходно. Спасибо за приятную новость, командир.
   - А ты просто не давай возможности врагам оторвать тебе голову, - невозмутимо парировала Кацураги. - И раз уж вы оба проснулись, то я бы хотела кое-что прояснить относительно боя...
   Я вздохнул и приготовился давать пояснения, а вот Лэнгли моментально накрылась одеялом и решительно заявила:
   - Я сплю.
   - Эй, эй!.. Аска! Между прочим, я абсолютно серьёзно! Мне нужно прояснить кое-какие моменты по горячим следам!
   Из-под одеяла донеслось неразборчивое мычание. Мисато, глядя на это, сначала нахмурилась, но потом хитро улыбнулась, подмигнула и стелющейся, как у хищной кошки, походкой двинулась к месту дислокации пилота Ноль-второго.
   - Аска, если ты не встанешь, то я буду вынуждена на крайние меры, - весело заявила майор.
   Под одеялом завошкались. Я, ещё даже не зная коварного плана, начал потихоньку хихикать.
   - Для начала я, пожалуй, сдёрну с тебя одеяло... - мечтательно протянула Кацураги.
   Вошканья прекратились.
   - И что? - буркнули из-под одеяла.
   - Ты не забыла, что тут вообще-то ещё и Синдзи находится? - ехидно поинтересовалась Мисато. - Как думаешь, ему будет интересно посмотреть на тебя без одежды?
   Пауза.
   - Вы не посмеете, - неуверенно заявила Аска.
   - Хочешь проверить? - искренне развеселилась Кацураги. - Синдзи, смотри внимательнее, сейчас я...
   - Нет!!! - заорала Лэнгли, высовывая голову наружу и крепко вцепляясь в одеяло.
   - Ну, вот и славно, - довольно потёрла уже было занесённые для коварного дела руки майор, но почти сразу же стала серьёзной. - А теперь уже без всяких шуток кое-что выясним. Итак, бой начала ты, Аска?
   - Угу.
   - И как он протекал?
   - Фигово.
   - Поподробнее, пожалуйста. Учитесь делать развёрнутые ответы, младший лейтенант.
   Лэнгли вздохнула.
   - Ну, сначала я действовала как в той инструкции, что вы нам прислали...
   - Циркуляре, - автоматически поправила Кацураги.
   - Ну, циркуляре. Поставила АТ-поле на максимум, чтобы при соприкосновении с АТ-полем Ангела оно начало его нейтрализовывать. Вроде бы это сработало, так что дальше я опять действовала согласно... циркуляру, и всадила в башку этой твари кучу снарядов из пистолета, а потом добавила ракетами...
   - Калибр, наверное, оказался маловат, - озабоченно произнесла майор. - Это была какая-то новая модель оружия?
   - Я с таким пистолетом обычно тренировалась - он поудобнее будет, чем М1...
   - А надо было не с тем, что удобнее, а с тем, что эффективнее в бой идти, - наставительно заметила командир. - Вот меч у тебя хороший был, солидный... А это пукалка какая-то, раз даже броню Ангела не пробила. Синдзи, ну-ка, быстро - сравнительный анализ пистолетов М1 и... как там?..
   - "Мелара-Вурфспис".
   - ...И "мелары".
   - Стандартное малогабаритное орудие М1, состоящее на вооружении НЕРВ-Япония, уступает орудию "Мелара-Вурфспис" по скорострельности, весу залпа и ёмкости магазина, а также не имеет дополнительного вооружения в виде управляемого ракетного оружия, - с каменным выражения лица начал я шпарить, как по написанному. - Вместе с тем, образец "мелара" ввиду относительно небольшого калибра (предположительно, три дюйма) не даёт твёрдой гарантии пробивания панцирей Ангелов в отличие от восьмидюймового М1, который с ограниченным успехом был применён против Пятого Ангела Рамиила. Ввиду полученных в ходе сегодняшнего боестолкновения данных рекомендую более тщательно рассмотреть вопрос о принятии орудия "Мелара-Вурфспис" на вооружение НЕРВ-Япония.
   Аска икнула, круглыми глазами уставившись на меня.
   - Отлично, лейтенант, - небрежно бросила Кацураги. - По прибытию в Токио-3 изложите свои соображения в докладной записке.
   - Есть.
   - Продолжим. Что было дальше, Аска?
   - Ангел протаранил наш корабль и начал размахивать своим хлыстом. Я попыталась достать его мечом, но он почему-то не брал эту тварь... А потом Ангел сбил с ног мою Еву, выстрелил в грудь и... - Лэнгли замялась. - И дальше я всё помню только с того момента, как меня растормошил Икари.
   - Ну, раз Ноль-второй продолжил сражение и после того, как ты потеряла сознание, то мне, видимо, стоит сделать предположение, что Евой в это время управлял кто-то другой, - усмехнулась Мисато, переводя взгляд с немки на меня. - Что скажешь, Синдзи?
   - После того, как пилот Лэнгли потеряла сознание, я, памятуя о полученных указаниях, принял управление Евангелионом-02 на себя, - из чистого хулиганства я продолжил свою речь всё в том же насквозь казённом тоне.
   На моих последних словах Аска недовольно заворчала.
   - Что-то не так, Лэнгли? - невозмутимо поинтересовалась Кацураги.
   Девушка некоторое время посверлила взглядом сначала меня, а потом Мисато. Командир лучезарно улыбалась, я же предпочёл прикинуться валенком.
   - Да, нет... - нехотя выдавила немка. - Всё в порядке.
   - Это хорошо, что всё в порядке! Так, а теперь ты, Синдзи, опиши поподробнее свои действия.
   - Нууу... - почесал я кончик носа. - Сначала я перехватил управление над Евой... Это, кстати, было не так и сложно, но зато крайне болезненно и выматывающе. Плюс к тому ещё и уровень синхронизации у меня был явно очень мал, так что управлялся я с Ноль-вторым неважно.
   - Но ведь как-то ты это щупальце Ангелу-то отсёк? - спросила майор.
   - Как? Да обыкновенно - сформировал усиленное АТ-поле вокруг клинка цвайхандера и сначала отрубил хлыст, а потом дистанционно ударил Ангела. Это ему, похоже, не очень понравилось... Ну, а затем я понял, что начинаю терять контроль над Евой и пошёл обрыв цепей. Да и ослабел я очень сильно - даже шевелился с трудом... А тут как раз и твой приказ подоспел - приводить в чувство Лэнгли.
   - Зачем уши-то мне было тереть? - хмуро поинтересовалась Аска. - Какой-то совершенно идиотский способ ведь...
   - Сначала хотел по щекам похлопать, но в ЛСЛ это было... эээ... затруднительно, - честно признался я.
   - Но уши-то тут при чём?!
   - Правильно, Аска, поругай его, - ехидно вставила майор. - Тебе, Синдзи, надо было не уши ей тереть, а...
   Мисато выдержала драматическую паузу и с энтузиазмом воскликнула:
   - ...Целовать её! Как Спящую красавицу!!!
   Неоднократно уже поименованные в ходе нашего разговора органы слуха начали розоветь.
   У меня.
   Лэнгли же на таких мелочах явно решила не останавливаться, так что её лицо стало насыщенно-красного цвета.
   - Вот тебе бы всё шуточки шутить, командир, - проворчал я. - А ведь этот метод крайне сомнителен и, скорее всего, неэффективен...
   - И что? - с умильным выражениям лица поинтересовалась Кацураги. - Эффективность - не главное, главное - процесс!..
   - Мисато-сан!!! - буквально взорвалась от возмущения Лэнгли. - Немедленно прекратите эти свои грязные намёки!!!
   - А на что я намекаю? - невинным тоном спросила Мисато, но Аска моментально заткнулась.
   - Хватит уже эти свои грязные фантазии рассказывать, - буркнула немка.
   - Оу... - мечтательно прикрыла глаза начальник оперативного отдела. - Я предвкушаю немало развлечений... Рей и Габриэллу дразнить бесполезно, а вот здесь можно развернуться, я предполагаю...
   Фигово. Меня ожидает новая порция подколок, но на этот раз с Аской в роли моей потенциальной пассии... Брр! Упаси Бог, от такой радости!..
   Впрочем, я, скорее всего, этот стандартный набор юмора ещё перетерплю, а вот Лэнгли с такой реакцией как бы удар не хватил...
   - Ну, ладно, пошутили и будет, - придав своему лицу максимально серьёзное выражение, заявила Кацураги, хотя в её глазах и продолжали плясать озорные огоньки. - Дальше, я так понимаю, бой вела снова ты, Аска?
   - Я, - посопев и слегка остыв, подтвердила немка.
   - Ты говори, говори, не останавливайся, - подбодрила её майор.
   - Да чего тут говорить-то? Перед тем как Ангел протаранил корабль во второй раз, Икари вроде как сбил с него часть защиты, а потом, когда эта тварь оказалась на расстоянии удара, я всадила ему меч в рану на голове. Ну, Ангел сразу же начал отступать, тут подошёл линкор, и я перевела на него свою Еву... А дальше вы и так всё знаете.
   - Ага... Ну, кое-что теперь становится более понятным... - не слишком понятно сказала командир. - Так. Ну, значит отдыхайте, ребята, я пока пойду, улажу кое-какие дела...
   - Мисато-сан, подождите! - неожиданно оживилась Лэнгли. - А вы не знаете, где Кадзи? Почему он ещё до сих пор ко мне не зашёл?
   Уже было двинувшаяся к выходу Кацураги замерла, как вкопанная и медленно обернулась.
   - Кадзи, говоришь? - нехорошо прищурилась майор. - А нет здесь Кадзи. Не стал он вместе со всеми на линкор высаживаться, а зачем-то на авианосец попёрся. Вот так-то.
   - Ну, значит, у него какие-то крайне важные дела, - уверенно, хотя и с нотками грусти в голосе заявила Аска.
   - Ну-ну, - фыркнула командир. - Ладно, отдыхайте. Потом ещё поговорим.
   - Угу, - промычал я, подкладывая руки под голову и начиная размышлять над новыми данными. Кое-что определённо нужно было обдумать...
   Итак, какой факт стоит отметить, как ключевой?
   Разумеется - отсутствие Кадзи на линкоре. А также то, что он почему-то предпочёл разместиться на авианосце, то есть подальше от Евы. Не хочет рисковать? Пожалуй. И это очень разумно.
   Лично у меня сейчас есть только две основные версии причины нападения Гагиила, и обе они подразумевают, что Ангела что-то привлекло. Согласно первой версии это что-то - клон-зародыш Адама, а согласно второй - Евангелион-02. Тоже ведь в какой-то степени Ангел...
   А теперь вопрос на миллион гео - имеется ли у Кадзи этот самый зародыш из сериала?
   Вот этого я, к своему величайшему сожалению, не знаю. И это очень плохо, так как подобное незнание ничего хорошего в плане прояснения ситуация не даёт... Впрочем, самый простой вывод из всего этого сделать можно - если Кадзи не дурак, то он наверняка придёт к точно таким же выводам. А что это означает? А означает это то, что от потенциально опасных предметов стоит держаться подальше ради собственной безопасности. Что относится к таким предметам? Ну, как я уже упоминал - Ева-02 и зародыш Адама, но так как с последним расставаться нельзя ни при каком случае, то логично будет попытаться держаться подальше от другой потенциальной приманки для внеземных агрессоров...
   Логично, Виктор? Вроде бы да... Но вся загвоздка здесь в том, что слишком многое может поменяться в том случае, если никакого зародыша у Кадзи нет, и вообще всё обстоит совсем иначе, чем в оригинале... Ведь может же так всё обстоять, Виктор? Может, может...
   Ну и что тут сказать, если не выражаться специфическими морскими терминами (сиречь маты)? Scheisse, разве что, пожалуй...
   Я тяжело вздохнул, и меня тут же скрутил жесточайший приступ кашля, буквально выворачивающего наизнанку. Казалось - ещё немного, и я выплюну собственные лёгкие...
   Да, твою ж мать!..
   Сел на кровати, кое-как всё же откашлялся, затыкая себе рот рукой. Отдышался...
   - Фууу... Чтобы я ещё раз сел за руль чужой Евы...
   Во рту появился металлический привкус, вытер губы тыльной стороной ладони... Несколько отстранённо посмотрел на испачканную в крови руку.
   - Эй, Икари... - донёсся до меня тихий голос Аски. - Слушай, а у тебя что - так в каждом бою бывает?
   Бросил взгляд на немку, которая куталась в одеяло по самые уши, так что из-за своей рыжей гривы она сейчас напоминала лису в норе.
   - Так - это как? - спокойно уточнил я, снова укладываясь на койку.
   - Ну... Ожоги, кровь... Да и слабоват ты больно был, когда со мной в капсуле находился...
   - Да я, в общем-то, уже привык. Не так уж и велика, в принципе, эта плата за победу над любым из Ангелов... А ослабел я сильно, потому как твоя Ева - это твоя Ева. Не моя. Это же, наверное, всё равно, что пытаться влезть в чужие доспехи, которые подогнаны вовсе не под тебя...
   - А, ну да, доспехи, - с нотками иронии в голосе произнесла девушка, но затем её тон снова стал серьёзен. - И ты что, не боишься, что однажды тебе достанут из капсулы калекой? Или вообще не достанут...
   Хороший вопрос, Лэнгли... Чертовски хороший вопрос...
   - Да боюсь, наверное, - спокойно ответил я, уставившись в кровать верхнего яруса, которая сейчас заменяла мне потолок. - Мало радости в том, чтобы однажды лишиться зрения, руки или ноги... Но я на этом особо не зацикливаюсь. Мысли - они, знаешь ли, Лэнгли, материальны...
   - Да ты прямо философ, Икари, - фыркнула Аска.
   - Положение обязывает... И всего бояться никаких нервов не хватит. А ты, Лэнгли, такого, кстати, не боишься, что ли?
   - Со мной такого никогда не произойдёт, - уверенно заявила девушка. - Я никогда и никому не проиграю!
   - Никогда не говори никогда, Лэнгли...
   - Глупости!..
   - Глупо думать, что можешь побить врага без всяких проблем, - глядя куда-то в пространство, уронил я. - Но и постоянно бояться - тоже глупо. Истина, как и всегда, где-то посередине...
   - Какой же ты всё-таки зануда, Икари, - слегка презрительно заявила Аска. - Если ты боишься, то просто так и скажи.
   - Боюсь, - легко согласился я. И как будто бы чей-то тихий шёпот послышался у меня в голове. - Если ты не дурак и не безумец, ты всё равно будешь чего-то бояться - пока будет храбрость, рядом всегда будет страх... Ты же, например, видела записи боя с Пятым Ангелом, Лэнгли?
   - Конечно! Я просмотрела все собранные материалы, относительно действий Евангелионов в бою, так что...
   - Знаешь, Лэнгли, - задумчиво продолжал я, даже особо не заботясь - слушает ли немка меня или нет. - Когда Рамиил гонял меня в моём первом заходе - мне не было страшно. Когда эта тварь смогла выдержать первый выстрел из рейлгана, я только разозлился. Но когда он начал стрелять в нас, вложил в выстрел всю свою силу, я испугался. Могу признаться в этом честно - мне было очень страшно... Что он ранит или убьёт Рей.
   Я закрыл глаза, снова непроизвольно вспоминая ту страшную ночь.
   Бушующее вокруг море огня и плавящуюся броню Евы. Проникающий до самых костей жар звёздного пламени, который не в силах было остановить АТ-поле. И боль, очень много боли, которая мне до этого даже и не снилась...
   - И тогда я понял, что могу позволить себе лишь один страх - страх за других.
   - Ну, надо же!.. - саркастически отозвалась Аска, которую моя возвышенная речь, похоже, никак не тронула. - За других он боится, вы только посмотрите... А, может быть, всё дело в этой самой Рей? Это же пилот Аянами, как я поняла.
   - Возможно, - не стал отрицать я.
   - Она что - твоя подружка?
   И почему всех интересует одно и то же?.. Надоело.
   - Она моя сводная сестра. Но я буду рвать Ангелов на британский флаг за любого, кто будет сражаться вместе со мной.
   - Какой интересный расклад... - протянула Аска. - Оба пилота НЕРВ-Япония являются детьми генерала Икари... Любопытное совпадение, ведь так, Икари?
   - Угу. Мир полон совпадений... Например, НЕРВ-США командует некий генерал-майор Лэнгли, верно?
   - Откуда ты это знаешь? - в голосе девушки проскользнули нотки льда.
   - Я вообще-то не очень интересуюсь такими вещами, но положение командира взвода "Эхо" обязало ознакомиться с родителями своих подчинённых. Хотя бы заочно.
   - Ну да, - фыркнула Лэнгли. - Было бы странно, если ты появился в Штатах или Германии, чтобы лично познакомиться с моим отцом или мачехой... Кстати, для чего это тебе было нужно? Или всё из чистого любопытства?
   - Любопытно было, не скрою, немного подумав, ответил я. - Но ещё я хотел узнать, не нужно ли кое-какие темы... в будущем не затрагивать...
   - Ха! Да ты, оказывается, просто само воплощение такта!..
   - Привыкай, Лэнгли, - усмехнулся я. - Ты едешь жить в азиатскую страну, где большая часть людей очень вежливы, тактичны, постараются не сказать тебе гадостей, даже если ты будешь вести себя как последняя сволочь...
   - То есть, в Японии не все такие как ты и твой командир? - ехидно поинтересовалась Аска.
   - Ага, - рассмеялся я, чувствуя, как смех отдаётся болью в горле и лёгких. - НЕРВ всё-таки слишком интернациональная организация, а лучше всего из чужой культуры, по-моему, усваиваются дурные привычки...
   - Ага, Мисато запросто затерялась бы среди американцев, а ты - среди немцев.
   - А почему среди немцев? - даже удивился я.
   - Ты слишком занудный и помешанный на войне, вот почему.
   - А тебе-то откуда это знать?
   - Знаешь ли, я неплохо разбираюсь в людях, Икари, - небрежно бросила Лэнгли, вызвав у меня приступ хохота.
   - Да ну? - неподдельно развеселился я.
   - И нечего ржать! - возмутилась Аска. - Ты мне что - не веришь?
   - Да верю, верю... - выдавил сквозь смех, и тут меня скрутил новый приступ кашля. - Ой, твою мать... Как же я ненавижу всех этих Ангелов...
   - Кстати, вопрос, Икари. Остальных Ангелов так же муторно было валить? И вроде бы ничего сложного, но уж больно много суетиться пришлось...
   Мои губы непроизвольно скривила усмешка.
   - Муторно, Лэнгли? Да сегодня мы все ещё очень дёшево отделались, можно сказать - лёгким испугом...
   - Вот то-то я смотрю, куча кораблей утонула, ты без сознания валяешься, а я всё думала - чего это было-то? - голос Аски просто-таки сочился ехидством. - А это, оказывается, мы просто лёгким испугом отделались!
   - Евангелион-02 получил незначительные повреждения, ты жива, Мисато жива, я жив, хотя и получил небольшую травму, - начал перечислять я. - Ну, а также, насколько знаю, уцелели все основные боевые единицы флота ООН. Все потери в пределах допустимого, ущерб относительно невелик, но главное - Ангел уничтожен и...
   - Боже, Икари... - застонала немка, накрывая голову одеялом. - Заткнись уже, я не могу слушать эту галиматью!
   Примерно секунд двадцать я размышлял не рявкнуть ли мне на упорно игнорирующую субординацию и элементарные нормы вежливости пигалицу, но в итоге всё-таки пришёл к выводу, что сейчас мне это делать лень.
   - Не можешь - научим, не хочешь - заставим, - процитировал я старую армейскую премудрость и широко зевнул.
   Ой, что-то опять спать захотелось... Подремать, что ли, малость? Почему бы и... Да!
   - Это ты, что ли, собрался меня чему-то учить или (ХА!) заставлять? - начала бурчать девушка. - Большего бреда в жизни не слышала. Полная чушь.
   - Угу... - рассеянно промычал я. - И тебе тоже спокойной ночи, Лэнгли...
   И более не отвлекаясь на гневные филиппики немки, я со спокойной душой уснул. Работа выполнена, так что теперь можно и немного отдохнуть...
  
   ***
  
   Солдат спит - служба идёт. На том стояли, стоят и стоять будут армии всех времён и народов. Хоть ты расшибись в лепёшку, но этого принципа, намертво вплавленного в саму человеческую натуру, не исправить - среднестатистический человек ни за что не упустит возможность пофилонить и побездельничать. А иногда самым лучшим вариантом этих родственных занятий является здоровый и крепкий сон...
   Ну, в общем уже, наверное, понятно, что после ухода Мисато я впал в хорошенькую такую спячку, которой ни при каких условиях нельзя было избежать... И то, что у меня под боком (фигурально выражаясь, разумеется) имелась весьма шумная и суматошная особа (по имени Аска Лэнгли) на этот факт никак не влияло.
   Честно говоря, не так уж и много по моим меркам от неё было шума-то. Да и если организм настойчиво требует отдохновения в объятиях Морфея, то никакие Аски тому помехой не станут... Вдобавок приходилось мне и в гораздо более жёстких условиях засыпать, когда, например, в одном помещении со мной находилось несколько человек, справляющих какое-нибудь празднество в компании алкоголесодержащих напитков, включённого света и громкой музыки, так что...
   Так что проснулся я только к утру следующего дня. Если верить моим часам, которые какая-то добрая душа положила рядом со мной на прикроватную тумбочку, времени было уже около семи часов утра.
   Нда... Неплохо я так поспал...
   Аска, кстати, всё ещё дрыхла, беспокойно ворочаясь на кровати... Ну, или делала вид, что спит - кто её знает... Не до того мне как-то сейчас было - на тумбочке помимо часов обнаружилась также и больничная рубаха, которую я незамедлительно решил натянуть. Как бы, дама рядом со мной в помещении находится - как-то не комильфо голышом сидеть, пускай даже и под одеялом...
   Нормы приличия, мать их за ногу, во!..
   ...Как выяснилось спустя совсем немного времени, Аска спящей всё же притворялась. Потому как на появление пары матросов с подносами в руках, находящихся под присмотром хмурого кока и не менее хмурого офицера, она отреагировала весьма бодро, моментально сев на кровати...
   Я сразу же оживился...
   И нет, вовсе не потому, что откинутое в сторону одеяло немки явило мне что-то занимательное и интересное! Кормить нас пришли, вот я и оживился. Всё-таки одной ЛСЛ вкупе лишь со святым духом питаться ой как нездорово...
   ...Честности ради отмечу, что взгляд на Лэнгли мной в тот момент всё-таки был брошен, но был спешно отражён точно такой же больничной рубахой. Впрочем, я это сделал чисто на автомате, нужно признать - один чёрт вряд ли я бы открыл для себя что-то новое или приятное взору... Тем более что у меня постоянно перед глазами имеется и покруче модель для созерцания, она же - мой опекун и командир...
   Так, стоп, стоп!
   Я сейчас думаю о еде и только о ней! Я думаю о еде, я думаю о еде...
   "Любовь приходит и уходит, а кушать хочется всегда..."
   Ну-ка, позавтракаем-ка мы, чем Бог послал...
   В этот день Бог послал Александру Яковлевичу бутылку зубровки, домашние грибки, форшмак из селедки...
   А, нет, не то.
   Почки заячьи верчёные, головы щучьи с чесноком, икра красная...
   Ой, тоже не то!..
   Ну, реальность, конечно же, оказалась гораздо более приземлённей - завтрак лежащих в корабельном лазарете пилотов НЕРВ состоял из куриного бульона, риса с котлетой, куска белого хлеба и стакана яблочного сока. Порции, нужно сказать, были не так чтобы очень велики... Похоже, что, поглядев на наши с Аской малотоннажные тела, флотские усомнились в наших потребительских способностях...
   - Приятного аппетита, Лэнгли, - всё ещё продолжая пребывать во власти культурных приличий, не забыл пожелать я. - И, кстати, с добрым утром.
   В ответ мне послышалось лишь невнятное мычание - немка изволила кушать.
   И совершенно правильно, между прочим очень хорошее занятие... А я что туплю, кстати? Я здесь самый рыжий, что ли? А, ну-ка!..
   Всё имеющееся я умял в два счёта, а желудок ещё и настоятельно требовал добавки, что вкупе с начинающимся чесаться ожогом говорили о вновь заработавшей регенерации и соответственно острой нужде организма в энергии и питательных веществах... Неожиданно остро захотелось чего-нибудь сладкого, причём хорошо бы советско-российской сгущёнки... Ммм... Пальчики оближешь...
   Дааа... Сгущёнки сейчас было бы неплохо поесть...
   А вот здесь, похоже, я сильно задумался, потому как пришедший за пустой посудой матрос посмотрел на меня круглыми от удивления глазами.
   Упс... А вот последнюю фразу я подумал или действительно вслух сказал?..
   ...Всю глубину этого философского вопроса я постигал следующие полчаса с ложкой в одной руке и с початой консервной банкой в другой.
   Под недовольным и даже, пожалуй, слегка брезгливым взглядом Аски, нужно уточнить, сидел.
   - И чего ты на меня пялишься-то, Лэнгли? - в какой-то момент не выдержал я. - На мне узоров нет, и цветы не растут, если тебя это интересует.
   - Да вот смотрю, что за дрянь ты жрёшь, - ехидно ответила девушка. - Похоже то ли на сопли, то ли на гной...
   Это что, типа попытка испортить мне аппетит, да? Ну-ну.
   - И ничего это не дрянь, - спокойно ответил я. - Молоко и сахар - всё натуральное, никаких консервантов... И выглядит хорошо. Это вот если её сварить, то она становится на дерьмо похожа по цвету...
   Аска позеленела и рявкнула:
   - Фу!!! Заткнись!
   Контратака увенчалась успехом - поставь плюсик себе в актив, Виктор, хе-хе...
   - Не я первый начал, - с ухмылкой заметил я, тщательно облизывая ложку.
   - Я смотрю, вы уже проснулись? - бодро произнесла Мисато, заходя к нам в... палату? каюту?..
   - Ага, утро доброе, командир. Что там в мире творится-то? Есть что-нибудь интересное?
   - Плывём потихонечку, - улыбнулась Кацураги, усаживаясь на табурет, стоящий около моей кровати. - Часов через девять прибудем в морской порт Токио-3. А вы, голубки, как эту ночь провели, а?
   - Выспался хорошо, - честно озвучил я первую пришедшую мне на ум мысль. - Теперь вот поел и опять можно спать...
   - Какой сон? Какая еда? - всплеснула руками майор. - Синдзи, у тебя девушка рядом лежит, а ты ерундой страдаешь!
   Краем глаза отметил, как начала багроветь Аска.
   Так. Мужика. Каждой. Срочно! Пока они меня в могилу не свели своим недо... эээ... недо... гм... Недостатком внимания со стороны лиц противоположного пола, во!
   От очередного финала "увлекательнейшего" и "оригинальнейшего" действа под названием "простецко-солдатский юмор Мисато и болезненно реагирующая Аска" меня избавило более занимательное зрелище на входе в лазарет.
   В проёме двери нарисовался довольно ухмыляющийся Кадзи без кителя, в мятой форменной рубашке и брюках... А в следующий миг на его лице отразилось совершенно искреннее недоумение.
   Рёдзи сцапала чья-то лапища, выкрутила ему руку, а к голове капитана НЕРВ-чего-то-там приставили внушительного вида ствол. Принадлежащий автоматическому пистолету Стечкина, если меня не подводят глаза и память.
   - Сержант! - рявкнули в коридоре. - Какого хера посторонние трутся у лазарета? Сержант! Сержант?..
   Между тем Кадзи, кажется, начал врубаться, что происходит что-то не то.
   - Release me! I'm captain Ryoji, NERV!
   - НЕРВ? Техник, что ли? А хер ли тут околачиваешься? Вашим дальше "стадиона" делать нечего.
   Всё ещё находящегося в некотором недоумении шпиона, достаточно бодро потащили куда-то в сторону, и наконец показался и его пленитель - здоровенный детина поперёк себя шире в камуфляже и с заткнутым под погон беретом... Чёрным беретом, между прочим.
   Значит, попался наш Кадзи в лапы российской морской пехоты...
   - Сержант, твою мать!..
   Где в коридоре послышался молодой, слегка запыханный голос. Морпех вместе с капитаном остановился напротив дверного проёма.
   - Тарщ прапорщик...
   - Смирррна!.. Какого лешего не на посту?! Почему посторонние шляются?! Хорошо, что я мимо проходил и вовремя угрозу заметил!..
   - Тарщ прапорщик, да я...
   - ...трындлявая херня. В гальюне, что ли, был?
   - Так точно...
   - Ну, и чего ты тогда тут стоишь? Иди обратно - ищи там свои два наряда.
   - Есть!..
   - Синдзи, - вполголоса обратилась ко мне Мисато, с каменным лицом наблюдавшая за всем происходящим. - А что, собственно...
   - Капитана Рёдзи не опознали как такового, - пояснил я. - Зато теперь его, кажется, подозревают в шпионаже и терроризме.
   На секунду лицо Кацураги приобрело мечтательное выражение, но она почти сразу посерьёзнела.
   - В таком случае, это нужно немедленно прекратить... Hey, soldier! Stop! Release this guy and...
   - А? - повернулся к нам морпех. Это оказался мужик лет сорока с густыми, слегка седыми усами, делавшими его похожими на моржа...
   Облачившегося в камуфляж и взявшего в руки АПС моржа, мда.
   - Эээ... - кажется, он разглядел, что Мисато принадлежит к высшим офицерам НЕРВ... Или просто засмотрелся на симпатичную девушку - хрен знает...
   - I'm major Katsuragi, chief of an operations section NERV-Japan. Release captain Ryoji.
   - Эээ... Мичман Захаров... Ммм... Вот ду ю вонт, мэм?
   С английским у морпеха явно была беда.
   - Товарищ мичман, майор Кацураги, начальник оперативного отдела НЕРВ-Япония, просит отпустить капитана Рёдзи, - пришёл я на помощь.
   Напряжённое было лицо бойца просветлело.
   - Ваш?
   - Так точно. Это капитан Рёдзи, прибыл к нам из США, как сопровождающий Евангелиона-02 и его пилота.
   - Ааа... Ну, тогда пущай гуляет. Но скажи ему, парень, чтобы больше по кораблю без дела не слонялся - это вам не музей.
   - Передам, товарищ мичман.
   - Тогда счастливо оставаться. Эээ... Гуд бай, герр майор.
   Больших усилий мне стоило не заржать в этот момент.
   И в эту же секунду Кадзи был отпущен на свободу, правда, без особой вежливости, так что не отличающийся особо могучим телосложением буквально влетел внутрь лазарета. Остановился, выпрямился, отряхнулся, поправил воротник. Согнал с лица недовольную гримасу и нацепил свою всегдашнюю улыбочку.
   - Кадзи-сан, вы в порядке? - вышедшая из невольного ступора немка мигом слетела с кровати и подскочила к объекту своего обожания. - Что за кретины на этом корабле? С этим нужно обязательно разобраться!
   - Всё нормально, Аска, - вполне мирно произнёс капитан, потрепав Лэнгли по голове. - Это их работа...
   - Когда-нибудь подведёт тебя привычка шататься где попало, Кадзи, - слегка ехидно произнесла Мисато. - Особенно учитывая, что даже не попытался освободиться. А если бы то оказался противник?
   - Я просто знал, что всё происходящее это просто мелкое недоразумение, - парировал шпион.
   - Ничего себе недоразумение! - возмутилась Аска, скрещивая руки на груди. - Да этот идиот приставил тебе пистолет к голове!
   - И совершенно правильно сделал, - промурлыкала Кацураги. - Тебя, Кадзи, здесь вообще быть не должно - я сама вчера попросила капитана пускать сюда кого бы то ни было только с моего разрешения.
   - А чего это ты так сурово, Мисато, а? - тон Рёдзи был всё таким же тёплым и доброжелательным, но мне почудились в нём нотки металла.
   - А где ты вчера был, Кадзи, а? - ядовито передразнила Кацураги. - Слинял, так ведь?
   - Я должен доставить Командующему Икари кое-какие секретные материалы и обязан был позаботиться об их сохранности.
   - Жалкое оправдание, - фыркнула майор.
   - Уж какое есть, - простодушно пожал плечами шпион. - И я знал, что вчера только бы помешал - я же не создан ни для командной, ни для организационной работы...
   - Да я помню, - слегка прищурилась Мисато. - Что это, кстати, за материалы-то такие?
   - Извини, дорогая, но это секретная информация, - мягко улыбнулся Рёдзи.
   - Настолько, что даже начальнику оперативного отдела её знать не положено? - подняла бровь Кацураги.
   Кадзи выразительно посмотрел сначала на Аску, а потом на меня.
   - Именно так, дорогая, именно так...
   - Можно не называть меня "дорогой"? - поморщилась майор.
   - Запрещаешь мне? - улыбнулся Кадзи.
   - Ты сегодня очень догадлив, как я посмотрю! - в притворном изумлении развела руками Кацураги.
   - Может быть, в честь этого нетривиального события мы по прибытию в Токио-3 куда-нибудь сходим вместе?
   - Нет, - хладнокровно ответила Мисато.
   - А чего так?
   - Дел много. Да и просто неохота куда-то идти... с тобой.
   - Ну, как знаешь...
   - Знаю, знаю. И ещё я знаю, что тебе лучше бы надеть свой китель, чтобы больше не позорить НЕРВ. А то твоя небритая и патлатая морда прямо-таки просит, чтобы по ней настучали.
   - Буду только рад, если стучать будешь ты, Мисато, - ухмыльнулся Рёдзи.
   - Вряд ли, - подчёркнуто-равнодушно бросила девушка. - Бить я бы тебя не стала...
   - А что бы стала?
   Кацураги с самым задумчивым видом начала изучать ногти на своей левой руке.
   - Этот солдат подсказал мне гораздо более эффективный вариант... - майор задумчиво накрутила на палец прядь волос... А затем в её правой руке буквально из ниоткуда материализовался табельный УСП, направленный прямо на Кадзи.
   - Бум, и всё, - недобро улыбнулась Мисато, несколько секунд подержав шпиона на мушке, а потом совершенно ковбойским движением крутанула тяжёлый пистолет на пальце и убрала его обратно в поясную кобуру.
   - Только смотри, не промахнись на этот раз... - как мне показалось, немного печально улыбнулся Рёдзи.
   - Так, - решительно поднялась со своего места Мисато. - По-моему нам всем нужно проветрится на свежем воздухе, чтобы прочистить мозги... Есть возражения?
   Ой, а что, развлекуха уже кончается? Жаааль... За перепалками командира и Кадзи наблюдать зело как интересно... А, заодно, и за постоянно меняющей выражение лица Аской наблюдать забавно - похоже, что Мисато она всё-таки невзлюбила... Ну, думаю, это не такая уж и беда - Кацураги из тех людей, что могут поладить с кем угодно. Хотя у неё, я смотрю, с Кадзи тоже как-то не особо складывается...
   Так, стоп. Тут, кажется, речь зашла за прогулку, так?..
   - По-моему здесь просто есть кое-какие трудности, - заметил я. - У меня из одежды только вымоченный в ЛСЛ мундир, а у Лэнгли и вообще только один контактный комбинезон...
   - Моё любимое платье!.. Мои любимые туфли!.. - донёсся со стороны немки страдальческий стон.
   - Ничего, Синдзи, твой мундир уже постирали и высушили, а Аске привезли смену одежды. Ну, так что? Прогулка на свежем воздухе для укрепления организма? Я уже и с доктором на этот счёт успела посоветоваться...
   Возражений не последовало. Раз уж даже доктор разрешил, то куда нам - простым смертным, ему перечить...
  
   ***
  
   Всё-таки линкор - штука, внушающая уважение. Здоровенный и, даже чисто визуально, производящий впечатление огромной силы, он казался просто настоящим стальным островом.
   Боевым стальным островом, что немаловажно. На котором я сейчас находился, между делом говоря. Сбылась мечта идиота? О, да! Правда, о таком я никогда и не мечтал - уж больно редкий этот зверь был в любом известном мне варианте XXI века...
   Фильм "Захват", он же "В осаде" со Стивеном Сигалом помните? Вот и я помню, ибо классика жанра боевиков. А ведь там как раз на систершипе "Советского Союза" всё дело и происходило, на "Миссури"...
   Гм. Нда, когнитивный диссонанс однако. В голове до сих пор с трудом укладывается, как корабли с именами "Миссури" и "Советский Союз" могут быть, так сказать, ближайшими родственниками...
   Но необычный мир требует необычных решений, верно? Заодно и выпала честь этому диковинному кораблю Русского флота в некотором роде вернуть своему новому имени заслуженную славу, которой он оказался лишён. Линкор "Советский Союз" то ведь так и остался недостроенным из-за начавшей Войны, а после Великой Отечественной стране была явно не до него... Да и прошло время тяжёлых артиллерийских кораблей, как все тогда решили. Ракеты на тот момент были мощнее, точнее и компактнее крупнокалиберных орудий, да и вдобавок перед ними была бесполезна любая, даже самая прочная, броня...
   Закат многовековой эры линкоров? В моём мире однозначно - да, а вот здесь - очень даже отнюдь.
   В условиях, когда все силы бросаются на постройку более востребованных и эффективных лёгких и средних кораблей, любая тяжёлая единица обретает весьма большое значение. И пусть даже иногда модернизировать старый корабль сложнее или дороже, чем построить новый, но что если нельзя построить этот самый новый?..
   Всё-таки, хотя и недолюбливаю американцев, но здесь они оказались просто молодцами. Такие корабли в строю сохранили...
   - ...Ну, что скажешь? - задумчиво протянула Мисато, облокачиваясь на поручни и устремляя взгляд на пару идущих рядом кораблей.
   - Насчёт чего? - уточнил я, становясь рядом с командиром на... эээ... террасе, идущей вдоль надстроек линкора. Кстати, сейчас мы с Кацураги были рядом одни, потому как Аска и Кадзи решили отколоться от нас, а мы были не очень-то и против. Как мне кажется, сейчас майор заведёт со мной какой-нибудь разговор, присутствие посторонних при котором будет крайне нежелательно... Кадзи я думаю тоже есть о чём побеседовать со своей подопечной.
   - В данный момент я бы хотела услышать твоё мнение о Лэнгли, - пояснила девушка. - С профессиональной точки зрения. Не с точки зрения её привлекательности, как девушки.
   Шпильку я предпочёл пропустить мимо ушей и начал собирать воедино все свои мысли и впечатления о пополнении. Одёрнул жёсткий, как будто накрахмаленный, воротник кителя, почесал нос многозначительно хмыкнул... В общем совершил все положенные в таких случаях ритуальные действия и приступил к докладу:
   - Свою Еву знает на "отлично". Неплохо подготовлена в целом, умна, решительно, бесстрашна. Даже слишком, местами. Хорошая реакция, удовлетворительные боевые навыки. Для новичка всё это просто замечательно...
   - Но?.. - многозначительно протянула майор.
   - У неё явно скверный характер и чересчур завышенное самомнение, - поморщился я. - Гонору много, но он почти ничем не подкреплён. Лэнгли ведёт себя так, как будто она ветеран, а на самом деле...
   - Ветераны так себя не ведут, - вставила Мисато.
   - Ну да. Так себя ведут малолетние девчонки, которые чересчур много о себе думают.
   - Вывод, - хмыкнула Кацураги.
   - Хорошая заготовка для бойца. Но не боец. Довольно паршиво работает в команде, так что предполагаю проблемы в данной сфере. То, как расписывал её крутизну капитан Рёдзи с реальностью, по моему мнению, соотносится слабо.
   - Ну, ещё бы! - насмешливо фыркнула командир. - Я бы удивилась, если бы это было не так. Это ж Кадзи. Он же даже поломанную и ржавую машину будет расхваливать так, как будто это "Ламборджини Мурсьелаго"...
   Мисато раздражённо засопела, но затем быстро взяла себя в руки и уже спокойным тоном добавила:
   - Неплохой разбор, Синдзи, очень даже неплохой... Я, в принципе, пришла к точно таким же выводам...
   - Стараемся, - хмыкнул я. - А теперь можно и я тебе вопрос задам? Не по службе вопрос.
   - Валяй, - заинтересовалась Кацураги.
   - Кадзи Рёдзи. Кто он? Почему ты так на него среагировала при встрече?
   Майор помрачнела.
   - Он моё прошлое.
   - Если не хочешь, то не рассказывай - я, в общем-то, не настаиваю...
   - Слишком много чести ему тогда будет, - поморщилась Мисато. - Рёдзи Кадзи - мой бывший... парень.
   - Ага... Не сошлись характерами? - понимающе кивнул я.
   - Сложный вопрос, - проворчала Кацураги. - Я этого сукина сына уже давно знаю, но его характер всё ещё преподносит мне сюрпризы...
   - Давно знаешь?..
   - Угу. Мы с ним ещё в колледже познакомились, а было это... - девушка задумалась. -Ммм, дай Бог памяти... Ага... Больше десяти лет уже прошло... Ого! Ничего себе время летит-то... Хм. Ну, в общем мы с ним познакомились и... эээ... некоторое время были вместе. Пока он не стал вести себя как последняя сволочь. И вот после этого мы разругались и разбежались. Да, причём так, что я послала к чёрту всё и вся, бросила колледж и завербовалась в армию.
   - Неплохо, - присвистнул я. - Узнаю почерк Мисато Кацураги.
   - Молодая была, - улыбнулась девушка. - Молодая, глупая и вспыльчивая.
   - Да будет на себя наговаривать-то, - тоже улыбнулся я и почесал кончик носа. - Нда, но история, нужно сказать, мелодраматичная...
   - Да ты подожди, Синдзи, это ещё только половина истории, - усмехнулась майор. - Весь прикол в том, что этот кретин тоже бросил колледж и поплёлся следом за мной в армию.
   О-па! А вот про такое я что-то раньше не слышал...
   - Вот даже так?
   - Вот даже так. Представляешь мою ярость, когда я первый раз увидела эту вечно ухмыляющуюся рожу в Академии? Нееет, не представляешь! Эх, хорошо, что у меня тогда под рукой не оказалось ничего тяжёлого или огнестрельного... Или чего-нибудь бронированного на гусеницах...
   - Повезло бедняге, - ехидно прокомментировал я.
   - И не говори, Синдзи! - рассмеялась Кацураги. - Ух, но как же меня это бесило!.. И ведь его нельзя было ни пристрелить, ни даже отдубасить, иначе бы я вылетела ещё и из Академии... Хорошо ещё, что мы с ним мало пересекались по учёбе и службе - он пошёл в армейскую разведку, а я в пехоту... После Академии мы, слава Богу, в Японии с ним больше не виделись, но вот потом, в Синьцзяне нам ещё разок пришлось пересечься... Не в самых приятных условиях.
   Девушка поморщилась.
   - А теперь - на тебе! Опять вижу эту морду здесь и сейчас! Да ещё и, вполне возможно, не раз увижу в ближайшем будущем... Ррр! Я просто в восторге!
   - Да наплюй ты на него просто, Мисато, - предложил я. - Будешь ещё себе нервы портить из-за всяких...
   - Наплевать? Ну, именно это я и собираюсь делать. Правда не знаю, как долго смогу продержаться... Уж очень он меня раздражает. Тоже мне важная птица-инструктор...
   - Кстати, если именно он был ответственен за подготовку Лэнгли (фиговую подготовку), то с него можно и спросить... Мог бы и научить чему-нибудь свою подопечную, раз такой умный.
   - Этот научит, как же, - скептически заметила Мисато. - Вот как только про женщин и деньги думать перестанет, так сразу же и научит. Никогда, то есть. Или научит, но совсем не тому, что нужно знать приличной девушке.
   Я аж поперхнулся от нехороших мыслей. Нет, вроде бы Кадзи все приставания Аски отвергает, но что если...
   - В смысле?!
   - Да шучу я, шучу. Кадзи, конечно, козёл и бабник, но склонности к педофилии я у него вроде бы не замечала. Раньше, по крайней мере.
   - Вот ты меня сейчас прямо офигеть как успокоила, командир! Я же теперь спокойно спать не смогу...
   - А чего это так, а? - хитро прищурилась девушка.
   - Да вот так! Мысли всякие нехорошие посещать будут, - ненатурально вздохнул я. - Может для спокойствия просто пристрелить этого Рёдзи, и всё?
   - Он тебе не понравился? - почти обрадовалась Кацураги. - Круто! Теперь нас будет уже двое... Вот только чего это ты такой кровожадный стал? То за меня, то за эту рыжую хочешь с Кадзи стреляться... Неужели...
   В голосе командира появились трагические нотки.
   - Неужели ты хочешь меня покинуть ради этой малолетки?
   - Ни в коем разе, - не моргнув глазом, заявил я. - Куда ей до тебя-то! Но поруганная честь любой дамы заставляет меня...
   В следующий миг моя шея оказалась в захвате, Мисато притянула меня поближе и с довольным лицом начала натирать мне макушку кулаком.
   - Изменять? Мне?! Не позволю!
   - Пусти! - пискнул я, зажмуриваясь и вцепляясь зубами в рукав командирского кителя.
   - Да он ещё и кусается! - со смехом возмутилась девушка, отпуская меня. Я тоже рассмеялся.
   - Ну, настроение, я смотрю, у тебя хорошее, Синдзи.
   - Не жалуюсь. Да и у тебя, Мисато, настроение тоже, вроде бы неплохое.
   - Ага. Как насчёт того, чтобы по прибытию в Токио отметить ещё одну победу над Ангелами и поприветствовать нового пилота в более дружеской обстановке?
   - Почему бы и... Да! Только надо бы ещё подумать, как этого самого нового пилота учить, переучивать и воспитывать.
   - Переучим, воспитаем - не бойся, Синдзи. Есть я, есть инструкторы, ну и ты тоже поучаствуешь в этом занимательно деле...
   - А чего я-то сразу? - наигранно возмутился я.
   - А как же иначе-то? Кто у нас непосредственный командир? Ты! Заодно и сам поучишься, как с новобранцами дела вести. Ты же у нас бойкий парень, Синдзи - общий язык с этой девчонкой быстро найдёшь.
   - Дай-то Бог... - скептически заметил я.
   - ...Вот с Рей же как-то нашёл этот самый общий язык? Нашёл. А я уж было думала, что она в этом плане совершенно безнадё...
   - Но-но! Я бы попросил без...
   - Просит он, видите ли, - добродушно проворчала Мисато. - Ну, раз просишь, то будь по-твоему.
   - Что за шум, а драки нет? - добродушно прогудел Кадзи, выныривая откуда из-за поворота.
   - Хочешь драки? Могу устроить, - мило улыбнулась майор.
   - Спасибо, но я, пожалуй, откажусь от столь заманчивого предложения, - усмехнулся Рёдзи. - А то уж больно рука у тебя тяжёлая...
   Между тем рядом с нашим шпионом нарисовалась и Аска, преданно поедающая любимого инструктора глазами.
   И на ней оказалось точно такое же персикового цвета платье и красные туфли, как в момент первого появления. Но ведь, вроде бы, всё это должно быть испарено атомным взрывом и покоиться на дне Курило-Камчатского желоба, ведь так?..
   - О, классное платье, Лэнгли. В ядерном огне не горит, в океанской воде не тонет... - брякнул я первое пришедшее в голову.
   - Дурак, что ли? - возмутилась Аска. - Это же совершенно другое платье! Разве ты не видишь?
   - Неа.
   - Оно же гораздо хуже того, что осталось на "Венчуре"! - буквально запричитала немка. - Уже только за это я готова убить этого Ангела ещё раз! А потом ещё и ещё! Моё любимое платье... И туфли!..
   - Да что ты мне заливаешь? - даже как-то возмутился я. - Чего я, в одежде не разбираюсь, что ли? Там же точно такой же материал был, покрой и исполнение!
   - А это тут при чём? - нахмурилась девушка. - У меня их вообще пять штук однотипных... было. Но они все разные!
   - Oh, Mein Gott... - закатил я глаза. - Я никогда не научусь понимать все эти женские заморочки...
   - А ведь верно, Аска, - неожиданно вмешалась Мисато. - То платье было явно получше...
   - Ну, хоть кто-то меня здесь понимает! - обрадовалась Лэнгли.
   - А чего тут не понять-то? Но и это очень даже хорошее, на мой взгляд.
   - Конечно, ведь это же я его выбирала. Но вообще-то...
   А дальше между девушками пошло вполне непринуждённое обсуждение одной из главных женских проблем - "носить нечего".
   - Женщины... - вздохнул Кадзи, засовывая руку за пазуху и доставая пачку "Парламента". - Может быть оставим их, Синдзи? Не против составить мне компанию?
   Ага... Теперь они с Мисато, значит, поменялись объектами зондирования... Ну, ладно, мы тоже не прочь посмотреть, кто таков Рёдзи Кадзи и с чем его едят...
   - Совершенно не против, сэр.
   - Да говорю же, зови меня просто Кадзи. Хорошо?
   - Ну... Хорошо.
   Отошли немного в сторону. Кадзи на ходу сунул сигарету в зубы, подкурил её солидно выглядящей зажигалкой "зиппо", затянулся и блаженно прищурился, подставив лицо морскому бризу.
   - Люблю море, - сообщил мне капитан. - Я здорово по нему скучал последние годы, пока безвылазно сидел в Неваде вместе с Аской... Жара, пыль - та ещё тоска.
   Я вежливо молчал, стараясь излучать во всех диапазонах исключительно дружелюбие и добродушие, хотя внутренне напрягся в ожидании какой-нибудь скрытой проверки на "вшивость". Почему? Так это же Кадзи. Шпион, то бишь. Агент непонятно кого, действующий непонятно зачем. В разговорах с ним бдительность терять не стоит, ой не стоит...
   Жаль только, что хорошая мысля приходит опосля, и подумать об этом хорошо было бы ещё при нашей самой первой встрече. Беседа с глазу на глаз - штука однозначно более серьёзная, но и в обычных разговорах ему спуску давать всё же не следует...
   Вся проблема только в том, что если быть солдатом я с горем пополам научился, то вот к шпионажу у меня явно способностей не имеется. Ну, не мне с такими зубрами тягаться, которые уже не одного новичка схарчили и не подавились. И что мне делать - решительно непонятно...
   - А вот ты любишь море, Синдзи?
   - Нет. Вообще воду не люблю и плавать не умею.
   - Бывает... - философски протянул Кадзи. - А то, что мы сейчас плывём по океану тебя никак не напрягает?
   - Так мы ж на корабле, - пожал плечами. - Тем более что я всегда хотел побывать на мощном боевом корабле... Правда дальше ракетного крейсера мои фантазии никогда не простирались.
   - Эх, где мои четырнадцать лет?.. - тихонько рассмеялся Кадзи. - Тоже бы интересовался танками, кораблями и самолётами, как любой нормальный пацан... Но тебе-то, наверное, всё это уже поперёк горла стоит - как-никак с самого детства тренируешься...
   Примитивный ход. Тот, кому надо, уже давным-давно знает, что никто меня с пелёнок в Еву не запихивал и не учил говорить вместо "папа" и "мама" "так точно" и "никак нет".
   - Скажем так... - подумав, ответил я. - Это не слишком соответствует правде. Никто и никогда не будет в здравом уме вместо погремушек давать ребёнку гранату, а вместо машинки - бронетранспортёр.
   - То есть... - поднял бровь капитан.
   - То есть меня воспитывали нормальным ребёнком, а не малолетним убийцей и диверсантом.
   - Это, безусловно, радует, - широко улыбнулся Рёдзи. - Но должен отметить, что для своих лет ты рассуждаешь крайне грамотно и разумно...
   - Хорошая наследственность, - я решил, что немного наглости в голосе не помешает. - Мне есть на кого ориентироваться.
   - О да, с этим не поспоришь, - хитро улыбнулся капитан. - Я был бы крайне удивлён, если бы у Командующего Икари был другой сын...
   - Ну, у Командующего Лэнгли дочь тоже вроде бы не подкачала.
   - Это ты про Аску, что ли? - расхохотался Кадзи. - Ну, она всё-таки ещё просто капризный и избалованный ребёнок, которому далеко до такого первоклассного бойца, как ты.
   Грубо, мистер Бонд, очень грубо.
   - А ещё вчера, Кадзи, вы говорили о пилоте Лэнгли совсем другое, - я скептически нахмурился и скрестил руки на груди. - Я бы даже сказал - прямо противоположное.
   - Понимаешь в чём тут дело, Синдзи... - доверительным тоном начал капитан, кладя мне руку на плечо. - Мы - те, кто занимались обучением Аски, решили, что из-за кое-каких... эээ... моментов её прошлого будет лучше не перечить ей в таких вопросах...
   - Превосходно, - ледяным тоном заявил я. - Вы предпочли не решать проблемы, а пустить всё на самотёк.
   - Ты просто не знаешь всего, Синдзи... - с помрачневшим лицом произнёс Кадзи.
   - А вы мне расскажите. Хотя нет, дайте-ка я сам скажу... Это ведь из-за смерти её матери?
   - Откуда ты... - капитан явно был удивлён, но почти сразу же взял себя в руки. - Эм... Ну, в общем, да. Именно из-за этого мы и решили её всячески беречь...
   - Ничего, что меня в точно такой же ситуации никто беречь не решил? Впрочем... Не мне судить.
   - Только давай это останется между нами - хорошо, Синдзи?
   - Да я, как бы и не собирался об этом болтать... - пожал плечами. - Просто в своё время решил поинтересоваться на будущее - какие темы в разговоре с моей будущей подчинённой мне затрагивать не стоит.
   - Ах да, ты же ведь номинальный командир всех пилотов Евангелионов... - понимающе закивал Кадзи. - Понимаю, понимаю. Что ж... Это весьма похвально.
   - Да просто положение обязывает.
   - Положение, да... - задумчиво протянул капитан. - Кстати, как тебе в целом Лэнгли? Было бы интересно услышать мнение самого результативного убийцы Ангелов в мире...
   Да вы все сговорились, что ли? Тоже мне нашли экспертное бюро, блин...
   - Для начала сойдёт, - дипломатично ответил я. - Но больше словами о "самом лучшем пилоте Евангелиона" лучше не бросайтесь, а то это, мягко говоря, мало соответствует истине.
   - Но ведь уровень синхронизации Аски... - завёл старую пластинку Рёдзи.
   - Кадзи, вот только давайте не будем о синхронизации, хорошо? - скривился я, будто от зубной боли. - А я, в свою очередь, промолчу о том, как Лэнгли вырубилась после первой же оплеухи, саботировала приказы вышестоящих офицеров и всё такое прочее... Между прочим, к вам, как к её непосредственному наставнику, в связи со всем этим будут вопросы.
   - О! Спасибо, что предупредил, Синдзи! - оживился Кадзи. - Буду знать и готовиться.
   Тьфу ты! Проговорился, блин.
   - Не рассчитывайте на лёгкий исход, - кисло произнёс я. - Мисато от вас так просто не отстанет.
   - Очень надеюсь, - ухмыльнулся капитан.
   - Это, конечно, не моё дело... Но, по-моему, Мисато ясно дала понять, что ей неприятно ваше общество.
   - Ну, думаю, что мы как-нибудь с ней разберёмся между собой, - с улыбкой ответил Кадзи, но я чётко услышал в его тоне "не суй нос не в свои дела, парень". - Кстати, глядя на вас с Мисато, я бы никогда не сказал, что вы - подчинённый и командир... Уж больно хорошие у вас отношения.
   - Просто она мой опекун... и хороший друг помимо всего прочего. Так что... Нет, я не собираюсь лезть в её жизнь или учить, что делать. Мисато - взрослая и может сама всё решить куда лучше меня... Но могу сказать, что если её кто-то обидит, то это будет очень большой ошибкой... Можно сказать, фатальной. Уж можете мне поверить.
   - Да-да, - рассеянно кивнул Кадзи. - Я тоже считаю, что тот, кто обидит Мисато, совершит, пожалуй, свою самую серьёзную ошибку в жизни...
   И всё-то мы поняли - верно, господин шпион? И пусть я очень тщательно размыл и замаскировал угрозу в этой куче малосвязного бреда, но ты-то ведь у нас умный человек. И как умный человек просекай - ещё раз обидишь Мисато, и я лично постараюсь обеспечить тебе крайне насыщенную, но не слишком долгую жизнь.
   И пусть моё слово будет крепче стали и дольше мира, не будь я Виктор Северов и сын Командующего Икари.
  
  
   Глава 2. С корабля на бал
  
   Нужно признать, что нынешнее моё вступление в славный град Токио-3 оказалось весьма эффектным.
   Во-первых, я прибыл на линкоре. Во-вторых, сопровождаемый внушительным эскортом из малых кораблей ВМФ России и Японии и прикрываемый с воздуха истребительной и противолодочной авиацией вышеназванных стран. Но главное - с победой и в окружении прекрасных дам.
   Хотя поверье о том, что женщина на корабле - это к беде, совсем недавно обрело очередное подтверждение. Вот плыла себе Аска на "Венчуре", а тот возьми да утони... Или всё дело в том, что "Боливар просто не вынес двоих"? Ну, в смысле сразу двух дам... А, неважно!..
   Кстати, имелся при мне в данный момент и свёрток с традиционными дарами от флотских. Принято у наших, оказывается, гостям что-нибудь дарить при посещении боевых кораблей. "Стечкин" или автомат для подводной стрельбы мне, разумеется, не дали, ограничившись только тельняшкой и целой кучей новеньких значков с изображением линкора. Вручили всё это, нужно сказать, без особого официоза и помпы - чисто для галочки. Хотя я на это и не обиделся - у русских моряков сейчас были дела и поважнее, чем какие-то официальные мероприятия...
   В общем, прибыли мы в порт...
   Нет, не в порт Токио-3, потому как у находящегося в кальдере древнего вулкана города выхода к морю попросту не имелось, а в небольшой порт-спутник мегаполиса - Хаконэ. Вообще-то так раньше называлось поселение, стоявшее на месте "Тройки", но его после Второго Удара элементарно не досчитались, а потом просто решили отстроить заново на новом месте. Ну, примерно та же история, что и с судьбой Рязани после Батыева нашествия, когда её пришлось отстроить в шестидесяти километрах в стороне...
   Гм. Что-то я задумался. Или просто этот разброд мыслей - отражение того бедлама в который я попал сразу же по прибытию?
   А бедлам был знатный.
   Обалдевать я начал, когда ещё на подходе к порту увидел приветствующую делегацию.
   Типа, оркестр, ликующая толпа и красная ковровая дорожка, ага...
   В состав делегации вошли пара десятков боевых кораблей, барражирующие в воздухе самолёты и вертолёты, а также целая куча разнокалиберной бронетехники на берегу.
   Какого чёрта они все тут делали, учитывая, что Ангела мы совместными усилиями ухлопали ещё вчера, я решительным образом не понимал... Но как потом узнал, всё это время в Токио-3 уровень тревоги не снижали ниже красного, то есть было объявлено состояние войны. Всех гражданских загнали в бункеры и убежища, были активированы защитные системы города, а расквартированные в Зоне 11 войска приведены в повышенную боевую готовность.
   Наше командование, похоже, всерьёз рассматривало вариант с атакой Токио-3 даже несмотря на информацию об уничтожении Ангела, ибо информация - это одно, а вот появившийся, но не напавший на "Тройку" враг - это совсем другое.
   Но, если честно, то возможно точно так же всё было и в прошлые разы, но мне же обычно было не до этого... Хотя, с Сакиилом и Самсиилом, возможно, всё было иначе - всё-таки НЕРВ-то в те времена, по сути, ещё только разворачивался как полноценная боевая структура... А бардака в подобных делах всегда просто тьма!..
   Сразу же после прибытия так вышло, что мы все вынуждены были разбежаться в разные стороны. Мисато куда-то укатила вместе с Фуюцки, Аска со своей Евой была отдана на растерзание троице "особ, приближённых к Императору", то бишь Майе, Шигеру и Макото. Кадзи также скрылся в неизвестном направлении, в сопровождении полудюжины хмурых ребят в костюмах и (внимание!) с небольшим металлическим кейсом в руках.
   Меня же, почти в буквальном смысле слова, взяла в плен Акаги и на реквизированном фургоне "скорой помощи" повезла в штаб-квартиру, ещё в пути пытаясь снять с меня какие-то данные посредством хитрой медицинской аппаратуры. А ещё Рицко изволила негромко, культурно, но весьма обстоятельно обкладывать начальство за то, что ей не позволили выдернуть меня в "Тройку" сразу же после боя, и часть данных уже безвозвратно утеряна, а это в свою очередь чревато тем, что...
   Причём, нужно отметить, что ни одного матерного слова я от неё так и не услышал. Но и без использования "специфических морских выражений" её ругательства были достаточно витиеваты, хотя и по большей части касались не особенностей сексуальной жизни обсуждаемых персон (как это обычно принято), а исключительно их умственных способностей.
   По прибытию в Геофронт я оказался в темпе засунут под столь любимый Рицкой медицинский мегасканер, а сама она погрузилось в изучение каких-то данных, которые ей принесли чуть позже. Судя по задаваемым вопросам, интересовала нашу докторшу сейчас наша совместная с Аской синхронизация, а также все имеющиеся у меня данные относительно проведённого боя и Ангела. Акаги, по всей видимости, хотелось заполучить информацию из первых рук... И я, в принципе, её отлично понимал. Ну, а кого ещё спрашивать-то прикажете? Аску, для которой это был первый бой и которая половину сражения провалялась без сознания? Да и к тому же она была совершенно незнакома нашей докторше... Или Мисато, которая успешно просидела весь бой в ходовой рубке сухогруза?..
   Вот только это понимание не доставляло мне ни капельки удовольствия в процессе многочасового полуопроса-полудопроса, совмещённого для экономии времени с обследованием на медсканере и всем таким прочим... А потом меня ещё и заставили-таки за каким-то чёртом опять всё изложить, но на этот раз уже в рапорте.
   Ууу, бюрократы хреновы!..
   Но зато я хотя бы узнал, где сейчас была Рей, и почему она меня не встретила.
   Как оказывается, все эти дни Аянами постоянно находилась около своей Евы, чтобы в случае чего отразить атаку Ангела. Больше-то ведь некому было. К тому же то ли в приступе паранойи, то ли от чрезмерного усердия, кто-то из наших решил ещё и достать из "закромов Родины" столь хорошо зарекомендовавший себя в прошлый раз рейлган и на всякий случай подготовить его к бою. Благо, что протянутые с момента операции "Ясима" энергомагистрали в целом так и остались нетронутыми - экономичность и скупердяйство в данном случае элементарно спасовали перед лишней перестраховкой и вполне резонным чувством страха. Уж слишком ещё свежи в памяти были примеры подобной "экономии на мелочах"...
   Кстати, о мелочах.
   Почему-то пока я до самого вечера сидел на "разборе полётов" в Конторе, никто не озаботился поинтересоваться, хочу ли я есть. А ведь я хотел. Но время от времени пробивающееся у меня чувство необъяснимой стеснительности мешало во всеуслышание потребовать хлеба и зрелищ... Ну, или хотя бы просто хлеба...
   Нет, я, конечно, всё могу понять - куча работы, аврал на всех фронтах, да ещё и нервозность от длящегося вторые сутки осадного положения... Но всему ведь есть пределы! Сами-то, вон, в отличие от меня хоть что-то жрут...
   Видимо, в этот момент я слишком уж жалобно посмотрел на уплетающую гамбургеры Акаги, потому как после этого меня всё-таки накормили...
   Да, согласен, нельзя всё время думать о еде и прочих потребностях, одинаковых что для человека, что для инфузории-тапочки... Но! Это пускай всякие художники и писатели остаются голодными, чтобы сытость физическая и духовная не мешала им творить, а солдат (то есть я, соответственно) должен быть после тяжёлого боя помещён в покой и негу, накормлен, обогрет и всячески обласкан...
   Ну, это я так думаю. Точнее считаю. А если ещё точнее, то всего лишь мечтаю...
   Это же только в кино герой совершает подвиг, а потом продолжает прерванное занятие, не нуждаясь ни в каком отдыхе, а в обычной жизни отдых почти всегда потребен, но не доступен...
   Впрочем, это ещё было не самым ярким моим впечатлением от сегодняшнего вечера...
  
   ***
  
   Домой я припёрся только уже к часам к десяти - сразу же после того, как Акаги всё-таки решила меня отпустить. Нет, наверное, ей хотелось ещё поизгаляться над одним уставшим и замученным лейтенантом, но уже собранные данные требовали анализа и разбора, так что...
   Так что пополз я домой...
   Замордованный практически до потери сознания!
   Как же хорошо, что Рицко не входит в число моих и вообще чьих-либо инструкторов!.. Работоспособность у неё просто феноменальная - это да... Но зачем требовать того же и от других?!
   Изверг. Деспот. Эксплуататорша.
   Сатрааап!..
   ...Устало прошлёпал от лифта к нашей с Мисато квартире, провёл магнитным ключом, щёлкнул клавишей, активируя пневмопривод двери. Прошёл в коридор, начал разуваться и раздеваться... Причём, делая всё это практически на ощупь и с полузакрытыми глазами из-за затуманенного состояния организма. Видать ещё не полностью я восстановился после боя даже для самых мизерных нагрузок...
   Из состояния коматоза меня вывела коробка.
   Точнее - коробки. О которые я благополучно споткнулся и едва не полетел на пол.
   - ...и твоего отца, и твою мать! - закончил я описывать свои впечатления от подобного события. - Что за хрень тут валяется?
   Сейчас я, нужно сказать, был весьма зол на себя за то, что поленился включить свет в прихожей и из-за чего, собственно говоря, и чуть было не пострадал... Но уж лучше поздно, чем никогда, верно?..
   Щёлкнул выключателем, огляделся по сторонам, задумался.
   - Неладно что-то в королевстве Датском... - прокомментировал я, обозревая невесть откуда появившиеся и заполонившие всё обозримое пространство разнокалиберные белые картонные коробки с маркировкой DHL. - Это откуда нам такое счастье-то привалило, а?
   Уставший за день мозг на данный мой вопрос не среагировал, но не только не промолчал, а ещё и послал меня куда подальше. Дескать, не до тебя сейчас, хозяин - мне сейчас напрягаться противопоказано, так что...
   Так, стоп.
   Коробки? Коробки!
   А ведь это может означать только одно...
   В подтверждении моих самых худших подозрений из зала выгреблась ОНА.
   Аска Сорью Лэнгли, чёрт её дери.
   Блин, ну у нас же не сериал! Так почему же эта язва желудка должна жить вместе с нами?! Почему её нельзя было поселить просто по соседству с нами, как Рей?! И, в конце концов, почему тогда она, а не Рей?!
   - Тьфу ты, это всего лишь ты, Икари. Вот только стоит немного присесть отдохнуть, так сразу же что-то отвлечёт...
   Знаете, что мне не понравилось помимо того факта, что Аска обнаружилась у меня в квартире? А не понравилась её манера одежды. Домашняя такая - как будто она здесь обосновалась всерьёз и надолго...
   Огненно-рыжие волосы свободно распущены по плечам. Вместо платья или какой-нибудь другой светской али уставной одёжи - короткая бело-красная футболка да короткие шорты. Такое ощущение, что столь непотребно-непринуждённо одеваться научила сама Мисато...
   Ещё и банка "спрайта" в одной руке и пульт от телевизора в другой... Нет, ты посмотри какая хозяйка нашлась, а?
   Кстати, у нас есть "спрайт" в холодильнике? Что-то не припомню...
   - Вечер добрый, Лэнгли, - елико возможно спокойным тоном произнёс я. - А что ты делаешь в нашей с Мисато квартире?
   Последние слова я постарался ненавязчиво подчеркнуть голосом.
   - Да-да, тебе тоже привет, Икари. А ты что, разве ещё ничего не знаешь?
   - Не знаю чего? - изобразив лёгкое недоумение спросил я, снимая китель.
   - С сегодняшнего дня я буду жить здесь! - торжественно провозгласила Аска. - Вместе с Мисато. Мы тут с ней немного поболтали, и я всё-таки решила, что она неплохая тётка. Тем более жить под одной крышей с командиром - это очень даже неплохо... Нет, я бы конечно, предпочла жить вместе с Кадзи...
   Ну да, ну да. Мечтательно закатить глаза, молитвенно сложить руки на груди, придать лицо влюблено-уставное выражение...
   Воображение услужливо дорисовало летающих вокруг головы Лэнгли алые сердечки и беленьких купидончиков...
   Хотя, в следующую же секунду то же воображение с мстительной радостью всадило в каждое сердечко по десятку арбалетных болтов, а купидончиков сбили спешно развёрнутые батареи зенитных самоходок "Вирбельвинд".
   - ...Жаль, что мне это сделать не позволили, - продолжала тем временем девушка, но сменила тон с мечтательно-восторженного на сварливый и, соответственно, изменив выражение лица. - Ну, ничего, я ещё это обязательно исправлю. А пока что можно и с Мисато пожить - как компаньонка она мне вполне подходит.
   Что удивительно меня эта вопиющая наглость даже как-то не возмутила. Привык уже, что ли к таким выходкам со стороны Аски? Ну, наверное...
   - Здорово, - кисло заметил я. - А ничего, что, например, меня перспектива жить с тобой под одной крышей ни капельки не вдохновляет?
   - Вот ещё! - тут же возмутилась Аска. - Ты не будешь жить под одной крышей со мной, Икари!
   - Даже не собирался. Я и дальше буду жить здесь, а ты, наверное, будешь жить по соседству...
   - Мисато сказала, что я буду жить здесь. Значит, тебя здесь не будет. Или ты, или я.
   - Ну да, логично, - усмехнулся я.
   - А если логично, то собирай свои вещи и уматывай отсюда, - упёрла руки в боки и недовольно нахмурилась Лэнгли.
   - Как только увижу официальный приказ за подписью как минимум заместителя Командующего, то сразу же умотаю, - доверительно сообщил немке. - А до тех пор...
   Запнув берцы куда подальше и закинув сумку с презентами за плечо, я поплёлся в зал, но тут путь мне преградила Аска.
   - Я же говорю - ты здесь больше не живёшь.
   Задумчиво посмотрел на неё сверху вниз - немка была ниже меня где-то сантиметров на пять. Придал лицу максимально печальное выражение и скорбным тоном произнёс:
   - Ну, тогда дай хоть вещи собрать.
   Лэнгли со слегка озадаченным взглядом пропустила меня.
   По приходу в зал я швырнул сумку и китель на диван, с наслаждением плюхнулся рядом и блаженно прикрыл глаза. Наконец-то подо мной не жёсткий лежак, а мягкая мебель! Кааайф...
   - Собрать вещи, значит... - зловеще прошипела девушка, заходя следом за мной и становясь рядом с диваном.
   Открыл один глаз, посмотрел на Аску.
   - Лэнгли, я же говорю - никуда я отсюда не уйду.
   - Ну, тогда я тебя своими собственными руками...
   Нарочито-медленными движениями расстегнул пряжку ремня, стянул кобуру с пистолетом и положил рядом с собой.
   Ну да, глупое позёрство, есть такое дело, согласен...
   Но, по правде говоря, более существенной причиной такого шага стало натёртое ремнём пузо.
   - Своими собственными руками - что? - поинтересовался я.
   Аска явно задумалась. Если она собиралась сказать что-то в духе "своими собственными руками выкину отсюда", то теперь у неё явно появились доводы не произносить всё это вслух целиком.
   - Я Кадзи пожалуюсь, - подумав, заявила Лэнгли. - И уж он тебя...
   - Он меня - что?
   - Выкинет отсюда! - рявкнула немка.
   - Да ты что? - подивился я. - Правда, что ли? А я почему-то думаю, что если он тут появится, то уже его будут отсюда выкидывать...
   - Это ты, что ли? Рожей не вышел для такого.
   - Почему сразу я? Мисато. Как я успел понять, она его просто-таки обожает...
   - Не знаю, почему она его так ненавидит, но это явно ошибка Мисато, - категорическим тоном заявила Аска. - И вообще, не уходи от темы, Икари. Если ты думаешь, что твои грязные фантазии когда-нибудь осущес...
   - Да ты уже задолбала, Лэнгли! - уже не выдержал я, вставая с дивана. - Больно ты мне нужна! Мечтай больше!
   - Чтооо?!
   - То! Можешь засунуть свою больную фантазию в... Куда подальше, в общем.
   - Да как ты смеешь!..
   - ...И я отсюда никуда не уйду. НИ-КУ-ДА. Поняла? Можешь пожаловаться хоть Кадзи, хоть в Берлинский суд, а меня отсюда выкурит только взвод спецназа, но уж никак не ты. У меня тут оружия и боеприпасов хватит минут на пятнадцать нормального боя, так что...
   - Не ори на меня, кретин! - рявкнула Аска, отшвыривая в сторону пульт и недопитую банку.
   - Сама не ори! - не остался я в долгу.
   - Отставить!!! - рявкнула уже Мисато, заходя в зал, да так, что мы с Лэнгли аж подпрыгнули на месте.
   Нужно сказать командир была явно уставшей, замученной и вполне возможно, что злой. Во всяком случае, глядя на Кацураги, я не исключил и такой возможности, что она может не ограничиться только лишь воспитательно-образовательными подзатыльниками.
   - Стоит вас только наедине оставить, так обязательно что-нибудь выкинете! - возмутилась майор. - Не успею в следующий раз, так ведь поубиваете же друг друга наверняка!
   - Мисато, я... эээ... мы... - начал было я.
   - А ну, молчать! - прикрикнула уже на полтона ниже майор. - Как стоишь перед командиром, лейтенант?! Смирно!
   Рефлексы сработали вместо функционирующего с перебоями головного мозга и включили поведенческую программу "солдат исполнительный, но недалёкий".
   Я непроизвольно вытянулся, подобрался и гаркнул:
   - Мэм! Виноват, мэм! Этого больше не повторится, мэм!
   - Никаких оправданий и слышать даже не хочу, - сварливо произнесла Мисато. - Выражайтесь нормальным языком, лейтенант - вы же не в детском саду.
   - Мэм! Мы с младшим лейтенантом Лэнгли слегка повздорили и... эээ...
   - Почему повздорили? - с ленцой в голосе поинтересовалась Кацураги.
   - Не сошлись во взглядах относительно предполагаемого состава проживающих в данном жилище, мэм!
   - Я сказала Икари, что он тут больше не живёт, а он мне хамить стал, - наябедничала Аска.
   - Между прочим, хамить и вообще вести себя нелицеприятно первой начала именно ты, Лэнгли.
   Поведенческая программа "солдат - есть автомат, к ружью приставленный" исчерпала лимит доступного для работы времени и будет свёрнута.
   Чёрт, даже уже и рефлексы сбоят... Или на мою долю выпало слишком мало настоящей армейской муштры и слишком много расхолаживающих примеров, вроде Мисато и прочих? Кто знает, кто знает...
   - Да ты!..
   - Так. Заткнулись оба, - коротко резюмировала майор. - Всё мне с вами понятно. Ну-ка, живо марш на кухню - будем держать военный совет.
   - Так ведь и так уже всё решено... - проворчала Аска.
   - Когда я говорю "заткнулись", я подразумеваю, что кроме меня никто не должен и рта раскрывать без особого на то разрешения, - пояснила Кацураги вроде бы и весьма любезным тоном, но так, что никакого желания спорить с ней почему-то не возникло.
   В следующий миг она резко развернулась и широкими шагами направилась на кухню. Нас с Лэнгли не оставалось ничего другого, кроме как последовать за Кацураги.
   По пути немка скорчила мне рожу, но я предпочёл её просто проигнорировать.
   Пинками придвинув пару стульев к обеденному столу, майор махнула нам с Аской - дескать, присаживайтесь, а сама подошла к холодильнику, цапнула банку пива и, открыв её, с наслаждением сделала пару глотков. Придвинула ещё один стул, села напротив, тяжёло вздохнула и, с усталой улыбкой уставившись на нас, изрекла:
   - Ну что, мальчики и девочки? Будем рассказывать, как до жизни такой докатились или как? Так, давай ты первая, Аска.
   - Ничего я не буду говорить, - насупилась немка. - Я вообще тут ни при чём, это всё...
   - Хочешь, чтобы к тебе относились, как ко взрослой? Ну, так и веди себя соответствующе, а не как маленький капризный ребёнок, - наставительным тоном заявила Мисато. - Ну так что скажешь, Аска? Давай, излагай свою версию и, пожалуйста, без лишних эмоций - учись делать нормальные доклады, раз уже тебя этому не научили.
   Лэнгли ещё какое-то время дулась молча, но потом всё же нехотя начала бурчать:
   - Сижу я, разбираю свои вещи... А тут этот Икари заявляется. Ну, я ему и сразу же сказала, что он тут больше не живёт. Ты же сама мне сказала, что с сегодняшнего дня я буду жить здесь, так что Икари здесь делать нечего!..
   На языке у меня так и вертелись колкости разной поражающей способности, но встретив хмуро-предостерегающий взгляд майора, я благоразумно решил промолчать.
   - Так. Давай дальше.
   - А что дальше-то? Я его выставляю из дому, а он ни в какую... А потом ещё и хамить начал.
   - В курсе, что ябедничать нехорошо? - заметила Кацураги.
   - А я и не ябедничаю, - невинно захлопала ресницами Аска.
   - Ну-ну. Давай теперь ты, Синдзи.
   - Прихожу домой я, значит. А тут коробки везде какие-то раскиданы... И Лэнгли тут почему-то сидит. Да ещё и заявляет, что теперь она тут живёт, а я - нет. И на тебя ссылается, вот. Ну, я и подумал, что она просто чего-то напутала и вообще-то должна жить по соседству, а не...
   - И ничего я не напутала! - воскликнула девушка, но быстро осеклась под тяжёлым взглядом Мисато.
   - Аска, я тебе уже слово давала и выслушала. Так что теперь изволь помолчать. Хорошо?
   - Ну... Хорошо...
   - Вот и славненько. Синдзи, продолжай.
   - ...А Лэнгли меня всё выгнать норовила. Ну и... Ну и, поорали мы, да... Слушай, Мисато, ну объясни ты ей уже, что она просто ошиблась и жить здесь не будет!
   - Да нет, Синдзи, - в глазах майора блеснули озорные огоньки. - Аска ничего не перепутала, и с сегодняшнего дня действительно будет жить здесь.
   - Чегооо?! - в шоке воскликнул я.
   - ...Ну, пока Аска будет жить у нас в Японии, её временным опекуном назначена я, - с улыбкой продолжила Мисато. - А так как для неё наша страна совсем чужая, то ей наверняка лучше будет адаптироваться, живя в семье, а не отдельно. Да и не дело ей одной жить...
   - Съел, Икари? - с чувством превосходства взглянула на меня Лэнгли и, не удержавшись, показала язык. - Я же говорила, что ты здесь жить не будешь!
   - А с чего это ты взяла, Аска, что Синдзи не будет здесь жить? - деланно изумилась Кацураги. - Места у нас много, так что вы оба тут прекрасно разместитесь...
   Майор хитро подмигнула.
   - Чегооо?! - заорала теперь уже немка и прямо-таки подскочила на месте.
   - Общаясь со сверстниками и сослуживцам, ты быстрее врастёшь в коллектив, Аска, - заявила Мисато.
   - Никогда!!! - рявкнула Лэнгли и с размаху ударила руками по столу. - Никогда мальчику и девочке старше десяти лет не следует жить под одной крышей!!!
   - Почему? - невинным тоном поинтересовалась командир.
   - Потому!!! - лицо немки буквально пошло алыми пятнами. - Это совершенно недопустимо!!!
   - Поддерживаю, - подал голос и я. - По-моему, это совершенно напрасная и бессмысленная задумка.
   - А вот я так не считаю, - в голосе Кацураги послышался лёгкий звон металла. - Вон, как вы друг с другом грызётесь... А нам нужно, чтобы вы не грызлись, а были одной командой. Так что пока общий язык не найдёте - будете жить под одной крышей.
   - С ней?
   - С ним?!
   Мы с Аской повернулись друг к другу и выпалили одно и то же.
   - Ну, вот! - захихикала майор. - Кажется, эта методика уже начинает приносить плоды - пошла синхронизация... Да ладно вам! Чего вы так напряглись-то? Я же вас не заставляю спать в одной кровати...
   - Только попробуйте! - угрожающе произнесла Лэнгли. - И тогда...
   - Тогда - что? - с интересом уточнила командир.
   Немка нехорошо покосилась на меня. Я предпочёл сделать невинное лицо. А что я? Я - ничего! Я чужие фразы копирую совершенно неосознанно, честно-честно!
   - Тогда я... Тогда я пожалуюсь!
   - Кому?
   Аска открыла рот, почти сразу же закрыла его, но я почти воочию увидел, как имя "Кадзи" чуть было не материализовалось в воздухе. Но в последний момент девушка явно поняла, что чем говорить такое, лучше молчать. Впрочем, хоть что-то явно нужно было сказать, но Лэнгли не придумала ничего лучше, чем брякнуть:
   - В общество защиты детей!
   Вот оно как, да? Как припёрло, так сразу вспомнила, что она дитё, понимаешь ли...
   - Милочка, - благодушно промурлыкала Мисато. - Жаловаться ты будешь своему папе, но только после того, как вылетишь из Токио быстрее, чем успеешь сказать "общество защиты детей". А пока ты здесь, твой опекун - я! Так что изволь меня слушаться, Аска.
   Лэнгли явно хотелось сказать что-нибудь резкое, но, сделав над собой чудовищное усилие, она всё-таки сумела нацепить на себя самую невинную улыбку и ангельским голосом пропеть:
   - Как скажешь, Мисато.
   Я, услышав это, не сдержался и фыркнул - тоже мне пай-девочка!..
   Кстати, про ангельский голос это я сейчас хорошо подумал... Аска - самый настоящий Ангел во плоти! Только не библейский, а инопланетный, едрить его в качель...
   - Нет, ну, это всё, конечно, очень прикольно, но пора бы уже и честь знать, - проинесла Кацураги. - Аска, ты как, уже разместилась?
   - Можно сказать, что я ещё нахожусь в процессе... - напыщенно произнесла немка.
   - То есть, нет, - перевела на нормальный язык командир. - Гм. Плохо. Эх... Вообще-то неохота сейчас этим заниматься, но... Эдак же тебе даже спать негде будет, если не займёмся...
   По лицу немки было видно, что об этом она подумать не удосужилась.
  
   ***
  
   ...Как там по наставлению?.. Сжать кулак правой руки, согнуть её в локтевом суставе перед собой, тыльной стороной ладони от себя, совместить запястный сустав левой руки с локтевым суставом правой...
   - Во! - продемонстрировал я Лэнгли русский жест, совершенно несправедливо выходящий из употребления. - Видала?
   Да, я знаю, что это неприлично, но на более интернациональный "фак" Аска, думаю, обиделась бы сильнее. А какой-нибудь иранский вариант в виде сжатого кулака с оттопыренным вверх большим пальцем вообще бы не поняла.
   - Я так понимаю, это означает "нет"? - прищурилась немка.
   - Правильно понимаешь.
   - Мисааато! Меня Икари в мою комнату не пускает!
   Вот же ябеда.
   В зал просунулась голова Кацураги.
   - Ну, что там ещё?
   - Ну, начнём с того, что вообще-то это моя комната, - флегматично заметил я. - И тебе там делать нечего, Лэнгли. И вообще, тебе не кажется, что это, гм, нахальство - ломиться в комнату к малознакомому лицу противоположного пола?..
   - Хам! - прорычала Аска. - И жадина! У тебя комната больше, так что отдай её мне - я не могу ютиться в той каморке!
   - Вообще-то наши комнаты одинаковые по размерам... Просто моя не забита таким невероятным количеством барахла.
   - Поосторожнее с выражениями, Икари! Это вовсе не барахло, а совершенно необходимые мне вещи!
   - Чем языками чесать, лучше бы вещи таскали, - пропыхтела Кацураги, проходя мимо нас с тройкой объёмистых коробок в руках, придерживая эту небольшую башенку подбородком. - Но барахла у тебя, конечно, много, Аска...
   - Ах, да о чём вы! - почти в отчаянье всплеснула руками немка. - Да я с собой смогла привезти едва ли четверть всех вещей! Мне Кадзи запретил брать всё...
   - Чёрт, да за это я ему руку пожму! - воскликнула майор, а затем, немного подумав, добавила. - Может быть. Когда-нибудь. Но точно не в ближайшем будущем. Да и пошёл он вообще!..
   - Лэнгли, ты чего в Штатах в ангаре жила, что ли? - нахмурился я. - Или в эллинге для дирижабля?
   Аска бросила на меня уничтожающий взгляд.
   - Типа, умный, да? Ясное дело, я там жила в нормальном доме, а не в такой крохотной квартирке, как эта...
   - Крохотная квартирка?! - возмутилась Мисато. - Да ты, видно, крохотных квартирок не видела просто! Тебе бы в Осаку съездить - посмотреть, какой там муравейник...
   - И всё равно, Мисато, у вас здесь очень мало места!
   - Это не места мало, а барахла много, - резонно заметила Кацураги и, сделав паузу, добавила. - У тебя. Вот, допустим, что в этой коробке?
   - Платья.
   - А в этой?
   - Юбки.
   - А в этой?
   - Блузки.
   - Аска, ты ограбила супермаркет? Куда же столько-то? - поразилась майор. - Ты же из всего этого скоро вырастешь!
   - Подумаешь, - равнодушно пожала плечами Лэнгли. - Новое куплю.
   Новое куплю, ишь ты... Совсем, видать, у буржуев нюх и совесть потеряла, дитя капитализма...
   Выбросить всё это барахло как-нибудь, что ли? И оставить Лэнгли только форму и камуфляж, хе...
   - Хочу в Штаты, - решительно заявила Кацураги. - Хочу говорить "куплю новое" и даже не задумываться.
   - Мисато, ну ты же не дочка генерала, так что тебе будет всё равно - Америка там, или Австралия... - хмыкнул я...
   И тут же был удостоен очередного уже бешеного взгляда голубых глаз.
   - Намекаешь на то, что всё из-за того, что мой папа - командующий НЕРВ-США? - холодно произнесла Аска.
   - Нет, не намекаю, - спокойно ответил немке. - Но и будь ты дочерью какого-нибудь штаб-сержанта, такое тебе точно не было бы доступно.
   - Вот, кто бы говорил, а? У самого-то папа тоже генерал-командующий... Хотя, несмотря на это, ты почему-то живёшь, как последний оборванец!
   - Отец подарил мне биомеханоида стоимостью в десять миллиардов гео, так что я как-нибудь обойдусь без пятиста костюмов и сотни сортов колбасы в холодильнике, - ухмыльнулся я.
   - То есть ты подтверждаешь, что стал пилотом Евы только потому, что ты - сын Командующего?
   - А ты подтверждаешь, что стала пилотом Евы, потому что ты - дочь Командующего?
   - Нет!
   - Ну, значит, и я тогда тоже - нет...
   - Ты не понимаешь, Икари, - высокомерно заявила Аска. - Просто в отличие от тебя у меня талант к пилотированию...
   Я искренне рассмеялся.
   - Умеешь ты повеселить, Лэнгли - в тебе погиб неплохой комик...
   - Ты издеваешься?!
   - Нет, внутренне я даже плачу... Когда представляю, сколько сил нужно вложить, чтобы выбить из тебя всю дурь.
   - Дурь? Какую ещё дурь? - не поняла Аска.
   - Узнаешь, - с недоброй улыбкой посулил я. - И ты ведь, как и все пилоты, не талант, а всего лишь мутант...
   - Чего?!
   - Того! Не задумывалась никогда, Лэнгли, почему в пилоты берут только тех, кто родился после Второго Удара? Даю подсказку - взорванные падением метеорита залежи урана в Антарктиде, индо-пакистанская ядерная война, русско-китайская ядерная война, ближневосточная ядерная война, вторая корейская ядерная война, аварии на японских АЭС...
   - Сам ты мутант... - надулась немка.
   - А что? - ухмыльнулся я. - Неплохая теория, вообще-то...
   - Плохая!
   - ... хотя и совершенно бредовая, потому как от радиации обычно дохнут, а не покрываются щупальцами... А что, неприятно думать, что ты не уникальна, а ущербна?
   - Пошёл на фиг!!!
   - Скучаем? - неожиданно выросла за нашими спинами Мисато. - Непорядок. Ну-ка марш таскать вещи, бездельники! А я пока что отдохну...
   Ну, делать нечего - болтать закончили, к работе вернулись...Пока пыхтели и таскали коробки даже болтать прекратили, хотя на сегодняшний вечер это было моё единственное полноценное развлечение. Ну, я, конечно, не о перемещении грузов, а о доведения Лэнгли до белого каления...
   Рано или поздно такие безобидные подколки должны перейти из значений количественного в значение качественное, и Аска должна будет элементарно "перегореть". Возможно, это поможет преодолеть более мощные её мозговые завихрения...
   - ...Эй, ты куда это ставишь? Оставь место - мне же ещё где-то нужно спать!
   - А, ну да, точно... Кстати, хорошо, что напомнила - тебе же ещё надо будет взять матрас, подушку и одеяло...
   - А моя кровать-то вообще где? - поинтересовалась немка. - Я хочу посмотреть, что она из себя представляет.
   - Агхм... - озадаченно почесал я затылок. - Как бы тебе сказать, Лэнгли... А нету нигде твоей кровати. У нас вообще в доме ни одной кровати нет.
   - Не поняла? - нахмурилась Аска. - А как же вы тогда спите-то?!
   - На полу, - признался совершенно честно.
   - НА ПОЛУ?! Да вы с ума сошли!
   - Вообще-то в Японии издревле принято спать на полу, - вставила реплику, появившаяся на пороге комнаты Мисато. - И, между прочим, это очень полезно для осанки и фигуры.
   - Но ведь на дворе уже давно XXI век! - искренне возмутилась Лэнгли. - А это же просто средневековье какое-то!
   - Средневековье - не средневековье, но кровати-то нет и достать её в... - майор бросила взгляд на циферблат массивных электронных часов на левом запястье. - ...одиннадцать часов ночи никак невозможно.
   - А как же круглосуточные магазины?
   - А у вас в Штатах мебель круглые сутки продают? - развеселилась Кацураги. - Кому это, интересно мне знать, может понадобиться, например, в три часа ночи, ну та же кровать...
   - Тому, кто хочет спать, но кому не на чём, - ехидным тоном подсказал я.
   - Но я же не могу спать на полу! - в отчаянье воскликнула немка.
   - Почему? - в два голоса с командиром поинтересовались мы.
   - Это жёстко, это неудобно, от этого будет болеть спина и шея, и... и...
   - ...и ты к такому просто не привыкла, - опять подсказал я.
   - Да, - с грустью в голосе согласилась Лэнгли. - Ну, и что же мне теперь делать?
   Паникующая Аска являла собой зрелище одновременно потешное и крайне жалостливое.
   - Ну, вещи ты сегодня уже всё равно не разберёшь, так что ложись спать, - посоветовала Мисато. - Сегодня - на диване. Завтра что-нибудь придумаем. И вообще, объявляю отбой - мы сегодня все устали, так что нужно хорошенько выспаться и отдохнуть.
   - Mein Gott, - трагическим голосом произнесла Лэнгли. - Я даже и не думала, что мне придётся жить в столь тяжёлых условиях...
   Неподдельная искренность, прозвучавшая в голосе немки, заставила нас с командиром просто-таки покатиться со смеху.
  
   ***
  
   Следующее утро обещало быть для меня исключительно приятным и благостным, ибо являлось утром воскресенья...
   Но к величайшему сожалению младший лейтенант Лэнгли ничего об этих обещаниях не знала, так что меня разбудил какой-то рёв. Точнее, этот рёв плавно перетёк из моего сна, где я сидел в окопе, а надо мной с рёвом проносились немецкие штурмовики...
   Ещё не до конца проснувшись и осознавая, что вообще происходит, я начал беспорядочно перекатываться по матрасу, нащупывая рукоять пистолета и готовясь сбить из "глока" этот надоедливый "хеншель", намеревающийся выковырять меня из столь уютного окопа...
   Правда, спустя пару минут я смог привести мозг в более-менее работоспособное состояние и понять, что я не в окопе, а у себя дома, и источником шума является вовсе не обнаглевший вражеский самолёт, а нечто, идентифицируемое как пылесос. Что-что, а на бытовой технике мой командир сэкономила (впрочем, как и вообще на многом), обзаведясь всяческим старьём, которое шумело так, что, наверное, и в России было слышно... Хотя, честно говоря, это было только по моим меркам старьё - в тутошнем мире такие девайсы считались вполне себе годными образцами прогресса.
   Посмотрел на часы... Мать моя женщина, отец мой прокурор! Восемь утра! Для воскресенья - рань просто несусветная! Ну, и какая же сволочь нарушила сегодня мой покой и отдохновение, я вас спрашиваю?
   Ну, во-первых, это точно не я, потому как я спал и такой дурью маяться в жизни бы не подумал. Во-вторых, это не Мисато, потому как она тоже, как и я - "сова" и лентяйка. Так что вывод тут напрашивается один...
   Во всём виноваты рыжие!
   Так. Значит, пистолет - в сторону, общий приказ по организму - следовать на источник звука...
   Открыл дверь, сфокусировал взгляд перед собой на открытой двери в комнату Лэнгли... Ну да, так есть.
   Аска.
   Аска пылесосит.
   Аска пылесосит, зараза такая!..
   - Guten Morgen, Икари! - неожиданно приветливо поздоровалась со мной немка, не вырубая свой (а точнее - наш) адский агрегат. - Как спалось?
   - Morgen было guten ровно до того момента, пока ты меня не разбудила, - сварливо произнёс я. - Обязательно было шуметь в такую рань?
   - Рань? Да ты чего! Уже ведь восемь часов!
   - И что? Я вообще-то сегодня намеревался поваляться как минимум часов до десяти...
   - Ну, ты и лежебока, Икари, - насмешливо фыркнула Аска. - Ты же ведь солдат! Я думала, что у таких, как ты подъём где-то часов в шесть утра, а?
   - У меня свободный график и ненормированный рабочий день, - проворчал я. - Я вообще вольный охотник и... И по твоей вине недоспал положенные мне два часа сна, а теперь наверняка не усну опять. Верни мне два часа сна, Лэнгли!
   - Обойдёшься. Я твёрдо намерена навести порядок...
   Да неужто? Неужто я наконец-то встретил в квартире номер 116 хоть кого-то, любящего порядок?! Уррррааа!..
   - ...в моей комнате. А остальной дом сами убирайте - я к вам в уборщицы не нанималась!
   Обломись, лейтенант.
   - Чёрт, ты был прав, Синдзи, - пробурчал кто-то совсем рядом сонным голосом. - Аску надо было селить по соседству, а то не успела она приехать, а уже спать никому не даёт...
   Мисато как-то совсем по-детски тёрла кулаками глаза, не обращая внимания ни на хаос вместо причёски, ни на жутко мятую пижаму.
   - О, генеральную уборку затеяла? - один кулак прекратил круговые движения и опустился вниз. - Тоже нужное дело вообще-то...
   - Генеральную делать будете сами, а я собираюсь навести порядок в своей отдельно взятой комнате.
   - Мм... О! Кстати, - Кацураги неожиданно оживилась. - Раз уж ты тоже теперь живёшь здесь, Аска, то будет честным, если ты возьмёшь на себя часть обязанностей по дому.
   - Хм... - Лэнгли задумалась и ногой выключила пылесос. - Ну, вообще-то действительно честно... А что за обязанности?
   - Вот Синдзи, например, готовит и посуду моет... А давай ты будешь убираться, а?
   - Я?! Убираться?! Ни за что!
   - Слууушай... - глаза Мисато подозрительно заблестели. - А давай по-честному всё распределим, положившись только на удачу?
   - А это как? - недоверчиво поинтересовалась немка.
   - Ну, например...
   На лице Кацураги отразилась напряжённая работа мысли...
   Только какая-то уж слишком напряжённая и как-то слишком отразилась - как бы не было здесь какого-нибудь подвоха...
   - Например... Во! В "камень-ножницы-бумагу", а?
   "А вот и он - больной зуб!" Точнее - подвох. Как я успел уже узнать на собственном печальном опыте - в этом деле Мисато просто-таки феноменально везло. Даже просто по статистике или теории вероятности такого в принципе быть не могло!.. Но почему-то было...
   Бедная Лэнгли...
   Спустя всего десять минут я мог лицезреть довольную Кацураги и недоумённо-обалдевшую Аску.
   - Так нечестно! - возмутилась немка.
   - Честно, честно, - широко улыбнулась Мисато. - Так что уборка дома теперь на тебе.
   - Вы мухлевали!
   - Если скажешь, как именно, то я тебя расцелую.
   Гм. Вообще-то на Аску в отличие от меня эта угроза априори должна действовать куда менее эффективно... Но попытка, нэ пытка, вэдь так, товарищ Кацураги?
   - И всё равно это нечестно, - надулась немка.
   - Ну, так уж и быть, давай попробуем ещё раз, - смилостивилась майор.
   Камень, ножницы, бумага и коробка мармелада!..
   - Ну, вот, а ты ещё сомневалась, Аска. Удача сегодня определённо на моей стороне.
   - Так не бывает! Я должна была хоть раз победить по одной только теории вероятности!
   - Извини, но я про неё мало что знаю, так что игнорирую, - невинным тоном произнесла Кацураги. - Но ведь уговор дороже денег, так ведь?
   - Так, - нехотя произнесла немка.
   Я, глядя на всё это, открыто веселился.
   - Ну, вот и славно. Короче, вы тут продолжайте уборку, а я пока пойду ещё посплю, - широко зевнула Мисато. - Да! И больше никаких пылесосов - возьмите на кухне веник и совок.
   - Так, стоп, командир, - заподозрил я неладное. - Почему это продолжайТЕ? Я тоже хочу ещё поспать.
   - Ну, Синдзи, ты же джентльмен, - ещё шире прежнего зевнула майор. - Вот и помоги юной леди с обустройством на новом месте... Всё, удачной работы!
   И ушла.
   А ведь предъявленные аргументы крыть особо и нечем...
   Засунул руки в карманы камуфляжных домашних шортов и с самым хмурым видом повернулся к немке.
   - Ну, что? Помочь?
   - Да уж как-нибудь сама обойдусь, - нехотя выдавила девушка, хотя и было понятно, что часть работы на кого-нибудь переложить было бы весьма заманчиво.
   - Да брось, Лэнгли, - махнул рукой. - Всё равно уже ведь проснулся...
   - Ну, ладно уж...
   Судя по голосу Аски, мне только что оказали почти что королевскую милость.
   Я не сдержался и насмешливо хмыкнул в ответ, но только удалившись на некоторое расстояние от немки. Но сейчас меня больше интересовало не поведение Лэнгли, а кухня, где хранились необходимые для уборки инструменты, а также компоненты для приготовления утренней чашечки кофе...
   Сижу за столом, пью. За стеной опять раздался рёв пылесоса, который, впрочем, уже спустя пару минут оборвался, но зато послышались невнятные вопли, выдержанные в возмущённо-гневном тоне. Заинтересовавшись, я пошёл прямо на источник шума, на ходу допивая кофе.
   Мимоходом заметил сонную Мисато, утаскивающую в свою комнату пылесос и бормочущую что-то в стиле: "А в следующий раз дам по заднице...".
   Следующим кадром стала надувшаяся от обиды Аска, стоящая в коридорчике и привалившаяся плечом к стене.
   - Она его отобрала, - пожаловалась мне немка.
   - И правильно сделала, - хмыкнул я. - Нечего человеку мешать спать.
   - Вы посмотрите, какая неженка!.. - фыркнула Лэнгли. - А как мне прикажешь убираться без пылесоса?
   - Ручками, ручками. Чай, не принцесса - не обломаешься. Или маникюр боишься испортить?
   - Очень смешно. Лучше принеси-ка мне что-нибудь для уборки, Икари.
   Первым желанием было сказать "Тебе надо - ты и иди", но немного поразмыслив, я пришёл к выводу, что это будет во-первых некрасиво, а во-вторых неразумно, ибо Аска всё равно не представляет что и где у нас тут лежит.
   - ...Какой же у вас тут всё-таки бардак, - раздражённо сдула спадающую на глаза прядь волос немка, когда мы выгребли из бывшей кладовки очередную гору пыли и какого-то мелкого мусора. - А ещё мне говорили, что японцы - очень чистоплотные...
   - Мы чистоплотные, - заступился я за своих новых соотечественников. - Нам просто недосуг было разгребать всё это...
   - Да я это уже заметила, - проворчала Аска, заполняя уже второй по счёту пакет с мусором.
   Нет, ну, в принципе, здравое зерно в её словах было... Вот сколько месяцев уже прошло, как Мисато сюда заселилась - четыре, пять? А в кладовке всё ещё оставались так и неразобранные ею коробки с вещами... Плюс, каждый разбор по отсеву вещей на нужные и ненужные в исполнении моего командира обычно заканчивался тем, что все подготовленные мною к утилизации предметы как-то незаметно перекочёвывали в кладовку.
   Если вот Аска, кажется, была явной барахольщицей, то Мисато испытывала просто-таки патологическую тягу НЕ убирать что-либо. Я ещё поражаюсь, как она мусор-то соглашается выносить...
   Лэнгли направилась с пойманным мусором на кухню, а я же занялся "увлекательной" игрой в "15". То бишь начал двигать коробки с американо-немецким барахлом на уже очищенные места, освобождая те, до которых наши руки ещё не дошли. Очень хотелось спихнуть всё это неблагодарное дело на вредную Аску, но сделать этого не позволяли врождённая вежливость и культура, а также сомнения в её физических способностях. Иногда складывалось такое ощущение, что, судя по весу, кое в каких коробках Лэнгли привезла с собой немалое количество землицы штатовской али дойчландской...
   Шум уборки разорвала трель дверного звонка.
   Хм. Ну и кому это, хотелось бы мне знать, не спится в такую рань... кроме нас? Наверное, кто-то сильно "мудрый"...
   "Кто ходит в гости по утрам? Кто поступает мудро! То там сто грамм, то тут сто грамм - на то оно и утро".
   - Лэнгли, открой дверь - тебе ближе! - рявкнул я в коридор, перетаскивая какую-то совсем уж неподъёмную коробку размером с треть меня.
   - А кто это? - отозвалась девушка, судя по эффекту Доплера, направляясь к входной двери.
   - Да фиг его знает!
   По службе, что ли, кто-то зашёл? Да нет, вряд ли - конторские бы тогда для начала позвонили... Соседи? Угу, как же. На нашей лестничной площадке кроме нас с Мисато, Рей и Габриэллы никто и не живёт... Да и вообще дом у нас не из самых населённых, так что версия "зашли за спичками-солью-кипятком", а также "вы нас заливаете, сволочи!" - отпадает. Наверное, какой-нибудь курьер из почтовой службы с очередной порцией лэнглийского шмотья...
   Самому пойти посмотреть, что ли? Да схожу, пожалуй - не обломлюсь. Ну её на фиг эту коробку - вдвоём лучше потом её перетащим...
   - ...Вот же понапридумывают всякой фигни вместо нормальных замков, а квартиру нормальных размеров сделать не могут... - ворчала Аска, возясь с электронным замком.
   А чего там возиться-то, собственно говоря? Дёрнул за верёвочку, тьфу, нажал на клавишу - дверь и открылась...
   Металлопластиковая панель, повинуясь энергичному рывку руки Аски, отъехала в сторону, являя нашему взору раннего визитёра. Им оказалась Рей, одетая в своё излюбленное гражданское платье - чёрно-красная клетчатая юбка, белая блузка и чёрный жилет.
   Я замер в предвкушении занимательного действа.
   Первая равнодушным взглядом окинула стоящую перед ней Аску, Лэнгли вернула ей этот взгляд, только заменив равнодушие на любопытство.
   - Ты кто?
   Нда, манеры Сорью всё же явно оставляют желать лучшего - незнакомый человек пришёл, а она ему ни "здрасте", ни "доброе утро"...
   - Младший лейтенант НЕРВ-Япония Аянами, - спокойно, но весомо произнесла Рей. - А ты кто?
   - О, Первое Дитя!.. - оживилась Аска. - Так вот ты какая... Какая-то ты странная.
   - Ты не ответила на мой вопрос.
   Сорью слегка нахмурилась, но затем стукнула себя рукой по лбу.
   - А, ну да!.. Аска Лэнгли Сорью-Цеппелин, пилот Евы-02. Будем знакомы, - произнесла она, решительно протягивая ладонь для рукопожатия.
   Аянами секунд пять постояла, не делая ни единого движения, явно размышляя - стоит ли поставить Рыжую в тотальный игнор или всё-таки лучше будет наладить с ней контакт. Первая бросила оценивающий взгляд на Аску, на протянутую руку, ещё пару секунд подумала... А затем аккуратно пожала узкую девичью ладонь, видимо решив, что для более эффективной работы в команде с новым напарником лучше общаться.
   - Приятно познакомиться.
   - Ну, смотрю, теперь всё "Эхо" в сборе, - словно тень, материализовался я за спиной Аски. - Проходи, Рей - не стой на пороге.
   - Доброе утро, Синдзи. Ты в порядке? Мисато сказала мне, что тебя ранили в бою.
   - Пустяк, - отмахнулся я. - До свадьбы заживёт. А почему ты вчера не зашла-то, кстати?
   - Мисато посоветовала мне тебя не беспокоить вчера.
   Классно. Значит, если Рей ко мне зайдёт - это беспокойство, а общество Аски под боком - нет? Офигенная логика.
   - Зато сегодня решила зайти пораньше? - слегка улыбнулся я.
   - Нет, просто меня разбудил шум в вашей квартире, так что я решила поинтересоваться его природой, - пояснила Первая, закрывая за собой дверь и разуваясь.
   - Поздравляю тебя, Лэнгли. Сегодня ты умудрилась одним махом разбудить сразу троих человек.
   - А чего вы все такие сони? - через плечо слегка огрызнулась на меня немка и вновь обратилась к Аянами, с нескрываемым интересом рассматривая её. - А ты, получается, пилот Евы-00?
   - Так точно, пилот Лэнгли.
   - Боже, как всё официально... - закатила глаза Сорью.
   - Пилот Лэнгли, вы бы предпочли, чтобы мы общались в менее официальном стиле? - поинтересовалась Первая.
   - Чёрт возьми, да! Зови меня Лэнгли или Аска, а то от этого твоего "пилот Лэнгли" аж зубы сводит!
   - Хорошо, Аска.
   - Отлииично, - потёрла руки немка. - Думаю, с тобой тоже можно будет подружиться...
   Быстрый взгляд прищуренных голубых глаз в мою сторону.
   - И надеюсь, что ты не такая же дуболомная солдафонка, как твой братец.
   - Синдзи - не солдафон, - слегка нахмурилась Первая. - И не дуболом. Он отличный пилот.
   - Ой-ой-ой, как всё серьёзно! - ухмыльнулась Лэнгли. - Не напрягайся... Рей, да?
   - Можешь так меня называть.
   - Не напрягайся, Рей. А то это у вас, я смотрю, с Икари самая серьёзная проблема - вы просто не умеете расслабляться. Всё время такие серьёзные, прямо...
   - А я вообще-то и не напрягаюсь, - пожал я плечами.
   - Нам нельзя расслабляться - на нас лежит слишком большая ответственность, - спокойно произнесла Аянами.
   - Я же говорю, что вы оба больно серьёзные, - снова ухмыльнулась Лэнгли.
   - Это не мы слишком серьёзные, а просто ты слишком легкомысленная, - вставил я.
   - Ты зануда, Икари. Или вы, японцы, все такие? Хотя нет, Мисато явно не такая...
   Ну-ну. Ничего, мы из тебя ещё всё это выбьем со временем...
   - Я посмотрю, как ты заговоришь после того, как сразишься с парой-тройкой Ангелов.
   - Подумаешь - Ангелы! - фыркнула Аска. - Я их пачку наколочу и даже не вспотею.
   - То-то я смотрю, что в бою с Гагиилом ты не потела, - саркастическим тоном заметил я.
   - Там просто был неудобный бой.
   - Удобных боёв не будет, Лэнгли. И тебе не стоит недооценивать противника.
   - Этих тупых тварей? - выразительно подняла бровь немка.
   - Эти, как ты изволила выразиться, "тупые твари" оказались самым серьёзным противником для всего человечества с того момента, как наши предки спустились с деревьев. И против них оказалось бессильно всё оружие, что мы придумывали тысячелетиями.
   - То-то я смотрю, что та акула-переросток скушала ядерную бомбу и даже не чихнула, - явно передразнила меня Аска.
   - Это был особый случай, а вблизи Токио-3 никто атомными зарядами бросаться не будет, пока мы не окажемся в абсолютной заднице.
   - Ну и зря! - рубанула рыжая. - Это же эффективно!
   - Ничего, что это будет даже эффективнее применения Евангелионов? - слегка прищурился я.
   Этот вопрос явно застал Лэнгли врасплох - судя по всему, с этой стороны она на данную ситуацию никогда не смотрела.
   - Хм... Ну тогда ладно - надо же будет и мне себя показать.
   - Нам не себя нужно показывать, а защищать всё человечество, - ровным тоном, но с лёгкими нотками неодобрения произнесла Рей.
   - Ой, ну чего ты такая правильная-то? - отмахнулась Лэнгли. - Прямо пай-девочка...
   - Правильно Синдзи сказал - ты слишком легкомысленная, Аска, - бросила Аянами.
   - Блин, да вы стоите друг друга! Внешне ни капельки не похожи, зато оба те ещё зануды! Кстати, почему вы так непохожи? Ты - брюнет, серые глаза, похож больше не на азиата, а на европейца. Рей - пепельные волосы, красная радужка глаз, бледная кожа... Альбинос, что ли?
   Чёрт, меня эта манера перескакивать с одного на другое раздражает...
   - Просто я похож на отца, а Рей на мою мать, - в который уж раз пояснил я. В более тонкие подробности своей версии я решил не вдаваться...
   - Ааа... - неопределённо протянула Аска. - А фамилии у вас почему разные?
   - Потому что так надо, - солидно произнёс я.
   Немка насмешливо фыркнула.
   - И вообще, чем болтать, давайте лучше вернёмся к уборке, Лэнгли? - с этими словами я подхватил очередную коробку с вещами - Рей, поможешь нам?
   - Конечно, Синдзи. Только переоденусь в более подходящую одежду, - Аянами открыла электронный замок и вышла в коридор.
  
   ***
  
   - Вы закончили уже или всё ещё нет? - подошедшая Мисато на ходу собирала свои волосы в длинный и пышный хвост. - Сколько же можно-то ...
   - Я вот тоже надеюсь, что мы закончили, - сквозь зубы процедил я. - Ведь так, Лэнгли? Мы ведь закончили?
   - Хммм... - Аска скептическим взглядом обвела свою комнату, уперев руки в бока.
   Вот только попробуй сказать, что нет, зараза рыжая!..
   Нет, я, конечно, всё понимаю, но нельзя же быть НАСТОЛЬКО повёрнутой на чистоте! Просто не человек, а сплошная живая агитация за тотальную стерильность, блин. Тут еq грязно, там ей грязно, здесь уберись, это убери... Мы с Рей уже запарились бегать за этим немецким электровеником фирмы "Лэнгли", пока она тут у себя красоту наводила.
   Между прочим, только у себя наводила. На остальной территории, контролируемой нашими силами, порядок пришлось, собственно говоря, этими самыми нашими силами. Хотя, учитывая, что коэффициент захламлённости там был значительно ниже, управились мы с Рей достаточно быстро...
   Да, мы с Рей! Её Величество кайзерин Аска сослалась на то, что у неё фронт работы гораздо сложнее и ей на всякие мелочи отвлекаться не резон.
   В принципе, здесь она и не врала - всё-таки сравнивать хоть и изредка, но зачищаемую квартиру, и комнату, на которую уже многие месяцы был положен большой и толстый... болт, по меньшей мере, некорректно.
   - Нуууу... - протянула немка. - Думаю, что...
   Я затаил дыханием.
   - ...Жить тут уж, в принципе, можно, хотя и ещё немного убраться не помешало бы. Но сейчас главнее купить нормальной мебели - мне нужен стол, пара кресел, кровать, туалетный столик, пара комодов...
   - Ага, кровать, стол, стул и комод, - кивнула Мисато. - Да, думаю, тебе этого хватит.
   - Нет, мне нужно гораздо больше!.. - попыталась было запротестовать Лэнгли, но Кацураги её моментально обломала.
   - А ставить ты всё это будешь себе на голову, что ли? Привыкай экономить, Аска... В том числе и место.
   - Нет, ну что за жизнь... - пробурчала девушка. - Просто спартанские условия какие-то, чёрт возьми... Ладно уж, попробуем поэкономить.
   - Ну, вот и чудненько, - улыбнулась майор. - Собирайся, сейчас рванём за всем этим в магазин... А! Деньги-то у тебя есть?
   - Какие деньги? Карманные, что ли?
   - Нет, на покупку столь необходимой тебе кровати и всего прочего. Ну, тебе же платили зарплату, когда ты служила в других филиалах?
   - Зар... Чего? - растерялась Аска. - А за что? Я же Еву пилотировала!
   - Ну, так за это и должны были платить.
   - Глупости! Мне вполне хватало того, что я была круче всех остальных, пилотируя собственный Евангелион, а...
   - ...а в остальном ты была на полном государственном обеспечении и иждивении отца, - негромко, но вполне отчётливо произнёс я.
   Аска уже вполне ожидаемо бросила на меня уничтожающий взгляд.
   - Может и так, и что дальше, Икари?
   - Да ничего, в принципе... Просто ты тогда от такого отвыкай.
   - Ага, - с энтузиазмом подтвердила Мисато. - У нас тут всё общее, и решаем мы всё только сообща.
   - Прямая демократия, коммунизм и коллективное хозяйство на марше, да, - заржал я. - Построение социализма в отдельно взятой квартире.
   - Очень смешно, умник, - фыркнула Аска.
   - Ладно, Лэнгли. С зарплатой у тебя, значит, всё глухо... Жаль, жаль...
   - Я вообще не понимаю, как можно брать деньги за то, что тебе выпал такой шанс!
   - Угу, типа за свою крутость денег не берёшь? - ухмыльнулся я.
   - Именно, - важно ответила немка.
   - Ну, тогда придётся нам, видимо, как обычно задействовать план В... Синдзи!
   - Командир?..
   И всё-то я уже прекрасно знал - и что сейчас скажет командир, и что ей отвечу я...
   - В связи с временными финансовыми затруднениями я, как начальник оперативного отдела, прошу у тебя, как старшего пилота, оказать мне... - приняв горделивую позу и с важностью произнося слова, начала Кацураги.
   - Мисато, а можно как-то менее пафосно попросить у меня денег в долг до аванса? - расхохотался я.
   - Можно, - хитро подмигнула майор. - Но это было бы слишком скучно. Так! Всё, закончили разговоры, и собираемся за покупками! Синдзи, Рей - вы с нами?
   - Нет, я бы хотел ещё здесь кое-что закончить, - уклонился я от такой сомнительной чести, как "шопинг".
   - Я останусь помочь, - тут же произнесла Аянами.
   - Хорошо, - кивнула Мисато. - Не скучайте тут без нас! Аска, собирайся - через десять минут выезжаем. Да, и это самое...
   - Карточка лежит, как и всегда - в бумажнике, в прозрачном кармашке, - произнёс я, намереваясь покинуть комнату немки. - Бумажник около подушки. Возьмёшь сама - мне за ним идти лень.
   - Лентяй.
   - Кому деньги нужны - мне или тебе?
   Мисато хитро посмотрела на стремительно закопавшуюся в ворох извлечённых из чемодана вещей Аску и тихо произнесла:
   - Вообще-то ей... Но нам же теперь за ней обоим нужно присматривать, верно?
   - Угу. Будете ехать - сильно не гони, Лэнгли к такому наверняка ещё не привыкла. И не вздумай потратить деньги на что-нибудь лишнее - принесёшь мне чеки за покупки. А сумму на карточке я помню.
   - Жадина, - слегка надула губки Мисато. - Веди себя по-рыцарски, Синдзи - не будь жлобом!
   - А может быть я скупой рыцарь... И вообще, я же ради нас всех стараюсь, Мисато! Потратим ещё и мои сбережения, и на что жить-то будем, когда зарплату потратим сразу же в день получки, а?
   - Да твои миллионы фиг потратишь так просто... - хмыкнула Кацураги. - Это надо целью прямо задаться...
   - Я верю в твои возможности, командир, - важно произнёс я. - Ты можешь и не такое. Но! Нашему сообществу жизненно необходим... стабилизационный фонд, так что...
   И тут уже я не сдержался и прыснул от смеха, Мисато тоже рассмеялась. Кажется, на сегодня я исчерпал весь доступный мне лимит штампов...
   Эх, жаль только, что кроме меня никто особо комизма всех этих безумных слов не понимает...
   - Слушайте, вы из комнаты-то выйдите - мне же ещё одеться ведь надо, - подала голос Лэнгли.
   - Без проблем. Синдзи, Рей - за мной!.. - скомандовала майор, выходя из аскиной комнаты. - Кстати, Синдзи... Мы тут скоро вернёмся, а затем ты вместе с Рей устрой Аске небольшую экскурсию по городу, хорошо?
   - Уууу! Вот делать мне больше нечего!
   - И никаких "ууу", - категоричным тоном заявила Кацураги. - С завтрашнего дня у вас опять будут тренировки и занятия, а я так думаю, что для Лэнгли ваша стандартная нагрузка будет великовата... Так что пусть девчонка ещё хотя бы денёк развеется, развлечётся...
   - И почему развеивать и развлекать её должен именно я? - задал я в общем-то риторический вопрос. - Она бы наверняка предпочла в качестве гида по "Тройке" Кадзи, а не нас с Рей...
   - Хватит с неё Кадзи! - недовольно нахмурилась Мисато. - Они и так уже с ней... наразвлекались по самое не могу, вместо того, чтобы делом заниматься. Твой подчинённый - тебе и следить.
   - Ничего, что ты вообще-то её опекун? Тебе и карты в руки, как говорится...
   - Неее, так не пойдёт. Я же не обязана с ней возиться двадцать четыре часа в сутки, да и ты наверняка найдёшь с ней общий язык гораздо быстрее... И вообще, ты чего ломаешься, Синдзи? Сходишь, прогуляешься с двумя красивыми девчонками, угостишь их чем-нибудь...
   - Угу, прогулки, поцелуйчики, - хмуро закончил я. - Знаю я уже все эти твои фишки, Мисато. Блин, прямо какого-то дипломата из меня делаешь...
   - А ты учись, Синдзи. Учись и дипломатии тоже, - наставительно подняла палец Кацураги. - В жизни, а тем более на службе - всегда пригодится. Ну, всё - я побегу собираться, а то чего-то я тут с тобой заболталась...
  
   ***
  
   - ...Ну как у тебя впечатления от нашей новой коллеги, Рей? - поинтересовался я, когда Аска с Мисато укатили за покупками.
   - Она... слишком уж энергичная, - немного подумав, произнесла Аянами. Сделала паузу и добавила. - От неё много шума. Очень.
   - Что есть, то есть... Но, надеюсь, что вы сможете поладить.
   - Раз это необходимо, то мне придётся это сделать, - заявила Первая.
   - Гм. Необходимо?..
   - Ну да. Думаю, будет неразумным не попытаться наладить более-менее дружеские отношения среди пилотов...
   Рей на секунду замолчала.
   - Но не думаю, что смогу назвать её своим другом.
   Обезоруживающая честность и прямота.
   - Ну, этого, в принципе, от нас и не требуется... - почесал я затылок. - Достаточно будет и того, что мы не передерёмся и не переругаемся между собой...
   - А почему мы должны ругаться и драться между собой? Драться... Речь идёт об учебных поединках? - полюбопытствовала Аянами.
   - Нет, Рей, - рассмеялся я. - Вовсе нет. Просто... Ну, допустим, если бы ты оставалась такой же необщительной и замкнутой, какой ты была, когда я тебя первый раз встретил, а я был бы... Нууу... Например, неуверенной в себе и склонной к депрессивной меланхолии личностью, а Аска - неуравновешенной истеричкой, то согласись - нам было бы гораздо сложнее взаимодействовать в бою...
   - Кошмар, - бесстрастно отметила Первая. - Такое подразделение вообще нельзя было бы пускать в бой.
   Пауза.
   - И заодно было бы необходимо распустить отдел психологического контроля, как невыполняющий свои прямые обязанности. Или вообще отдать их всех под трибунал.
   - Жёстко ты, - улыбнулся я.
   - Нормально. Это ведь было бы преступлением против всего человечества.
   Хм... Вот интересно, любовь к выспренным и пафосным формулировкам у Первой врождённая, или это она у меня плохого насмотрелась? Или может быть это особенность всех из клана Икари? Хотя нет, Гендо у нас вроде бы склонностей к подобному не проявляет... Судя по его поведению, вообще сложно понять, что он выкинет в следующий момент - то ли как-то тонко осмеёт, то ли сразу же уволит...
   Впрочем, несмотря на всё это, насколько я знаю, рядовые нервовцы батю вполне искренне уважали за жёсткость, отсутствие чванливости и суровый аскетизм. Он же в отличие от большинства конторских даже жил где-то в штаб-квартире...
   - Думаю, что будь здесь сейчас Лэнгли, она бы не оценила твоих слов, Рей, - хмыкнул я.
   - Возможно. Уж очень она несерьёзно подходит к службе... Почему, интересно?
   - Издержки воспитания и избалованность, быть может... Хотя, ладно, если бы всё её бахвальство было чем-нибудь подкреплено, так нет же...
   - Что ты имеешь в виду под этими словами, Синдзи? - уточнила Аянами.
   - А то, что Лэнгли чисто по моим наблюдениям крайне скверно подготовлена, как боец. КРАЙНЕ скверно. Учитывая её гонор и время, которое было потрачено на её обучение, я ОЧЕНЬ удивлён, что не вижу вместо неё идеальную машину для убийства Ангелов.
   - Плохо, - слегка нахмурилась Первая. - Это необходимо срочно исправлять.
   - Угу. Завтра же начнём выяснять, на что конкретно способна, а на что не способна фройляйн Лэнгли, а там уже посмотрим, как будем все вместе тренироваться... О, кстати, Рей!.. Что там слышно насчёт школы - нас всё-таки собираются отпускать на каникулы или нет?! В двадцатых числах июля ведь уже пора было на отдых уходить!..
   - С понедельника мы на каникулах.
   - А на учёбу когда?
   - Как обычно - первого сентября.
   - Scheisse!..
   - ...Но зато нам пообещали, что новогодние каникулы будут на две недели длиннее.
   - Хоть что-то радует... - я широко ухмыльнулся от одной пришедшей в голову идеи. - Кстати, интересно будет посмотреть на физиономию Лэнгли, когда ей скажут, что она будет обязана ходить в нашу школу...
   - Думаешь, что её заставят это делать? - слегка нахмурилась Аянами. - У неё же ведь, вроде бы имеется диплом об окончании колледжа?
   - Ну, раз уж нас заставляют, то чем Лэнгли хуже нас?
   - А, - понимающе кивнула девушка. - Закрепление социальных навыков и адаптация на новом месте...
   - Типа того.
   - И, наверное, поэтому её поселили вместе с тобой? - слегка прищурила глаза Первая.
   - Фиг его знает, - поморщился я. - Но в любом случае я от этого не в восторге - такое соседство обещает быть не слишком приятным...
   - А мне они у вас жить не разрешили.
   - Угу. Кажется, всё это замотивировано тем, что опекуном Лэнгли на время проживания в Японии назначена Мисато и ей необходимо постоянно присматривать за Аской... В принципе, тоже верно - Лэнгли, похоже, та ещё раздолбайка по жизни, и без присмотра её лучше не оставлять.
   - Ты можешь оставить их вдвоём, а сам съехать на отдельную квартиру, - высказала предложение Рей.
   - Гм, - задумался я. - Нет, в принципе, я уже успел поразмыслить над таким вариантом, но...
   - Но?
   - Да как-то я привык уже к компании Кацураги и к этому дому - будет неприятно со всем этим так просто вот взять и расстаться... Да и вдруг ещё Мисато обидится...
   - Тоже верно, - протянула Аянами. - Тогда... Тогда, наверное, стоит просто со всем этим смириться...
   - Да я пока что другого выхода и не вижу, - вздохнул я. - Ну и ладно. Тогда попытаемся выжать из сложившегося положения максимум пользы - буду воспитывать это недоразумение природы всё свободное время.
   - Да, попробуй извлечь из всего этого что-нибудь полезное, Синдзи, - губы девушки тронула лёгкая улыбка. - Например, тебе стоило бы поучиться у Аски, как нужно поддерживать чистоту. У неё это вроде бы неплохо получается.
   - Нет, уж спасибо! Лавры беспощадного борца с микробами и адепта церкви чистоты меня не слишком прельщают.
   - Ты непоследователен, Синдзи. Сам же говорил, что нужно соблюдать порядок.
   - ...но не превращать это в самоцель и возводить в абсолют. Вот скажи мне, Рей, неужели та полка была настолько пыльной, чтобы заставить меня вытирать её пять раз подряд?!
   - По-моему, нет.
   - Вот и по-моему тоже. А Лэнгли наверняка видела там микробов и видела в них врагов...
   - Не там она с врагами борется. И не с теми.
   - А вот это в ближайшее время нашей германо-американке и придётся объяснить...
  
   ***
  
   - ...А у вас тут красиво! - Аска практически безостановочно крутила головой по сторонам. - Вроде бы и мегаполис, но народа не так уж и много, да и машин мало... Зато воздух чистый и деревьев много. Классно!
   Я с Рей и Аской неторопливо шагал по улицам воскресного города и откровенно наслаждался погожим, но не жарким деньком. Голубое небо, лёгкий ветерок, свежий воздух... и достаточно приятная компания - что ещё для счастья-то надо? Для такого маленького мимолётного счастья...
   Ради выхода в свет и по случаю тёплой погоды я решил даже немного перетряхнуть свой гардероб и выбрать что-то более модное, чем любимый мундир. Остановился на бело-синей клетчатой рубашке с коротким рукавом и немного потёртых джинсах. Из-за этого, правда, пришлось прицепить кобуру за спиной, чтобы лишний раз не отсвечивать стволом, но это уже были мелочи...
   Вот Рей в этом плане было гораздо лучше - сменила применявшуюся при уборке старую школьную форму на свой обычный наряд, и готово. И под свободно распахнутым жилетом плечевая кобура не так уж и видна, в принципе... Хотя поначалу Аянами и хотела носить оружие точно так же, как и я, но она же всё-таки девушка, так что пояс так просто ей не нацепить...
   И вот только Аска со своей безоружностью выбивалась из общего потока. Хотя, учитывая, что она надела сейчас лёгкое платье светло-салатового цвета, прятать пистолет ей было особо и негде... Но отсутствие оружия самообороны у неё - это всё-таки серьёзный минус, да... В случае чего её ведь однозначно прикрывать придётся... Так, ну то, что Аска идёт с левого края, по дальней от обочины стороне - это хорошо. В случае чего я её сразу же отпихну куда подальше, прикрою собой и выдерну пистолет, а Рей в это время отойдёт чуть назад и прикроет меня со спины...
   Твою мать!!!
   Нет, я что, реально уже двинулся на почве войны и оружия? Или у меня началась неизлечимая паранойя? Правильно, правильно меня Лэнгли маньяком называет - я этому званию уже вполне себе соответствую...
   - Да, мне Токио-3 тоже нравится, - не смог не согласиться я с Аской. - Наверное, если тут всё было по-другому, то мне было бы здесь сложнее жить - я не очень-то привык к большим городам...
   - Я вообще-то тоже не привыкла. Почти всю жизнь я провела на базе НЕРВ около большого военного полигона... - немка поморщилась. - На редкость паршивое и унылое место. Куча одинаковых домов и бараков, серая пустыня вокруг и свора солдафонов в качестве населения... Приятного мало.
   - Да уж... А я вырос на окраине небольшого городка в нескольких десятках километрах отсюда - там было почти так же тихо, как и здесь. Много деревьев, немного людей, аккуратные домики...
   Я на пару секунд прикрыл глаза, погружаясь в чужие воспоминания.
   - Только там не было этого надоедливого жужжания цикад, зато было много птиц.
   - Так этот шум от цикад? - воскликнула Аска. - Вот чёрт! А я уже думала, что это у меня в ушах звенит!
   - Ничего, поживёшь тут немного и привыкнешь - к этому быстро приспосабливаешься.
   - Я только второй день в Японии, но мне здесь уже определённо нравится! - жизнерадостно заявила Лэнгли. - Здесь куда лучше, чем в Штатах или даже в Германии.
   - А как там? - полюбопытствовал я. - Я даже из префектуры-то нашей никогда не выезжал, чего уж там говорить о... А как живётся в других странах - интересно. Расскажешь, а?
   - Да запросто. Хотя, я только в Штатах и Германии была, так что много чего не расскажу - я ж тебе не "National Geographic".
   - А давай по порядку. Вот где ты жила, про то и рассказывай.
   - Ну, родилась я вообще-то в Германии, в самой её столице - Берлине, - бойко начала рассказывать Аска. - Но ещё маленькой меня увезли в Америку, хотя там я тоже жила в Берлине.
   - В смысле? - не понял я. - Как в Берлине?
   Девушка весело рассмеялась - кажется, она вполне ожидала такой реакции.
   - В Штатах многие города носят названия каких-нибудь знаменитых иностранных городов, Икари.
   - Ааа, вот оно что... Да нет, я вообще-то в курсе этой милой традиции. Том Сойер, например, был родом из маленького американского городка Санкт-Петербург...
   - Ого, какие познания! - удивлённо подняла брови Аска.
   - Положение обязывает, - отмахнулся я. - Ты лучше не отвлекайся, Лэнгли.
   - Ага. Ну, так вот, жила я в закрытом военном городе Берлин-3. Это, типа, как ваш Токио, но только намного меньше и вроде как прототип. Там, кстати, находится штаб-квартира НЕРВ-США, и там же жила и тренировалась я. Так себе местечко, если честно... Постоянно жарко, очень пыльно, и ветер всё время дует, будь он неладен. Да и природа больно унылая - пустыня, заваленная вулканическим пеплом, ну и горы ещё вокруг. Тоска, короче. Но когда я заочно поступила в колледж в Сьерра-Неваде, меня начали время от времени возить в их главный студенческий городок Элпайн. Вот там было просто классно! У них была такая потрясная горнолыжная трасса - я просто обожала там кататься! Но по большей части я всё-таки сидела на базе НЕРВ, хотя мне и было там очень скучно...
   - Интересно... Я, кстати, читал, что до Удара США были очень красивой страной, а вот как там сейчас?
   - Ну, я особо не в курсе... - пожала плечами немка. - Я по Штатам много не путешествовала, но что видела, то мне не слишком понравилось. На севере ледники наступают, от городов на побережьях остались сплошные руины, а запад страны до сих откапывается из-под вулканического пепла... Хотя отец, когда возвращался из поездок, говорил, что в центре и на востоке всё гораздо лучше.
   - А что насчёт Германии? - поинтересовался я.
   - Там было получше, но тоже не шикарно. Тепло, но погода просто сумасшедшая - то дождь, то снег... Причём и летом, и зимой, - Лэнгли рассмеялась. - Я там жила с апреля по июль, но почти никогда не могла угадать какой же будет погода на следующий день.
   - Прикольно, - тоже рассмеялся я. - А ты там тоже тренировалась?
   - Ага. Там я наконец-то смогла посидеть не только в симуляторах, но и в моей Еве... Правда, на ней я тоже в основном только в режиме компьютерной симуляции и гоняла.
   Так, запомнили этот момент, Виктор...
   - ...Ну, а потом меня решили направить к вам в Японию на помощь, - важно произнесла Аска. - Собрали караван, дали эскорт, ну и мы поплыли... Бррр! Ну и холодно же было всё это время в пути!
   - Очень?
   - Очень! - зябко передёрнула плечами Аска. - Хоть и Северный океан больше Ледовитым не называют, но там всё равно очень холодно! Почти постоянно приходилось тепло одеваться, и... Всё! Никогда больше так не буду путешествовать - долго и неприятно.
   - А как ты добиралась в Европу из Америки - тоже морем?
   - Нет, а зачем? Я на самолёте летала - у отца есть личный "гольфстрим"...
   Нда, Лэнгли не была бы Лэнгли, если хоть как-нибудь не прихвастнула бы... Сколько, интересно мне знать, сейчас стоит частный самолёт бизнес-класса, приспособленный для трансатлантических перелётов? Десять миллионов долларов? Двадцать пять? Пятьдесят? Хотя, НЕРВ у нас контора богатая, а ООН очень даже щедрая...
   Интересно, а у бати есть такой самолёт или нет? Хе-хе, или они у всех командующих типа служебные?
   - Хорошо тебе, Лэнгли, - слегка позавидовал я. - И мир посмотрела, и почти кругосветное путешествие совершила, а мы тут за пределы Токио и носа даже не кажем...
   - Брось, Икари, - рассмеялась девушка. - Вы не так уж и много потеряли. Сейчас весь мир - это на редкость паршивое место, и туризм нынче не в моде. Толку в путешествиях, если куда не плюнь - в какую-нибудь войну попадёшь? Нет, ну только если путешествовать в обществе личной армии... Эх... Хотела бы я посмотреть на мир до Второго Удара... Или вообще без Второго Удара.
   - И почему же?
   - Говорят, что это было прекрасное время... - мечтательно прикрыла глаза Аска. - Никаких войн и катаклизмов, все богаты... Золотой век человечества...
   Я искренне расхохотался.
   - Не хочу тебя разочаровывать, Лэнгли, но в девяностые годы золотой век был доступен очень для немногих. Да и войн с катаклизмами тогда тоже хватало, а людей тогда во всём мире умирало вряд ли меньше, чем сейчас.
   - Ты так говоришь, будто сам тогда жил, - слегка надулась Аска.
   - Можно сказать, что и так, - ухмыльнулся я. - У меня были сведения... из первых рук...
   - И что? А вот все с кем я общалась из взрослых в Штатах и Германии, все говорили, что раньше было гораздо лучше!
   - И небо голубее, и трава зеленее... - иронически покивал я головой. - Америка и Европа? Ну-ну. Там-то действительно всё было просто зашибись, а вот каково, интересно, жилось в других странах? Я бы даже сказал, в большинстве других стран...
   - Да мне как-то всё равно, - отмахнулась Лэнгли. - Слушай, Икари, а ничего, что мы вот так вот запросто разгуливаем без охраны по улице? На нас случаем всякие папарацци не набегут?
   Ага, и ещё и автографы начнут просить. Мечтай больше!..
   - А кто тебе сказал, что сейчас гуляем без охраны? Нет, за нами сейчас следят парни из второго отдела - гарантия сто процентов.
   Аска тут же начала крутить головой по сторонам.
   - Не старайся, - хмыкнул я. - Эти ребята вступят в дело, только если нам будет угрожать опасность.
   - А нам разве может угрожать какая-то опасность? Ну, помимо Ангелов... Мне говорили, что Токио-3 очень спокойный город, а преступности тут почти что и нету...
   - Правильно говорили. Но мало ли что... Вдруг, например, опять террористы нападут...
   - Террористы? - нахмурилась Лэнгли.
   - Ну да. Я же тебе рассказывал, вроде бы?
   - Ну, и что с этого? Они же до нас в любом случае не доберутся, верно?
   - Один раз уже добрались, хотя и, в принципе, чисто случайно. И охрана тогда в бой вступила, но нам с Мисато пришлось в основном рассчитывать только на самих себя. Та ещё заваруха была, чёрт её дери... А ты как думала, для чего все нервовцы поголовно с оружием ходят? Не ради же красоты... Я тогда ещё пожалел, что у нас при себе был только штатный набор - по одному запасному магазину. И только пистолеты. А у этих козлов были гранаты и автоматы...
   - Бред какой-то... - пробормотала Лэнгли. - Зачем вообще сражаться с НЕРВ? Мы ведь защищаем всю Землю!
   - Я бы тоже хотел это знать, - задумчиво почесал я нос. - И не только я... Ну так что, ты сделала выводы из того, что я тебе сейчас рассказал?
   - Какие выводы?
   - Относительно оружия.
   Аска промычала в ответ что-то невнятное.
   - Завтра же, как только прибудем в штаб-квартиру, я лично прослежу, чтобы ты получила на руки табельное оружие, - посулил я. - Запомни, Лэнгли, оружие и телефон при тебе должны быть постоянно.
   - На кой чёрт мне нужен пистолет, если я буду драться в Еве... - проворчала немка.
   - На всякий случай. И вообще не возмущайся. У нас, вон, доктор Акаги - глава научного отдела, тоже оружие не любит, но если возникнет нужда...
   - Доктор Акаги? Доктор Акаги Рицко? Мне Эльза о ней рассказывала много хорошего... Говорила, что она - один из лучших учёных в мире.
   - Охотно верю, - подтвердил я. - А Эльза - это Эльза Цеппелин, твоя мачеха?
   - Да, а откуда ты знаешь? - удивилась Аска. - Я вроде бы про неё тебе ещё ничего не рассказывала...
   - Я по долгу службы ознакомился с твоим досье... В урезанном виде, разумеется.
   - Вот как... И что же там про меня написано?
   - Ничего особо интересного, - улыбнулся я. - Дата и место рождения, образование, места жительства и службы... Плюс немного информации о родителях.
   - Так нечестно! - тут же возмутилась девушка. - Ты моё досье видел, а я твоё - нет!
   - А тебе и не положено его видеть, Лэнгли. Вот когда станешь мной командовать, вот тогда и поговорим.
   - Вот только ради этого теперь и буду жить.
   Яда в голосе Аски сейчас явно хватило бы для того, чтобы даже тайпан завязался узлом от зависти...
   - Так себе мотивация, конечно, но для начала сойдёт, - хмыкнул я. - Хочешь командовать, Лэнгли?
   - Да как-то особо не рвусь. Но над тобой покомандую с превеликим удовольствием, - снисходительно улыбнулась немка.
   - Но для этого тебе придётся доказать, что ты лучший кандидат на роль старшего пилота, чем я.
   - Да запросто!..
   Боже, Боже... Интересно, скольких людей во все времена вот так вот запросто ловили на самое банальное "слабо"? Времена меняются, и мы меняемся вместе с ними... Но кое-что остаётся неизменным.
   И это радует...
   - Когда начинаем? - судя по оживлённому тону Аски, она явно была бы не прочь начать доказывать свою, гм, профпригодность прямо здесь и сейчас.
   - Не так быстро, Лэнгли, - рассмеявшись, успокаивающе поднял я руки. - Сегодня у нас по графику выходной, а вот завтра, пожалуй, и начнём... Понедельник - общая физподготовка, вторник - рукопашный бой и фехтование, среда - стрелковая подготовка, четверг - занятия на симуляторе, пятница - обследования и синхротесты, суббота - теория и тактика.
   - А отдыхать-то когда?! - возмущённо воскликнула девушка.
   - Суббота - короткий день, воскресенье - выходной. Нормальный рабочий график.
   - Фига себе нормальный график... И со скольки и до скольки всё это будет продолжаться?
   - Обычно с двух дня до восьми вечера. Хотя мне иногда в качестве дисциплинарных мер отменяли занятия в школе и заставляли тренироваться часов по десять-двенадцать.
   - Кошмар, - упавшим голосом произнесла Аска. - Так жить нельзя... О, а ты что, в школу ходишь, что ли?
   - Ну да.
   - А я уже школу давно закончила... - в голосе девушки проскользнула небрежность. - Да и командование НЕРВ решило, что лучше будет сосредоточиться на моей подготовке в качестве пилота, а не маяться всякой ерундой...
   Ну-ну. Знаю я эту американскую систему образования - жуткий примитив и полное деграданство. После такой, с позволения сказать, школы нормальных умных людей у них приходится дополнительно доучивать в высших учебных заведениях. Смотрел я как-то программу обучения офицеров американской армии... Тихий ужас! Курса до третьего у них были в основном только школьные, по сути, предметы! А у меня друган, учившийся в нашем кадетском корпусе, уже на втором году обучения рассказывал как они проходят всякий ужас типа металловедения... Не знаю, правда, зачем им там нужно было изучать разные марки металлов и сплавов...
   Но в любом случае я очень сомневаюсь, что если Аска действительно уж такая не по годам умная девчонка, то ей было очень уж сложно одолеть простенькую американскую школьную программу... Это же вам не ухудшающееся, но всё ещё крайне приличное обучение в России, или же ещё тяжёлая школьная программа Японии...
   - Я бы тоже вполне мог бы не ходить в школу, - с ленцой заметил я. - Или вообще закончить её экстерном, как и ты в своё время... Но наши штатные психологи и командование считают, что нам общение со сверстниками нам необходимо для нормального взросления и закрепления социальных навыков.
   - Wunderbar, - фыркнула Лэнгли. - Что за глупости! Как хорошо, что у меня были более вменяемое командование, не страдавшее такой дурью!
   - Ну, так это уже в прошлом...
   - Что ты хочешь этим сказать, Икари?
   - А то, что ты, скорее всего, будешь вынуждена ходить в школу вместе с нами, - спокойно пояснил я.
   - Яааа?! Да ни за что!!!
   - Прикажут - пойдёшь как миленькая.
   - Нет!
   - Не подчинишься приказу командования?
   - Если это будут настолько дебильные приказы, то да!
   - Ты плохо знаешь наше командование в целом и моего отца в частности, - хмыкнул я. - Спорим, он сумеет найти такие доводы, что даже и возразить ему ничего не сможешь?
   - А спорим! - запальчиво тряхнула волосами немка, останавливаясь на месте и протягивая мне руку.
   - А на что? - поинтересовался я, после минутного колебания протягивая в ответ свою.
   - Не знаю. Есть предложения?
   - Готовить умеешь? - задал я уже продолжительное время терзавшийся меня вопрос.
   - Конечно!
   - Неделю будешь готовить только ты.
   - Годится. Но вообще-то выиграть должна я, и что я тогда получу?
   - Ну, тогда я буду готовить лишнюю неделю, согласно нашему с Мисато графику, - ухмыльнувшись, заявил я.
   - Ладно, пусть так, - слегка поморщилась Аска.
   Думаю говорить ей сейчас, что в этом доме 99,99% времени готовлю ТОЛЬКО я, будет несколько излишне, хе-хе...
   - Отлично. Рей, разбей.
   - Что разбить? - не поняла Аянами.
   - Ударь своей рукой по нашим скрещённым, как бы рассекая их, - объяснил я. - Общий принцип понятен?
   - Вполне.
   Ну вот, теперь полный порядок...
   Лэнгли внезапно приобрела задумчивый вид.
   - Слушай, Рей, а ты всегда такая молчаливая и... эээ... какая-то странная... Или сегодня просто особенный день?
   - Странная?.. - подчёркнуто-флегматично произнесла Аянами.
   - Угу. Такое ощущение временами, что ты не человек, а робот какой-то. Натуральный "терминатор" прямо.
   - Я не робот.
   - Она у тебя случаем не умственно отсталая? - покосилась на меня Аска.
   А вот за такие слова в приличном обществе могут и морду набить...
   Впрочем, я ещё только открывал рот для гневной отповеди, а Рей уже отреагировала на это ничем неприкрытое хамство.
   - Вряд ли больше, чем ты, - спокойно произнесла Аянами.
   - Чего?!
   - Ничего. Если я не болтаю без умолку - это ещё не означает, что со мной что-то не так. Просто я предпочитаю молчать, чем говорить без дела.
   Я мысленно зааплодировал. Ай да, Рей! Ай да, молодчинка!..
   Если бы Аска была кошкой, то у неё сейчас наверняка бы топорщились от возмущения усы и шерсть, но так как она была человеком, то ограничилась выпученными глазами, а также открывающимся и закрывающимся ртом. Она явно порывалась что-то сказать, но, видимо, всё никак не могла подобрать слова...
   Так, как бы до драки-то не дошло... Аска ведь у нас горазда до рукоприкладства, а Рей ведь - это не я. Она таких "шуток" не поймёт, и вполне может воспринять как серьёзную угрозу для себя...
   - Лэнгли, отстань от Рей и потише выражайся всё-таки, - вмешался я, выступая немного вперёд и на всякий случай прикрывая собой Аянами. - Если она немного необщительная, это не повод к ней докапываться.
   - Немного необщительная? - фыркнула Аска. - Да она иногда вообще на живого человека не похожа!
   Я буквально нутром начал ощущать нарастающее в Рей лёгкое раздражение.
   - Ты тоже временами похожа не на человека, а на какое-нибудь стихийное бедствие. И что дальше?
   Да даже, пожалуй, не временами, а почти всегда...
   - А ничего! - огрызнулась Аска, но было видно, что она уже, в принципе, отошла от своего очередного припадка неадекватности.
   - Ну, раз ничего, то и закроем эту тему, - спокойно, но твёрдо произнёс я. - И не цепляйся больше к Рей - уж такой она выросла.
   - Интересно, почему ты тогда таким не вырос, Икари.
   - Может, потому что мы росли порознь? - я подпустил в голос толику желчи. - И потому, что Рей в детстве мало общалась со сверстниками и вообще с людьми?
   - Она в пробирке, что ли, росла? - недоверчиво хмыкнула Лэнгли.
   Надо же, почти угадала, германо-американка...
   - Нет, просто она в детстве очень много болела... Не умственно. И пришла в норму только совсем недавно. Вот ты бы очень общительной выросла, если бы лет десять пролежала в больницах, общаясь только с несколькими врачами?
   - Ммм... Вот оно что... Ну, тогда ладно - вопросы отпадают.
   - Ну и славно,- слегка холодно отозвался я. - Надеюсь, мы закрыли этот вопрос на будущее.
   - Да ладно тебе, Икари, я же не знала, - несколько ворчливо, но в целом вполне дружелюбно произнесла Лэнгли. - Эй, пай-девочка!.. Давай без обид, хорошо?
   - Я не обиделась, - спокойно произнесла Рей. - Но у тебя очень странная логика, Аска.
   - Это ещё почему?
   - Ты пытаешься судить о людях по всяким мелочам. Это неправильно.
   - Гхм! - нахмурилась немка.
   - Так, девушки... Девушки! Не ссоримся. Мир, хорошо? Давайте лучше в парк сходим, что ли... Рей? Аска?
   - Не возражаю, - слега пожала плечами Аянами.
   - В парк?.. - задумалась Лэнгли.
   - Мороженного всем куплю, поедим, - пообещал я.
   Перспектива халявы оказалась, по всей видимости, весьма заманчивой.
   - Годится! Пошли!
  
  
   Глава 3. Явление Аски народу
  
   Халява...
   Как много в этом слова для уха русского слилось...
   А как оказывается не только для русского, но и для немецко-американского.
   Во всяком случае, одна отдельно взятая представительница подобного синтеза наций и воспитания пользовалась предоставленной возможностью тратить чужие деньги на полную катушку.
   ...Вполне ожидаемо мои прекрасные спутницы не стали трактовать предложение угоститься мороженым в ключе "объесться до потери сознания". Девчонки, что с них ещё взять-то? Траты энергии нынче днём практически никакой не выдалось, запасённые калории не расходуются, да и юному организму много и не требуется, собственно говоря... Плюс Аска ещё и наверняка сидит на какой-нибудь диете - знаю я этих женщин (ну, по крайней мере, как мне думается, хотя бы касательно этого вопроса). Про Рей я вообще молчу - она и в лучшие то времена никогда не отличалась большим аппетитом и запросами...
   Зато кое-кто рыжий и наглый решил компенсировать количество качеством и урвал себе самый дорогой сорт. Конечно, для йенового мультимиллионера Синдзи Икари сия трата была, право слово, малозаметна, но зато одним пунктом в моём мысленном документе "Аска Лэнгли - избалованная папина дочка" стала больше.
   - ...Обалденный сорт! Просто обожаю его! - разглагольствовала Сорью, пока мы неспешно прогуливались по парку. - Не понимаю, почему его больше никто не покупал?..
   - Ну, возможно всё дело в цене... - несколько лениво произнёс я, неторопливо поглощая свою порцию лакомства и на полном автомате сканируя взглядом окружающее пространство. - Мы, японцы, за последние годы научились довольствоваться только самым необходимым...
   Надо же, как это у меня теперь легко выговаривается-то... "Мы, японцы..."
   Да нет уж, фигушки! Я - русский! Был, есть и останусь им до конца жизни! И неважно, куда эта самая жизнь меня забросит - хоть в Японию, хоть в Мордор, хоть ещё куда-нибудь. Пускай я и не вижу теперь ничего особенного в той жизни, которой живу, пускай вся та фантастика, в которой я живу последние месяцы стала для меня обыденностью, но есть вещи которые не изменятся никогда и ни за что.
   - Даже и не собираюсь довольствоваться только самым необходимым! - возмущённо фыркнула немка. - Я привыкла получать всё, что пожелаю!
   - Очень концептуальное заявление, - ухмыльнулся я. - Оно очень точно характеризует тебя.
   - Что-то я тебя сейчас не слишком хорошо поняла, Икари... - с лёгкой угрозой в голосе протянула Сорью.
   - Да ладно тебе, Лэнгли, не заморачивайся.
   - Не уходи от ответа, Икари. Что ты сейчас имел в виду, а?
   - Мне кажется, что Синдзи имел в виду, что твои слова, Аска, характеризуют тебя как человека... слишком привыкшего получать всё, что пожелаешь, - вмешалась Рей и немного погодя добавила. - А это в нынешних условиях не слишком правильно.
   Обожаю тебя, сестрёнка! И за точность выводов, и за их дипломатичность - тут и захочешь, но не обидишься.
   Впрочем...
   - Кто избалованная? Я избалованная? - моментально начала заводиться рыжая. - Да ничего подобного!.. И тебя, Пай-девочка, я вообще не спрашивала.
   - Избалованная... - хмыкнул я. - Заметьте, не я это сказал... Ладно, ладно, Лэнгли! Спокойно! Тебя никто не хотел обидеть - мы просто констатировали тот факт, что то, к чему ты привыкла у себя в Штатах здесь не всегда возможно.
   - Вообще-то я привыкла просто к нормальным условиям жизни, - ядовито заметила Аска. - Неужели я так много требую, а?
   - Честно говоря - да, много. Извини, Лэнгли, но Япония в отличие от Штатов всё ещё не до конца залечила раны после Второго Удара. Люди только недавно смогли получить доступ просто к нормальной еде, а ты тут со своим мороженым...
   - Вот что ты докопался до этого мороженого? - моментально вскинулась девушка. - Так и скажи, что тебе жалко денег, скупердяй!
   - Нет, не жалко, - ни капельки не покривив душой, ответил я. - Мы с Рей просто пытаемся объяснить тебе, что кое от чего тебе здесь придётся отвыкать. И желательно как можно быстрее - здесь тебе не Америка.
   - Да я уже это как бы заметила, если что. И не надо мне про это постоянно напоминать! Это у тебя бзик, что ли?
   Ммм... Ну, наверное, всё-таки да, бзик. И вроде бы лично мне Штаты не сделали ничего плохого, но всё же, всё же, всё же...
   - Извини, Лэнгли, - миролюбиво произнёс я. - Я ничего не имею против тебя лично, просто...
   - Что просто? Не томи уже, Икари - заколебал.
   - Просто в Японии не слишком любят Соединённые Штаты Америки и их граждан, - прямо пояснила Аянами. - Так что совет на будущее - не слишком дави на своё происхождение.
   - И вовсе я не американка, а немка! - яростно возразила Аска.
   - Ну, так и веди себя как немка... - флегматично заметил я, по уже ставшей обыденной привычке проверяя удобно ли в случае чего мне вытаскивать пистолет.
   Тьфу ты!..
   Неужели я теперь от этого никогда не отвыкну? Постоянная боевая готовность, мать её так...
   - Я буду вести себя так, как захочу! И не вам мне указывать что и как делать, - отчеканила рыжая.
   - Даже и не собирались, - фальшиво надулся я. - Мы же исключительно о твоём благе заботимся, Лэнгли...
   - Как-нибудь обойдусь без вашей помощи.
   - Это просто советы, - заметила Рей.
   Тэк-с, ну хотя бы сестра меня как и всегда не подводит, и просьбу попробовать наладить с Аской более-менее дружеские отношения выполняет.
   Поправка - пытается выполнять, несмотря на всю склочность и стервозность Лэнгли.
   Слава небесам, наградившим что меня, что Аянами воистину ангельским терпением и железными нервами!..
   Но Рей хотя бы решила допустить немку в свой ближний круг, и то дело - с каждым встречным-поперечным она уж точно так бы активно общаться не стала.
   Хе, плавали, знаем - Аянами уже многих так отшивала, просто нацепляя на себя свою старую маску холодности и безразличия ко всему на свете. И парней, что всё же набирались смелости подкатить к ней, и моих многочисленных поклонниц, которые всё пытались что-нибудь выпытать из самого близкого по идее ко мне человека - моей сестры.
   Занятно... А ведь и это слово тоже теперь выговаривается у меня безо всяких напрягов, и даже мысленно я Аянами не иначе как сестрой больше и не называю. Вот это я понимаю - полное врастание в окружающую реальность и принятие чужой жизни как своей собственной...
   Хотя, как говорится, человек - это такая скотина, что может приспособиться решительно ко всем мыслимым и немыслимым условиям существования. И жизнь в теле подростка, управляющего огромным боевым роботом и сражающегося с не менее огромными инопланетными монстрами, грозящими просто и без затей уничтожить всё человечество - это ведь ещё не самый крайний вариант...
   - Я как-нибудь проживу без ваших драгоценных советов, - высокомерно бросила рыжая. - И вообще, чего это вы все так взъелись на Америку? Страна как страна - не лучше и не хуже других остальных.
   - Хммм... Дай-ка подумать... - я картинно наморщил лоб. - Может быть, из-за атомных ударов по Хиросиме и Нагасаки?
   - Чего же вы тогда корейцев так не ненавидите? Они то же самое сделали, и причём совсем недавно, - парировала немка.
   - А корейцы нас полвека в оккупации не держали, лишив армии и флота, и не прикрывались нашим народом для защиты своих военных баз.
   - Тоже мне умники нашлись - сначала первыми развязали войну, а потом ещё и недовольны, что с ними обошлись слишком сурово! - возмутилась Аска.
   Вот тут мне уже крыть было нечем, да и как-то не особо хотелось пытаться хоть даже немного обелить одного из разжигателей Второй Мировой войны... Можно сколько угодно говорить о том, что Японию спровоцировали США, или что у Империи просто не было другого выхода, но факт остаётся фактом - первыми действовать начали именно японцы. Не русские, англичане или американцы, а именно японцы.
   Так, ладно, продолжим наш спор, благо аргументов у меня в запасе ещё предостаточно...
   - Хорошо, а что насчёт превращения других стран в свои марионетки? Не только Японии, но и, например, твоей родной Германии или ещё кого-нибудь в этом роде...
   - А вот сейчас прямо-таки никто из мировых Держав так не действует, - ехидно заметила Аска. - И та же Германия не подмяла под себя половину Европы, а вы не превратили половину Азии в свои колонии. Просто у кого-то это получается, а у кого-то нет - всё честно.
   - Я считаю, что термин колония здесь не слишком корректен, - произнесла Рей. - Все страны, вступившие в Азиатскую Систему Сотрудничества, сделали это или добровольно, или по решению Совета Безопасности.
   Система Сотрудничества, ага, ага. Скорее уж просто осовремененный вариант японского проекта переустройства захваченных территорий времён всё той же недоброй памяти Второй Мировой. И то, что вместо Сферы Сопроцветания эта система зовётся как-то иначе, дело меняло мало.
   Лэнгли действительно была права - если век двадцатый был временем освобождения стран от статуса колоний, то век двадцать первый стал периодом неоколониализма, пускай и прикрывающегося совсем другими словами и одеждами...
   Тьфу ты!
   Нашёл, блин, о чём разговаривать! Воскресенье, выходной, отличная погода, парк, две красивые девушки составляют мне компанию... И о чём я с ними, спрашивается, разговариваю? О политике! Об этой чёртовой политике и ещё не пойми о чём!..
   Я самым натуральным образом взвыл. Да так, что даже Рей посмотрела на меня ОЧЕНЬ странно.
   - Mein Gott! Рей! Аска! Давайте-ка срочно сменим тему на более подходящую для такого прекрасного дня.
   - Как скажешь, Синдзи, - пожала плечами Рей.
   - Так и скажи, что тебе просто нечего мне возразить, Икари, - насмешливо фыркнула Аска. - Впрочем, тут ты пожалуй прав - тема действительно неподходящая, так что... Так что давай-ка ты мне лучше ответишь на пару вопросов...
   - С превеликим удовольствием, Лэнгли.
   А нет, кажется, я поторопился - поговорить нам с тобой, Сорью, сейчас явно не светит, ибо на горизонте засечены две подозрительно знакомые фигуры.
   Захват, идентификация, распознавание и...
   - Син, здорово!!! - радостный вопль Тодзи без особых проблем преодолел разделяющее нас расстояние. - Привет, Аянами!
   - Синдзи, Рей, день добрый! - жизнерадостно поддержал друга идущий рядом с Судзухарой Айда.
   - Здорово, здорово, парни, - улыбнулся я.
   - Привет, - вежливо ответила Аянами.
   Сошлись, пожали друг другу руки.
   Аска, кстати, молчит, вредина... Впрочем, всё правильно, ведь согласно этикету она ещё не представлена моим корешам.
   - Ну, что, как ты, чувак? - деловито поинтересовался Судзухара. - Слыхал на твоём боевом счету одним уродом стало больше?
   - Да нормально, Тодзи - работаем потихоньку...
   - Масштабный морской бой в духе Мидуэя и Ютланда! - страдальчески закатил глаза Кенске. - И почему, нет, ну почему я это пропустил?! Готов отдать свою правую руку только за то, чтобы своими собственными глазами посмотреть на бой с шестым Ангелом!!!
   - Ладно тебе, Айда, - рассмеялся я. - Можно подумать, что тебе, как жителю Токио-3 приходится видеть мало масштабных боёв.
   - Мне как жителю Токио-3 приходится в это время сидеть в бункере!!! - возмущённо возопил Кенске.
   - Старина, не забывай про большого красного жучару и то, как мы единственный раз вылезли из этого погреба, - заметил Тодзи.
   - Зато сколько впечатлений!
   - Ага. Я прямо прыгал от радости, когда мимо нас пролетела Ева.
   - Это были самые восхитительные кадры за всю мою журналистскую карьеру... - мечтательно произнёс Кенске, но тут же добавил с неприкрытым гневом в голосе. - Чёртов Второй отдел НЕРВ!..
   - Короче, иди ты на фиг, Айда, со своими закидонами, - отмахнулся Тодзи. - Син, ты бы лучше это... Ну, типа, представил свою прекрасную спутницу, во! Всё-таки нашёл себе подружку? Ну, наконец-то, чувак!
   Лэнгли позеленела.
   - Я вовсе не подружка этого психа! - рявкнула рыжая.
   - И вовсе она мне не подружка, - одновременно со своей новой подчинённой возразил я. Свят-свят-свят! Вот только таких подружек мне только и не хватало для полного "счастья"!.. - Айда, Тодзи. Позвольте вам представить - Аска Лэнгли, пилот Евы-02, прибывшая к нам из...
   Хм, ну, я, в принципе, уже предполагал, что именно последует после этих слов, но всё-таки...
   - НОВЫЙ ПИЛОТ!!!
   Даже и непонятно чего в голосе Кенске было больше - восторга или возмущения...
   - А ты откуда? А какая у тебя Ева? А ты много тренировалась, чтобы стать пилотом? А как ты вообще стала одним из пилотов?! - рыжая моментально попала под массированную атаку фаната всего, связанного с Евангелионами и их пилотированием.
   - Только не говори, что этот припадочный и вон тот придурок - это твои друзья, - покосилась на меня немка.
   - И тем не менее это именно так.
   - Какой чудесный набор идиотов на мою голову, - вполголоса пробормотала Аска.
   - Чего? - с интонациями заправского гопаря осведомился Тодзи.
   - Лэнгли, это мои друзья, так что попрошу впредь без подобных заявлений и оскорблений, - подпустил я в голос холода.
   - Очень, очень перспективный круг общения, - подчёркнуто игнорируя меня продолжила немка.
   - Слышь ты, рыжая, ты кого это сейчас придурком назвала? - начал понемногу заводиться Судзухара.
   Аска смерила Тодзи высокомерным взглядом и ядовито бросила:
   - Да тебя, тебя, не беспокойся. Явный придурок тут ты только один. Пай-девочки, солдафоны и просто припадочные - это по другому адресу.
   - Знаешь, а я ведь могу и не посмотреть на то, что девчонка... - с пока ещё лёгкой угрозой в голосе начал Судзухара.
   - И что? - ехидно подняла бровь Лэнгли.
   - И вломлю! - неуверенно рявкнул Тодзи. - Но не сильно, а то ещё того глядишь...
   - Звучит многообещающе, - расхохоталась Сорью. - С удовольствием преподам тебе урок, обезьяна. Думаю, что мои наставники из Корпуса Морской пехоты США и бригады рейнджеров останутся довольны.
   Это она сейчас что, типа выпендрилась? Ну-ну.
   - Не сочти за наглость, Лэнгли, но что-то я сомневаюсь в том, что из тебя получился морпех или рейнджер, - только каким-то чудом мне удалось не выпустить наружу скептически-ехидную ухмылку.
   - Хочешь продолжить наш спарринг, начатый ещё в море, Икари? - осведомилась девушка.
   - Пожалуй, нет, - после некоторого раздумья ответил я.
   - Всё-таки ты изрядный трус, Икари.
   - Нет, просто я сейчас что-то не в настроении. Да и всё равно завтра начнутся будние дни, а уж там мы сможем на тренировках сразиться сколь твоей душе будет угодно.
   - Не называй Синдзи трусом, - негромко, но твёрдо произнесла Аянами. - У тебя на это нет никакого права.
   - Да ну? - наигранно поразилась Лэнгли. - И почему же это, интересно мне знать?
   - Дай-ка подумать, рыжая, - вмешался Тодзи. - Может быть, потому что Син размазал по асфальту уже целую кучу здоровенных инопланетных уродов? Или потому, что после каждого боя он оказывается в больничке и залечивает целую кучу ран, но не ноет из-за этого?
   На лицо Судзухары вползла нехорошая ухмылка.
   - Спорю на миллион, что если бы тебя, а не Сина начал поджаривать огромный синий кубик, то ты бы сразу же дала дёру.
   - Я не отступаю! - моментально взъярилась Аска. - Никогда и ни за что! И прекрати называть меня рыжей!
   - Скажи ещё, что ты блондинка, - ещё шире ухмыльнулся Судзухара.
   - Так, ребята... Ребята! А ну-ка не ссориться! - поспешил я вмешаться в назревающий конфликт местного значения. - Иначе мне придётся принять кое-какие меры...
   - Интересно, какие же? - ехидным тоном заметила Сорью. - Оставишь нас без сладкого? Или запретишь на неделю выходить из дому?
   - Без сладкого оставлять и дома запирать тебя будет твой отец, а здесь решать как с тобой поступить будем решать только мы с майором Кацураги. Она как твой куратор-опекун, а я как твой непосредственный командир. И уж поверь, Лэнгли, мы найдём способ тебя... хм... скажем так, образумить. Не выходя за рамки Уставов и норм приличия.
   Но если честно уверенности в моём голосе сейчас было гораздо больше, чем во мне самом. Увы, но вот так вот с ходу мне не приходила ни одна мысль как именно можно приструнить немку... Ну, не сладкого же её в самом деле лишать...
   Впрочем... Ведь всегда есть такое безотказное наказание, как усиленные тренировки, nicht wahr?
   - Ой, как страшно-то! - в притворном ужасе всплеснула руками Аска, но почти сразу же прекратила паясничать. - Может быть, уже хватит командовать, Икари? Здесь тебе не поле боя, где прощается слишком многое - здесь обычная жизнь.
   - Извини, Лэнгли, - достаточно мягко, но с нотками металла в голосе произнёс я. - Но лично для меня бой никогда не заканчивается, а лишь прерывается на неопределённое время. Я всегда на войне.
   - А, ну да, ну да, ты же у нас просто ubersoldat какой-то, - насмешливо фыркнула немка. - Пора бы уже начать взрослеть, Икари...
   И вот тут я уже не выдержал.
   Да что эта малолетка себе вообще позволяет?! Ни хера в этой жизни ещё толком не видела, а уже собирается учить чему-то меня, МЕНЯ, verdammte scheise!..
   - Да я вообще-то уже вроде бы как повзрослел, - ледяным тоном ответил я. - Давно. И мы, пожалуй, вернёмся к этому вопросу, когда ты пройдёшь через столько же боёв, сколько и я.
   Моё плечо слегка сжала рука Рей.
   - Не надо, Синдзи. Она ещё всё поймёт. Поймёт или погибнет.
   - Эй, доблестные братья и сёстры! Чего это я там ещё должна понять по-вашему, а?
   - Что время игр и детства прошло, - просто ответила Аянами. - Мы на войне, Аска. И у нас нет права на ошибки. Иначе смерть. И каждый из пилотов взрослеет после своего первого боя... Если выживает.
   В тёплом летнем воздухе словно бы повеяло зимним холодом.
   - Боже, сколько пафоса и патетики, - фыркнула Лэнгли. - Не знаю как вы, ребятки, а вот я что-то не собираюсь умирать.
   Спокойно, Виктор, спокойно. Глубокий вдох, мысленно досчитай до десяти...
   - Никто не хочет умирать, - несколько равнодушно заметила Рей. - Но к этому нужно быть готовым, когда война так близко. И это... заставляет больше не думать о всяких мелочах.
   И тут девушка неожиданно для всех слегка улыбнулась и откусила небольшой кусочек своей порции уже чуть подтаявшего мороженого.
   - Или наоборот, начинаешь ценить каждую мелочь. Быть может, продолжим нашу прогулку?
   - Золотые слова, Пай-девочка, - заявила Аска. - Этот день слишком хорош, чтобы хоть кто-то смог его испортить.
  
   ***
  
   - Аска... Тебя ведь зовут Аска, да? Расскажи о себе хоть что-нибудь! Ну, пожааалуйста!.. - Айда молитвенно сложил руки на груди.
   Рыжая смерила моего приятеля уничтожающим взглядом, но от едких комментариев всё же воздержалась.
   - А про бой, про бой ты можешь что-нибудь рассказать, а? А то по телеку и в Сети, ну совсем мало информации...
   - Айда, ну вот прям так Лэнгли тебе секретную информацию и выдаст, - рассмеялся я.
   - А чего она даже о себе тогда ничего не рассказывает? - слегка обиделся Кенске.
   - И в самом деле, Лэнгли, расскажи о себе уже что-нибудь - чего тебе жалко, что ли? Глядишь, наш специальный корреспондент биографию твою опишет...
   - Аска Лэнгли Сорью, пилот Евангелиона-02, - нехотя отозвалась девушка. - Младший лейтенант армии ООН, эксперт первого класса. Родилась в Германии, жила и тренировалась в Америке. Закончила колледж по специальности переводчика-лингвиста. Прибыла в Японию для оказания помощи НЕРВ-Япония... Всё, доволен, Икари?
   - Айда?
   - Маловато, но для начала сойдёт, - Кенске выключил небольшой диктофон (и когда только успел достать-то, проныра?). - Всё равно в будущем ещё пообщаемся.
   - Не имею ни малейшего желания общаться с такими как ты, - фыркнула Сорью. - И если Икари мне ещё придётся терпеть из-за службы, то уж с вами двоими я постараюсь пересекаться как можно меньше.
   - Злюка ты, рыжая, - хмыкнул Тодзи. - Не успела ещё себя показать, а уже выпендриваешься.
   - Это кто тут выпендривается?
   Судзухара картинно посмотрел по сторонам.
   - Да похоже, что только ты - все остальные ведут себя нормально.
   - Пусть так, - небрежно бросила Лэнгли. - Но я имею на это полное право - в конце-концов я ведь пилот Евангелиона.
   - И чё? Син и Аянами ведь тоже пилоты, но они почему-то не понтуются.
   - Они просто, наверное, ещё не слишком понимают величия собственного статуса.
   Фигасе как завернула-то - "величие собственного статуса"... Ну-ну.
   - Статус, как статус, - пожал я плечами. - Подумаешь...
   - Таких как мы, Икари, на Земле единицы, - снисходительно поведала мне рыжая. - И от нас зависит существование всего человечества. Не находишь, что это многое нам позволяет?
   - Хм... Нет, не нахожу. Для меня это вовсе не привилегия, а огромная ответственность.
   - И для меня тоже, - тихо отозвалась Рей.
   - Вот-вот, - воодушевлённый поддержкой сестры, продолжил я. - Так что лично я предпочитаю не акцентировать внимание на том, что мы - последняя надежда человечества, и оно нам обязано очень многим.
   - А разве это не так? - выразительно подняла бровь Аска.
   - Отчасти. Но ты никогда не задумывалась, Лэнгли, о том, как именно нам даются победы над Ангелами?
   - Ну да, они противники не из простых...
   - Я не о том, Лэнгли. Когда ты сталкиваешься в Еве, гм, лицом к лицу с противником - это ведь только верхушка айсберга.
   - А что же в таком случае, по-твоему, находится "на глубине"?
   - Работа, Лэнгли, - пожал я плечами. - Работа десятков и сотен людей, готовящих Евы к бою. Знаешь, например, каких именно усилий потребовала операция "Ясима" и сколько тысяч человек трудились, чтобы Рей смогла сделать всего один выстрел из рейлгана?
   - Но воюем-то всё-таки именно мы, а не кто-то ещё - верно?
   - Верно, - легко согласился я. - Но и слишком уж напирать на это, по моему мнению, не стоит.
   - Опять же спрашиваю тебя, Икари - почему?
   - Потому что одиночки не спасают мир, - флегматично произнесла Рей, скользя взглядом куда-то мимо Аски. - Одиночки могут быть на виду, но они не могут победить без посторонней помощи.
   - Хочешь сказать, Пай-девочка, что без всех этих техников и операторов мы - никто? - слегка прищурилась рыжая.
   - Не совсем. Всё-таки пилоты очень важны... Но без помощи других людей мы бы ничего не смогли сделать.
   - Да я смогу победить и без посторонней помощи! - запальчиво воскликнула немка.
   - Вряд ли, - равнодушно бросила Аянами. - В одиночку ты сможешь только проиграть. А победа - это всегда труд многих.
   - Ох уж мне эта доморощенная философия... - скривилась Аска.
   - Но ведь это правда.
   - Как говорится, у победы множество отцов и матерей, и лишь поражение - всегда сирота, - вставил и я свои пять копеек. Пускай и не слишком в тему пришлось сие высказывание, но зато уж больно хорошая формулировка, как мне кажется.
   - Ой, можете думать, что хотите - меня это мало волнует, - раздражённо отмахнулась рыжая.
   - Ничего, Лэнгли, это тебя взволнует побольше после ещё пары-тройки боёв, - недобро посулил я. - В будущем ты обязательно поймёшь, что в одиночку ты ничего не сможешь сделать против таких тварей, как Ангелы.
   - По-моему я уже вполне неплохо справилась с одним из них, не так ли? - слегка насмешливо приподняла бровь Аска.
   - Ты про этого... как там его научники-то обозвали?.. ммм... А, вспомнил!.. Гагиила, да? - врубил я "дурака", а затем картинно закивал. - Да, да, ты тут целиком права, Лэнгли - признаю свою неправоту... Только извини, а что именно считать твоей одиночной победой? Наверное, тот момент, когда ты вырубилась прямо в начале боя, получив лёгонькую оплеуху от Ангела?
   - Ты что, надо мной издеваешься, Икари? - тут же взъярилась немка. - Сколько уже можно напоминать мне про это?! Ну да, я слегка замешкалась! С кем не бывает!
   - Со всеми бывает, - легко согласился я. - Вот только зачем в таком случае хвастаться на пустом месте?
   - А ты-то сам!.. Да, ты, Икари!.. А ты сам-то что ли никогда так не косячил и не терялся в бою? Вот только скажи, что нет! Я же сама видела на записях, как паршиво ты сражаешься!
   - Нет, ну почему? Я и ошибался, и терялся... Только потом не напускал на себя важный вид и не говорил, что всё произошедшее есть пример того, как всё нужно делать...
   - Да ты меня уже достал своим занудством, Икари! - рявкнула Аска. - Я не для того приехала сюда, чтобы постоянно выслушивать твои нравоучения!
   - Слышь, рыжая, а на фига ты вообще сюда приехала-то? - деловитым тоном осведомился Тодзи.
   - Помогать этому семейному подряду драться с Ангелами!
   - Иди ты! А мне чё-то кажется, что Син с Аянами и без тебя неплохо справлялись... - по количеству яда в голосе Судзухара сейчас не уступал даже Аске в её самые пиковые моменты, что я имел честь наблюдать.
   Вот же парочка, ё-моё... Ещё не успели толком познакомиться, как уже вовсю грызутся - это прямо какая-то взаимная неприязнь с первого взгляда... Хотя, учитывая, что, как говорится, от ненависти до любви всего один шаг, в других условиях я бы решил, что Тодзи элементарно запал на нашу немку. Но я-то прекрасно знаю, что он сохнет исключительно по Хикари, как и она по нему, хотя оба почему-то пытаются это скрыть. Не без успеха, нужно признать, учитывая, что большая часть моих одноклассников считает, что староста излишне строга к Судзухаре, а он, в свою очередь, её недолюбливает.
   Эх, ну и чего они тупят-то только, а? Як дити малые, ей-Богу...
   Гммм... А ведь они же, в принципе, и есть дети...
   - О, да! - фыркнула девушка. - Евангелионы, не вылезающие из ремонтных доков, полуразрушенный Токио-3 и куча жертв среди гражданского населения и военных - это, конечно, офигеть, как здорово!
   - Фигня, - отмахнулся Судзухара. - Главное, что троих уродов завалили, которые могли всех людей загасить.
   - Невелика заслуга - любой бы на месте Икари справился не хуже.
   - Да ты гонишь, рыжая! Сина же с детства тренировали воевать! - слегка насмешливый взгляд в мою сторону от Тодзи. - Чего бы он нам там не говорил, ага... И фиг бы, например, я или Кенске так же бы...
   - Если бы только меня выбрали пилотом!.. - буквально подскочил на месте Айда.
   - Очкарикам-маньякам в пилоты вход заказан, - моментально осадил приятеля Тодзи.
   - О Боже... - закатила глаза Аска. - Что за сборище идиотов...
   - Если ты находишь нашу компанию несколько... странной, Лэнгли, то по прибытию в штаб-квартиру тебя ждёт ещё больший сюрприз, - ухмыльнулся я, мысленно перебирая всех наших весьма и весьма колоритных личностей.
   Батя, он же Очень Крутого Нрава Босс и Повелитель всея НЕРВ, время от времени ввергающий меня в ступор своим достаточно своеобразным юмором и просто странными поступками. Полувоенный-полугражданский замком Фуюцки, обожающий всячески "строить" подчинённых. Злостный металлюга Хьюга, помешанная на науке Акаги, просто помешанная Асакура, юморист и приколист Ларри, Габриэлла - девушка с повадками матёрого киллера...
   Прекрасная компания, вы не находите?
  
  
   ***
  
   - Нда, Син, ну и подчинённая у тебя, блин, - глубокомысленно заметил Тодзи, бросая косой взгляд на Аску. - Даже и не знаю, как ты теперь будешь справляться...
   - А что не так, старина?
   - Да это же вообще мрак! С Рей-то у вас классная команда получалась, как мне кажется. И ты спокойный, и она выпендриваться не умеет, а эта рыжая... Ууу!..
   - Я же сказала не называть меня рыжей, - сквозь зубы процедила Аска.
   - Ой, да ладно тебе, рыжая!..
   - Ррр!
   - Лэнгли, но ведь ты же действительно рыжая, - рассмеялся я. - Или ты крашенная?
   - Это мой натуральный цвет!
   - Ну, вот и успокоилась бы...
   - Да как мне быть спокойной, если меня постоянно подначивает эта горилла!
   - Это кто-то тут горилла, а?!
   - O mein Gott... - закатил я глаза. - Да перестаньте уже вы оба - это же невозможно слушать... Обязательно всю дорогу собачиться? Вы знакомы всего час, а грызётесь так, как будто бы уже лет пять как женаты.
   - Я лучше выйду замуж за дьявола, чем за этого идиота! - фыркнула Аска.
   - А я лучше сдохну.
   Я застонал.
   - Етишкина жизнь... Брали бы лучше пример с Кенске, который идёт и не бухтит.
   - И который буквально пожирает меня глазами, - проворчала немка. - Слышь, очкарик, даже и не думай ко мне подкатывать! Если не хочешь умереть мучительной смертью, разумеется.
   - Поверь, Лэнгли, мир не замыкается только на тебе, - усмехнулся я. - И Айду ты интересуешь исключительно как пилот самой мощной боевой техники на планете, а не как лицо противоположного пола.
   - Ну и зря, - к моему удивлению даже как-то обиделась Аска.
   Чёрт, вот и попробуй понять этих женщин! То им докучает внимание, то их обижает отсутствие оного...
   - Слышь, Син... - в голосе Судзухары послышалась нешуточная тревога. - А где, кстати, поселилась эта стерва? Только не говори, что она...
   - А вот за стерву я тебе могу и руку сломать.
   - Её куратором и опекуном в Японии назначена Мисато, - печально произнёс я. - Дальше продолжать?
   - Ууууу... - сочувственно покачал головой Тодзи. - Нда, приятель, ну и не повезло же тебе...
   - И не говори.
   - Даже и не знаю, как бы я жил, если бы мне пришлось терпеть рыжую СТОЛЬКО времени...
   - Может быть, хватит уже говорить обо мне в третьем лице?! - не выдержала немка.
   - А чё, тебя это типа задевает, да?
   - Типа, да!
   - А чё так?
   - Я тебя сейчас ударю, - прошипела Аска.
   - Да замучаешься.
   - Да ни фига.
   - Да замолчите вы уже! - не выдержал уже я. - Вместе вы просто невыносимы!
   - Ладно тебе, Син.
   - Ладно тебе, Икари.
   Я искренне рассмеялся.
   - Да вы, блин, просто идеальная пара...
   Аска в очередной раз за день позеленела, Тодзи же ограничился просто перекосившейся мордой лица.
   - ...Ни минуты без скандала прожить не можете... Впрочем, милые бранятся - только тешатся, - продолжал издеваться я. - От ненависти до любви всего один шаг, nicht war?
   У Лэнгли отчётливо начала дёргаться правая бровь, но девушка, видимо, решила всё-таки хоть немного (ради разнообразия) игнорировать мои реплики.
   - Син, не будь ты моим другом, я бы тебе за такое однозначно врезал, - хмуро заметил Судзухара.
   - Синдзи, а если двое нравятся друг другу, то им обязательно ругаться? - неожиданно вмешалась Рей.
   - Эээ... - даже как-то растерялся я. - Н-нет... Конечно, нет. Это так - просто шутка юмора.
   - Не понимаю я этот юмор, - честно призналась Аянами.
   - Оно и видно, - вставила Сорью.
   - Да ты вроде бы тоже не особо врубаешься, Лэнгли, - ухмыльнулся я.
   - Пошёл на фиг!
   Интересно, и почему мне действительно так нравится бесить Аску?.. Впрочем, это так - пустяк, пускай лучше привыкает к нашей нервной и неспокойной жизни. Покричит, поорет - зато не будет всего держать в себе. Пар из котла, как говорится, лучше всё-таки время от времени стравливать, а то ведь может и рвануть...
   Как "рванул" в оригинале.
   Вот только стоит ли ему верить? Я думаю, что всё-таки стоит, ибо хоть события реальности порой значительно расходятся с первоисточником, но всё же в общих чертах повторяют его.
   Пробил Сакиил шлем Ноль-первому? Пробил. От ударов Самсиила в сопку врезался и добивал на последних минутах работы? Было дело. Рамиила из суперпупермегаружья валил и с щитом горел под огнём (правда, сам горел, а не Рей)? Так точно. Аску в море встретил и Гагиила победил? И это имеет место быть.
   А ещё у нас есть в наличии, помимо всего прочего, куча напрасных жертв и разрушений, которых вполне можно было избежать.
   Что, Витя, совесть тебя ещё не мучает? Из-за того, что, побоявшись прослыть психом или попасть в руки местной сигуранцы, ты обрёк на смерть многие сотни людей? Тех, кто умирал в танках под ураганом модулей Рамиила, горел в самолётах и шёл ко дну вместе с кораблями в самом последнем бою?
   О, да! Конечно же, всегда можно оправдаться тем, что тебе всё равно никто бы не поверил. Или не просто не поверили бы, а ещё и сочли безумцем. И как самый плохой вариант - взяли бы на карандаш контрразведчики, с последующим медицинским допросом третьей степени и заключением в камеру...
   Круто, да? Сотни человек - на Другую Сторону, зато ты жив и здоров.
   Всё, Виктор, хватит бояться - начинай действовать или хотя бы думать. Ты и так прожил здесь почти четыре месяца, но так толком ничего и не изменил к лучшему. А будешь так же тупить и дальше - встретишь первый рассвет после Апокалипсиса на берегу Багрового океана ЛСЛ, последним человеком на планете.
   Разве сложно было хоть под каким-нибудь предлогом сделать хоть что-то? Правильно или нет - неважно. Просто сделать, а не сидеть, сложа руки, отдавшись на милость судьбе. Каждый сам творец своей судьбы? Так и твори же её, Виктор Северов!..
   - Синдзи, с тобой всё в порядке? - вернул меня в реальность слегка озабоченный голос Рей.
   - Конечно, - через силу улыбнулся я и разжал непроизвольно стиснутые кулаки. - А разве что-то не так?
   - Вроде бы нет. Но на секунду... - Аянами слегка замялась. - На секунду ты словно бы постарел... И стал очень похож на Командующего Икари.
   - Не обращай внимания, сестрёнка - я просто задумался.
   - И о чём же ты так задумался, Син? - поинтересовался Тодзи.
   - Да так... Неважно.
   Неважно? Ну-ну. Конечно же, неважно.
   ...Вижу, словно бы наяву...
   ..."Лжец"
   Последнее слово слетает с губ Рицко. Гремит выстрел, и её тело падает в озеро ЛСЛ, разлитое перед ногами Лилит, что заключена в Терминальной Догме.
   ..."Кадзи, я всё сделала правильно?.."
   Кровь не видна на фоне любимой ярко-алой куртки Мисато, но она есть. Прекрасные карие глаза смежаются в последний раз. Навсегда. А затем мощнейший взрыв взламывает пол.
   ... "Я убью вас! Я убью вас! Я убью вас! Убью, убью, убью!.."
   К небу, что проглядывает сквозь исполинскую дыру, в прикрывающих Гефронт бронеплитах, тянется обезображенная рука Евы-02. Как будто бы обглоданная до самой кости, с порванными мышцами и почти полностью содранной бронёй. И где-то в контактной капсуле в точно таком же положении застывает хрупкая девичья фигурка, зажимающая ладонью выбитый глаз и яростно шепчущая свою страшную мантру. И в следующий миг страшным дождём с неба рушатся восемь тяжёлых копий, разнося Евангелион буквально на части.
   ...Теперь эти картины встают у меня перед глазами всё чаще и чаще, приходя вместе со снами рука об руку. Не в своих мультяшных вариантах, а словно бы вживую. Они приходят, словно бы воспоминания о какой-то другой, быть может, ещё не прожитой жизни...
   Иногда мне даже начинает казаться, что это - отголоски будущего, которое случится, если я буду действовать так же, как и сейчас. То есть почти в точности как Синдзи в оригинале, ага.
   Вот только что-то не слишком это будущее мне нравится.
   ...Я несколько недоумённо посмотрел на своих спутников, поймав на себе их синхронно-озабоченные взгляды.
   - Син, у тебя реально такой вид, как будто у тебя чё-то случилось... - неуверенно протянул Тодзи. - Может скажешь нам, а?..
   Взять себя в руки. Отвлечься от тяжёлых мыслей, закрыв их на время в самом дальнем углу разума. Вздохнуть. Медленно посчитать про себя до десяти... Нет, отставить - до пяти. Пяти вполне хватит. И надо бы ещё улыбнуться... Улыбнуться, я сказал!.. Вот так, да...
   - Да нет, ничего, старина, - губы всё-таки скривила улыбка, больше похожая на мрачную ухмылку. - Просто я сейчас задумался, что фиг мне, а не отдых... Думал, будут каникулы - хоть немного от школы отдохну... А эти сволочи каникулы-то урезали, а вот на учёбу всё равно первого сентября выходить! На кой ляд мне ещё одна выходная неделя на Новый Год? Я сейчас хочу отдохнуть, пока лето!..
   - Да не говори, Синдзи! - тут же начал возмущаться и Айда. - Они там у себя в муниципалитете, наверное, уже совсем из ума выжили!.. Уррроды!..
   - Oh, main Gott... Что за детский сад... - в притворном отчаянье закрыла лицо ладонью Аска.
   А я вновь нацепил маску мальчишки-школьника и просто шагал рядом со своими друзьями и сослуживцами (Аска, это я про тебя!.. Остальные здесь присутствующие - все мои друзья!).
   Пускай.
   Пускай они пока что не будут думать о том, о чём и я. Ради их же собственного спокойствия...
   А мы пока что сделаем в памяти кой-какие мысленные пометки...
  
   ***
   Вскоре Тодзи и Айда нас покинули, сославшись на некие дела, требующие их безотлагательного присутствия. В принципе, сейчас это было мне только на руку, потому как слышать почти непрекращающуюся грызню Судзухары и Лэнгли я уже просто физически не мог. Похоже, что эти двое прямо-таки "полюбили" друг друга с первого же взгляда, хе...
   Впрочем, без них Аска вновь начала вести себя более-менее вменяемо, что не могло не радовать. Так что мы ещё немного прогулялись по парку, зарулили в одно из многочисленных летних кафе и слегка перекусили. Как истинный джентльмен за девушек платил я лично, хотя рыжая и порывалась проявить некоторую финансовую самостоятельность... Которая была начисто нивелирована отсутствием у сей прекрасной особы хоть каких-нибудь наличных альбо безналичных денежных средств.
   А вот затем встал вопрос - куда направляться дальше? Гулять уже было откровенно лень, потому как близился полдень и соответственно - полуденный зной. Посещать кафе без всякой остановки также было весьма чревато (тотальным обжиранием, ага), а намёки на совершение рейда по стратегически важным для женского пола объектам, сиречь магазинам, я отмёл напрочь. Нет уж, банковская карта у меня явно не как у некоего Брюса Уэйна, более известного как Бэтмен, с неограниченным денежным лимитом. Рей так вообще глубоко по барабану весь этот шопинг, а Аска натурально перебьётся. Вот как получит эта морда германоамериканская свою зарплату, так пусть хоть всю потратит, а до того момента - ни-ни, только расходы на самые неотложные потребности.
   И тут мне пришла в голову почти гениальная мысль - показать Лэнгли Геофронт и заодно штаб-квартиру.
   Таким выстрелом я накрывал сразу же нескольких "зайцев" (mein Gott, что за извращение - стрелять кассетными боеприпасами по невинным животным!..) - и адаптировал Аску к новым условиям, и "развлекал" её, и заодно вводил в курс дел и знакомил с обстановкой. Так, глядишь, меньше времени потратим завтра на знакомство и больше на реальные тренировки и тесты.
   Нужно сказать, что Лэнгли восприняла мою идею с достаточно большим воодушевлением, потому как в прошлый раз из-за усталости она так и не смогла полюбоваться пейзажами знаменитого Геофронта и банальнейшим образом проспала всю дорогу туда и обратно, пока её возили в штаб-квартиру на обследование и беседу.
   Решено - сделано. Прогулялись до ближайшей остановки, сели в автобус и направились к центральному порталу Геофронта, от которого отходила большая часть поездов, следующих с поверхности вглубь подземной каверны...
   При посадке в автобус, правда, возникла небольшая проблема.
   - ...В смысле, ты забыла свою ИД-карту? - слегка раздражённо поинтересовался я у Аски.
   - Так это же вроде бы просто удостоверение личности - на фига её постоянно с собой таскать? - искренне удивилась девушка. - У вас тут что - постоянный комендантский час с проверкой документов?
   - Это не только удостоверение личности, - пояснила Рей. - Но также ещё и одновременно банковская карточка, проездной на все виды транспорта и замена целого ряда документов.
   - Токио-3 - это, кажется, первый в мире город, где всё решается через ИД-карту, - добавил я. - Все покупки, проезд на общественном транспорте, удостоверение личности, разрешение на покупку оружия, пропуск на различные объекты... Короче, без этой ерундовины выходить в город просто бессмысленно.
   - Круто! - восхитилась немка. - ИД-карты, пневмодвери - всё прямо как в фантастических фильмах!
   - Чего же ты хочешь - это же город будущего... Ладно, это беда невеликая - спишу со своей карточки...
   Доехали до центрального портала, вылезли и направились ко входу на станцию, напоминающему метрополитеновский. Спустились на эскалаторе под землю, миновали с помощью карточек турникеты и загрузились в монорельсовый поезд. Народу в это время было мало - всё-таки воскресенье, да и час не пиковый. Так, только некоторое количество мужчин и женщин в общенервовской бежево-красной форме (удостоивших нас несколькими сдержанно-любопытными взглядами), стайка девчонок-школьниц (тут же принявшихся глазеть на нас и перешёптываться), да пара пожилых дядек в строгих серых костюмах, читающих газету в конце вагона (которым явно было пофиг на всё и вся).
   - Ну, что, прекрасные леди, рассаживаемся поудобнее и готовимся к прибытию в штаб-квартиру НЕРВ, - сопроводил я приглашающий жест улыбкой.
   Рей с Аской не заставили себя долго упрашивать и, усевшись, принялись осматриваться. Ну, Аянами естественно быстро обежала взглядом вагон и на этом успокоилась, а вот Сорью такое явно было в новинку, отчего она разглядывала всё с нескрываемым интересом.
   Поезд мягко тронулся с платформы и нырнул в широкий зев тоннеля, постепенно набирающего уклон вниз.
   Насколько я знал, поезда, связывающие Геофронт с поверхностью, двигались по монорельсам, начинающимся на самой верхушке утонувшей в земле сферы и подходящими по спирали к штабной пирамиде. Сейчас нам предстоит минут пять покружить по тоннелям, проложенным между броневыми плитами, а затем, когда мы минуем полсотни метров стали и сверхпрочного металлопластика, можно будет полюбоваться красивейшими видами Геофронта...
   А вот и, собственно говоря, Он.
   Сколько бы раз я не наблюдал это зрелище, оно до сих пор не перестаёт восхищать меня. И всё так же я не могу найти слов, чтобы описать всё это в полной мере...
   ...Переход после тьмы туннеля, лишь кое-где рассеиваемой алыми дежурными фонарями, к яркому солнечному свету оказался как всегда крайне резким - не сильно помогли даже затонированные как раз на этот случай окна поезда. Но спустя пару минут наши глаза привыкли к новым условиям освещения и...
   - Вааааууу!.. - в искреннем восхищении протянула Аска, привставая с сиденья и буквально прилипая к обзорному окну.
   А посмотреть действительно было на что.
   Из поезда, идущего по внутренней стороне исполинской подземной каверны, открывался прекрасный вид на залитый ярким светом пейзаж Геофронта. На площади примерно пять на пять километров раскинулись густые леса, кое-где рассечённые нитками асфальтированных дорог. Насколько я знал, леса эти были не посажены людьми, а росли здесь изначально и состояли из невероятно реликтовых гинкго. Уж не знаю, правда, как они росли здесь без солнечного света, ведь это подземное царство раньше было зоной вечного мрака, пока Геофронт не был обнаружен людьми, и они не установили на его "потолке" исполинские панели, проводящие свет прямо с поверхности...
   Из нескольких провалов в стене сферы вытекали огромные водопады, обрушиваясь вниз с многосотметровой высоты и сливаясь в одну немаленькую реку, впадающую в небольшое озеро. А на его берегу стояла колоссальная чёрная пирамида штаб-квартиры с алым логотипом на одной из сторон. Чисто навскидку высота этого сооружения составляла никак не меньше сотни метров, а то и больше, так что конкуренцию своим собратьям из Египта она составляла изрядную... Рядом же с ней - ещё одна пирамида, но на этот раз уже перевёрнутая и вдавленная своим остриём на сотню метров вглубь земли.. Из земли тут и там торчали кажущиеся тонкими отсюда, но на самом деле имеющие диаметр в пару десятков метров спицы турболифтов для спецпоездов и запуска Евангелионов на поверхность. Чуть поодаль виднелся комплекс простеньких по дизайну многоэтажек, составляющих резервный жилой комплекс для служащих НЕРВ на случай чрезвычайных происшествий...
   - Это просто фантастика... - потрясённо прошептала Аска, совершенно по-детски распахнув от восторга свои голубые глаза. - Американский Геофронт не идёт ни в какое сравнение с вашим...
   - Это да, это верно... - флегматично протянул я...
   И тут в моей голове словно что-то щёлкнуло.
   - Что ты сейчас сказала?
   - Говорю, наш Геофронт и в подмётки не годится вашему... - повторила девушка, завороженно наблюдая за проносящимися за окном пейзажами.
   - Стой, стой, Лэнгли! - меня аж лёгкая дрожь забила от осознания того, что я только что услышал что-то невероятно важное и значимое. - Отвлекись на минуточку, пожалуйста - ты ещё успеешь налюбоваться всем этим всласть...
   - Ну, чего тебе там, Икари? - нехотя буркнула Сорью.
   - Аска, ты сказала, что в Америке тоже есть Геофронт?
   - Угу...
   - А поподробнее рассказать можешь?
   - Да чего там рассказывать-то... - слегка поморщилась Аска. - Под базой НЕРВ-США находится точно такая же пещера, как и у вас, только размером поменьше... Ну, и без света и лесов. Да и пирамиды в центре поменьше будут...
   - То есть, ты хочешь сказать, Лэнгли, - медленно, будто бы пробуя на вкус каждое слово, произнёс я. - Что в США, под базой НЕРВ тоже есть Геофронт, почти такой же, как и этот?
   - Да, да, да! - уже откровенно раздражённо отмахнулась от меня девушка. - Ты что - тупой и с первого раза не понял? Всё, отстань от меня, Икари - не мешай мне...
   И вновь уткнулась носом в стекло.
   - Да я уже отстал от тебя, Лэнгли... - пробормотал я себе под нос. - Ты и так сейчас дала мне богаааатую пищу для размышлений...
   Наш Геофронт - не единственное подобное образование... Это определённо что-то означает... Всё это явно звенья какой-то цепи, на одном конце которой - жизнь всего человечества, а на другой - цели Ангелов, а значит и способ их понять и одолеть...
   Думай, Виктор Северов, думай!..
  
   ***
  
   Наш поезд спустился по спирали к поверхности земли и бодро направился в сторону постепенно вырастающей на горизонте громады штаба. Ещё дюжина минут, и мы нырнули в алчно распахнувший перед нами зев тоннеля, уходящего под землю. Затем немного попетляв, вышли на одной из "причальных" площадок для техперсонала и направились вглубь сердца НЕРВ.
   Миновали один из контрольно-пропускных пунктов... Точнее, опять миновали его с затруднениями, потому как Лэнгли без пропуска пускать не хотели. Так что мне пришлось связываться по служебному селектору с замом Мисато - Хьюгой и утрясать этот вопрос. Почесав затылок, прикрытый кевларом каски, дежурный офицер достал откуда-то из закромов новенькую книженцию с алым институтским гербом на чёрной обложке и озаглавленной, как Устав внутренней службы НЕРВ. Задумчиво полистал её и, видимо, придя к какому-то выводу, попросил помощника принести пару громоздких на вид приборов, напоминающих сканеры...
   Как выяснилось, это и были сканеры - только не штрих-кодов, а сетчатки глаз и отпечатков пальцев. И бурно возмущающуюся Аску заставили пройти процедуру идентификации.
   Вот так-то.
   Рыжая уже даже порывалась развернуться и уйти на фиг из штаба, но была остановлена собственной гордостью и упрямством. Так что внутрь пирамиды мы всё-таки попали, хотя пока с нами возникла заминка, я с некоторым флегматизмом отметил, что кое-где в стенах открылись небольшие отверстия, до боли напоминающие бойницы.
   А что, а? Некто Генрих Орё, он же предводитель международной террористической организации Н.О.Д. войну же нам вроде как объявлял? Объявлял. Так что перестраховаться лишний раз было вовсе даже и не лишним...
   Ну, в общем, после этого наша маленькая экскурсия началась...
   Я показал Аске наши тренировочные залы, тир, зал тактических совещаний, секцию оперативного отдела и, конечно же, ангар с Евой-01. А на, так сказать, закуску было оставлено посещение центрального командного пункта, чтобы хоть в какой-то степени реабилитироваться. Нет, ну а что я поделаю, если большая часть помещений по случаю выходного была закрыта или пуста, и некоей особе, видите ли, было скучно? Массовку ей подавай, понимаешь... Публику там всякую и скопления людей, едрить их в качель...
   Ладно, будет тебе народ - на КП постоянно отирается куча техников и офицеров...
   - Привет, Синдзи! - жизнерадостно поздоровался со мной за руку Макото, когда мы вышли на втором ярусе командной "рубки", где несла службу троица старших техников. Сейчас здесь, правда, находился только зам Кацураги и полдюжины младших спецов - обычная дежурная смена. - Как жизнь молодая?
   - Спасибо - не жалуюсь, - улыбнулся я в ответ. - Опять дежуришь?
   - А куда деваться? Шигеру к сестре решил съездить в Хаконэ, а Майя уже который день из лаборатории Рицко не вылезает... А ты чего тут в воскресенье забыл?
   - Да вот, экскурсию небольшую провожу для пополнения...
   - А, мисс Лэнгли!.. Рад вас видеть, рад... Ну, и как вам у нас?
   - Очень нравится, Макото-сан, - нарочито вежливо ответила Аска, глазея по сторонам. - Можно тут у вас немного осмотреться?
   Нет, вы только посмотрите какие мы стали скромные...
   - Ну, конечно же, юная леди, - добродушно улыбнулся Хьюга. - Чувствуйте себя как... А, впрочем, это теперь и есть ваш второй дом.
   Стоп. Раз уж наша Менгеле тут поблизости, то почему бы и не прояснить пару интересующих меня вопросов...
   - Лэнгли, побудешь тут, хорошо? А я пока что забегу к доктору Акаги - утрясти пару служебных вопросов, ага? Рей, побудешь с ней?
   - Конечно, Синдзи, - кивнула Аянами, а Сорью в это время уже понеслась осматривать командный центр.
  
   ***
  
   - День добрый, доктор Акаги, - вежливо поздоровался я, заходя в лабораторию Рицко. Как обычно заходя - по-русски. То есть, постучав для проформы и, не дожидаясь разрешения, сразу же заваливаясь в помещение.
   - А, Синдзи, привет, привет... - ответила блондинка, зевая и потирая красные от недосыпа и работы за компьютером глаза.- Выходной, а ты на службе - с чего бы это?
   - Могу задать тот же вопрос, доктор Акаги, - усмехнулся я. - Разрешите войти?
   - Да ты вроде бы уже и так зашёл... Присаживайся. Что тебя сюда привело, Синдзи?
   - Хотелось бы прояснить пару вопросов... Надеюсь, вы мне в этом поможете.
   - Хм... - глава научного отдела достала из пачки тонкую дамскую сигарету марки "эссе", прикурила и задумчиво затянулась. - И какого же рода вопросы?
   - Последний Ангел, - не стал я долго ходить вокруг да около. - Есть мысли, почему он действовал именно так?
   - То есть?
   - То есть, почему он атаковал конвой, перевозящий Еву-02, а не Токио-3.
   Рицко Рицко РиРикывнрогн
   Рицко задумалась. Надолго.
   - Нет, мысли, конечно, у меня есть...
   - Да мысли-то и у меня есть, доктор Акаги, - довольно невежливо перебил я нашу блондинку. - Но ведь мысли к делу не пришьёшь, верно?
   - Вееерно... - протянула девушка. - И каковы же твои мысли, Синдзи?
   - Да тут всё элементарно, доктор, - зараза, чуть не ляпнул "доктор Ватсон"... - Есть какая-то причина, заставляющая нападать Ангелов на Токио-3... И эта причина скрыта где-то в глубине Геофронта, насколько я знаю. А ещё была какая-то причина, заставившая напасть Гагиила не на "Тройку", а на конвой... Единственной такой причиной я могу назвать только наличие Евы-02.
   Нет, ну а что? Вроде бы нормальная теория, в принципе... Учитывая, что Евангелионы - это клоны Лилит (кроме Ноль-первого, насколько я помню), то они явно должны излучать в окружающее пространство... что-то. Волны ли, или какое-то другое излучение (да хоть даже и просто одинаково пахнуть), но должны. Что-то же привлекает Ангелов к "Тройке"? А тут два варианта - или "излучение" Лилит, или "излучение" Геофронта, но последнее крайне сомнительно, потому как, насколько я помню, материал Геофронта наоборот всячески сдерживает ангельские сущности...
   - Интересное предположение... Аргументы?..
   - Так не было ничего такого в конвое, что бы могло привлечь внимание столь непонятной сущности, как Ангел. Большое скопление боевых кораблей? Тогда более логичными вариантами были бы Скапа-Флоу или Севастополь как крупные морские базы. Атомные реакторы крейсера "Киров" и подводных лодок? Даже не смешно, потому как любая АЭС в этом плане гораздо привлекательнее... Ну, я так думаю. Ещё что-то? Тут я даже и не знаю... Ведь ничего такого... необычного, кроме Ноль-второго на кораблях конвоя не было.
   Или же всё-таки было? - обожгла опасная мысль. В оригинале Кадзи ведь вёз с собой находящегося в состоянии зародыша Адама, да и сейчас я видел его с каким-то кейсом в руках... Чёрт, плохо, плохо, плохо!..
   - Ты, прав, Синдзи... - задумчиво выпустила колечко дыма Акаги. - Скорее всего именно Евангелион-02 и привлёк внимание Гагиила... И это чревато для нас серьёзными проблемами.
   - И какими же, доктор?
   - Понимаешь... Если в число целей, привлекающий Ангелов, войдёт не только Геофронт, но и Евы, то это будет означать, что вся наша ставка на Токио-3, как на единственный рубеж обороны станет гибельной ошибкой для всего человечества... В настоящий момент по Еве строится в Англии, США и Франции, и если Ангелы атакуют наши филиалы, то мы ничего не сможем им там противопоставить... А лишив нас строящихся Юнитов, они нанесут серьёзный удар. Мы же не можем построить в каждой стране по "Тройке"...
   - Кстати, меня всегда интересовал вопрос, почему ООН была настолько уверена, что Ангелы будут атаковать только Токио-3? И почему для борьбы с ними нужно строить именно Евангелионы, а не что-то ещё?
   Рицко тяжело взглянула на меня.
   - Не только тебя интересует это, Синдзи. Я не могу открыть сейчас тебе всей правды, но... кое-кто знал АБСОЛЮТНО точно, что единственное место на планете, куда могут направиться Ангелы - это японский Геофронт. И что для борьбы с ними подойдут только Евы... и ядерное оружие.
   - Кстати, о японском Геофронте, - уцепился я за оговорку Акаги, которая в свете полученной информации приобрела совершенно новое значение. - Почему Ангелы избрали целью именно его? Почему не американский, например?
   Зелёные глаза девушки недобро сощурились.
   - Лэнгли проболталась? Ну да, да - кроме нашего, в мире существуют ещё несколько меньших по размеру Геофронтов. Не содержащих... ничего такого, как наш и созданных из другого материала, но без сомнения являющихся артефактами невообразимой древности.
   - Сколько их? - в горле мгновенно пересохло от волнения.
   - Мы знаем о существовании ещё как минимум трёх. Точнее, уже двух. Вглубь американского мы проникли пять лет назад, русские в свой ещё до сих пор только пробиваются, а вот антарктический скорее всего уничтожен в ходе Второго Удара.
   - Второй удар... Антарктический Геофронт... Второй Удар... - мысли хаотически роились в моей голове, пока не сложились во вполне определённый упорядоченный рисунок. - Адам был найден в Геофронте, верно?
   - Ты же понимаешь, Синдзи, что я не могу подтвердить эту информацию, - через силу улыбнулась Рицко.
   - Ваш ответ и так более чем красноречив, - хмыкнул я. - Но тогда... Тогда получается, что в глубине нашего Геофронта тоже... тоже может находиться подобное существо! И именно оно и является целью вторжения Ангелов! Доктор Акаги, мне нужна вся информация!
   - Это невозможно, - жёстко отрезала девушка.
   - Невозможно? - слегка приподнял я бровь.
   В моей голове наступило кристально-чистое понимание того, что нужно делать. Всё ведь так легко и просто - необходимо лишь найти нужные слова...
   Встать, подойти к внутринервовскому селектору, нажать клавишу вызова.
   - "Триггер" на связи.
   - Говорит лейтенант Икари. Соедините меня с Командующим.
   - Сожалею, но это невозможно.
   Задолбали уже этим своим "невозможно".
   - Приоритет первой степени, код альфа-один.
   - Соединяю...
   Информация, являющаяся чрезвычайной и не терпящей отлагательств. Пока что мы применяли подобные коды только при объявлении красного уровня тревоги при нападении Ангелов и террористов.
   - Слушаю, - послышался из динамика слегка раздражённый голос Гендо.
   - Командующий, это лейтенант Икари. Подтвердите разрешение на получение информации относительно находящегося в Геофронте... объекта и его связи с уничтожением антарктического Геофронта.
   На том конце линии повисло тяжёлое молчание.
   Внезапно пришло осознание, что столь наглый и хамский наезд со стороны по логике должен повлечь за собой только один ответ - короткий и непечатный... Если честно, то я сам бы себя послал за такую наглость.
   - Ты забываешься, Синдзи! - наконец-то пришла в себя шокированная моими поступками Рицко. - Кто вообще дал тебе такое...
   - Доктор Акаги.
   Спокойный голос отца обрушился на нас обоих словно ледяной дождь, заставив замолчать девушку и закрыть рот мне, когда я уже было навострился огрызнуться в ответ на прозвучавшую отповедь.
   - Д-да, Командующий? - неуверенно протянула блондинка.
   - Предоставьте лейтенанту Икари информацию по интересующим его вопросам до третьего уровня включительно.
   Да ну нафиг?! Я же и сам до конца не верил, что у меня получится!..
   - Но, Командующий!..
   - Так нужно, Рицко, - переход от официального тона к почти что отеческому оказался для нас обоих ещё одним шоком. - А ты, сын, мог бы затребовать эту информацию в менее хамском тоне - как заместителю начальника оперативного отдела тебе положен допуск к таким сведениям.
   Замести... ЧЕГО?!
   - Впрочем, - голос Гендо вновь заледенел холодом официоза и субординации. - Раз уж вы, лейтенант, решили действовать подобным образом, то извольте завтра прибыть ко мне в кабинет для разбирательства к 18:00.
   - Есть, господин Командующий, - неуверенно вякнул я.
   Селектор пискнул, свидетельствуя о завершении сеанса связи.
   Мы с Акаги перебросились взглядами, полными тотального охреневания от всего произошедшего.
   - Ничего не понимаю... - пробормотал я, машинально почёсывая затылок и устремляя взгляд куда-то в пространство.
   - Аналогично, Синдзи, - буркнула Рицко и смерила меня оценивающим взглядом, в котором плескался просто океан сомнения и скептицизма. - Ты присаживайся, что ли... Разговор будет не из коротких и не из простых...
   Я сел обратно на стул и приготовился слушать.
  
   ***
  
   В мыслях царил самый настоящий хаос, как будто бы в мою голову вломилась рота обожравшихся мухоморами огров-варваров и устроила там капитальнейший погром... Все попытки разобраться во вновь полученной информации заканчивались практически полным провалом, потому как теперь всё только ещё больше запуталось...
   ...Рицко меня не обманула, заявив, что наш разговор будет долгим и нелёгким. И верно - то, что я узнал сегодня давало богааатую пищу для размышления, потому как ни о чём подобном, насколько мне верна память, в оригинале даже и речи не шло.
   А узнал я вот что.
   В 1985 году некий молодой, но амбициозный физик по имени Такеши Кацураги за каким-то дьяволом (ну, теперь-то понятно за каким...) понёсся за полмира из родной Америки в Антарктиду во главе небольшой, но хорошо оснащённой геологической экспедиции. Кажется, во льдах Антарктиды он намеревался найти какие-то следы от падающих на Землю космических частиц, но обнаружил нечто совершенно иное.
   А именно - руины каких-то зданий, созданных невообразимо древней человеческой цивилизацией, доселе неизвестной археологии. И попутно он смог проникнуть в огромную подземную каверну - антарктический Геофронт, где тоже обнаружил много интересного... Но, увы, не смог насладиться находкой в полной мере - какие-то обстоятельства вынудили его вместе с остальными членами группы срочно свалить с ледяного материка. Да так, что в следующий раз он вернулся обратно только спустя аж пятнадцать лет. Неплохая подготовочка для научной экспедиции, ага? Даже военные операции столько не планируют...
   А, может, это военная операция и была - Акаги здесь в подробности вдаваться не стала, сославшись на то, что это информация уже более высокого уровня и мне её знать не положено.
   Паразитка такая...
   Но я что-то отвлёкся, верно?
   Итак, в 2000 году от Рождества Христова профессор Кацураги вновь вернулся в Антарктиду во главе новой, многочисленной и хорошо снаряжённой научной экспедиции. В ходе своих исследований они обследовали какой-то невообразимо древний город, погребённый подо льдами, а заодно полазили и по Геофронту. В ходе подобных брожений и был обнаружен некий объект, названный Адамом - исполинское существо, находящееся в состоянии близком к анабиозу.
   И вот тут отец Мисато сделал роковую ошибку - он начал нехорошие ковыряния в этом великане, что вполне естественно повлекло за собой ответную реакцию. Нет, ну правильно же, в принципе - спишь себе, никого не трогаешь, а потом к тебе в комнату заваливается толпа мелких назойливых букашек и начинает тебя сверлить, резать и творить прочие непотребства.
   Так что в итоге всего Адам нехило так (мегатонн на сто где-то) бабахнул, сместив земную ось примерно на десять градусов и своротив в море несколько материковых ледников.
   Вот так и произошёл Второй Удар.
   К сожалению каких-либо подробностей обо всём этом узнать так никому и не удалось, потому как почти все члены экспедиции погибли, прихватив заодно с собой в могилу наработанные материалы. Выжившая Мисато - не в счёт. Её присутствие вообще ни в какие ворота не лезет - зачем было тащить в столь секретную и опасную экспедицию четырнадцатилетнюю девчонку мне было решительно непонятно...
   Впрочем, часть информации всё-таки была вывезена на большую землю за несколько дней до катаклизма, что и позволило людям кое-что понять во всей этой истории.
   Уж не знаю, что там именно было найдено, но в числе всего прочего в руки ООН попали координаты ещё нескольких артефактов, подобных антарктическому Геофронту. И пока весь мир судорожно лихорадило в агонии постударных войн и катастроф, в дело вступила созданная ООН организация, названная максимально нейтрально - Контрольный Комитет.
   В его задачи вошло разбирательство относительно событий в Антарктиде, изучение полученных сведений, а также их анализ. И помимо всего прочего комитетчики должны были разыскать остальные геофронты, дабы в случае необходимости устранить исходящую от них угрозу. Это ведь хорошо, что в Антарктиде, считай, населения никакого и не было, а ну как бы всё это рвануло где-нибудь в густонаселённой Европе?..
   Координаты русского и американского геофронтов были переданы соответственно в РФ и США, а вот японским пришлось заняться непосредственно комитетчикам. Но, так как, Комитет практически напрямую подчинялся ООН (считай, на тот момент - Америке), а Япония в это время была занята активным противостоянием с корейцами, исследовать район Хаконе отправились американцы (в том числе и морпехи, на тот момент дислоцировавшиеся в Империи).
   И они таки нашли Геофронт, а чтобы пробиться внутрь, не мудрствуя лукаво, ударили по нему новейшими N2-зарядами, да в таком количестве, что потом пришлось спешно придумывать версию об упавшей на Хаконэ ядерной боеголовке. И по фигу было на то, что никакого радиоактивного заражения местности не было - специалистов накормили просто-таки фантастическим враньём о том, что, дескать, обнаруженный артефакт очищает японскую землю от нехорошей заразы.
   Но когда эту ересь начинали с серьёзными лицами говорить специалисты из МАГАТЭ (науськанные комитетчиками), люди начинали им верить.
   Мда... Как говаривал министр пропаганды Третьего Рейха - "чем чудовищнее ложь, тем охотнее в неё поверят"... Даже ублюдки рода человеческого могут иногда говорить правильные слова...
   Но главным было то, что Комитет нашёл внутри японского Геофронта, а нашёл он, ой, как немало...
   Под двадцатью пятью исполинскими плитами, прикрывающими уничтоженную неизвестным оружиеv верхнюю часть каверны, обнаружился целый затерянный мир с реликтовыми растениями и руинами невероятно древней цивилизации... И самое важное - в толще грунта Геофронта была обнаружена ещё одна огромная полость, внутри которой находилось неизвестно существо, позже причисленное к так называемым "Ангелам".
   Его (или её?) назвали Лилит и присвоили порядковый номер два. Адам соответственно был Первым, а Сакиил уже третьим - отсюда и непонятная для непосвящённых классификация пришельцев. Если Сакиил - третий, то где же ещё два?..
   А вот дальше история приобретает совершенно маразматический оттенок, потому как комитетчики (по пьяни, что ли?) решили, что Адам и Лилит - это существа внеземного происхождения и спустя лет двадцать начнётся массовое вторжение таких образин. И будут атаковать они именно японский Геофронт, ага. И чтобы их остановить, нужно взять образцы тканей Лилит и наклепать его (её?..) клонов и киборгизировать их, дабы с помощью этих некромагических големов сокрушить пришельцев из космоса...
   Небеса и подземелья, я тоже хочу такой травы, как у комитетчиков!!!
   Хотя нет - это, скорее всего, уже жесточайшая синтетика, смертельная для организма...
   В общем, дело ясное, что дело тёмное. И теперь, нужно признать, ещё более тёмное, чем прежде. Потому как десяток полученных ответов породил сотни новых вопросов.
   И самый главный из них - какого хрена?..
   Мда, риторический получился вопрос... Что делать, кто виноват и какого хрена - великолепный триумвират исконно русских тем для размышления...
   - Икари, - дверь в мою комнату отодвинулась в сторону, явив моему взору Аску. - Помоги пару коробок перетащить, ОК?
   - Стучаться не учили, Лэнгли? - машинально произнёс я, привставая с футона, на котором валялся, уже который час размышляя о сущности инобытия... Тьфу ты! Тоже мне Эвенгар Саладорский нашёлся - об Ангелах я размышлял, об Ангелах...
   - Ой, оставь эти формальности, Икари, - фыркнула рыжая. - Поможешь?
   - Да без проблем...
   - Чего-то ты полдня уже кислый плаваешь, как маринованый анчоус в банке, - хмыкнула девушка, заходя в мою комнату. - Хм. А у тебя тут... своеобразно...
   Я ленивым взглядом окинул разбросанные в беспорядке книги, оружейный шкаф с повешенным на него кителем и кучу плакатов на стенах.
   - Ну. Стильно, модно, молодёжно...
   Сорью рассмеялась.
   - Ты всё-таки прикольный, Икари, когда не нудишь... Вау, меч!.. Ух ты, настоящая японская катана!
   - Не катана, а офицерский меч син-гунто, - педантично поправил я немку.
   - Да по фигу, - отмахнулась рыжая, бесцеремонно хватая клинок.
   - Эй!.. - хорошо, что стойка с мечом была в зоне досягаемости, так что он оказался оперативно перехвачен и намертво зажат у меня в руках. - А разрешение спросить?
   - Можно? - лицо Аски приобрело совершенно невинный и умоляющий вид. Я от неожиданности аж выпустил ножны.
   Сорью на пробу взвесила син-гунто в руке и аккуратно положила его на место.
   - Прикольно. Лёгкий и удобный. Специально для тебя делали?
   - Нет, это фамильный меч национального героя Японии - генерала Курибаяси, - с лёгким превосходством в голосе ответил я. - Этому клинку около трёх сотен лет.
   - Тоже ничего, - хмыкнула Аска. - А у меня дома у отца в коллекции висит меч наших предков времён Крестовых походов. Здоровый, сволочь, и тяжёлый, как рельса. Помню, в детстве я его как-то решила посмотреть и уронила, так потом мне отец так... Эээ... Гхм. Неважно, в общем... О, компьютер! Что у тебя на нём есть?
   Девушка бесцеремонно уселась за мой комп и начала в нём копаться.
   - Все двести гигабайтов жёсткого диска забил отличнейшими лесбийскими порнофильмами...
   - Что?! - поперхнулась Аска. - А, тьфу! Юморист хренов!..
   - Казарменный юмор, чего уж там... - я подошёл к столу и встал за спиной немки.
   - Музыка у тебя нормальная есть? Так... Так... Это я не знаю... Это я тоже не знаю... Чёрт, ничего знакомого!
   Лэнгли включила плеер и наугад выбрала песню.
   Не повезло - это оказалась весьма уважаемая мной "Dark Lunacy" и песня "Snowdrifts" (обалденная, кстати, песня). Вступление и первый куплет были вполне себе безобидны, ибо исполнялись великолепным женским вокалом под аккомпанемент пианино...
   Но вот потом пошло отчаянное рубилово.
   - Ужас!.. - проигрыватель оказался выключен столь поспешно, как будто бы мог укусить немку.
   - Да нормальную музыку я слушаю, чего ты возмущаешься?
   - Музыку?! Это не музыка, Икари! Это кто-то режет свинью и лупит молотком по батарее!
   - Вообще-то там поётся про столицу русской поэзии - город Санкт-Петербург...
   - Очень смешно. Да ну, тебя на фиг с такими музыкальными... О, "Prodigy"! Хоть что-то нормальное... Так, а это что? О, игры! Во, и "counter-strike" есть! Круто!..
   Аска врубила игру, выбрала карту "assault", выставила ботов и азартно понеслась с отрядом спецназа выручать из беды заложников, то есть отстреливать террористов.
   И по какой-то иронии судьбы выбрала музыкальным аккомпанементом всего этого песню "Breathe"...
   Мне моментально вспомнился музыкальный ролик, после просмотра которого я и решил когда-то посмотреть "Евангелион" в своей прошлой жизни. Фанатский клип, где именно под эту музыку Аска сражалась против девяти серийных Ев...
   Я смотрел на экран монитора, но вместо сцен из шутера мне постоянно мерещилось совсем другое...
   ...Японские Силы Самообороны начинают свою атаку - работает реактивная артиллерия, палят танки, а в коридорах беспощадно истребляют персонал Конторы.
   Над пробитой сверхмощным зарядом дырой в Геофронте кружатся девять крылатых белых фигур - серийные Евангелионы.
   Вот они тяжело приземляются и битва начинается.
   Разбег, прыжок и ярко-красная Ева голыми руками разрывает голову первому врагу, а затем ломает тело, закованное в чёрно-белую броню, пополам.
   Второго - сбросить в реку и воткнуть нож в голову.
   Третьему отрубить ножом правую руку и сломать шею.
   Четвёртого перерубить пополам трофейным мечом.
   Пятому отрубить ногу и добить клинком.
   Шестому всадить сноп острых металлических игл из установки в наплечном пилоне.
   Седьмого - вколотить в здание и швырнуть на восьмого, пробив их обоих ударом кулака...
   И получить в лицо копию копья Лонгиния в лицо от последней серийной Евы.
   И ещё восемь в тело Евы, отзеркалившее все повреждения на пилота.
   - Эй, Икари, ты чего это на меня так уставился? - поинтересовалась Аска, смерив меня недобрым взглядом. - Прямо-таки сверлишь глазами...
   - Извини, задумался, - отвёл я взгляд и отошёл в сторону, задумчиво проводя рукой по обтянутым кожей ножнам син-гунто, стоящего на подставке.
   - Тебе, наверное, часто говорят, что ты странный, - насмешливо фыркнула девушка. - Верно, Икари?
   Мой взгляд, брошенный на Аску, заставил её несколько смутиться.
   По крайней мере, мне показалось, что немка именно смутилась, хотя внешне этого было почти не видно, но я отчего-то почувствовал, что она сейчас испытывает.
   - Постоянно, - равнодушно бросил ей в ответ. - А что?
   - Ты... Иногда у тебя такое выражение лица, будто ты решаешь убить всех вокруг или нет.
   - Глупости, - натянуто улыбнулся я.
   Глупая, я думаю не как убить, а как спасти... Спасти. Спасти!..
   - Я серьёзно, Икари, - нахмурилась девушка.
   Медленно подошёл к столу и, обойдя Аску, протянул руку к стоящей в сторонке фотографии. Кончики пальцев лишь чуть-чуть не достигли лица Юй, обнимающую маленького Синдзи.
   - Я просто слишком много знаю, Аска, - пальцы непроизвольно сжались в кулак. - А во многих знаниях - многие печали...
   - Кто это? - Лэнгли взглянула на снимок. - Ну, просто вылитая Рей! А мальчик похож на...
   - Это моя мама, - фраза вырвалась на удивление легко и искренне. - А этот мальчик - это я.
   - Ааа... А почему ты живёшь не с родителями, а с Мисато?
   - Отец отдал меня на воспитание своему брату после смерти матери.
   - Извини, я не знала... - прошептала Аска. - Мне очень жаль, Синдзи...
   - Мне тоже, - несколько резковато произнёс я и добавил уже более мягким тоном. - Но прошлого уже не вернуть. И мы должны жить дальше, чтобы принесённые жертвы были не напрасными.
   - В первый раз мне не хочется убить тебя за твой жуткий пафос, - призналась немка.
   Некоторое время мы провели в молчании.
   - Ладно, хватит уже предаваться унынию и печали, ибо это смертный грех, дочь моя, - нарочито напыщенно произнёс я, отчего Аска не сдержалась и насмешливо фыркнула. - Кажется, тебе требовалась моя помощь, о великая?
   - О да, мой верный миньон. Будете ли вы так любезны, сударь, и... Тьфу ты! Икари, ты положительно невыносим! А твоя пафосно-средневековая зараза... заразна!
   - Тавтология, mein schЖnes FrДulein, тавтология...
   - Икари! - возмутилась рыжая. - Что ты забыл в нашем просвещённом двадцать первом веке? Вали к себе обратно в Средневековье!
   Глупая, я тоже из двадцать первого века... Только гораздо более прогнившего и бесчестного, чем этот.
   - Мне там нравилось, - слегка оскалился я. - Там меня называли "лорд Икари".
   - Разве в Японии аристократов в древности тоже называли лордами? - удивилась Аска.
   - Понятия не имею. История древней Японии мне неинтересна - в этом плане я предпочитаю Европу.
   - Чудной ты, Икари...
   - Какой есть.
   Аска в отчаянье застонала.
   - Ты невыносим!
   - Увы, Лэнгли, но тебе всё-таки придётся терпеть меня рядом с собой. По крайней мере, ближайший год.
   - Год? А почему год?
   - Почему-то мне кажется, что судьба мира в Войне Ангелов решится в ближайший год. А каковы твои ставки? Может быть, устроим тотализатор?
   - Икаааари!!!
   О да, в последнее время я стал просто невыносим... Но, быть может, это только к лучшему?..
  
  
   Глава 4. Прошлое, настоящее и будущее
  
   Как ни странно, но после вечера воскресенья совершенно неожиданно наступило утро понедельника. А понедельник - это всегда день тяжёлый. И случиться он может в любой день недели и порой даже неоднократно, хе-хе...
   - Ну, что, мальчики и девочки, готовы к новой трудовой неделе? - жизнерадостно произнесла Мисато, натягивая свою любимую красную кожаную куртку.
   - Угу, хорошо хоть сегодня в школу не нужно, - пробурчал я, допивая свой утренний кофе. - Ну, где там уже Лэнгли-то запропастилась?
   - Я уже иду!!!
   На кухню влетело нечто рыжее, гиперактивное и очень шумное.
   - Ну, как я выгляжу? - крутанулась на месте девушка.
   Учитывая совершенно неприличные запасы одежды у Аски, которым позавидовали бы даже почти необъятные склады вещевого имущества Конторы, я совершенно не удивлюсь, если она будет каждый день надевать что-то новое и за полгода ни разу не повторится.
   Сегодня она выбрала лёгкий тёмно-синий джинсовый костюм из юбки и короткой куртки, вкупе с жёлтой блузкой и такого же цвета туфлями.
   Не, ну, конечно, выглядит она очень даже ничего, однако здесь есть одно большое НО...
   - Мило, - равнодушно бросил я. - А теперь снимай это гражданское безобразие и натягивай форму. И побыстрее - у нас не так уж много времени.
   - Вот ещё! - возмутилась Аска. - Я не хочу напяливать этот убогий выкидыш милитаризма!
   - А кто тебя спрашивает? Говорю - надо, значит - надо.
   - Ни фига! Кто меня заставит это сделать, а? Ты, что ли? Ну, я посмотрю, как у тебя это получится!
   - Ну, допустим, тебя это сделать заставлю я... - заметила Кацураги.
   - Мисато-сан, вот кто бы говорил, а? Вы же сами не по форме одеты!
   - А мне по фигу, - беспечно отмахнулась майор. - Меня за нарушение формы одежды начальство не дёрнет. А тебя будет.
   - Вряд ли Командующего Икари будет так уж волновать во что я одета, - саркастическим тоном заявила Лэнгли, скрещивая руки на груди.
   - А при чём тут Командующий? - искренне удивилась Мисато. - Командующий - это моё начальство, а не твоё. И тебя будет гонять не он, а твоё собственное начальство. То есть я.
   - Мисато, вы действительно будете цепляться из-за таких мелочей? - моментально нацепила маску пай-девочки Аска.
   Точно! Вот кого надо было так назвать-то, а не Рей! Самая натуральная Пай-девочка, мать её за ногу!..
   Кацураги пару минут ласково смотрела на немку, а затем всё же соизволила ответить:
   - Разумеется. А то у тебя с дисциплиной явные нелады... Так что будем исправлять эту досадную оплошность!
   - Интересно, как вы меня заставите это сделать? - мёд в голосе Лэнгли моментально сменился на самый отборный яд.
   - Как, как... - проворчала Мисато. - Да просто прикажу охране НЕРВ не пускать тебя без формы в штаб и особенно к твоей Еве.
   - Это произвол! - возмутилась рыжая.
   - Ага. Начальственный. Так будешь надевать форму или тебя сразу же отстранить от пилотирования?
   - Вы не имеете права применять такие санкции в мой адрес по столь пустячному поводу!
   Майор присвистнула.
   - Вы только посмотрите, как мы заговорили... Девочка, ты, наверное, ещё просто не поняла куда и КАК попала. Здесь у тебя нет ни мамы, ни папы, а есть лишь я - твой временный опекун и командир. И в моей власти устроить всё, что только захочу, - девушка коварно прищурилась. - Например, я могу заставить тебя ходить везде только в нижнем белье или вообще голой, или... Воооо! Или заставить вас с Синдзи пожениться!
   Лэнгли побагровела.
   - Госпожа майор, ваши шуточки уже переходят все границы приличия! - гаркнула немка. - Вас за это можно засудить!
   - Да я лучше Еву угоню и захвачу отца в заложники, чем женюсь на этой фурии, - хмыкнул я, наблюдая за всем этим спектаклем.
   - Цыц! - шикнула на меня Мисато, буквально светившаяся весельем и озорством. - Властью, данной мне Командующим специальным институтом НЕРВ, объявляю вас...
   Аска круто развернулась и, просто-таки фонтанируя эманациями ярости, быстрым шагом удалилась к себе в комнату.
   - Ты так когда-нибудь девчонку до инфаркта доведёшь, Мисато, - заметил я.
   - Просто ничего не могу с собой поделать - её так прикольно бесить, - слегка виновато призналась командир.
   - Ну, что за ребячество, мэм? Вы уже целый майор, начальник оперативного отдела и боевой офицер, а ведёте себя просто как девчонка...
   - И чего, теперь постоянно ходить с видом Снежной Королевы и строить всех направо и налево? Так я и так строю, только на меня никто не в обиде.
   - Ну, тебе, наверное, виднее... - не слишком уверенно протянул я. - Только Лэнгли так ты реально до белого каления доведёшь.
   - А это у неё пока что просто сил и дури слишком много в голове, - отмахнулась Кацураги. - Посмотрим, как эта птичка запоёт через месяц-другой.
   - Главное, чтобы эта птичка через месяцок-другой всё ещё была живой...
   - А вот над этим нам как раз и предстоит всем вместе поработать, - моментально стала серьёзной командир. - Как думаешь будет лучше - сначала немного пощадить или сразу же нагрузить так, чтобы взвыла?
   - Хм... Наверное, пускай лучше сразу же взвоет, чтобы потом в бою было легче.
   - Чтобы как ты взвыла? - глаза девушки ехидно сощурились.
   - И ничего я не выл и не жаловался! - тут же возразил я. - У меня просто уже башню окончательно сорвало, и я немного двинулся по фазе... Но с Лэнгли, думаю, будет порядок - её-то в отличие от меня хотя бы немного тренировали.
   - Если все её инструкторы были такими же как Кадзи, то это мне совершенно не внушает оптимизма относительно её возможностей, - хмуро заметила Мисато.
   - Нет, ну она вовсе не дура, да и хотя бы врукопашную немного драться умеет... - невольно начал защищать я свою новообретённую подчинённую.
   - А ещё она стерва и невероятно капризная маленькая пигалица, - ёмко припечатала командир.
   - На людях вы так мило болтаете, а за глаза-то, за глаза...
   - Да что вы, мужчины, понимаете в тонкостях женских дипломатических отношений?
   - Да, честно говоря, ни хрена не понимаем...
   - Ну, что, недобитые японские милитаристы, теперь вы довольны? - сварливо произнесли за моей спиной.
   Я резко повернулся, машинально кляня себя за пусть и кратковременную, но потерю бдительности.
   - Ну, вот! Совсем другое дело! - моментально оживился я, глядя на мрачную и нахохлившуюся Аску.
   Нужно признать, что форма ей несмотря ни на что очень идёт... Впрочем, как и всем. Одним из нюансов оказалось то, что Лэнгли, видимо, надела свою старую немецкую форму. Никаких отличий от нашей, кроме витых серых с золотистой окантовкой погон, украшенных серебристыми ромбиками. Кроме того мой намётанный в плане фасонов формы глаз быстро определил, что китель и юбка короче уставных нормативов, и вдобавок нехило так заужены.
   Модница, ёпта.
   - Немецкая? - всё-таки решил подтвердить я свои догадки.
   - Немецкая, немецкая, - сварливо буркнула девушка.
   - Молодец, Аска! - оживилась Мисато. - Ну, вот теперь и на службу можно ехать... Давайте, собирайтесь уже поживее - мы почти опаздываем!
   Что-то мне кажется, что "почти опаздываем", скорее всего, подразумевает под собой очередную гонку по улицам Токио-3...
  
   ***
  
   - Значит, план действий на сегодня такой, - начала объяснять Мисато, когда мы прибыли в НЕРВ. - Вводим Лэнгли в курс всех дел, ставим её официально в штат, утрясаем график тренировок - короче, занимаемся всякой бюрократией. А в конце дня ты зайдёшь и напишешь на моё имя рапорт на отпуск до первого сентября.
   - Отпуск? Какой ещё отпуск? - самым натуральным образом обалдел я. - У меня тут пополнение прибыло, нам всем теперь боевое слаживание проводить, а меня - в отпуск?
   - Только не говори, Синдзи, что не хочешь отдохнуть, - хмыкнула командир. - Если честно, я бы тебя ни за что не отпустила, но по результатам последнего обследования настоятельно рекомендовано предоставить тебе время на отдых. Боевое слаживание, конечно, проводить будем, но без фанатизма в остальных вопросах. Синдзи, ты нужен нам здоровый и адекватный, а не замуштрованный до потери сознания, понимаешь?
   - Конечно, понимаю, - первое удивление пополам с недоумением прошло, и теперь их место заняла радость на грани эйфории. ОТПУСК!!! А значит - никакой школы и самый минимум тренировок, только для поддержания формы... Зашибись, просто зашибись - Спасибо, Мисато!
   - Да ты не меня благодари, а Рицко - это она настояла.
   Акаги? Вот уж не ожидал, так не ожидал... Действительно нужно будет поблагодарить её...
   - Кстати, командир!.. Я тут вчера с отцом случайно поговорил, и он почему-то назвал меня твоим заместителем. Извольте объясниться, госпожа майор, мэм!
   - Командующий тебе уже сказал? - искренне огорчилась Мисато. - А я тебе хотела сюрприз сделать...
   - Фигасе сюрприз! - возмутился я. - Да мне такое счастье и даром не нужно! Это ж никаких привилегий, зато ещё куча ответственности!
   - А не получится у тебя отвертеться, Синдзи, - захихикала Кацураги. - Приказ за подписью Командующего о назначении тебя заместителем начальника оперативного отдела по боевой подготовке уже подписан и пущен в делопроизводство.
   - Да вы там у себя совсем уже с ума сошли в верхних эшелонах власти? Мне же всего четырнадцать лет!
   - Ой, это мелочи. Главное, что ты единственный, кто подходит на эту должность.
   - Это ещё с какого перепуга?
   - А кто ещё сможет на нужном уровне подготовить пилотов Ев? Конечно же лучший пилот Евы!
   Рядом насмешливо фыркнула немка, доселе сидевшая тише воды, ниже травы.
   - Железобетонная логика, - мрачно произнёс я. - Даже и возразить нечего.
   - Ну, вот и замечательно... - удовлетворённо потёрла руки майор. - Так, Аска, форма у тебя, я смотрю, есть... Парадная тоже имеется?
   - Разумеется, - величественно кивнула девушка. - Я посчитала необходимым забрать с собой из Германии всё, что мне там выдали... Почти всё.
   - Кроме оружия, - полувопросительно-полуутвердительно произнесла Мисато.
   - Кроме вашего дурацкого оружия, - подтвердила Сорью.
   - Можешь считать его хоть дурацким, хоть идиотским, но носить ты его будешь постоянно. Понимаешь меня, Аска?
   - Да, да, Мисато-сан, - в голосе немки проступило раздражение. - Мне теперь постоянно придётся таскать с собой эту глупую железяку, иначе вы, наверное, запретите впускать меня в штаб-квартиры, подпускать к моему Евангелиону, отстраните меня от пилотирования и так далее, и тому подобное...
   - Ну, вот! Как здорово, что ты меня понимаешь, - ослепительно улыбнулась Кацураги.
   - Да тут попробуй не понять... - тихонько проворчала Аска.
   - Синдзи.
   - Я!
   - Проследи, чтобы Аска получила и постоянно носила оружие.
   - Jawohl!
  
   ***
  
  -- Отстой.
   - С ума не сходи, Лэнгли. Глок-17 - один из лучших пистолетов в мире. Тридцать стран в мире и половина НЕРВ-Япония его используют и не жалуются.
   - Он выглядит просто отстойно.
   Я задумчиво посмотрел на изделие австрийских оружейников.
   - Если юная леди желает, то может выбрать USP в качестве личного оружия, - с лёгким весельем в голосе предложил главный оружейник Конторы - сержант Тесокабэ.
   - USP просто раздавит эту юную леди, - проворчал я. - А, впрочем, давайте!..
   Пожилой сержант без лишних вопросов выудил из-под своего знаменитого стола, не уступающего по разнообразию лучшим арсеналам мира, второй табельный пистолет личного состава НЕРВ.
   - А это вообще кошмар, - скривилась Аска. - Просто убожество. Да, и, кажется, речь была всё-таки о пистолете, а не о маленькой гаубице?
   - Леди, это просто большой пистолет, - ухмыльнулся Тесокабэ, шаря рукой под столом. - А маленькая гаубица - вот это.
   На стол рядом с уже лежащими там "глоком" и "хеклер-кохом" с грохотом улёгся самый настоящий хромированный "Дезерт Игл".
   - Хочу, - моментально заявил я.
   - Икари, он размажет вас по стенке, - рассмеялся сержант.
   - Я не стрелять - я для коллекции.
   - Не дам - я их всего пять штук выписал в качестве учебно-тренировочных.
   Хитрость и изворотливость Тесокабэ порой просто не имела границ, если дело касалось добычи какого-нибудь особо ценного образца оружия. Вот если кто и был в Конторе настоящим оружейным маньяком, так это старый сержант. Это же надо превратить арсенал в практически личную коллекцию огнестрельного оружия! Да ещё и приобретённую за счёт НЕРВ...
   - Учебно-тренировочный пистолет калибра .44 Magnum, - улыбнулся я. - Очень смешно.
   - Обижаете, Икари - не .44 Magnum, а все .50 Action Express.
   - Обалдеть! Тогда дайте два.
   "Пустынный орёл" был бы неплохим экземпляром в собираемой мной коллекции оружия...
   - Ни одного, Икари, ни одного. Надо было, когда два месяца назад к русским ездили у них стащить пару "векторов" - я бы поменялся... А так - нет.
   Ну, и ладно. И не очень-то хотелось... Хотя нет, вру - хотелось. Но с этим хотением можно и потерпеть.
   - Я вообще-то всё ещё здесь, - сварливо произнесла немка, скрещивая руки на груди.
   Взгляды, которыми мы обменялись с Тесокабэ, были полны вселенской тоски.
   - Нужно что-то достаточно эффективное, но в то же время не слишком большое, учитывая габариты фройляйн Лэнгли... - задумчиво произнёс я. - И её личное оружие должно... эээ...
   - Не выглядеть как отстой, - любезно подсказала Сорью.
   - Не выглядеть как отстой, - послушно повторил я. - Есть ли у вас что-нибудь подобное, господин сержант?
   - Гм, - Тесокабэ серьёзно задумался. - Господин лейтенант, в моём распоряжении есть множество эффективных образцов, среди которых хватает малогабаритных единиц оружия... Признаюсь, меня ставит в тупик только последнее требование...
   Меня, если честно, тоже. Ах, как было бы славно просто всучить Аске любой ствол - даже стандартную армейскую бандуру "зиг-зауэра", не обращая ни малейшего внимания на её возмущённые писки!.. Но, увы, на этот раз Мисато попросила немного побаловать немку в качестве компенсации за поражения на остальных участках фронта...
   Ну, и что, скажите мне на милость, мне теперь делать? Вот как будто я знаю, чего ей вообще нужно! Может, ей просто "глок" в розовый цвет покрасить и стразами украсить? Ой, фу! Ой, меня сейчас стошнит!..
   - Господин сержант, а у вас есть такой же пистолет как у Джеймса Бонда? - невинным тоном поинтересовалась Аска.
   В первый момент я подумал, что ослышался.
   - А... это кто такой? - не понял старый оружейник.
   Глаза девушки моментально округлились от удивления.
   Мать твою за ногу, похоже, не ослышался!.. Гхм. Мда. Ну, Лэнгли, ну ты даёшь стране угля... Хотя... Хотя, это значительно упрощает дело...
   - Как!!! Вы не знаете, кто такой...
   - Лэнгли, а какой фильм об агенте 007 ты конкретно имеешь в виду?
   Да, позор на мою седую голову - я смотрел фильмы про Джеймса Бонда!..
   - "Завтра не умрёт никогда", - лицо Аски приобрело мечтательное выражение. - Он там был таким красавчиком...
   Ой, меня сейчас точно вырвет...
   - Господин сержант, я знаю, что нам требуется, - громко произнёс я, на корню пресекая возможные девичьи воркования немки. - Нам нужен Вальтер ППК.
   - А "люгер-парабеллум" вам случайно не нужен? - саркастически осведомился оружейник.
   - Только если у вас есть артиллерийская модель со стволом длиной двести миллиметров и барабанным магазином на тридцать два патрона.
   Тесокабэ крякнул.
   - Ну, у вас и запросы, молодой человек!
   - На самом деле мне такой монстр не нужен, - рассмеялся я. - Так что там с "вальтером"?
   - Подождите немного, сейчас посмотрю и вернусь.
   - Один вопрос, - обратился я к Аске как только Тесокабэ скрылся из виду. - Почему Джеймс Бонд?
   - А мне просто актёр, который играл в последних частях, нравится, - доверительно сообщила мне Лэнгли.
   Хмм... "Дезерт Игл" лежит прямо передо мной в зоне досягаемости... Как же ему, наверное, бедненькому, одиноко в обществе этих девяти- и десятимиллиметровых малышей... Ну-ка, иди к бате...
   - Согласен, Дэниэл Крейг неплохой актёр...
   - Кто? - удивилась немка. - Пирс Броснан ты, наверное, хотел сказать?
   Упс, прокол... Точно, тут же после Второго Удара "бондиана" накрылась одним местом...
   - Ага, именно это я и хотел сказать... - произнёс я, сграбастывая "пустынного орла". - Ой, тяжёлый какой, свинья!..
   Почти два килограмма в одной руке, даже несмотря на приведённую в порядок мускулатуру, удерживаться категорически не хотели. Точнее удержать эту махину ещё какое-то врем получалось более-менее сносно... Но вот как из неё стрелять? Вопрос... Ладно, хватит выпендриваться - возьмём двумя руками...
   - Икари, это явно не твой размер, - весело произнесла Аска, с интересом наблюдая за моими мучениями.
   - Тоже мне "гросс гевер"... - проворчал я. - Зараза... Блин, он реально слишком тяжёлый - чем стрелять из него, врага лучше "дезертом" просто забить насмерть. Нет, стрелять из него я ещё смогу, а вот вести бой - нет...
   - А это разве не одно и то же?
   - Здрасьте. Стрелять можно и в тире, стоя на месте и никуда не двигаясь. А когда ведёшь бой, ты с оружием ещё и бегать должен... Небеса и подземелья, да что я тебе такие элементарные вещи-то объясняю?
   - А ты объясняй, - милостиво позволила Аска. - Вдруг это мне и пригодится.
   - Вот ваш заказ, принима... Господин Икари, "Дезерт Игл" для вас слишком велик!
   - Да это я уже понял... - со вздохом произнёс я, возвращая пистолет на место. - Большой вес, большая отдача, маленькая ёмкость магазина, недостаточно бронебойный патрон- всё против меня... Ага... "Вальтер?" Ну-ка, ну-ка..
   Взял принесённый сержантом небольшой аккуратный пистолет, по габаритам меньше как "глока", так и "макарова", хотя последний по виду он сильно напоминал. Точнее, это творение товарища Макарова базировалось на немецкой конструкции, если мне не изменяет память...
   Так... Магазин выщёлкивается не так удобно, как на современных моделях: всё-таки защёлка магазина на месте затворной задержки - это, гм, своеобразно... Так, затвор... Передёргивается достаточно легко, да и курок взводится без особого усилия... Спуск мягкий, рукоять небольшая - как раз под девчачью руку будет, а калибр нормальный - миллиметров семь, наверное будет... Ну-ка, разберём мы пистолет для порядка... Так... Так... Так. Что за ерунда? Хм... Извращенство какое-то - предохранитель оказывается нужно не опускать, а поднимать... Ага... Ну, вот и всё... Ну-ка... Механизм явно не новый, но в хорошем состоянии, только масла что-то больно много...
- Берите, Икари, как для себя отбирал, - посоветовал Тесокабэ. - У нас их на складах около сотни валяется, почти все с консервации, но спроса на "вальтеры", считай, никакого - все что-нибудь современное требуют.
   - Мода и любовь к футуризму, - хмыкнул я. - Так, Лэнгли, иди сюда - вот твоё табельное оружие. Береги его, ухаживай за ним, и молись Богу, чтобы он никогда тебе не пригодился. А сейчас я тебе покажу, как с ним обращаться...
   - Икари, не держи меня за совершенную неумеху, - поморщилась Аска, уверенным движением хватая пистолет и магазин. Чётко вставила его в рукоять, спустила предохранитель... Точнее попыталась спустить. Но быстро сориентировалась и нашла нужное положение, флажка, передёрнула затвор, сделала холостой спуск и снова опустила предохранитель. - Меня учили обращаться с оружием, если что.
   - Это... радует, да. Господин сержант, мы берём "вальтер" - пожалуйста, заверните нам его и сотню патронов в придачу.
   - Необходимые документы и разрешения у вас с собой? - поинтересовался оружейник.
   - Ммм, а разве нельзя будет оформить всё уже потом, как всегда делалось раньше? - поморщился я.
   - Никак невозможно, Икари, - извиняюще развёл руками сержант. - Это вы, когда только прибыли в НЕРВ, могли так действовать - мы же тогда, считай, больше месяца на военном положении просидели, а в таких случаях делопроизводство всегда значительно упрощается. Помню, в двухтысячном, когда война с Кореей началась, многие тоже по привычке бюрократию разводили... А потом, когда десяток-другой показательно расстреляли, всё стало иначе.
   - Так значит сейчас бумажная волокита снова на марше, так?
   - Именно, господин лейтенант. Так что извольте сначала получить у Второго Отдела все необходимые подписки и документы, а уж затем получайте боевое оружие и патроны.
   - Понятно, - скривился я. - Ладно, Лэнгли, пошли в таком случае к безопасникам.
   - Пошли, - легко согласилась Аска. - А это далеко?
   - Далеко и надолго.
  
   ***
  
   И говоря это я был прав на двести процентов, потому что бюрократия - интернациональна и не меняется ни в других временах, ни в иных мирах. Так что с этими проклятыми бумагами мы провозились до самого обеда, да так, что даже невероятно энергичная Лэнгли под конец выглядела усталой.
   Впрочем, всё хорошо, что всё-таки кончается. И после обеда я повёл Аску по кругам нашего местного Ада, то есть по различным тренировочным точкам. Более подробно показал кабинет, где я проходил регулярные обследования (в нём как раз монтировали второй "прозекторский" стол - видимо, для немки), пункт исследования синхронизации с ангаром, где хранились имитационные тела Евангелионов. Показал расположенный внутри Гефронта тот самый "токиоимитатор" - полигон для обкатки реальных боевых навыков пилотов, тренировочные помещения и залы с тренажёрами. Заодно сводил всё-таки рыжую в тир и где хитростью, где лестью заставил её отстрелять пару десятков патронов. Нужно признать, что несмотря на весь декларируемый антимилитаризм стреляла Аска достаточно неплохо и уверенно, хотя явно не получала от этого никакого удовольствия.
   В общем, заставил я Лэнгли сегодня побегать, чтобы посмотреть, где же у неё предел силам и терпению. Нужно сказать, что здесь меня ждала неудача, потому как ни явного неудовольствия почти бесконечными хождениями, ни особой усталости девушка так и не выказала. Признаю, что несмотря на все послезнания оригинала и прошедшее со дня знакомства время, я пока что так и не смог определиться для себя - кто же такая Лэнгли Сорью Аска.
   Иногда она вела себя словно капризная маленькая девчонка и вообще как отъявленная стерва. А иногда демонстрировала завидный оптимизм и жизнелюбие, да и вообще казалась абсолютно положительной личностью... Какое-то время. К сожалению, предсказать поведение и реакцию немки было ничуть не проще, чем погоду в современной Германии.
   - Я смотрю, вы вдвоём сегодня совершили неплохой кросс? - ехидно поинтересовалась Мисато, когда мы после всего завалились в её кабинет для получения дальнейших указаний.
   - Можно и так сказать, - я бесцеремонно уселся на командирский стол, потому как шустрая Лэнгли уже успела приватизировать единственный свободный стул.
   - Эй, лейтенант, да ты совсем уже офигел!
   - Товарищ майор, отстаньте от своего заместителя. Тем более нужно же мне какое-то рабочее место, а интуиция подсказывает, что отдельного кабинета мне не видать.
   - Она тебе правильно подсказывает, - хмыкнула Кацураги.
   - Кстати, командир, в чём заключаются мои обязанности твоего заместителя по боевой подготовке?
   - Да если бы я знала! Ну, наверное, придётся периодически писать какие-нибудь отчёты... Если честно, то я вообще не понимаю, на кой ляд тебя вообще поставили на эту должность - тебе и старшего пилота за глаза хватало... Аска, кстати, как первые впечатления от НАСТОЯЩЕЙ службы?
   - Очень утомительно, - заявила немка. - Жуткая возня на совершенно ровном месте и просто нечеловеческая волокита по любому поводу - это что, на любой работе так?
   - В принципе, да.
   - Жуть какая,- зябко передёрнула плечами девушка. - Впрочем, если вы думаете, что такие мелочи могут остановить Аску Лэнгли, то очень сильно ошибаетесь.
   - Молодец! - показала большой палец майор. - Отличный ход мыслей! Кстати, тут Рицко хотела новобранцам прочитать небольшую вводную лекцию, так что пойдёмте-ка в тактический зал...
  
   ***
  
   - Привет, Синдзи. Здравствуй, Аска, - поприветствовала нас Рицко, смерив меня хмурым взглядом. - В свете... некоторых последних... событий... решено несколько более подробно ознакомить личный состав с некоторыми техническими аспектами Проекта Е.
   - С удовольствием послушаем, госпожа Акаги, - елико возможно вежливо произнёс я и приготовился слушать. - А почему здесь нет пилота Аянами?
   - Потому что пилот Аянами была мной уже проинструктирована в личном порядке. Больше вопросов нет? Хорошо, тогда приступаем...
   Увы, но почти всё начало пришлось пропустить мимо ушей, потому как это были уже и так прекрасно известные мне тактико-технические характеристики наших Евангелионов - рост, вес, дата введения в эксплуатацию, состав бортовых систем, общее устройство...
   - А теперь рассмотрим всё это несколько подробнее, - произнесла Рицко, запуская небольшой проектор, высветивший на экране какие-то схемы и рисунки. - Итак, АТ-поле - ключевой, по сути, элемент всего Проекта Е. Только оно, по большому счёту, и позволяет нам эффективно противостоять угрозе Ангелов, не применяя ядерное оружие. А из-за того, что его могут генерировать исключительно Евангелионы и началось их строительство. Конечно, логика и здравый смысл подсказывают нам, что создавать в качестве последнего довода человечества шестидесятиметровых биороботов, пилотируемых подростками - идея, по меньшей мере, бредовая, но другого варианта у нас просто нет. Связано это, как вы уже могли предположить, с невозможностью генерирования АТ-поля искусственно. Хоть мы в общих чертах и понимаем природу поля, но именно что только в общих. Во-первых, генерация АТ-поля невозможна без ЛСЛ, которая является совершенно удивительным веществом уже хотя бы потому, что состоит только из нейтронов, а не атомов. Как это вообще возможно - непонятно, поэтому ЛСЛ невозможно определить в качестве химического элемента, но в периодической таблице она всё же присутствует под порядковым номером "ноль". Пока что безымянная, потому как ЛСЛ - это фактически жаргонное название, появившееся в ходе работы над Проектом Е. В официальных же источниках она именуется эзет, то есть элемент "зеро"...
   - Неплохо... - присвистнул я. - То есть тот самый легендарный нейтрониум - вещество нейтронных звёзд и материал для сверхпрочной брони?
   - Не совсем, Синдзи, - покачала головой Рицко. - Мы используем технологии, полученные при изучении ЛСЛ, для создания того же диполимерного титана, но абсолютной брони пока что так и не получили. А новейшие сверхпрочные материалы хоть и превосходят все ранее существовавшие, но отличаются чудовищной дороговизной... Например, три года назад мы сотрудничали с правительством Российской Федерации, консультируя их при постройке субмарины с корпусом из диполимерного титана...
   - Ага, я тогда была замом начальника оперативного по техчасти и как раз летала в российский филиал, - Мисато хихикнула. - Денег им тогда хватило ровно на половину корпуса.
   - Мы его потом ещё использовали, когда потребовалась замена брони Ноль-первого после боя с Самсиилом... - добавила блондинка. - Так себе материал, конечно был - русские сильно экономили при его производстве... Хотя им и экономия не помогла.
   - Доктор Акаги, давайте, пожалуйста вернёмся к ЛСЛ, - неожиданно вмешалась Аска. Но вмешалась очень даже вежливо. - Не знаю как кому, но лично мне всё это интересно - доктор Картер о таких подробностях никогда не говорила.
   - Ах да, ЛСЛ... В общем, впервые эзет был найден в ходе экспедиции 2000 года во льдах Антарктиды, а позже, как вы знаете, был найден и Адам. В ходе изучения Первого ангела оказалось, что хоть его тело и напоминает по строению привычные нам земные организмы, но есть одно ключевое отличие... Клетки Адама имели в своём составе ЛСЛ, плюс существовала целая эндосистема, напоминающая лимфатическую, обеспечивающая циркуляцию эзет в организме Ангела.
   - Доктор Акаги, так какова же всё-таки связь ЛСЛ и генерации АТ-поля? - перебил я, пытаясь вернуть разговор в нужное русло.
   - Скорее всего, именно эзет в клетках Ангелов и Евангелионов ответственен за генерацию поля абсолютного террора. Но для этого требуется просто-таки колоссальная энергия, которую Ангелы получают от ядра, а Евы по питающему кабелю.
   - А что, разве нельзя просто налить ЛСЛ в бочку и подцепить к ней пару электродов, чтобы получить простенький генератор АТ-поля? - невинным тоном поинтересовалась Лэнгли.
   Я наградил девушку совершенно обалдевшим взглядом - глядя на немку и помня о её образовании, ни за что нельзя было предположить, что она хоть немного разбирается в технике!..
   - Можно, - усмехнулась Рицко. - И это позволяет нам не строить невероятно дорогие и сложные Евы.
   - Но вы всё-таки строите Евангелионы, а не бочки с электродами, - парировала Аска.
   - Верно. Потому что если для Евы нужно относительно немного энергии, то для чисто механического генератора её требуется просто неприличное количество. Из нашего рейлгана и то менее затратно стрелять.
   - Значит нам нужны такие же батарейки как у Ангелов, - заметил я. - Доктор Акаги?..
   - А что сразу доктор Акаги? Ты, Синдзи, сначала предоставь мне для изучения нормальное ядро Ангела. Не в виде фарша, кристаллической крошки или радиоактивной воды.
   - Ядро Самсиила было вполне целым.
   - Разрубленное пополам - это вполне целое? - насмешливо подняла бровь Рицко.
   - Извините, доктор, но целое ядро - это живой Ангел. А живой Ангел - это очень серьёзные проблемы... И мы их пока что в плен брать не научились - нам бы хоть с методами их уничтожения определиться...
   - Так, подождите! - решительно заявила Лэнгли. - Я что-то совсем запуталась. Ядро - это ведь, вроде бы, что-то вроде мозга?
   Мы с Акаги синхронно покосились на рыжую.
   - Что? - тут же возмутилась последняя. - Мне же никто толком ничего объяснял! И вообще до Америки почти ничего не доходило!
   - Ядро - не мозг, а источник энергии Ангелов, - менторским тоном начала Рицко. - Ангелы мозга, в привычном нам понимании, вообще не имеют. Хотя и аналоги нервной системы у них имеются - взять того же Рамиила. Правда, его квазинейронная сеть больше напоминала архитектуру...
   - Доктор Акаги! - почти взмолился я.
   - Ах, да... - с некоторым сожалением спустилась с небес на землю блондинка. - Да, ядро - источник энергии Ангелов. Но это не генератор, как можно подумать. Их работа описывается в теории суперсоленоидов - если хотите, можете потом ознакомиться...
   - Ммм... Вряд ли, - неуверенно протянул я. - Лично я физику очень плохо понимаю - сколько ни пытался разобраться с полем Хиггса или квантовыми суперструнами, так почти ничего и не понял...
   Аска издала трудноидентифицируемый звук. Кажется, он всё-таки означает удивление, судя по совершенно круглым глазам девушки.
   - Гхм... - задумалась Рицко. - Вообще-то в твоём возрасте такие вещи и не положено понимать... Если честно, то я в твои годы о таком и не задумывалась...
   - Совсем с ума сошёл парень! - воскликнула Кацураги. - О суперструнах он думает! А о девушках кто подумает, а?
   - Иван Фёдорович Крузенштерн... - несколько рассеяно ответил я. - Мисато, да думал я уже о них... И периодически думаю ещё. Но пока что кандидаток на роль спутницы заместителя начальника оперативного отдела специального института НЕРВ не находится....
   - КАК?! - оскорбилась майор. - А я?
   - Мне вообще-то нравятся европейки. Красивые. Умные. Блондинки или русоволосые... - окинул оценивающим взглядом Акаги. Та, к моему удивлению, слегка порозовела. - Моего возраста примерно...
   Покосился на Лэнгли.
   - А в челюсть? - моментально отреагировала Аска.
   - Не слишком агрессивные, - добавил я. - Пока что по всем параметрам подходит только Ферраро, но она слишком "свой парень" и имеет слишком отвратительное чувство юмора относительно подобных вещей... Так что я, наверное, ещё немного погожу с выбором невесты...
   В следующее мгновение моя шея оказалась в крепком захвате громко хохочущей Кацураги, начавшей активно натирать мне голову сжатым кулаком.
   - Каков паршивец, а? - сквозь смех выдавила Кацураги.
   - Гофподин мафор, отпуфстите меня, - промычал я, пытаясь выплюнуть лезущий мне в рот рукав командирской куртки.
   - Э, нет! Сердце моё разбито, так что так просто ты не отделаешься!
   Пришлось аккуратно, но чувствительно хватануть майорскую руку зубами сквозь рукав.
   - Ай!..
   Захват исчез, зато вместо него на пару мгновений появился товарищ подзатыльник.
   - И это военизированный институт НЕРВ, отвечающий за безопасность планеты? - горестно возопила Лэнгли. - Сборище школьников!
   - Скорее сумасшедший дом, - тяжело вздохнула Акаги. - Я ещё удивляюсь как в такой обстановке удаётся работать...
   - Риц, а ты вспомни наше общежитие в колледже, - мечтательно зажмурилась Мисато. - А мы ведь там ещё и учились... Иногда.
   - Вот кто бы говорил об учёбе, а? Я вообще думаю, что только армия из тебя и сделала человека.
   - Неправда!..
   Аска наградила нас всех тоскливым взглядом.
   - Mein Gott, куда я попала, - мрачно произнесла девушка.
  
   ***
  
   - ...И всё же давайте вернёмся к природе АТ-поля. Доктор Акаги, как вообще поле может обладать такой избирательностью? - попросил я, отвлекая двух подруг от воспоминаний минувшей юности. - То есть, например, останавливает летящие с высокой скоростью снаряды и ракеты, но в то же время пропускает потоки излучения со стороны Ангела.
   - Вот сейчас ты, Синдзи, всего в двух предложениях сделал такой задел, что ответ можно будет дать в виде четырёхчасовой лекции... - улыбнулась Рицко.
   - А вы ответьте вкратце и по сути. Можно даже словами попроще - как для дураков.
   - Я не дура! - моментально подала голос Аска. - Объясняйте мне нормально!
   - А вот доктор Акаги сейчас тебе начнёт объяснять теорию АТ-поля с квантами, нуклонами, мезонными связями и гравитационными взаимодействиями, так ты сразу же себя тупой почувствуешь, - я незаметно подмигнул блондинке.
   - Нет, ну вообще-то текущая теория АТ-поля не так уж и сложна... - моментально поддержала игру Акаги. - Вот например, аналогом квантовомеханической волновой функции в морфогенетическом поле является полевой оператор, способный действовать на вакуумный вектор пространства Фока и порождать одночастичные возбуждения квантового поля...
   "Как бы Люцифера таким заклинанием случайно не призвать..." - мелькнула мысль.
   Аска открыла рот. Аска закрыла рот. Аска подумала. Произнесла:
   - Я, наверное, всё-таки не идеально знаю японский...
   - А я могу и по-английски то же самое сказать, - моментально предложила Рицко.
   - Нет, спасибо! - поспешно воскликнула Лэнгли. - Мне бы лучше на человеческий это перевести...
   - Ну, переводить-то ничего и не нужно, потому как это было... ммм... узкоспецифичное выражение для раскрытия одного вопроса, интересующего только учёных...
   Ага, значит в переводе на рiдну японьску мову это был просто полубессмысленный набор заумных слов, навроде "квазидискретные потоки антинейтрино создают в пирамидах амбивалентную когерентность"...
   - В общем, если вкратце и по сути... - Рицко ненадолго задумалась. - Итак, именно АТ-поле и позволяет как Ангелам, так и Евам не только успешно противостоять всевозможным атакам, но и вообще существовать. По всем расчётам нечто, размером с Евангелион, должно было развалиться под собственным же весом и передвигаться не быстрее пяти километров в час, иначе даже сделанные из сверхпрочной стали кости и суставы начали бы разрушаться от бешеных нагрузок. Плюс любое резкое движение должно быть сопряжено с совершенно безумной инерцией, а вес шестидесятиметрового биоробота должен превышать три тысячи тонн...
   Но ничего подобного мы не наблюдаем.
   Евы, нагло игнорируя все законы физики и логики, мало того, что существуют и передвигаются, так ещё и очень быстро передвигаются и даже способны эффективно вести бой, в том числе и ближний. И весят почему-то почти в два раза меньше положенного. И остаются целыми при перегрузках в сотни и тысячи G.
   Как это возможно? Ответ научного отдела НЕРВ - это АТ-поле или, как его иногда ещё именуют - морфогенетическое поле.
   Во-первых, каждая живая клетка тела Ангела или Евы генерирует так называемое пассивное АТ-поле. Именно оно и позволяет столь огромным организмам существовать. Пассивное поле в полтора-два раза уменьшает вес (не путать с массой!) тела и обеспечивает его целостность. Практически любой естественный импульс, вроде инерции от резкого движения, успешно им нейтрализуется, позволяя Еве так быстро и с огромным усокрением двигаться. Но это поле пассивно и несёт, если можно так выразиться, опорную функцию. Теоретически, если его можно было отключить, то, например, удар Евангелиона по разрушительности будет сопоставим со взрывом нескольких десятков тонн тротила. Правда, ценой за такой финт, скорее всего, будет превращённая в месиво конечность, которой и будет наноситься удар...
   Впрочем, перейдём ко второму основному свойству АТ-поля.
   При подаче направленного потока энергии на клетки, генерирующие АТ-поле, происходит его усиление, вследствие интерференции и резонанса. Фактически, именно это и происходит, когда Ева в бою устанавливает защитное поле... Некорректный термин, кстати. Живой Евангелион или Ангел всегда будет иметь АТ-поле, хотя и только пассивное. Впрочем, подача энергии для создания... эээ... инвертированного поля - это всего лишь гипотеза, потому как механизм его образования так до сих и не изучен. Что же о нём всё-таки известно? Как правило, своего максимума инверт-поле достигает на некотором расстоянии от тела Евы или Ангела - это, приблизительно, десять-двадцать метров. Иногда меньше или больше. Но практически при любом раскладе его границу не может преодолеть обычное оружие.
   - У меня вопрос, - дисциплинированно подняла руку Аска и, дождавшись, кивка Рицко, продолжила. - Если обычное оружие бесполезно, то какого чёрта в каждом бою на Ангелов вываливается куча бомб и ракет?
   - Тут ведь в чём дело... - несколько задумчиво начала блондинка. - АТ-поле хоть и почти непробиваемо, но теоретически существует возможность нейтрализовать его не прибегая к использованию Евангелионов. Для этого нужно, так сказать, "перегрузить" его, потому как у поля есть предел поглощения энергии ударов... Но у Ангелов этот предел крайне велик, поэтому его требуется буквально засыпать снарядами и ракетами, чтобы перегрузить АТ-поле хотя бы в отдельном месте. Правда, тут возникает другая проблема - подобная прореха в защите не отличается ни особыми размерами, ни большой продолжительностью жизни...
   - А сделать так, как в агитационных роликах, проделав дыру в бункере одной ракетой и всадив через эту дыру вторую, с Ангелами не получается, - добавила Мисато. - Практически любая система наведения около АТ-поля начинает дико барахлить или вовсе выходить из строя...
   - Поэтому многие и ратовали за то, чтобы уничтожать Ангелов ядерным оружием, - подхватила Акаги. - В эпицентре атомного взрыва не может уцелеть практически ничего, включая даже мощнейшее АТ-поле, но... Вы же сами прекрасно понимаете сегодняшний ужас всего мира перед этим оружием.
   - Стоп, - вмешался я. - Но ведь Рамиила мы смогли достать и без применения абсолютного оружия, использовав простой рейлган?
   - Десять лет назад ты о нём мог бы только мечтать, Синдзи, - рассмеялась Рицко. - Тем более что я считала и буду считать операцию "Ясима" самой большой авантюрой новейшего времени. Тогда, даже с учётом доработок, мощности рельсотрона едва-едва хватило, чтобы пробить защиту Ангела...
   - У снаряда рейлгана крайне высока скорость, но достаточно мала масса. Адекватной мощности ведь можно было добиться и с меньшей скоростью, но с более тяжёлым снарядом, так?
   - Нет, не так, Синдзи. Здесь ключевым фактором стала именно скорость. Тот выстрел из рейлгана можно сравнить с... нууу... эээ... ну, как там всякие мастера кунг-фу ломают голой рукой толстые доски. Рука - она ведь изначально менее прочная, чем дерево, но при быстром ударе ткани не успевают распространить нагрузку столкновения, сместиться и сжаться, и рука в это мгновение "становится" тверже доски. Почти то же самое и с рельсотроном. АТ-поле, насколько мы знаем, можно локально усиливать, причём это происходит с быстротой, недоступной человеческому восприятию. Те же Ангелы, например, как правило, не поддерживали постоянно защитный купол мощностью в четыреста-пятьсот единиц, но почти всегда успевали поднять напряжение защиты до необходимого значения в случае угрозы. И снаряд, летящий со скоростью километр в секунду, просто не успевал пробить АТ-поле, до того, как оно усилится. А вот рейлган успел. Правда, если бы цель не находилась практически всё время на одном месте, вряд ли бы что у нас получилось. Снаряд рельсотрона и Ангел - это всё равно, что человек и спица - практически никакого эффекта при попадании, если не задеты жизненно важные органы...
   - А из лазера Ангелов поджарить можно? - поинтересовалась Лэнгли. - Они же ведь как-то умудряются своими бластерами из-под щита стрелять, так что...
   - Можно, - подтвердила Акаги. - Но, учитывая мощность имеющихся в нашем распоряжении боевых лазеров, это всё равно, что на человека мощным фонариком посветить.
   - Ладно, значит, лазеры отпадают. А что насчёт N2-бомб? Они же как-то этих тварей достают? - продолжала расспросы рыжая.
   - Так там ведь всё дело в конструкции. N2-бобма имеет в своей начинке не твёрдую взрывчатку типа тротила или динамита, а жидкую, которая перед взрывом распыляется в воздухе, формируя объёмно-детонирующее облако. Поэтому часть взрывчатки успевает, гм, "затечь" внутрь защитного купола прежде чем Ангел почувствует угрозу.
   - Так и долбили бы их этими бомбами - по чуть-чуть, но ослабили и убили бы.
   - Не получится, - авторитетно заявила Кацураги. - Ангел цель хоть и огромная, но весьма шустрая, а N2-бомбе нужно время, пока её сбросят с самолёта, пока она опустится на парашюте, распылит взрывчатку и взорвётся. А ведь это облако в дождливую или ветреную погоду может ещё и развеяться...
   - Плюс ко всему, как оказывается, некоторые Ангелы (Рамиил, например) способны формировать полностью глухое поле, непроницаемое даже для жидкостей и газов... Хотя и не на слишком продолжительное время, но всё-таки могут.
   - Чёрт, - ругнулась Аска. - Какие же они живучие... А если их боевыми газами травануть?
   - Даже если они и возымеют действием, на Ангела придётся их выпустить столько, что половина Одиннадцатой Зоны погибнет.
   - Бактериологическое оружие?
   - Метаболизм Ангелов... Точнее его подобие. В общем, он в принципе не подвержен воздействию земных микробов и вирусов.
   - Да что же такое... А если заминировать всё вокруг Токио-3?
   С каждой фразой я смотрел на Лэнгли всё более и более безумными глазами - таких рационализаторских можно было ожидать от кого-то вроде меня, но уж никак от Аски! Лазеры, боевые газы, бактериологическое оружие, мины... Ущипните меня - я, наверное, сплю или брежу!
   - Чего ты так смотришь на меня, Икари? - поинтересовалась у меня Сорью. - Ты как будто призрака увидел...
   - Просто как-то неожиданно было от тебя услышать все эти предложения... - признался я. - Ведь ты же не только девушка, но вроде как и ярая ненавистница всего военного...
   - Икари, мои предки воюют больше тысячи лет по всему миру, а отец был командиром полка морской пехоты, - снисходительно объяснила мне девушка. - Я почти всю жизнь прожила на военной базе, так что не могу не знать всей этой чуши.
   - Ага...
   Вот теперь, кажется, стало немного понятнее с её ярой нелюбовью ко всему военному - Аску вся эта атмосфера окружала с самого детства и, видимо, успела надоесть хуже горькой редьки...
   - Так что с минами-то? - поинтересовалась Лэнгли.
   - Ангелы левитируют, - Акаги была лаконична.
   - А зенитные мины ещё не придумали, - добавила Мисато.
   - Так есть же противовертолётные - я сама видела, когда с отцом на какую-то военную ярмарку ездила, - возразила немка.
   - Противо... какие?
   - Противовертолётные. Такая фиговина на земле стоит и если перед ней кто-то пролетает, то стреляет... Не знаю, чем она там стреляет - наверное, гранатой.
   - Против Ангела будет маловато... - задумчиво произнесла Кацураги.
   - Блин, ну увеличьте вы её тогда - вкопайте пушку или ракетную установку какую-нибудь...
   - Те же шарики, только в профиль, - скептически заметил я. - Против обладающих левитацией Ангелов - почти бесполезно... Кстати, по принципу их левитации есть предположения? - спросил я.
   - Похоже, что это тоже одно из свойств АТ-поля, - немного подумав, ответила Рицко. - Формируется подушка и... И вот здесь уже возникают вопросы - движутся ли они только на экране из АТ-поля или ещё и значительно уменьшают собственный вес, и экранирует ли подушка восходящий гравитационный поток или создаёт контрнаправленный...
   - Эй, а на Еве такое можно проделать? В смысле летать? - немедленно заинтересовалась Аска.
   - Левитировать, - педантично поправила блондинка.
   - Не суть важно. Так можно или нет?
   - А это лучше спросить у Синдзи, как единственного, владеющего АТ-полем на принципиально ином, уровне...
   В перекрестии трёх внимательных взглядов мне стало слегка неуютно.
   - Да ничем таким я и не владею...
   - Нда? - насмешливо осведомилась Акаги. - А все записи боёв и данные с бортовых самописцев Евангелионов говорят об обратном. Усиленное АТ-поле ударно-дробящего характера вокруг кулака, телекинетическая волна, прыжки на высоту более чем в два раза превышающую рост Евы, ну и "просто" выставление поля напряжением выше расчётного... Как ты это можешь объяснить, Синдзи?
   - Ну, это... - я взмахнул руками. - Воображение!
  
   ***
  
   Ещё некоторое время потратили на обсуждение и споры относительно науки... Точнее Акаги пыталась зачитать нам очередную лекцию, я пытался направлять её вопросами, дабы глубокоуважаемого начальника научного отдела не унесло в дремучие дебри, а Мисато по большей части ржала и портила всю серьёзность момента. А Лэнгли за всё это расплачивалась своими нервными клетками...
   Впрочем, бросив очередной взгляд на циферблат наручных часов, я был вынужден прервать занятие.
   - Мисато, доктор Акаги, - произнёс я, поднимаясь из-за стола. - Прошу прощения, но я вынужден откланяться - у меня через десять минут встреча с Командующим.
   - Тогда, пожалуй, закончим нашу небольшую лекцию, - с видимым облегчением выдавила Рицко.
   - А можно ещё? - полюбопытствовала Лэнгли. -- Мне интересно.
   - В следующий раз, - блондинка яростно сверкнула зелёными глазами. - И без майора Кацураги.
   - Мешаю, да? - виновато произнесла Мисато.
   - Да!
   - Ну, прости, Риииц!.. Простишь, а? Ну, пожааалуйста!..
   - Просто сегодня ты совершенно невыносима, Мисато, - быстро успокоилась Акаги, неспособная злиться сильно и долго.
   - Я исправлюсь! Честно! - заверила командир. - Хм. Ну, раз у Синдзи нас покидает, то, пожалуй, будет нелишним провести с тобой, Аска, небольшую тренировочку... Чтобы выяснить уровень твоих сил и подготовки.
   - ОК, я готова! - встрепенулась рыжая. - Что будем делать?
   - Увидишь, - хитро улыбнулась майор. - Но скучно не будет - обещаю!
   Прощай, энергичная Аска, я запомню тебя такой...
  
   ***
  
   - Что вам угодно? - поинтересовалась у меня миловидная девушка лет двадцати пяти с короткой стрижкой-каре в традиционной общенервовской ало-бежевой форме.
   Секретарша. Новенькая - раньше была другая, с длинными волосами и не такая симпатичная.
   Впрочем, избитый образ был всего лишь маской, судя по тому, что, несмотря на приветливую улыбку, глаза девушки смотрели на меня холодно и настороженно. А правая рука как бы невзначай скрыта под офисным столом. Кстати, интересно, что там? Тревожная кнопка или закреплённый под столешницей крупнокалиберный пистолет?..
   - Лейтенант Икари. Мне назначено, - коротко отрекомендовался я.
   - Секундочку, - девушка в чине унтер-офицера щёлкнула клавишей селектора. - Господин Командующий, к вам лейтенант Икари.
   - Пропустить.
   Как только вошёл в личный кабинет Гендо, на мозги сразу же начала давить мрачность и неуютность сего помещения. А учитывая его дизайн и обстановку, на ум пришла невероятно бредовая мысль, что Командующий - гот...
   Батя находился где и всегда - за рабочим столом, но, как ни странно, не в своей в излюбленной позе, а что-то печатая на компьютере.
   - Господин Командующий! Лейтенант Икари по вашему...
   - Да-да, садись уже, - несколько раздражённо отмахнулся отец, что-то быстро допечатывая и поворачиваясь ко мне.
   Я покорно сел на неизменный жёсткий и неудобный стул и приготовился к очередному неприятному и непонятному разговору.
   - Итак, лейтенант, - холодно начал Гендо. - Что вы вчера устроили?
   - Эээ... - несколько растерялся я. - Я решил получить необходимую информацию...
   - С чего вы вообще взяли, что она вам необходима?
   Оп...
   А ведь и правда - зачем, по большому счёту, мне эта информация? Зачем, например, пилоту сверхдорогого и крайне мощного стелс-бомбардировщика В-2 знать, почему Конгресс решил построить эти самолёты, а затем напал на Ирак?
   У меня-то, конечно, ситуация иная, и знать все аспекты войны с Ангелами мне необходимо, чтобы, быть может, разобраться как лучше бороться с этими тварями и как сорвать планы ЗИЭЛЕ...
   Но как это объяснить Гендо?
   - Я жду вашего ответа.
   Так, собрались. Спину прямо, взгляд - твёрже, в голосе только уверенность и спокойствие - вперёд!
   - Господин Командующий. Считаю, что для наиболее эффективного выполнения своих должностных обязанностей старшего пилота и заместителя начальника оперативного отдела я должен владеть максимально полной информацией относительно всего происходящего. В том числе и касающейся всего, связанного с Ангелами. Я хочу знать, кто они. Что им нужно. Как их убить...
   Негромкий хриплый смех Гендо, казалось, пробирал до самый костей. Было в нём что-то... что-то безумное. И нечеловеческое. По крайней мере, обычные люди так смеяться в моём понимании не могли.
   - Великолепно, - с кривой ухмылкой откинулся на спинку кресла Командующий, сплетая перед собой пальцы в замок. - Ну и как - узнал ты что-нибудь важное для победы в этой войне?
   - Узнал, - хладнокровно ответил я. - Лилит, скорее всего, не уничтожен, и, вероятно всего, именно его - запах? излучение? и привлекает всех Ангелов к Токио-3. Остальные геофронты, видимо, или были пусты изначально, или их обитателей уничтожили люди, или же некоторые из каверн ещё просто не вскрыты. Но если Ангел, прорвавшийся к Лилит, может устроить конец света, то и Ева в этом плане ничуть не менее опасна, потому как является по сути тем же Ангелом. Вероятнее, из-за этого возможности Евангелионов искусственно ограничены - у них отсутствует лучевое и прочее встроенное оружие, а также источник огромного количества энергии - ядро. Понимаю, лучше уж боевая машина с возможностью проработать автономно всего десять-пятнадцать минут, чем потенциально опасный биомеханоид с практически неограниченным временем работы...
   - Достаточно, - абсолютно спокойным тоном прервал меня Гендо. - Тебе на подобные выводы понадобились всего сутки?
   - Нет, больше трёх месяцев, - уголками губ усмехнулся я. - Я всё время хотел понять происходящее и пытался сделать прогноз... В свете новой информации это оказалось более лёгким делом, чем раньше - строить гипотезы на основе хоть каких-то данных проще, чем гадать.
   - Мой сын никогда не был ни храбрецом, ни гением... - несколько отстранённо, но достаточно зловеще уронил Командующий. - Он мог набраться храбрости, оказавшись в смертельной опасности... А заполучив хороших учителей и обретя друзей, стать более уверенным в себе... Но вот набраться ума?.. Хмм...
   Холодный взгляд прикрытых очками-хамелеонами глаз, не столько изучал меня, словно препарировал. Как редкое животное или интересное насекомое. И почему это он говорит обо мне, как о постороннем человеке?
   Момент истины, Виктор? Ещё никогда Штирлиц не был так близок к провалу?
   - Ты никогда не знал меня, - ровным тоном произнёс я. - Ты и сейчас не знаешь, кто я такой.
   - Напротив. Отлично знаю, - Гендо слегка прищурился. - И точно знаю, что ты изменился. Вот только когда? Когда приехал в Токио-3 или раньше?
   - А быть может, когда я уезжал из Токио-3? - слегка подался я вперёд, добавляя во взгляд немного безумия.
   - Что ты имеешь в виду?
   - Я ведь родился и до четырёх лет жил здесь, пока... - я сделал паузу, сверля Гендо тяжёлым взглядом исподлобья. - Пока не погибла мама.
   Прикрыть глаза. Нырнуть в звёздную бездну чужих воспоминаний, которых Синдзи не смог бы вытащить из своей памяти ни за что и никогда.
   Не то... Не то... Опять, не то... Ага!..
   - Один из секторов штаб-квартиры, наспех переоборудованный в жилой, пока постройка нормального жилья здесь и на поверхности ещё только велась... - чужое воспоминание послушно раскрывается передо мной, словно бутон диковинного цветка. - Похоже, отец, ты так до сих пор там же и живёшь... Надо же - почти одиннадцать лет уже прошло... И Юнит-01. Сколько ему там официально - два года? А на самом деле больше тринадцати...
   - Ты не можешь ничего этого помнить, - проскрипел Командующий. - Это просто невозможно. Кто рассказал тебе всё это?
   - Хочешь я перескажу последние слова, которые вы произносили в рубке перед активацией Ноль-первого? "Что здесь делает ребёнок? Это - Синдзи, сын Командующего Икари. Икари, тут не ясли, а научная лаборатория! Сегодня очень важный день, так что... Козо, я не думаю, что мой сын сможет чем-то помешать"... Продолжить? Конечно, ты можешь предположить, что всё это рассказал мне Фуюцки, но ведь сам прекрасно знаешь, что это не так.
   - Ты был ребёнком. Всего лишь ребёнком!
   - Конечно, - я откинулся на жёсткую спинку стула, неосознанно копируя Гендо. Ногу на ногу, руки скрестить на груди - поза максимальной психологической закрытости в беседе... - Поэтому этот ребёнок плакал, когда ты оставил его у своего брата и ушёл. Но это были его последние слёзы.
   - Ты ненавидишь меня, - неожиданно спокойным тоном произнёс Командующий.
   - Нет, - немного подумал и добавил. - Уже нет. Сначала была горечь и обида. Потом пришла ненависть. Но в итоге осталось только равнодушие.
   - Если тебе всё равно, ты мог бы и не сесть тогда в кабину Ноль-первого. Какая разница - будет жить мир или умрёт?
   - Мир не виноват в извечном конфликте отцов и детей, - усмехнулся я, ловя ответную ухмылку Гендо. - И вообще, лишние эмоции часто только вредят.
   - Превосходно, - Командующий поднялся с места, и я последовал его примеру. - В таком случае следуй за мной.
   В общении с Гендо я уже отвык удивляться... Но он до сих пор продолжал не только удивлять, но даже шокировать своими поступками.
   Командующий подошёл к стене, нажал невидимую мне клавишу, открывая дверь в небольшую кабину лифта. Вошёл внутрь, следом за ним - я. Двери сомкнулись и лифт начал стремительно опускаться вниз, постепенно набирая скорость.
   Какое-то время мы провели в молчании, стоя бок о бок.
   - Все твои упрёки справедливы, - наконец нарушил тишину Гендо. - Но я не собираюсь просить прощения - всё это было необходимо, хотя ты и не поймёшь моих мотивов.
   - Господин генерал, ваш сын, несмотря на юные годы, уже повзрослел, - саркастически заметил я. - Так что играть в заботливого отца несколько поздновато.
   - Уже заметил, - в тон мне ответил Командующий. - Но я и не пытаюсь. Я смог стать отцом только для одного своего дитя - института НЕРВ.
   - Тогда, может быть, объяснишь зачем всё это? Все эти странные разговоры?
   - Скоро ты поймёшь всё сам.
   Лифт всё опускался и опускался вниз, и длилось это, казалось, целую вечность. Чисто по ощущениям мы уже давным-давно миновали границу Мохоровичича и направлялись прямиком в Ад... А впрочем, нет - кажется, наше падение всё-таки заканчивается.
   Кабина всё замедляла и замедляла свой полёт, пока не остановилась полностью. В тот же миг в стене кабины откинулась панель, открывая небольшой монитор и клавиатуру. На экране тут же высветилось "подтвердите доступ". Гендо набрал длинный шифр, приложил большой палец к квадрату около клавиатуры, затем снял очки и неподвижно замер, уставившись куда-то в экран. Появилась надпись "пожалуйста, не двигайтесь - проводится сканирование". Тонкий короткий писк, надпись "спасибо, Командующий Икари". Лифт снова тронулся. Пара минут, и всё - похоже, мы достигли пункта назначения. Двери лифта раздвинулись, и перед нами открылся длинный тёмный коридор, скудно освещённый тусклыми дежурными лампами.
   Гендо сделал широкий шаг, выходя из кабины, остановился и бросил через плечо.
   - Ты хотел знать больше, Синдзи? Хорошо. Тогда я покажу тебе прошлое, настоящее и будущее нашего мира.
   Я последовал за отцом, занимая место по правую руку от него и приноравливаясь к его быстрому широкому шагу.
   - У меня такое ощущение, что обычным пилотам с их допуском здесь находиться не положено, - иронично заметил я.
   - Если здесь будет замечен пилот или кто-либо ещё, не имеющий нужного допуска, он будет убит на месте.
   - В таком случае, буду надеяться, что таковой у меня есть... - зябко передёрнул плечами, буквально наяву чувствуя направленные на меня со всех сторон взгляды. Не добрые и не злые, просто взгляды - холодные и нечеловеческие. Так умеют смотреть только оружейные стволы...
   - Как у заместителя начальника отдела он у тебя есть.
   Да, я очень бы хотел вызнать всю эту информацию... Но я категорически отказываюсь понимать, зачем отцу показывать мне всё это!!!
   ...Дорогу нам преградила глухая стена, как и весь коридор отделанная сероватым пластиком. Но стена ли?..
   Подтвердив мои предположения, Гендо открыл ещё одну скрытую панель и прошёл очередную процедуру идентификации - отпечатки пальцев, сканирование сетчатки глаза и на этот раз забор ДНК посредством тонкой иглы. А после всего этого коридор буквально содрогнулся, и всё вокруг заполонил низкий глухой рокот.
   Плита перед нами начала медленно, словно бы с натугой подниматься. Я не удержался и присвистнул от удивления - её толщина чисто навскидку была никак не меньше метров четырёх-пяти. Как только проход открылся полностью, Гендо шагнул вперёд - к светлеющему прямоугольнику выхода. Немного поколебавшись, приличия ради, я последовал за ним.
   В принципе, я уже знал, что увижу, хотя и не понимал, с какого перепугу отцу показывать мне Терминальную Догму... Хотя, это уже неважно - сейчас передо мной предстанет небольшое озеро ЛСЛ в ещё одной подземной каверне, посередине исполинский алый крест, а на нём - белая человекоподобная фигура Второго Ангела Лилит, пришпиленного огромными гвоздями и похожим на вилы Копьём Лонгиния...
   Мягкий шелест пластика под ногами сменился глухим буханьем, и я с некоторым удивлением понял, что иду по каким-то каменным плитам. Оглядевшись вокруг, понял, что подъёмная плита обнажила истинный материал коридора, в остальной части прикрытый стандартным серым пластиком. Это оказались чёрно-серого цвета огромные каменные плиты, притёртые друг к другу настолько плотно, что между ними, наверное, нельзя было просунуть и бритвенное лезвие...
   Наконец мы с Гендо дошли до выхода, и...
   Я совершенно по-детски открыл рот от изумления.
   Это оказалась ещё одна огромная подземная каверна полусферической формы высотой около ста и диаметром примерно двести-двести пятьдесят метров. Сложена она была из всё того же чёрно-серого камня, как и всё вокруг. Мы же сейчас стояли на высоте примерно метров двадцати на огромном каменном балконе, со спускающимися вниз с двух сторон лестницами. Всё вокруг было скупо освещено неяркими желтоватыми лампами, а первородный подземный мрак тут и там рассекали белые лучи прожекторов.
   Но самое главное было на полу каверны.
   Оригинал всё это напоминало мало - ни озера ЛСЛ, ни алого креста с белой Лилит. Взамен всего этого имелись четыре огромных прямоугольных каменных бассейна, расположенных крестообразно. Причём они были такого размера, что даже Ева без проблем разместилась бы в подобном резервуаре... А внутри каждой гигантской каменной ванны ещё и вдобавок находился огромный, металлически поблёскивающий крест.
   В центре же зала находилась странная конструкция, напоминающая не до конца раскрытый четырёхлепестковый бутон, полуутопленный в каменном полу, но всё равно возвышающаяся где-то на полсотни метров.
   Но самое интересное было расположено в одном из каменных бассейнов.
   Внутри него, почти как в оригинале, лежала титанических размеров фигура - никак не меньше по габаритам Евангелиона-01 и до боли его напоминающая. Гуманоид, непропорционально узкий поясничный отдел, закован в вычурного дизайна белую броню, похожую на доспехи Нулевого... Которая местами была снята, обнажая серую, словно бы ссохшуюся плоть гиганта. А его голова и вовсе представляла собой голый череп, сильно напоминающий человеческий. Разве что глазниц было три, центральная из которых заменяла отсутствующий нос, а нижняя челюсть была очень мощной и усажена массивными заострёнными зубами.
   В довершение картины, в ладони гиганта были вбиты громадные гвозди с крестообразными шляпками, а из его груди торчал заострённый металлический штырь, закрученный подобно винту.
   - Это место называется Терминальной Догмой, - негромоко произнёс Командующий. - Место, являющееся целью вторжения Ангелов. Не Лилит, как ты предположил - Второй Ангел был уже мёртв к тому моменту, когда мы проникли внутрь Геофронта. Но с тем, что японский Геофронт - особенный, ты угадал верно. Его основная сфера состоит из материала, до сих пор неопределённого учёными, тогда как остальные найденные на планете геофронты созданы из привычных земных материалов - камень, металл... Поэтому Ангелам нужен только наш - могущественный инопланетный артефакт, чьё предназначение мы так до сих и не смогли понять.
   - Невероятно... - хрипло произнёс я. - Но, отец... Если из-за всего этого людям угрожает опасность со стороны Ангелов... То нужно уничтожить Геофронт!
   - Когда-то я и сам предлагал сделать то же самое. Но лидеры человечества посчитали, что найденные здесь технологии важнее людских жизней. Возможно, они оказались правы... Лишь малая толика знаний, что мы смогли найти и понять, уже совершают переворот в мировой науке... Новые материалы. Биокомпьютеры. Лекарства...
   - И оружие. Евангелионы. Это же ведь Ева, отец? - указал я на распятого гиганта в доспехах.
   - Да, это древний Евангелион., - подтвердил Гендо. - На одном из уровней секретности утверждается, что Евы - это созданные на основе ангельских генов организмы. Но это не совсем неправда - да, Юниты созданы на основе ангельских генов, но созданы не нами. Мы лишь клонируем чьё-то найденное древнее оружие.
   - Но всё-таки что же нужно Ангелам? Зачем им Геофронт?
   - Кто знает, сын, кто знает... - Икари-старший задумчиво облокотился на высокий каменный парапет. - Возможно... Возможно только с помощью него они могут вернуться в свои родные миры или вселенные... Или же в их власти Геофронт окажется куда более могущественным инструментом, чем в наших. Резцом Бога, как предполагают некоторые.
   - Последнее выглядит наиболее правдоподобным, - заметил я. - Тогда и мотивация Ангелов становится хоть немного более понятной... Они приходят на Землю не разрушать или освобождать, а всего лишь ради банальной власти, которую им даст Геофронт. Поэтому они и действуют поодиночке.
   - Возможно, возможно...
   Некоторое время мы молча смотрели на древний зал, что был создан ещё до того, как вавилонский царь Хамураппи опубликовал свой свод законов, а египтяне начали хоронить своих царей в предках знаменитых пирамид - мастабах... Да какой там! Люди в Европе и Африке ещё носили шкуры и прятались в пещерах, когда на Дальнем Востоке первая цивилизация этого мира уже строила боевых биомеханоидов...
   Это было удивительно и невероятно. Я только что прикоснулся к, пожалуй, самой великой тайне современности - куда там древним Атлантидам и Бермудским треугольникам! К чёрту всю псевдорелигиозную муть оригинала - передо мной сейчас лежит нечто гораздо более понятное. Комплементация, Третий Удар? Теперь ясно, что такое на самом деле Геофронт.
   Что там было в оригинале? Превращение всего человечества в океан ЛСЛ и видения Синдзи, где он на миг заглянул в иной мир...
   Мир, Который Мог Быть.
   Который мог быть сотворён властью новорождённого Бога, если бы он не был пребывающим в глубочайшей депрессии психически неуравновешенным подростком...
   Проклятье... Теперь я понимаю, почему действительно можно хотеть провести Третий Удар. А ведь действительно - вдруг всё это правда, и перед нами инструмент Бога? Инструмент, которым можно перекроить пространство и время. Способный изменить имеющийся мир или создать новый.
   Мир без боли.
   Каким видит его отец? Миром, где нет ни Ангелов, ни Евангелионов, ни Геофронта? Где не было Второго Удара, где жива Юй, а его сын - обычный школьник, чья лучшая подруга - дочь их хороших соседей Карла и Киоко?
   А каким вижу этот мир я?
   Теперь, наверное, почти таким же. Но с изменённой историей страшного двадцатого века. Где не было двух Мировых Войн и ненависти народов друг к другу. Где страны мирно объединились и больше не сражаются друг с другом, а направили всю свою энергию, например, на освоение космоса...
   Или не это?
   Или великую Российскую Империю от Одера до Юкона и от Ледовитого до Индийского океана, диктующую свою волю другим? А, может быть, СССР, чьи танковые армады вдавили своими траками в землю немецкие, английские, японские и американские знамёна?
   Чего бы я хотел?
   И что было бы правильнее?
   Какой мир был действительно миром без боли, а не кровавым фантомом, порождённым злобой?
   - Если Геофронт - это инструмент Бога, то Ангел, захватив над ним власть, превратится в Бога... - негромко произнёс я. - Но ведь Ева - это тоже своего рода Ангел. Так может ли Ева тоже стать Богом?
   - Нет, - резко ответил Гендо. - Никогда и ни за что. Мы посадили их на короткий поводок энергии, провели своеобразную лоботомию и постоянно держим под действием транквилизаторов... Мы подавляем инстинкты этих существ, вручая управление ими пилотам. И лишь сбросив все эти оковы в виде кабелей и доспехов, Ева может стать Богом... Перед этим превратившись в Ангела. Нашего врага.
   - Понятно... Тогда позволь задать последний на сегодня вопрос, отец, - повернулся я к Командующему, устремившему свой взгляд на древнюю Еву.
   - Зачем я тебе всё это рассказываю? - словно бы прочитал мои мысли Гендо.
   - Да.
   Икари-старший повернулся ко мне и пристально взглянул на меня своим тяжёлым взглядом.
   - Я не буду пытаться объясниться перед тобой, - произнёс Гендо. - И мне уже бессмысленно пытаться наладить с тобой отношения как с сыном, Синдзи. Поэтому сейчас я говорю с тобой, как с пилотом и самым мощным оружием НЕРВ... И сыном Икари Юй.
   Командующий на секунду замолчал, а затем продолжил:
   - НЕРВ был её детищем - тем, что она хотела и к чему стремилась. Цитадель знаний, колыбель новой эры человечества - эры мудрости. Юй верила, что раскрыв тайны Геофронта люди станут лучше, и что Евангелионы - это не оружие, а всего лишь стражи и хранители мудрости... И эта вера убила её.
   Внезапно мне стало до боли жалко этого уже немолодого и бесконечно уставшего человека. Который вместе с женой потерял и большую часть души, собственными руками выковав себе вместо неё протез из льда и стали...
   Собственными руками выковав себя.
   Человека без права на слабости, эмоции и счастье. Создавшего и возглавившего могущественную организацию, что теперь в ответе за всё человечество. Добровольно лишившегося привязанностей и боящегося встречи с собственным сыном, как памяти о горьком прошлом.
   - Отец...
   - Мы ещё не достигли всего необходимого, - голос Гендо был холоднее полярной ночи. - И если победят Ангелы, то никогда не достигнем. Всё пойдёт прахом: и детище Юй - институт НЕРВ, и памятник её жизни - Токио-3, и все её мечты...
   Мы - ничто перед всем этим. Вера Юй в завтрашний день - вот что важнее наших жизней. Поэтому я говорю тебе, лейтенант Икари Синдзи - ты, тот кто управляет Евой-01 и кому вручена судьба будущего.
   Во имя памяти своей матери и её веры в завтрашний день - не предавай её мечты. Защити их. И смети всех, кто встанет между тобой и ними.
   Уничтожь.
   Убей!
   Не ради своих желаний или существования всего человечества, а ради памяти всего одного человека.
   Я живу в прошлом, ты - в настоящем, но Юй хотела для нас только будущего. И сейчас, когда ты видел ради чего мы все сражаемся, я хочу спросить тебя, Икари Синдзи.
   Готов ли ты?
   Сражаться не просто ради того, чтобы выжить и чтобы жил мир, не ради родных и друзей, а ради завтрашнего дня? Ради того, чтобы этот мир изменился? Пожертвовать всем, и даже собственной жизнью и счастьем, чтобы доказать - ошибалась не Юй со своей верой в людей. Это ошибался мир, отвергнувший её! И мир изменится - так или иначе...
   ...Пока Икари-старший ронял тяжёлые и холодные, будто капли ртути, слова, я непроизвольно вытягивался всё прямее и прямее. Тело начала бить непроизвольная дрожь, а в горле засел комок.
   - Ты готов, Икари Синдзи?
   Я приложил сжатый кулак правой руки к груди и опустился на одно колено, склонив голову.
   - Сейчас и всегда, Командующий.
  
  
   Глава 5. Мантикора
  
   Отец не был бы отцом, если перед тем как отпустить меня - совершенно ошалевшего и обалдевшего после посещения Терминальной Догмы, не заставил бы подписать очередную гору бумаг о неразглашении. И в случае с ними было понятно - сболтну лишнего и выговором не отделаюсь однозначно.
   Так что закончив с оставшимися делами в Конторе, я поспешил домой, пожертвовав даже удовольствием полюбоваться на учения (они же мучения) офицера Лэнгли. Нет, сейчас мне настоятельно требовался покой и тишина, чтобы всё осмыслить и понять...
   Придя домой, ни Аску, ни Мисато я в квартире, естественно, не застал... Поэтому с облегчением вздохнув, переоделся в домашнее, схватил тренировочный меч и решил немного потренироваться ради поддержания формы, в фоновом режиме прокачивая текущую обстановку.
   А расклад был весьма и весьма занимателен, просто дьявольски занимателен, демоны меня побери!..
   Во-первых, занимательнейшая информация о теории АТ-поля и Евангелионах. Признаться, в своё время я никогда физикой не интересовался и потому разбираюсь в ней, если честно, как свинья в одном из видов цитрусовых. Но даже самых элементарных знаний мне уже давным-давно должно было хватить, чтобы заподозрить что-то неладное... Сама суть Евангелионов уже давно должна была натолкнуть меня на мысль, что человечеству создать их было не под силу. Клоны Адама, лишённые ядра и души, закованные в доспехи и получающие питание по кабелю? Ха! Три раза Ха! Невозможно было всего лишь за пятнадцать лет совершить столь огромный скачок в биотехнологиях, генной инженерии и экспериментах по киборгизации организмов.
   Но в свете слов Гендо теперь всё становилось понятнее и логичнее - люди не придумывали Ев с нуля, а просто воспользовались чьими-то отработанными до автоматизма технологиями... Да, точно! Вот что я подсознательно чувствовал в Евангелионах - их ЗАВЕРШЁННОСТЬ. Они были результатом странной и загадочной гонки вооружений, и каждый сантиметр их тела - результат многих лет, если не веков совершенствования.
   Древние... Кем же всё-таки были создатели первых Ев и геофронтов? Почему они всё это делали и куда исчезли потом? Много вопросов, опять появилось много вопросов, но сейчас они не столь важны.
   Потому что приходит Пункт Два, а именно - суть войны с Ангелами изменилась.
   Нет Лилит, с которой они могли бы слиться и провести Третий Удар, но зато есть технологии уровня БОг (Без Ограничений), которые дадут этим тварям... А вот что дадут? Да всё, что угодно. Силу, власть, знания или что-то ещё... И, конечно же, никому не хочется отдавать в инопланетные загребущие щупальца клад, перед которым все сокровища мира - прах и тлен. Да, пока что мы их не понимаем и не можем воспользоваться... Но это ведь сейчас. А спустя время, необходимое на изучение...
   Война с Ангелами. Странная, нелогичная война. Война, аналогов которой ещё никогда не было. Это не схватка за власть, ресурсы, во имя веры или идей. Это битва за технологии, где враг невероятно могущественен, но и в то же время изначально обречён. Ангелы владеют мощью, сравнимой с силой какого-нибудь мелкого божества, но против них - целый мир. А среди них нет единства, ведь эти твари не способны объединиться во имя достижения высшей цели, ибо как говаривали братья Маклауды - "в конце должен остаться только один!"
   Евангелионы - единственное оружие, способное бороться с Ангелами? Как бы не так! Этих монстров легко можно уничтожить ядерным мечом человечества, но... Никому не хочется терять бонусные знания и технологии в виде тел поверженных Ангелов. Что значат триллион гео и сотни тысяч жизней обычных людей на фоне шанса получить такое богатство...
   Нда... Что-то последние дни слишком уж многое перевернули для меня в этом мире... Взять ту же Войну Ангелов - получается, это ведь вовсе не война, а охота на невероятно опасного, но ценного зверя...
   Впрочем, это всё ерунда. Относительно целая тушка Ангела, захваченная в качестве трофея - это всё-таки не главная цель. Но всё-таки приятный бонус к очередной возможности не применять ядерное оружие... Наверное, мне просто нельзя было бы передать жителям моего мира весь тот ужас, что атомные бомбы внушают этой реальности. Нет, военные, вкусив их разрушительной власти, были бы рады решать любые возникающие проблемы быстро, эффектно и с максимальными потерями для противника, но увы - большинство мировых Держав были категорически против применения оружия массового поражения. Пример Индии, Пакистана и особенно Китая был ещё слишком свеж и страшен для памяти... Почему именно Поднебесная являлась наиболее страшным вариантом? Да потому что в отличие от Последней Индо-Пакистанской войны это не было взаимным истреблением не сколько от атомных ударов, сколько от голода и болезней. Гораздо более жутким для стран Запада было то, что почти что сверхдержава, обладающая могущественнейшей в мире экономикой и ядерной триадой в течении всего лишь нескольких лет была превращена в страну третьего мира и российский протекторат...
   Так... Надо бы сменить оружие разнообразия ради... Возьму-ка я пару саев и потренируюсь в отработке действий с ножом...
   ...Ну, вооот...
   И вот здесь мы в своих логических построениях приходим к наиболее важному и значимому Пункту Номер Три в моём кратком Списке Вещей, Которые За Последние Дни Взорвали Мой Мозг.
   Некто Икари Гендо.
   Он же Командующий НЕРВ, он же Злобный Угнетатель, он же мой нынешний отец. И тот, кто сегодня вызвал у меня тотальный когнитивный диссонанс.
   Иначе говоря всё то, что я думал о Гендо, вспоминая оригинал, по большому счёту, пошло прахом. Да, признаюсь честно, меня и раньше некоторые поступки здешнего Командующего, мягко говоря, шокировали. Нет, он не был тем же бездушным ублюдком, что и в оригинале, а казался просто крайне строгим и требовательным человеком. Всё впечатление о нём, как о неплохом руководителе портило только знание о его идиотских планах по проведению Третьего Удара...
   Которых в здешней реальности и не было.
   Как строились отношения Гендо и Синдзи в оригинале? Командующий постоянно то хвалил, то отталкивал Младшего от себя, да и вообще всячески старался расшатать его психику, дабы сыночек был морально готов угробить всё человечество во имя Проекта Комплиментации...
   А как строились лично мои отношения с Гендо? Да, странно, но совершенно в иной манере - Командующий однозначно не пытался как-то расшатать мою психику или вести себя как конченная тварь. Он всегда был строг, но справедлив и щедр... Иногда даже чересчур щедр. И к тому Гендо, похоже, испытывал искреннее удовлетворение от каждой победы над Ангелом.
   Но сегодня... Сегодня передо мной его железная маска на секунду спала, и я увидел за ней... Что же я увидел? Сложно описать - безумный калейдоскоп из совершенно различных чувств и эмоций. Усталость, вина, капля безумия, отчаянье, боль, ярость - много боли и ярости. И тусклый свет былой любви. Любви, что умерла вместе с душой Гендо десять лет назад.
   Я вновь и вновь вытаскивал из глубин памяти Младшего все сохранившиеся у него воспоминания о далёком детстве. Чтобы вновь и вновь переживать чужую боль, как свою, но увидеть ту жизнь, которая могла быть у Синдзи. Обычная жизнь обычного подростка, у которого есть любящие его и друг друга мать с отцом...
   Гендо... Он не всегда был той машиной под названием Командующий. На заре Проекта Е он был начальником оперативного отдела, который не занимался обороной и атакой, а был лишь подразделением "дежурных стрелочников", обеспечивающим всем необходимым вечно витающих в облаках научников. В детстве Синдзи он был обычным отцом - любящим и заботливым, хоть и много времени отдающего тяжёлой работе, но всегда полного сил и мрачноватой ехидцы.
   И Юй. Конечно же, Юй.
   Она была тем самым сердцем их маленького мирка, крохотным солнышком, согревающим своим теплом и светом свою семью. Бесконечно добрый и светлый человек, мечтающий изменить мир и людей к лучшему. Искренне верящий в силу науки и не теряющий надежды даже в самые страшные годы после Второго Удара...
   Но потом их маленькое счастье было сломано и растоптано вдребезги. Солнце семьи Икари погасло, их сердце было вырезано и сожжено.
   Юй погибла, а Гендо впал в жесточайшую депрессию, забросив службу и ударившись во все тяжкие. А Синдзи... Синдзи остался один, совсем один в огромном и жестоком мире. Он не знал, что случилось с мамой и почему её больше нет рядом. Он не знал, почему папа стал таким злым и куда постоянно уходит.
   ...Никогда раньше я не стал бы ворошить эти воспоминания, каждое из которых причиняло почти невыносимую боль. Я собственной волею безжалостно перетряхивал забытые их, словно алчный вор, роющийся в мешке с рухлядью, твёрдо знающий, что где-то на дне лежит полновесная золотая монета.
   Руки с зажатыми в них кинжалами сплетались в замысловатый танец, пока я кривясь от боли раз за разом вонзал в собственное сердце ржавый иззубренный нож чужой памяти, чувствуя, как горло душат непрошенные слёзы.
   - ...Тётя Наоко, тётя Наоко, а где моя мама? - тереблю за рукав белого лабораторного халата красивую длинноволосую японку лет сорока, чей вид и осанка больше подошли бы британской королеве.
   Тётя Наоко хорошая, она скажет где мама. Папы нет, а тётя Наоко сидит со мной. Она добрая, хотя и такая грозная. Но мама говорит, что она - великий учёный, хороший человек и её на-чаль-ни-ца...
   Подождите-ка... Это что - Наоко Акаги? Мать Рицко и первая любовница Гендо? Нет, не может быть... В аниме она была совсем другой... И... и Рицко на неё ведь ни капельки не похожа... Да и какое ей дело до маленького Синдзи?
   Японка опускается на колени передо мной, и её лицо искажается болью.
   - Малыш... Твоя мама... Она...
   Она почему-то замолкает и крепко прижимает меня к себе.
   - Тётя Наоко, почему вы плачете? Вам больно?
   - Да, малыш, мне очень больно...
   ...Выныриваю из страшного омута чужих воспоминаний, останавливая руку в зажатым саем буквально в сантиметре от головы тренировочного манекена.
   Глаза застилает мутная пелена, а руки до побелевших костяшек стиснули рукояти кинжалов, дабы унять дрожь.
   Да, Младший, я знаю почему ты был таким слабым. Точнее не слабым, а отчаявшимся. Одиноким. Живущим без надежды и любви. Там, где почти сломался железный Гендо сложно ждать чуда от обычного мальчишки.
   Но там где боль и отчаянье плавили слабую детскую душу, Икари-старший сам переплавил боль и отчаянье в злость, ярость и силу.
   И теперь, кажется, знаю, почему он это делал.
   НЕРВ, Проект Е - это вызов... Нет, Вызов! Вызов миру, не стоящему жизни всего одной... одного человека. Юй хотела изменить мир к лучшему, а мир ответил ей ударом в спину. Это ли справедливость? Это ли правда?
   Мир словно бы сказал ей: "Ты ошиблась, девочка - мир не изменят твои знания, его может изменить только сила!"
   И я повторил слова отца:
   - Нет, - губы скривились в кривой ухмылке. - Это не ты ошибалась. Это мир ошибался!
   Что ж, я исполню свою клятву, данную в древнем подземелье... Клятву отцу и командиру, чья цель - не прошлое, но будущее. Я смету всё и всех, пытающихся встать на пути мечты Юй Икари, потому что это и моя мечта тоже.
   Изменённый мир. Без лжи и боли.
   Мир изменит только сила? Отлично. Я ведь не Юй, и не знаю как изменить мир мудростью и знаниями, поэтому...
   - Я бы всё равно дрался, отец, - сообщил я пространству. - Но спасибо тебе ещё за одну причину сражаться.
   * * *
  
   Уже через несколько часов из Конторы должны были возвратиться Кацураги и Лэнгли, поэтому ещё немного потренировавшись, я приготовил нехитрый ужин, привёл мысли в порядок и уселся перед телевизором с лёгким развлекательным чтивом... В свете последней полученной информации относительно Евангелионов этим чтивом стала "Физика для начинающих", найденная на просторах мое анархической библиотеки. Так что к прибытию девушек ужин уже ждал их на кухне, а я, грызя яблоки и листая книгу, вполуха слушал последние новости.
   В мире, как обычно, было неспокойно...
   ...Длинные колонны бронетехники и грузовиков с солдатами. Судя по изредка мелькающим флагам, прикреплённым к антеннам - англичане.
   - ...Сегодня в восемь часов по местному времени передовые части британской армии вступили в мятежный Хараре, начав финальную стадию контртеррористической операции по наведению порядка в охваченной смутой Южной Родезии. Бронетанковые части под командованием лорда Крайтона завершили окружение столицы страны, взяв гнездо повстанцев в плотное кольцо. Вот как прокомментировал эти события премьер-министр Сатлер.
   Картинка сменилась на обстановку какого-то кабинета, где на фоне британского флага стоял седоватый мужчина средних лет, одетый в полувоенный френч чёрного цвета.
   - Нет никаких сомнений, что доблестная британская армия уже к концу этого месяца восстановит порядок в находящейся под нашим протекторатом стране. Все эти жалкие попытки международных террористов лишить Великобританию поддержки союзного народа Южной Родезии обречены на провал. Так было всегда и так будет впредь! Британия вновь взяла бремя "белого человека", дабы нести свет цивилизации и демократических ценностей погрязшей в анархии Африке.
   На экране появились кадры из зала английского Парламента.
   - Между тем, в столице Великобритании - Бирмингеме, набирает обороты конфликт между членами правящей партии "Нортфайр" и роялистским союзом, требующим расширения полномочий действующего монарха. Напомним, что это весьма неоднозначное предложение нашло неожиданно много сторонников и вызвало продолжительные дебаты. Сам же Вильгельм Пятый пока что никак не прокомментировал данную инициативу.
   А теперь к другим новостям.
   В очередной раз обострились отношения между КНР и КДР. В ответ на задержание группы южнокитайских солдат, незаконно пересекших границу, армия Демократического Китая устроила артиллерийский налёт на ряд приграничных деревень в районе города Чунцин. По предварительным данным по территории Северного Китая было выпущено около двухсот снарядов крупного калибра. О жертвах и разрушениях пока что подтверждённой информации нет, но представительно КНР в Совете Безопасности уже выразил свой протест о неправомерном применении силы со стороны Южного Китая. В связи с этим постоянные члены Совбеза в лице Российской Федерации и Евросоюза выступили за введение санкций в отношении КДР, и сокращении поставок оружия со стороны США и Франции. В ответ на это...
   ...Человек из моего мира, услышав подобный блок новостей, наверняка бы подумал, что смотрит какой-то фантастический фильм. Или кто-то сошёл с ума - или он сам, или диктор...
   Но ведь с ума сойти может и сам мир?
   Впрочем, развал Китая на шесть враждующих между собой государств или новое возвышение Британской Империи - это не такое уж и безумие...
   - Я дома!! - раздался жизнерадостный вопль в прихожей.
   Командир. Значит, девчонки вернулись из Конторы... Или вернулась только Мисато? А то я что-то Лэнгли не слышу...
   - Синдзи! Я умираю! Спасай скорее!
   - Смерть откладывается - ужин в холодильнике.
   - Ура!
   Ну, если честно, то кричала Кацураги всё-таки не "ура!", а нечто невразумительно-радостное, но я перевёл этот вопль именно так.
   В зал медленно-медленно заползла Аска с совершенно непроницаемым выражением лица. Осторожно присела на диван рядом со мной, откинулась на спину и буквально обмякла, закатив глаза.
   - Ой, как хорошо-то... - простонала девушка.
   - Тренировки, - широко улыбнулся я. И это было не вопросом, а утверждением.
   - Кроме Мисато там были китаец и рыжий громила. Главные садисты - азиаты!
   - О да... Вот он звериный оскал Востока... Что на тренировках-то хоть было?
   - Полоса препятствий, рукопашный бой и фехтование, - мрачным тоном поведала Лэнгли. - Они что, всегда так будут меня гонять?!
   - Нет, конечно. В самый первый раз всё обычно не так уж и жестоко... - искренне ответил я.
   Аска покосилась на меня.
   - Ты сейчас пошутил?
   - Да нет... Я абсолютно серьёзно.
   - Donnerwetter, - мрачно выругалась Аска, запрокидывая голову.
   - Что, неужели так тяжело было? - не слишком искренне удивился я.
   Мда, если Лэнгли всё время так будет на меня смотреть, то рискует заработать косоглазие.
   - Смеёшься, что ли? Это тебя с детства тренировали, чтобы получить суперсолдата, а я - личность творческая!
   Ничего так заявление.
   - Так тебя же тоже тренировали столько лет?
   - Меня учили управлять Евой, а не корчить из себя бравого морпеха, - отмахнулась рыжая. - Какой мне прок уметь стрелять и драться, если я буду сражаться в Евангелионе?
   - Ну... Всякое же может случится... А вдруг придётся вступать в бой не "под бронёй"?
   - Такое случаться не должно! - категорически заявила девушка.
   - Ну, а если? - не сдавался я.
   - Тогда пускай нас прикрывает охрана. Мы - самый ценные бойцы на планете и рисковать собой не должны!
   Ммм... Нужно признать, что с Лэнгли иногда действительно не поспоришь и мозги у неё всё-таки есть... Может быть в зачаточном состоянии, но всё-таки есть.
  
   * * *
  
   Со следующего дня мне всё-таки пришлось на несколько часов забегать в НЕРВ ради плановых тренировок... и не в последнюю очередь ради спаррингов с Лэнгли. Аянами, и так чуть ли не живущую в Конторе, в качестве её потенциального противника отчего-то забраковали, хотя в течении последних месяцев сестрёнка довела свою физическую форму до вполне приличной, по скорости реакции уже обогнав меня.
   - Для начала, думаю, проведём небольшой спарринг на предмет вашего владения навыками фехтования, - Ли как всегда был спокоен и флегматичен...
   - Сэр! Считаю, что они находятся на хорошем уровне!
   А Лэнгли, как всегда - нахальна и самоуверенна. Или всё-таки мечом она владеет, а?..
   Сейчас мы находились в тренировочном зале для отработки владения холодным оружием, поэтому тут в достатке имелось учебных манекенов и тренажёров, а также самого разнообразного вооружения. Коллекция была солидной, но не столь вопиющей, как в случае с оружейным маньяком Тесокабе - китаец себе арсенал за счёт НЕРВ не собирал.
   - Сейчас проверим... С чем вас учили обращаться?
   - Нож, сабля и полуторный меч. Специально облегчённый и укороченный разумеется.
   Хм, в принципе, почти как у нас с Рей набор. Только вместо сабли я тренировался с нагинатой, хотя и не достиг в обращении с ней особых успехов, а вот Аянами владение ею давалось даже легче чем ножевой бой. Что поделать, но сестра явно недолюбливала ближний бой...
   Мы с Ленгли экипировались в защитное снаряжение, взяли по учебному мечу с рукоятью, рассчитанной на хват как одной, так и двумя руками, и прямым увесистым клинком.
   - Начали.
   Разошлись и начали выписывать вокруг друг друга круги - никто не решался атаковать первым. Мимоходом анализировал обстановку - Аска выбрала более лёгкий, чем у меня, и держит его теперь типично европейским двуручным хватом. Напасть первым? Да нет, спасибо - рыжая не выдержана, так что предоставим эту честь ей...
   Я оказался прав и, издав маловразумительный вопль, Лэнгли рывком сократила дистанцию и обрушила на меня мощный диагональный удар.
   Фи, это слишком просто...
   Уворачиваюсь... И тут же начинаю лихорадочно отражать ещё серию рубящих и колющих ударов, которые обрушивает на меня девушка.
   Чёрт, быстрая!..
   В последний отбив вкладываю чуть больше силы, отшвыривая оружие Лэнгли в сторону и пытаюсь достать её прямым уколом. Не получается - тупой наконечник учебного меча лишь бессильно пронзает воздух, где секунду назад была Аска. А сама она уже пытается обезоружить меня стремительным батманом.
   Чёрт, очень быстрая!..
   В течении следующих минут спарринг превращается в череду бесконечных наскоков и сшибок, и последующего разрывания дистанции. Лэнгли действительно неплохо фехтовала и демонстрировала отличную реакцию и скорость... Лучше, чем у меня и Рей, намного лучше!
   Меня от поражения спасала только сила и упрямый инстинкт выживания, поэтому я хоть и пропускаю больше ударов, чем Аска, но всё ещё активно сопротивлялся. Девушка же темп схватки не снижала и признаков усталости не проявляла, так что её тактика становилась предельна ясна - загонять меня по максимум, а потом вырубить ударом помощнее.
   Удар в плечо - блок, тычок в грудь - блок, удар в голову - блок, ещё один - блок...
   Лэнгли неожиданно прямо в замахе перехватывает оружие обратным хватом, и кончиком меча наносит хлёсткий удар в челюсть. Голова резко дёргается, в глазах темнеет, а во рту появляется солоноватый привкус - кажется губу разбил.
   Разорвать дистанцию, увидеть победоносно ухмыляющуюся физиономию Лэнгли сквозь прикрывающую лицо защитную решётку... А ведь в полную силу била, паршивка. Зная, что защита всю силу удара не погасит.
   И вот тут я разозлился.
   Нет, от того, что по венам привычно разлилась холодная ярость, я не бросился, очертя олову вперёд, надеясь смять своего противника одним лихим наскоком... Нет.
   Просто пришло знание, что нужно победить любой ценой.
   Шаг, отбить два быстрых удара крест-накрест. Шаг, поворот, меч обратным хватом - удар в горизонтальной плоскости остановлен. Резкий тычок рукоятью вперёд, и меч со всей силы врезается в живот Ленгли, защищённый жёстким щитком. Аска сгибается пополам - всё-таки ударил я со всей дури. Вспарывающий удар, по-прежнего зажатого обратным хватом меча, наотмашь хлещет девушку по шлему.
   Аска выпрямляется... И тут мой меч нарочито-медленно опускается ей на плеч в паре сантиметров от шеи. В ушах грохот сердца, дыхание уже порядком сбито... Хорошо, что не у меня одного.
   - Поражение, Лэнгли, - выговариваю это как можно более ровным тоном.
   Девушку послушно замирает и слегка наклоняет голову - похоже, что признаёт мою победу. Чувствуя облегчение от окончания непростой схватки, убираю меч от шеи Аски и опускаю его "остриём" вниз...
   Чтобы в следующий миг прыжком разорвать расстояние, уходя от резкого удара, направленного в бок.
   Ах ты!.. Ну, держись, стерва.
   Новая порция ударов - вновь приходится играть от обороны. Надоело! И так почти весь бой обороняюсь!
   Контратака! Удар, удар, удар... Лэнгли пропускает один, другой... Чтобы в следующий раз воспользоваться прорехой в защите и зарядить мне по уху. Больно, scheisse. И в голове теперь звон...
   Обрушиваю сильный и быстрый удар, который в иных обстоятельствах развалил бы Аску от плеча до пояса. Она, выставив лезвие меча параллельно земли, кое-как сдерживает удар - всё-таки я намного сильнее неё...
   И хочется думать, что хитрее.
   Резко прекращаю давить на рукоять меча, полуповорот, присесть, провести подсечку.
   Лэнгли с воплем валится на спину, неловко взмахивая руками и с силой прикладывается затылком об устеленный тренировочными матами пол. Не вставая, бросаю тело вперёд, припадая на правое колено и взмахивая мечом.
   Наклоняюсь к девушке так, что наши маски с лёгким стуком соприкасаются. Сквозь решётчатое забрало видны полные ярости глаза Аски, но сделать она уже ничего не может - моё колено крепко прижало её меч к полу, а мой собственный клинок с силой давит ей прямо на горло.
   - Хорошая... воля к победе, - слегка хрипло произношу я.
   - Ты силён, - сквозь зубы шипит Лэнгли. - Но мы ещё посмотрим кто кого.
   - Достаточно. Вставайте, - спокойный голос Ли заканчивает схватку.
  
   * * *
  
   По результатам первых тренировок выяснилось, что фехтует Аска технически лучше меня. А ещё она быстрее и подвижнее, но серьёзно уступает мне по силе, поэтому и проиграла мне кучу поединков. Хотя общий счёт всё-таки был примерно равным, но ведь у Лэнгли действительно за плечами были годы тренировок, а у меня только три месяца...
   Впрочем, зато с ножевым и рукопашным боем всё обстояло гораздо печальнее - с холодным оружием короче меча рыжая обращалась достаточно скверно, а ближний бой так и вообще однозначно мне проигрывала. Она так же делала ставку на скорость и ловкость, но общий стиль у неё неожиданно оказался... ну, каким-то спортивным, что ли. Несерьёзным. Каждый раз было видно, что она дерётся чисто ради победы, а не ради выживания. Я, впрочем, раньше тоже никогда насмерть не дрался, но Сакиил восполнил это "досадное" упущение.
   В целом же физическая подготовка Аски была признана удовлетворительной, а вот её навыки оценены как недостаточные. Девушка хорошо бегала и была очень ловкой, но если начинала делать что-то в боевой выкладке её результаты неуклонно ухудшались.
   Зато у неё была отличная синхронизация, о да!
   Хотя лично я пока что в росте этой самой синхронизации ничего хорошего не находил. Чисто теоретически при уровне в пятьдесят процентов на столько же должна была запаздывать скорость реакции Евангелиона на посылаемые пилотом команды-импульсы. При стопроцентной синхронизации Ева слушалась команды моментально, а при более высоких уровнях так вообще должна будет опережать мысли пилота. Так ли это было, или при двухстах процентах он растечётся лужей ЛСЛ, было неясно, но достаточно скоро должно было быть установлено при содействии младшего лейтенанта Лэнгли, которая вплотную приблизилась к уровню восьмидесяти процентов.
   Я же вполне комфортно обходился и шестьюдесятью с копейками, а Рей и того меньше. Но в моём случае, по словам Рицко, была какая-то аномалия, и Ноль-первый действовал так, будто бы я уже достиг полной синхронизации. Акаги, естественно, списывала всё на то, что лейтенант Икари - прирождённый пилот, то есть моя генетическая структура идеально подходит для управления Евами.
   Увы, но на подтверждение собственной теории ей требовалось время, много времени - когда будут полностью расшифрованы цепочки ДНК пилотов и проанализированы сходные группы генов. Но даже при поддержке исключительно мощных суперкомпьютеров МАГИ и вычислительных мощностей за рубежом, этот процесс обещал растянуться на годы...
   Так что пока приходилось обходится предельно грубым и поверхностным анализом, призванным показать хотя бы элементарную пригодность для управления Евами.
  
   * * *
  
   Звонок в дверь оторвал меня от компьютерной стрелялки "Возвращение в замок Вольфенштейн", которую я гонял уже несколько вечеров.
   - Привет, Синдзи. Извини, что сразу не навестила, - на пороге квартиры 116 нарисовалась Ферраро собственной блондинистой фигурой. - Я только сегодня из ваших подземелий выбралась.
   - Ерунда! Проходи - я всегда рад тебя видеть, - жизнерадостно поприветствовал я Габриэллу. - Опять служба?
   - Угу, - грустно кивнула девушка, разуваясь и снимая длинный серебристый жакет. - Как особое положение объявили, так сразу же посыпались проверки, учебные тревоги... А меня заставили проверять уровень подготовки охраны НЕРВ... ВСЕХ!
   - А почему именно ты? Ты же всё-таки...
   - Да это как-то случайно вышло... - хихикнула блондинка. - Я в тот день вместе с парнями из штурмгруппы на полигоне тренировалась. А тут комиссия с проверкой. И устраивают они нам, значит, проверочные поединки... Привели каких-то троллей, и решили, видать, класс показать.
   - Ну, ты и показала,- рассмеялся я.
   - Когда я троих подряд впечатала мордой в пыль, они задумались. Пошли к Мисато, и она меня им на несколько дней "одолжила". Вот ходила и дралась все последние дни, как гладиатор какой-нибудь... Кстати, угадай, что у меня есть?
   - Ммм?
   Ферраро пропела что-то по-итальянски и жестом фокусника достала заткнутый за пояс журнал.
   - Габри, я тебя обожаю!
   Нет, это был не "плейбой". И не какой-нибудь порнушный журнал. А жутко интересный и редкий альманах об оружии, который девушке присылали чуть ли не из самой Италии.
   - Тортик, - категорически заявила Габриэлла.
   - Пирожные подойдут? - с тех пор как по соседству поселилась маленькая, но очень прожорливая блондинка пришлось зарезервировать место в холодильнике под кондитерский отдел.
   - Годится.
   Тем временем мы вошли в зал, где, подключив к телевизору дорогущую игровую приставку, азартно рубилась в какую-то фэнтэзи-бродилку Аска. Как оказалось, рыжая была просто-таки ужасным геймером и всё свободное время предпочитала посвящать компьютерным играм. А для этого у неё было всё необходимое - жутко навороченный ноутбук, игровая приставка типа X-Box (я её обзывал "хвох") и пара каких-то девайсов карманного формата.
   - Лэнгли, знакомься - Габриэлла Ферраро. Наша соседка и сотрудница научного отдела. Габри, это - Аска Лэнгли, новый пилот из Америки.
   - Привет, - сразу же нацепив самое флегматичное выражение, произнесла Ферраро, присаживаясь на диван.
   - Привет, - Сорью оценивающим взглядом окинула блондинку. Похоже, что увиденное её не слишком обрадовало (всё-таки есть разница между четырнадцатилетней и восемнадцатилетней девушкой...), но вида Аска не подала. - Классный жакет. Здесь покупала?
   - Нет, с собой из Италии привезла.
   - "Гуччи"... - зоркий взгляд рыжей обнаружил и идентифицировал золотистые буквы около нагрудного кармана. В тот же момент глаза Лэнгли стремительно округлились. - Настоящий "Гуччи"?!
   - Ммм, наверное, - не слишком уверенно ответила Ферраро. Насколько я знал, в одежде она разбирается гораздо хуже чем в оружии, хотя и одевается всегда классно. - Папина знакомая - Джанини, в каком-то ателье работает, что ли... Вот и подарила мне кучу всего перед отъездом в Японию.
   - Джанини? Фрида Джанини? - Аска, казалось, даже дышать перестала.
   - Да, - удивилась Габриэлла. - А ты её откуда знаешь?
   - Ведущий модельер фирмы "Гуччи"! - ахнула Лэнгли, натурально хватаясь за сердце.
   Чтобы не видели, как я давлюсь от хохота, пришлось оперативно скрыться на кухне, готовя угощение для итальянки.
   - ...Хм... - Ферраро скептически взглянула на торжественно преподнесённые её итальянскому величеству пироженки. Сам я в сладком непривередлив, так что мне было бы, в принципе, всё равно... Так почему бы и не шоколадные рогалики?
   Весь прикол в том, что и Габри, по большому счёту, тоже непривередлива. Но она всё-таки девушка - поэтому цена должна быть набита.
   - Годится, - благосклонно приняла дар Габриэлла, и журнал благополучно перекочевал в мои руки.
   Через несколько минут возмущённая Аска была оттеснена к краю дивана, несмотря на активное сопротивление, и я с удобством разместился между девушками. Взяли с Габри по рогалику, чокнулись ими и дружно нависли над открытым журналом.
   Лэнгли посмотрела на нас как на сумасшедших.
   - Столько сладкого? Да ещё и вечером?! Это же очень вредно для фигуры!
   - Не для моей, - флегматично ответила Ферраро. - Смотри, Синдзи, какая прелестная вещица!
   - "Российская штурмовая винтовка АШ-12.7", - я начал вчитываться в английский текст. - "Автоматическое крупнокалиберное оружие для ведения боя в условиях городской или техногенной местности. Отличается высокой останавливающей и пробивной силой. Первые образцы поступили на вооружение, так называемых, технобригад, специализирующихся на боевых действиях в городах, в том числе разрушенных..." Неплохо, да...
   - Было бы здорово испытать её, - азартно произнесла Габриэлла. - По-моему, великолепное оружие для штурмовых действий!
   - Отдача великовата должна быть - всё-таки пятидесятый калибр...
   - А ты посмотри на магазин - гильза-то явно не браунинговского размера. Наверняка специальный малоимпульсный патрон сделали под эту винтовку.
   - Ууу... Ну тогда, это по-любому будет оружие войск специального назначения, выпущенное мизерной партией...
   - Не скажи, Синдзи. Почти все спецы следят за русской идеей технобригад - горнострелковые части уже были, егеря для лесной войны - тоже, а вот теперь новая идея появилась - подразделения для действий в городах.
   - Смотрю, в вашем женском пансионате тоже за этим следили, - хмыкнул я.
   - Ну да, - не стала отпираться Ферраро. - А что? Женщины по всему миру в армии служат, а если есть кадетские корпуса для мальчиков, то почему и для девочек такое не сделать?
   - Агхм... - подала голос Аска. - Габриэлла, а ты что - такая же...
   - Какая? - не поняла итальянка.
   - Нууу... - судя по виду рыжей, у неё на языке вертелось слова "сумасшедшая психопатка с наклонностями маньяка". - Помешанная на оружии.
   - Нет, с чего ты взяла?
   Лэнгли выразительно посмотрела на оружейный журнал.
   - Мне просто это интересно, - заявила Габри. - И вообще, я собираюсь стать первой девушкой в 9-й парашютно-десантной дивизии "Кол Мошин". Это итальянский спецназ.
   Во взгляде немки появилась искренняя жалость... А затем странная задумчивость. Аска внимательно посмотрела на Ферраро, потом на меня, потом опять на Ферраро...
   - Габриэлла, с такими наклонностями тебе в первую очередь нужно быть девушкой Синдзи, - сказала, как припечатала Лэнгли. - С вашими интересами вы будете отличной парой.
   Итальянка подавилась шоколадным рогаликом и дикими глазами посмотрела на Аску.
   - Это же невозможно! - выдавила Габриэлла.
   - Почему? - невинно поинтересовалась Сорью.
   Ферраро открыла рот для решительного ответа зарвавшейся рыжей... Но неожиданно задумалась.
   У меня по спине пробежал холодок.
   - Я не переживу у себя под боком ещё одну сваху!!! - мой горестный вопль вырвался из квартиры и полетел над Токио-3.
  
   * * *
  
   Гендо, одетый в скромный золотисто-чёрный френч, сидел во главе длинного стола и задумчиво курил трубку, меланхолично рассматривая кабаллистические узоры на потолке своего кабинета. Висящая позади него интерактивная карта Российской Империи весело перемигивалась разноцветными огоньками - как обычно, самую яростную цветомузыку выдавало Польское княжество и Кавказ, где опять что-то было не в порядке.
   - Товарищ император, - с места поднялся Фуюцки одетый в роскошный бело-золотой мундир с аксельбантами и эполетами. - Считаю, откладывать это больше не стоит. Вашим детям уже исполнилось по четырнадцать лет, поэтому нужно принимать решение об их помолвках.
   - Я вас внимательно слушаю, товарищ канцлер, - благосклонно кивнул Командующий.
   Я горестно застонал и попытался упасть лицом в стол, но Рей по-сестрински пихнула меня локтём в бок и прошипела что-то грозное. Увы, но в отличие от меня, она всегда соблюдала этикет.
   Фуюцки подошёл к Гендо, провёл какие-то манипуляции и из стола выдвинулся небольшой проектор. Автоматические жалюзи тотчас же преградили путь солнечному свету в кабинет, а на противоположной стене развернулся огромный экран.
   - Думаю, в первую очередь стоит задуматься о женитьбе цесаревича Сергея, так как по англо-германскому прецеденту он вполне может стать в будущем правителем двуединой монархии. О цесаревне Регине мы поговорим чуть позже.
   Щелчок. Слайд номер раз.
   На экране появилась фотография Кацураги, одетой в вычурный бело-золотистый мундир с пистолетом на одном боку и син-гунто - на другом. Я быстро отметил для себя ровные ряды наградных планок на груди брюнетки, саму грудь и десятки тяжёлых "Евангелионов" на заднем плане.
   - Принцесса Мисато, - отрекомендовал Фуюцки. - Наследница Японской империи, двадцать девять лет, майор механизированных войск. Батальон "Эдзо" под её личным командованием великолепно проявил себя в минувшей Третьей японо-китайской войне.
   - Чего-то больно старая, - буркнула Рей.
   - И вообще мне азиатки не нравятся, - поддакнул я.
   - Мир с вами не согласен, ваше высочество, - покачал головой Фуюцки. - Мисато четырежды удостаивалась звания Мисс Азия, дважды - Мисс Мира, и один раз - Мисс Вселенная.
   - Да я же ей практически в сыновья гожусь!
   - Чушь, ваше высочество. Настоящей любви и, гхм, политическим союзам никакой возраст не помеха.
   - Отставить японку, - меланхолично произнёс Гендо. - Как жена для моего сына действительно будет старовата... Зато как мачеха - в самый раз. Дальше, товарищ канцлер.
   Щелчок. Слайд номер два.
   На экране появилась фотография Акаги в бирюзового цвета платье с пышным ворохом юбок, открытыми плечами и глубоким вырезом на груди. Её лоб охватывала тонкая платиновая корона, в руках был серебристый планшетный компьютер, а позади виднелся лабораторный стол с множеством приборов, мониторов и пробирок.
   - Королева Ребекка I. Правительница Кальмарского союза, двадцать девять лет, доктор философии. Обладательница Нобелевской премии в области физики, автор многочисленных научных трудов и исследований.
   - Чего-то какие-то нехорошие тенденции, я смотрю... - поёжился я. - Меня так хотят женить на какой-нибудь тётке? Красивой - да, но всё же...
   - Отпадает, - моментально вынес свой вердикт Гендо. - Есть твёрдая уверенность, что вскоре к ней посватается Сулейман Кадзи, а мы с османами за Суэцкий канал ещё не расплатились. Нехорошо получится. Дальше.
   Щелчок. Слайд номер три.
   На экране появилась нагло ухмыляющаяся физиономия Аски, одетой в характерный чёрно-серебристый мундир а-ля СС (что было странно, учитывая, что женщины вообще-то в Чёрном Ордене не служили), фуражка с высокой тульей, украшенная серебристым черепом с костями и замысловатым гербом, в котором я с большим трудом признал британский. Плюс портупея, чёрная юбка (ну... пусть будет мини, хотя скорее всё-таки нано-) и высокие сапоги.
   Прям не девушка, а мечта фетишиста, йомть.
   Лэнгли с победным видом держала в руках лёгкий палаш, остриём которого небрежно упиралась в броню, стоя на... Сначала я подумал, что это один из монстров Королевского Флота Открытого Моря - линкор или тяжёлый крейсер... Но, судя по характерной двухорудийной башне, это был один из ландкрейцеров Кайзервера типа "Ратте" - тысячетонных атомных танков, защищённых мощным морфогенетическим полем.
   - По многочисленным просьбам трудящихся цесаревичей, сверстница его высочества, - голос Фуюцки был полон ехидства. - Кронпринцесса Астория. Наследница Англо-Германской Империи, тринадцать лет. Бакалавр исторических наук, лейтенант Королевских Люффтваффе, личный самолёт - истребитель "Мессершмитт Bf.305".
   - Только через мой труп! - решительно заявил я. - Или её, потому что когда мы виделись в последний раз, мы друг друга чуть не поубивали!
   - От ненависти до любви - всего один шаг, ваше высочество... - глубокомысленно изрёк Фуюцки.
   - А от ненависти до убийства - одна пуля, товарищ канцлер!
   - Астория очень шумная, - произнесла Рей и, подумав, добавила. - И... немного невыдержанная. И характер у неё... трудный. И... И вообще, она стерва!
   - Перспективно, - задумчиво выдал Гендо. - Но давайте досмотрим список до конца.
   - Как прикажете, товарищ император.
   Щелчок. Слайд номер четыре.
   На фотографии оказалась хмурая Габри (видать, не покормили вовремя сладким), одетая в скромное, но шикарное вечернее платье тёмно вишнёвого-цвета из какой-то бархатной материи. Общую картину дополняли такого же цвета и материала перчатки по локоть, бриллиантовое колье с умопомрачительного размера рубином в центре и замысловатая причёска, украшенная цветком жасмина.
   Из общего фона выбивался только помповый дробовик "бенелли" в руках Ферраро, облепленный всякими свистелками и пыхтелками типа коллиматорного прицела, лазерного целеуказателя и тактического фонаря.
   - Принцесса Габриэлла. Наследница Итальянской империи, восемнадцать лет. Известна своей благотворительностью, участием в совете директоров корпораций "Беретта" и "Нестле", а также членством во всех известных стрелковых обществах Старого Света.
   - Из интересов - ружья и шоколадки, - резюмировал я. - Похоже, что девушка любит сладкое и убивать.
   - Концептуально,- заявила Рей.
   - А теперь, товарищи, позвольте озвучить мои доводы про и контра, связанные с каждой из потенциальных невест цесаревича...
   Внезапно голос Фуюцки словно бы куда-то отдалился, а вокруг меня повисла звенящая тишина. Окружающее пространство начало подёргивать лёгкой рябью, словно бы картинку на телевизоре.
   Темнота около экрана, на которой всё ещё красовалась фотография Габри, сгустилась и приняло облик невысокой фигуры, закутанной в длинный чёрный плащ с огромным капюшоном. Из темноты выглядывала лишь нижняя половина лица и несколько серебристого цвета локонов, и всё это, без сомнений, принадлежало девушке или женщине.
   - Повеселился? - с лёгкой иронией осведомилась незнакомка. Её голос был отчего-то мне смутно знаком... - Вот и славно. А теперь... Встань, Виктор!
   Резкий звон расколол вдребезги реальность, вышвыривая меня куда-то прочь и...
  
   * * *
  
   Я проснулся.
   Бросил взгляд на часы - почти час ночи. И что же это, интересно, мне не спится? Нужды я никакой вроде не испытываю, так что...
   Ночную тишину разорвала короткая трель дверного звонка, оборвавшаяся так же быстро, как и началась.
   Мисато вернулась, что ли? Да нет, она в командировке в Матсуширо должна быть до завтрашнего дня... И ключ у неё должен быть свой...
   Новая трель.
   Сон как рукой сняло.
   Ну, и кому же это так не спится, раз он решился побеспокоить доблестный оперативный отдел? Хулиганьё вроде бы такими вещами в Тройке не занимается... Может, всё-таки что срочное или неотложное?
   Ещё одна трель. Почему-то мне показалось, что её звук исполнился какого-то отчаянья...
   Тааак...
   Таки встал. Натянул шорты. Немного подумав, достал из-под подушки пистолет, передёрнул затвор и пошёл открывать.
   Дверь у нас хорошая - прочная и звук практически не пропускает. Из минусов - через дверь никого не окликнешь и глазка в ней почему-то не предусмотрено...
   Нажал клавишу, дверь мягко отъехала в сторону...
   И мне в руки буквально упала Габриэлла. Грязная и мокрая до нитки! Охнув от натуги, я всё-таки удержал не такое уж и лёгкое девичье тело (Аска не в пример легче будет). В живот больно ткнулось нечто по ощущения похожее на оружейный ствол, но обеими руками итальянка кое-как цеплялась за меня.
   Прищурился в ночном полумраке, окидываю взглядом Ферраро.
   Чёрная куртка, чёрные брюки, берцы, разгрузка и съехавшая набекрень чёрная бейсболка. Волосы собраны в хвост, а на боку висит короткий штурмовой автомат.
   - Габриэлла?! - сказать, что я был удивлён, это значит ничего не сказать.
   - Доброй... ночи... - прошептала девушка. - Синдзи... я тут... зацепило меня... немного...
   Мозг мгновенно перешёл в боевой режим. Лишние мысли, эмоции и вопросы - в сторону. Потом, всё потом!
   Союзник. Вероятнее всего, ранен. Требуется неотложная помощь!
   - Враги поблизости есть? - напряжённо вглядываясь в темноту лестничной площадки и водя из стороны в сторону стволом пистолета, поинтересовался я.
   - Нет... Не должно быть...
   Ладно, пусть будет так. Закрыл дверь, отволок буквально виснущую на мне Габри на кухню, аккуратно посадил её на стул и включил свет. Инстинктивно прищурился, привыкая к новым условиям освещения, а когда всё-таки привык, то вновь нехорошо сощурился. На этот раз из-за увиденного.
   Выглядела итальянка на редкость паршиво - бледное, измождённое лицо. Словно бы её морили голодом несколько недель. А ведь ещё утром в Конторе она была абсолютно здорова! Из коридора за ней тянулся чёткий след воды, грязи и капель крови.
   - Что с тобой, Габри?
   Перво-наперво, если есть возможность - узнать всё со слов раненого (в моём случае - раненой).
   - Осколком спину зацепило, - скривилась от боли итальянка. - Сама не дотянусь... Помоги?
   - Не дури. Тебе нужно в госпиталь.
   - Мне нельзя в госпиталь, - замотала головой Ферраро и едва не потеряла равновесие. - Будут... вопросы... Не надо в госпиталь.
   - Ясно.
   Не надо, так не надо. Осколок? Значит граната или бомба. Плюс одежда и оружие - что-то явно связанное с криминалом. Но сначала привести в порядок и только потом уже задавать неудобные вопросы.
   Стоило благодарить Мисато за жуткую паранойю и внушительную аптечку на кухне. Командир запихнула в солидных размеров кейс содержимое нескольких армейских медкомплектов, раздобытых фиг знает где. Там было почти всё! От антипоносных таблеток до противорадиационных препаратов и полевого хирургического набора.
   Достал кейс, вывалил на кухонный стол кучу всякой лечебной всячины, отделил необходимое мне сейчас в сторону - обеззараживающее, перевязочный материл, пинцет и на всякий случай скальпель и зажим.
   Теперь настала пора заняться итальянкой. Аккуратно снял с неё кепку, автомат и разгрузочный жилет. Бегло осмотрел девушку. Серьёзных ран обнаружилось две - обе на спине, где куртка была неаккуратно вспорота, словно бы тупым ножом. Одежда вокруг была пропитана кровью, которая тихонько продолжала капать на пол.
   Осторожно начал снимать с Габри куртку. Поначалу она пыталась мне помогать, шипя и кривясь от боли, но вскоре вынуждена была признать своё бессилие, а мне пришлось под конец не столько стягивать одежду, сколько разрезать её, чтобы не тревожить лишний раз рану.
   Кстати, то, что я, по сути, сейчас раздеваю симпатичную мне во всех отношениях девушку не нашло во мне никакого отклика. Ну, если честно, почти никакого. Организм подсказывал, что мающийся избытком гормонов четырнадцатилетний пацан с сознанием двадцатидвухлетнего парня нормальной ориентации просто не может не отреагировать.
   А я и реагировал. Но привычно держал себя в стальных кандалах. Целибат вреден? Ничего, потерплю. А то малолетки всё же не в моём вкусе, а для привычного возрастного круга девушек неинтересен уже я...
   Ага, а вот и раны... Паршиво, конечно, но не смертельно. И вообще всё могло быть гораздо хуже, а так осколок лишь глубоко вспорол кожу в районе поясницы. Да ещё в районе левой лопатки несколько рваных порезов. Крови много натекло, конечно, но главное кость цела и ранения касательные... Кстати, а что это на соседней лопатке? Похоже на татуировку... Татуировку в виде штрих кода и числа "47". Что бы это значило? А, ладно!..
   Так, а как бинтовать-то? Вспоминаем, чему там учили на курсах по оказанию первой помощи на тактических занятиях в Конторе...
   В принципе, понятно... Надо только один момент утрясти.
   - Это на тебе что - майка, топ? Его придётся снять, чтобы повязку наложить, - без задней мысли выношу я свой вердикт.
   - Снимай. В чём проблема?
   Закон подлости - великая и могущественная вещь. Он срабатывает именно в самые неудобные и неожиданные моменты.
   Вот, скажем, стягиваю я с Габри, гм, некий предмет одежды... Ну, и что в этот момент может случиться? А почти всё! И даже...
   - Икари, что тут за... - широко зевая, на пороге кухни появилась Аска в одной лишь коротенькой ночной рубашке. Впрочем, сон с рыжей слетел тотчас же, как только она увидела живописнейшую картину. - О.
   У Сорью медленно отвалилась челюсть.
   - Офигеть, - выдавила девушка. - Извиняюсь - я не вовремя, я уже ухожу...
   - Стой, Лэнгли, не уходи! Помоги мне, пожалуйста!
   Уронить на пол вторую челюсть Аска не могла физически, поэтому обозначила терминальную степень обалдевания посредством дикого выпучивания глаз.
   - Яааа... Я не по этой части... И втроём... эээ... - речь пилота Ноль-второй Евы стремительно теряла членораздельность. Но затем она, похоже, пришла в себя и перешла в наступление. - Ты больной извращенец, Икари!!! Видеть вас, бесстыдников, не хочу!!!
   - Лэнгли, это не то, что ты подумала! Я всё могу объяснить!
   Боже, я действительно ляпнул две эти неимоверно тупые фразы? Мама, роди меня обратно!..
   - Габриэлла ранена, ей нужна помощь! Стой! Да посмотри же вокруг - тут везде оружие и кровь!
   Несмотря ни на что любопытство и здравый смысл победили. Аска уже почти ушла, но всё-таки решила напоследок бросить свой испепеляющий взгляд... И, благодаря моей реплике, уже зная, что искать, быстро убедилась в ложности своего первого впечатления.
   На полу небрежно валялся разгрузочный жилет и короткий штурмовой автомат, а на столе спокойненько лежал мой именной "глок" в окружении бинтов и лекарств. Да ещё и повсюду виднелись капли крови и грязные отпечатки подошв...
   Так себе романтическая обстановка, я вам скажу.
   - Икари, это точно не...
   - Himmelherrgott, Лэнгли! Полумёртвые девушки не возбуждают меня в плане секса!
   Аска покраснела, но всё же после некоторого колебания подошла ко мне. Увидев рану итальянки, рыжая окончательно развеялась в своих сомнениях, и мы уже вдвоём стали хлопотать над Ферраро, которая, судя по всему, только чудом ещё находилась в сознании.
   Выяснилось, что в лекарском ремесле Лэнгли очень соображает, поэтому общими усилиями мы с перевязкой покончили достаточно быстро.
   Аккуратно удалили пинцетом мелкие кусочки одежды и нитки, промыли и продезинфицировали раны. Я осторожно прозондировал пинцетом глубину пореза на пояснице и уже было начал присматриваться к набору медицинских игл...
   - Не надо зашивать... - тихо произнесла итальянка. - Оставь так.
   - С ума сошла? - возмутилась Аска. - Края такой раны по-любому скрепить надо!
   - Рана грязная - лучше пусть так заживёт.
   Немного посовешавшись с Лэнгли, пришли к выводу, что итальянке виднее.
   Я наложил специальную салфетку, а рыжая начала бинтовать, дабы даже косвенно не подпускать меня к груди Габриэллы.
   - Вроде бы всё... - задумчиво произнёс я.
   После этого я начал прибираться и затирать грязь и кровь, а Лэнгли отправилась поискать для Габриэллы сухую и чистую одежду.
   Аска притащила один из халатов Мисато - решив, что её вещи Ферраро не подойдут, немка устроила набег на майорский гардероб. Обозвав меня на всякий случай извращенцем Лэнгли вытолкала меня в коридор, а занялась переодеванием Габриэллы..
   Чем несказанно облегчила мне жизнь, избавив от лишних картин и соблазнов, гм.
   Далее опять подключился я, начав отпаивать итальянку тёплым чаем и чуть ли не насильно скармливая ей сладости, хранящиеся в холодильнике. Как оказалось, болезненный и вялый вид Ферраро вовсе не означал, что у неё нет аппетита. Как раз-таки наоборот - процесс поглощения итальянкой пищи лучше всего описывался глаголом "ЖРАЛА". Пусть девушке сей глагол и не слишком подходил фонетически, зато был наиболее верным.
   В итоге спустя полтора часа на кухне квартиры номер 116 имелась сытая, сонная и не особо умирающая Габриэлла, укутанная в одеяло. Которую совместными японо-немецкими усилиями (при русском духовном наставничестве) отволокли в зал, уложили на диван и накрыли одеялом.
   Мы с Аской, изрядно вымотавшиеся и уставшие, разбрелись по своим комнатам, взяв твёрдое обещание с итальянки, что завтра нам всем предстоит серьёзный разговор...
   И с чувством выполненного долга я спокойно лёг спать...
   Точнее попытался, потому как после столь ярких и неспокойных впечатлений спать категорически не хотелось. А если и хотелось, то исключительно в обнимку с чем-нибудь скорострельным и многозарядным. И в бронежилете. И...
   И вот за такими вот нехитрыми терзаниями я через пару часов всё-таки задремал.
  
   * * *
  
   Проснулся я от того, что лежал в неудобной позе на холодном каменном полу. Открыв глаза, я понял, что нахожусь в каком-то тускло освещённом помещении.
   За решёткой.
   Мимо камеры промелькнула какая-то смутная тень... Промелькнула, а затем вернулась.
   - Was ist los, Hans?? - послышалось где-то дальше по коридору.
   - EnglДnder hat zur Besinnung gekommen, - сухо произнесла тень, приближаясь ближе к решётке.
   Это был натурально вылитый фриц. Серое кепи, фельдграу и классический МП-40 поперёк груди.
   Холодные глаза немца равнодушно смотрели на меня.
   - Erholte? UnnЭtz.
   Внезапно меня скрутил приступ нечеловеческой боли, заставивший тело выгнуться дугой. Из горла вырвался дикий вопль, полный боли и отчаянья, а пальцы заскребли по камням.
   - Was hast du bloß? Fritz, EnglДnder ist schlecht!!
   Немец торопливо достал тяжёлую связку ключей и начал лихорадочно открывать дверь. Наконец-то справившись с тугим замком, он буквально влетел ко мне в камеру и наклонился над бьющимся в конвульсиях телом...
   Которое тут же замерло и почти весело заглянуло в холодные арийские глаза.
   Короткая подсечка, и немец летит на пол, а его холёная морда встречается с каменным полом. Хватаю его за голову и прикладываю фрица ещё несколько раз, разбивая лицо в кровь. Приподнимаюсь, а потом бью локтём в основание его черепа, вкладывая в удар весь вес своего тела. Быстро переворачиваю труп - на то, чтобы стянуть с немца машин-пистолет времени нет, поэтому вытаскиваю у него из кобуры на животе "вальтер" П-38 и направлю на открытый дверной проём - сейчас должен подойти напарник фашиста.
   Фриц не успевает появится, как тут же получается три пули в грудь и валится назад, так и не выпустив из рук карабина.
   Порядок.
   Минута уходит на обдумывание дальнейших планов действия, вылившихся в то, что я снял с немца, которому сломал шею, форму и натянул на себя. Она мне оказалась чуточку великовата, но всё же не фатально. Повесил на шею МП-40, подошёл ко второму фрицу. Карабин меня всё-таки не привлёк, а вот ещё один "вальтер" и добрый штык-нож оказались более желанной находкой.
   Поправить кепи и автомат на груди, и скорее прочь из этого подземелья.
   Подняться по лестнице, миновать толстую деревянную дверь с узким смотровым окошком, пройти по скупо освещённому коридору. Ещё дверь, ещё лестница, и вот я уже на на пороге какого небольшого помещения. Вхожу внутрь... Кажется, это что-то вроде небольшой караулки - никелированные солдатские кровати, тумбочки, оружейные пирамиды (сейчас пустые), в углу - потрет Адольфа Гитлера и пара чёрно-алых нацистских флагов.
   Прохожу комнату насквозь, толкаю дверь, поворачивая налево... И практически сталкиваюсь нос к носом с парой фрицев. Всего доли секунды мне хватает на то, чтобы понять - они поняли, что я враг.
   Рывком сближаюсь с одним из немцев, выхватываю штык-нож и всаживаю ему в живот, а второго пинаю в грудь, отшвыривая прочь. Достать "вальтер", всадить в упор две пули в уже раненного ганса и ещё две во второго. Короткая ревизия имущества, и вот я стал богаче на ещё три магазина к пистолету-пулемёту, два пистолетных и три увесистых гранаты с длинной деревянной ручкой.
   А теперь прочь отсюда, пока меня не обнаружили или не подоспели на место перестрелки!
   Пробегаю коридор, открывая дверь... И по глазам бьёт неожиданно яркий солнечный свет. Коротко оглядываюсь - оказывается я нахожусь на крепостной стене старинного замка, расположенного, судя по пейзажу, где-то в горах.
   Ладно, это неважно - сейчас главное быстро миновать открытое пространство и добежать до следующей башни.
   Бегу... И внезапно слышу где-то сверху отрывистые лающие крики, а по камням вокруг меня начали бить пули. Не оборачиваясь, добегаю до башни, открываю тяжёлую дверь и заскакиваю внутрь.
   Так, винтовая лестница... Мне наверх или вниз? Думаю, что всё-таки вниз - на вершине башни мне ловить нечего.
   Один виток, второй, третий... Да где же дно у этой чёртовой башни?! Ага, а вот и дверь... Так, в этот раз будем осторожнее и для начала слегка-слегка приоткроем её, дабы убедиться, что всё чис...
   Чёрта с два там всё чисто! Полная хата немцев!
   Так... так... так... Поворачивать наверх? А что это за голоса сверху доносятся? Не погоняли ли? Ну, и где меня раньше достанут - когда я буду подниматься вверх и столкнусь нос к носом с фашистами или когда неожиданно ударю этой гей-компании, что сейчас сидит в комнате, в спину? Всё элементарно, Ватсон!..
   Достаю одну гранату-колотушку, отвинчиваю на конце рукояти защитный колпачок, достаю шнур с фарфоровым шариком на конце и дёргаю.
   Раз...
   Резко дёргаю дверь на себя.
   Два...
   Короткая оценка обстановки - где больше немцев, куда бросать.
   Три!
   Швыряю гранату в комнату, а сам прячусь за дверь и достаю ещё одну гранату.
   Взрыв в небольшом закрытом помещении бьёт по ушам отчего-то очень громко. Грохот и вопли, в воздухе несёт дрянной взрывчаткой. Вторая граната летит вслед за первой. Раз, два, три, четыре. Взрыв!
   Резко врываюсь в комнату, отбегаю вправо и на ходу начинаю палить из тяжёлого автомата, чувствуя как он трясётся от отдачи. Немцы валятся как подкошенные - пули уверенно находят свои цели. На полу уже валяются четверо, превращённые осколками в малоаппетитное пособие по разделке и заготовке туш.
   Трое в центре, один из них офицер в форме Ваффен СС - получите! Двое около стены - тоже получите! Ещё одна сладкая парочка ныряет за крепкий дубовый стол, и пули лишь бессильно вырубают кучу щепок из столешницы. Боёк щёлкает всухую - тридцать два патрона приказали всем жить долго и счастливо, а менять магазин времени нет.
   Выпускаю МП-40 из рук от чего он просто повисает на ремне и выхватываю оба "вальтера". Видимо решив, что раз я перестал стрелять, то нужно воспользоваться представившимся шансом, из-за стола поднимается пара гансов с карабинами. Получив по несколько пистолетных пуль в грудаки, они завалились обратно. Где-то позади начали раздавать крики, причём уже подозрительно близко - похоже, что погоня сверху уже вот-вот будет здесь...
   Мой взгляд упал на прислонённый к колонне пулемёт MG-42 с пристёгнутым круглым патронным коробом-кексом. Усмехнулся, засунул пистолеты обратно в кобуры, подхватил тяжёлый машингевер, подцепил ногой ближайшее кресло с высокой спинкой и рывком пододвинул его к себе. Повернулся к двери из которой должны были показаться немцы и положил ствол пулемёта на спинку кресла.
   Когда в комнату ввалилось примерно полдюжины немцев старому-доброму машингеверу потребовалось всего четыре секунды, чтобы полностью опустошить магазин и нашпиговать этих неудачником свинцом калибра 7.92 миллиметра от макушки до пяток.
   Я отбросил пулемёт в сторону и, на ходу перезаряжая МП-40 и пистолеты, вышел из комнаты.
   Поворот, другой, третий, коридор, ещё один, снова поворот...
   Я опускался всё глубже и глубже под землю, шагая в тусклом свете редких ламп. Где-то там - в недрах древнего немецкого замка таилась моя цель...
   Коридор, поворот, другой, коридор, поворот...
   Неожиданно в конце коридора я заметил двоих немцев в пятнистой форме парашютных егерей и с FG-42 в руках перед внушительного вида стальной дверью. Но раньше, чем они успели среагировать, их скосила длинная очередь, выпущенная из машин-пистолета.
   Подойдя к телам, я поменял тяжёлый и неудобный МП-40 на отличнейшую десантную винтовку. Дёрнул массивный рубильник и с надрывным жужжаньем электромоторов стальная дверь, не уступающая по своей толщине сейфовой, уползла в сторону.
   Передо мной оказался хорошо освещённый коридор, со стенам из бетона и рядами толстых кабелей под потолком, а в конце виднелась ещё одна дверь.
   Пока я шагал, всё вокруг почему-то начало подёргиваться непонятной рябью, будто бы картинка на экране телевизора. Яркие лампы в массивных решётчатых плафонах то и дело пытались превратиться в люминесцентные лампы дневного цвета, а FG-42 в моих руках - в штурмовую винтовку Беретта AR-70.
   Я поднял рубильник, и ещё одна дверь с электроприводом отъехала в сторону. По ту сторону обнаружилась решётчатая терраса, проходящая на высоте примерно четырёх метров и опоясывающая по периметру немаленький зал, уставленный десятками столов, типа прозекторских. Только вдобавок ещё и оснащённых металлическими кандалами и непонятного вида электрической и механической машинерией.
   На столах лежали прикованные примерно пара десятков людей в советской, английской и американской форме времён Второй Мировой, над которыми проводили непонятные медицинские манипуляции люди в мясницких фартуках поверх белых халатов и зловещего вида инструментами в руках. Между столами неторопливо шла пара высоких мужчин лет сорока в характерных эсэсовских плащах и фуражках, которые почему-то мало походили внешне на "истинных арийцев", и вели между собой беседу. Почему-то несмотря на разделяющее меня с ними расстояние, я их прекрасно слышал, и что ещё более удивительно - отлично понимал.
   - Что с образцами, Марио? - произнёс один из них - невысокий худой старик лет семидесяти в круглых очках и аккуратной седой бородкой.
   - Первая партия практически вся в ноль, герр Лоренц, - ответил второй - крепкий черноволосый и темноглазый мужчина лет сорока.
   Внезапно всё пространство вокруг опять начало подёргиваться рябью, но на этот раз "сбои в матрице" не захотели успокаиваться и возвращаться всё на круги своя, поэтому спустя несколько мгновений непонятная лаборатория практически полностью преобразилась.
   Вместо холодного бетона стен - голубовато-серая пластиковая отделка стен и потолка, вместо ярких фонарей в решётчатых плафонах - лампы дневного света. А вместо прозекторских столов появились огромные аквариумы, в которых невесомо парили мальчики и девочки лет десяти, опутанные паутиной проводов и шлангов, и с надетыми на лицо кислородными масками. Над каждым "аквариумом" ещё и вдобавок был установлен непонятный механизм, напоминающий металопластикового паука, будто портовый кран, движущийся взад-вперёд над резервуаром. Шесть его тонких и подвижных лап были оснащены целым арсеналом разнокалиберных игл, миниатюрных свёрл, щипчиков и манипуляторов.
   - Это грустная новость, Марио, - помрачнел тот, кого назвали Лоренцем. Его СС-кий мундир превратился в элегантный чёрный костюм-тройку, белую сорочку и чёрно-красный галстук, дополненные остроносыми туфлями и тростью с длинной золотистой рукоятью. - Забракована вся партия?
   - Кроме трёх образцов - все, - подтвердил Марио, тоже "сменив" прежний наряд на чёрную полевую форму с серебристыми петлицами, берет и высокие шнурованные ботинки на толстой подошве. На поясе "появилась" кобура, из которой выглядывала массивная рукоять тяжёлой "беретты". - Но два из трёх образцов всё ещё в стабильно-тяжёлом положении. Только состояние Образца 47 позволило начать вторую стадию модификации.
   Двое мужчин подошли к одному из аквариумов, где находилась девочка лет десяти с длинными густыми волосами пшеничного цвета. В настоящий момент она была зафиксирована специальными захватами, а в её теле с механической бездушностью копался "паук", что-то вкалывая девочке и проводя жутковатого вида хирургические операции.
   - Эстери Виртанен, - произнёс Марио. - Пол - женский, возраст - десять полных лет, национальность - финка, родители погибли в ходе Второго Удара. Одна из ста двадцати трёх человек, освобождённых из плена торговцев людьми во ходе полицейской операции в октябре 2006 года в Неаполе. В ходе штурма получила тяжёлое ранение позвоночника. Привлечена для проекта "Мантикора", получила кодовое имя Образец 47.
   Девочка, над которой сейчас проводили операцию, изо всех сил пыталась вырваться и если бы не вода, то, наверняка бы кричала от жуткой боли.
   - Почему она в сознании? - недовольно произнёс старик.
   - Детский организм может не выдержать наркоза, поэтому приходится оперировать на живую, - несколько виновато ответил Марио.
   - Настоящая принцесса... - задумчиво уронил Лоренц, подходя поближе к "аквариуму". - Просто красавица... Жаль, что так получилось... Надеюсь, она сможет вырасти человеком, а не бездушной убийцей.
   - Мы с другими "преторианцами" решили, что на основе базы "Scuole" создадим нечто вроде кадетского корпуса для "мантикор". "Сорок седьмая" будет признана моей дочерью, Образцы 4 и 17 тоже будут иметь родителей.
   - Что ж... В таком случае, успеха вам, герр Ферраро.
  
   * * *
  
   Первой мыслью при пробуждении было - больше не играть на ночь глядя в "Вольфенштейн", чтобы потом всякая галиматья не снилась... Что именно снилось - в подробностях я уже не помнил. Но вроде бы что-то связанное с нацистами и их секретными экспериментами по созданию homo super...
   А затем я понял, что проснулся от того, что мне было неудобно - тело очень прилично так отекло и занемело. Наверное, это из-за того, что меня придавило...
   Мозг ещё не до конца вышел из спящего режима, но моментально встревожился.
   А чем это нас придавило-то, хозяин? Что-то уронили на себя во сне? Вряд ли, потому как по ощущениям сильно по комнате не катались и ничего опрокинуть на себя не могли.
   Техногенная катастрофа? Мы так крепко спали и нас завалило обломками дома? Ни в коем разе, особенно если учитывать тактико-технические характеристики груза...
   СТОП.
   А вот с этого места поподробнее. Потому как мне очень хочется знать, почему у меня на груди и частично на ногах лежит нечто мягкое, тёплое и сопящее?! А судя по, гм, характерной реакции организма это нечто - очень даже Некто!
   Открывать глаза было несколько боязно, поэтому мозг принял непростое решение провести виртуальное моделирование...
   Итак, я лежу на своём матрасе, в своей комнате, судя по пробивающемуся сквозь веки свету - рассвет уже давно наступил. Далее, рядом со мной (точнее, практически на мне) кто-то лежит... Знаете, кандидатур-то в принципе не так уж и много, верно? И обе они женского пола... Вот только мне совершенно непонятно, какого дьявола эти кандидатуры забыли у меня в постели.
   Признаемся честно - я отнюдь не секс-символ. Совершенно. А то, что на меня заглядывается куча девчонок объясняется исключительно тем, что я - пилот Евы и в отличие от оригинала не выгляжу, как бесхребетное чмо. Вполне достаточно для внимания, верно?
   Так, спокойно. Продолжаем анализ обстановки...
   Нос щекочет чья-то лохматая макушка, в грудь размеренно дышат, а по результатам мониторинга нижних конечностей на меня ещё и ногу сверху положили...
   Мда. Надо срочно принимать меры. А то ещё того гляди кто-нибудь зайдёт и увидит нас в столь пикантной ситуации, и доказывай потом, что ты не дромедар...
   Нас? Ну да, нас. Меня и... ну, если призвать на помощь знание первоисточника, то на ум приходит, что Аска Лэнгли таки страдает лунатизмом и, повторив свои сериальные деяния, преспокойно улеглась в мою постель...
   Упс... А ведь это опасно. Очень опасно! Если это действительно без шуток лунатизм, то в случае пробуждения немки меня вполне могут ждать тяжкие телесные и черепно-мозговые...
   Стоп.
   Что-то не то. Что-то... Что-то... Запах, что ли? Да, запах! Порох, машинное масло и кровь - странный набор для Лэнгли...
   И не слишком странный для...
   - Чтоб я сдохла! - неожиданно известил меня чей-то подозрительно знакомый голос от порога комнаты.
   Реакция оказалась безумной и панической. Подушка полетела в одну сторону, я - в другую, спящая на мне красавица - в третью.
   Через пару секунд я сонно хлопал глазами, сидя на полу и направляя в сторону стоящей передом мной Мисато ствол... "зиг-зауэра"? Стоящая с выпученными глазами Кацураги в свою очередь держала меня на прицеле "хеклер-коха". Из-за её спины выглядывала не менее обалдевшая Аска.
   - Утро доброе, Синдзи, - невпопад произнесла майор. - Как спал?
   - Спасибо, хорошо. А ты уже приехала?
   О! Да я сегодня явно в ударе! Не так-то просто придумать столь идиотский вопрос...
   - Теперь уже не знаю, - призналась Мисато.
   Один-один. Майоры так просто не сдаются.
   - Синдзи, может быть, ты мне всё-таки объяснишь, какого хрена тут вообще происходит? - почти жалобно попросила Кацураги, отводя оружие от меня в сторону. - Ну или ты, Габриэлла...
   МЛЯТЬ!
   Покосился влево.
   Невдалеке от моего лежака обнаружилась сидящая на полу сонная и всклокоченная итальянка, одетая в полураспахнутый халат... И держащая Кацураги на прицеле "глока". Похоже, что моего.
   - Это будет долгая история, Мисато, - подумав, ответила Ферраро.
   - А я что-то уже никуда не тороплюсь...
   - Вот я же говорила, а вы мне не верили! - оживилась за майорской спиной Лэнгли.
   - Думаю, стоит опустить оружие, - после некоторого раздумья изрёк я. Но "зиг-зауэра" таки не опустил.
   - Пожалуй, - согласилась Кацураги. - И созвать экстренный семейный совет.
   - Поддерживаю.
   Мы втроём почти синхронно опустили пистолеты.
  
   * * *
  
   - Решила, называется, вырваться из этого матсуширного ада пораньше... А тут здрасте! - ходила взад-вперёд по кухне Мисато, активно размахивая руками. - Сначала я спотыкаюсь о чей-то автомат, потом чуть было не падаю в обморок от вида окровавленных бинтов в мусорке... А потом появляется Аска и сообщает мне, что это всё Габриэлла виновата, и что она должна сейчас спать на диване, но её почему-то там нету. Почему? А потому что она, оказывается, спит в постели скромняги-Синдзи!!! А потом меня ещё и берут на мушку! МЕНЯ! В МОЁМ доме!
   Кацураги подошла к холодильнику, открыла его, внимательно посмотрела на неизменные ряды банок и захлопнула дверцу.
   - Сейчас бы противошокового грамм сто принять... А пиво не поможет - быстрее нажрусь, чем в норму приду... - пробормотала майор под прицелом трёх пар глаз. Развернулась и уселась за стол, скрестив руки на груди, поочерёдно оглядев всех присутствующих.
   - Ну что, приступим к разбору инцидента? С чего начнём? С пожелания счастья влюблённым или с вопроса почему тут оружие и кровь?
   - Считаю, нужно начать с момента совместного пробуждения, - внесла предложение Аска.
   - Принимается, обвинитель Лэнгли, - кивнула майор. - Что вы можете сказать по существу заданного вопроса, обвиняемая Ферраро?
   - Почему сразу обвиняемая? - немного обиделась итальянка. - Мне просто ночью стало холодно, и я... ммм... в несколько бессознательном состоянии перебралась в более тёплое место.
   - В жизни более глупой отмазки не слышала, - призналась Кацураги.
   - Но ведь это же правда! - тут до Габри, видать, дошла вся пикантность ситуации. - Ааа, так вы подумали, что я и... Мисато, как вам не стыдно!
   - Это МНЕ должно быть стыдно? - искренне развеселилась майор. - Ну, вообще-то, дорогая, это не меня нашли в постели Синдзи! Кстати, на твоём месте должна была быть я!
   - Будешь, если напьёшься, Мисато, - прокомментировала Аска.
   Я слушал всё это в состоянии практически полной прострации, из-за явной нереальности и абсурдности происходящего...
   Ведь ничего же не было!
   Или?..
   Вдруг таки в бессознательном состоянии и будто бы во сне... Может, мне кроме нацистов и ещё что-нибудь немецкое снилось? Из разряда "даст ист фантастиш!"?
   Нааааааайн!!! Нихт! Нихт вобла!..
   - Как вы могли такое подумать, Мисато! - гневно воскликнула Габри. - Чтобы я... Да никогда! Только с мужем и только после свадьбы!
   - Ого! - удивилась Аска. - Пуританство на марше?
   - Это называется нормальное католическое воспитание, - сверкнула глазами итальянка.
   - И это подразумевает под собой сверкать голой грудью перед парнями? - огрызнулась Аска.
   - Ты умеешь накладывать повязки иначе? - голос Габри заледенел. - Изволь продемонстрировать.
   И начала демонстративно снимать халат. Я машинально засмотрелся.
   - Так, - прервала доморощенный стриптиз Кацураги. - А вот с этого момента поподробнее.
   - Ваша честь, вы мои показания во внимание принимать будете? - осведомился я.
   - Говорите, обвиняемый Икари, - милостиво разрешила Мисато.
   - Протестую! Прошу именовать меня не обвиняемым, а подозреваемым вплоть до установления моей невиновности.
   - Протест принимается, подозреваемый. Говорите.
   - Ваша честь, - напыщенно произнёс я. - Вчера, около часа ночи я услышал сигнал дверного звонка. Неоднократный. Решив, что это кто-то со срочными вестями, я решил открыть дверь. На пороге оказалась унтер-офицер Ферраро, одетая в чёрную полувоенную форму. Вооружённая, мокрая и раненая. Мною было принято решение оказать помощь унтер-офицеру Ферраро, ввиду того, что самостоятельно она себя перевязать не могла из-за местонахождения раны и крайней слабости. После оказания первой медицинской помощи унтер-офицер Ферраро была накормлена, переодета в чистое и сухое, и уложена спать. Сам я также отправился спать, но могу поклясться на Библии, Кодексе Бусидо и Уставе НЕРВ, что не имел сегодня ночью ни с кем-либо никаких контактов очень близкого характера. У меня всё.
   - Значит, полувоенная форма, оружие и ранение... - прищурилась Мисато, испытующе глядя на Ферраро.
   - У меня подписка о неразглашении, - моментально заявила итальянка.
   - У меня в штабе в твоём личном деле лежит выписка о том, что в связи с окончанием... эээ... школьного курса обучения и перевода в институт НЕРВ ты обязана предоставить своему начальству всю необходимую информацию о себе. Твой непосредственный начальник - майор Акаги, но я старше неё в иерархии, поэтому мне ты тоже должна всё рассказать. Я вообще-то не копаюсь в прошлом своих сослуживцев... Пока они не заявляются посреди ночи ко мне домой с оружием и в крови в то время как ночью в порту кто-то устроил маленькую войну.
   А я ведь подозревал что-то такое, ох подозревал...
   Ферарро бросила короткие взгляды на меня и Лэнгли.
   - А как быть... с теми, у кого нет допуска?
   - Синдзи - мой заместитель... А ты, Аска, собирайся и подожди меня в машине - я тебя сейчас в штаб-квартиру отвезу.
   - Это было очень неубедительной попыткой отослать меня прочь, - категорическим тоном заявила Сорью.
   - Аска, пожалуйста.
   - Назовите хотя бы одну причину, чтобы я ушла.
   - Ммм... Секретная информация, связанная со смертью десяти человек?
   - Понятно, - поморщилась рыжая. - Опять небось какая-нибудь мерзкая и неинтересная чушь. Я лучше тогда действительно в машине посижу, чем эту фигню буду выслушивать.
   У меня на языке завертелся вопрос - где же Лэнгли могла в прошлом касаться секретной информации, связанной со смертью людей?..
   Как только Лэнгли демонстративно вышла из квартиры, я оперативно сменил место дислокации, заняв позицию за правым плечом Кацураги, сидящей напротив итальянки. Как самый настоящий и до безобразия верный заместитель.
   - Итак?.. - майор сплела пальцы и опёрлась локтями на стол, осознанно или нет копируя излюбленную позу Командующего.
   Габриэлла тяжёло вздохнула.
   - Что вам известно о "мантикорах"?
  
   * * *
  
   - Допустим, я поверила в этот сюжет, достойный юношеской манги о супергероях, - скептическим тоном заявила Кацураги. - Но мне нужны подробности.
   - Всего я вам не расскажу, потому как во-первых - всё равно не имею права, а во-вторых - просто потому что не знаю, - разговор вредная блондинка изволила продолжить только после предоставления ей шоколада и горячего кофе. - Лет десять назад у нас в Италии начались серьёзные проблемы с сепаратистами и мафией. Очень серьёзные. Поэтому небольшая группа военных и политиков - "Преторианцы", приняла решение нанести им ответный удар, использовав методы... ммм... далёкие от правовых.
   - Дай-ка угадаю, - хмыкнула Мисато. - Они решили их просто перебить?
   - Да, ты угадала. Они назвали эту операцию "Sciopero manticora" - "Удар мантикоры".
   - Голова человека, тело льва и хвост скорпиона... - задумчиво пробормотал я.
   - "Преторианцы" хотели создать идеальное оружие. С человеческим лицом, силой льва и убивающим одним ударом насмерть - идеальных солдат. Сверхлюдей, которые не будут вызывать подозрения и смогут уничтожать врага хирургически точно... Пять лет назад проект вышел на финальную стадию и все враги государства были ликвидированы.
   - Ты - "мантикора", - майор не спрашивала, а утверждала.
   - Да.
   - Пять лет назад тебе было всего лет десять-тринадцать! - не поверил я.
   - Почти четырнадцать, - слегка улыбнулась Габри. - Я просто выгляжу моложе своих лет.
   - Ты - оружие? - мои сомнения продолжали множиться и крепнуть.
   - Ага, - улыбка превратилась из лёгкой в невыносимо милую, а сама она невинно захлопала ресницами. - Ты не представляешь, Синдзи, сколько взрослых мужчин не смогли разглядеть угрозы в нас.
   - Ваши мафиози что... эээ... питали нездоровый интерес к детям? - скривилась Кацураги.
   - Нет, они как раз были людьми очень строго нрава. Которые не брезговали торговлей оружием и наркотиками, заказными убийствами и похищениями, но воспринимали маленькую девочку как невинное и прекрасное создание, не способной нести ни малейшей угрозы.
   Ферраро неприятно усмехнулась.
   - Это заблуждение действовало обычно до того момента, пока их не нашпиговывали свинцом или подрывали. Каждую мантикору создавали индивидуально под несколько заранее спланированных операций. Штурмовик, подрывник или снайпер. Меня готовили как штурмовика. Цель заходила, скажем, в свой личный ресторан, где обедала пожилая замужняя пара с юной внучкой... А потом у девочки появлялась в руке пара пистолетов или небольшой автомат, и начиналась вечеринка в стиле Дикого Запада.
   - Нереально, - покачал я головой. - Подростка невозможно натренировать так, чтобы он мог превзойти десяток обученных взрослых профессионалов.
   - Нереально, - согласилась Ферраро.
   - Генетический проект? - догадалась Кацураги. - В то время это было очень модно.
   - Да. Генетически усовершенствованные солдаты. Огромная сила, повышенная скорость реакции, регенерации и живучести организма. Практически полная нечувствительность к боли, устойчивость к химическому оружию и ядам. Ну и по мелочам...
   - Как-то не слишком логично... - вновь усомнился я. - Почему нельзя было создавать "мантикор" из взрослых солдат или вообще действовать как-то попроще?
   - И это говорит четырнадцатилетний пилот огромного боевого биомеханоида, созданного по заказу ООН для борьбы с инопланетянами, - хмыкнула майор. - Вряд ли ошибусь, если предположу что и отрицательных сторон у "мантикор" хватает?
   - У нас чудовищно ускорен метаболизм, - призналась Ферраро. - Всё время мёрзнем и вынуждены потреблять большое количество высококалорийной пищи. Опять же регенерация не берёт энергию и материалы из воздуха, поэтом в критических случаях организм фактически пожирает сам себя.
   - Вот и твоя любовь к сладкому объяснилась, - присвистнул я. - Поэтому ты и была вчера больше похожа на скелет, чем на нормального человек?
   - Вчера меня неплохо зацепили - я потеряла много крови и сил. Большую часть ран зарастила, а вот самую серьёзную уже не смогла... Пришлось пойти к Синдзи.
   - А почему именно ко мне?
   - Нууу... Я решила, что смысл есть идти только к тебе или к Мисато, потому что мало кто другой пустил бы посреди ночи человека с оружием и в крови...
   - Мдааа... - протянула Кацураги. - Как ты только в суперкиллерах так долго продержалась при подобной наивности и доверчивости? Ладно, не отвечай - это был риторический вопрос. Лучше скажи, Габриэлла: бойня в порту - это твоих рук дело?
   - Не бойня, а операция по ликвидации особо опасных преступников, принимавших участие в подготовке террористических актов 21 июня в Токио-3, - с каменным лицом отчеканила Ферраро.
   - Пусть так, - не стала спорить Кацураги. - Операция по ликвидации... бла-бла-бла... твоих рук дело?
   - Так точно.
   - Ясненько... Значит ты - генетически модифицированная убийца, которая живёт по соседству и любит сладкое?
   - Формально - да.
   - И для чего тебя сюда перевели ты, вероятнее всего, ничего не знаешь...
   - До меня довели лишь то, что я должна всячески содействовать укреплению безопасности специального института НЕРВ, а также высших офицеров и пилотов Проекта Е, - по-военному чётко доложила итальянка. - Это официально.
   - А неофициально? - спросила Мисато
   - Неофициально... - блондинка моментально помрачнела. - Неофициально меня просто списали. Как снятый с вооружения танк.
   - Учитывая, сколько конкретно в тебя было вбухано денег, то чересчур быстро списали, - нахмурился я.
   - Я из первого поколения "мантикор".... - нехотя призналась итальянка. - Самого первого. Прототип. Слишком много недостатков. Слишком маленький... ресурс.
   - Мда...
   - Хорошо, Габриэлла, - Кацураги явно была не слишком удовлетворена объяснениями, но не стала настаивать на продолжении. - Тогда последний вопрос... Почему ты всё-таки вчера пришла именно сюда?
   - Потому что... - Ферраро внезапно осеклась и растерянно посмотрела на нас с майором. - А я не знаю...
  
  
   Интерлюдия.
  
   16 часов назад.
  
   Габриэлла, скрестив по-турецки ноги, сидела на диване в своей квартирке, с аппетитом орудовала вилкой в большой тарелке с любимой итальянской пастой и смотрела по телевизору романтическую комедию. Несмотря ни на что, она всё-таки любила смотреть какие-нибудь добрые фильмы, а не боевики. Хватит с неё боевиков - и так в реале насмотрелось на всё так, что хоть и не смотри больше.
   В январе девушке исполниться только девятнадцать лет, а среди "мантикор" она уже считалась легендой. Последняя из первого поколения, самая опытная из всех поколений, пять лет службы, четыре кампании и... почётная отставка.
   Всё. Была "Железная Габри", да вся кончилась.
   Несовершенство первых "мантикор" всё-таки проявилось - с момента модификации прошло всего восемь лет, а её организм уже начинает сдавать. Реакция - медленнее, сила - меньше, выносливость - ниже... С двумя последними поколениями тягаться почти бесполезно - пусть за её плечами опыт Сицилии, Падании, Албании и Ливии, но этого уже недостаточно.
   Да и проект ведь рассекретили, а после этого Габриэллу отправили сюда - в Японию... Что это - ссылка? Или всё-таки новое задание? Служить НЕРВ, защищать пилотов и... просто жить?
   Если это и задание, то очень странное. Скорее уж отец просто решил её спрятать. На время. Пока не утихнет шумиха вокруг "мантикор", которую подняли в преддверии парламентских выборов.
   И на что, интересно, эти идиоты надеялись? Услышали звон, да не поняли откуда он... Бесчеловечные эксперименты над людьми с целью получения монстров, в понимании затеявших скандал, на деле оказались программой помощи детям-инвалидам в обмен на службу в армии... По телевиденью даже близняшек Раймонди показали как результат проекта - красивых, улыбающихся, с лёгкостью бегающих по полосе препятствий наравне со взрослыми солдатами. А ведь братья после автокатастрофы не могли ходить...
   Вот бы, наверное, Фрида этому всему обрадовалась - она ведь всегда хотела, чтобы все знали, что она супергероиня и защищает простых людей...
   Не сложилось.
   Фрида и половина второго поколения осталась в песках вокруг Триполи... А ведь ей бы, наверное, понравилась Япония. Тут хорошо... Тут спокойно. Только в начале нулевых что-то гремело, но так ведь было везде. Зато здесь не грохочут взрывы смертников, на улицах не горят броневики карабинеров, и отмороженные повстанцы-исламисты не стреляют в спину.
   Наверное, это и есть обычная жизнь обычного человека.
   Впервые за столько времени - настоящая свобода... Свобода вплоть до растерянности. Иногда кажется, что учителя (не инструкторы - учителя) всё-таки оплошали, и мирная жизнь для "мантикор" невозможна. Лицо человеческое - натура звериная, и против свой сущности не пойти... Но ты всё равно доказываешь себе, что ты - человек, а не чудовище. Ходишь на службу в НЕРВ, как в родной ЛЕБЕР, тренируешься, тренируешь... А потом - делай, что хочешь. Хочешь - иди в кино или сиди в кафе. А хочешь - оставайся дома, ешь пирожные или пасту, и смотри телевизор. Или просто читай хорошую книжку. Или иди в гости к своим беспокойным, но весёлым соседям. Такая жизнерадостная Мисато, взбалмошная Аска, молчаливая Рей или не по-детски серьёзный Синдзи, который всё-таки остаётся мальчишкой и обожает всякие военные игрушки-погремушки...
   В этом он так похож на Витторио... Точно такой же - иногда серьёзный, иногда весёлый. Внешне, конечно, совсем другой, но в остальном похож. Даже очень. Даже говорит иногда почти так же, разве что "сестрёнкой" не зовёт...
   Ей, наверное, хотелось бы иметь такого брата. Настоящая дочь отца - Летиция, всё-таки обычная девочка, а не "мантикора"...
   А Витторио уже нет. После провала во Влёре он дотянул подбитый вертолёт до палубы "Аудаче", но сам уже не дотянул. Он любил небо, но Господь не дал "мантикорам" крыльев, и Витторио остался в небе Албании.
   Кто-то всегда оставался. В сицилийских холмах, горах Албании, песках Ливии или на улицах мятежной Мантуи.
   Кто-то всегда оставался в Аду.
   Много кого нет. Много кого уже не вернуть. Но зато у них всех была яркая, хотя и короткая жизнь, вместо больничной койки до конца жизни.
   А вот ты ещё живёшь. И радуешься небу и солнцу. Потому что живёшь ещё и за всех своих товарищей.
   Потому что ты всё живёшь, Габриэлла Ферраро.
   И тебе наконец-то не нужно никого убивать, а можно просто жить обычной жизнью восемнадцатилетней девушки. Ну, почти обычной... Потому что "мантикора" не может стать бывшей.
   Трель телефонного звонка показалась девушке почему-то громче обычного. Она бросила взгляд на небольшие часы, которые носила на правой руке циферблатом внутрь - что-то рановато для звонка из Италии. Сестра звонила обычно ближе к ночи из-за разницы во времени, а с отцом они переговаривались примерно раз в неделю из-за чрезмерной занятности Командующего специальным институтом ЛЕБЕР. Так кто бы это мог быть?
   - Да.
   - Коллега, у вас задолженность по сорок седьмому пункту договору, - прозвучала в трубке английская речь с ярко выраженным японским акцентом.
   - Номером ошиблись, - спокойно ответила Габриэлла.
   - Ох, простите за беспокойство. Доброго вечера.
   - Вам того же.
   Ферраро отложила в сторону тарелку с макаронами, задумчиво покрутила в руках массивный и дорогой сенсорный смартфон, а затем весело обратилась к лежащему неподалёку плюшевому медведю.
   - Всё-таки новое задание, Док, всё-таки задание...
  
   * * *
  
   Уже через полчаса после звонка Габриэлла сидела в летнем ресторанчике, расположенном в квартале от её дома.
   - Привет от школьных друзей, Сорок Седьмая, - негромко произнёс ничем не примечательный японец средних лет, севший за столик позади Ферраро.
   - Ага, им тоже привет, - в тон незнакомцу ответила девушка, флегматично ковыряясь вилкой в тарелке с салатом. - Чем обязана?
   - Ты снова в деле - есть задание. Включи "блютуз".
   На экране смартфона итальянки промелькнула полоса загрузки. Три документа и файл для навигатора.
   - Три объекта, сбор сегодня в 22:30, место отмечено на карте.
   - Почему я? - куда-то в пространство произнесла Габри.
   - Лишние вопросы, Сорок Седьмая. Потому что сейчас больше некому. Удачи.
   - Удачи.
   Девушка вложила в папочку со счётом несколько купюр, поднялась с места и направилась к выходу.
  
   * * *
  
   11 часов назад
  
   Ферраро сбросила на землю объёмистую сумку и опустилась на одно колено, скрываясь за сваленными бетонными плитами, что остались после строительства порта. Судя по метке навигатора - до целей было около двух сотен метров по прямой. Но сначала нужно было преодолеть внешний периметр и пробраться на судно, где проходила встреча объектов, подлежащих ликвидации.
   Впрочем, вряд ли это будет трудной задачей - чай, не Каддафи в этот раз будем брать... Всего-то три террориста - руководители местных ячеек N.O.D., все - мелкая сошка. Почему их нужно уничтожать - вопрос лишний, "мантикоры" таких не задают.
   Габриэлла быстро скинула жакет, блузку, брюки, туфли и затолкала под бетонные обломки. А затем достала из сумки уже более подходящую экипировку - чёрную куртку и штаны, армейские ботинки, бейсболку, разгрузочный жилет и оружие.
   Любимый в мирное время трофейный "винчестер" был благополучно оставлен дома, а на операцию были взяты штурмовая винтовка SIG 751 SB в варианте автомата, два пистолета "зиг-зауэр про", по паре светошумовых и наступательных осколочных гранат, и нож-финка.
   Полностью экипировавшись, девушка повесила автомат за спину, а сама, накрутив на ствол одного из пистолетов глушитель, бесшумной тенью метнулась к порту. Двухметровой высоты решётчатый забор со спиралью Бруно поверху преградой для Габриэллы не стал - "мантикора" его перемахнула одним прыжком с разбега, мягко приземлившись перекатом по ту сторону периметра.
   Даже несмотря на июньские терракты, охрана, по сути, стратегического объекта была поставлена из рук вон плохо. Редкие патрули одурачить было проще простого, а уж убрать этих горе-вояк в случае чего вообще труда не составляло. НЕРВ крупно повезло, что против них действуют дилетанты, а не высококлассные профи. Пусть гидропорт Токио-3 не был объектом первой значимости, но ведь здесь имелся спецпирс для супертранспортников и, соответственно, подземный ход вглубь Геофронта...
   Девушка успешно миновала уже несколько парных патрулей охраны, преодолела ещё несколько заграждений и, сверяясь с показаниями навигатора, вышла к району гражданского порта. Там кроме лёгких гидросамолётов имелось ещё и некоторое количество небольших прогулочных яхт и катеров.
   Один из них как раз и был отмечен, как пункт назначения.
   Очень даже хорошо. Корабль небольшой, а значит людей на нём слишком уж много быть не может в принципе, да и помещений немного. Намного лучше, чем штурмовать сухогрузы, которые любили использовать в качестве мобильных штабов паданийские сепаратисты...
   Прячась в тени контейнеров, Ферраро осторожно подбиралась к цели, попутно прикидывая количество и расположение врагов.
   Искомый катер был отнюдь немаленьким - океанская моторная яхта превосходила по размерам большую часть посудин, пришвартованных вокруг неё. А вот охраны было немного, всего трое человек. Один на берегу около трапа, второй - на катере и третий - в верхней рубке.
   Девушка бросила взгляд на светящийся в темноте циферблат часов - до времени "Ч" ещё около пятнадцати минут.
   Ждём.
   Невзрачный белый седан вырулил к пирсу с запозданием на десять минут от расчётного срока. Из машины вышли двое мужчин - азиат и европеец, и направились к катеру. В машине явно больше никого не было, а эта парочка подходила под описание целей. Если мыслить логически, то на корабле их ожидал и недостающий третий член "честной" компании.
   Значит, действуем.
   "Мантикора" на самом деле движется очень быстро - намного быстрее, чем любой, пусть даже очень тренированный, человек. Поэтому никто из трёх охранников так и не заметил, как, пользуясь тенями, отбрасываемыми стоящими поблизости контейнерами, за подъехавшим седаном укрылась небольшая тёмная фигура.
   Габриэлла пригнулась около переднего колеса, переложила пистолет из правой руки в левую, а сама достала из кармана увесистую гайку и швырнула её в сторону ближайшего контейнера. Впереди тут же раздался малопонятный звон.
   - Слыхал?
   - Ну. Чего это было?
   - А фиг его знает. Может, крыса?
   - Может. Только лучше сходи - проверь.
   - Да на фига?
   - Ты не вкурил, что ли? Я сказал - иди, проверь.
   - Ладно, ладно...
   Недовольное ворчание начало приближаться к машине. "Мантикора" достала из чехла на поясе длинный и острый нож-финку.
   Охранник появляется в поле зрения - до него метра два. Молниеносный бросок, горло противника в захвате локтевого сгиба левой руки, а правая чётко всаживает нож в печень и проворачивает его в ране.
   Двое других охранников видят её, понимают, что она - враг, но сделать ничего не могут - "мантикора" слишком быстра.
   Рефлексы срабатывают быстрее вечно запаздывающего сознания. Выпрямить левую руку, "зиг-зауэр" сухо щёлкает. Два раза и ещё два раза. Тело первого охранника ещё только оседает на землю, а врагов больше нет.
   Ферраро вытащила нож, быстро обтёрла его об одежду убитого и спрятала обратно в ножны. Девушка легко взбежала по наклонному деревянному трапу на палубу катера, на ходу доставая светошумовую гранату.
   Дверь в единственное внутренне помещение слетела с петель, буквально вбитая внутрь мощнейшим ударом ноги. А следом полетел небольшой кругляш гранаты.
   Габриэлла метнулась в сторону от входа. Спустя секунду по ушам ударил грохот взрыва, а из дверного проёма вырвался дым. Ферраро влетела внутрь, мгновенно вычленив в затянутой сизым вонючим дымом каюте три силуэта. Пистолет поочерёдно выплюнул шесть пуль - по одной в грудь и голову каждого из террористов. Девушка начала поочерёдно вглядываться в лица объектов, дабы убедиться в том, что задача выполнена... И неожиданно замерла около третьего человека.
   Это был не тот, кого нужно было устранить.
   Третьего объекта на встрече не было. А значит...
   Снаружи раздались крики - похоже, что прибыл недостающий участник действа, сразу же выразивший своё непонимание увиденной картиной.
   Девушка рывком метнулась к выходу и чуть ли не нос к носу столкнулась с парнем с пистолетом в руках. "Зиг-зауэр" итальянки сухо щёлкнул три раза, грудь террориста взорвалась кровавыми ошмётками, и его тело загрохотало по короткой лесенке, ведущей внутрь каюты.
   Прыжок через неожиданное препятствие, выбраться на палубу. Время послушно замедляет свой ход, точнее - внутреннее время итальянки резко ускоряет свой бег.
   Доля секунды на оценку обстановки.
   Один враг прямо впереди на палубе, двое поднимаются по трапу, ещё четверо на пирсе около двух машин.
   Под ложечкой неприятно засосало - нехороший расклад, совсем нехороший...
   Пистолет, увенчанный длинной трубой глушителя, смотрит прямо в лицо террориста, вскидывающего какую-то туземную фантазию на тему "узи". Две пули калибра девять миллиметров бьют противнику в лоб, и затылок мужчины разлетается осколками кости и брызгами крови.
   Затвор-кожух "зиг-зауэра" замер в крайнем заднем положении, и Габриэлла выпустила пистолет из рук - перезарядить его времени не было, но потом нужно будет подобрать. Труп террориста оседал на палубу, а девушка уже залегла, используя борт в качестве укрытия и беря в руки короткий штурмовой автомат. Короткая очередь скосила стоящих на трапе противников, и их тела рухнули в воду. Спустя несколько секунд пришедшие в себя преступники обрушили на катер ураганный шквал огня и свинца.
   - Обожаю... когда на меня давят... - пробормотала Ферраро, доставая из кармана разгрузки светошумовую гранату.
   Бросок в сторону укрывших за машинами террористов, грохот взрыва.
   Итальянка резко высунулась из-за борта, в темпе опустошив магазин автомата по противнику. В отличие от пистолетов-пулемётов террористов винтовочные патроны "Зиг-751" калибра 7.62 миллиметра легко прошили борта машин и укрывшихся за ними преступников.
   Спрятаться обратно за бортом катера и поменять магазин, пока террористы приходили в себя после короткого, но чрезвычайно эффективного огневого налёта итальянки...
   Внезапно рядом с девушкой приземлилось металлическое яйцо гранаты, откатившееся в дальний угол палубы.
   Граната была без предохранительной чеки.
   У Габриэллы в запасе было от силы две-три секунды, пока горит замедлитель запала. Дотянуться и выбросить смертоносный заряд она уже не успевала, поэтому...
   Девушка пружинисто выпрыгнула за борт из неудобного и совершенно невозможного положения и почти успела уйти...
   Одно слово - почти.
   Хлопок взрыва, и перед тем, как Ферраро нырнула в воду, её спину что-то вспороло огненным росчерком.
  
   * * *
  
   Порт Токио-3 оказался крайне паршивым.
   После очередной по счёту битвы с Ангелов в городской черте никто не озаботился вычистить окраины порта от обломков зданий. Поэтому, выбираясь из воды, Габриэлла самым банальным образом поскользнулась на покрытых зеленоватым налётом бетонных плитах. Девушка сильно ударилась обо что-то головой и зацепилась за какую-то острую железяку разорванной на спине курткой. Да так "удачно", что заработала где-то в районе лопатки ещё несколько ран.
   Ферраро смутно помнила как уплыла прочь от катера под водой и выбралась на берег уже на окраине порта. И как она добиралась до дома, только чудом не вырубившись по дороге и не попавшись на глаза полицейскому патрулю. Без сомнения, они очень обрадовались бы насквозь промокшей окровавленной девушке в полувоенной форме и с автоматом на боку. Но слава Господу, Токио-3 оказался просто нереально спокойным и мирным городом...
   Мозг итальянки функционировал слабо - все силы организма были направлены на срочное заживление ран. Ещё пару лет назад Габриэлла шутя исцелила бы такие царапины, но теперь это было не так уж и просто - приходилось тратить уйму сил и практически сжигать собственный организм. Ещё чуть-чуть, и она бы наверняка потеряла сознание, но Ферраро сейчас и так пребывала в неком пограничном состоянии. Фактически девушка держалась на ногах только лишь благодаря заложенным в подсознание программам, которые позволяли "мантикорам" выживать в случае, если они были уже практически не в себе...
   До дома итальянка всё-таки с грехом пополам добралась. Был велик соблазн попросить помощи у группы прикрытия пилотов, но так по инструкции действовать было нельзя. Формально она - не сотрудник службы безопасности и не высший офицер НЕРВ. Так что если Габриэлла не находится в смертельной опасности, то обращаться к безопасникам бесполезно - просто проигнорируют. Не потому что мрази, а потому что работа такая собачья...
   Впрочем, сил итальянке хватило только ввалиться в собственную квартиру, снести всё на своём пути, распотрошить собственную аптечку и остро пожалеть, что рядом нет привычного в таких операциях Патрона...
   А когда девушка ощутила, что всё вокруг плывёт, и она вот-вот потеряет сознание от кровопотери из категорически нежелающей заживать раны, оставленной осколком, сожаление сменилось чувством страха и лёгкой паники.
   И уже неизвестно почему, но в затуманенном разуме Габриэллы возникла мысль пойти к своим соседям...
  
  
   Глава 6. Приятно познакомиться!..
  
   Верите ли вы в девочек-спецназовцев так же, как в них верю я?
   Очень вряд ли.
   Нормальный человек с адекватной логикой такую чушь отмётёт сразу же. Я вот тоже раньше отметал... Пока не случился Прецедент Ферраро.
   Нет, если честно, я и раньше знал, что с нашей блондинистой соседкой не всё чисто. Ведь как правило, девушки её возраста не интересуются стрелковым оружием, не говоря уже о том, что практические навыки стрельбы и рукопашного боя среди них почти не встретить.
   Так что признание итальянки выглядело логичным... Хотя и абсурдным.
   Я ради интереса попробовал прикинуть количество денег, потребных для такой боевой программы. Но, насчитав десять нулей после первого знака, благоразумно решил остановиться. Не бюджет Проекта Е, конечно, но на пару атомным авианосцев хватить должно было всяко.
   А результат? А в результате имеем суперпехотинцев по цене ракетного фрегата - неплохая альтернатива, чего уж там... Тем более, что использовать "мантикор" в качестве штурмовиков или диверсантов - та ещё затея. Из них могли бы получиться хорошие телохранители, шпионы... Но уж никак не бойцы поля боя. Да, крайне соблазнительно иметь в наличии небольшую диверсионно-разведывательную группу, бойцы которой могут потихоньку лечиться без помещения в лазарет, переносят раза в два больше полезной нагрузки и при этом сохраняют возможность вести бой наравне с высокопрофессиональными войсками...
   Но целесообразность, целесообразность, чёрт возьми! При таких затратах сил и средств - всё равно, что забивать микроскопом гвозди...
   Значит, или Габри нас в чём-то обманула (или же искренне заблуждается, что здесь, в принципе, одно и то же), или же проект "Мантикора" - нечто иное по смыслу, чем кажется. Адаптация программы создания идеальных пилотов Евангелионов? Или же наоборот - прототип такой программы? Или же масштабный эксперимент по вмешательству в человеческую природу, ради создания пресловутого homo super? Между прочим, не такой уж и ненужный проект по своей сути. Вряд ли власть имущие в этом мире откажутся от возможности продлить жизнь, молодость или даже просто вернуть себе здоровье. У тебя могут быть миллиарды условных единиц валюты на банковских счетах, по твоему слову могут начинаться войны и свергаться правительства, но при всём при этом ты можешь быть всего лишь прикованным к инвалидному креслу стариком.
   Не так ли, Кил Лоренц?
   Или как там вас зовут в этом мире... Я ведь после признаний Габриэллы вспомнил тот сон, где в одну фантасмагорическую картину смешались кадры "Возвращения в замок Вольфенштейн", в который я играл перед сном и... И что? Воспоминания, грёзы, изменённые сознанием реальные сцены прошлого Ферраро?
   Может всё это мне только пригрезилось на почве свежих впечатлений и недавних воспоминаний, ведь в конце-концов, иногда бывают просто сны? Не вещие и не пророческие, а просто сны, которые по своей реалистичности и сюжету могут оставить далеко позади самые крутые блокбастеры.
   Да, пожалуй, всё-таки это мне просто приснилось...
   Но что, если... Что если, в этом всё-таки был какой-то смысл? И некто herr Лоренц действительно имеет отношение не только к Проекту Е, но и к Проекту М? Тогда кто такие "мантикоры" - отработка технологий по возвращению Лоренца в форму или же первые шаги по созданию гвардии ЗИЭЛЕ? Габри упомянула тот факт, что она была из первого поколения. А вот сколько всего этих поколений? И насколько они многочисленны? Хотя, последний вопрос зависит от цены серийной "мантикоры". Если прототип обходился в сотню миллионов гео, а серийка была уже не дороже десяти, то в этом уже появляется смысл. Не миллионные армии клонов, конечно, но в качестве сверхдовода серых кардиналов мира - очень даже может быть...
   Впрочем, здесь я опять уже вступаю на тонкий лёд догадок и предположений. В конце-концов, у меня даже нет твёрдых оснований считать, что Комитет ЗИЭЛЕ существует в этой реальности. И не факт, что даже если такой и существует, то действительно занимается какими-нибудь глобальными, но маразматическими проектами...
   Тогда появляется другой вопрос - какого чёрта Ферарро забыла в НЕРВ-Япония? У нас нет особой надобности в подобного рода "специалистах", а в остальном светловолосая сеньорита не представляет научного интереса...
   Или представляет именно научный интерес, а? И кроме этого ещё и служит персональной армией ассасинов Конторы в числе одного человека? Бойня в порту... Так её назвала Мисато. Габриэлла тоже выразилась не слишком многозначно - "ликвидация лиц, причастных к организации терактов 21 июня в Токио-3". И только новостные дикторы обошлись более нейтральным выражением - "перестрелка бандитских группировок".
   Интересно, какое из этих утверждений верно? Точнее, какое из первых двух? Впрочем, это всё равно не моё дело: меньше знаешь - меньше причин получить пулю в голову.
   Странно, что итальянка вообще выложила столько информации, которую, по идее, разглашать нельзя... Или это её не только осколками зацепило, но ещё и контузило хорошенько? Кто знает, кто знает...
   Но зато я теперь знаю точно, что в обозримой перспективе Габриэлла для обитателей 116-й квартиры - не угроза. Вряд ли в полумёртвом состоянии пойдёшь к тем, кого потом придётся "убирать". Да и личные контакты с потенциальными объектами устранения чреваты последствиями... Или именно на это и делается расчёт? Что, дескать, чтобы в случае чего убить опасных личностей лучше всего максимально втереться к ним в доверие? Ну... Версия, конечно... Хотя и отдаёт жуткой паранойей. Да и непохожа Габри на бесчувственную и хладнокровную убийцу - больно наивная... Или это я такой наивный? Чёрт его знает... В любом случае, пока я полезен НЕРВ - мне никто и ничего не сделает.
   Во всяком случае, я на это очень надеюсь. Потому как не очень-то не хочется верить в другие варианты...
  
   * * *
  
   На следующий день мы с Рей как обычно обедали в столовой НЕРВ после занятий. Я после этого был совершенно свободен, а вот Аянами ещё нужно было посетить какие-то свои медобследования. Мне же, в принципе, можно было и не обедать, а сразу идти домой, но от еды на халяву мне уже, наверное, никогда не отказаться... Тяжёлая общажная юность, чего уж там.
   - Могу я вам составить компанию, Синдзи? - послышался у меня над ухом приятный баритон.
   Баритон этот у меня чётко ассоциировался с трёхдневной небритостью и длинными волосами.
   - Присаживайтесь, капитан, - гостеприимно махнул я рукой.
   Кадзи устроился напротив меня.
   - Чудесно выглядишь, Рей. Впрочем, как и всегда, - отвесил инспектор дежурный комплимент. Но Аянами на него никак не отреагировала.
   Нужно сказать, что все последние недели Рёдзи я видел в основном издали или же мельком на проходной. Насколько мне было известно, где именно пропадает лохматый капитан, никто точно не знал. При желании та же Мисато, наверное, могла бы это узнать с помощью своих полномочий... Но вот такого желания у Кацураги явно не имелось. Да и мне это было не слишком интересно, если честно.
   Некоторое время молча поглощали пищу.
   - Слыхал последние сплетни, Синдзи? - без всяких предисловий неожиданно произнёс Кадзи. - Говорят, что у тебя роман с какой-то блондинкой из вашего отдела.
   - Не из нашего, а из научного, - на автомате поправил я. - Хотя чем-чем, а сплетнями в НЕРВ никогда не интересовался. А про эти романы я уже и слышать не могу - с подачи Мисато меня пытаются поженить как минимум раз в неделю. И если доверять всему, что болтают нервовцы за обедом и в курилках, то можно будет целую мелодраму снять.
   - Прямо-таки мелодраму? - слегка усомнился капитан.
   - Да ещё и с элементами мистики, научной фантастики и чёрной комедии, к тому же. Вы же у нас недавно, так что, наверное, и половины сплетней не слышали... Например, что Командующий заключил сделку с дьяволом... И теперь душа дьявола принадлежит Гендо Икари. Или что доктор Акаги - лесбиянка, Мисато - страдает запоями, а Рей - робот. А меня в детстве уронили с пеленального столика, после чего я в ярости застрелил двух санитаров.
   Рёдзи искренне расхохотался.
   - Вот про пеленальный столик легенду ещё не слышал.
   - А потому что так и рождаются сплетни - это я прямо сейчас сочинил. Но, уверен, что уже через неделю это мне кто-нибудь расскажет. Может, только с ещё большими подробностями...
   - Кстати, а Мисато действительно так много пьёт?
   - Ложь, трындёж и провокация, сэр. Знаю, это одна из самых популярных сплетен, но... В этом деле никому на слово верить нельзя. Даже самой Мисато. Но вот мне можно.
   - Я думал, у вас тут скучнее, - улыбнулся Кадзи. - Говорили, что Японский отдел - один из самых серьёзных, в отличие того же раздолбайского американского, где я раньше служил...
   - Раздолбайство интернационально, - заметил я, бросив многозначительный взгляд на внешний вид офицера. - Хотя вот у нас, например, с длинными волосами дозволяется ходить только женщинам, а бороду отращивать может только Командующий.
   - А у нас там был классический Дикий Запад, - ухмыльнулся капитан. - Очень дикий. Помню, мы как-то на охоту собрались...
   - А на кого там охотиться-то? Насколько знаю, НЕРВ-США находится в пустыне Невада, где очень мало живности...
   - Ох, Синдзи, для охоты достаточно одного только желания... Даже добыча и ружья не требуются, в принципе. Так что мы тогда охотились на луговых собачек... с вертолёта... из ракетниц аварийного комплекта...
   Я довольно неприлично хрюкнул, пытаясь подавить истерический смех.
   - Правда, что ли? - мне, конечно, всякое в голову приходило... Даже стрельба по уткам из полудюймовых снайперских винтовок, сидя на броне БТР... Но чтоб такое!..
   - Ага, - капитан печально пригладил длинные волосы. - Вот после этого я и проспорил не стричься три года, три месяца и три дня...
   - Сурово... Но вот почему это не пресекло командование?
   - А как оно пресечёт? - удивился Кадзи. - Я - инспектор Контрольного комитета, а в филиалах специнститутов считаюсь прикомандированным. Так что даже Командующий Икари может лишь попенять мне за личный вид, но вот приказать не сможет.
   - Вот как, - слегка прищурился я. - Интересно... Впервые встречаю человека, который имеет непосредственное отношение к Контрольному комитету... Может быть, что-нибудь расскажете о своей службе?
   - Да там, на самом деле, мало интересного... Увы, но я не личный порученец Генсека ООН с правом карать, награждать и миловать, а всего лишь скучный чиновник, вынужденный тянуть лямку службы в виде разъездов по всему миру и контрольных проверок...
   - Зато мир повидали. Много ведь где были, верно?
   - Ну, это только со стороны кажется, что все эти путешествия - такая классная штука. А на самом деле приходится сначала мокнуть в промозглой Великобритании, потом жариться в африканских песках, оттуда прыгать в душную бразильскую сельву, а затем лететь через полмира в холодную Сибирь... Так себе служба, если честно.
   - Возможно. Но в таком случае ваше назначение в Японию можно, в принципе, считать за отпуск...
   - Верно, Синдзи, - широко улыбнулся капитан. - Тепло, хорошо, рядом море...
   - Ангелы периодически набегают, - добавил я.
   - Ну, не может же абсолютно всё быть прекрасно... Должны быть и какие-то тёмные моменты...
   - Фига себе тёмные моменты! Да мы тут, почитай, каждый месяц насмерть схватываемся с очередной огромной мерзкой тварью из космоса, после чего почти заново отстраиваем весь город!
   - Поверь, Синдзи, раз в месяц испытать кратковременную взбучку всяко лучше, чем месяцами гнить от болезней и воевать с повстанцами в какой-нибудь из многочисленных задниц мира...
   - Раз в месяц, говорите? Ну, в принципе, это конечно...
   Раз в месяц... Раз в месяц? Раз в месяц!!!
  
   * * *
  
   - ...Синдзи, страдать запоями - это значит, что человек употребляет много алкоголя?
   - Эээ... Ну, да...
   - Тогда Мисато явно не страдает запоями - она употребляет не так уж и много алкоголесодержащих продуктов и процент содержания в них спирта не так уж и велик.
   - Рей, ну это же просто глупая сплетня! Чего ты так серьёзно к ней относишься...
   - Нехорошо, когда люди искренне заблуждаются или намеренно врут. Это искажает истинную картину мира. Значит, сплетни - вредны.
   - Тут я с тобой спорить не буду...
   - А кто такие лесбиянки?
   - Нууу... Это... Ммм...
   - Кажется, это женщины с нетрадиционной сексуальной ориентацией... Я ведь не ошибаюсь?
   - Не оши... Scheisse, откуда ты это знаешь?!
   - В книжке прочитала.
   - Тебе вообще-то положено знать о таких вещах только на уровне пестиков, тычинок и пчёлок...
   - Никогда не интересовалась тонкостями размножения насекомоопыляемых растений. А доктор Акаги действительно может иметь нетрадиционную ориентацию?
   - Твою же... Конечно, нет!
   - Но ведь есть основания для подозрений?
   - Рей, давай всё-таки придерживаться презумпции невиновности...
   - Хорошо. В таком случае планируешь ли ты официально узаконить свои сексуальные отношения с Габриэллой? Презумпция здесь не действует - все факты против тебя.
   - Рей, ну хоть ты не начинай!..
   - Повторюсь - факты налицо.
   - Да не было у нас ничего! Жизнью клянусь. Веришь?
   - Тебе - верю, Синдзи.
   - Уфф...
   - Хотя у ваших детей был бы крайне интересный фенотип...
   - Рей!..
  
   * * *
  
   И как это мне раньше такая мысль в голову-то не пришла? Поразительно... Да уж, мир не так прост, как кажется на первый взгляд - на самом деле он ещё проще...
   Хотя мне уже можно было с чистой совестью топать домой и предаваться блаженному ничегонеделанью, но посетившая меня мысль прямо-таки взяла за шкварник и потащила в святая-святых научного отдела - лабораторию Рицко.
   Задумавшись кое о чём, я на автомате зарулил за угол коридора и едва не столкнулся нос к носом с... С кем бы вы думали?
   - Привет.
   - Привет.
   Мы с Габриэллой выпалили это почти синхронно и дружно улыбнулись. Но в следующий момент мне почему-то перехотелось улыбаться, потому как мне неожиданно вспомнилась сцена вчерашнего утра после малопонятной ночи... Больше всего в той ночи было непонятно - что это всё-таки было и было ли ночью ЧТО-ТО.
   Нет, я думаю, намёк понятен и без дополнительных расшифровок, потому как на момент пробуждения ситуация была совсем не двусмысленная, а вполне себе однозначная.
   - Как себя чувствуешь?
   - Спасибо, нормально. Сказали неделю сидеть дома и усиленно питаться... то есть лечиться.
   - Понятно.
   Я молчал, Ферраро отчего-то тоже молчала, поэтому мой "гениальный" разум не нашёл ничего лучше, чем задать какой-нибудь нейтральный вопрос:
   - Правда сегодня погода хорошая?
   К сожалению, это был очень тупой нейтральный вопрос.
   - О, да, - как будто бы пришла в себя девушка. - Такой чудесный дождик...
   Твою мать.
   Да уж - хорошая погода, с самого утра мелкий противный дождь льёт...
   Шарик, поздравляю! Ты - балбес!
   Ещё какое-то время постояли, помолчали, прежде чем вновь решились разрядить тишину.
   - А ты случайно не знаешь - доктор Акаги у себя?
   - Да, я только что от неё, - кивнула итальянка.
   Опять молчание. Молчание. Молчание! Тьфу ты.
   - Пока? - неуверенно предположила Габри.
   - Пока, - легко согласился я.
   Разошлись - каждый пошёл своей дорогой. Но ох уж это чувство неловкости!..
   В лабораторию, в лабораторию срочно, verdammte scheisse!
   В обители зла... То есть главы научного отдела НЕРВ было как всегда сумрачно и накурено, а единственным крупным источником света была тройка мониторов, перед которыми восседала Рицко, выстукивающая замысловатую чечётку пальцами по клавиатуре.
   - Доктор Акаги, - почему-то в этот раз я решил не стучаться, а вежливо прошмыгнуть в приоткрытую дверь и попытаться подделать свой голос под Ферраро.
   - Габриэлла, я не хочу есть, и вовсе я не бледная, - не отрываясь, буркнула блондинка. - Питаться сейчас нужно в первую очередь тебе...
   - Доктор Акаги, я не Габриэлла, - мой тон сохранил всё те же вкрадчивые интонации.
   - Да не хочу я ес... Чёрт! Синдзи!
   - Уже четырнадцать лет как Синдзи, - с готовностью подтвердил я. - Доброго дня, доктор Акаги.
   - Ну, и что тебя привело ко мне сегодня? Насколько я помню, сегодня у тебя нет никаких обследований...
   Отчего-то вспомнились мне строчки из Киплинга:
  
   Кружит Чиль-коршун, вестник тьмы
   Ночь нетопырь несёт,
   И до утра свободны мы:
   В загонах заперт скот.
  
   А вот черна ли моя весть?..
   - Понимаете, доктор, я вот о чём недавно подумал...
   Рицко повернулась на стуле ко мне лицом и изобразила вежливый интерес.
   - Вы на МАГИ прогоняли время атаки Ангелов? А то ведь они чётко раз в месяц нападают...
   - Конечно прогоняли, - подтвердила Акаги. - Вот только влияющих факторов настолько много, что МАГИ выдают массу диаметрально противоположных по значению версий от закономерности атак от месячных колебаний магнитного поля Земли до периода полураспада хлора-36.
   - Так зачем брать много факторов? Возьмите только наиболее вероятные...
   - Синдзи, - устало вздохнула девушка и начала втолковывать, будто неразумного ребёнку. - А вот ты можешь эти наиболее точные факторы назвать, а? Что именно, по-твоему, заставляет Ангелов атаковать именно так, а не иначе?
   Я задумался. Действительно - а что? По идее, их влечёт к себе Геофронт... Но чем? Каким-нибудь излучением? Но тогда бы его засекли... Впрочем, это может быть и какие-нибудь неуловимые нашими приборами потоки нейтрино или кварков...
   Стоп. Так не в этом ведь суть. Вопрос именно в том, почему Ангелы атакуют по одному раз в месяц?
   Почему-то первой аналогией, пришедшей в голову, стала теория появления Зон в романе Стругацких - "Пикник на обочине". Раскрутить глобус и выпустить в небо шесть пуль - получится, что из-за вращения Земли все выстрелы не попадут в одну точку, а дадут некий разлёт...
   Нет, пример, конечно, неверный, потому как при таком раскладе Ангелы бы атаковали по всей планете. Но вот что-то определённо в этом есть...
   Периодичность... периодичность...
   - Так... - начал я размышлять уже вслух. - Я, конечно, жуткий дилетант, хотя и крайне широкого профиля, но попробую-ка абстрагироваться от ситуации... На нас из космоса каждый месяц валится очередная тварь... Что же это означает? Учитывая, насколько всё вокруг фантастично, то вполне разумно будет в таких условиях предположить и какой-нибудь фантастический вариант... Например, с периодичностью раз в месяц открываются некие... ммм... гиперврата, из которых вылетает очередной Ангел... Или, что из-за больших затрат сил и средств Ангелы выводятся на орбиту с какой-то стартовой точки в космосе только поочерёдно... Например, у них на базе только один стартовый стол и после каждого запуска его целый месяц приводят в порядок... Или, что у них есть какая-то суперкатапульта, которую нужно целый месяц заряжать, чтобы возобновить обстрел Земли...
   Не удержался - всё-таки проскользнуло сравнение из "Пикника".
   - Хм, обстрел, говоришь? - всю мою речь вежливо, но устало улыбающаяся Рицко, неожиданно оживилась. - По нам ведь действительно как будто ведут обстрел... Относительно вялый, правда...
   - Это называется беспокоящий огонь, - вставил я.
   - ...Даже скорее не обстрел, а методичный запуск... эээ... аппаратов. Мда. Своеобразных, чего уж там, аппаратов... - продолжала куда-то в пространство блондинка. - И допустим, что у... эээ... условных противников в распоряжении имеется только одно устройство для подобного пуска... Как, например, пушка "колумбиада"... В таком случае им нужна хорошая позиция для пуска, как это, например, было в случае с Флоридой...
   - Где-то в Солнечной системе?
   - Может быть, может быть... Возможно даже где-то в ближнем космосе... Большая и удобная позиция для запуска...
   В моей голове постепенно начали складываться картинки воображаемого пазла под названием "Вторжение Ангелов". Судя по лицу Рицко, с ней сейчас происходило то же самое.
   - Доктор, вы думаете о том, о чём и я? - прищурился я.
   - Да, я за тебя не выйду, Синдзи, - меланхолично произнесла Акаги, хотя её глаза и хитро заблестели. - Но зато, кажется, я знаю, где эта позиция для пуска...
  
   * * *
  
   - ...корреляционный анализ дат атак Ангелов и лунного цикла даёт основание полагать, что между данными процессами существует взаимосвязь с вероятностью в 54,37%, - ровным тоном докладывал холодный синтезированный женский голос - своеобразный глас МАГИ.
   - Пятьдесят четыре процента... - ровным тоном произнесла Рицко. - Самая высокая вероятность из всех проведённых исследований...
   - База Ангелов на Луне?! - непритворно изумился Макото. - Потрясающе!
   - С таким же успехом она могла быть и в другой галактике, - хмыкнул Аоба. - Нам всё равно до неё не добраться - не с нашими силами...
   - Это ещё почему? Американцы ведь высаживались на Луне ещё полвека назад!
   - Два человека за раз - не больше, ага. И что-то с тех пор на орбите не появилось крейсеров с космодесантом, а ведь теперь нужно планировать первую в историю межпланетную войну...
   - Ребята, но ведь это просто гипотеза! - подключилась к спору и Майя.
   - Но это хорошая гипотеза - по крайней мере, мне она нравится, - весело заявил Макото. - Радуйся, Майя! Мы, может быть, пойдём в первый космический боевой поход! Всегда мечтал порулить "звёздным разрушителем", иии-ха!
   - По идее, скорее этим займутся американцы и русские - они ведь были первопроходцами в космосе, - заметила Ибуки.
   - А из нас только первопроходимцы получатся! - расхохотался Аоба.
   - Ну, зачем же сразу строить "звёздный разрушитель"... Ведь можно взять тот же "аполлон", начинить его сотней мегатонн и тоже запускать раз в месяц подарочек лунатикам, - поступило от меня наиболее реалистичное предложение, как мне кажется.
   - Фу, Синдзи! Какой ты неромантичный!
   - А ещё я очень красивый и умный, - важно произнёс я. - И поэтому считаю, что лунный Карфаген должен быть разрушен.
   И на секунду мне пригрезилось...
   ...Казалось, что я плыву в космической бездне.
   Сверху - чёрный мрак космоса с миллионами огоньков звёзд, которые больше не подмигивали мне. Конечно, я знал, что из-за того, что вокруг нет атмосферы, и поэтому нет рефракции из-за которой и чудилось, что далёкие солнца подмигивают... Но почему-то мнилось, что космос стал более враждебным и чужим - и ко всему человечеству и ко мне лично.
   Снизу - испещрённый большими и малыми оспинами унылый серый лик обратной стороны Луны. Теперь такой привычный и почти настолько же ненавистный. Потому как теперь мы знаем, что Луна - не только холодное ночное светило, но и передовой аванпост Ангелов в нашей системе. Есть у них схроны и на Марсе, и на Венере, но оттуда нас пока что ни разу не атаковали.
   Поэтому молчали и мы. А вот лунная кампания длится уже почти десятый год...
   Пятнадцать лет назад (с моей подачи, кстати) мы узнали, откуда приходят Ангелы. И почти сразу нанесли ответный удар, опалив естественный спутник волнами ядерного пламени.
   Потом... Потом была вторая лунная гонка, только теперь её целью была не высадка человека, а плотный и внимательный мониторинг Луны на предмет наличия остатков Ангелов.
   И мы их нашли. Как самих тварей, так и возможные места их... гнездования. Увы, но бомбардировка с расстояния почти в четыре сотни тысяч километров оказалась всё-таки не особо эффективным средством против монстров... Но зато хотя бы удалось выиграть столь необходимую нам тактическую паузу, потому как, видимо, при ядерном ударе по Луне удалось повредить какие-то вражеские космодромы...
   Через пять лет были готовы первые корабли Космического флота ООН, способные долететь до спутника и вести там какое-то время боевые действия. Рональд Рейган оказался прав - угроза общего врага всё-таки смогла сплотить все государства, исключив возможность большого противостояния между ними. Все силы оказались брошены на объединённую космическую программу, и вот со стапелей первой и пока что единственной космической верфи "Мир" сошли первые боевые спейсеры, вооружённые ядерным оружием, лазерами и рейлганами. Их было трое - Альфа Центавра, Бета Центавра и Проксима Центавра...
   Увы, но как и всегда одной лишь бесконтактной войной исход дела решить не получилось, поэтому сразу же зашла речь о наземной фазе операции.
   И конечно вспомнили о единственном виде боевой технике, которая могла успешно противостоять угрозе Ангелов.
   В этот раз я не был первым, хотя и считался самым опытным и боеспособным пилотом роты "Эхо". Но из-за моего командного статуса меня на первую операцию не пустили, а послали Рей...
   Пожалуй, более беспокойного и тревожного месяца у меня ещё не было. даже когда Зеруил почти полностью уничтожил Токио-3, и мы вчетвером весь месяц практически не вылезали из Ев, понимая, что больше защитить Гефоронт просто некому...
   Но всё кончилось нормально - сестрёнка успешно слетала до Луны и обратно, попутно отработав десантирование на её поверхность и старт со стыковкой с носителем - десантным спейсером "Кассиопея".
   На первое боевое задание отправился опять же не я, а Лэнгли. Ангела, весьма похожего на Сакиила, она уничтожила без проблем, а вот на обратном пути едва не отправилась в Вальгаллу, когда пошёл вразнос ходовой реактор носителя. Но ничего - обошлось... Сейчас у неё отпуск - по-любому "зажигает" где-нибудь на пляжах Испании с каким-нибудь очередным красавчиком... Хотя, мне-то что? Пускай расслабляется - заслужила...
   Тройка пилотов отдыхает, тройка готовится, тройка на дежурстве - висит над Луной, ожидая сигнала от спутников наблюдения... Раньше это было крайне скучным и тоскливым занятием, пока я не узнал про то, как можно из Евы подключиться к внешним камерам обзора носителя. Это меня Рей, кстати, научила - в технике она всё-таки разбирается будь здоров...
   - Внимание! Обнаружен Ангел! Приготовиться к сбросу!
   Ну, вот и прощай, спокойная смена...
   Двойка ударных спейсеров моего звена - "Сириус" и "Беллатрикс" коротко и почти незаметно ударили из всех стволов по квадрату контакта. Где-то в сотне километров внизу лунный реголит опалили четыре ядерных взрыва, отметив и так не идеальное лицо ночного светила Земли новыми шрамами. Лазерный залп был не столь впечатляющ - всё-таки в космосе без подсветки бортовой системы Евы боевые лучи заметить очень трудно...
   А вот дальше в голове резко взвизгнул сигнал сброса, резко прошёл второй уровень синхронизации с уже привычной за эти годы болью, и я почувствовал, как Ева-01, отделяется от "Ориона" и, разгоняемая ускорителями, несётся навстречу лунной поверхности...
   - ...Синдзи! Синдзи, приём! Земля вызывает Синдзи! Ты что - уже на Луну отправился, с Ангелами воевать?
   - Практически, - слегка улыбнулся я. - Пока что только мысленно отбомбился по ней.
   - Бомбить Луну преступно! - возразил Макото. - Лучше её захватить!
   - Никого захватывать не будем. Пока, - заявила Акаги. - Сначала тщательно разберём вопрос, благо тут всё проще, чем в случае с теорией тахионного Мальстрема...
   - Чего тахионного? Какого Мальстрема?
   - Одна из теорий вторжения, Синдзи, - отмахнулась Рицко. - Так. Значит, в первую очередь работаем лунное направление... Майя - на тебе дальнейшая работа по проверке гипотезы, Аоба - рассматриваешь возможные, гм, методы действий.
   - А давайте...
   - И не слушай Макото - "Звезду Смерти" без применения магии мы всё равно не построим.
   - А может...
   - И "Энтерпрайз" - тоже.
   - Ну, хотя бы...
   - И даже "Сулако". Макото, хватит страдать ерундой! Лучше свяжись с ФЛЮГЕЛЬ и потребуй у них доступ к мощным телескопам, из которых можно будет вести постоянное наблюдение за Луной. Можешь даже "хаббл" затребовать в аренду.
   - Они нас пошлют, - почесал нос Хьюга. - Вы же знаете, какие у них там комплексы на почве нищеты...
   - Пускай оставят свои комплексы при себе и сидят на стульях ровно, иначе я попрошу Командующего посодействовать в этом вопросе. А после этого они нам не только "хаббл" подарят, но и собственные души. И ещё будут рады, что так легко отделались.
  
   * * *
  
   Всё плохое длится долго, а всё хорошее проходит быстро, даже если они и равны по времени - вот парадокс.
   Не успел я и глазом моргнуть, а также сполна насладиться заслуженным отдыхом и привыкнуть вести растительный образ жизни, каникулы кончились.
   Вот гадство-то.
   Это Аске хорошо - она так и не поняла, что у нас вообще были эти самые каникулы. Приползает каждый день с тренировок чуть живая, впрочем, не жалуется, хотя и сил на ругань у неё не остаётся. А то так она, наверное, с нами бы с большим удовольствием грызлась - склочная у неё натура, чего уж там... Такой синдром я бы назвал "мне четырнадцать, я - девочка, я - исчадие Ада". Лечится исключительно трудотерапией и педагогическими звездюлями, или проходит само. Как правило, проходит само. А вот окружающим в таком случае остаётся только страдать и терпеть...
   Хорошо ещё, что остатки нерастраченной агрессии Лэнгли предпочитала спускать в компьютерные игры, ярой фанаткой которых она оказалась. Причём не какие-нибудь мирные и простенькие игры, а стрелялки и бродилки-убивалки - желательно покрасочнее, да покровавее. Впрочем, местная игровая индустрия не была развита на должном уровне, и к 2015-му году примерно достигла уровня середины моих нулевых.
   Впрочем сил и желания у рыжей на то, чтобы поворчать насчёт недостаточно быстро приготовленного ужина, недостаточного внимания к собственной персоне и злостных миазмам хаоса у неё всегда находилось. Особенно, когда дело касалось хаоса. Увы, но даже у меня была склонность захламлять окружающее пространство, а что уж тут говорить о Мисато. Причём я как-то лично наблюдал, как Кацураги аккуратно разложила все свои вещи, а потом с выражением запредельного удовольствия на лице разбросала их обратно.
   А вот у Аски от вида валяющейся не на месте вещи или грязной посуды натурально начинался нервный тик. Она ругалась, возмущалась, пыталась самостоятельно локализовать и ликвидировать очаг бардака, но обычно быстро бросала это неблагодарное дело. И начинала просто бурчать, ага.
   Пожалуй, это было единственной заметной чертой немецкой крови у Лэнгли - склонность к порядку и чистоте. Рыжая была патологической чистюлей, а у неё в комнате, кажется, не просто был идеальный порядок, а доходило до того, что даже пылинки маршировали строем - от окна к двери и обратно. Зато когда она имела несчастье заглянуть в мою комнату или комнату Мисато, у неё появлялось выражение, которое могло быть у священника, заглянувшего в притон сатанистов. В глазах немки тотчас же высвечивалось два слова - "сжигать" и "убивать", и в такие моменты я начинал вспоминать, что наиболее "отличились" в былые времена именно немецкие инквизиторы...
   Следующим крупным поводом для раздражения у Аски значились мои музыкальные пристрастия.
   Увы, но немка слушала в основном попсу и электронику, а мне же больше по вкусу был рок разной степени тяжести и долбанутости...
   ...И был день, и было воскресенье, и было утро дня, то есть до полудня оставалось минут десять. Я валялся у себя в комнате, читал книгу профессора Канемори из Токийского института международных отношений о политической ситуации в мире после Второго Удара...
   "Третья Мировая война.
   ...Невозможно опровергнуть утверждение, что драматические события последних пятнадцати лет привели к архиглобальным изменениям в мире. И нет, я не говорю сейчас об уже набившем оскомину глобальном изменении климата и сильнейших катаклизмах начала столетия. Хотя то, что многие страны из-за этого оказались уничтожены, серьёзно перекроилась карта планеты, и в ходе всего этого погибли сотни миллионов людей - это очень и очень серьёзно. Но мы ведь сейчас вовсе не об этом ведём речь, верно?
   Давайте для начала рассмотрим ситуацию в мире накануне Второго Удара.
   Лично я не разделяю бытующего сейчас мнения, что конец девяностых годов прошлого века был золотым веком человечества. Нет, если бы это было так, то большинства последующих событий нам бы наверняка удалось избежать. Так что именно безответственность власть имущих того периода во многом спровоцировала Третью Мировую войну. Золотой век? О, нет, вовсе нет!
   Это время было временем безудержного потребления и глупого транжирства столь ценных природных ресурсов. Концепция "Золотого миллиарда" во всей её чудовищной красе. Мировая финансовая система, завязанная на эфемерное величие американского доллара; утопающие в роскоши развитые страны и голодающие страны третьего мира; хилая и аморфная ООН, предавшая собственные принципы...
   Это вы называете золотым веком человечества?
   Если смотреть на вещи трезво, то мы видим, что в мировом сообществе конца девяностых явственно назревал кризис. Всеобщий кризис. Этот мыльный пузырь, под названием "стабильная мировая обстановка" рано или поздно должен был лопнуть. Сначала бы наверняка повторилось нечто вроде американской Великой Депрессии 1929 года, а вслед за крахом экономической системы начало бы нарастать недовольство в самых различных социальных стратах.
   Все помнят, чем в итоге закончилась Великая Депрессия? Правильно, Второй Мировой войной. Реанимация мировой экономической системы посредством военных заказов, самоизоляция отдельных государств, превращение Лиги Наций в чисто номинальную структуру, усугубление противоречий между различными странами...
   В таких условиях военный конфликт планетарного масштаба был неизбежен. Возможно, расклад сил мог быть и совершенно иным, чем в истории, но Вторая Мировая война была неизбежным фактом.
   Но ведь ситуация в конце двадцатого века, в принципе, соответствовала ситуации конца тридцатых годов, не находите ли?
   И вот здесь мы приходим к совершенно неожиданному выводу - Третья Мировая война была неизбежным событием. Даже без Второго Удара рано или поздно нечто подобное бы случилось. Не взаимная аннигиляция как в случае потенциального ядерного конфликта, а именно конфликт мирового масштаба, ставший выходом из тупика.
   Но здесь вы вполне можете мне возразить: "Третья Мировая война? Но где же тогда противостояние двух мощных блоков держав, как в предыдущие разы? Разве не это - признак Мировой войны?"
   Вовсе нет.
   Мировая война - это, по моему мнению, война планетарных масштабов, начавшаяся в результате возникновения неразрешимых традиционными путями конфликтов. Это война, которая может быть без привычных блоков и линий фронта, но идущая из-за одной причины.
   Какова же это причина?
   А причина - это крах западной цивилизации, возникшей после окончания Второй Мировой войны.
   Да, именно крах.
   Полное попрание традиционных человеческих ценностей и общая деградация когда-то ведущих европейских государств. Превращение населения в аморфную массу нееотличимых друг от друга индивидов, заинтересованных лишь в удовлетворении своих первичных потребностей. Это может показаться вам чрезмерно радикальным заявлением, но это именно так. Вспомните, например, историю краха вершины западной цивилизации - Римской империи. Не правда ли, в конце своего пути она до боли напоминала западное общество конца девяностых годов?
   Третья Мировая война была неизбежна для западного мира, но если бы процесс разгорания планетарного конфликта затянулся на годы и десятилетия, то последствия для развитых стран были бы гораздо более тяжёлыми.
   Ни для кого сейчас не секрет, что развитые страны в прошлом фактически вымирали. Снижение рождаемости, рост продолжительности жизни, общее возрастание пассивности населения... Всё это могло бы привести к тому, что к моменту начала Третьей Мировой войны в гипотетическом мире без Второго Удара, население развитых стран уже не смогло противостоять всеобщей угрозе. Хорошо, что в последнее время эти негативные тенденции постепенно сходят на нет.
   Ах да, я ведь ещё ни разу не упомянул имя противника - не назвал ни имён, ни названий государств...
   Потому как противников здесь нет.
   Третья Мировая должна была стать и стала, по сути, Мировой Гражданской войной. Столкновение государств с собственной изнанкой, конфликт разных поколений и идеологий, выплёскивание тщательно подавляемого недовольства... Фактически это стало поединком с самим собой - с собственным тёмным альтер-эго.
   И к чести большинства западных государств, я хочу сказать, что большая их часть смогла достойно выдержать это испытание. Даже, несмотря на их общую деградацию в морально-этическом плане, нациям западного мира удалось с различным успехом вернуться к состоянию, пригодному для выживания их как популяций.
   И это, по моему мнению, стало главным плюсом Второго Удара.
   Второй Удар стал фактически спасением для западной цивилизации.
   Мировая война общества развитого и сытого против общества развивающегося и голодного завершилось победой первого. Ценою огромных жертв и потерь западные державы смогли буквально "ожить" и очнуться от полусмертельной спячки, вновь заняв достойные места на мировой арене. Сейчас даже как-то не верится, но ещё лет двадцать назад та же боеспособность европейских войск выражалось величиной сугубо отрицательной. А ведь армия - это один из самых чувствительных индикаторов общества, отражающая его текущее состояние. Не будем далеко ходить за примерами и возьмём те же события Второй Корейской и Русско-Китайской войн. В первом случае чудовищно отстающая технологически армия Северной Кореи не только едва не смогла поставить на колени своего значительно более развитого южного соседа, но и даже смогла нанести удар по нашей стране. А ведь никто всерьёз даже не рассматривал такую возможность...
   Второй случай тоже весьма показателен и отражает закономерность сложившегося положения в мире.
   Нельзя сказать, что армия Коммунистического Китая так уж сильно отставала технологически от войск Российской Федерации. Правильнее даже будет сказать, что практически совсем не отставала. Но при этом ещё имела чудовищное численное превосходство... И что же? А ничего, по сути.
   Просто оказалось, что перед лицом предельно жёстких ответных мер при гарантиях не ведения войны на уничтожение, китайское общество фактически капитулировало. Да, нельзя недооценивать фактор массированного применения Россией ядерного оружия, но факт остаётся фактом - Китай сдался фактически без боя. А чуть позже он почти так же спокойно начал дробиться на отдельные государства. Между прочим, вполне разумный шаг со стороны китайцев - они отлично понимали, что при своих нынешних силах они такую территорию просто не удержат и приняли решение преобразоваться государство в конфедерацию. А вот то, во что это всё вылилось - уже совсем иной разговор..."
   Или вот ещё:
   "...На самом деле Второй Удар не сопровождался массовыми жертвами и разрушениями, как это принято считать. Врезавшийся в Антарктиду в районе Земли Королевы Мод метеорит уничтожил лишь несколько исследовательских станций, но не более.
   Да, этот удар не был катастрофичным, но стал своего рода спусковым крючком для последующих событий.
   Я не буду рассказывать о растянувшемся почти на месяц медленно смещении земной коры, сопровождающимся чудовищными землетрясениями и извержениями вулканов. Я не буду говорить о самом последнем рывке, когда вызванные инерционным смещением морей цунами затопили большую часть прибрежным территорий. Я не буду говорить о таянии ледников в Северной Антарктиде, начинающей постепенно очищаться ото льда, повышение вод Мирового океана и появлению таких территориальных образований, как острова Киренаика, Флорида и Малайзия.
   Давайте лучше вернёмся к проблемам иного рода.
   Итак, 2 октября 2000 года. Всеобщая истерия, густо замешанная на религиозных предрассудках, даёт первый большой всход. Продолжающееся уже несколько недель противостояние индуистов и мусульман на территории штатов Джамму и Кашмир, оспариваемых Индией и Пакистаном, выливается в так называемый Кашмирский кризис. В течение трёх последующих суток конфликт стремительно расширяет свои границы, превращаясь из пограничного в полномасштабный межгосударственный.
   И вот здесь правительство Индии совершило чудовищный просчёт.
   Армия Пакистана уверенно продвигалась вглубь территории страны и, казалось, что новое поражение будет неизбежно, но на этот раз жертв будет наверняка больше... Так что было принято решение о нанесении ядерного удара по Пакистану с целью принуждения его к миру. В конце концов, индийская ядерная программа во многом создавалась как последний довод в случае поражения в войне с Китаем или Пакистаном.
   Увы, но последний уже как два с половиной года состоял в "ядерном клубе", в лихорадочном темпе производя атомные боеголовки. Так что вслед за первыми ядерными бомбами, упавшими среди наступающих пакистанских войск по городам Индии ударили тактические ракеты.
   Две густонаселённые страны менее чем за месяц утратили не только военный и людской потенциал, но фактически вообще перестали существовать в качестве государственных образований. По сегодняшним оценкам Пакистан нанёс порядка двадцати пяти ударов, Индия - около семидесяти, хотя сейчас принято считать, что обе страны не полностью опустошили свои арсеналы. Но, тем не менее, факт остаётся фактом - в результате этой первой большой постударной войны погибло около восьмиста миллионов человек, то есть большая часть населения Пакистана и Индии.
   Разумеется, почти все эти люди погибли вовсе не в ходе войны, а в результате возникших позже эпидемий, нехватки воды и пищи. Увы, но в условиях всеобщего кризиса мировому сообществу оказалось просто недосуг оказать гуманитарную помощь двум погибающим народам... Пакистан и Индия просто перестали существовать, превратившись по-настоящему в дикие территории. Не слишком пострадавший в ходе войны юг Индостана постепенно стал территорией новообразованного государства тамильских сепаратистов, а Пакистан и восточная часть Ирана превратилась в так называемую "зону племён". Там нет никакой власти и порядка, а мировое сообщество, нужно признать, весьма неохотно занимается надзором за территориями, подвергшимися радиоактивному заражению. Маньчжурия - не в счёт, Российская Федерация традиционно придерживается весьма... своеобразного курса. Во всех сферах.
   Вообще же, Индо-Пакистанский конфликт в настоящее время является самой кровопролитной войной в истории человечества. Впрочем, похоже, что для индийцев это становится уже нехорошей традицией - в их старинном эпосе "Махабхарата", например, была описана битва при Курукшетре, когда погиб миллион солдат...
   Итак, Индо-Пакистанский конфликт стал первым по числу погибших в его ходе, вторым же в этом ряду стоит Русско-Китайский конфликт... Что объединяет две эти войны? Конечно же огромные массы вовлечённых людских ресурсов, широких размах действий и массированное применение ядерного оружия. Впрочем, в случае с русско-китайской войной не всё так однозначно - Российская Федерация пострадала исключительно от выпадения радиоактивных осадков, а на её территорию не упала ни одна атомная бомба. В целом это объясняется своевременностью и решительностью первого и единственного удара, нанесённого по ядерной триаде Коммунистического Китая. А вот последствия конфликта оказались почти теми же самыми - эпидемии, голод среди китайского населения... Лишь объединённые усилия ведущих стран азиатско-тихоокеанского региона уберегли Китай от участи Индопакистана, за что китайцы должны быть благодарны всем нам по гроб жизни.
   Скажите, что это дискриминация на грани расизма? О нет, это всего лишь чистый расчёт и честный, хотя и циничный ответ. Мы помогли им, когда сами находились в глубоком кризисе, так пускай же теперь они, если им ведомо понятие совести и чести, расплатятся с нами. Политика - это не место для бескорыстной помощи и чистого альтруизма. Когда на первый план выходят интересы государства вкупе с выживанием нации, то даже такие понятия как совесть и честь частенько отставляются в сторону. Это печально, но это факт, и с этим уже ничего не поделать.
   То же применение в Третьей Мировой войне ядерного оружия не есть ли абсолютно вопиющий и недопустимый факт? Мы, японцы, до сих храним страшную память и Хиросиме и Нагасаки, и тем труднее нам порой понять государства, применившие ядерное оружие.
   Но как быть, если перед ними стоял вопрос выживания?
   В конце Второй Мировой не ядерное оружие и не полное поражение на море и суше вынудило Империю капитулировать, как считают победители в той войне. Тогда мы просто сами прекратили сопротивление, ради выживания как нации. Кто-то хочет усомниться в том, что мы не были способны драться до конца? Зря. Больше читайте о штурме Окинавы американской армией.
   Но в тот момент перед Японией стоял выбор жить или умереть. Раз и навсегда, без возможности переиграть или откатить назад события. И тогдашний Император (великий человек!) принял весь груз позора от поражения на себя ради спасения Империи.
   И как показало время, он не ошибся.
   Прошли годы, и Япония вновь вернула себе былое величие. Кто с этим может теперь поспорить? Знамя Восходящего солнца вновь развивается в Китае и на островах южных морей, и с нами вновь считаются, как с Великой Державой...
   Сейчас я говорил как верноподданный Империи, а теперь скажу, как аналитик.
   Выживание нации и государства - есть высший приоритет любого гражданина этой страны, включая и её правителя. Ради этого допустимо применения практически любых средств и методов, что нам сейчас с готовностью и демонстрируют государства, в прошлом буквально помешанные на эфемерных правах человека и демократических ценностях. Широко популярные в прошлом на Западе различного рода правозащитные организации за прошедшие годы элементарно исчезли - теперь у развитых стран гораздо большим спросом пользуются конторы наёмников. Никого теперь не волнует геноцид коренного африканского населения и тлеющие конфликты в странах третьего мира.
   По-настоящему экстремальной ситуации оказалось вполне достаточно, чтобы уже ставшие традиционными маски западных политиков исчезли.
   "Да, нам плевать на все страны, кроме своей".
   "Да, в других странах нас интересуют лишь ресурсы".
   "Да, мы готовы развязать войну ради собственных интересов".
   Именно так действует любая Великая Держава, несмотря на то, что она будет формально декларировать. Между прочим, не только западные державы придерживаются этих принципов - подобные действия характерны для любой нормальной страны. Защищать своих, жертвуя ради них чужими - вполне привычный подход.
   Но здесь главное - тонко выдержать грань и не скатиться в жёсткий национализм...
   Впрочем, в дебри философии мы углубляться не будем - главное запомните, что все отношения между государствами лучше всего рассматривать через призму именно этих трёх принципов. Так будет гораздо проще. Всегда ищите кому и что может быть выгодно, и вы вряд ли ошибётесь."
   Вот такое я и читаю, ага. Знаю - не слишком типично для четырнадцатилетнего подростка, более органично в моих руках сейчас бы смотрелся, скорее всего, какой-нибудь журнал типа "плейбоя"... Впрочем, есть у меня и "плейбой" - чисто для порядка, ибо это было ожидаемо. И тоже вполне ожидаемо заныканный куда подальше. Ибо держать подобную, гм, литературу открыто - не есть гут.
   Мысли профессора Канемори, если честно, особой толерантностью и политкорректностью не отличались, что вкупе с играющей из колонок компьютера музыкой настраивало на весьма воинственный лад...
   Музыка? Хм, музыка...
   Хотя, как музыка? "Slipknot" же... И песня "People = shit" - "Люди равно дерьмо", ага... Бешеный драйв музыки, неглупый текст, проникновенный голос солиста - и почему эта группа не нравилась никому, кроме меня? Даже Шигеру? Она же...
   Эх... Да кого я обманываю? Это же был просто аудиотрындец, который нормальный человек в принципе слушать не может. В веке девятнадцатом таким ужасом, наверное, можно было бы и убивать... Причём, массово. Или, если прокрутить задом наперёд на половинной скорости, то, наверное, можно вызвать Сатану... Да, и возможно, что межконтинентальную ракету СС-18 "Сатану", как наиболее адекватный ответ на такое звуковое безобразие!..
   Так что я, в принципе, отлично понимал, что регулярные вопли Аски на тему того, что я слушаю лютое и отборнейшее дерьмо, когда-нибудь повлекут за собой и действия... Вполне возможно - крайне активные.
   Но когда дверь в мою комнату резко распахнулась и в меня полетела подушка и мягкий пушистый тапок красного цвета, это оказалось немного неожиданно... Тем более что это сопровождалось истошным рёвом, от которого я буквально подпрыгнул на месте:
   - ИКАААРИ!!!
   Краем глаза я засёк какое-то движение в районе дверного проёма и сходу метнул в ту сторону книгу, которую держал в руках, и откатился в сторону. Так что два диковинных снаряда в меня не попали. Пнул высокий оружейный сейф за номером два, который в отличие от привинченного к стене номера первого был набит не оружием, а всяким хламом. Стальной ящик с грохотом свалился на пол, я схватил лежащий под рукой пистолет и, используя металлический шкаф в качестве укрытия, взял дверь на прицел...
   А Мисато меня ещё спрашивала, зачем я поставил эту трахому посреди комнаты! А вот зачем!
   И только потом до меня дошло, что чрезмерно воинственные тексты книги и песни настроили меня на слишком уж агрессивный лад.
   Ну, кто ещё стал бы с воплём "Икари!" врываться ко мне в комнату и бросать тапками и подушками... Явно не нодовские террористы - это уж точно...
   Аска дикими глазищами смотрела на меня, а точнее на пистолет, смотрящий прямо на неё... Который я, впрочем, тут же опустил.
   - Да вы тут все сумасшедшие, что ли?! - наконец пришла в себя девушка и, естественно, первым делом возмущённо заорала. - Это у вас вместо приветствия, что ли - тыкать друг в друга пистолетами?!
   - Мы вроде бы с утра друг друга уже приветствовали...
   - Да причём тут... Убери пистолет, кретин!!
   И правда - кретин... Мда.
   - А ты точно Аска Лэнгли?
   Хотя, если я сейчас смущённо и виновато забормочу извинения, то для моего авторитета это будет хуже, чем если я продолжу гнуть линию параноика...
   - Я тебе сейчас по башке дам, - посулила немка.
   - Ты точно Аска Лэнгли. Только такая безумная личность как ты, могла угрожать вооружённому человеку...
   Рыжая аж задохнулась от возмущения, а её правая бровь начала явственно дёргаться.
   - ЭТО Я БЕЗУМНАЯ?! Да это ты - больной психопат!
   - И вовсе незачем так орать, милая фройляйн. Быть может, у меня и есть некоторые параноидальные черты, но они очень полезны для выживания... Кстати, что вы имели мне сказать, раз уж столь бесцеремонно ворвались в моё скромное жилище?
   Сорью размашистым шагом вошла внутрь и с яростным сопением начала ходить взад-вперёд передо мной, бормоча себе под нос:
   - Спокойно, Аска... Спокойно... Без смертоубийств... Без рукоприкладства... Да, очень хочется! Но нельзя... нельзя... Нельзя!..
   Я с благожелательным интересом наблюдал за немкой. Почему-то первой мыслью, которая пришла в голову при взгляде на рыжую - а ведь чертовски непросто следить за такой роскошной гривой волос!.. Вот, помню, максимально у меня волосы закрывали воротник, но это было крайне хлопотно, а у неё они ведь до самого пояса и...
   Спустя секунд десять до меня дошло, что от волос мой взгляд плавно переместился немного ниже, и я несколько отстранённо, но всё же рассматриваю чью-то задницу...
   Впрочем, месяцы совместной жизни с Мисато наделили меня в этом плане некоторым иммунитетом. Я смотрю, я понимаю, куда и на что смотрю, я спокойно перевожу взгляд на что-нибудь другое... Спокойно, я сказал! Это ж Аска. На фоне Мисато - всё равно, что эсминец на фоне крейсера. Мелковата, плосковата и... Гм, ладно. Не будем о больном. А то куда не плюнь - везде в отклонение от нормы попадёшь. Неблагостный у меня выбор подружек - или малолетние сверстницы, которые мне не пара, или девушки привычной возрастной категории, но для которых уже я - не пара.
   Мдаааа... Как говорится, что это такое - камень преткновения всех мужчин?
   Море?
   Алгебра?
   Дихотомия добра и зла?
   Ни хрена! Женщины...
   - ...вообще слушаешь?!
   Я, оказывается, на какое-то время отключился от реальности и банально прослушал, что там мне сейчас говорила Сорью. А в себя пришёл только под бешеным взглядом голубых глазищ.
   - Повтори ещё раз - я тебя прослушал, - мной в ход была пущено обескураживающе-честная наглость.
   Аска глубоко вздохнула, закрыла глаза и начала беззвучно считать, как можно было понять по движению её губ.
   Айнц, цвай, драй...
   Досчитав до десяти, девушка, по-видимому, успокоилась и произнесла:
   - Я сказала, что нам нужно серьёзно поговорить.
   Почему-то в голову пришла сегодняшняя фраза Акаги...
   - Извини, Лэнгли, но... Нет, я на тебе не женюсь... - всей моей выдержки едва хватило на то, чтобы произнести это максимально серьёзным тоном и не заржать.
   Рыжая поперхнулась и в состоянии, близком, к шоку, посмотрела на меня. Но затем неожиданно искренне и громко расхохоталась.
   - Отличная самооценка, Икари - размером примерно с Еву, - сквозь смех выдавила Аска. - А я ещё думала, что это у меня совсем нет чувства реальности...
   Вот теперь пришла уже моя очередь изумлённо выкатывать глаза на дистанцию прямого выстрела.
   - Значит так, говорю первый и единственный раз. Если ты... Да, ты! Ещё раз врубишь такую... такой... короче то, что ты наивно считаешь музыкой... То я в тебя кину уже не подушку, а что-нибудь потяжелее.
   - Ммм... А я, кажется, предупреждал, что на меня нападать крайне чревато последствиями...
   - Да без проблем, Икари, - неожиданно не стала возражать немка. - Я ведь и колонки вместо твоей морды могу разбить.
   - Новые купишь, - пообещал я.
   - Ещё чего.
   - А я не спрашиваю, я утверждаю.
   - Спорим? - запальчиво предложила девушка.
   Вот только меня "на слабо" вот так просто не взять...
   - Можно и поспорить... - с ленцой произнёс я, но протянутую для заключения соглашения руку подчёркнуто проигнорировал. - Только вот я могу перенести уничтожение почти всего своего имущества, кроме личного оружия. А ты без своих запасов тряпок прожить сможешь?
   - Ты не посмеешь, - прищурилась рыжая.
   - Спорим? - в свою очередь уже я протянул руку. - Говорят, что в секонд-хэнде, который находится в квартале от нас, повысили расценки на принимаемый товар...
   Если честно, я вообще не знал есть ли у нас тут где-нибудь подобная комиссионка, так что придерживался стратегии "на испуг"...
   - Своё буду защищать до последнего.
   - Да защищай, ради Бога... Но я ведь сильнее, правда?
   - Икари, ты - шовинистическая свинья! - возмутилась Аска. - Нельзя всё сводить к силе!
   - Где права сила - бессильно право, - ответил я старой японской поговоркой. - А на войне и в любви все средства хороши...
   - А у нас уже война? - рассмеялась Лэнгли.
   - Ну, уж точно не любовь.
   - Это точно. Я бы скорее вышла замуж за дьявола, чем за тебя.
   - Что ты, дорогая! - саркастически заметил я. - Браки между кровными родственниками запрещены...
   - Ах, ты!..
  
   * * *
  
   - Развлекаетесь? - полюбопытствовала Мисато, бесшумно подкравшаяся к отрытой двери в мою комнату. - А лучше бы делом занялись - нам рождаемость в стране поднимать надо.
   Мы с Лэнгли замерли, хотя до этого сосредоточенно колотили друг друга подушками на почве крайней словесной перепалки. Да, знаю! Это очень глупо и это жуткое ребячество... Но ведь такое прикольное, а?
   Что-то, но при всех недостатках у немки нельзя было отнять её непосредственность, жизнелюбие и энергию. Чёрт его знает, какие там у неё тараканы в голове, но почти за месяц совместного общения зрелище под названием "унылая Аска" наблюдал считанные разы. Рыжая постоянно куда-то неслась, что-то делала, была чем-то занята и, кажется, просто физически не могла сидеть на стуле ровно... А судя по её поведению в целом иногда очень хотелось ради эксперимента поймать Лэнгли, связать, заткнуть кляпом рот и... Гусары, молчать! Не о том думаете!
   И приложить к Аске УХО. Чтобы услышать, как в рыжей голове заунывно свистит ветер, а где-то в закромах её организма мееедленно проворачивается шило...
   - Вот тебе надо, Мисато - ты и повышай свою рождаемость, - немедленно отгавкнулся я, потому как Аска ожидаемо покраснела.
   - А с моей рождаемостью всё в порядке, - безмятежно ответила Кацураги. - Меня такой хорошей и одной слишком много.
   - Мне своих детей нянчить ещё рано, а вот твоих, Мисато...
   - Ну и чего ты в таком случае тормозишь, Синдзи? Чем мечтать, лучше бы посодействовал - и нам хорошо, и Командующему внуки.
   - А я трезво оцениваю свои возможности. Я, гм, ещё только начинающий... эээ... альпинист... И к покорению Эвереста пока что не готов. Вон, - мотнул головой в сторону Аски. - На кошках пока потренируюсь...
   - Проклятый извращенец!!!
   От подушки я, разумеется, увернулся. А вот от тянущихся к моему горлу пальцев с ногтями, больше похожими на когти, пришлось уже отбиваться.
   - ФУ! Плохая киса!
   Теперь уже мои пальцы стальными захватами сомкнулись на запястьях Аски, удерживая беснующуюся девушку на безопасном расстоянии от меня.
   - Синдзи, - стоящая в дверях Кацураги тут же картинно поджала губки. - Но я ведь лучше кошки?
   - Несомненно.
   Лэнгли возмущалась, ругалась, дрыгалась, но её силы против моих явно не канали.
   - Мерзкий, гадкий, вонючий...
   - А настоящий мужчина и должен быть как раз могуч, вонюч и волосат.
   - ...извращенец!!!
   - Эй, Лэнгли! - даже как-то обиделся я. - Я, между прочим, ничего противоестественного не предлагаю - ещё Господь заповедал нам "плодиться и размножаться", так что не мне - простому смертному, идти супротив божьей воли... Я же не предлагаю всякие там плётки да цепи...
   Мисато откровенно хохотала во весь голос.
   - Убью!!! - рыжая предприняла достаточно годную попытку извернуться и пнуть меня. Впрочем, попытка осталась всего лишь попыткой.
   - Общественность и командование НЕРВ не простит моего убийства...
   - Тогда кастрирую!
   - А вот этого не прощу уже персонально я!
   - Кстати, Аска, а ты знаешь, когда в Японии начинается учебный год в школе? - невинно поинтересовалась Мисато.
   - Понятия... не имею... - пропыхтела рыжая, отчаянно пытаясь меня пнуть, раз уж руки были намертво заблокированы.
   - А ты поинтересуйся. Ты же ведь скоро пойдёшь в школу...
   - А зачем я туда пойду? - тут же затихла немка и прекратила буйствовать. - О! Наверное, я буду рассказывать о том, как это - пилотировать Еву, да?
   - Нет, ты пойдёшь туда учиться.
   - Да я школу уже давно закончила! И колледж, между прочим - тоже!
   - А вот наш отдел психологического контроля решил, что в твоём возрасте наилучшим вариантом успешной социализации в незнакомой стране будет как раз обучение в школе, - с каменным лицом выдала Кацураги.
   Лэнгли моргнула. А затем немедленно возмутилась:
   - Вы там надо мной издеваетесь, что ли?!
   - Ну, не без этого, конечно... - призналась майор. - А вообще мы все думаем исключительно о твоём благе...
   - Я не буду страдать этой фигнёй! Я не хочу ходить в какую-то задрипанную школу, с какими-то малолетками!
   - Слышь ты, многолетка, - не выдержал я. - Между прочим, вот по этому показателю ты на полгода младше меня. Ага?
   - Ага, - радостно кивнула рыжая и, воспользовавшись тем, что я отвлёкся и слегка ослабил хватку, от души пнула меня в бок.
  
   * * *
  
   - ...Вот же тебе не повезло, Син, - сочувственно покивал мне Судзухара, пока мы рассаживались за партами. - Это ж мало того, что ты с ней пол-дня на службе, так она ещё и живёт с тобой...
   - Она - это кто? - уточнил я.
   - Да этот рыжий демон! Рэнгри, да?
   - Лэнгли, - поправил я товарища, который как и многие японцы вместо "л" говорил исключительно "р". - А что ты так переживаешь, Тодзи? Думаю, что и ты сможешь с ней почаще общаться...
   - Да иди ты на фиг, Син! Я же её когда-нибудь пристукну, хоть она и девчонка!
   - Или она... Тебя...
   - Тоже может быть. Но потом всё равно я! Её!
   Между тем в класс зашла невысокая миловидная японка лет тридцати пяти, одетая в строгий тёмно-синий костюм, и с короткой причёской.
   - Здравствуйте, дети! В связи с тем, что многоуважаемый Хидеаки Асо вышел на пенсию, вашим новым классным руководителем буду я! - жизнерадостно произнесла она. - Меня зовут Мидори Сагура, очень приятно познакомиться!
   Мне потребовалось несколько мучительных мгновений, чтобы понять кто такой этот Асо? И только потом пришло понимание, что это тот старик, который вёл у нас обществознание! Ха, неудивительно, что с таким классным руководителем у нас почти начисто отсутствовала общественная деятельность, которую так обожают японские школьники!
   - Я вас ещё почти не знаю, поэтому вы сейчас по очереди поднимитесь с места, назовёте свою фамилию и имя, и коротко расскажете о себе. Хорошо?
   Класс ответил нестройным, но утвердительным гудением, и ученики начали по одному подниматься с места и делать короткий доклад. У девчонок, правда, получался не такой уж и короткий...
   Так как я сегодня решил посидеть на первой парте третьего ряда от окна, то до меня очередь дошла одним из последних.
   Ну что ж, может и сделать доклад-то... Коротенько так - минут на сорок... ладно, шучу.
   Поднялся, одёрнул китель, щёлкнул каблуками, лаконично доложил:
   - Синдзи Икари, 14 лет, лейтенант НЕРВ, пилот Евангелиона-01.
   Опустился на месте, позади меня поднялась Рей и проделала всё то же самое, разве что только каблуками не щёлкнула:
   - Рей Аянами, 14 лет, младший лейтенант НЕРВ, пилот Евангелиона-00.
   - Ой, а вы правда те самые пилоты? - совершенно по-детски обрадовалась женщина.
   - Правда, мэм, - вежливо ответил я.
   - Кстати, у вас в классе будет новая ученица! Сейчас я её вам представлю... - учительница вышла в коридор, а спустя некоторое время вернулась уже вместе с...
   - О, нет... - простонал на задней парте Судзухара, с грохотом падая лицом на парту.
   Айда обернулся к другу и участливо поинтересовался:
   - Тодзи, друг, с тобой всё в порядке?
   - Конечно в порядке, - простонал парень, не поднимая головы. - Я просто решил немного побиться головой об парту!
   Тем временем некто рыжий и в школьной форме размашисто написала несколько корявыми иероглифами своё имя на доске и повернулась к классу.
   - Меня зовут Аска Сорью Лэнгли Цеппелин! Но можно просто Аска. Приятно познакомиться! - немка с самым невинным видом мило улыбнулась.
   А вот меня почему-то начали терзать какие-то смутные и нехорошие предчувствия...
  
   * * *
  
   - Аска. Аска. Аска. Аска. Аска!
   - Тодзи, старина, если она тебе так нравится, то вовсе незачем постоянно повторять её имя, - насмешливо произнёс я, мягко уворачиваясь от очередного размашистого удара Судзухары. - Бей резче и быстрее.
   - Да вы все помешались на этой рыжей! - рявкнул парень, вновь пытаясь достать меня.
   Увы, после жёстких четырёхмесячных курсов всесторонней подготовки, среднестатистический пацан моего возраста в одиночку противником мне не был... Так что наша очередная тренировка на уроке физкультуры проходила по стандартному сценарию. Тодзи пытался меня хоть как-то зацепить, я большую часть времени тупо блокировал удары или уклонялся от них, а под конец каким-нибудь приёмом валил Судзухару на землю.
   - Старина, но ведь это нам только на руку, - жизнерадостно заявил Айда, пристально вглядываясь через объектив видеокамеры в стайку девчонок поблизости. Одноклассницы вполне ожидаемо вились вокруг самой популярной личности в школе в последние дни.
   Имя этой личности было - Аска Лэнгли.
   Чем была обусловлена такая популярность? Во-первых, рыжая была пилотом. Во-вторых, она действительно была очень и очень хороша собой. А в-третьих, немка и сама была не прочь побыть в центре внимания, к чему всячески и стремилась.
   Так что уже на второй день вокруг неё вполне ожидаемо порхала щебечущая стайка разнокалиберных подружек, а парни со всей школы начали строить планы - когда же можно будет подкатить к Аске с предложением сходить на свидание...
   Самыми большими борцами с системой беспощадной аскофилии оказались мы с Тодзи. Меня эта пигалица просто не приводила в такой восторг, как многих, а живя с ней под одной крышей уже которую неделю, я ещё и прекрасно знал, что на самом деле прячется за хорошеньким личиком и милым поведением.
   А пряталась там такааая стервоза и концентрированная вредность в рыжеволосом флаконе...
   У Судзухары же обнаружилась индивидуальная лэнглинепереносимость. Этих двоих принципиально не брал мир - любая их встреча заканчивалась отборной руганью. Я с Аской ещё мог общаться, а вот Тодзи - нет. Вообще. Ни при каких обстоятельствах. Нельзя ведь поток взаимных оскорблений называть общением, верно?
   Особенно немке не нравилось, что Судзухара обзывает её рыжей или Рэнгри.
   - Нынче фотографии Лэнгли очень высоко котируются на чёрном школьном рынке... - философски заметил Кенске. - А вот если бы Синдзи всё-таки...
   - Нет.
   - ...вошёл в наше тяжёлое положение...
   - Нет!
   - ...и немного помог...
   - Я не буду пытаться сфотографировать Лэнгли дома! Мне ещё хочется пожить спокойно!
   - Какое уж тут спокойствие с нападениями-то Ангелов? - ухмыльнулся Тодзи.
   - Их хотя бы убивать можно. Тем более, что Ангелы не живут со мной под одной крышей...
   - Синдзи, ты преувеличиваешь... - произнёс Айда.
   - Уверен, что Син ещё преуменьшает, - возразил Тодзи. - Этот рыжий демон - худшее, что случилось за последнее время. Чем же мы так прогневили небеса?
   - Тодзи, для тебя это слишком мелодраматично, - рассмеялся я.
   - Эй, я не такой тупой как выгляжу!
   - Ммм... Теперь будет несколько проблематично это доказать... - замялся Кенске.
  
   * * *
  
   Днём ранее.
  
   - Судзухара, вы подготовили доклад об императоре Нероне?
   - Эээ...
   Я точно знаю, что Тодзи ничего не подготовил. Забыл или забил - это уже не так важно. Главное сейчас было понять - что же сможет спасти отца русской демократии, так сказать? Увы, но тут даже я пасовал, не говоря уже о моём не столь эрудированном приятеле, поэтому и не рискнул принять удар на себя.
   Потому как Нерон вроде бы не прославился никакими военными подвигами, знал я о нём чуть больше, чем ничего. Был римским императором, маленько психованным, любил бросать первых христиан на съедение львам на арене Коллизея, да петь заунывные поэмы собственного сочинения... Собственно, вот и всё об этом человеке. Увы, но Тодзи, скорее всего, не знал и этого...
   - Конечно, учитель! Разрешите ответить устно?
   - Хм... Конечно...
   Ого! Наглость - второе счастье?
   Судзухара с уверенным видом поднялся с места, солидно откашлялся и бодро начал:
   - Император Нерон...
   Бодрости ему хватило ровно на два слова.
   - Эээ... Нерон был... эээ... человеком... Да, человеком! Иии... Он совершил очень много вещей... эээ... которые никто не понимал... ммм... кроме него... И поэтому его выбрали императором. Потому что он единственный понимал, что сделал.
   Класс начал потихоньку хихикать. Сидящая на первой парте второго ряда (ровно по центру, ага) Аска издала трудноидентифицируемый звук - кажется, она давилась смехом.
   А вот Судзухара, похоже, вдохновился и начал вещать ещё более забористую чушь:
   - Нерон был... эээ... итальянцем! Его фамилия была... ммм... Галилей... Хм. Он был очень крутым учёным - кажется, до него Земля не вертелась... И вот... эээ... И при этом он был... ммм... всё-таки злым и жестоким... Да! Очень злым и жестоким! Он любил устраивать бои радиаторов...
   - Кого, простите?
   Даже не хочу думать, каких усилий стоило учительнице сохранить невозмутимое выражение лица во время этой проникновенной речи. Я беззвучно хохотал, как припадочный, грызя рукав кителя, Аска вообще, похоже, плакала. Остальной народ от нас тоже не отставал. Даже Рей... Даже! Рей!!! Кажется, улыбалась!
   - Радиаторы. Ну, это были такие... ммм... Крестьяне, кажется... И, в общем, они до смерти дрались друг с другом... Для этого у них были мечи, копья, сети... рыболовные... Гм, удочки?.. О! Нерон ещё песни любил сочинять... и... петь... их... Нерон...
   Тодзи задумчиво замолчал и непроизвольно выдержал театральную паузу.
   - Он был очень важным человеком. Очень.
   С первой парты донёсся стук и писк - Аска билась головой об парту в истерике.
  
   * * *
  
   - Вот блин! Вы теперь будете это мне до старости напоминать?! Ну, не знал я, кто этот чёртов Нерон!
   - Но согласись, дружище, это был эпический провал...
   - Да знаю я!..
   - Так что теперь даже если ты сможешь популярно объяснить специальную теорию относительности, Нерона тебе уже не забудут...
   - Син, ну хорош издеваться, а?
   - "Он был очень важным человеком. Очень."
   - А вот тебе - конец, очкарик...
  
  
   Глава 7. Битва близнецов
  
   Пятница - четвёртое сентября, начиналась как обычно. Я проснулся позже Аски, что было неудивительно, и флегматично хлебал на кухне кофе, пока рыжая скрупулёзно собирала себе школьный обед. Если нам с Рей вполне хватало по яблоку, засунутому в карман кителя, то вот рыжая к данному вопросу отнеслась весьма серьёзно.
   Кстати, Лэнгли к моему удивлению решила не выделяться из массы одноклассников в плане одежды и даже с каким-то удовольствием облачилась в школьную форму. Ей, похоже, она понравилась больше мрачного чёрно-золотого одеяния НЕРВ.
   Так же скрупулёзно немка подошла и к формированию собственного школьного обеда. На все традиционные японские кушанья она посматривала с явным неодобрением, так что готовила себе бутерброды лично - никого не допуская до сего занятия. Технология там какая-то особенная была, что... Взять нужный вид хлеба, который Аска долго и придирчиво выбирала, взять определённый сорт майонеза (только на оливковом масле), особый сорт сыра, который нужно лично нарезать... Короче, это был целый ритуал. Хотя с такой тщательностью впору было врата в параллельный мир открывать, а не бутерброды готовить...
   Немецкая тщательность, чего уж там. Должно же быть в Лэнгли хоть что-то немецкое? Она же вроде как немка... У которой американская фамилия, американских кровей отец, американский характер и мать-японка. Кем она при таком раскладе ещё может быть-то? Конечно только немкой, чего уж там...
   Сидели мы, короче. Минут через пять за нами по обыкновению должна была зайти Рей, после чего мы все вместе пошли бы в школу...
   Звук открываемой двери и появление на пороге кухни серьёзной и сосредоточенной Мисато на фоне таких планов оказались полной неожиданностью.
   - Командир, а ты чего не на службе? Забыла что-то? - поинтересовался я.
   - Вас забыла. В темпе собирайтесь - через полчаса мы должны быть в штаб-квартире. Рей уже выехала.
   - А что случилось-то? - спросила Аска.
   Майор обвела нас серьёзным взглядом.
   - Тревога, ребята. Объявлен оранжевый уровень.
   Оранжевый уровень - "высокая вероятность атаки". Выше только красный уровень - "атака практически неизбежна".
   Атака Ангела.
  
   * * *
  
   В тактическом зале сейчас присутствовало всё командование научного и оперативного отделов, плюс пилоты и замком в качестве председателя экстренного совещания.
   - В связи с последними данными, полученным научным отделом, - Фуюцки слегка кивнул в сторону Рицко, Майи и Аобы, сидящих по левую сторону от стоящего во главе длинного стола замкома. - Командованием НЕРВ было принято решение не дожидаться непосредственной атаки Ангела и заранее перевести Токио-3 на осадное положение.
   В зале поднялся лёгкий шум.
   - Я не закончил. Если в течении трёх-четырёх дней угроза не подтвердится, то мобилизация будет отменена. Но пока что весь оперативный персонал НЕРВ переводится в Геофронт, а взвод "Эхо", - теперь последовал кивок в сторону меня, Рей и Аски. - Находится в состоянии постоянной боевой готовности. Подчёркиваю - постоянной. Пока двое пилотов отдыхают, третий должен будет в течении двенадцати часов находиться в состоянии немедленного вступления в бой. Майор Кацураги, лейтенант Икари?
   - Будет исполнено, господин полковник, - сосредоточенно произнесла Мисато, отвечая за нас двоих. - Ещё что-нибудь?
   - В связи с тем, что по данным оперативного отдела, - ещё один кивок - теперь уже Кацураги. - Значительная часть оборонительных средств Токио-3 до сих пор не восстановлена после атаки Пятого, принято решение развернуть линию сдерживания на подходе к городу. В течении двух суток требуется развернуть в районе Ромео-9 ударную группу в составе трёх Евангелионов, плюс запас оружия для ведения боевых действий высокой интенсивности и обеспечить энергопитание. Опционально - оборудовать позицию для стрельбы из орудия "RG-X". Кодовое название кампании - Операция "Окинава".
   - Вопрос по организации дежурства, сэр! - поднял руку я и получив разрешающий кивок заместителя Командующего, поднялся с места и продолжил. - Полагаю, что находиться двенадцать часов подряд в капсуле будет утомительно даже для меня, не говоря уже про пилотов Аянами и Лэнгли. Это чревато усталостью, снижением внимания и замедлением реакции. Представьте, в конце дежурства появляется Ангел, а пилот уже никакой...
   - Принимается. Ваши предложения, лейтенант? - спросил у меня полковник. - Сократить время дежурства?
   - Ммм, нет, пожалуй... Предлагаю подойти к этому вопросу так, как делается в авиации. Во-первых оборудовать помещение для дежурного экипажа, то есть пилотов неподалёку от мест базирования Ев или в нём. Во-вторых, разделить боевую готовность на три степени. Готовность номер три - юниты частично выведены из гибернации, вооружение проверено и подготовлено к быстрой установке. Пилоты находятся в помещении дежурного экипажа. Готовность номер два - юниты перемещаются на стартовые ложементы или готовятся к быстрой активации, вооружение монтируется, системы тестируются, внешнее питание подключено. Пилоты после инструктажа по-прежнему в помещении дежурного экипажа. Готовность номер один - пилоты сидят в капсулах, капсулы залиты, юнит готов к немедленному старту. Но не более чем на два часа, после чего юнит переводится в готовность номер два.
   - Принимается, лейтенант. Ещё вопросы?
   - Поддержка, сэр? - уточнил Макото, делая какие-то пометки в электронном блокноте.
   - При подготовке - любая, - Фуюцки слега усмехнулся. - В разумных пределах, естественно. А вот в бою поддержка будет минимальной - дивизион артиллерии особой мощности и полсотни ударных вертолётов. Больше нам не дадут из-за высоких потерь в прошлом и практически нулевых результатов обычных войск.
   - Сэр! - дисциплинировано поднял руку я.
   - Да, лейтенант?
   - Почему принято решение сконцентрировать столько сил именно в районе Ромео-9? Это ведь на побережье?
   - Да, у входа в ущелье Хаконэ со стороны моря, - подтвердил замком. - Такое решение принято на основе анализа предыдущих нападений.
   - До настоящего момента все Ангелы, кроме Гагиила, двигались практически по одному и тому же маршруту, - подала голос Рицко. - Так что теперь решено бить их сразу же на выходе из моря.
   - Ещё вопросы есть? В таком случае все свободны. Расходитесь по отделам и начинайте работу. Я думаю, что двух часов для согласования вам хватит, после чего жду докладов от майора Кацураги и майора Акаги о начале операции "Окинава".
   Я слегка улыбнулся - мой рапорт о необходимости сдерживать Ангелов, не давая им вступать в городскую черту, всё-таки, кажется, двинулся дальше моей непосредственной начальницы...
  
   * * *
  
   После ещё одного короткого совещания, но уже с личным составом оперативного отдела, большая часть заместителей Кацураги разбежалась по штаб-квартире, начиная подготовку к масштабному броску на восток - к берегу Тихого океана.
   Меньшая же часть в лице вашего покорного слуги и собственно начальника оперативного отдела осталась в малом тактическом зале, склонившись над огромной картой района Ромео-9.
   - Местность по карте себе хорошо представляешь? - поинтересовалась Мисато. - Будем строить оборону с учётом особенностей Ев.
   - Местность себе представляю приемлемо... План действий есть?
   - Очень приблизительный, - майор сдула лезущую в глаза прядь волос. - Артподготовку устраивать не будем - всё равно с неё толку нет... Значит, дожидаемся, пока урод не вылезет из воды, а потом подтягиваем Евы и размазываем его по пляжу.
   - Звучит логично, - кивнул я. - А как быть с подробностями?
   - С подробностями всё не так радужно... Смотри, Синдзи - вот я отмечая места высадок (или всплытий?) предыдущих Ангелов... Здесь, здесь и здесь... Видишь разброс?
   - Между крайними точками - почти пять километров...
   - Угу, верно. Значит, даже в самом благоприятном случае Ангел может вылезти на любом из этих пяти километров. Так что в первую очередь нужно будет организовать плотное патрулирование с моря и с воздуха, чтобы засечь его появление... Как думаешь, если ударить по нему, когда Ангел будет только выползать - это принесёт хоть какую-нибудь пользу?
   - Хмм... - я на секунду задумался и вспомнил крайний бой с Гагиилом. - Нет, очень вряд ли. Судя по всему, эти твари даже в воде могут держать достаточно мощное АТ-поле. Так что придётся всё-таки вступать в бой Евами...
   - У нас их три. Предлагаю сделать так - Рей будет снайпером. И посадим мы её вооот здесь... Отсюда можно будет держать под прицелом все подходы к ущелью... Соответственно, ты и Аска будете встречать "дорогого гостя" на пороге нашего дома.
   - Разумно... А что если мы облажаемся?
   - Тогда пропустим его в ущелье и ударим с воздуха ядерным оружием, - хладнокровно заявила Мисато. - Так мы и его уничтожим, и Геофронт сохраним - ущелье удержит в себе большую часть взрыва.
   Мда, безрадостная перспектива.
   - Понятно, - кивнул я. - Тогда перейдём к более конкретным моментам... Наше вооружение и тактика?
   - Рей дадим тяжёлое вооружение. Если получится, то всё-таки установим здесь рейлган - надеюсь, что мощность на этот раз нам форсировать не придётся, так что обойдёмся только электростанциями "Тройки". Если же не получится, то Рей будет использовать ВОН-13.
   - Как насчёт ракетного вооружения? Ей ведь в ближний бой вступать будет не нужно, так что, по-моему, будет разумно дать ей побольше дальнобойного оружия.
   - Согласна. Тогда ещё плюсуем два "вархаммера" и один "смерч". Один "вархаммер" снарядим на крайний случай спецбоеприпасом.
   - А это не перебор? И вообще, есть ли у пилотов право в одиночку применять ядерное оружие?
   - Пока мы не получим разрешение от Контрольного Комитета и не передадим коды это будет просто большая и очень дорогая стальная болванка, - успокоила меня Мисато.
   - А если опять будут помехи?
   - Предусмотрено - туда протянут проводную связь. Ещё вопросы?
   - По этой теме вопросов больше нет, командир.
   - Отлично. Теперь переходим к вам двоим...
   - Думаешь, будет разумно посылать Лэнгли?
   - Считаешь, у нас есть альтернатива? Аска уже минимально обстреляна и какая-никакая подготовка у неё всё-таки есть...
   - Скорее уж никакая, чем какая... - проворчал я.
   - Предпочтёшь драться с Ангелом в одиночку? - сверкнула глазами Кацураги.
   - Ммм, нет.
   - Ну, вот и чудненько. Ты, разумеется - ведущий, она - ведомый. Рукопашной стараться избегать, маневрировать, чтобы подставить противника под огонь Рей...
   - Мисато, ну мы же это уже сколько раз разбирали...
   - И ещё раз разберём - лишним это не будет. Из оружия берёте винтовки, пистолеты, мечи и ножи. Плюс навесного оружия по максимуму.
   - Надо будет ещё схроны с оружием и батареями разбросать по территории...
   - Разбросаем. А вообще, всё-таки пробуйте снять вражеское АТ-поле и вызвать авиаудар или артудар. В небе будет постоянно висеть десяток ударных вертолётов, а в случае тревоги мы поднимем всё, что можно.
   - Ладно, попробуем... Может, хоть в этот раз получится...
  
   * * *
  
   Следующие двое суток я предпочёл бы забыть как страшный сон.
   Вот всё то, что было, когда мы останавливали Рамиила, повторялось вновь. Только длилось это теперь не десять часов, а вот уже больше сорока...
   Просто отсидеться, пока была объявлена третья степень готовности, мне не удалось и пришлось засесть за неисчислимые отчёты и рапорты, поступающие в штаб-квартиру. Как оказалось, для того, чтобы сидеть в Геофронте и адекватно обрабатывать поступающую информацию текущего количества народа в НЕРВ хватало. А вот в случае форс-мажоров людей начинало катастрофически не хватать. И если ты демонстрировал наличие хоть каких-нибудь знаний и свободного времени, то ты немедленно мобилизовывался.
   Больше всего в этом плане повезло Аске. Если я сидел в ангаре с ноутом, подключённым к внутринервовской сети, и гарнитурой связи на башке, ругаясь и выслушивая кучу всякой информации. Если Рей сидела на командном пункте вместе с другими научниками и что-то рассчитывала на компьютере...
   То вот Лэнгли большую часть времени тупо плевала в потолок, потому как ей адекватной задачи так и не нашлось.
   Прелесть какая, а?
   А НЕРВ тем временем начал, подобно цыганскому табору, откочёвывать в район Ромео-9...
   Это был натуральный Ад и пожар в борделе во время наводнения.
   Как обычно никто не понял, что же конкретно требуется сделать, что ещё больше усугублялось японской дисциплинированностью и трудолюбием, вкупе с интернациональным раздолбайством. Поэтому работали много, с размахом и энтузиазмом, но без малейшего понимания о конечном результате.
   Территорию площадью примерно пять на пять километров начали густо пичкать схронами с запасными батареями и оружием. Тянули от Токио-3 энергокабели, разворачивали промежуточные подстанции, строили площадку для позиции Максим-2, где было решено посадить Прототип... За пределами опасной зоны начали спешно разворачивать полевые аэродромы для надёрганных со всей Японии буквально с мясом вертолётных эскадрилий. В небе постоянно висели пилотируемые и не очень самолёты патрульной авиации, а на горизонте - где сходилось небо и морская вода, всё время маячили силуэты боевых кораблей...
   На удивление в этот раз не пригнали никаких танковых батальонов, которые так любили бросать в бой раньше. Сказали, что по результатам всех предыдущих боестолкновений эффективными были признаны только тяжёлые самоходные артустановки, штурмовые вертолёты и боевые корабли. Хотя последним, насколько я знал, на этот раз был дан приказ не вмешиваться...
   Весь первый день прошёл в состоянии безумия. Но на вторые сутки безумие стало более упорядоченным и менее радикальным... Пилоты теперь большую часть времени проводили за изучением будущего поля битвы и расположения "контрольных" точек с оружием и батареями...
   В одну из свободных минуток я всё-таки решил подойти к Аске и кое о чём с ней потолковать...
   Полевой штаб НЕРВ находился в нескольких километрах севернее портала ущелья Хаконэ. Большую часть времени мы проводили пока что здесь... В иных обстоятельствах, здесь, наверное, было бы хорошо отдыхать - горы, покрытые густым лесом, небольшие кристально-чистые речки и свежий ветер, временами всё-таки перебирающийся через низкие горные цепи...
   Но сейчас здесь царил всегдашний упорядоченный хаос военной рутины. Кто-то куда-то бежал, кто-то чего-то тащил, повсюду сновали люди, ездила техника, поднимая густые облака горькой дорожной пыли. Воздух рвали лопасти вертолётов и беспилотных разведчиков, где-то вдалеке гремели пристрелочные залпы артиллерии и гудели трансформаторные подстанции...
   Аску я нашёл свернувшейся в калачик на заднем сиденье армейского броневика около одного из командно-штабных трейлеров. Несмотря на сонный взгляд, девушка не спала, хотя и было видно, что ей этого хотелось. Но вместо этого она через открытую дверь смотрела как по территории лагеря крутится вихрь людской суеты.
   - Лэнгли...
   - Чего тебе, Икари? - устало вздохнула рыжая, перемещаясь из лежачего в сидячее положении. Даже будет лучше сказать не переместилась, а буквально перетекла - настолько это у неё ловко и плавно получилось. Я аж с мысли невольно сбился.
   - Ты как вообще, Лэнгли?
   - Нормально.
   - Второй бой - такая штука... Иногда даже хуже, чем первый. Потому что теперь точно знаешь, ЧТО именно тебя ожидает...
   - Я правда в норме, Икари, - устало произнесла девушка. - Пожалуйста, не нужно лезть ко мне в душу - у меня там всё в порядке. Не лезь ко мне - я сейчас не в том настроении.
   Дай-то Бог, дай-то Бог...
   - Даже и не собирался, - хмыкнул я, отворачиваясь и приваливаясь спиной к борту броневика. Тепло нагретого на солнце металла чувствовалось даже сквозь плотную ткань контактного комбинезона, из которых мы теперь почти не вылезали на всякий случай. - Просто спросил в норме ли ты, и всё - дальше я спокоен, как удав.
   Спустя секунду в дверном проёме показалась Аска, пристроилась рядом со мной и свесила ноги.
   Я стоял, оперевшись на машину, немка сидела внутри неё, но в то же время и рядом. Мы смотрели, как закатившееся за склон холма солнце откуда-то из-за горизонта исполинским прожектором подсвечивает вершины гор.
   Мы молчали, но я знал, что долго это продлиться не сможет. Аске был нужен наш будущий разговор. Не Рей - Аске. В названной сестре я был уверен - она справится. Она больше не рассуждает зря и не терзает себя сомнениями - Рей видит свой путь, каким его понимает...
   А вот Аска - ещё нет. И не в моих силах указывать ей или тем паче - подталкивать, но подсказать я ей могу...
   - Как ты жил раньше, Синдзи? - неожиданно спрашивает Лэнгли. - До того, как... До войны.
   - Скучно. Спокойно, - я прикрыл глаза, уже привычно погружаясь в прохладную глубину чужих воспоминаний. - Без потрясений. Без тревог. В ожидании того, что я когда-нибудь смогу совершить что-то важное. В ожидании того, что всё это - не просто так.
   - Я всегда знала, что я - особенная, - Аска смотрела куда-то вдаль. Не на меня. Ни на что конкретно. Просто смотрела. - Что только я способна сделать... что-то сделать. Может быть - защитить целый мир. Может быть - спасти его. Может быть - уничтожить, если захочу... И поэтому должна быть готова ко всему. Должна быть самой лучшей. Во всём.
   - Кому должна?
   - Не знаю, - легко пожала плечами девушка. - Всем. Никому. Себе. Скажи, тебе нравится пилотировать Еву, Синдзи?
   - У меня нет выбора.
   - Выбор есть всегда... Поэтому мне нравится моё дело.
   Мы снова молчим.
   - А как ты жила раньше, Аска? - после затянувшейся паузы спрашиваю уже я.
   - Тренировалась, училась, просто жила... - вздыхает Лэнгли. - Всё было проще... и сложнее. А теперь всё стало сложнее и проще... Каким был твой старый дом?
   Вопрос - ответ. Безобидные вопросы, странные ответы и непонятный смысл.
   - Маленький двухэтажный домик на окраине Киото. Белый, деревянный, с красной крышей и небольшим газоном вокруг. А твой?
   - Он был большим, - на губах рыжей появляется лёгкая улыбка, но почти сразу же гаснет. - Он был пустым. В нём должна была жить большая семья, а не... Скажи, это легко?
   - Жить?
   - Убивать.
   Спустя два месяца я начинаю помнить это гораздо лучше. Наверное, даже лучше, чем в тот день.
   Чужие глаза. Глаза врага. Глаза смерти.
   - Да.
   - И человека?
   - Особенно человека. Человека всегда есть за что убить.
   - А... ребёнка? Есть что-то, что могло бы тебя заставить убить ребёнка?
   - Нет. Если бы я... Если бы я сделал такое, это был бы уже не я.
   Странный разговор. Страшный разговор.
   - Я всегда знала это, - Аска закрывает глаза, черты её лица смягчаются.
   Неожиданно она протягивает руку к карману, закреплённому на поясе комбинезона, что-то достаёт и протягивает раскрытую ладонь вперёд.
   - Как думаешь, что это, Синдзи?
   На чёрной ребристой поверхности комбинезона, обтягивающую тонкую ладонь девушки, лежат небольшие кругляши янтарного цвета... А ведь это и есть кусочки янтаря. Но мне почему-то хочется назвать их...
   - Слёзы солнца.
   И я называю их именно так.
   Аска удивлённо смотрит на меня.
   - Почему ты так их назвал?
   - Не знаю, - пожимаю плечами. - Мне кажется, что так я называл янтарь в детстве. Мне даже кажется, что когда-то уже видел такие кусочки...
   - Это раньше были бусы, - слегка улыбнулась Лэнгли. - Они мне всегда нравились... Я не знала, что такое янтарь... Но мама рассказывала, что редко - очень редко, когда солнце всё-таки плачет, его слёзы падают на землю и превращаются в такие камушки...
   Девушка замолчала. Рука Аски с силой сжалась в кулак.
   - Прости, - тихо произнёс я.
   - Глупо просить прощения за то, в чём не виноват, - Лэнгли абсолютно спокойна. Неестественно спокойна. - Ты не виноват. Ты - не виноват...
   - Я, наверное, пойду... - я оттолкнулся плечом от нагретой солнцем брони машины и зашагал к трейлеру.
   Это было произнесено тихо, очень тихо. Я не должен был этого услышать, но всё-таки...
   - Спасибо...
   На секунду замираю, а потом слегка усмехаюсь и продолжаю идти, бросая на ходу нарочито-небрежным тоном:
   - Лэнгли, если что - я буду рядом...
   Но последнее моё слово услышит только ветер.
   - ...всегда.
  
   * * *
  
   Буй номер 640239 типа РГБ-1 терпеливо ждал, покачиваясь на глубине нескольких метров в тёплых водах Тихого океана у восточного побережья острова Хонсю.
   Буй ждал своего часа.
   Он был рождён далеко отсюда, давно отсюда - в стране, которой больше нет, но которая всё ещё есть. Буй был одним из многих. Их были сотни, тысячи или даже больше. Долгие годы буй просто лежал на складе, погружённый в странный полусон-полуявь...
   Буй ждал своего часа.
   Где-то за стенами склада наступал застой, который сменяла перестройка. Менялись правители, менялся мир. Падали старые флаги, поднимались новые. Друзья становились врагами, враги - заклятыми друзьями.
   Буй ждал своего часа.
   Мир умирал и рождался заново. Мучительно - с болью и кровью. Надмировой портной перекраивал границы стран и человеческих судеб. Где-то гремели войны и революции. Накатывались цунами, и земля тряслась по шкале Рихтера.
   Буй ждал своего часа.
   Для него не было времени - только периоды До и После. До - годы и десятилетия ожидания того, ради чего он был когда-то создан. После - только три часа жизни. Три часа, чтобы исполнить своё Предназначение.
   Так здорово, когда у тебя есть Предназначение.
   Так плохо, когда ты не можешь его исполнить...
   Буй ждал своего часа.
   Его братья уходили куда-то в неизвестность. Туда, откуда не возвращались - уходили исполнять своё Предназначение. Некоторые - слабые духом, начинали сомневаться, а есть ли оно вообще?
   640239 не сомневался - он знал точно: Предназначение - не выдумка.
   Буй ждал своего часа.
   Где-то там - в невообразимой и непредставимой дали было нечто, что Создатели называли океаном. В его толще скользили огромные и страшные создания - Убийцы городов. В их чревах до поры до времени дремали мегатонны смерти, способные обратить в радиоактивную пыль половину континента. До поры до времени дремали.
   До чёрной поры, до судного времени.
   Буй ждал своего часа.
   Создатели были непредставимо велики в своей мудрости. Они прознали об Убийцах. Они создали убийц Убийц - разных обликом и повадками смертоносных Охотников, которые должны были уничтожить монстров до того, как безумие отправит в фиолетовое небо огненные стрелы.
   И они создали тех, кто должен был стать ушами Охотников в море слепоты.
   Буй ждал своего часа.
   И однажды он понял, что пришло его время.
   640239 и десятки его братьев повезли куда-то далеко. Очень далеко. Даже дальше, чем далеко.
   Были дороги и рельсы, грузовики и вагоны, вагоны и грузовики... А потом был самолёт и то, о чём раньше переговаривались лишь осторожным шёпотом, рассказывая, как невероятную историю.
   640239 и ещё двадцать один его брат оказались в Кассете. А отсюда обычно был только в один путь...
   Буй ждал своего часа.
   И был полёт, и был ещё один полёт - навстречу вечности и тому, что наступает после. И была глубина внизу, и глубина наверху. И 640239 понял, что начались три часа за которые он должен успеть выполнить своё Предназначение.
   Он слушал окружающие звуки, периодически откликаясь на запросы со сбросившего его самолёта. Слушал и ждал.
   Ждал своего часа.
   Где-то внутри шёл беспощадный обратный отсчёт, а час проходил за часом... И не было ничего - только ровный шум океана.
   Казалось, что всё - жизнь прожита зря. И всё было зря. И надежды Создателей, возложенные на тебя, не оправдались...
   Но тут в обычный хор океана вплёлся иной - чуждый звук.
   640239 не знал этот звук. И поэтому сравнил его с теми, что заложили ему в память создатели...
   Совпадение!
   Экономить энергию больше не было нужды, и буй испустил в эфир сигнал обнаружения.
   640239 не умел говорить на языке Создателей. Но если бы умел, то его крик звучал бы примерно так:
   "Враг! Враг! Здесь - Враг!.."
   Поначалу его голос звучал в одиночестве, но вскоре этот клич подхватили его братья, вместе с ним выброшенные с самолёта.
   "Враг! Враг! Здесь - Враг! Враг! Враг! Здесь - Враг!.."
   Вплетались в их хор голоса недавних противников, а нынче тоже - братьев.
   "The Enemy is discovered! Here - enemy! The Enemy is discovered! Here - enemy!.."
   Буи кричали сбросившим их самолётам. Кричали, захлёбываясь собственным криком и убивая себя - тратя бесценную энергию.
   " The Enemy is discovered! Враг! Here - enemy! The Враг is discovered! Here - Враг!.."
   Буй номер 640239 типа РГБ-1 понимал, что это - конец. В его гаснущем без энергии сознании таяли последние мысли...
   ...Создатели, наверное, и сами не знали, что всё, что выходит из их рук получает сознание и душу. Любая - даже самая простая вещь. Снаряд, трактор, корабль - кто угодно. Каждый из них жил и умирал: кто всю жизнь исполняя своё Предназначение, а кто всю жизнь - ища его.
   ...Буй номер 640239 типа РГБ-1 чувствовал, что с последними каплями энергиями исчезает и возможность использования пьезоэлектрического эффекта титаната бария...
   Но это было уже неважно - 640239 исполнил своё Предназначение.
   Он умирал. Но он умирал счастливым.
   Всё было не зря.
  
   * * *
  
   Надрывный вой сирены вырывает из сладких объятий сна. Мозг ещё не проснулся, но его вмешательство пока что и не особо требуется - тело действует само, на одних только рефлексах.
   Я буквально слетаю с узкого и жёсткого лежака внутри вагона штабного грузовика. Тонкое одеяло отлетает прочь, а руки словно сами собой подхватывают висящий рядом на привинченном к полу небольшом жёстком стуле широкий пояс с рацией, ножом и пистолетной кобурой. Это - новинка обязательно комплекта боевой экипировки пилотов. Чую - недалёк тот день, когда мы будем садиться в кабину не в комбинезонах, а в тяжёлых бронированных скафандрах высшей биозащиты...
   Распахиваю тяжёлую стальную дверь, спрыгиваю на взрыхлённую протекторами колёс броневиков землю. На тёмно-синем небе ещё догорают последние звёзды, в воздухе - утренняя свежесть и прохлада, на тёмно-оливкового цвета металле трейлера - крупная роса.
   Короткий взгляд на вмонтированные в ткань комбинезона небольшие электронные часы - 4:34.
   Утро.
   Предрассветный полумрак полосуют лучи фонарей на столбах и зажжённых фар машин. Рычат заводимые моторы, где-то неподалёку в воздух надрывно ввинчивается вертолётный винт. Куда-то бегут люди - туда, сюда...
   Передо мной словно из под земли вырастает Макото. Волосы всклокочены сильнее обычного, очки криво сидят на носу, на ухе - кусок пластмассы, прикрывающий микрофон гарнитуры.
   - Син, быстрее к Еве!
   - Ангел?
   - Да!!
   Всё. Теперь прочее - неважно. И хорошо, что этой ночью пилоты ночевали прямо около своих машин, раскиданных по квадрату Ромео-9...
   До Ноль-первого - всего метров тридцать по прямой. Пока большая часть личного состава опорной базы В проводила спешную эвакуацию, мне нужно было как можно быстрее залезать в Еву и выдвигаться на позицию.
   По стальным пролётам лестницы - вверх, на высоту примерно второго этажа. Потом - по специальным настилам к уже выдвинутой контактной капсуле, выглядывающей из-за немного отодвинувшегося куска брони. От толщины которой померла бы от зависти даже башня главного калибра линкора "Ямато" с её лобовой бронеплитой в 650 миллиметров стали.
   Дальше всё было как всегда.
   Запрыгнул внутрь капсулы, уселся в пилотский ложемент, пристегнулся, чувствуя, как крышка люка начала задвигаться следом за мной. Герметизация швов, введение капсулы, фиксация, закрытие люка. Врубились освещение и системы управления, капсула начала заполняться ЛСЛ - порядок.
   В темпе проходят два этапа синхронизации, выдвигаются дополнительные экраны. На одном появляется изображение Евы в трёх плоскостях - все части биомеха успокаивающе светятся изумрудно-зелёным. Синим подсвечены установленные оружейные модули - наплечные пакеты с неуправляемыми ракетами, парные клинки на левой руке, два "вулкана" - на правой. На втором мониторе поочерёдно выводятся в центр единицы внешнего вооружения, находящиеся в пределах доступа. Два ножа в плечевых пилонах, меч и пистолет - на поясе.
   - Здесь Ноль-первый, - мысли текут ровно и спокойно. Без всякого мандража или волнения - я начинаю привыкать делать эту уже ставшую обычной работу.
   - Синдзи, - в голове раздаётся сосредоточенный голос Мисато. - Гидроакустические буи и патрульные самолёты засекли Ангела семь минут назад. Он на расстоянии примерно десятка километров от берега... уже даже меньше. Есть расчётный курс и вероятное место высадки. Передаём информацию.
   Прямо на обзорном экране развернулась зелёная трёхмерная карта местности с отметками трёх Евангелионов и движущейся к берегу алой точки - Ангела.
   - Восьмой Ангел. Кодовое имя - Израфиил. Возможности неизвестны. Выдвинуться на указанную позицию и ждать дальнейших указаний, - Кацураги была лаконична.
   - Есть.
   Подхватил лежащий невдалеке в специальной контейнере АК-1301 и лёгкой рысью понёсся к указанной на карте точке. Бежать было трудновато - всё-таки это был берег моря с песком, в котором ноги Евы вязли едва ли не по щиколотку. Судя по получаемым данным, Аска, Ева которой была размещена на несколько километров южнее - в одном из отрогов ущелья, почти достигла позиции. А вот Рей не повезло (или наоборот - повезло?) и её со снайперской позиции не сдёрнули, потому как расчётная точка контакта находилась в двух километрах южнее портала ущелья.
   Вскоре на нужном месте был и я.
   Место для битвы мне пришлось не по душе - береговая линия изломанная, с кучей скал, за которыми и не укрыться, но и так просто не преодолеть. Со стороны откуда пришла Аска - сплошной песчаный берег, в котором тяжёлая Ева увязнет с огромной радостью. Со спины подпирают немаленькие горы с весьма крутыми склонами - если что не взобраться. Так что в крайнем случае придётся отступать в сторону ущелья, что не слишком здорово...
   Лэнгли уже была здесь, и её Ева нетерпеливо притопывала на месте, сжимая в руках "гросс гевер" и напряжённо вглядываясь в горизонт. Рядом с Ноль-второй из земли торчал небрежно воткнутый меч - второго цвайхандера в запасе немки не нашлось, так что она пользовалась стандартным полуторником.
   - Ты что-то долго, Икари, - сварливо поприветствовала меня немка. - С такими темпами ты вполне мог пропустить всё веселье...
   Рыжая пыталась скрыть за всегдашней напускной бравадой своё волнение, но я его всё равно чувствовал.
   - Отставить разговоры, включаю конференц-связь, - почти весело произнесла Кацураги, вклиниваясь в эфир.
   Обзорный экран тут же разделился на три части, на каждой из которых возникли полупрозрачные силуэты Мисато, Аски и Рей.
   - Доклад, пилоты.
   - Ноль-первый в точке контакта, - бодро отрапортовал я.
   - Ноль-второй в точке контакта, - скопировала мой доклад Лэнгли.
   - Нулевой на позиции, - откликнулась Аянами.
   - Отлично, - удовлетворённо потёрла руки майор. - План вкратце таков. Ангел вылезает из-под воды, вы снимаете АТ-поле, и по вашей отмашке я посылаю на пробу десяток беспилотников в атаку. Если всё будет нормально, то из-за гребня прилетит кавалерия беспилотников, и нашинкует тварь ракетами и снарядами. В случае опасности отходите к ущелью - вас прикроет тяжёлая артиллерия.
   - Круто, - равнодушно заметил я. - С первоначальным планом всё понятно. А какой будет основным?
   - Основной... - вздохнула Кацураги. - Синдзи, ты снимаешь защиту Ангела и поливаешь его из автомата. Аска поддерживает огнём. Если АТ-поля не будет, ты, Аска, сближаешься и вступаешь в ближний бой. Но без энтузиазма. Увидишь, что не справляешься - меняешься с Синдзи. Понятно?
   - Я против такой схемы.
   - Икари, не ворчи! Я справлюсь!
   - Конечно, справишься, Аска. Главное - не бойся.
   - Я. Ничего. Не боюсь, - отчеканила рыжая.
   - Ну, вот и здорово. Да, кстати!.. Сначала мы попытаемся провести удалённую телеметрию Ангела для чего тут будут кружить дроны. Если Ангел не нападёт сразу - дайте птичкам пару минут на изучение твари, а потом бейте. Учитывая, что раньше Ангелы никогда первыми не нападали, думаю, что время на подготовку у нас будет. Да, вот ещё что! В случае традиционного обрыва связи со штабом оперативное командование возлагается на Синдзи. У меня всё. До связи.
   - Какие будут приказания, КОМАНДИР? - с непередаваемым сарказмом в голосе осведомилась Лэнгли.
   - Отставить издеваться надо мной, - лениво отгавкнулся я. - Придерживаемся плана Мисато. Ясно?
   - Да яснее некуда. Хороший ведь план у госпожи Кацураги.
   - Очень смешно, Лэнгли. Почему "гросс" взяла, кстати?
   - Она - немецкая.
   - Она - дерьмо.
   - Сам ты дерьмо!
   Ругаться по видеосвязи было достаточно занимательно... И очень реалистично, но в то же время почти безопасно.
   - Синдзи. Аска, - спокойно вмешалась в перепалку Рей. - По-моему сейчас не время и не место.
   - Да что ты понимаешь, Пай-девочка! - немедленно огрызнулась рыжая.
   - Не всё, - обезоруживающе честно призналась Аянами. - Но многое. И для споров об оружии сейчас явно не самый подходящий момент. Научись правильно расставлять приоритеты, Аска.
   И после этой феноменальной отповеди Рей невозмутимо отключилась от конференц-связи.
   - Ты тоже это видел? - после обалделого молчания, поинтересовалась немка.
   - Угу. Снаряды хоть какие у тебя в винтовке?
   - Оперённые бронебойные подкалиберные с отделяющимся поддоном, если тебя настолько интересуют подробности.
   - Хоть какой-то шанс... Ладно, хорошо болтать - смотри за морем, Лэнгли.
   - Слушаюсь, господин командир, - напоследок мне всё-таки отсыпали ещё одну толику яда.
   Восток полыхал алым пламенем восхода. Скоро, совсем скоро огромный пылающий шар как будто бы поднимется из морской глубины... Подходящий момент, чтобы вспомнить второе название Японии - Страна Восходящего Солнца.
   Новый день для мира родится или умрёт здесь.
   - Расчётное время до контакта - пять минут, - скучным тоном доложил ровный синтезированный женский голос у меня в голове.
   Пальцы левой руки выбили нужную комбинацию на левом сенсорном пульте-мониторе. 130-милиметровый автомат в руках Евы-01 негромко зажужжал приводом магазина, немного поворачивая барабан, добавляя в очередь подачи подкалиберные, а не куммулятивные снаряды.
   - Расчётное время до контакта - четыре минуты.
   На берег одна за другой накатывают волны. Одна за другой. Одна за другой... Как накатывают уже тысячи и миллионы лет. А берег грудью встречает эти бесконечные атаки. Год за годом. Век за веком...
   Если бы я сейчас встречал своего врага собственной грудью, а не закованной в броню грудью Евангелиона, то чувствовал бы ещё что-то.
   Шелест перекатываемых водой камешков, плеск волн, крики чаек. Тяжёлый запах соли и водорослей. Просто морской бриз в лицо.
   - Расчётное время до контакта - три минуты.
   А ведь здесь красиво. Очень красиво. Если всё будет хорошо когда-нибудь я вернусь сюда. Без оружия и брони- просто увидеть море. Проклятье, я ведь совсем забыл какое оно на самом деле - море... Жалко, что Рей его сейчас не видит. Да и видела ли она когда-нибудь море вообще? Ведь её жизнь началась и протекала только в стенах штаб-квартиры. Года за годом она проживала своё одиночество, за неимением учителей и наставников сама пытаясь найти себя в этом мире и мир в себе.
   Зачем ей море? Разве меч, запертый в ножнах, может мечтать о морском горизонте, о подпирающих небо горах и кристально-прозрачных реках?
   Рей - это сломанный меч НЕРВ. Девочка, которая была рождена как оружие, но не ставшая им.
   Мечу нет нужды хоть раз в жизни увидеть море. Человеку - есть.
   Так что мы ещё вернёмся сюда. Все вместе. Если... Когда всё закончится.
   "Стоишь на берегу и чувствуешь солёный запах ветра, что веет с моря. И веришь, что свободен и жизнь лишь началась. И губы жжёт поцелуй, пропитанный слезой... Пойми, на небесах только и говорят, что о море. Как оно бесконечно прекрасно... О закате, который видели. О том, как солнце, погружаясь в волны, стало алым как кровь. И почувствовали, что море впитало энергию светила в себя, и солнце было укрощено, и огонь уже догорал в глубине. А ты? Что ты им скажешь? Ведь ты ни разу не был на море."
   - Расчётное время до контакта - две минуты.
   Ожидания порождает размышления. Размышления порождают сомнения. Сомнения - гибельны!
   К чёрты все ненужные мысли. К чёрту.
   Я сделал всё, что мог, чтобы подготовиться к этому бою. Кто может - пусть сделает больше!
   Что мне с моего послезнания, которое к тому же вовсе не абсолютно? Ведь я не знаю, что нужно делать. Это не чёткое понимание того, что требуется ввести командирскую башенку на Т-34, придумать промежуточный патрон, или заставить истребители летать не тройками, а двойками.
   Я не знаю, что мне нужно делать.
   Придти до боя к Мисато и сказать: "Эй, командир! Следующий Ангел выползет на берег, Аска легко сможет разрубить его на две части, но потом он трансформируется в двух одинаковых гуманоидов. И, кажется, их ядра нужно будет поразить одновременно, так что потребуется нам с Аской научиться действовать максимально синхронно. Можно в качестве тренировки учиться танцевать, например...". Так, что ли?
   Ага, и Кацураги тут же поинтересовалась бы моим самочувствием и немедленно настучала конторским медикам относительно того, что у лейтенанта Икари шарики за ролики заезжают.
   За тот месяц, что я тренировался вместе с Аской мне стало понятно, что полной синхронности действий в бою нам с ней в принципе не добиться. Лэнгли вообще требовалось хоть как-то привести в норму, то есть довести её почти спортивную манеру боя до подходящей для реальных сражений.
   Ну, и к чему я в итоге пришёл после всех своих размышлений относительно битвы с Израфиилом? А к тому, что никакой недели на маразматичные тренировки с целью синххронизировать свои действия и со второй попытки уничтожить Ангелов-близнецов у нас не будет.
   И значит - всё решится сегодня. И желательно - на этом самом побережье.
   Как только Ангел попытается разделиться, его нужно будет максимально быстро и чётко уничтожить. Не может же он провернуть этот фокус мгновенно! Ему наверняка потребуется время для "прихода в себя", как тому же Рамиилу, который отвечал на действия противника не раньше, чем через пять секунд.
   Ввязаться в бой, а дальше - по обстоятельствам. Наполеон действовал именно так и почти всегда побеждал.
   - Расчётное время до контакта - одна минута.
   Всё, пора.
   Мощная оптика Евы послушно увеличила и приблизила огромную тень, полным ходом идущую к берегу. Глубина здесь была хоть и достаточно солидная - хоть линкор подводи к пляжу, но всё-таки постепенно уменьшалась. И Ангел начинал постепенно приближаться к поверхности...
   - Тридцать... Двадцать девять... Двадцать восемь...
   Я вскинул автомат, перехватил его поудобнее и крепче прижал приклад к плечу. Прицельный марке замер на том месте, где приблизительно должен был вынырнуть противник. Краем глаза заметил, что Аска встала поудобнее, пошире расставляя ноги и вскидывая винтовку к плечу. АТ-поле моей Евы привычно усилилось, готовое в случае чего защитить от вражеских ударов, а после превратиться из щита в неотразимый меч...
   - Одиннадцать... Десять... Девять...
   Сейчас.
   - Два... Один... Ноль.
   Ничего. Тень подошла к гряде скал, что торчали из воды у самого берега, но ничего произошло. Ничего! Механическая дура ошиб...
   В нескольких сотнях метров впереди от меня морская вода ударила в небо сплошной стеной выше даже моей Евы. Какую-то невыносимо долгую секунду словно бы задумалась, паря в воздухе... А затем чудовищным ливнем обрушилась на прибрежные скалы.
   В брызгах морской воды на мелководье выползла - по-другому просто и не скажешь, исполинская туша.
   - А ты немаленький сукин сын, - изрёк я, переводя прицельный маркер чуть выше и левее.
   Он не был похож на своего оригинального прототипа. Он ни хрена не был похож на своего сериального прототипа.
   Огромная - метров в двести длиной, маслянисто поблёскивающая серебристо-золотая туша, напоминающая не гуманоида, а скорее - какого-то червя. И вообще Ангел производил впечатление масла, полежавшего на солнце - какой-то мягкий и желеобразный на вид, с будто бы оплывшими от высокой температуры очертаниями. Восемь длинных тонких заострённых на конце то ли отростков, то ли щупалец на переднем конце туловища - каждый длинной с мою Еву. Задний же конец чудовища был всё ещё в воде. Вместо головы - слегка выступающая из тела монстра полусфера, разделённая вертикальной линией на две равные половинки - чёрную и белую. Инь и янь?..
   Хрень и пьянь!
   Израфиил был похож на нечто вроде колоссальных размеров кораллового полипа или ещё какой-нибудь кишечнополостной дряни. Он лежал на мелководье, по его исполинской туше пробегали волны каких-то колыханий и дрожи, а восемь его отростков неторопливо шевелились.
   - Фееее... - раздался у меня в голове голос Аски, полный отвращения.
   "Феее"- это, в принципе, всё, что можно было сказать об Израфииле.
   Откуда-то из-за гребня холмов на относительно небольшой высоте вырулила дюжина беспилотников и закружилась над лежащим Ангелом. Тот пока что не предпринимал никаких агрессивных действий и валялся огромной кучей... дерьма.
   Интересно, а он воняет или нет?..
   - Синдзи, анализ завершён, - голос Кацураги звенел от напряжения. - Статус цели подтверждён, АТ-поле минимально. АНГЕЛА - УНИЧТОЖИТЬ!!!
   - Есть, - я с почти что физическим наслаждением отдал мысленный приказ, и дульный тормоз-компенсатор на конце ствола АК-1301 расцвёл огромным цветком белого пламени.
   Длинная очередь 130-миллиметровых снарядов размолотила странную полусферу, разбросав на десятки метров в стороны куски чёрной и белой субстанции, похожей на кость. В воду хлынули настоящие реки голубоватой крови...
   Ангельский инь-янь превратился в сплошное решето, снаряды начали рвать уже плоть чудовища. На фоне раскатистого грохота моего автомата, справа гулко хлопала аскина "гросс гевер", выбивая настоящие кратеры в туше Израфиила.
   Ангел содрогался от попаданий всем телом, шевелился, но не пытался ни напасть, ни даже просто уйти от обстрела.
   Над нами с Лэнгли пролетел ещё один десяток беспилотных дронов, но на этот раз у них под тонкими длинными крыльями висели ракеты. Мгновение, и в Израфиила воткнулось несколько десятков ракет, прочертивших в воздухе дымные следы. Похоже, что боеголовки "хеллфайров" оказались не куммулятивными, а осколочно-фугасными, поэтому взрывались ракеты уже уйдя на некоторую глубину.
   Эффект был неплох - почти вся передняя часть твари буквально взорвалась. Целого места на золотисто-серебрянной туше здесь практически не осталось...
   "Вархоки", отработавшись по цели, по широкой дуге развернулись и полетели обратно, а вскоре им на смену должны были подойти штурмовые вертолёты Сил Самообороны...
   - Я пошла!
   - Куда?! - запоздало рявкнул я.
   Аска откинула дымящуюся винтовку в сторону, выдернула из земли меч и огромными скачками понеслась к монстру, на ходу перехватывая клинок любимым двуручным хватом. Мне показалось, что аудиодатчики даже смогли донести сквозь грохот орудийной пальбы отчаянный визг катушки с кабелем, с невероятной скоростью выпускающую провод из закреплённого на спине Евы-02 контактного штыря.
   - Аска, назад! В этом нет необходимости! - резко произнесла Мисато.
   Прыжок. Ещё один. Ещё!
   Немецкий Евангелион легко взмывает с разбега в воздух, занося меч и вкладывая в удар не только всю свою силу, но и набранную инерцию тела весом в одну тысячу триста тонн.
   По ушам ударил яростный боевой клич Аски, в котором было не так уж и много человеческого - скорее рёв наносящего последний удар дикого хищника.
   Слегка светящееся лезвие квантового меча разрубило переднюю часть Ангела от верха до низа, вонзившись в землю. Клинок полуторника рассёк тушу, будто горячий нож масло. Из чудовищной раны Ноль-вторую с ног до головы окатило потоком бледно-голубой жидкости.
   Израфиил пару раз дёрнулся и обмяк огромным куском протоплазмы.
   - Запомни от кого ты получил удар милосердия, тварь! - Лэнгли была невыносимо пафосна и патетична.
   Аска выдернула увязший в грунте меч, торжественно отсалютовала валяющемуся чудовищу и горделиво поставила на него ногу Евы-02. Она побе...
   Не так.
   Что-то было не так. Слишком просто. То же имя, та же очередь. Не тот облик, не то поведение.
   Или?..
   Нет, я не чувствовал в этой куче дерьма ни капли жизни. Вот только я не чувствовал её с самого начала.
   Тааак...
   - Лэнгли, назад, - ровным тоном произнёс я, вновь вскидывая опущенный было ствол автомата и подключаясь к наплечным ракетным установкам.
   - Мастер-класс от Аски Великолепной! - рыжую, похоже, понесло на волне эйфории. - Учись, Синдзи, как нужно побеждать!
   - Я сказал - НАЗАД.
   Двадцать один снаряд в барабане. Из них двадцать - фугасные. Не убить, но хотя бы остановить. Восемь десятков 122-миллиметровых неуправляемых ракет прямой наводкой. И АТ-поле. О да, АТ-поле!.. Готовое в любой момент оттолкнуть врага или сжаться до размеров смертоносного клинка, способного пробивать навылет скалы...
   - Отличная работа, ребята! - в эфире прорезался голос Мисато. - Приборы не фиксируют ни малейших следов АТ-поля - только остаточные колебания. Вы уделали этого засранца! Молодцы! Я высылаю похоронные команды - они разберутся с трупом нашего красавчика... Аска, Синдзи, ещё раз хвалю за отличную работу! А теперь возвращайтесь на свои позиции - будем сворачивать операцию.
   Лэнгли нехотя убрала бронированную ступню с поверженного противника, небрежно закинула меч на плечо, с лезвия которого ещё капала бледно-голубая кровь Израфиила и напевая что-то беззаботное зашагала прочь.
   А вот я всё не спускал глаз с туши Ангела, ожидая той же подставы, что и в сериале.
   - Мисато, он действительно уничтожен?
   - Расслабься, Синдзи, Израфиил мёртв - приборы не фиксируют наличие АТ-поля или энергетического эха от работы ядра, - беззаботно ответила Кацураги. Судя по прорывающимся звукам в полевом штабе сейчас царило самое настоящее ликование. Ну, ещё бы! Практически образцово-показательная победа с минимум потерь сил и времени...
   Иппон, чего уж там...
   Но мне было мало этого - я должен был сам убедиться, что этот Ангел действительно оказался одним сплошным недоразумением, а не полноценным противником...
   Быстро преодолел разделяющее меня и Израфиила расстояние, остановился перед тушей, доходящей мне до пояса... Пнул раз, другой, третий. Для очистки совести выпустил в труп пяток снарядов, оставивших глубокие кратеры в теле Ангела...
   - Да он мёртв, Икари, - снисходительно сообщила мне Лэнгли. - Можешь его больше не бояться - я его убила.
   Ангел был действительно мёртв. Я действительно не видел и не ощущал в нём жизни.
   Победа?..
  
   * * *
  
   Я напряжённо всматривался в экран монитора, на который в режиме онлайн шла трансляция с видеокамеры на борту одного из беспилотных вертолётов, висящих в районе гибели Израфиила.
   Аппарат был не новый, камера была черно-белой и с неважным разрешением, но это был единственный дрон к которому я смог получить свободный доступ.
   Вокруг развалившейся на мелководье туши уже вовсю сновали шустрые катера ВМС Японии, а колонна с научниками НЕРВ, прозванными за копошения в останках Ангелов "похоронной командой", уже подходила к месту битвы. А тем временем ударная группа НЕРВ вовсю сворачивала своё присутствие в секторе - люди и аппаратура грузились на транспорты, а за нашими Евами уже выслали из Токио-3 дирижабли...
   И всё равно мне было неспокойно.
   - Да успокойся ты, Синдзи - с Израфиилом покончено, - продолжал успокаивать меня забежавший в штабной трейлер Хьюга, решивший на радостях пропустить стаканчик... кофе.
   - Нет, - я упрямо мотнул головой. - Тут что-то не то, Макото. Ну, не могли мы так просто победить этого урода?
   - Почему это?
   - Ну... Просто не могли, и всё тут. Каждый предшественник этого ублюдка доставлял нам кучу головной боли и космических масштабов геморрой, а этот оказался каким-то неудачником...
   - Всякое может быть, - усмехнулся парень. - Вдруг на Луне кончились крутые ребята, и они посылают в бой всю оставшуюся шваль?
   - Нет, не может такого быть.
   Макото вздохнул, допил свой кофе и пошёл дальше руководить процессом сворачивания полевого лагеря... А я остался наедине с собственной паранойей.
   Вот что за невезенье, а? Вот только стоит начать активное вмешательство в текущую реальность, и тут же все результаты нивелируются какой-нибудь хренью... Я ведь все уши прожужжал Мисато перед боем о том, что вдруг очередной инопланетный засланец окажется более хитрым, чем его предыдущие собратья? Притвориться слабым, подпустить поближе, а потом неожиданно атаковать... И что? И ничего! Все эти танцы с бубном, то есть полёты беспилотников, ничего не дали. Пока Израфиил двигался в воде, то довольно ощутимо фонил. АТ-поле такой напряжённости и на таком большом расстоянии наши приборы засечь не могли, а вот характерный звук, идущий от поля, которое ставил движущийся в воде Ангел засечь можно было. Самой банальной гидроакустикой, рассчитанной на обнаружение подводных лодок...
   Картинка с дрона была паршивой - время от времени размывалась и шла рябью, а я всё смотрел и смотрел на тушу поверженного (поверженного ли?..) противника.
   Израфиил действительно оказался похож на огромный толстый и короткий полип. Сужающее к концу тело и восемь щупальцев, но никаких признаков ядра или встроенного оружия. И двое-из-ларца-одинаковых-с-лица из него почему-то появляться не спешили...
   Вот что за хрень, а?..
   Я всё смотрел и смотрел на тушу врага, и, несмотря ни на что, всё больше убеждался в неправильности происходящего. Неправильная ситуация. Неправильный бой, который от начала и до конца прошёл строго по плану... А ведь так не бывает.
   И наконец - неправильный Ангел.
   Любой из его предшественников сразу же внушал подсознательное опасение. В них всегда ощущалось пусть и на уровне подсознания что-то чуждое и противное человеку. Осклизлая туша Сакиила, неприятное на вид насекомое-Самсиил, иррационально-правильный октаэдр Рамиила, помесь акулы и древней рептилии - Гагиил...
   И на фоне всего этого такой, с позволенья сказать - враг. Не враг, а так - досадное недоразумение. Неудачник. Уродец. Недоангел. Мерзкая личинка...
   Щелчок. Сцепление.
   Не.
   Не может быть.
   Не может быть всё НАСТОЛЬКО просто.
   Я вгляделся в тушу Ангела ещё пристальнее. Прошла минута. пять. Десять. Пятнадцать! Скоро у дрона должно было кончиться топливо, но я всё равно терпеливо ждал - что-то подсказывало мне, что эта тварь ещё покажет всем козью морду...
   - Синдзи, карета подана, - послышался за моей спиной голос Хьюги. - Хорош пялиться в экран - пора домой! Отмечать победу!
   И тут я неожиданно даже для самого себя улыбнулся.
   - А о какой победе ты говоришь, Макото? Ещё ведь ничего не решено...
   По туше Израфиила прошла хорошо различимая даже в такой отвратной по качеству трансляции судорога - настоящая волна, прошедшая по псевдоживой плоти. Щупальца монстра шевельнулись, его тело как будто бы сжала чья-то невидимая рука...
   А в следующий момент Ангел взорвался. Весь, целиком - от кончиков щупалец до самого хвоста.
   Ошмётки плоти разбросало, наверное, на сотни метров в стороны, заляпав головные машины подошедшей колонны техники с научниками.
   Но главное - на том месте, где раньше валялся дохлый полип, из воды неторопливо поднимались два силуэта.
   - Поднимай всех, Макото, - спокойно произнёс я. - Бой продолжается.
  
   * * *
  
   Барабанный магазин АК-1301 с лязгом вошёл в паз. Запустившийся автономный движок орудийного комплекса дослал в ствол первый унитарный снаряд и довернул барабан в нужное положение, дабы по первому приказу опустошить его, как говорится, до железки.
   - Обстановка.
   Кажется, это становится моей обычной фразой в ставшие уже традицией хреновые моменты...
   - Туша этой твари взорвалась и теперь размазана по всему побережью, - голос Мисато был сух. - А в твоём направлении два появившиеся после... эээ... после... Короче, после. Ангел разделился на две равноценные на первый взгляд гуманоидные единицы. Каждый размером больше Ноль-первого. Оружие и боевые способности неизвестны, потому как обычные войска против него... них... посылать всё-таки не решились. Прогнозируем наличие лучевого оружия, а верхние конечности подозрительно напоминают холодное оружие колюще-рубящего типа.
   - Ммм?..
   - У них вместо рук - мечи.
   - О. Здорово, чего уж там... Я думаю, что будет излишне говорить, что предупреждал, что дело нечисто ... - почти весело заметил я идя с автоматом поперёк груди к выходу из ущелья.
   - Излишне, - несколько резковато перебила меня Кацураги. - Чёрт. Извини, Синдзи.
   - Да нет, я всё понимаю... Оружие собрать не успели?
   - Нет, успели только начать перевозку запасных батарей.
   - Тоже вполне мерзкая новость, - кивнул я. - Рей, Аска?
   - Они уже около Ев. Аянами на позиции - готовиться в случае чего заткнуть горловину огнём и сталью. Аска скоро выдвинется к тебе.
   - Встретим.
   - Но учти - контактного кабеля у неё не хватит на всю дорогу.
   - Поможем.
   - Осторожнее там, Синдзи...
   - Прорвёмся.
   - Если что - отступай, - произнесла появившаяся в эфире Рей. - Я прикрою тебя.
   - Конечно, - я искренне улыбнулся, хотя видеосвязь сейчас была отключена, и Аянами не видела моей улыбки.
   - Ну, Икари, ну, гад... - проворчал кто-то по радио голосом Аски. - Весь кайф от победы обломал...
   - А ты сначала проверяй, и только потом кричи о победе.
   - Ты это... Дождись там меня...
   - Непременно, фройляйн, непременно...
   Рей всё так же была крайней линией обороны - она должна была вступить в бой, только если другого выхода уже не будет. А основной ударной силой должны были стать мы с Аской, взяв Израфиилов в клещи на побережье...
   Даже несмотря на то, что Аска уже бежала, а я просто шёл, первым встретиться с Ангелами харя к харе выпало именно мне.
   Они шли гуськом по тонкой кромке побережья между горами и морем. Первый - золотистого цвета, второй - серебряного.
   И таки да, сейчас они стали напоминать своих сериальных аналогов..
   Гуманоиды ростом где-то на голову выше Евы-01 и раза в полтора шире. Нижние конечности похожи на лапы кузнечика - как вывернутыми назад коленями, так и общим видом. Выше был относительно тонкий торс, широкие плечи и практически полное отсутствие головы - вместо неё между плечами тварей были соответственно белая и чёрная полусфера с чёрным отверстием то ли глаза, то ли рта... Хотя скорее - лучемёта. "Руки" были тонковаты и длинноваты, но ниже локтей заканчивались длинными слегка изогнутыми лезвиями, металлически поблёскивающими в лучах восходящего солнца.
   Ангелы были покрыты неким подобием доспехов - что-то вроде массивных наплечников и чешуйчатого нагрудника, составленного из средних размеров пластин соответственно золотистого и серебряного цветов. На вид - весьма толстых.
   А примерно на уровне живота каждой из тварей находилось и ядро - надёжно прикрытое соответствующего цвета решётчатой бронёй.
   Монстры шагали неторопливо, размеренно, даже спокойно, но с внушающей страх неумолимостью. Наверное, так могли надвигаться зомби или боевые дроиды...
   Под ложечкой неприятно засосало. Ангел - это плохо. И два Ангела - это даже хуже, чем плохо.
   Но делать нечего - взялся за гуж, не говори, что своя рубашка ближе к телу...
   - Икари, я уже скоро, - в голове прошелестел голос Лэнгли.
   А они ещё скорее, красавица. Извини, но, кажется, придётся начинать вечеринку без тебя, Аска... Я знаю, что ты несёшься сюда, отстрелив питающий кабель. Буду отступать - драгоценные минуты работы твоей Евы будут просто уходить, а так - глядишь, ещё до твоего подхода смогу нанести этим тварям какой-никакой ущерб...
   Впрочем, лишний раз нарываться всё равно не буду. Пускай сами подходят - их АТ-поле я дальше чем с трёхсот метров, наверное, не сниму...
   ...Наверное, это смотрелось здорово.
   Огромный человекоподобный робот, будто исполинский солдат, спокойно стоял с оружием в руках и смотрел на подходящих врагов. Эдакий эталон невозмутимости и великолепного презрения к собственной смерти...
   Вот только мне сейчас было ни хрена не здорово.
   ...Заботливо подсвеченная бортовым компьютером маркер лазерного дальномера скользил в полусотне метров перед размеренно шагающими Ангелами, а в правом верхнем углу вели свой обратный отсчёт алые цифры. Светить хоть каким-нибудь излучением на врагов я не рискнул - чёрт его знает, на что там у них реагирует система оповещения и неадекватного реагирования...
   Триста метров. Пора.
   АТ-поле послушно рвануло вперёд, незримой волной хлестнув по врагам. Автомат в моих руках зарычал длинной - на полное опустошение магазина, очередью, а с плеч сорвались и унеслись вперёд огненные стрелы НУРСов.
   Золотой получил в живот не меньше десятка прямых попаданий подкалиберных снарядов, отчего его броню изрешетили пробоины. А прилетевшие следом 122-милиметровые ракеты распустились парой десятков огненных цветков.
   Первого Ангела отшвырнуло назад, но второй успел молниеносно отпрыгнуть влево и буквально пробежать по крутому горному склону, выставляя свои руки-клинки в стороны.
   Я не успевал за внезапно ускорившимся врагом, и полоса взрывов пронеслась позади несущегося прямо на меня Ангела.
   Прыжок. Израфиил-2 легко взмывает в воздух, занося клинки для удара.
   Я отпрянул назад, ещё в полёте всаживая остаток магазина АК прямо в рожу твари.
   Очередь разогнанных до высокой скорости вольфрамовых стержней изрешетили твари массивный левый наплечник. Но в целом Израфиил-2 остался невредим и приземлился всего лишь где-то в сотне метров впереди меня. В его единственному "глазу" тут же начали роиться какие-то искры, и я слишком хорошо понимал, что это означает...
   Бросок в сторону, ноги Евы по щиколотку увязают в мокром песке, мягко шуршит о броню прибой. Земля в том месте, где я только что стоял, взрывается от беловато-голубого потока энергии.
   Слегка пригибаюсь и наклоняю корпус вперёд, сохраняя равновесие. Бесполезный теперь уже автомат падает в воды Тихого океана. Правой достаю из креплений на поясе меч и отставляю его в сторону - остриём к земле. Левую руку тоже - на отлёт, парные клинки - выпустить. Вышибные заряды почти выстреливают скошенные под углом в сорок пять градусов лезвия из прорезей в коробе. А пустоты внутри тут же начинает заполнять быстро застывающий супербакелит.
   Я готов! Ну же, иди сюда, тварь!..
   Но Ангел почему-то неподвижно стоит на месте и не спешит атаковать...
   Внезапно засекаю краем глаза движение где-то слева от себя, а в следующую секунду вода взрывается исполинским фонтаном, из которого вылетает Израфиил золотистого цвета.
   Часть решётчатой защиты его ядра сорвана, нагрудная броня в нескольких местах пробита, в море стекают небольшие ручейки тёмно-синей ангельской крови, но Ангел, похоже, всё ещё готов сражаться.
   Медленно отступаю назад, а монстры тем временем с какой-то даже ленцой аккуратно берут меня в клещи.
   Нейтрализующий купол АТ-поля, который я держу, начинает идти рябью и сбоить - кажется, Ангелы пытаются сменить частоту своей защиты, чтобы мои противофазные волны перестали действовать...
   Не дожидаясь, пока они сами сделают это, резко сворачиваю АТ-поле к себе. Виски стягивает обжигающей болью. Но, не обращая на это внимания, начинаю формировать на правой руке ударную конфигурацию силовой защиты...
   Мир расцветает всеми оттенками жёлтого и золотого.
   Мне кажется, что с правой руки Евы срывается огромный поток солнечного света, впечатывающий Серебряного Ангела в склон холма. Будто муха, увязшая в мёде, разрываю предательски густеющий воздух и рвусь ко второму противнику. Отталкиваюсь левой ногой и в прыжке обрушиваю сильный рубящий удар меча, но Израфиил-2, словно вышедший из боевой спячки голем, молниеносно блокирует клинок скрещенными руками-лезвиями. Правая сабля отводит мой меч в сторону, а левая коротко бьёт в приоткрывшийся бок Ноль-первого.
   Крутанулся на месте, высвобождая полуторник и прикрываясь клинками на левой руке. Удар Ангела выходит не колющим, а скользяще-режущим. От парных разогретых клинков в месте столкновения летят тускло-жёлтые искры.
   Прямой тычок мечом в грудь врага - Израфиил-2 небрежно отмахивается и неожиданно разрывает дистанцию.
   Усилившаяся до бритвенной остроты боевая интуиция заставляет отпрыгнуть в сторону, кое-как вырывая тяжёлые бронеботинки из вязкого песка.
   Морская вода бьёт вверх фонтаном кипятка и пара, а на мелководье остаётся примерно десятиметрового диаметра кратер. Ещё прыжок - рядом поднимается второй водяной фонтан.
   Серебряный успешно отлепился от холма, в который я его впечатал и изготовился для стрельбы - падла. А Золотой в этом его всецело поддержал - урод.
   Ноги всё сильнее вязнут в земле - я отошёл слишком далеко от берега. Отойду ещё немного и тогда почти полностью потеряю мобильность, после чего меня или тупо расстреляют, или нарубят на сотню маленьких Евангелионов... Значит, с Золотым махаться смысла больше нет...
   Ближайшему Израфиилу прилетает ещё одна невидимая оплеуха, но на этот раз времени на создания полноценного телекинетического удара у меня не было, поэтому Ангел лишь немного пошатнулся и растерялся. А сигналом, что я вообще хоть что-то сделал, стала поверхность воды, пошедшая волнами в десятке метров от монстра - как будто бы в месте столкновения двух сильных потоков воздуха.
   Бегом к Серебряному. Вспышка! Уклонение - луч смертоносной энергии проходит чуть левее. Быстрее... Быстрее... Враг совсем рядом - бью мечом снизу вверх, целясь в ядро. Лязг, сноп искр - полуторник отбит ангельской саблей. Прямой тычок в живот - парные клинки отводят лезвие в сторону.
   Быстрый разрыв дистанции, сшибка, обмен ударами, и всё по новой. Ангел великолепно владеет обоими клинками, а вот я так не могу. Зато парные клинки на левом предплечье позволяют хорошо блокировать большую часть ударов, которые я пропускаю...
   Принять на меч обе сабли Серебряного и попытаться с кинжальной дистанции всадить ему в ядро парные лезвия? Рискованно, но...
   Прыжок назад. Клинки Ангела лишь рассекают воздух в том месте, где я только что стоял... И перерубают мелькнувший в воздухе питающий кабель. Прощай, старина - ты и так продержался очень долго...
   С плеч Ноль-первого тянутся к Ангелу дымные трассы, и Серебрянный окутывается облаками разрывов 122-миллиметровых неуправляемых ракет. Рывок вперёд, лезвие меча горизонтально передо мной, чтобы в случае чего послужить щитом. Левая рука на отлёте, разогретые лезвия, неслышно визжащие ультразвуком, готовы врубиться в серебристую броню...
   Краем глаза замечаю какое-то движение слева и лишь в последний момент успеваю сменить свою траекторию.
   Взрыв! И почти сразу же воздух рядом со мной вспарывают два острых золотистых лезвия - это наконец-то подошёл Израфиил-2. Разорвать дистанцию... Нет, этого они как раз и ждут! Сближение!..
   Лезвия, закреплённые на моей левой руке, вспарывают броню на груди Золотого, но почти сразу же мне приходится отпрыгивать назад... И это получается у меня недостаточно быстро, потому как золотистое лезвие оставляет глубокую прорезь на броне, прикрывающей живот Ноль-первого.
   Удар сверху! Ангел отводит в сторону меч левой саблей, и толкает правую вперёд. Дополнительная нагрудная пластина Евы опасно трещит и сминается, но всё-таки выдерживает. Я слегка отклоняюсь, и ангельский клинок соскальзывает с брони.
   Назад... Назад... Наз...
   Откуда-то сверху падает Серебряный, обрушивая на меня удар обеих сабель. Припадаю на колено, подпираю лезвие меча левой рукой, но сила Ангела всё равно такова, что полуторник едва не выворачивает у меня из рук. Суставы простреливает короткой вспышкой боли, но я всё-таки проворачиваю тяжёлое тело биомеханоида на правом колене. Бронированный наколенник ввинчивается в грунт, разбрасывая в стороны десятки тонн песка. Инерция тела позволяет отшвырнуть клинки противника прочь, а левая нога подсекает Серебряного.
   Ангел валится на землю, но почти сразу же начинает неторопливо, но неумолимо подниматься...
   Рывок назад, несколько ракет вновь опрокидывают Серебряного, натолкнувшись на его АТ-поле. Слева наступает Золотой - правую руку в его сторону.
   Шестиствольным роторным пушкам потребовалось несколько секунд на раскрутку стволов, а затем "вулканы" пронзительно заревели, выпустив сотни снарядов за раз в надвигающегося врага. АТ-поле Ангела заискрилось от множества попаданий, и он слегка пошатнулся...
   Тем временем Серебряный успел подняться, и в его единственном глазу-орудии уже начали собираться искры...
   Чёрт, отвлёкся!..
   Израфиил-1 неожиданно слегка качнулся, будто бы его что-то толкнуло в спину, и энергетический поток прошёл чуть в стороне от Ноль-первого, обдав мою Еву песочным дождём, поднятым взрывом.
   - Икаааариии!..
   Евангелион-02 нёсся огромными скачками по берегу моря, на ходу стреляя из винтовки, чьи снаряды били по защитному полю Серебряного.
   - Займись другим! - коротко рявкнул я.
   Где-то на краю мозга неумолимо тикал алый счётчик оставшегося времени работы, но пока что его ещё хватало. Поэтому я сцепился с Израфиилом-1 в схватке, вылившуюся в стремительный обмен колющими и рубящими ударами... Уже несколько раз наши клинки достигали цели, но пока что и меня, и Ангела хранила прочная броня...
   Аска стреляла и стреляла прямо на ходу, но снаряды её винтовки лишь бессильно отскакивали от силовой защиты неторопливо поворачивающегося к новом противнику Ангела.
   Золотой слегка присел и неожиданно взвился в воздух, покрывая разделяющее его и Еву-02 расстояние одним громадным прыжком. Лэнгли вскинула винтовку горизонтально, защищаясь от летящих клинков.
   Столкновение!..
   Золотистые лезвия глубоко вонзились в металло-пластиковый корпус "гросс гевер", Ева-02 невольно сделала несколько шагов назад - настолько велика оказалась сила удара. Винтовка начала предательски скрежетать и гнуться, и Аска отшвырнула её, отпрыгивая назад, и доставая с пояса меч...
   Всё было весьма печально.
   Неудобное место для битвы, непростые противники и всё уменьшающееся время работы наших Ев... Нормально нейтрализовать вражеское АТ-поле у меня не получалось из-за отсутствия времени и элементарной невозможности сосредоточиться. Аска, похоже, вообще об этом даже и не думала, увлекшись отчаянно схваткой с Ангелом. Фехтовала рыжая действительно неплохо - находясь в Еве, она успешно компенсировала недостаток силы, зато теперь на первый план выходила её скорость и техника...
   ...Сколько мы бились? Секунду? Год? Век? Ах, всего пять минут...
   Цифры ведут безжалостный обратный отсчёт, но ни мы, ни Ангелы не можем победить. У нас с Аской несколько лёгких пробитий доспехов, близнецы-Израфиилы изранены куда серьёзней, но, кажется, не испытывают от этого особых неудобств.
   - Аска, Синдзи, отходите к ущелью! - сквозь суматоху боя прорывается голос Мисато. - У вас энергия скоро кончится! Мы задержим их на пару минут!
   - Только... размялась... и уже... уходить... - бормочет Лэнгли, но я вижу, что это - всего лишь бравада. Она так и не смогла серьёзно зацепить Золотого, несмотря на все усилия...
   - Отходите! Это при...
   Связь со штабом обрывается. Нехорошая традиция, мать его так...
   - Аска!
   Отбрасываю Серебряного назад очередным толчком АТ-поля и добавляю вслед короткую очередь 20-миллиметровых снарядов из "вулканов".
   - Да слышу я!
   Ева-02 отскакивает назад, но Ангел рвётся за ней. Коротко рявкают закреплённые на плечах роторные пушки - при выборе оружия перед боем Лэнгли предпочла их, вместо ракетных блоков.
   Аска молниеносно рванула в сторону, обходя обоих противников, и невольно повторила фокус одного из близнецов в начале боя - пробежалась по крутому склону холма. Пронеслась мимо меня, мимоходом рубанула по спине Серебряного и, распластавшись в воздухе длинным прыжком, приземлилась позади Ноль-первого.
   - Отходим! - рявкнул я, посылая вперёд ещё один - более мощный, ударный импульс и начиная пятиться назад.
   Неожиданно близнецы синхронно рванули вперёд, а последние несколько сотен метров покрыли огромными прыжками, так что длинная и малоприцельная очередь Аски ушла в никуда.
   Лэнгли предпочла отбежать назад, а вот я слегка присел и вскинул лезвие меча горизонтально перед собой, подперев второй рукой...
   Удар всё равно оказался настолько силён, что кости едва не повыворачивало из суставов, а меня протащило по песку, в котором осталась широкая и глубокая борозда. Стянутое передо мной АТ-поле широкой волной отбросило противника от меня и дало время подняться и начать медленно отступать.
   Глупость? Возможно. Но что-то заставило меня поступить именно так...
   И в это время по ушам ударил крик Аски.
   По позвоночнику пронеслась обжигающая волна холода. Зрение приобрело нереальную чёткость, а время послушно замедлило свой ход.
   Я заторможено повернул голову и, словно в замедленной съёмке, увидел, как в паре сотен метров от меня Ноль-второй с дымящейся и оплавленной грудью валится на спину. А Золотой, будто изготовившийся к старту бегун-спринтер, подаётся вперёд для стремительного рывка...
   Сердце послушно гонит по кровеносным сосудам сначала жидкий огонь, потом - концентрированный холод... И Ева-01 срывается с места.
   Ноль-вторая всё падает и падает, пока я разрываю собственным телом (или телом биомеха?) ставший неожиданно плотным, будто жидкость, воздух.
   Немного... Ещё немного... И...
   Меч отшибает в сторону несущиеся к лежащей в полосе прибоя Еве-02 два золотистых клинка, а левая рука с силой впечатывает спаренные лезвия прямо в "голову" твари.
   Квантовые клинки трещат, но не ломаются. Зато намертво увязают в толстой броне Ангела, и я, ни секунды не колеблясь, отдаю команду на аварийный сброс оружейного модуля. Негромко хлопают пиропатроны, я делаю шаг назад, а коробка с лезвиями остаётся торчать в невольно пятящемся Израфииле.
   Сближаюсь, чувствуя, что режим замедления вот-вот закончится, и со всей силы впечатываю кулак левой руки в короб с парными клинками. Бронированный модуль тут же разлетается на куски, а усиленные бронёй костяшки пальцев вколачивают обломки лезвий глубже в тело Золотого. Это я сделал, памятуя о бое с Гагиилом...
   Поворот на месте, и на Ангела обрушивает уже мощнейший удар меча, который должен был развалить тварь на две части...
   Должен был, но не обязан.
   Лезвие полуторника глубоко врезалось в верхнюю часть туловища Израфиила-2, но затем просто переломилось у основания, не выдержав столь длительного и яростного боя.
   Отшвырнув ставшую бесполезной рукоять, я развернулся, схватил Еву-02 поперёк живота и со всех ног устремился к виднеющемуся совсем уже невдалеке входу в ущелье...
   ...Привычный поток времени обрушивается на меня с грохотом Ниагарского водопада и с такой же силой.
   Неожиданно оказалось, что Ева-02 хоть и более изящна и легковесна, чем моя, но тащить её, в принципе, невозможно. И как я преодолел эти пару километров с такой тяжестью в руках - загадка...
   Кстати, руки и поясница болят просто зверски...
   А вместе с нормальным восприятием реальности пришло и осознание того, что эфир густо заполнен разными голосами.
   - Ноль-первый, ответьте центру. Ноль-первый, ответьте центру...
   - Вот урод, нет, вот же урод...
   - Ноль-первый, ответьте центру. Ноль-первый, ответьте центру...
   - Синдзи, ты меня слышишь?
   - Ноль-первый, ответьте центру. Ноль-первый, ответьте центру...
   - Синдзи, ответь!
   - Здесь Ноль-первый, - мысленно выдохнул я, останавливаясь на месте и осторожно укладываю Ноль-вторую на землю. - У меня - порядок. Принял ре...
   - Молодец, молодец! - перебила меня Мисато. - А теперь слушай сюда. У Аски пошла рассинхронизация от болевого шока, но она уже приходит в норму - повреждения некритичны. Отходите вглубь ущелья - там есть схроны с оружием и энергией. Рей вас заодно прикроет. Рей?..
   - Я поняла, - отозвалась Аянами.
   - Хорошо, - продолжила Кацураги. - Синдзи... Понимаю, что противников двое и это непросто, но...
   - Сделаем, - оборвал я командира. - Здесь местность для битвы получше будет - есть где разгуляться.
   - Хорошо, действуйте. Конец связи.
   - Аска, ты как?
   Поток невнятного бормотания, который был фоном в нашем с Мисато разговоре, стал более осмысленен.
   - Урод, вот же урод... - яростно шептала Лэнгли. - Я убью его. Я убью их! Убью! Убью!
   - Убьёшь, - пообещал я. - Аска, ты мне ответишь или нет?
   - Как же мне фигово...
   - Сильно ранена? Управлять Евой можешь?
   Вместо ответа Ноль-вторая, спустя пару секунд, начала медленно подниматься с земли и встала рядом со мной.
   С юга неторопливо и неумолимо приближалась пара Ангелов. Или один, но в двух лицах?..
   - Вот твари...
   Наверное, если бы Евангелионы могли бы плеваться, подчиняясь командам пилотов, то Ноль-второй сейчас смачно плюнул на землю.
   Бросил взгляд на пляшущие на обзорном экране алые цифры обратного отсчёта - меньше двух минут.
   - За мной, Аска. Нам нужны энергия и оружие.
   - Много оружия, - согласилась Лэнгли. - Синдзи, сможешь ещё раз провернуть такой фокус?
   Два огромных биомеханоида широкими шагами мерили расстояние до виднеющегося невдалеке склада с оружием и лежащими на огромных трейлерах "штепселями", как я их иногда обзывал.
   - Вытащить тебя из-под носа Ангела?
   - Очень смешно, - фыркнула немка. - Нет, так шустро носиться в Еве. Научишь?
   - Мне бы самому научиться...
   И назову я эту технику Быстрые Шаги или там Молниеносная Поступь. Главное, чтобы все буквы в названии Были Заглавными.
   - Контакт, - мягко шелестит в голове голос Рей.
   Мы с Аской синхронно оборачиваемся назад - в полукилометре от нас, в ущелье входят Ангелы-близнецы. Не сговариваясь, тут же несёмся вперёд со всех ног...
   А в нескольких километрах впереди на господствующей высоте во весь рост поднимается Ева-00. На плечах - по двенадцатизарядной пусковой установке 300-миллиметровых неуправляемых ракет "Смерч".
   - Прикрываю.
   Прототип окутывается клубами дыма и огня. Над нами начинают чертить небо чёрными дымными следами ракеты, а на входе в ущелье воцаряется форменный Ад.
   Приказов от центра вновь нет, значит - берём командование на себя...
   - Аска! Берём только мечи и пистолеты - от винтовок толка не будет.
   - А гранаты? Давай хоть по одной?
   - Хорошо. Рей! Как только мы с Аской вступим в бой, берёшь снайперку и стараешься при случае подбить уродов.
   - Принято.
   А вот и "схрон". Провод - в спину, и поставить внутренние батареи на подзарядку. Жаль, внешних поблизости больше нет, а то те, что я брал в бой - уже выработали ресурс. Ах от кабеля не подзарядить...
   Пистолет в левую руку, меч - в правую... И, кстати, сбросить пустые ракетные контейнеры и "вулканы" не помешает...
   - Готов, Синдзи? Пора мочить уродов! Deus vult!
   Лэнгли на пробу крутанула меч.
   - Подожди-ка...
   Арсенал всё-таки оказался маловат, так что единственную гранату я отдал рыжей, зато себе взял пистолет.
   - Аска, надо бросать одиночную работу - нужно убивать Ангелов в паре.
   - Хм. Ладно. А как именно?
   - Одного держим на расстоянии - другого бьём. Рей поможет.
   - Пойдёт. Всё, давай уже в бой!
   - Вперёд!
   Две Евы стремительно рванули вперёд к близнецам, что только что миновали вход в ущелье, испещрённый воронками от попаданий ракет.
   Ангелы размеренно шагали вперёд рядом друг с другом. Места в начале ущелья хватало, так что биться тут было гораздо удобнее...
   Израфиилы сразу же открыли по нам частый огонь из лучемётов, но учитывая нашу скорость и скорость их перезарядки, обстрела можно было почти не опасаться. Аску, как я понял, Золотой подловил в момент собственного приземления после прыжка, когда Лэнгли ещё отходила и не ожидала такой атаки...
   Мы бежали зигзагами, а вокруг нас вспухали взрывы от попаданий потоков энергии, испускаемых Ангелами...
   - У меня обрыв! - крикнула Лэнгли.
   А секунду спустя один из неприцельных выстрелов зацепил и мой кабель.
   - Тогда в темпе!..
   Несмотря на то, что моя Ева была тяжелее, я вырвался на корпус вперёд и первым вступил в бой.
   Телекинетическая волна отбросила Серебряного в сторону, а я тут же обрушил мощный удар сверху на Золотого. Тот сблокировал мой клинок скрещёнными саблями... И тут же подлетевшая Аска всадила ему в бок свой меч. Израфиил-2 отпрыгнул назад, расталкивая нас в стороны. Отбил удар Лэнгли, мой, Лэнгли, ещё один от рыжей... А затем я снёс мечом ему левый наплечник и занёс клинок для нового удара...
   Движение справа. Направил пистолет под рукой в сторону нового врага, и восьмидюймовое орудие коротко рявкнуло два раза. Удары тяжёлых снарядов не пробили защиту наступающего Серебряного, но затормозили его. Поворот к нему. Удар, ещё удар, пока тварь не пришла в себя... Чёрт! Даже слегка сбитый с толку в защите он слишком хорош - с одним клинком против двух у меня слишком мало шансов...
   - Вниз! - голову пронзает крик Аски.
   Пригибаюсь. И тут же надо мной, вращаясь в воздухе, пролетает квантовый нож, по самую рукоять вонзившийся в туловище Серебряного.
   Рывок влево, и мой меч останавливает летящие к Ноль-второму золотые клинки всего лишь в нескольких метрах от крапчатой брони немецкой Евы. Аска проскальзывает за моей спиной, отшибает сабли Серебряного вниз и в лучших традициях гонконгских боевиков бьёт ногой с разворота в "голову" Ангела, растягиваясь почти что в полном шпагате. Израфиила отбрасывает назад, закручивая на месте, и тут же его левый бок разрубает квантовый клинок.
   Надо же, а я даже и не знал, что Евы на такое способны...
   В это время я отвожу лезвия Золотого в сторону и незамысловато бью его по колену... Увы, но если "ОДИНОЧКЕ" я таким макаром перебил ступоход напрочь с первого же удара, Израфиил-2 лишь слегка покачнулся...
   Левая рука описывает короткую дугу, дважды рявкает М1, и оба колена Золотого оказываются простреляны насквозь. Во все стороны бьют фонтаны синей крови, но Израфиил всё так же крепко держится на ногах, резко увеличивая собственное АТ-поле. В лицо словно бы бьёт порыв сильного ветра, но протифазная волна уже летит в ответ, значительно ослабляя защиту Ангела.
   Выстрел, выстрел, выстрел. Золотой медленно отступает от меня назад... И тут рядом с ним раздаётся мощнейший взрыв.
   ...Где-то в нескольких километрах позади меня, лежащая на вершине холма в Прототипе, Рей чётким движением отводит назад исполинскую рукоять перезарядки супервинтовки.
   Стонущие от натуги гидроциллиндры механизма подачи поднимают из магазина бронебойный шестнадцатидюймовый снаряд весом 1108 кг и длиной в 190,8 сантиметров, и три центнера пироксилина в шелковых картузах. Повинуясь могучей руке Евы-00, механизм заряжания досылает снаряд в ствол, загружает в казённик порох и закрывает массивный поршневой затвор. Короткая вспышка-команда, идущая от хрупкого человеческого мозга через толщу ЛСЛ, паутину металлических нитей и воздух - к исполинской игле ударника.
   Управляемый взрыв вколачивает снаряд в сорок нарезов, закручивая по часовой стрелке и бросая вперёд.
   ...Второй выстрел ложится прямо в цель, и верхняя часть туловища Израфиила-2 буквально взрывается ошмётками золотистой брони и синей плоти, вперемешку с потрохами и кровью. На землю валится едва ли не разорванное пополам тело с кое-как держащимися на остатках внешнего скелета-брони руках-лезвиях. И вытягивается безжизненной тушей в озере синей крови.
   - Синдзи! - рычит кто-то у меня в голове голосом Лэнгли.
   Прижав Серебряного к почти отвесному склону холма, Аска сцепилась с ним в клинче. Израфиил постепенно отталкивает Ноль-второго и вскоре должен освободиться...
   Вспышка!
   Немка лишь в последний момент успевает уклониться, и поток излучения не пробивает голову Еве-02, а только сносит ей левый пилон. Серебряный начинает неторопливо надвигаться на Аску...
   Выжидаю пару секунд, а затем захожу к Ангелу с тыла и до середины клинка всаживаю меч ему в спину. Меч увязает, и я без колебаний разжимаю пальцы, оставляя оружие в теле врага. Вытягиваю левую руку - пистолет практически утыкается в заляпанную синей кровью серебристую броню Израфиила, и с минимальной дистанции разряжаю остаток магазина ему в спину. Ангела едва не разрывает пополам в районе пояса и швыряет вперёд, но его ядро, кажется, всё ещё цело...
   - Аска, ядро!
   Отпрыгиваю в сторону, а подскочившая в это время к Ангелу Лэнгли глубоко всаживает ему в брюхо свой меч.
   Израфиил пошатнулся и, заливая всё вокруг реками синей крови, завалился на бок - прямо к ногам Евы-02, пронзённый двумя застрявшими в нём клинками.
   Каким-то образом я понял, что теперь Серебряный окончательно мёртв...
   А вот с его близнецом ещё не всё решено!
   Бросил взгляд на изуродованные останки Золотого... Так и есть - ядро всё ещё цело и светится тускло-бордовым. Бежать самому или послать Аску? Хотя...
   - Рей, ещё снаряд по первому.
   - Есть.
   Вдалеке громыхнул выстрел самой крупнокалиберной в истории винтовки, и чудовищный взрыв прогремел совсем рядом с телом поверженного монстра. В воздухе мелькнуло оторванное взрывной волной золотистое лезвие, пару раз крутанувшееся в воздухе и вонзившееся в землю.
   - Ещё.
   Второй взрыв подбросил останки Израфиила-2 в воздух, оторвав ноги.
   - Чёрт, да он что, заколдованный что ли? - ругнулся я. - Ещё выстрел, Рей!
   - Отставить!!! - прорезался в эфире панический вопль Рицко. - Не трожьте ядро, вандалы!!! Просто вырежьте его из останков и отложите в сторону! НЕ РАЗРУШАЙТЕ ЕГО!
   - Аска, займись, - коротко мотнул головой я, усаживаясь в Еве на землю. Неожиданно накатила дикая усталость и сонливость - захотелось просто лечь, закрыть глаза и уснуть...
   - А чего это я? - как только всё самое страшное оказалось позади, рыжая моментально решила продемонстрировать свой непростой характер.
   - Потому что у тебя энергии ещё минуты на две работы, а Ноль-первая отключится секунд через тридцать.
   - И потому что это - приказ, - вклинилась в радиопереговоры Мисато.
   - У меня ножей не осталось, - пожаловалась Аска. - А руками...
   Я раскрыл правых наплечный пилон, достал нож и легонько швырнул его к ногам Ноль-второго так, чтобы ни в коем случае не попасть в Еву.
   - Держи. Подарок.
   - Лучше бы цветы или конфеты подарил, солдафон... - проворчала Лэнгли, но как-то дежурно, что ли... По-доброму даже.
   - Чёрт, ребята, вы просто молодцы! - продолжала Мисато. - Синдзи, извини, что я сразу к тебе не...
   - Пустое, командир, - устало ответил я, поудобнее вытягиваясь в пилотском ложементе. - Кто же знал...
   - Всё равно стоило прислушаться к твоим ощущениям - они у тебя очень полезные.
   - Согласен...
   Восходящее солнце выглянуло из-за гряды высоких холмов, озарив ущелье Хаконэ своим ярким и тёплым светом. В воздухе раздавалось многоголосое гудение винтов и реактивным двигателей самолётов и вертолётов. Где-то вдалеке по дорогам грохотали гусеницы вездеходов и шуршали колёса машин, мчащихся к месту, где очередной Ангел, единый в двух лицах, был повержен силами специального института НЕРВ.
   Над изуродованными останками одной из тварей, широко расставив ноги, стоял окрашенный в крапчатый камуфляж биомеханоид, зажав в руках крупный багровый шар с торчащими во все стороны нитями, какими они казались на фоне шестидесятиметровой Евы...
   Начинался новый день.
  
  
   Эпилог.
  
   Тишину просторной больничной палаты нарушало лишь негромкое гудение и попискивание медицинских приборов.
   На широкой койке лежал молодой парень, которого мир знал как лейтенанта НЕРВ, пилота Евангелиона-01 Икари Синдзи.
   - Он спит?
   Рядом с кроватью стоял высокий бородатый мужчина в чёрно-золотом мундире высшего командного состава НЕРВ - генерал-лейтенант Икари Гендо. Рядом с ним находился второй человек во всей организации - полковник Козо Фуюцки.
   - Без сознания, - негромко произнёс заместитель Командующего. - Любой бой в Еве сильно истощает нервную систему пилота... Особенно такой напряжённый, как минувший. Лэнгли и Аянами сейчас находятся в соседних палатах.
   - Знаю.
   Некоторое время мужчины провели в молчании.
   - Шрам на щеке - это после Рамиила? - произнёс Командующий.
   -Да. Мы предлагали ему сделать пластику, но он отказался, - Фуюцки слегка усмехнулся. - Сказал, что шрамы украшают мужчину.
   - Правильно сказал, - лицо Икари-старшего было непроницаемо.
   - Думаешь, он всё-таки справится?
   - Конечно. Это же мой сын. Он не может не справиться.
   - Ты продолжаешь называть ЕГО своим сыном, несмотря на всё? - слегка поднял бровь Козо.
   - Разумеется, - всё так же бесстрастно ответил Командующий. - В его душе - душа моего сына, его тело - тело моего сына. И я всегда хотел, чтобы мой сын был таким. Он - человек, полковник...
   - Всё равно мало радости знать, что рядом с тобой под личиной молодого парня скрывается нечто... НЕЧТО.
   - Он - человек, полковник. Просто более совершенный, чем все остальные люди.
   - Неужели эта Комлиментация душ действительно способна дать силу, чтобы уничтожить целый мир?..
   - "...И явится он из места вне времени и пространства, чтобы возвестить конец этого мира", - неожиданно нараспев произнёс Гендо, отчего посреди лета повеяло жутким холодом чёрной полярной ночи. - Да... Он - лучшее, что у нас есть. И он - всё, что у меня осталось... Но он не подведёт.
   - И тогда ЗИЭЛЕ заплатит за всё, - эхом откликнулся Фуюцки.
   - Дорого заплатит, - красноватые стёкла очков Командующего блеснули пламенем Ада. - За всё. И за всех.
   Синдзи Икари, Виктор Северов ещё не знал уготованной ему судьбы...

Конец четвёртой части.

Невельск - Хомутово - Южно-Сахалинск. Март 2011 - декабрь 2012 года.

  
  
  
  
   (англ.) Отпустите меня! Я капитан Рёдзи, НЕРВ!
   (англ.) Эй, солдат! Стоп! Отпустите этого парня и...
   (англ.) Я - майор Кацураги, начальник оперативного отдела НЕРВ-Япония. Отпустите капитана Рёдзи.
   Это не опечатка. Не путать фирмы "Хеншель" и "Хейнкель".
   Самая ядовитая змея в мире, обитающая в Австралии. Её яда достаточно, чтобы убить за раз сто взрослых людей, так что Виктор очень сильно преувеличивает.
   (нем.) Вундербар. Чудесно.
   Ubersoldat (нем.) - Юберзольдат. Совершенный солдат.
   Американский пистолетный патрон калибра 11,43 мм
   Американский пистолетный патрон калибра 12,7 мм
   СР-1 Вектор, он же Гюрза. Российский пистолет.
   Что там, Ганс?
   Англичанин очнулся.
   Очнулся? Зря.
   Что с тобой? Фриц, англичанину плохо!
   Цитата из фильма "Достучаться до небес".
   Деус валт! (лат.) "Так хочет Бог!" Один из кличей крестоносцев.
  
  
  
  
  
  
  
  
  

168

  
  
  

Оценка: 6.29*56  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Успенская "Хроники Перекрестка.Невеста в бегах" А.Ардова "Мое проклятие" В.Коротин "Флоту-побеждать!" В.Медная "Принцесса в академии.Суженый" И.Шенгальц "Охотник" В.Коулл "Черный код" М.Лазарева "Фрейлина немедленного реагирования" М.Эльденберт "Заклятые любовники" С.Вайнштейн "Недостаточно хороша" Е.Ершова "Царство медное" И.Масленков "Проклятие иеремитов" М.Андреева "Факультет менталистики" М.Боталова "Огонь Изначальный" К.Измайлова, А.Орлова "Оборотень по особым поручениям" Г.Гончарова "Полудемон.Счастье короля" А.Ирмата "Лорды гор.Да здравствует король!"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"