Кириллова Наталья Юрьевна: другие произведения.

Морская академия

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 7.24*44  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Да, это она. Ужасная. Неистребимая. Академия.:) ВНИМАНИЕ! Завершено. Часть текста удалена!

  Морская академия
  
  Глава 1
  
  - За что?!
  - Что значит - за что? Это не наказание, адептка Тристен, это обычная практика нашего учебного заведения.
  - Но... но... - Даже слова закончились от избытка эмоций. Хотя нет, несколько осталось... но произносить их вслух в присутствии госпожи ректора не рекомендуется. - Вы не понимаете...
  - Чего я не понимаю? - с удивлением взглянула на меня госпожа Хивен.
  Это унизительно! Не хочу, чтобы меня насмешливо звали "нянька" или, того хуже, "мамочка"!
  А ещё это конец нашей беззаботной жизни, конец нашим грандиозным планам и замыслам! Потому что этот "багаж" будет таскаться за мной повсюду! Разве что в туалет следом не пойдет да на женскую половину общежития, потому как парням туда вход строго воспрещен.
  "Багаж" сидел в соседнем кресле и с отсутствующим видом смотрел в окно, словно речь шла не о нем, а о совершенно постороннем человеке. Я с ужасом покосилась на него и, подавшись к столу ректора, закончила трагическим шепотом:
  - Всех последствий.
  - Каких последствий? - нахмурилась госпожа Хивен. - Если вы о реакции ваших сокурсников, то не обращайте на них внимания, тем более что некоторым из них в своё время также требовалась помощь старших адептов для облегчения процесса адаптации. Я поговорю с магистрами, возможно, следует напомнить учащимся о терпимости и необходимости...
  - Не надо! - вскочила я.
  - Сядьте, пожалуйста.
  Села. За что? Почему?!
  Почему Я?!!
  Неужели во всей академии не нашлось более подходящих кандидатур? Ботана какого или активиста-энтузиаста, который во все дыры лезет, лишь бы первым оказаться?
  - Стандартный срок адаптации - месяц. - Ректор вытянула из-под разложенных перед ней документов брошюрку в ядовито-желтой обложке, пододвинула ко мне. - Памятка для младших кураторов. Ознакомьтесь с ней, адептка, там вы найдете ответы на все возможные вопросы, которые могут у вас возникнуть, а также инструкцию. По всем нестандартным ситуациям обращайтесь к старшему куратору магистру Рашану. Господин Делван, адептка Тристен, можете идти.
  Я встала, плохо гнущимися пальцами нащупала и схватила памятку, вымученно улыбнулась госпоже Хивен.
  - Да, и... - Ректор благожелательно посмотрела на меня поверх очков.
  Что ещё?
  - Не уроните честь и достоинство МОАГИ, - напутствовала госпожа Хивен пафосной фразой из традиционного ежегодного обращения к учащимся. - Удачи.
  Удача мне потребуется. Много-много удачи.
  "Багаж" тоже поднялся, вежливо улыбнулся ректору. Трепетно прижав брошюрку к груди, я поползла на выход, вышла в приемную, пересекла помещение под сочувственным взглядом секретаря госпожи Хивен и ступила в коридор. Позади с тихим стуком закрылась дверь. А затем... чья-то тяжелая рука звонко шлепнула меня по попе.
  Нет, ну за что?!
  Вздрогнув, я ме-едленно обернулась в глупой надежде, что это не тот, о ком я подумала, что это Нокс каким-то непостижимым образом подкрался с тыла или что это просто случайный адепт, которому конечности не жалко... да хоть привидение! Но безумная надежда почила в страшных муках, ибо позади обнаружились только закрытая дверь и по-идиотски ухмыляющаяся рожа "багажа".
  - Ох, и оттянемся мы, сестричка! - радостно возвестил парень, не торопясь убирать руку. - Я только не врубился, что это за муги-уги такие?
  Наверное, это всё-таки наказание. Не знаю, за что именно, но точно наказание!
  - Межмировая Океаническая Академия Глубокого Искусства, - расшифровала я аббревиатуру нашего учебного заведения. - МОАГИ, или Морская академия.
  - Чё, она и правда в море? - с искренним удивлением в серых глазах уставился на меня парень.
  - Да, - кивнула я. Ректор же называла его имя... и из какого мира новенький, а я всё мимо ушей пропустила, не придав поначалу особого значения излагаемой госпожой Хивен информации. Да я вообще посчитала, что к ректору меня вызвали для озвучивания наказания за нашу очередную проделку. - Ну, точнее, посреди океана.
  - Круть! - восхищенно протянул "багаж".
  Из моего мира. Из других с таких словарным запасом не выходят.
  - Слушай... э-э... - Каким бы придурком человек ни казался, нельзя же всю дорогу величать его "багажом"? - Извини, конечно, но я прослушала твоё имя...
  - Максвелл Делван, но для тебя, детка, могу быть кем угодно. - Парень слегка сжал ладонь на моей пятой точке и на редкость похабно улыбнулся.
  Кем угодно? Сейчас ты калекой станешь!
  - Макса будет вполне достаточно, - заверила я. - И не мог бы ты?..
  - Что?
  Действительно идиот или прикидывается?
  Я решительно взяла наглую длань за запястье, сняла со своего тыла, отступила на шаг и демонстративно отпустила перед носом Макса.
  - Первое правило поведения в академии - не хватать адепток за зад, перед и вообще за любую часть тела без их разрешения, если ты, конечно, не умеешь отращивать новую конечность взамен переломанной, оторванной, сожженной или откушенной, - наставительно поделилась я. - Людей у нас много, но нелюдей больше и разводить лишние церемонии они не любят. Ты на какой факультет поступил?
  - Не знаю.
  - То есть? - опешила я.
  - Да не знаю я, - скривился парень. - Это вообще папашкина идея, мне-то и дома неплохо было.
  - А дар у тебя какой? - попыталась я добраться до истины окольными путями.
  - Дар?
  - Дар. Какой у тебя уровень? Какая стихия является основной, а какая второстепенной? Волшебные силы, магия. - Во имя богини моря, это чудо что, действительно не понимает, о чем я толкую?
  Он вообще знает, КУДА поступил?!
  - Вот... хрень! - неожиданно взвыл Макс. - Говорил же я папашке, что это только глюки от дури, а он заладил, видения, видения! Да какие, к харрам, видения! Травка была убойная и всё! А что сбылось... Ну подумаешь, совпало пару раз!
  - А как же ты прошел тесты при поступлении? - жалобно вопросила я. В академию даже нелюди без тестов, оценивающих уровень и направление способностей, не поступают, а тут какое-то... чудо. Лохматое, в безразмерном синем балахоне до колен и пёстрых мешковатых штанах.
  - Не проходил я никаких тестов. - Внезапно парень задумался, нахмурился. - Или проходил, но чёт не помню... может, выпил что?
  - У тебя должны быть соответствующие бумаги. - Например, вон в той зеленой папочке, зажатой у Макса под мышкой. - Дай-ка мне их.
  Я потянулась к уголку папки, но парень вдруг повернулся другим боком, хитро прищурился.
  - Не-е, только за плату.
  - Что? Какая ещё плата?
  - Поцелуй. У тебя такие миленькие губки...
  - Сдурел?! - возмутилась я. - Сам тогда найди направление.
  Макс пожал плечами, развернулся спиной ко мне и принялся старательно разглядывать содержимое папки. Ковырялся он минуты две, и за это время моё терпение оказалось близко к тому, чтобы сдаться желанию придушить сего индивидуума прямо под дверью ректорского кабинета, а потом долго и с мстительным удовольствием измываться над трупом.
  - Это? - Наконец мне под нос сунули лист бумаги.
  Я взяла, пробежала глазами.
  - Да.
  ЗА ЧТО?!!
  Факультет - Морские ведьмы и колдуны. Курс третий.
  Мой факультет. МОЙ курс.
  Я завыла. Тихо, зато с чувством.
  - Ты чё? Плохо тебе? - решил проявить заботу о ближнем Макс.
  - Нет. - Я вернула бумагу парню и поплелась прочь от кабинета. - Мне хорошо. Мне очень-очень хорошо.
  За поворотом коридора дожидались друзья. При виде бледной, с перекошенной физиономией меня Феонна и Анил соскочили с балюстрады открытой галереи.
  - Триш, ну что? - спросил Анил.
  - Она узнала? - потребовала конкретики Феонна.
  Да уж лучше б узнала!
  - Нет, всё гораздо хуже, - пробормотала я.
  - Что может быть хуже? - не понял Анил.
  Следом бодрым шагом вышел Макс, остановился, обозрел моих друзей и особенно декольте Феонны.
  - Какие... - поднял взгляд на настороженно-недоброе лицо Феонны, обрамленное распущенными темно-каштановыми волосами, и продолжил: - Глаза.
  Ну хоть что-то полезное запомнил.
  - Это что такое?! - обернулась ко мне подруга.
  - Меня назначили младшим куратором, - обреченно сообщила я.
  - И кого ты будешь курировать - это? - Феонна указала на парня.
  - Эй, у меня вообще-то имя есть, личность и всё такое, - вмешался Макс. - Я же тебя телкой не зову.
  - Меня? Телкой?! Я, к твоему сведению, не телка. Я русалка, - прошипела подруга и добавила презрительно: - Малёк.
  Рост у парня не самый высокий для представителя мужской половины человечества. Мелкой мне это не так сильно бросилось в глаза, зато куда более рослая Феонна на каблуках оказалась даже чуть выше "малька".
  - А я Макс, - радостно представилось это... недоразумение, схватило Феонну за руку и с энтузиазмом потрясло.
  Всё-таки не запомнил.
  Подруга брезгливым рывком высвободила руку, склонила голову набок. В зеленовато-карих глазах полыхнул огонь. Ох, кажется, кто-то сейчас точно утопленником станет, синеньким таким. Злить русалок не стоит категорически, если, конечно, не жаждешь испытать все прелести утопления на суше.
  - Привет, я Анил, дев, - решил предотвратить надвигающееся убийство приятель. - А нашу русалку зовут Феонна.
  - Так Феонна? А я никак не въеду, что за имя такое прикольное - Малёк, - простодушно выдал Макс.
  Подруга отчетливо скрежетнула зубами, но утопление явно отложила до более удобного случая и отошла.
  - С Тришей ты уже знаком.
  Я вяло махнула рукой и двинулась по галерее в учебный корпус.
  - Знаешь, ты права: лучше бы ректор всё узнала, - негромко заговорила Феонна, поравнявшись со мной. - Что нам теперь делать?
  - Можем никуда не ходить.
  - Ещё чего! - Подруга оглянулась на идущих следом парней и снова понизила голос. - Не собираюсь я подстраиваться под этого головастика. И почему ты?
  - Спроси у госпожи Хивен.
  - Мужское крыло общежития ты ему как показывать будешь? Нам же туда нельзя.
  - Анила попрошу. - К тому же с момента основания академии адепты без устали изобретают и незамедлительно тестируют на себе способы проникновения туда, куда вход воспрещен строго. На другую половину общежития в том числе.
  - И кем головастик будет?
  - Морским колдуном.
  - Что? Он? - определенно не поверила Феонна.
  - Он с нами вместе учиться будет.
  - Но мы уже на третьем курсе...
  - Вот именно.
  - Кто его пустил сразу на третий курс? Он ещё где-то учился? Или он такой сильномогучий и великий маг, что первые два года обучения ему ни к чему?
  - Фео, ну мне-то откуда знать, чем руководствовалась ректор и весь учебный совет при приеме этого... Макса? В кабинете госпожи Хивен он вообще был пай-мальчиком, никаких идиотских рож и дурацкого сленга. - Да что там, я до выхода из ректорской обители вообще от парня ни слова не слышала!
  - Ещё бы!
  Галерея почти закончилась, но день ещё нет и вместе с ним, вероятно, продолжалось моё невезение.
  На галерее, целеустремленно двигаясь нам навстречу, появился Тим. Увидев нашу живописную компанию, остановился, приветливо улыбнулся. Мы тоже замерли... а у меня, поди, выражение лица будто с похорон любимого хомячка и на голове бардак, потому как к ректору вызвали неожиданно и срочно и до кабинета я бежала... но под "мы" подразумевались только мы. Макс к "мы" не относился и не подумал хотя бы притормозить - то ли не заметил, то ли специально. В результате налетел на меня сзади, от внезапного и весьма ощутимого толчка я сильно пошатнулась и с ужасом поняла, что голова, похоже, перевесила... Брошюрка выскользнула из пальцев, мозаичный пол галереи резко приблизился, однако мой многострадальный лик с ним не встретился. Странно. Заливавший галерею солнечный свет загородила чья-то тень, а в талию впилась рука. Я подняла голову. Тень принадлежала метнувшемуся ко мне Тиму, теперь стоявшему прямо передо мной, а рука... вот рука Тиму не принадлежала и смуглому Анилу тоже. Посторонняя конечность вернула меня из положения падающей башни в приличное вертикальное и тут же убралась с талии, мимолётно скользнув по бедру. Я обернулась. Макс невозмутимо ухмыльнулся.
  - Прости.
  Сначала толкнул, потом подхватил, под шумок попытался облапить и всё на глазах парня, по которому я вдыхаю с первого курса! А уж искреннего раскаяния во взгляде - по крупицам пересчитать можно!
  - Ты в порядке? - спросил Тим.
  Я робко посмотрела на свою мечту и кивнула. Почему-то в его присутствии и коленки слабели, и речь отказывала, и мысли позорно дезертировали, и вообще хватало только рассматривать парня украдкой да рассеянно теребить собственные волосы. Хотя ничего особенного в Тиме нет, он отнюдь не объект коллективного девичьего обожания и толпы поклонниц за ним не бегали. Нет, обычный парень с факультета стражей, человек из моего мира, худощавый, с темно-каштановыми волосами, отдельными непослушными прядями падавшими на зеленые глаза с удивительно пушистыми ресницами, всегда притягивавшими моё внимание. Симпатичный, но без смазливости Нокса и его манеры криво, с легким оттенком превосходства ухмыляться.
  - Ты уронила. - Тим быстро наклонился, подобрал с пола и подал мне брошюрку.
  - Спасибо. - Феонна взяла памятку, потому что я просто смотрела на Тима... смотрела... смотрела...
  - И кто из вас счастливчик? - Тим указал на название на обложке.
  - Триш, - охотно поделился Анил.
  - А ты, полагаю, новенький. Я Тим, факультет стражей, четвертый курс.
  - Макс, - отозвался свежеиспеченный "багаж".
  - Факультет ведьм, третий курс, - добавила Феонна.
  - Да? - заметно удивился Тим и глянул на меня.
  Вот бы прямо сейчас провалиться на нижнюю галерею!
  - Что ж, колдуны тоже нужны, - наконец констатировал Тим.
  - Только где находится это загадочное место, интересно? - фыркнула русалка.
  - Вы идете завтра на танцы? - сменил тему парень.
  - Конечно, - подтвердила Феонна. - А ты?
  - Ещё не решил, что предпочесть - танцы или библиотеку.
  - Книги вместо девчонок? Это как? - неожиданно влез Макс.
  - Заткнись, головастик, - порекомендовала русалка. - Тим, а ты заходи после библиотеки, мы рано не заканчиваем и будем только рады.
  - Хорошо, постараюсь успеть. Пока. - Тим обошел нас и двинулся дальше по галерее.
  - Всё, Триш, отомри и дыши нормально, - шепотом напомнила подруга.
  Ой... кажется, я действительно дышала через раз. И, главное, опять не выдавила ни звука. Что ж такое-то?
  - Чё за придурок? - озадачился Макс.
  - Будущий страж, - завистливо вздохнул Анил. - Ты не смотри, что он на девчонку похож, стражи уже на втором курсе обычного человека могут уложить на лопатки за пару минут.
  Похож на девчонку?!
  - Анил! - возмутилась я.
  - Что? - не проникся друг.
  Феонна возвела очи под свод галереи и внесла дельное предложение:
  - Так, сдаем головастика магистру Рашану, это его забота - обеспечить койкоместом, выдать униформу и далее по списку. Надеюсь, госпожа ректор не предполагает, что этим тоже должна заниматься ты?
  Не дай богиня! И так день категорически не задался.
  
  - - -
  
  "Уважаемый младший куратор!
  Поздравляем тебя с оказанной тебе высокой честью стать опорой и поддержкой для юного новичка, только вступившего под своды нашей академии. Должность твоя важна и почетна, ибо путь непростого процесса адаптации подчас бывает сложен и тернист. Иногда тебе придется быть для твоего подопечного опорой в прямом смысле слова, своего рода костылем последней надежды..."
  Чем мне надо быть?! Костылем?! Не хочу быть костылем, тем более для этого... головастика!
  Пожалуй, вводную часть можно пропустить.
  "Пункт 1. Поздоровайся и представься подопечному, даже если вы уже были представлены друг другу ранее. В корректной форме узнай его полное имя и название родного мира, но избегай упоминаний и перечислений возможных статусов, титулов и регалий подопечного. Помни - в академии все адепты равны".
  Ну, этот пункт более-менее выполнен. О статусе не упомянули, хотя какой у Макса может быть статус? Правда, похоже, в академии парень оказался благодаря отцу, но что же это за папа такой, если запихнул сына в саму Морскую академию? В моём мире не так уж и много людей знают о её существовании, и большинство одаренных отбирал совет с ректором, а никак не сами абитуриенты поступали. Непонятное что-то...
  "Пункт 2. Спроси, когда подопечному будет удобно провести ознакомительную экскурсию по академии, и постарайся по мере возможности организовать её в самое ближайшее время. Заранее составь план экскурсии, проследи, чтобы ваш маршрут включал в себя посещение всех наиболее жизненно важных точек академического комплекса, подготовь небольшой рассказ об истории академии".
  Например, где тут можно затариться дурью, о чем у Анила громким шепотом спросил Макс, прежде чем мы торжественно перепоручили новенького заботам магистра Рашана. Пришлось в краткой форме объяснить любителю травки и прочей гадости, что вещи такого рода в академии не приветствуются и если застукают с сигаретой или курительной смесью, то по головке не погладят. Три замечания и вылетишь с треском.
  Я перевернула страницу и надкусила бутерброд.
  "Пункт 3. Обязательно вместе посетите библиотеку. Проследи, чтобы подопечный получил полный комплект требуемых учебников, и помоги с выбором книг для дополнительного чтения. По необходимости давай советы, исходя из личного опыта, но не настаивай и не навязывайся. Всегда будь вежлив, тактичен и доброжелателен".
  Свидание в библиотеке - что может быть романтичнее? С Тимом - да... Он всегда много занимался, однажды я слышала, как парень признался, что для него поступление в академию шанс вырваться из привычного обыденного окружения, прикоснуться к чему-то удивительному, волшебному, стать частью чего-то большего, значительного...
  "Пункт 4. После занятий, в удобное для вас обоих время навести подопечного в его комнате, расспроси, как он устроился, обеспечен ли он всем необходимым..."
  Что-о?! Мне ещё и в гости к Максу сходить? А может, и грелкой побыть на случай, если ему холодно в постели?!
  - Тристен, мои поздравления!
  Начинается!
  Я оторвалась от своего увлекательного чтива, натянуто улыбнулась.
  - Привет, Лэри, - сухо поздоровалась я.
  - Я слышала, ты стала мамой, - с куда более обворожительной, нежели мой оскал, улыбкой продолжила Лэри. - Очаровательный мальчик, да? И как он себя чувствует?
  - Нормально.
  Вот кому надо было сдать Макса. Лариндакак раз энтузиастка-активистка, без её красиво уложенной каштановой головушки не обходится ни одна самодеятельность в академии, будь то подготовка к практическому занятию или балу. Лэри всегда отвечает первой, всё про всех знает, а если не знает, то непременно узнает, у неё самый высокий балл на нашем курсе и, хотя как маг она не слишком одарена, с лихвой компенсирует недостаток силы знаниями.
  - Ты уже провела ознакомительную экскурсию?
  - Нет.
  - Тогда поторопись. Ему уже завтра на занятия, если он вдруг заблудится где, отвечать будешь ты.
  Какая, однако, забота о моём благополучии!
  - Спасибо, учту.
  Может, продать Макса неугомонной Лэри по сходной цене? Пусть проводит ему экскурсии по академии и своей комнате.
  Тяжелая капля томатной пасты, щедро намазанной на котлетку на хлебе, внезапно предательски сорвалась с бутерброда и, поскольку держала я его в руке, да ещё и под наклоном, шлепнулась на голубое форменное платье в районе груди. Богиня, да когда же этот дурацкий день закончится?!
  - О, Тристен, какая досадная неприятность! - насквозь фальшиво посочувствовала Лэри и полезла в свою сумочку. - У меня есть замечательный пятновыводитель с собой. После него даже воспоминаний не останется.
  Не исключено, что и самой испорченной вещи тоже.
  - Нет, спасибо, - торопливо отказалась я и положила бутерброд на расстеленную на скамейке бумажную салфетку. Пошарила по карманам в поисках платочка или хотя бы ненужной бумажки какой.
  - Уверена?
  Как всегда, ни платочка, ни бумажного клочка, зато есть две карамельки, зажигалка и кристалл допуска в лабораторию. В общем, крайне важные и нужные в хозяйстве вещи. А где ключ от комнаты? Помню точно, с утра в кармане был... Неужели опять потеряла?
  - Спасибо, Ларинда, - с нажимом повторила я. У неё никаких срочных дел, случаем, не намечается? - Я сама справлюсь.
  - Тогда всего хорошего. Познакомишь потом с мальчиком, ладно? И не забудь про экскурсию.
  Провалишься ты куда-нибудь или как?!
  - Обязательно, - почти искренне заверила я. - Пока, Лэри.
  - Пока-пока, - попрощалась девушка и наконец соизволила удалиться.
  Я быстро оглядела двор перед учебным корпусом, убедилась, что народу мало и на меня больше никто не обращает внимания, пролистнула брошюрку и вырвала лист с оглавлением. Всё равно оно никому не нужно.Стерла бумажкой пасту с платья, осторожно промокнула остатки, уныло рассматривая безобразное темное пятно. Да, жизнь не бывает полной, если не испачкаешь одежду едой. Придется сбегать переодеться... Ключ!
  Выбросив павший за правое дело лист в урну рядом, я встала со скамейки и заново, как следует, обхлопала карманы. А нет ключа. Шестой за два с половиной года, несмотря на всевозможные заговоры и брелоки-кристаллы, призванные уберечь от этой напасти или указать, где потеря могла остаться. Правильно Феонна говорит, что это особый редкий дар - терять ключи.
  Села, доела бутерброд. Солнце неспешно опускалось за горизонт, окутывая башни и крыши академии искрящейся золотой вуалью, пронизывая галереи последними лучами и отражаясь от высоких окон. Надо сначала подняться в библиотеку, куда ушли друзья, и одолжить у Феонны её ключ, переодеться, сходить узнать насчет седьмого, потом... А-а, экскурсия! Хотя кто экскурсии практически на ночь глядя проводит? Не буду я с Максом ходить по корпусам в харр знает каком часу вечера! И не заблудится он, в конце концов, не он один пойдет завтра на занятия... Угу, только на нашем курсе новенький единственным парнем будет.
  Традиционно большинство парней училось на факультете стражей. На факультетах хранителей и целителей соотношение парней и девушек примерно пятьдесят на пятьдесят, у сирен вообще немного народу - из-за высоких требований к вокальным данным и занимались сирены в отдельном крыле со звукоизоляцией, ибо от иного "чарующего" пения лопались стекла и барабанные перепонки, - а основная часть будущих морских ведьм именно ведьмы, то бишь девушки. Специализация морской ведьмы мало чем отличается от рода деятельности обычных земных, что парней, как правило, не сильно прельщало. И каждая морская ведьма должна пройти ритуал инициации, а я как-то сомневаюсь, что Макс до сих пор... хмм, девственник. Да-да, невинность одно из обязательных условий при поступлении на факультет, по крайней мере, для девушек. После ритуала пожалуйста, делай что хочешь и с кем хочешь, но до того - никакого допуска к телу.
  Я скомкала и отправила салфетку к оглавлению, прижала брошюрку к груди так, чтобы памятка закрывала пятно - пусть наконец-то пригодится и на практике, - и пошла в библиотеку. Друзья, обложившись раскрытыми книгами, сидели за дальним столом в читательском зале и тихо о чем-то спорили, отчаянно жестикулируя в попытках донести свою точку зрения до собеседника.
  - ...воздух надежнее, - поймала я окончание фразы Анила.
  - Дался тебе этот воздух, - не согласилась Феонна. - Чем тебя мой план не устраивает?
  - Напомни-ка, на сколько метров вглубь уходит защитный барьер? Тебе-то ничего, конечно, а мне никакая магия не поможет до него донырнуть.
  Подруга краем глаза заметила меня и неодобрительно нахмурилась.
  - Триш, ты эту памятку теперь так и будешь таскать как знамя гномьей революции?
  Я села на свободный стул рядом с русалкой и убрала брошюрку, продемонстрировав пятно.
  - Чем это ты так? Ты же вроде только перекусить пошла.
  - Перекус это и есть. Вернее, его часть. Томатная паста.
  - На тебя напали помидоры? - хмыкнул Анил.
  - Да, большие и злобные, - серьезно кивнула я. - Фео, кажется, я ключ от комнаты потеряла, не одолжишь свой?
  - Дно океана! Триш, ну сколько можно их терять? - возмутилась подруга.
  Я развела руками. Не знаю, оно само как-то выходит.
  - А ты его на шнурке на шее носи, - посоветовал приятель.
  - Не помогает, - призналась я. - Я так пробовала и в результате утопила один ключ в душевой.
  - Не представляю, как ты ухитрилась, ну да ладно, это диагноз, - констатировал Анил.
  Феонна достала свой, посмотрела поверх моей головы в сторону входа в зал и вдруг прошипела сквозь зубы что-то неразборчивое, но вряд ли цензурное. Я проследила за взглядом русалки. Вот... дно океана!
  На пороге, скользя пристальным взглядом по сидящим за столами, замер магистр Кэйлаш. Заметил нас, чуть прищурился и уверенно, стремительно направился к нашей компании. По мере продвижения магистра стихали все, даже положенные читательскому залу звуки вроде шелеста переворачиваемых страниц и шепота. Мужская половина присутствующих откровенно погрустнела, женская восторженно уставилась на высокого, широкоплечего магистра. В академии хватало преподавателей, похожих на обложку глянцевого журнала, однако Кэйлаш привлекал внимание не только идеальным мускулистым телом, но и не совсем типичной для огненного дева внешностью. В большинстве своём девы кареглазые брюнеты, однако в густой темно-каштановой шевелюре магистра пробивались золотистые пряди, а по пронзительным зеленым глазам и подбородку с ямочкой вздыхала треть адепток и, по слухам, кое-кто из преподавательниц.
  Когда мужчина добрался до нашего стола, тишина в зале стала практически гробовой. Привычно игнорируя обращенные в его сторону страстные, нежные, восхищенные и тоскливые взгляды, магистр посмотрел на разложенные на столе книги, затем по очереди на каждого из нас. Я машинально прикрыла пятно брошюркой.
  - Адептка Райан, - наконец произнес мужчина. - Вы ничего не забыли?
  Зачет же только через неделю, и я усердно готовлюсь... начну готовиться на днях. Или я ещё и старый долг не сдала?
  Из-за спины Кэйлаша высунулся Макс с дурашливой ухмылкой на физиономии и как-то на диво похабно мне подмигнул.
  - Ваш подопечный, адептка, бродил в одиночку возле женского крыла общежития.
  - Говорю же, заблудился, - вмешался Макс.
  - Правда? - явно не поверила Феонна.
  - Вы забыли, каково быть новичком, адептка Феонна? - вкрадчиво уточнил магистр.
  Обычно с Кэйлашом никто не спорил и крайне редко возражал, если не хотел внеурочно демонстрировать на тренировочной площадке практические навыки владения стихией, но сегодня подруга определенно была не в духе и потому не смолчала.
  - Что-то не припоминаю, чтобы в первые дни в академии я шаталась возле мужского общежития.
  - Если мне не изменяет память, вам не приходилось поступать в середине года, - с любезной улыбкой парировал мужчина и вновь обратил внимание на мою скромную персону.
  А я, между прочим, в фан-клубе имени магистра Кэйлаша не состою! Мне Тим больше нравится!
  - Памятка, адептка Райан, - Магистр кивком головы указал на трепетно прижатую к груди брошюрку. - Вы её хотя бы открывали?
  - Д-да, магистр, - выдавила я.
  - Хорошо. Читали? - ласково осведомился мужчина.
  - Да...
  - По диагонали?
  - Нет. - И ведь не вру. Когда на тебя так проницательно смотрят, практически в душу заглядывают, поневоле выложишь всё как есть. - Я читала... первые две страницы.
  - Прекрасно. Большинство ваших предшественников не уходили дальше вводной части. Можно? - Кэйлаш протянул руку.
  Что можно? А-а, брошюрку. Жаль, я с ней почти сроднилась.
  - Первый раз вижу подобное применение памятки, - заметил магистр, покосившись на пятно, и открыл на второй странице. - М-м, где это было? А, вот. "Пункт 2. Спроси, когда подопечному будет удобно провести ознакомительную экскурсию по академии, и постарайся по мере возможности организовать её в самое ближайшее время. Заранее составь план экскурсии, проследи, чтобы ваш маршрут включал в себя посещение всех наиболее жизненно важных точек академического комплекса, подготовь небольшой рассказ об истории академии", - красиво и с чувством зачитал Кэйлаш. Откуда-то из глубин читательского зала донесся характерный глухой стук упавшего тела - вероятно, одна из адепток не выдержала проникновенной, чуть мурлычущей интонации в голосе магистра и рухнула в обморок.
  И почему эта дурацкая экскурсия покоя никому не дает?
  - А мы как раз готовимся! - внезапно нашелся Анил, выудил из разложенных по стопкам книг одну и показал томик учителю. - Вот, "История МОАГИ. Путь от тьмы к свету".
  - Втроём? - усомнился мужчина.
  - Мы помогаем, - добавила русалка.
  - Ясно. Тогда, раз уж вы в библиотеке, заодно сразу приступите к третьему пункту. - Магистр вернул мне памятку. - И не забывайте, адептка Райан, на время адаптации вы отвечаете за своего подопечного так же, как и старший куратор. Справитесь - получите высший годовой балл за общественную деятельность, нет - балл останется низким, какой он у вас обычно есть.
  Засим Кэйлаш покинул зал, сопровождаемый постепенно нарастающими мечтательными вздохами и одиноким разочарованным стоном - наверное, обморочная адептка очнулась и обнаружила, что предмет общественного вожделения соизволил удалиться. А Макс остался.
  - Забудь, - утешила меня подруга. - Вся эта общественно полезная ерунда всё равно идет дополнительно, так что без разницы, какой там будет балл.
  - Не скажи, - заметил Анил. - Если решат выкинуть из академии, то завалишься даже на общественной работе и всё, прости-прощай, страна родная.
  Меня? Выкинуть?!
  За что?!
  - Не слушай ты этого дурака. Уж если обкуренного головастика сюда приняли, то с чего бы тебя выкидывать?
  - Не, рыбка, не буду я делиться с тобой травкой, даже если вежливо попросишь, - вдруг заявил Макс.
  - Это ты мне, малёк? - угрожающе уточнила Феонна.
  - Триш, можно тебя? - проигнорировав русалку, спросил парень.
  Можно. Мне уже всё равно. Хочется только одного - забраться под одеяло и забыть этот день.
  Я бросила брошюрку поверх книг, встала и вместе с Максом вышла из читательского зала в основной. Остановилась возле одного из стеллажей.
  - Тебе уже выдали список учебников? Просто отнеси его библиотекарю, она сама всё соберет...
  - Твоё?
  Что там ещё? Харр побери!
  На раскрытой ладони парня лежал серебристый ключ с выбитым на колечке номером комнаты и фиолетовым брелоком-кристаллом. Мой ключ!
  - Откуда он у тебя?
  - Нашел.
  - Где?!
  - Валялся на полу, там, где этого придурка стража встретили.
  То есть просто лежал на полу галереи? Но как ключ мог выпасть?! И почему Макс сразу решил, что ключ мой?! И...
  Ну всё, головастик, сейчас позову Феонну и получу удовольствие от наблюдения за твоими мучениями!
  - Ты его украл!
  - Ты чё? Говорю, валялся он.
  - Ты толкнул меня, потом подхватил и под шумок залез в мой карман!
  И ведь я не почувствовала ничего! Прикосновение к бедру помню, а что по карману пошарили - даже не заметила!
  - Кончай вопить, - с досадой поморщился Макс. - Если бы я чё у тебя стырил, то возвращать бы точно не стал. Не нужен ключ - так и скажи, себе оставлю.
  - Эй, ты что, верни немедленно! - Я попыталась забрать ключ, но парень сжал мою потерю в кулаке и резко поднял руку.
  - Что мне за это будет?
  Как, опять?
  - Жизнь тебе будет, - заверила я.
  - Чья?
  - Твоя!
  - Она и так при мне, - не оценил предложения Макс.
  Ненадолго, потому что я тебя сейчас сама убью!
  - Пожалуйста, очень тебя прошу, верни ключ. - Всё-таки сначала попробую по-хорошему.
  - Чёт верится слабо, - задумчиво протянул парень и убрал обе руки за спину.
  Ну не гад ли?!
  - Чего ты хочешь? Поцелуй? - пошла на компромисс я.
  - Ну, можем начать и с поцелуя...
  - Слушай, а ты не охамел? И кстати, если вдруг тебя не предупредили - у будущих ведьм никакого секса до ритуала инициации. Вообще. А если кто-то решит настоять, то сработает защита, которую на нас наложили при поступлении. - Никогда не интересовалась, а колдунов правило сохранения невинности касается?
  - Лады, тогда поцелуй, - наконец согласился Макс, но, едва я потянулась к его щеке, - а что, это ведь тоже поцелуй! - отстранился. - Только, чур, настоящий, а не как подружку.
  Богиня!
  - Настоящий? - в глупой надежде обойтись малой кровью уточнила я.
  - Настоящий, - с готовностью подтвердил парень. - Начинай.
  Он ещё и инициативу мне уступает, благородный!
  Я затравленно огляделась, но друзья остались в читательском зале, других адептов поблизости не наблюдалось, а от стойки библиотекаря нас надежно закрывал длинный высокий стеллаж. И начинать вопить "Насилуют!" как-то несерьезно, да и стыдно. Тем более если бы действительно насиловали, давно бы уже сработала защита...
  Глубоко вздохнула, шагнула к Максу вплотную и, обреченно зажмурившись, коснулась губами его губ. Пару секунд так постояла. Засчитано или надо ещё что-то изобразить? Впрочем, хорошего помаленьку...
  На затылок легла ладонь, не позволяя отстраниться. Ответное движение было легким, едваощутимым, скорее оценивающим, чем домогательским, однако зубы я на всякий случай стиснула покрепче, готовая пасть смертью храбрых, но не сдаться на милость врагу. Как ни странно, поцелуй не вызывал ни раздражения, ни отвращения, возможно, из-за того, что парень не лез напролом и даже не пытался... что удивительно.По спине вдруг пробежали мурашки и следом начала опускаться ладонь. Скользнула по шее под распущенными светлыми волосами, прошлась кончиками пальцев вдоль позвоночника до поясницы, нащупала мою безвольно висящую левую руку, перевернула ладонью вверх. Спустя мгновение в ладошку легло что-то холодное и металлическое, а Макс резко отстранился. Звук удаляющихся шагов заставил открыть глаза и обнаружить, что парень ушел. Что, и всё? Я растерянно посмотрела на лежащий на ладони предмет.
  Мой ключ.
  
  
  
  Глава 2
  
  Хорошо под одеялом. Тепло. Темно. Тихо. Ну, почти тихо.
  В комнате над нами распевалась адептка с факультета сирен. Хорошо хоть, не в полную силу, но её заунывное "аааа", растягиваемое на все лады, не стихало уже второй час вопреки угрозам соседок, Феонны в том числе. Под окнами какая-то парочка бурно выясняла отношения под ленивые комментарии обитателей первого и второго этажей. Периодически парочка отвлекалась от собственных разногласий и посылала зрителей в разные места, самыми приличными из которых были океанское дно и ядро планеты, на что скучающие девушки совершенно не обижались и советовали поскорее переходить к страстному примирению.
  Ко всему прочему вскоре под одеялом стало душно. И приступа амнезии или хотя бы кратковременного забытья я так и не дождалась.
  - Да заткнутся они все наконец или нет?! - с соседней кровати прошипела подруга, читавшая при свете ночника.
  Я высунула из-под одеяла голову.
  - Часам к двенадцати, наверное, заткнутся, - предположила я.
  - Часам к двенадцати я их сама поубиваю, - мрачно пообещала русалка и снова уткнулась в книгу.
  Может, попытаться поспать? И решать проблемы разумнее с утра, сейчас уже всё равно ничего путного на ум не придет.
  Я взяла с тумбочки возле кровати плеер, надела наушники, включила музыку и устроилась поудобнее. Признаться Феонне, при каких обстоятельствах "нашелся" ключ, я не смогла, пришлось соврать, что оставила его в комнате и благополучно о том забыла. По-моему, подруга не поверила, однако выпытывать правду не стала. О поцелуе не то, что вслух говорить, вспоминать-то не хотелось. И, пожалуй, это самый странный поцелуй в моей жизни. Что Макс вообще хотел добиться? Очевидно ведь, что ключ парень именно украл, а никак не нашел на галерее.
  - О, какие нелюди к нам пожаловали! - пробилось замечание русалки сквозь льющийся из динамиков голос вокалистки.
  И нет нам покоя ни ночью, ни днем.
  Я нажала на паузу и сняла наушники. Нокс стоял прямо на подоконнике, небрежно прислонившись плечом к оконной раме. Улыбнулся в своей манере, криво и чуть пренебрежительно, и спрыгнул на пол. Нокса обожали многие адептки в академии - то есть те оставшиеся, кто не вздыхал по магистру Кэйлашу или по кому-то третьему, - за симпатичное лицо с пронзительными голубыми глазами, пребывающие в вечном художественном беспорядке каштановые волосы, высокий рост, природное обаяние сына волшебного народа элле и набитую действительно ценными знаниями голову, но сам Нокс, по моим наблюдениям, любил одну-единственную личность - себя.
  - Поздравляю, Триш. Извини, что с пустыми руками - клумба по дороге не попалась.
  - И ты? - вздохнула я.
  - Ларинда растрезвонила о твоём назначении по всей академии, так что готовься, утром будет хуже, - со смешком пояснил Нокс. Прошел к моей кровати и нахально уселся на одеяло. Я еле ноги успела убрать. - И с сегодняшнего дня у меня появился сосед.
  - И кто этот несчастный? - поинтересовалась я.
  - Угадайте.
  Мы с Феонной переглянулись. Если я постоянно теряла ключи, то у Нокса не держались соседи по комнате. Парень старательно и методично выживал любое второе лицо, появляющееся на его территории, и никакие выговоры магистров и вызовы к ректору не исправляли ситуацию. Нокс мог быть весьма располагающим и милым до приторности, когда хотел, и подкопаться под искреннее недоумение, а в чем таком он, собственно, провинился, не удалось пока никому. К тому же учился парень хорошо, академию обещал закончить лучшим выпускником своего курса, и потому госпожа Хивен лишь вздыхала, просила больше так не делать и отпускала адепта восвояси. Стоит ли упоминать, что едва к Ноксу подселяли очередного "счастливчика", как мы начинали делать ставки, сколько же протянет бедолага?
  - Месяц малёк не выдержит, - оживилась подруга. - Слушай, а может, ты прогонишь его по ускоренной программе, и он через неделю вылетит не только из твоей комнаты, но заодно и из академии?
  - Из комнаты - вылетит, гарантирую, а из академии... Мне лестно, что ты столь высоко ценишь мои скромные таланты, Фео, но и я не всемогущ. Твой подопечный, Триш, на особом счету у ректора, госпожа Хивен лично рекомендовала новенького. По её настоянию его зачислили сразу на третий курс, причем без вступительных тестов.
  - С какой это радости столько почестей обкуренному недомерку?! - возмутилась русалка. - Он что, её внебрачный сын?
  - Не похож, - призналась я.
  Нокс пожал плечами.
  Я отложила плеер на тумбочку, села на постели.
  - И что он делает? - рискнула полюбопытствовать.
  - Да ничего. Скарб свой разбирает. Пока похож на безобидного идиота.
  - Что значит - пока похож?
  - Кто знает, на кого он будет похож потом?
  Логично.
  - Мне малёк не нравится, - заявила Феонна. - И он нам мешает.
  - Мне тоже. Но кого волнуют наши малые нужды? - философски отозвался парень. - И что с подопечным, что без него, а за попытку покинуть территорию академии без разрешения вас по головке не погладят.
  - Такое событие случается раз в сто лет, и я должна всё пропустить только потому, что мне, видишь ли, нельзя выйти за барьер? А Триш следующего раза и вовсе может не застать.
  Ибо русалки живут несколько столетий, а мы... остаемся людьми со средней продолжительностью человеческой жизни, и попытки отдельных магов обессмертиться пока ещё заметного результата не принесли.
  Нокс встал, направился к окну.
  - Делайте ставки, дорогие ведьмочки. Посмотрим, кто кого.
  - Я в тебе не сомневаюсь, - заранее поддержала парня Феонна.
  А бедный Макс ещё не знает, на что его обрекли. Жалко несчастного... совсем чуть-чуть.
  
  - - -
  
  Утро началось... Началось, в общем. Едва мы с Феонной покинули комнату, как поздравления посыпались со всех сторон и всех тональностей - от искреннего сочувствия до откровенной издёвки. Как и предсказывал Нокс, дальше дела пошли хуже, ибо в столовой к поздравляющим девушкам присоединились ещё и парни. Нормально позавтракать нам не удалось, пришлось набрать булочек и срочно ретироваться из здания на свежий воздух. За неимением лучших идей мы расположились на деревянных скамейках возле одной из тренировочных площадок. Здесь хоть тихо и малолюдно - первые пары ещё не начались, а немногочисленные любители оттачивать навыки практического владения стихией с утра пораньше предпочитали именно тренироваться и не обращали внимания на происходящее за пределами ограждающих площадки белой сетки и защитного купола.
  Мы поели, посидели чуть, наслаждаясь утренним солнышком и покоем, и засобирались на занятия. И тут я вспомнила!
  - Харр побери!
  - Что? - полюбопытствовала подруга.
  - Я забыла! - простонала я. И ведь поздравляли все, поздравляли, глупые вопросы задавали, намёки разной степени похабности делали, в остротах соревновались, а что главный виновник торжества где-то там остался, и не заметили.
  - О чем?
  - О ком! О мальке... тьфу, то есть о Максе!
  - Нашла о ком помнить, - фыркнула русалка.
  Я же экскурсию ещё не провела! И вообще, надо было хоть через Нокса договориться, где мы можем встретиться с утра - в мужское общежитие я не пойду, но на пару-то проводить новенького нужно, раз уж я его куратор. Возьмет и заблудится опять, залезет не туда, а кто виноватым будет? Правильно, я.
  - Кэйлаш сказал, я за него отвечаю... - Обо что бы тут головой побиться в приступе самобичевания, а?
  - Не переживай ты так, малёк того не стоит. - Феонна встала, накинула лямку сумки на плечо. - Пойдем поищем Нокса, уж он-то наверняка знает, где его сосед.
  Подхватив свою сумку, я тоже поднялась, уныло поплелась за подругой. Сплошные проблемы от этого Макса!
  На территории академии четыре открытые тренировочные площадки разного размера и с разной степенью защиты, и между ними обычный маленький стадион для поддержания здорового духа в адептах. К учебному корпусу мы по старой привычке направились напрямую через стадион и уже на середине зеленого поля с футбольными воротами услышали шум. Остановились, переглянулись озадаченно. Шум доносился с западной площадки и больше всего походил на вопли болеющих зрителей на спортивном соревновании. Русалка посмотрела на меня вопросительно, я пожала плечами и мы, разом прибавив скорости, двинулись на шум. На подступах стало ясно, что ничего не ясно. Добрая половина адептов так плотно облепила ограждающую сетку, что разглядеть происходящее на самой площадке не удалось, а те, кому талант позволял успешно левитировать, и обладатели крыльев ещё и висели в воздухе над головами стоящих на земле, полностью закрывая обзор. Верхушка купола ярко мерцала зеленым, подтверждая, что внутри кто-то отнюдь не разминался, народ одобрительно кричал и свистел.
  - Эт-то ещё что такое? - громко вопросила Феонна.
  Ответом русалку не удостоили, однако подруга не из тех, кто отступает перед трудностями. Цапнув меня за руку, Феонна обошла площадку, шаря внимательным взглядом по головам собравшихся, и наконец, обнаружив искомое, решительно нырнула в кольцо адептов. А меня спросить? Не люблю лезть в толпу, все толкаются, пихаются, пока не поднажмешь, вперед не пропустят и того и гляди сумку оторвут. Почти общественный транспорт моего мира в час пик.
  - Анил! Эй! - Работая локтем, а иногда и коленом, русалка добралась до долговязой черноволосой фигуры приятеля, тряхнула за плечо. - Эй!
  - А-а? - таки соизволил оглянуться Анил. - А, привет.
  - Что происходит? - повторила насущный вопрос подруга.
  - Как что? - удивился приятель. - Или вы не слышали?
  - С утра мы слышали только поздравления во всех возможных вариация, - ответила я, прижала сумку покрепче к боку и протиснулась между друзьями.
  - Нокса прищучили.
  - За что?! - ахнули мы с Феонной.
  - Кэйлаш поймал его вчерана территории женской общаги.
  - Ну да, он к нам вчера вечером заходил... то есть залетал, - заметила я. И не первый раз. Знаю, многим казалось странным, что Нокс снисходит до чисто дружеского общения с двумя девушками, тем более ничем не выделяющимися среди прочих адепток, но мы давно привыкли и к его компании, и к выходкам, и к визитам прямиком в комнату. - Всё как обычно, мы поболтали немного, и он ушел... то есть улетел.
  - Это к вам он только залетел, а потом полетел тискать какую-то ведьму-первокурсницу, - радостно пояснил Анил.
  - Так нельзя же, - неуверенно напомнила я.
  - А Нокс решил узнать, до какого мес... момента можно. Во всяком случае, так он и сказал магистру, когда тот застукал Нокса и ведьмочку в палисаднике возле вашей общаги.
  - Не под нашими окнами, надеюсь? - нахмурилась русалка.
  - Под нашими занято было, - вздохнула я. Не говоря уже о соседке-сирене, своими распевками отбивающей любой настрой, кроме убийственного.
  Купол мигнул, народ вокруг взревел. Я встала на цыпочки и вытянула шею, но впередистоящие головы загораживали всё.
  - Что там хоть происходит? - жалобно поинтересовалась я.
  - Магистр пытается научить Нокса приличным манерам. Силовыми методами, - откликнулся Анил и неожиданно подпрыгнул. - Да-аа!! Давай!!
  - Ты за кого? - сухо осведомилась Феонна.
  - За всех.
  - Это как? - не поняла я.
  - Нокс мне готовиться к зачетам помогает и конспекты переписывать дает, поэтому я за него. А Кэйлаш мой преподаватель и соотечественник, поэтому я и за него тоже. Ну разве это удар?!
  Воздух под куполом искрил от схлестнувшейся внутри магии, зеленая пелена мерцала всё ярче. Сила элле против силы огненного дева, бескомпромиссность юности против рассудительности зрелости - такое не каждый день увидишь. А я вообще ничего не увижу!
  Внезапно Феонна нахмурилась сильнее и продолжила пробиваться вперед. А руку мою отпустить?! Я сдавленно пискнула, ощущая тычки со всех сторон, и как неохотно отодвигаются адепты, пропуская нас дальше. Первый ряд прочно оккупировали визжащие девушки. Наверное, воздыхательницы Нокса и магистра и на сетке бы повисли гроздями, если бы не наложенная на ограждение защита. Стоять затруднительно - перевозбужденные девицы толкались активно и местами чувствительно, самые первые не желали сдавать удачно занятых мест, задние упрямо напирали, дышать почти нечем. Богиня! Интересно, конечно, посмотреть на "схватку века", но не ценой оказаться задавленной, знаете ли!
  - Фео, может, пойдем, а? - робко предложила я. - Анил потом всё перескажет и даже покажет в лицах.
  Подруга неопределенно качнула головой, сосредоточенно глядя на площадку. Лазурно-голубое сияние окутало пространство под куполом и тут же взвилось темно-красное, оттенка запекшейся крови. Понятно, что каждый использует не всю силу: это запрещено и на площадках стоят ограничители, но и половина впечатляла... если бы мне было видно что-то ещё, кроме сходящихся и расходящихся силовых потоков вверху.
  Красное поглотило голубое и на секунду под куполом даже потемнело. Часть адепток завопила громче, часть наоборот, напряженно притихла. Магистр победил? И вдруг... наступила тишина. Правда, только в первом ряду, сзади продолжали орать. И возможно потому, что стояли мы практически в первом, я и услышала глухой удар. Голубая вспышка, и тишина волной покатилась дальше. Умолкли все, в воздухе разлилось всеобщее недоверчивое удивление. Я высвободила руку из почему-то ослабевших пальцев Феонны, осторожно передвинулась в сторону, к девушке ниже меня ростом, и наконец смогла обозреть место действа.
  Магистр Кэйлаш, в одних чёрных брюках и взлохмаченный, лежал на земле. Нокс, тяжело дышащий, но с неизменно самодовольной улыбкой, в мокрой от пота, липнущей к телу форменной рубашке и покрытых бурыми пятнами штанах, стоял в паре метров от поверженного противника и торжествующим взглядом победителя обводил зрителей. Нокс уложил магистра на лопатки?! Как такое в принципе возможно?!
  Голубое сияние медленно таяло в солнечных лучах, народ молча и потрясенно взирал на невиданное доселе зрелище - адепта-третьекурсника, победившего магистра в схватке, пусть бы и тренировочной. Парень же, взглядом отыскав среди зрителей нас, отвесил в нашу сторону шутовской поклон. Я покрутила пальцем у виска, выражая своё честное непредвзятое мнение о ситуации. Нокс удивленно поднял брови, явно ожидая более восторженной реакции.
  - Могу я узнать, по какому поводу собрание? - неожиданно нарушил тишину голос госпожи Хивен.
  Живое кольцо вокруг площадки мгновенно пришло в движение. Адепты засуетились, пытаясь броситься врассыпную, но если задние ряды порадовались тому, что они задние, и улепетнули первыми, то передним сбежать столь же резво не удалось. Девицы отхлынули от сетки, бестолково заметались. Меня снесло назад и, кажется, не упала я просто потому, что падать было некуда, со всех сторон люди и нелюди тяжелым напирающим коконом. Только бы сумку не потерять в этой толчее! И где подруга? Ведь рядом же была...
  - Фео! - попробовала позвать я. - Феонна! Ай!
  Кто-то наступил мне на ногу. Ещё кто-то так сильно толкнул в спину, что я едва удержалась на своих двоих. И не видно ни харра, не понятно, куда хоть бежать...
  Внезапно на плечи легла рука, властно прижала к телу и куда-то увлекла. Я лишь опустила голову и стиснула несчастную сумку, глядя исключительно себе под ноги, дабы не споткнуться. Владелец руки прокладывал путь быстро и уверенно, да и чем дальше от площадки, тем свободнее становилось, даже дышать уже легче. Где-то позади гремел возмущенный голос ректора, но я особо не вслушивалась. И подняла голову только когда утоптанная земля возле площадок сменилась тропинкой маленького парка, начинавшегося сразу за тренировочными точками. Учебный корпус вообще-то немного в другой стороне.
  Мы остановились, я посмотрела на нечаянного спасителя и осознала - нет в жизни счастья. Вот нет того удачного стечения обстоятельств, благодаря которым в книгах и фильмах двое встречаются, влюбляются, ну и далее по списку. Нет и всё тут.
  - Ты как? - заботливо осведомился Макс. - Жива? Не сильно бока помяли?
  Жива. И даже не сильно помята. Но почему, почему ты не Тим?!
  - Что с тобой? - нахмурился парень и потянул было свободную руку к моему лицу, однако я поспешно вывернулась из объятий и отошла на несколько шагов.
  - Ничего, - ответила быстро.
  - А чё вид тогда, будто пыльным мешком оглушили?
  А что не так с моим видом?
  - Я не ожидала, - честно призналась я.
  - Я тебя искал. Ты ж вроде экскурсию должна мне провести, не?
  Должна. Но сейчас на прогулки по академии времени уже нет.
  - Нам на занятия пора.
  - Лады, погребем на занятия, - покладисто согласился Макс.
  - Да, и... - И не хочется, а надо. Всё-таки вывел из толпы. - Спасибо.
  - Пожалуйста, - кивнул парень и хитро прищурился. - А награда мне за это будет?
  Будет. Сумкой по наглой физиономии!
  Я развернулась и направилась к виднеющемуся за деревьями учебному корпусу. Макс последовал за мной, но глупых вопросов, к счастью, больше не задавал.
  Во дворе перед центральным входом ожидаемо толпились адепты и расходиться, судя по всему, не торопились. Поплутав среди возбужденно передающего из уст в уста последние новости народа, я наконец-то пробилась к Анилу. Размашисто жестикулируя, приятель пересказывал подробности боя соседу по комнате, светловолосому инкубу Хирши, и парочке парней-оборотней со своего курса.
  - Анил! - Приблизиться со спины к увлеченному повествованием другу я не рискнула и вклинилась в тесный кружок со стороны Хирши.
  - Триш, куда вы с Фео провалились? Нокс победил, представляешь? - затараторил Анил. - Самого Кэйлаша победил! Да этот день запомнить надо! Нет, лучше увековечить в хрониках академии, это же историческая дата! И я был её свидетелем!
  - Ты Фео не видел? - перебила я бурные восторги.
  - Поверить не могу, что мне довелось при этом присутствовать... Фео? А разве она не с тобой?
  Действительно, вдруг подруга рядом стоит, а я её в упор не замечаю?
  - Наверное, если бы Фео была со мной, я бы не спрашивала. Я потеряла её в толпе.
  - Не знаю, не видел, - растерялся приятель. - Да когда госпожа Хивен пришла, такая давка началась, я и сам насилу выбрался.
  - А почему победителя не чествуют? - спохватилась я. Чтобы Нокс да отказался от повышенного внимания и обожания почти половины академии?
  - Нокс у ректора, - пояснил Хирши. - Только не думаю, что она там его чествует, четвертует разве что.
  - И Кэйлаш тоже, - добавил один из оборотней. - Сдается, доигрался-таки магистр со своими нетрадиционными методами наказания.
  - И чё, чувак реально победил? - поинтересовался Макс из-за моего плеча.
  - Победил, - с гордостью подтвердил Анил, внезапно огляделся и понизил голос: - Магистр отвлекся.
  - На что? - решил уточнить Хирши.
  - Это у Кэйлаша спросить надо. Я своими глазами видел, вот как вас сейчас: он прижал Нокса, победа была на его стороне... и неожиданно посмотрел в сторону барьера. Ну, Нокс и воспользовался тем, что Кэйлаш на секунду ослабил контроль над силой, и ка-ак шарахнул. Магистр и опомниться не успел, как оказался на лопатках.
  - Со стороны барьера были только зрители, - справедливо заметил Хирши.
  Точнее, зрительницы. Тех, кто стоял дальше, с площадки при всём желании не разглядишь.
  - И первым рядом одни экзальтированные фанатки торчали, - с досадой добавил второй оборотень.
  - Значит, среди нас ходит виновник поражения магистра, - сделал вывод приятель и почему-то ну очень подозрительно посмотрел на меня.
  - Я даже ничего не видела, - возмутилась я. - И меня тоже вряд ли было видно хоть откуда-нибудь.
  - Так магистр застукал Нокса с какой-то телкой возле женской общаги, не? - задумчиво припомнил Макс.
  Анил кивнул.
  - А чё сам магистр возле общаги потерял?
  И что это за грязные инсинуации?
  - Может, опять искал некоторых любителей блуждать возле женского крыла? - ехидно предположила я.
  - Всё тип-топ было - я в комнате весь вечер был, у меня и свидетели есть, - возразил Макс. - Чё я, дурак, дважды на одном и том же палиться?
  А кто тебя знает?
  - Пара вот-вот начнется, - попробовала я призвать друзей к порядку, пока разговор не свернул в совсем уж дремучие дебри.
  - Да какая пара, когда происходит ТАКОЕ?! - взмахнул руками приятель.
  - Как хотите, - пожала я плечами и двинулась к входу.
  Поднялась на крыльцо, вошла в здание, пересекла просторный холл, полный гомонящих адептов, взбежала по ведущей в западное крыло лестнице на четвертый этаж и направилась к лаборатории зельеварения. Потянулась открыть дверь лаборатории, однако Макс меня опередил, предупредительно распахнув створку перед моим носом.
  - Спасибо, - поблагодарила сухо и шагнула в помещение. - Фео?!
  Подруга, уже сидящая за нашим столом возле окна, подняла голову, чуть скривилась при виде моей новой тени. Я торопливо подошла к столу.
  - Ты где была?!
  - А ты куда пропала? - раздраженно отозвалась русалка. - Специально ведь держала тебя покрепче за руку, чтобы не потерять.
  - Извини, - смутилась я. - Хотела глянуть поближе, что там происходило.
  - По крайней мере, поздравлять тебя больше не будут, - вздохнула Феонна. - Теперь есть тема и поинтересней.
  - С чем поздравлять? - немедленно полюбопытствовал Макс.
  - Ни с чем, - огрызнулась подруга.
  Я села на второй стул. Парень осмотрел пока пустующую лабораторию и выжидающе уставился на меня. И чего он от меня хочет?
  - Сядь куда-нибудь, не стой над душой, - буркнула русалка.
  Макс сел. На третий стул за нашим столом.
  Хорошие ведьмы должны уметь работать не только поодиночке, но итрадиционной триадой и в ведьмином круге, поэтому ещё на первом курсе нас разбили на тройки. За два года составы троек неоднократно менялись, некоторые девушки переходили от одной группы к другой - не всем удавалось найти общий язык с первого раза и не разойтись во мнениях в дальнейшем, - зато к третьему курсу мы уже точно знали, кому и с кем комфортнее. На многих занятиях мы сидели именно по трое, а столы в лаборатории были рассчитаны как раз на троих. И в нашей тройке свободного места не было.
  - Ты куда сел?! - возмутилась Феонна.
  - Сама сказала: сядь куда-нибудь. Чё опять не так? - явно не понял парень.
  - Всё не так! - неожиданно вспылила подруга. - Проваливай отсюда, здесь уже занято!
  - Где написано? - спокойно поинтересовался Макс.
  - Сейчас напишу... - угрожающе пообещала русалка. - Тебе где удобнее прочитать: на своей физиономии или можно пониже расписаться?
  Что-то Феонна совсем не в настроении сегодня.
  - Ведьмы работают по трое и у нас уже есть третий, - попыталась прояснить ситуацию я и тоже оглядела лабораторию, вспоминая, кто какой стол занимал. - Поэтому не мог бы ты пересесть... э-э... вон туда?
  Парень проследил за моим указующим взмахом руки, однако новым посадочным местом в заднем ряду не особо вдохновился, по-моему.
  - И кто там сидит?
  - Никто.
  - И чё я, как дурак, буду там сам с собой тусоваться?
  - Тебе, наверное, не привыкать... самому с собой, - ядовито и многозначительно ввернула подруга.
  - Слышь, рыбка, зарываешься ты что-то, - почти благодушно парировал Макс и с участливой улыбкой предположил: - ПМС, да?
  Может, встать и сбежать, пока не поздно? А то, кажется, сейчас эти двое будут убивать друг друга, а я сижу между ними на линии огня...
  Дверь открылась и в помещение вошла магистр Лалит со стопкой бумаг в руках. Парень мгновенно вскочил, магистр замерла, удивленно рассматривая единственного свежеиспеченного колдуна в группе.
  - Новенький? - с улыбкой уточнила Лалит.
  - Максвелл Делван, - представился парень и поклонился. Так церемонно и элегантно, что я ошалело уставилась на это чудо, а Феонна недоверчиво нахмурилась.
  - Очень приятно, - кивнула магистр. - Магистр Лалит Падмини, ламия, преподаватель зельеварения и любовной магии, куратор вашей группы В-3. Триша, я слышала, тебя назначили младшим куратором?
  - Да, - неуверенно подтвердила я.
  - Прими мои поздравления. Должность интересная, но и ответственная.
  Про ответственность я уже поняла, а с какого момента должно стать интересно?
  - Садитесь, - разрешила Лалит и прошла к своему столу перед доской.
  Макс сел. Всё туда же.
  Вслед за преподавателем в лабораторию ввалились запыхавшиеся адептки, шумно и торопливо заняли свои места. Только Ксанти осталась стоять возле нашего стола, переводя недоуменный взгляд с нас на посягнувшего на её стул чужака.
  Феонна решительно подняла руку.
  - Магистр, нельзя ли новичку пересесть куда-нибудь? - спросила подруга. - С нами уже сидит Ксанти.
  Лалит осмотрела перешептывающихся и косящихся в нашу сторону адепток, задержавшись на пустом столе у задней стены.
  - Максвелл, уступите, пожалуйста, место Ксанти, возьмите свободный стул и садитесь к вашему куратору. Откройте тетрадь и приготовьтесь внимательно слушать и быстро записывать, вам предстоит многое наверстать.
  Под не стихающие шепотки и даже хихиканье Макс отправился за стулом, позволив растерянной Ксанти занять её законное место. Вернулся, поставил стул сбоку. Пришлось нам всем вставать, сдвигаться теснее, а мне ещё и поменяться с Ксанти, поскольку светловолосая русалка демонстративно положила свой конспект передо мной и крайне выразительно на меня посмотрела. Нет, ну все хотят, чтобы между ними и новеньким был кто-то третий, а мне оно, значит, не надо?
  - Девушки, Максвелл Делван, ваш новый однокурсник, - представила парня магистр. - Искренне надеюсь, что вы будете выше насмешек и пренебрежительного отношения, продиктованных сложившимися в наших мирах стереотипами. Мне, как преподавателю со стажем, отрадно видеть молодых людей, не боящихся перешагнуть через границы условностей.
  - Магистр, - подала голос Лэри. - А как же наши триады? Ведь их теперь там четверо.
  - Пока Максвелл будет наблюдать и учиться, - пояснила Лалит и повернулась к нам. - Допуск к практическим занятиям вы получите только через месяц при условии успешной сдачи зачетов и с одобрения моего и декана факультета морских ведьм. Уверена, Триша поможет вам подготовиться к зачетам.
  Кто? Я?! А меня спросить?
  - Теперь возвращаемся к теме прошлой лекции "Снятие и ликвидация негативных воздействий любовных зелий". Максвелл, начинайте записывать, пропущенной частью материала с вами Триша поделится позже...
  Я достала и открыла конспект. Парень извлек откуда-то из-под полы не заправленной рубашки тоненькую тетрадочку в косую линейку и ручку, пристроил тетрадь на угол стола, нахально вытянул одну ногу на проход и действительно начал писать. Почерк у Макса оказался мелкий, убористый, даже букв не разберешь, не то что отдельных слов, магистру парень внимал с лицом серьезным и почти одухотворенным, с восторгом наблюдая за прохаживающейся вдоль доски ламией. И кто только форму новичку выдавал?! Рубашка откровенно велика, рукава до локтей закатаны, но проблему это не решало. Брюки тоже явно длиннее, чем требовалось, штанины подвернуты выше щиколоток, выставляя на общее обозрение далеко не новые синие кроссовки и желтые в красную полоску носки.
  За что мне такое наказание, а?
  Внезапно я поймала заинтересованный взгляд Лэри. Девушка со своей тройкой сидела за первым столом в соседнем ряду, мы занимали второй, и периодически Лэри оборачивалась, с любопытством изучая Макса. Заметив, что и я смотрю на неё, девушка ни капли не смутилась и оборачиваться не перестала, только теперь поглядывала и на меня. Хитро и насмешливо.
  Харр побери, только нездорового интереса Лэри мне и не хватало! Я постаралась сосредоточиться на теме лекции и мягком певучем голосе магистра, но внимание Лэри всё равно раздражало.
  По окончанию пары Лалит уточнила, что на следующем занятии будет лабораторная практика, велела подготовиться как следует и ещё раз напомнила, что Макс пока выполняет роль наблюдателя, что подразумевает подготовку усиленную. И когда надо начинать заниматься с подопечным? Сегодня у нас танцы, сегодня я точно не могу, завтра мы идем в библиотеку, штриховать огрехи плана, а послезавтра...
  - Тристен, ты обещала нас познакомить с новеньким.
  Только магистр собрала бумаги и переступила порог лаборатории, как сопровождаемая верной свитой в лице своей тройки Лэри уже облепила наш стол. Остальные адептки тоже не торопились покидать помещение, с жадным любопытством поглядывая на нас.
  - Знакомься, кто тебе не дает, - пожала плечами Феонна и встала. Ксанти потянулась следом.
  - Привет, меня зовут Ларинда Вит, - представилась Лэри. - Я из Железного мира, а ты из какого?
  Как будто наша вездесущая энтузиастка не успела выяснить данной, несомненно, строго засекреченной информации!
  Я кинула конспект и ручку в сумку, тоже встала. Макс, напрочь проигнорировав Лэри, вскочил одновременно со мной, запихнул свою тетрадку в карман штанов, отнес лишний стул обратно и быстрым движением забрал у меня сумку. Какого... какого он творит, в общем?! Парень же взмахом руки указал на дверь, пропустил меня вперед. Чувствуя себя полной идиоткой, я пересекла лабораторию под удивленные взгляды притихших однокурсниц, вышла в коридор. Словно мало позора на мою несчастную голову!
  - Какая у нас следующая пара? - поравнявшись со мной, осведомился Макс.
  - Техника безопасности, - машинально ответила я. Кажется, и в коридоре все мимо проходящие адепты таращились исключительно на меня. Или это паранойя начинается...
  - Кто ведет?
  - Магистр Нилам.
  - Здесь все магистры огненные девы?
  - Больше половины.
  Внезапно парень поддержал меня под локоть, притянул ближе к себе, уберегая от столкновения с промчавшимся мимо адептом.
  - Что ты делаешь? - почему-то шепотом спросила я, с ужасом отмечая косые взгляды. Не то чтобы влюбленные парочки в стенах академии не приветствовались, скорее не поощрялось проявление чувств в учебное время и в учебном корпусе. В выходной, после занятий, на танцах - пожалуйста, и то преподаватели за ведьмами приглядывали повнимательнее. Защита защитой, а экспериментаторов вроде Нокса хватало.
  Да и мы-то не влюбленная пара, тьфу-тьфу!
  - Стараюсь быть вежливым, - невозмутимо ответил Макс. - Куда идем?
  - Третий этаж, аудитория номер восемнадцать, - пролепетала я. Что-то ведь не так, а что именно - никак моим ошалевшим мозгом не ухватывалось.
  Мы спустились на третий этаж, дошли до нужной аудитории, причем я даже не смотрела, куда иду, парень сам довел меня до места. Феонна и Ксанти догнали нас уже в аудитории.
  - Ну что, малёк, надеюсь, ты осознаешь, что нажил себе врага? - насмешливо сообщила Феонна.
  - Тебя, что ль? - полюбопытствовал Макс.
  - Да я просто безобидная золотая рыбка по сравнению с кракеном по имени Лэри, - рассмеялась русалка. - Так откровенно пренебречь вниманием её величества Ларинды Прекрасной, когда она снисходит до тебя, убогого смертного? А ты отчаянный. Самоубийца. Удачи тебе. Триш?
  Да иду я, иду...
  - Триш, - негромко окликнул парень и, едва я обернулась к нему, вернул сумку.
  Мы втроём поднялись к нашему столу, Макс задержался возле подножия лестницы, ожидая, пока мы рассядемся. Ксанти через плечо покосилась на парня и дернула меня за рукав формы.
  - Он всегда такой предупредительный? - шепотом полюбопытствовала русалка. - Твою сумку носит, двери открывает?
  Какой он?!
  - По-моему, он просто выделывается перед Лэри, - возразила Феонна. - Теперь-то она его точно запомнит, а так побегала бы вокруг, да и забыла бы благополучно через недельку.
  - Фео, у нас столько внимания от русалов можно дождаться лишь в нерестовый период, - с ноткой зависти напомнила Ксанти.
  Какой период?!
  - В отличие от большинства рас, мы не образуем постоянную пару, спарились и забыли. Триш, не бледней - малёк не русал, так что не волнуйся. И я рядом.
  - Что вовсе не означает, что он не хочет со мной спариться, - буркнула я.
  - Хотеть не вредно. Тем более ведьму.
  Макс поднялся к нам, снова занял место возле прохода. В аудиторию вошли адептки из нашей группы. Лэри болтала о чем-то с подружками и не удостоила даже косым взглядом ни нас, ни парня. И ладно.
  Техника безопасности и остальные пары прошли, к моему огромному облегчению, без эксцессов и лишнего внимания. Макс вел себя тихо, старательно всё записывал в тетрадь, причем в ту же самую, говорил мало, в наши беседы почти не встревал и к окончанию занятий мы перестали парня замечать. Тем более во время обеда главной темой обсуждения по-прежнему оставались поединок и его участники. Отловив в столовой Анила, мы узнали, что Нокса и Кэйлаша из кабинета ректора выпустили, однако на парах не появился ни тот, ни другой, равно как и неизвестно было, что именно получил каждый в качестве наказания. Кто-то предположил, что Нокса отчислили, а магистру светит перевод из академии в какое-нибудь другое подразделение Департамента, где не потребуется разводить столько церемоний. В отчисление Нокса поверили не все - ещё бы, с его-то обаянием и умением влиять на людей, противоположный пол в частности, - зато поклонницы Кэйлаша клятвенно пообещали устроить коллективную забастовку в случае перевода кумира из стен академии.
  После занятий большинство разбрелось по комнатам, готовиться к танцам. Танцы проводились раз в две недели в большом зале на первом этаже крыла сирен. Разумеется, под присмотром нескольких магистров. Алкоголь если и встречался, то лишь пронесенный тайком и в малых количествах - некоторые адепты ухитрялись привозить с каникул в родном мире запас пива или чего покрепче, но, опять же, много не привезешь, охранные заклинания, проверяющие багаж на предмет выявления запрещенного, не дремали. Отдельные гениальные личности баловались самогоном, рискуя вылететь из академии. Лично мне танцы нравились и без дополнительных средств расслабления. Если бы ещё и Тим появлялся там почаще...
  Макс без напоминаний и сам ушел к мужской половине общежития, мы с Феонной распрощались с Ксанти на втором этаже, поднялись на четвертый и, обсуждая по дороге выбор наряда, направились к нашей комнате. Подруга открыла дверь своим ключом, вошла. Я следом, одновременно захлопывая створку. Внезапно русалка умолкла на полуслове, замерла.
  - Нокс?
  Я выступила из-за спины Феонны. Парень лежал на кровати и почему-то на моей. Из одежды на худощавом теле наблюдалась только накинутая на бедра простыня, форменные брюки и рубашка валялись неопрятной кучкой в углу.
  - А, привет, - небрежно отозвался Нокс. - Я вашей душевой воспользовался, ничего?
  Да ладно душевая, но зачем лежать голым на моей постели?! Мне не жалко, конечно, но... но...
  - Что ты здесь делаешь? - ошарашено вопросила подруга.
  - Укрываюсь.
  - От чего? Или от кого?
  - Ото всех. Достали, - с вселенской усталостью вздохнул парень.
  - Надеюсь, никто не видел, как ты залетал сюда? - Русалка метнулась к окну, прикрыла распахнутые настежь створки.
  - Фео, я не первый раз при дворе, правила знаю. Разумеется, никто не видел.
  - Если бы знал, не нарвался бы вчера так по-идиотски.
  - Это другое дело. Каюсь, увлекся немного.
  - Немного? - повторила я.
  - Она хоть того стоила? - обернулась к Ноксу Феонна.
  - Кто?
  - Та ведьма-первокурсница, с которой магистр тебя застукал.
  Парень задумчиво посмотрел в потолок.
  - Ну-у... Ничего так, на разок.
  - Тебя не отчислили? - напрямую полюбопытствовала я.
  - Меня? - Нокс перевел взгляд на меня и совершенно обезоруживающе улыбнулся. Трогательная невинная улыбка и в глазах искреннее недоумение "а что такого я сделал?" - Кто меня отчислит? Да, я поступил нехорошо, сознаю свою ошибку и прошу прощения, однако тяжесть моего проступка определенно несоизмерима со степенью наказания, назначенного глубокоуважаемым магистром.
  Неудивительно, что девушки таяли под взором парня. Врожденный магнетизм элле обволакивал мягко, ненавязчиво и иной раз оказывался даже сильнее вызываемого инкубами и суккубами влечения... только меня совсем не впечатлял. Феонну тоже.
  - Хочешь сказать, ректор ограничилась устным выговором? И кстати, другую комнату в качестве укрытия выбрать не мог?
  - Искать меня у вас никому в голову не придет. - Улыбка сменилась самодовольной усмешкой. - А загладить свою вину я могу посредством посильной помощи адептке Тристен в её нелегком кураторстве.
  - Что?! - Я не ослышалась?
  - И если я попробую выжить Макса из комнаты, то получу первое замечание. То самое, которое пойдет в личное дело и несколько подпортит мне резюме и дальнейшую карьеру в Департаменте.
  Ничего себе заявочки!
  - А... - Подруга почему-то помедлила. - А Кэйлаш?
  - Не знаю. Госпожа Хивен разговаривала с нами по отдельности. Вы ведь знаете, при каких обстоятельствах я победил?
  - Анил сказал, - кивнула я.
  - Кэйлаш отвлекся. Анил не упоминал, что магистр посмотрел в сторону, где вы стояли?
  - Нет, - растерялась я.
  - Я это понял только когда тебя, Триш, увидел.
  - Ну посмотрел и что? - передернула плечами подруга и шагнула к моей кровати. - Кроме нас там ещё куча ваших фанаток была. Давай, вытряхивайся отсюда, нам надо к танцам переодеться.
  - Переодевайтесь, что я вам, мешаю?
  - Мешаешь, - поддержала я русалку.
  - Я уже всё давно увидел и изучил, удивить меня вам нечем, - возразил Нокс.
  - Мне всё равно, скольких адепток ты видел без одежды, однако записывать себя в их число я не собираюсь, - попыталась настоять я на соблюдении приличий и добавила: - Нокс, пожалуйста, выйди.
  - Ладно. Исключительно потому, что ты сказала волшебное слово, - подмигнул мне парень и наконец освободил мою кровать.
  Правда, придержать простыню Нокс и не подумал... Я благодарно улыбнулась в ответ и, пока парень не натянул на себя грязную одежду, постаралась взгляд не опускать.
  
  
  
  Глава 3
  
  На танцах многих поджидал приятный сюрприз. Кэйлаш как ни в чем не бывало объявился среди остальных присматривающих за адептами магистров, народ единодушно решил, что на том инцидент исчерпан, и со спокойной совестью начал расслабляться. Особо отчаянные девушки прохаживались в непосредственной близости от Кэйлаша, украдкой бросая на мужчину восторженные и томные взгляды, и лелеяли надежду на свершение чуда - вдруг магистр пригласит ученицу на танец? Где-то через час с небольшим Кэйлаш пригласил. Замужнюю Лалит и по окончанию красивого, профессионально-чувственного танго вернул ламию её супругу магистру Рашану. Тогда же наше общество почтил своим вниманием Нокс, вызвав изрядную долю волнения в рядах своего фан-клуба. В сторону Кэйлаша парень принципиально не смотрел, магистр понаблюдал за адептом несколько минут и отвернулся.
  За течениями в зале я следила краем глаза и без интереса. Все живы-здоровы, никого не отчислили и не перевели, какой смысл переживать? Лохматую макушку Макса я пару-тройку раз замечала у стола с лимонадом и пуншем и даже в компании Хирши. Любопытно, новенький знает, насколько инкубы любвеобильны? Причем многие инкубы любят всех... совсем всех. Или ладно, пусть сюрпризом будет?
  - Триш, ты уже второй час гипнотизируешь дверь взглядом, - внезапно заметила Феонна. - Если ты не используешь при этом какое-то неизвестное заклинание, то не поможет, уверяю.
  Я не гипнотизирую! Так, поглядываю иногда... ну, может, часто.
  - Если не придет, сходи сама, - предложила подруга.
  - Куда? - не поняла я.
  - В библиотеку, где ещё Тим сидеть любит.
  - Сейчас?
  - Не прямо сейчас, конечно, подожди ещё немного и если не явится сам...
  Я? К Тиму?
  - И что я ему скажу?
  - Привет! Что изучаешь? И дальше по ситуации, - проинструктировала русалка. - Сколько можно ходить кругами?
  Я не смогу! Опять буду молчать и смотреть куда угодно, только не на Тима. Тем более если останусь с ним наедине, без способной поддержать разговор подруги. Да и не привыкла я сама к парням подходить. В старшей школе многие девчонки запросто знакомились первыми, а у меня и тогда-то не получалось проявить инициативу. Сейчас не выйдет и подавно.
  - А если он поймет не так?
  - А что непонятного? Тим вроде не полный придурок, чтобы настолько не понимать, чего ты от него хочешь. И у него, кстати, выпуск через полтора года.
  Полтора года срок немаленький. Правда, и не такой уж и большой.
  - Народ, слабо повторить подвиг Кэйлаша и Лалит? - подскочил к нам Анил.
  - Слабо, - не повелась Феонна.
  - Я после предыдущего танца не отдышалась, - призналась я.
  - Что ж вы скучные такие? - скривился приятель.
  - Ты сам его не повторишь при всём желании, а участвовать в жалкой пародии на потеху остальным мы не хотим, - напомнила русалка.
  - Давай тогда хоть просто подвигаемся, а, Триш?
  - Я правда устала, - возразила я. Танцпол мы с подругой покинули всего несколько минут назад и вдруг Тим всё-таки придет?
  - Фео? - обратил Анил полный надежды и мольбы взор на русалку. - Пожалуйста.
  - Ладно, - сдалась Феонна и вместе с приятелем углубилась в гущу танцующих.
  Предыдущая песня закончилась и зазвучала новая, более медленная, с приятным женским вокалом. Адепты, до того двигавшиеся общей, немного беспорядочной массой, разделились на пары, кто-то отошел к стоящим вдоль стен длинным скамейкам, кто-то наоборот, присоединился. Я направилась к ближайшей скамейке, села на край. И двустворчатую дверь отсюда лучше видно. И ещё стол с напитками. О, это там случаем не затянутая в короткое узкое платье Лэри с оживленным лицом что-то рассказывает Ноксу? Действительно. Парень внимал с чуть снисходительной полуулыбкой, а скучающий взгляд нет-нет да скользил поверх головы собеседницы явно в поисках занятия поинтереснее.
  - Чё не тусуешься?
  А я так надеялась, что Макс нашел себе компанию и будет проводить досуг без меня. Э-эх, придется скоро кладбище для почивших в муках надежд открывать.
  - Почему? Я тусуюсь.
  - Сама с собой?
  - Передохнуть решила. - Я упорно не поднимала на парня глаза. Может, проникнется и уйдет?
  Вместо ожидаемого ухода мне сунули под нос раскрытую ладонь.
  - Потанцуем?
  - Что? - Всё-таки пришлось посмотреть на стоящего рядом Макса. Даже не переоделся, так и щеголял в форме.
  - Давай.
  - Сказала же, я устала.
  Парень наклонился, схватил меня за руку, рывком поднял со скамейки и потянул в центр зала. Совсем рехнулся?! Не буду я танцевать с мальком, тем более под медленную композицию! Он же, поди, только топтаться на месте и умеет, ещё и облапит снова!
  Макс вытащил меня в самый центр, под недоуменные косые взгляды остальных пар, повернулся ко мне лицом, одну руку положил на мою спину чуть ниже лопаток, в другой сжал мою ладонь. Первый припев закончился и со второго куплета парень... неторопливо закружил меня в туре вальса. Я споткнулась, налетела на партнера, тут же отстранилась и споткнулась вновь. Затем наступила Максу на ногу. Парень даже не поморщился, но я всё равно почувствовала себя виноватой неуклюжей... коровой.
  - П-прости... - пролепетала я, судорожно следя за перемещением собственных нижних конечностей. Помогало мало. - Ой! Прости...
  - Ничего, - терпеливо отозвался Макс и внезапно посоветовал: - Не смотри на ноги.
  Да если я не буду следить за своими ногами, в данный момент скорее ощущавшими себя копытами, то через три минуты парень пожалеет, что выбрал в партнеры меня!
  - Прости...
  - Не торопись и слушай музыку. Следуй за музыкой. Так говорил мой учитель.
  - Какой учитель?
  - Танцев.
  - Ты учился танцевать? - удивилась я.
  - Пришлось. Уроки танцев входили в программу моего обучения, хоть они мне и не нравились, - спокойно пояснил Макс и усмехнулся. - Впрочем, какому мальчишке понравится разучивать шаги в душном маленьком зале, пока его сверстники играют на свежем воздухе? Готова?
  К чему?..
  На втором припеве темп ускорился, и парень вместе с ним, одновременно расширяя круг. Я вцепилась свободной рукой в плечо Макса. Народ шарахнулся в стороны, освобождая пространство, некоторые пары замерли, изумленно глядя на нас. Ноги я не иначе как чудом, но всё-таки успевала переставлять - или попросту перестала ощущать, как отдавливаю ноги парню. Припев перетек в короткий медленный проигрыш, и мы практически остановились. Зря. Я поймала потрясенно недоверчивый взгляд Феонны и почему-то восторженный - Анила. И ещё недоумевающий - Лалит и хмурый - Кэйлаша, ближе других магистров стоявших к танцполу. А Макс, следуя за набирающей обороты музыкой, вновь повел меня по кругу. Кажется, голова сейчас закружится окончательно и до чего неприятно быть объектом всеобщего пристального внимания.
  - Туда тоже не смотри, - предложил парень.
  - Куда?
  - На всех. Тебе-то какая разница, что они подумают?
  Большая, вообще-то. Мне, по крайней мере.
  - А-а... куда в таком случае рекомендовал смотреть твой учитель? - спросила я.
  - В глаза партнера, - со странной улыбкой ответил Макс.
  Дно океана!
  Я сосредоточила взгляд на условной точке левее лица парня. И не смотреть ему в глаза! Мало ли?
  Песня закончилась, мы замерли. Макс, по-прежнему игнорируя адептов и магистров, отпустил меня и сразу аккуратно взял под локоть, сопроводил ровно на то же место, откуда забрал. Кивнул, развернулся и преспокойно удалился. И что это было, спрашивается?
  - Будь мы при дворе в этом или Воздушном мирах, был бы скандал, - прозвучал позади голос Нокса. - А так вы просто немного разнообразили эти скучные танцульки.
  - Ага, всю жизнь мечтала быть звездой шоу-бизнеса, - проворчала я.
  - Звездный час - это не так уж и плохо. Триш, хочешь прославиться ещё больше?
  Что? Какая, к харрам, слава?
  Я обернулась к Ноксу, и парень властным жестом обнял меня за талию, притянул к себе вплотную и, даже не спрашивая моего согласия, повел обратно на танцпол. Нет, они все издеваются, что ли?!
  - Нокс, пусти! - зашипела я и дернулась, пытаясь освободиться от руки элле.
  Ладно вальс с Максом - да, удивили чуть-чуть и не более, но танцевать с Ноксом?! С самым популярным парнем нашего выпуска в академии? Будучи одной из сотен ничем не примечательных адепток? И единственное, что отличало меня от остальных - факт его дружбы со мной и Феонной. Но это же не повод, правда?
  - Лови момент, - традиционно снисходительно посоветовал Нокс, повторяя действия Макса: вытащил на середину зала, развернул лицом к себе, вот только руку вместо спины положил на спорную точку чуть ниже поясницы. И вроде за попу ещё не прихватил, но и за талию уже не держит. А в довершение прижал к своему телу.
  Новая мелодия потекла по залу. Ближе к клубной, с четкими битами и многозначительными придыханиями вокалистки. Под такую не повальсируешь... впрочем, не представляю благочинно вальсирующего Нокса.
  - Что ты делаешь? - попробовала я выяснить причину странного поведения.
  - Озаряю твой звездный час своим сиянием. - Парень начал двигаться в такт музыке. Бедрами, в основном.
  - Спасибо, конечно, но мне и без твоего сияния неплохо жилось. - Я сделала шаг назад в надежде выдержать хотя бы минимальную дистанцию между нами, поскольку не знаю, кому как, однако меня подобные телодвижения в непосредственной близости сильно напрягали.
  - Половина девушек в зале была бы счастлива сейчас оказаться на твоём месте. - Нокс легко вернул меня на прежнюю позицию, и от рывка я едва не ткнулась носом ему в грудь.
  - Давай начнем с того, что я никогда не относилась к этой половине.
  - Знаю. - На губах элле играла изучающая усмешка. Внезапно парень склонился к моему лицу. - Всё надеешься, что заучка Тим вылезет из своей раковины и оценит тебя? Если да, то ждать тебе придется до соединения миров.
  Что-о?! Ноксу-то какое дело до моей личной жизни и надежд?! Его мнения спросить забыла! И если элле таким странным способом соблазняет девушек, то, откровенно говоря, искренне не понимаю, на что адептки ведутся.
  Парень развернулся вместе со мной, то пристально глядя мне в глаза, то быстро и искоса посматривая по сторонам. А мне страшно смотреть куда-то ещё, кроме ухмыляющейся физиономии. Потому что знаю - на нас таращились все. Абсолютно. Никто не танцевал и только мерные музыкальные биты заглушали начавшееся в задних рядах обсуждение.
  Лицо Нокса приблизилось, обнаглевшая длань всё-таки сползла на более конкретное место. И юбку, как назло, я надела коротенькую.
  - Нокс, пожалуйста, перестань, - тихо попросила я, упершись ладонями в грудь парня. Уж лучше бы Макс остался!
  - Неправильный ответ, - шепнул парень мне на ухо и вдруг прикусил мочку.
  Несильно, но всё равно неприятно. Я вскрикнула и вновь попыталась вырваться. Вроде предполагается, что покусывание уха должно возбуждать и вызывать невероятное сексуальное удовольствие, во всяком случае, если верить любовным романам, но мне не понравилось совершенно.
  - Нокс?
  Неужели хоть кто-то заметил мои жалкие потуги и проявил сознательность?
  Элле замер мгновенно, словно только этого и ждал. Выпрямился, сверху вниз глядя на рискнувшего вмешаться в наш "танец". И кто у нас бесстрашный?
  - Напомни-ка, элле ведь спят по ночам? - невозмутимо уточнил Макс.
  - Спят. Чутко. И часто не одни, - насмешливо отозвался Нокс.
  - Хорошо. А то, знаешь ли, нет большой чести в убийстве спящего противника. Да и скучно как-то.
  - Ты прав, скучно. Ну ничего - я люблю иногда поскучать.
  О чем парни вообще толкуют? Лица у обоих благожелательные, улыбки любезные, но скрестившиеся взгляды недобрые, буравящие.
  - Отпусти Триш, - произнес Макс.
  - А волшебное слово? - не унимался Нокс.
  - Даже три. Магистр Кэйлаш идет.
  И где магистр раньше был?
  Однако элле сразу отпустил меня, отступил на несколько шагов. Макс взял меня за руку и стремительно повел прочь сквозь толпу застывших вокруг адептов. Бросив быстрый взгляд через плечо, я действительно увидела приближающегося к Ноксу магистра. Затем я посмотрела, куда, собственно, Макс меня опять тащит... Уж лучше б не смотрела.
  Одна створка была распахнута, и на пороге стоял Тим. Оставалось лишь догадываться, когда он пришел и сколько частей этого шоу успел увидеть, но, судя по растерянно-удивленному выражению лица, финал парень застал точно. И ведь пришел, наконец-то пришел! Хочется надеяться, что из-за меня... а тут... и я... и то Нокс держит меня за пятую точку, то новенький куда-то ведет так, будто я его собственность. А Тим пришел...
  Я попыталась замедлить шаг и высвободить руку, однако хватка у Макса оказалась стальной. Может, случится чудо, и я провалюсь куда-нибудь на подвальный уровень? Только бы не видеть этого ошарашенного и, кажется, разочарованного взгляда.
  - Триша? - настороженно окликнул Тим, когда Макс и я поравнялись с парнем.
  Я... я...
  Макс открыл вторую створку и вышел из зала. Я не хотела, но меня никто не спрашивал, продолжая тащить за собой, как собаку на поводке.
  - Макс?
  Ноль реакции.
  - Макс!
  Парень прошел по пустынному коридору и свернул в соседний.
  - Да вы что, с ума все посходили?! - взвизгнула я. - Отпусти меня немедленно!
  Резко остановился и пальцы разжал. Я потерла освобожденную ладошку. Макс обернулся и я, натолкнувшись на его тяжелый злой взгляд из-под упавших на глаза прядей, машинально отшатнулась.
  - Прости. - Взгляд смягчился, и парень потянулся было к моей руке, но я спрятала конечность за спину.
  Что же он там курит, если ведет себя настолько странно и по-разному? И предыдущий взгляд пугалоткровенно, до мурашек.
  Хлопнули двери, по коридору разнесся быстрый топоток и из-за угла появились Феонна, Анил и... Тим.
  - Оставь в покое мою подругу, если не хочешь нарваться на большие неприятности, - пригрозила русалка, встав рядом со мной.
  Макс улыбнулся дурашливо и беззаботно, но сталь в глазах осталась.
  - Круто. Когда твою подругу тискали при половине академии, никто и пальцем не шевельнул, зато теперь как все засуетились.
  - А ты, смотрю, благородный рыцарь. Всё выделываешься перед Лэри? Продолжай в том же духе, только Триш не втягивай. А с Ноксом я тоже поговорю, не беспокойся.
  - Думаешь, меня интересует Ларинда?
  - Думаю, малькам надо дома на мелководье плескаться, а не в академии поступать. Рановато им на такой глубине плавать, могут и проглотить ненароком.
  - Э-э, вроде всё закончилось хорошо... то есть неплохо и, может, разойдемся тихо-мирно? - неуверенно предложил Анил. - Пока магистры и сюда не нагрянули?
  - Увидимся завтра, Триш, - кивнул мне Макс, развернулся и двинулся дальше по коридору.
  Может, не надо? Я и раньше-то не горела желанием лицезреть новичка, а уж теперь и вовсе не по себе становится в его присутствии.
  Мы проводили удаляющегося парня настороженными взглядами и, лишь когда Макс скрылся в противоположном конце коридора, я решила уточнить:
  - А Лэри здесь при чем?
  - Ты бы видела, как она на вас смотрела, когда Нокс с тобой танцевал, - призналась Феонна. - Могла бы - спалила тебя на месте.
  - По-моему, она по нему сохнет, - добавил Анил.
  Правда? Что-то прежде я не замечала за главной активисткой нашего выпуска интереса к Ноксу. Или все эти годы она умело скрывала свои чувства?
  - Что тут вообще происходит? - неожиданно спросил Тим.
  - Океан их разберет, - раздраженно передернула плечами русалка. - То ли малек перед Лэри выделывается, а Нокса Кэйлаш слишком сильно приложил, то ли мальчики там территорию делят, а Триш подвернулась под руку.
  И почему меня ни одна версия не вдохновляет?
  - Думаю, возвращаться на танцы не стоит, - продолжила подруга. - Лучше пораньше лечь спать, правда, Триш?
  - Что?.. А, да-да, было бы... неплохо, - рассеянно согласилась я. И окно на ночь закрыть, и, возможно, что-нибудь защитное наложить.
  - Тим, Анил, проводите нас до общежития?
  - Без проблем, - покладисто согласился приятель.
  - Конечно, - кивнул Тим.
  - Отлично. - Феонна заговорщицки мне подмигнула, повернулась к парням, взяла Анила под локоть и направилась к выходу из крыла сирен. - А расскажи-ка мне, что всё-таки произошло во время поединка магистра и этого воздушного шута?..
  Эй, куда это они пошли? А я?.. А... мы?
  - Идем? - Тим жестом указал на удаляющихся друзей.
  А-а... э-э...
  Я покивала. Хоть на это сил хватило.
  Мы последовали за Феонной и Анилом. Молча вышли из здания, молча двинулись в обход учебного корпуса. Вокруг академии горели фонари, освещая мощенные плиткой дорожки, темные, аккуратно подстриженные кусты и цветочные клумбы. Из парка в стороне доносились соловьиные партии, со двора перед центральным входом голоса гуляющих адептов.
  - Не задались танцы, - наконец проговорил Тим.
  Я кивнула. Это точно.
  - Я думал, Нокс дружит с тобой и Феонной без каких-либо задних мыслей.
  Я пожала плечами. Я тоже так думала. Или элле поддерживал дружеские отношения просто из любопытства, потому что его фирменное очарование на нас не действует? Ну ладно, на меня не действует, на русалок магнетизм народа элле не действует в принципе, впрочем, русалки вообще мало какому влиянию подвержены.
  - Он не так прост, как хочет казаться.
  Кто? Нокс? Я вопросительно покосилась на спутника.
  - Твой подопечный, - пояснил Тим.
  - Он... - Глубокий вдох, выдох и попытка собраться с мыслями. Тим рядом, мы почти наедине, а я только киваю как лианьшийский болванчик. Вдруг это тот самый шанс, а я его сейчас бездарно прохлопаю? Должно быть сегодняшним вечером хоть что-то хорошее? - По-моему, Макс пронес на территорию... ну, таблетки какие-нибудь или травку, поэтому он такой... неадекватный.
  - Думаешь? И Нокс ничего не заметил? Если бы было что-то такое, то Нокс бы первый сообщил о нарушении ректору.
  - Макса же только поселили, Нокс мог пока и не заметить ничего подозрительного.
  - Этот парень слишком странно себя ведет, надо быть слепым и глухим, чтобы этого не заметить.
  - Для начала Ноксу нужно отвлечься от самого себя, а задача это непростая.
  - Да, ты права, - усмехнулся Тим.
  Надо же, совсем и не трудно - болтать с Тимом. Наоборот, легко стало, и... почему он раньше не пришел, прежде чем элле со своими фокусами испортил весь вечер?
  - Ты ведь должна будешь заниматься дополнительно с подопечным? - уточнил парень.
  - Да. - К великому моему сожалению. А ещё ректорским указом в помощники мне назначен Нокс, но после сегодняшнего не представляю, как мы будем заниматься втроём.
  - Если хочешь, могу тебе помочь, - внезапно предложил Тим. - Конечно, у наших курсов разные программы, но я хорошо ориентируюсь в библиотеке, и если вдруг возникнет какая-то неприятная ситуация...
  - Правда? - Я и Тим... и Макс... хотя к харрам Макса! - Ты серьезно?
  - Да. Если ты не против, конечно.
  - Я? - Да-да-да! - Нет, я не против. Мне станет спокойнее, если рядом будет кто-то надежный. - Не надо было говорить или ладно? - Ну, ты понял. После сегодняшнего я немного опасаюсь и Макса, и Нокса, так что...
  - Понял. Мне приятно, что ты считаешь меня надежным.
  Всё-таки не надо было. Я глянула на парня, заметила адресованную мне улыбку и смутилась окончательно. Но улыбка потрясающая.
  Мы миновали двор, прошли по аллее до общежития и на развилке, где дорожка делилась надвое, ведя одна к мужскому, другая к женскому крылу, расстались. Феонна помахала парням на прощание, подхватила под локоть уже меня и стремительно повела к возвышающемуся над деревьями зданию.
  - Видишь, ничего трудного, - наставительно сообщила русалка. - И всё Тим прекрасно понял. А ты боялась.
  Действительно, и ничего трудного...
  
  - - -
  
  - Ты обиделась?
  - Что, прости?
  - Фео, извини, но я разговариваю с Триш. По крайней мере, надеюсь услышать её, а не её адвоката.
  Я печально посмотрела на блинчики в своей тарелке. Мало мне позора накануне, мало удивленных, недоуменных, неприязненных и откровенно презрительных взглядов, сопровождавших нас с Феонной от нашей комнаты до столовой, мало шепотков за спиной, в основном сводящихся к "А что он в ней нашел?" Обычно так смотрели на каждую девушку, имевшую несчастье задержаться рядом с Ноксом дольше, чем на сутки, и особо ушлые сразу начинали делать ставки, через сколько часов элле укажет "подружке" на дверь. Даже любопытно чуть-чуть, сколько времени выделили мне?
  - После вчерашнего ты имеешь право разговаривать только с адвокатом Триш, то есть со мной, - парировала подруга. - Можешь рассказать всё мне, а я подумаю, нужно передавать твои слова Триш или твой треп не стоит её внимания.
  Нокс положил учебники на стол и сел напротив нас. Может, плюнуть на завтрак и уйти прямо сейчас? И что теперь, полдня ходить голодной из-за какого-то придурка, который даже и не человек вовсе?
  - Триш, не принимай вчерашнее на свой счет, - игнорируя русалку, выдал Нокс. Помолчал секунду-другую и добавил: - Я только хотел немного подразнить... кое-кого.
  Что он хотел сделать?! Я даже перестала содержимое тарелки созерцать и подняла глаза на парня. И главное - выражение лица невинное, во взгляде искреннее непонимание моей реакции.
  - То есть ты устроил целое шоу исключительно ради того, чтобы заставить ревновать твою очередную куклу? - праведно возмутилась Феонна. - А заранее пораскинуть своими куцыми мозгами и сообразить, какие последствия ждут Триш, ты не мог?
  - Через день-два всё забудется, - небрежно откликнулся Нокс и внимательно посмотрел на ошарашенную подобными заявлениями меня. - Ну прости, если слегка перегнул палку.
  Слегка?! Ну прости?! Это называется раскаялся и извинился?
  За моей спиной послышались шаги, затем на стол поставили поднос с завтраком, свободный стул возле меня выдвинули и на него сел Макс.
  - Доброе утро, - поздоровался новенький, разбирая столовые приборы.
  - Я тебя опередил, - заметил Нокс.
  - Я и не спешил.
  - Да будет тебе известно, я чаще пользуюсь окном, чем дверью, так что зря старался.
  - Благодарю, учту на будущее.
  - Та-аак, - протянула русалка. - Вы всё-таки территорию делите.
  - Какую территорию, Фео? - вполне натурально изумился Нокс. - О чем ты? Мы ничего не делим, мы почти что лучшие друзья, а друзьям делить нечего, у них всё общее.
  - Не разлей вода? - ехидно поддела Феонна.
  - Именно, - кивнул элле.
  - Неразлучные, - серьезно подтвердил Макс. - Хотя относительно общего я бы поспорил, но не при девушках. - Парень отрезал кусок блинчика, съел, глянул исподлобья на соседа по комнате. - Кстати, друг, ты извинился перед Триш за своё неподобающее поведение накануне?
  - Я сделаю лучше, - хитро улыбнулся Нокс, встал, собрал учебники, быстро осмотрел столовую и удалился.
  Правда, не очень далеко. Прошел по проходу между столами, притормозил возле третьего от нас, склонился, что-то негромко сказал сидящей с краю девушке. Остальные адептки, завтракавшие за тем же столом, мгновенно притихли, выжидающе уставившись на нежданное явление. Через минуту осчастливленная вниманием элле покраснела и потупилась, через две Нокс забрал от соседнего стола свободный стул и уселся рядом с девушкой, через пять количество сочувственных и несколько злорадных взглядов в мою сторону заметно увеличилось.
  - Богиня, - осуждающе покачала головой Феонна.
  Зато теперь хотя бы можно поесть в относительном покое.
  - Макс, а что имел в виду Нокс, когда говорил, что ты зря старался? - вдруг вспомнила я непонятный диалог парней.
  - Ничего особенного. Всего лишь маленький сюрприз на двери.
  - От лучшего друга? - хмыкнула русалка.
  - И с наилучшими пожеланиями, - не смутился Макс. - Триш, когда тебе будет удобно начать подготовку?
  - Какую подготовку? - растерялась я.
  - О которой говорила магистр Лалит. Дополнительные занятия.
  Харр побери! Новичок действительно собирается заниматься? Сам, по доброй воле?!
  - Ну...
  - Мы сегодня как раз идем в библиотеку. Можешь пойти с нами, - внезапно разрешила русалка.
  - А как же?.. - Я выразительно посмотрела на подругу.
  - Одно другому не мешает. Посидите за соседним столом, если возникнут какие-то вопросы, мы с Анилом будем рядом.
  А... Тим? Он ведь тоже предложил помощь и отказываться от такой возможности... И почему всё случается сразу и, как правило, совершенно не вовремя?
  - Во сколько? - осведомился Макс.
  - В восемь, после ужина. А пока нам с Триш надо отлучиться, носики попудрить. - Феонна встала.
  Я торопливо дожевала последний кусок блинчика, допила чай и, подхватив сумку, последовала за русалкой. Мы вышли из столовой и действительно направились к женскому туалету.
  - Ты только подумай, малёк нормальный общий знает, - заметила подруга.
  - Что?
  - Язык. Общий. Или ты внимания не обратила?
  Точно! Вот что показалось странным ещё вчера днем - парень начал разговаривать нормально, без этого раздражающего сленга моего мира. Однако раньше я никак не могла сообразить, в чем же дело, затем попросту забыла, а вечером со всеми этими сумасшедшими танцами было явно не до наблюдений, кто и как разговаривал. В принципе, с учетом, что Макс даже танцевать учился, хотя и не по собственному желанию, можно предположить, что воспитание его несколько отличалось от среднестатистического, и растила парня однозначно не улица...
  В туалете оказалось людно. И самое печальное, кроме парочки горгулий в человеческой ипостаси и стайки русалок-первокурсниц, здесь обнаружились Лэри и компания. При виде нас с Феонной все умолкли, с разной степенью интереса рассматривая "новое увлечение" Нокса. Свита через плечо покосилась на нас, Лэри же продолжила старательно красить губы. Очень старательно и очень неторопливо. Подруга бросила на меня вопросительный взгляд, я отрицательно качнула головой. Нет, спасибо, возможно, в одном из туалетов на других этажах будет поспокойнее. Мы приблизились к раковинам, Феонна поправила волосы, изучая своё отражение в зеркале. Я помыла руки. И всё в абсолютной тишине, нарушаемой лишь шумом льющейся из крана воды. Наконец, удовлетворившись результатом наложения блеска на губы, Лэри с ослепительной улыбкой повернулась к нам.
  - Доброе утро, девочки.
  - Доброе, Ларинда, - отозвалась Феонна, наблюдая за девушкой через зеркало.
  - Полагаю, твой верный страж, Тристен, теперь всегда рядом? - уточнила Лэри.
  - Да, истинные рыцари в наше время - такая редкость, - парировала русалка.
  - Нокс не возражает?
  - Нокс как прилив - приходит и уходит, а настоящий рыцарь никогда не бросит свою даму, особенно в беде.
  Я поднесла руки к сушилке.
  - И второе однозначно предпочтительнее первого, - вполголоса добавила я и поскорее ретировалась из туалета. Подруга, одарив Лэри напоследок торжествующим взглядом, вышла следом.
  
  - - -
  
  К вечеру новость об очередном отливе Нокса расползлась по всей академии и к ужину моя персона перестала вызывать хоть какой-то интерес. И хвала богине, ибо к популярности, тем более такого сомнительного рода, я никогда не стремилась. Да и своих дел хватало.
  После занятий я собрала старые конспекты за прошлые курсы. Честно говоря, даже не знаю, что из этой кучи толстых исписанных тетрадей может пригодиться новичку. Что всё-таки представляет собой его дар, какой у него уровень и есть ли базовая подготовка? В идеале что-то да должно быть, иначе госпожа Хивен просто не приняла бы парня сразу на третий курс. Кажется, Макс упоминал видения, правда, с оговоркой, что это, дескать, из-за травки. Так травка или дар? Надо бы уточнить.
  Кое-как запихнув тетради в сумку, мы с Феонной отправились в библиотеку. А в библиотеке в читательском зале уже ожидали Анил, Макс и... Нокс.
  - Не припоминаю, чтобы мы тебя приглашали, - нахмурилась русалка.
  - Меня не надо приглашать, я сам прихожу, - усмехнулся Нокс.
  При виде нас Макс поднялся из-за стола, забрал у меня сумку. Он и сегодня весь день держался рядом молчаливой тенью, на парах записывал всё, о чем рассказывали преподаватели, и никак не реагировал на странные взгляды Лэри. А меня повышенное внимание нашей активистки напрягало всё сильнее.
  - И что надо сделать, чтобы ты сам ушел? - полюбопытствовала подруга.
  - Мне нужна Триш на пару слов наедине.
  - Зачем?! - в один голос воскликнули мы с русалкой.
  - Это личное.
  Я, Феонна и Анил с подозрением посмотрели на невозмутимого элле, Макс - предостерегающе.
  - Неприличное? - осторожно предположил Анил.
  - Что ты, всё очень прилично, никакой угрозы девичьей чести, - возразил Нокс. - Нужно мнение Триш как ведьмы.
  - Можешь у меня спросить, я, на минуточку, тоже ведьма, - напомнила подруга.
  - Человеческой ведьмы. - Элле встал.
  - Ладно, - смирилась я. В конце концов, парень сам сказал, чтобы я не принимала его вчерашнюю выходку на свой счет. - Но только на пару минут. Мы там будем. - Я указала на ближайший стеллаж.
  Феонна кивнула, опустилась на стул как раз напротив искомого стеллажа, так, чтобы держать нас в поле зрения, а я в сопровождении Нокса и под ещё более подозрительные взгляды русалки и Макса отошла в сторону.
  - Что тебе нужно? - негромко спросила я.
  - Мне нужна ведьмочка, желательно человек.
  Даже уточнять страшно, для чего именно.
  Мы замерли возле полок, Нокс повернулся спиной к столам и недобрым взорам.
  - Ты что-нибудь слышала о подземельях академии?
  - Каких подземельях? - не поняла я. В академии нет подземелий, лишь несколько подвальных уровней, используемых, в основном, в качестве складов. Есть, разумеется, парочка "страшных" баек в духе обычных городских легенд о том, что существовало на самом острове до строительства академического комплекса, но сомневаюсь, что эти истории хоть кто-то воспринимал всерьез.
  - Которые находятся под минусовыми этажами. Только не говори, что ты никогда о них не слышала.
  - Слышала, а кто нет? Но подземелий не существует, это обычные страшилки.
  - Каждая страшилка на чем-то основана.
  - Да, на чьей-то фантазии.
  - Подземелья существуют, - неожиданно твердо и серьезно возразил Нокс. - Если бы на территории академии не были запрещены перемещения, мне было бы проще туда проникнуть, а так придется пешком идти.
  И шел бы, раз считает, будто полумифические подземелья существуют. Я-то тут при чем?
  - А я тебе зачем? - повторила я вслух.
  - Подземелья защищены. Если верить тем записям, которые мне удалось перевести, одна из линий защиты замкнута на крови.
  - Девственницы? - чисто машинально предположила я.
  Торжествующая улыбка и азартный блеск в голубых глазах были мне ответом. Плохим ответом.
  - Человеческой ведьмы-девственницы, - добил парень.
  - Как оригинально, - поморщилась я. - Тебе пару капель сцедить?
  - Ведьма должна быть не только невинной девицей-человеком, она должна сама спуститься в подземелье, по своей доброй воле, и отдать кровь на месте. Тоже исключительно добровольно.
  - И кто придумал такую ерунду?
  - Мои давно почившие предки. Этот остров когда-то принадлежал моему народу, ты не знала?
  - Нет, откуда? - удивилась я.
  - В создании защиты участвовала одна из первых морских ведьм, вероятно, она это и придумала, справедливо рассудив, что вряд ли на затерянном в океане острове окажется одаренная девственница. Кто ж тогда мог предположить, что несколько веков спустя Департамент построит здесь свою академию и набьет один факультет девицами с даром?
  - Так ты поэтому приставал к той ведьмочке, с которой тебя магистр застукал? - сообразила я. - И что, на прогулку по подземелью она не согласилась?
  - До этой стадии мы не дошли, - спокойно признался Нокс. - Да и, если честно, охмурять ради этого очередную первокурсницу мне... лень уже. И всегда остается момент, что зачарованная ведьмочка может и не подойти.
  - И ты решил обратиться ко мне, - подытожила я. Не говоря уже, что теперь Кэйлаш за Ноксом наблюдает внимательно и если заметит повышенный интерес адепта к другой ведьме...
  - Вчера во время нашего танца меня как осенило: чего я с этими восторженными дурочками вожусь? - невозмутимо поддержал элле. - Очаровывать тебя не надо, достаточно просто попросить.
  - А я просто откажусь, - в тон собеседнику ответила я.
  - Почему? - нахмурился Нокс.
  - Во-первых, я не верю, что подземелья вообще существуют... - начала перечислять я причины.
  - Существуют.
  - ...во-вторых, даже если они существуют, я не собираюсь исследовать их в твоём обществе и неизвестно с какой целью, и ещё кровь сдавать. В-третьих, я боюсь вида крови.
  - Всего-то пару капель надо.
  - В-четвертых, я никуда с тобой не пойду. Вообще никуда.
  Элле через плечо покосился на настороженно наблюдающих за нами друзей и Макса, склонился ко мне и понизил голос:
  - Тогда будем договариваться. Ты составишь мне компанию и поделишься кровушкой, а я не стану рассказывать госпоже Хивен о вашей с Фео милой шалости.
  Шалости? Или он о... нашей задумке? И Нокс на самом деле может рассказать о ней ректору?!
  Я сделала шаг назад и уткнулась спиной в полки.
  - Ты... Это... это шантаж! - возмущенно пискнула я.
  - Я предпочитаю название "конструктивный диалог", - не согласился элле.
  Диалог? Конструктивный?!
  - Если у тебя нет других планов, можем прямо сейчас прогуляться, - продолжить наглеть Нокс. - Здесь недалеко. Или мне завтра с утра забежать к ректору?
  Краем глаза заметила, как к нам направился Макс. Наконец-то! Кажется, я впервые рада присутствию новичка поблизости. Даже если опять потребует плату за помощь, я не против. Я его сама поцелую. С чувством.
  - Время вышло, - напомнил Макс, встав рядом со мной.
  - Засекал?
  - На песочных часах.
  Элле снова покосился на моих друзей, однако, видимо, решил не привлекать к "конструктивному диалогу" ещё и Феонну.
  - У нас с Триш действительно личный разговор, - уже без обычной насмешки произнес Нокс.
  - Искренне надеюсь, что не настолько личный, чтобы начать тревожиться.
  Элле задумчиво посмотрел на Макса.
  - Странный выбор ты сделал, не находишь? Тебя за него не убьют?
  - Это мой выбор и речь сейчас не о нем, - с едва уловимым нажимом парировал Макс. - Надеешься привлечь Триш к делу о выкапывании своего наследства, или что там твои предки спрятали под академией?
  Нокс подозрительно прищурился, явно задавшись резонным вопросом, а откуда новичку известны такие сведения?
  - Рылся в моих вещах? - наконец понял элле.
  - А ты в моих нет?
  - Я проверял.
  - Я тоже.
  - А может, я пойду? - робко вмешалась я. Похоже, парням и без меня есть, о чем поговорить, и так хорошо это у них выходит, что сразу третьей лишней себе ощущаешь. - Мне заниматься надо...
  - Тебе надо заниматься со мной, - заявил Макс.
  - А я должен тебе помогать, - присоединился Нокс. - Так что, Триш? Или желаешь ещё кого-то посвятить?
  Не желаю. И уж точно не госпожу Хивен. И Макса тоже. Сегодня парень практически образец идеального поведения, только всё равно неясно, чего от него ждать и что он может выкинуть завтра или через неделю. Вон, Нокс знает и не стесняется пользоваться, хотя, казалось бы, за два года нашего общения я успела более-менее его изучить, а тут с человеком и вовсе два дня знакома... Нет, лучше больше не рисковать.
  - Идем, - буркнула я.
  - Триш, без меня никуда не пойдешь, - спокойно и твердо сообщил Макс.
  - Я даже не сомневался, - почему-то совсем не удивился Нокс и первым направился к выходу из зала.
  А я вот удивилась и сильно. Или Макс действительно собирается хвостом таскаться за мной повсюду?
  - Почему?
  - Этим подземельям больше девяти веков, - объяснил парень. - Думаешь, там безопасно?
  То есть он тоже считает, будто подземелья существуют?!
  - И ты пойдешь с нами? - осторожно уточнила я.
  - Да.
  - А Нокс...
  - ...возражать не будет.
  Странно.
  - Фео! - окликнула я подругу. - Мы... э-э... отойдем на... полчасика, ладно?
  - Куда? - подозрительно спросила русалка.
  - Втроём? - оживился Анил.
  - Да, втроём. Фео, я тебе потом всё расскажу, хорошо? Ты только не волнуйся, мы быстро.
  Наверное. По крайней мере, надеюсь, что недолго и недалеко. Оно ведь не вредно - надеяться...
  
  
  
  Глава 4
  
  Из библиотеки мы направились прямиком к ближайшему служебному лифту. Во избежание катания на лифте адептов вызвать его можно было лишь предварительно приложив кристалл допуска к специальной выемке выше кнопки. Такие кристаллы выдавались только магистрам и обслуживающему персоналу академии, но я совсем не удивилась, когда Нокс, внимательно оглядев коридор, вытянул из-под своей форменной голубой рубашки фиолетовый многогранник на шнурке. Элле вставил кристалл в точно повторяющую его форму выемку, дождался, пока кристалл слабо засветится, и нажал кнопку вызова.
  - Ты его украл? - хмуро поинтересовалась я.
  - Сам сделал. - Нокс обмотал шнурок вокруг запястья наподобие браслета, оставив кристалл свободно болтаться.
  - Да-а? - изумилась я. Разве такое возможно? Это ведь всё равно, что сделать ключ, руководствуясь исключительно собственной фантазией, и надеяться, что он по какой-то счастливой случайности подойдет к нужному замку.
  - Разумеется, предварительно я одолжил допуск у одной из сотрудниц и сделал с него копию. - Элле внезапно бросил хитрый взгляд на Макса. - Можешь поподробнее расспросить своего подопечного, как такие вещи обстряпываются.
  Серебристые двери лифта открылись, мы вошли в просторную кабинку с зеркалом на стене и Нокс нажал на минус третий этаж. Двери закрылись, лифт поехал вниз.
  - А если нас там кто-то увидит?
  - Мы там оказались совершенно случайно. Лифт, наверное, неисправен. Не волнуйся, Триш, вечером в этой части мало народу, я часто там бываю, и ничего.
  Ему-то, может, и ничего, а я получать выговор не хочу!
  Красные цифры на табло неспешно сменяли друг друга. Наконец лифт остановился, двери открылись, мы вышли. Вот и подвальные уровни. Длинный коридор со светло-серыми стенами, тянущийся в обе стороны. Несколько дверей поодаль, лампы дневного света на потолке.
  Нокс снова огляделся и уверенно повернул налево. Мы с Максом двинулись следом.
  - И чем он тебя прижал? - вдруг негромко спросил Макс.
  - Что? - Идешь себе, идешь и никак не можешь избавиться от раздражающего чувства, будто сейчас одна из дверей откроется, и кто-то появится... да хоть уборщик какой-нибудь!
  - Добровольно и добровольно-принудительно вещи всё-таки немного разные.
  - Просто попросил, - как можно небрежнее пожала я плечами.
  - И ты легко согласилась?
  - Он умеет быть убедительным.
  - То есть угрожал.
  - Конструктивный диалог, - поправила я.
  - У вас это так называется? - хмыкнул Макс.
  Если знаешь, как и на кого надавить. И запоздало проснувшийся рассудок твердит, что поступила я глупо, поддавшись панике и согласившись на предложение Нокса, и не надо было вообще слушать элле, тем более практически наедине. Но теперь отступать и возражать уже несколько поздновато. Разве что погрызть себя в приступе самобичевания.
  Коридор закончился очередной дверью с висящим рядом на стене планом эвакуации. Нокс распахнул створку, первым перешагнул порог и придержал дверь, пропуская нас. По ту сторону обнаружилась лестница. Элле закрыл створку и указал на уходящие вниз ступеньки. А ведь я точно помню, что на панели в лифте было только три кнопки с минусом, то есть подвальных уровней должно быть три. И куда в таком случае ведет лестница?
  Нокс начал спускаться, бодро перепрыгивая через две ступеньки и насвистывая веселый мотивчик. Я, ухватившись за перила, нерешительно побрела следом, Макс замыкал. Мы миновали один этаж, второй, третий. По мере продвижения ступеньки темнели, становились выше и со сколами по краям, аккуратные гладкие перила сменились старыми, железными и ржавыми, а серая краска на стене незаметно перешла в голую каменную кладку.
  Я попала в фильм ужасов? Богиня!
  Со светом дела обстояли не лучше: если сначала каждый пролет освещался нормальной длинной лампой, то дальше провода просто тянулись от одного круглого светильника к другому, рассеянно озарявших этажи с наглухо заколоченными дверями. А я вообще-то ужастики не люблю!
  Четвертый этаж. Какая же здесь глубина?
  Пятый. Тут, к счастью, жуткая лестница закончилась, зато ощущение себя героиней ужастика усилилось. Как и на предыдущих этажах, здесь имелась дверь, массивная и металлическая. Нокс шагнул к створке, вставил кристалл в выемку-многогранник там, где теоретически должен был находиться замок. Кристалл послушно засветился и элле налег на дверь, открывая. Створка поддалась натужно и неохотно, однако Макс на помощь соседу не спешил. А за дверью начинался коридор. Неширокий, темный, дохнувший в лицо затхлым, с примесью сырости воздухом.
  - Я туда не пойду, - сдавленно пролепетала я.
  - Тут уже рядом, - заверил Нокс, отряхивая руки.
  - Нет, - пискнула я.
  А если там есть крысы?!
  - Мы уже столько прошли, поздно поворачивать. - Элле достал из кармана брюк фонарик, включил. Одинокий луч выхватил куски темных, влажно блеснувших каменных стен.
  - Дама сказала "нет", - напомнил Макс.
  - Сейчас дама исправится и скажет "да", верно, Триш? - Нокс обернулся ко мне, усмехнулся многозначительно.
  Шантажист харров! Ну почему, почему я согласилась?! Тряпка! Слабохарактерная тряпка!
  - Знаешь, Нокс, меня эта прогулка начинает утомлять, - подчеркнуто терпеливо заметил Макс.
  - Если не нравится, можешь остаться здесь. Тебя никто не звал.
  - Звать меня не надо, я сам прихожу, - повторил слова элле парень.
  - Только если действительно рядом, - смирилась с неизбежным я.
  - Тогда вперед. - Нокс переступил порог и двинулся по коридору, освещая себе путь фонариком.
  - Ты не обязана, - не иначе как попытался воззвать к моему рассудку Макс.
  Я лишь тяжело вздохнула. Действительно, поздно поворачивать. И сделала шаг во тьму.
  Бррр! Стоило отойти на несколько метров от входа, как разлившаяся в воздухе сырость стала ощутимее, а неприятный липкий холод впился в открытые легкой формой части тела и змеей заполз под тонкое платье. Я обхватила себя руками, стараясь ступать осторожно и по возможности сразу за высокой фигурой Нокса. Всё-таки у него фонарь, да и если вдруг прямо по курсу обнаружится препятствие какое или ловушка, элле угодит в неё первым. Слабое утешение, но хоть что-то. Позади вспыхнул неяркий свет. Я оглянулась. Макс хмуро осматривал стены и низкий чёрный свод в сиянии белого огонька. Ну, раз может создать огонёк, значит, дар есть точно.
  - Странно, что вход не закрыли понадежнее, - поделился Макс и быстро нагнал нас.
  - Когда-то давно тут стояли дополнительные охранные печати, сигнализация и табличка с перечнем запретов и наказаний за нарушение оных, но время шло, руководство менялось, обновлять охранные заклятия забывали, а потом и вовсе перестали и, в конце концов, предыдущий ректор решил ограничиться стандартным общим допуском и парочкой печатей. Исходные печати я снял и вместо них поставил другие для отвода глаз, кристалл допуска раздобыл, сделать хорошую копию оказалось сложнее, однако для настоящего мастера нет ничего невозможного.
  - И ради чего вся возня? Ради гипотетического наследства твоих предков?
  - Тебе не понять.
  - Так просвети, я готов послушать.
  - Знаю я, ради чего, - неожиданно вмешалась я в "милую" мужскую беседу. - Вся изюминка в самом процессе, да? Поиск и сбор информации, решение задач, то же снятие печатей, правильно? - Охранные печати не так-то просто снять, тем более если их накладывал маг в разы сильнее и опытнее, возможно, тоже не человек.
  - Триш, солнышко, зришь в корень, - похвалил Нокс.
  Да уж успела немного изучить. После событий последних двух дней понятно, что не настолько хорошо, как предполагала, но в некоторых чертах всё-таки не ошиблась.
  Мы шли, но ничего даже смутно похожего на "уже рядом" я пока не заметила. Стены, скользкий пол, тьма и холод.
  - Коридор уходит вглубь - так надо? - внезапно спросил Макс.
  Вглубь? Ещё? Куда уж глубже-то?!
  Я опять оглянулась, но вход остался далеко позади, и за пределами сияния огонька всё терялось во мраке.
  - Замерзла? - заботливо осведомился Макс.
  - Я... - Я почему-то смутилась и поспешно отвернулась. - Нет... Зябко только немного.
  - Твой папочка будет в восторге, - насмешливо протянул Нокс.
  - Со своим отцом я сам разберусь, без твоих советов, угу?
  Мне показалось или в голосе Макса прозвучало этакое ненавязчивое предупреждение? И, по-моему, Нокс о соседе по комнате знает куда больше, чем я. Причем о настоящем соседе, а не обкуренном придурковатом мальке.
  - На моём факультете есть несколько прекрасных леди, хорошо воспитанных и довольно утончённых несмотря на учебу в академии, - продолжил элле становящийся всё более непонятным разговор.
  - В этом деле я тоже обойдусь без твоего мнения.
  - Что ты, я ни в коем случае не навязываюсь, мне лишь любопытно, как твой папаша посмотрит на...
  - Излишнее любопытство, друг, может ранить и даже убить.
  Угроза?
  - Э-э, ребята, о чем вы вообще толкуете? - решила уточнить я.
  - Ни о чем, - отозвался Макс.
  - О наследстве, - ответил Нокс. - Которое кто-то рискует не получить.
  Не поняла. О каком именно наследстве идет речь?
  Внезапно элле остановился. Мы тоже. Я высунулась из-за спины Нокса. Коридор делился на два, более узких и одинаково темных. Может, мы обратно пойдем?
  - Хотите фокус? - Элле наклонился, подобрал с пола камешек и прицельно зашвырнул в левый коридор.
  Секунда-другая тишины, стук упавшего камешка и... щелчок. Потом во тьме что-то лязгнуло, хрупнуло, скрипнуло, и снова наступила тишина.
  - Ловушка, - сообщил Нокс с таким безмерно довольным видом, словно сам её устанавливал. - Часть пола - рраз! - и уходит в стену, а незадачливый путник отправляется прямиком на...
  - Благодарю, мы поняли, - перебил Макс.
  Я не в ужастике. Я в фильме про кладоискателей. Для полноты картины мне не хватает только шортиков и бюста четвертого размера в обтягивающей майке.
  - Значит, идем направо? - рассудила я.
  - Нет, налево, - возразил элле.
  - Но там же... там... - Я в ужасе уставилась на поглотившую камешек тьму.
  - Она срабатывает один раз, затем есть пятнадцать минут на безопасный проход.
  За что?! Почему всё это свалилось именно на меня?!
  Нокс двинулся первым. Макс подал мне руку.
  - Если хочешь, пойдем обратно, - негромко предложил парень.
  И с утра пораньше элле помчится обо всём докладывать госпоже Хивен? Да, я тряпка, но это ещё не повод подставлять друзей.
  - Упрямая, - вздохнул Макс, взял меня за руку и повел за собой во мрак.
  Идти по темному коридору, каждую секунду в страхе и панике ожидая услышать скрежет сдвигающихся плит пола и ощутить под ногами пустоту, оказалось жутко и противно до тошноты. Два не слишком объёмных человека ещё вполне могли здесь разойтись без особых проблем, но всё равно заметно сузившееся пространство вызывало настойчивое желание забиться в приступе клаустрофобии. Нет, замкнутых пространств я не боюсь... хотя, вероятно, самое время начать. Макс шел рядом, притянув меня практически вплотную к себе, но сейчас не возникало даже мысли о возражении. Наоборот, хотелось вцепиться в парня всеми конечностями, закрыть глаза и не открывать до возвращения в нормальный мир.
  Тяжело быть тряпкой.
  Маячившая впереди фигура Нокса замерла, луч фонарика пошарил по стенам.
  - Осторожнее, ступеньки, - предупредил элле, когда мы его догнали, и просто перепрыгнул через все сразу.
  Ступенек, правда, только пять, чёрных и осклизлых, и хоть каких-нибудь перил к ним не прилагалось. Пришлось ухватиться за Макса самой.
  - Далеко ещё? - окликнул парень нашего "проводника".
  - Уже на месте, - хмыкнул Нокс. - Тебя не учили, что терпение добродетель?
  Поддерживаемая Максом, я,словно немощная бабулька, кое-как преодолела ступеньки и вдруг поняла, что тьма дальше по коридору плотная настолько, что даже свет фонарика и огонька не проникал сквозь неё. Разновидность защитного полога, но любое заклинание защиты требует регулярного обновления, иначе со временем деактивируется полностью, но кто обновляет его в заброшенном и позабытом подземелье? И чёрный - традиционно цвет некромантов.
  А ведьмы тоже бывают разными, об этом нам ещё на первом курсе рассказывали.
  - Но-окс, - протянула я. - Ты, случаем, не знаешь, кем была та ведьма, которая накладывала защиту?
  - Мофской фефьмой. - Зажав фонарик в зубах, элле отстегнул что-то от воротничка рубашки.
  И замыкать всё на крови как раз в духе демонов и темных магов.
  - Не все стражи охраняют объекты, - напомнила я. Кто-то уходит в патруль, кто-то, вопреки полученному образованию, выбирает бумажную работу. И всегда, с любым факультетом и послужным списком за плечами, есть люди и нелюди, которые уходят из Департамента совсем. И некромантия - это не плохо, предмет важный и нужный, все факультеты проходят её в том или ином виде на последнем курсе, но... соваться в защиту, установленную потенциальным темным магом, ничего не зная о создателе и его жизненных приоритетах, по-моему, верх идиотизма!
  - И что? - явно не проникся Нокс и протянул мне булавку.
  - Это ещё зачем? - нахмурился Макс.
  - Триш знает зачем.
  - Совсем сдурел? - Отпустив руку спутника, я отшатнулась от булавки, будто на металлическом острие был яд. - Не собираюсь я со своей кровью лезть в некромантскую защиту!
  - Кровь? - В голосе Макса появилась сталь, однако элле не обратил внимания ни на изменившуюся интонацию, ни на потемневший взгляд соседа.
  - При чем здесь некромантия?
  - Ты слепой, идиот или прикидываешься?! - ткнула я пальцем в сторону тьмы. - И это сейчас на морских ведьм учат, дипломы выдают и связывают трудовыми договорами, а девять веков назад многие из них были сами себе хозяйками!
  - Триш, успокойся. - Нокс шагнул ко мне, но я отступила к лестнице.
  - Пошел ты!
  - Триш, стой! - крикнул Макс, однако я, никого не слушая, да и, откровенно говоря, не желая слушать, взбежала вверх по ступенькам.
  Достали! Все! Жила себе, училась, никого не трогала, никого, кроме семьи и друзей, не интересовала и тут нате, внезапно потребовалась всем, сразу и харр знает для каких целей! Нокс меня за полную дуру держит? Я же человек, я ничего не понимаю просто по определению! И полог чёрный исключительно потому, что лучше с интерьером сочетается! Дно океана, демоны, и те к людям куда спокойнее и терпимее относятся, чем выходцы из Воздушного мира!
  Скользкие ступеньки я проскочила, толком не глядя себе под ноги. Помчалась по коридору, насколько хватало света огонька и фонарика позади, а потом...
  Щелчок как ледяной водой окатил, сердце сорвалось в район желудка, а может, и сразу в пятки. Пол под подошвами туфелек пришел в движение, каменная плита с оглушающим лязгом старого механизма поехала куда-то в сторону. Руки инстинктивно попытались нащупать хоть что-то, за что можно ухватиться, но пальцы сжали пустоту. Крики позади смешались с моим визгом, и я провалилась в пустоту... Куда именно, не знаю... Пронзившая всё тело боль принесла с собой лишь тьму, столь же непроницаемую, как и чернота полога...
  
  - - -
  
  - Триш?
  Проваливайте вы все... куда угодно.
  - Триша.
  И руки уберите, нечего меня по щекам хлопать...
  - Фонарик сдох.
  - Жаль, что только фонарик. Триш, очнись.
  Уже и умереть спокойно нельзя?
  - Ничего, маг я или не маг?
  - Триш права: ты идиот. И при других обстоятельствах я бы с тобой уже не разговаривал.
  Кажется, лежу на чем-то жестком и холодном. И воздух вокруг холодный, сырой. Тело словно онемело и ощущалось слабо, но глаза открыть всё-таки надо. Белый огонёк сверху, ниже - склонившееся ко мне лицо Макса. За спиной парня вспыхнул второй огонёк, только голубой.
  - Как ты себя чувствуешь?
  - Не знаю... - честно ответила я. - А где...
  - Кто?
  - Колья... или что там устанавливают на дне таких ловушек...
  - Их здесь нет. - Макс осторожно помог мне сесть.
  В свете огоньков видны каменные стены, пол, низкий потолок и уходящая в обе стороны пустота коридора. Нокс стоял рядом и сосредоточенно его осматривал.
  - Где мы? - рискнула спросить я. - Помимо очевидного?
  - Видимо, тут есть ещё один уровень, - отозвался элле. - Я не знал... на планах он не указан и в записях нет ни слова... или я что-то пропустил.
  Я подтянула было правую ногу, чтобы встать с пола... и вскрикнула от резкой боли.
  - Тише. Ты вывихнула лодыжку.
  Лодыжку? Хорошо хоть, шею не сломала. Правда, тогда не было бы так больно. И как теперь идти? И куда идти? Надо срочно вспомнить что-нибудь из курса самоисцеления... только все техники неизменно начинаются с предложения устроиться в удобном тихом месте, расслабиться и сконцентрироваться на поиске и открытии внутренних резервов...
  - Триш, давай помогу, - предложил Нокс, обернувшись к нам.
  - Нет! - По-моему, в визге пробились истеричные нотки. - Не трогай меня!
  - Триш, ты что?
  - Не подходи ко мне! И не прикасайся! - И он ещё спрашивает?!
  - Триш!
  - Отвали, сказала!
  - Ладно, - отступил элле. - Поговорим, когда перестанешь психовать.
  Психовать?! Да это не я психую, это он - псих!
  - Всё, Триш, успокойся. - Макс слегка сжал мои плечи, заглянул в лицо. - Потом разбираться будем.
  - Но... но... - Я потерянно уставилась на собственную пострадавшую конечность. - Я же...
  Не способная передвигаться самостоятельно... обуза.
  - Всё хорошо. - Парень ещё и по голове меня погладил как маленькую. Улыбнулся ободряюще и повернулся к Ноксу. - Ну что, предводитель, куда пойдем дальше? И желательно так, чтобы вернуться в академию?
  - Судя по всему, этот коридор идет параллельно верхнему уровню. Значит, если мы пойдем в обратную сторону, то вернемся к месту, где спустились в подземелье.
  - И тебя не смущает, что дверь осталась этажом выше?
  - Переместиться я не могу - блок на несанкционированную телепортацию наложен на защитный барьер академии, а барьер не только накрывает весь остров, но и уходит вглубь и обновляется эта защита как раз таки регулярно. В сторону, куда мы шли, ты вряд ли пойдешь, сдвинуть плиту ни мне, ни тебе не по силам. Что остается?
  Я посмотрела на потолок. Получается, часть его - та самая плита? И ладно я, я сюда упала, а парни-то как оказались вместе со мной?
  - По крайней мере, мы будем под учебным корпусом, - продолжил элле. - Сомневаюсь, что ловушка - единственный способ попасть на этот уровень, а значит, где-то должен быть другой выход.
  Макс покачал головой, определенно не удовлетворенный предложенным планом, но за неимением лучших идей вынужденный согласиться с тем, что есть, и подхватил меня на руки. От неожиданности я обняла парня за шею, а Макс без видимых усилий поднял меня с пола. Нокс двинулся первым, Макс за ним.
  Парни шли молча, я тоже не испытывала большого желания разговаривать о чем-либо с элле и в его присутствии. Единственное, что чем дальше, тем сильнее настораживало - коридор тянулся, тянулся и тянулся. Что я там сказала Феонне? Что мы отлучимся на полчасика? Думаю, полчаса уже прошли точно, даже больше и, видя, что меня до сих пор нет, подруга начнет нас искать, забьет тревогу. Хотя не представляю, как друзья сумеют нас разыскать без помощи кого-то из магистров, а привлечение преподавателей означает неизбежное наказание... Ладно, наказание я переживу, отчислить не должны, а вот перспектива загнуться в этих катакомбах не вдохновляла совершенно.
  - Макс, - решила я задать вопрос. - Тебе не... тяжело?
  - Нет, не беспокойся.
  - А... как вы тут оказались?
  - Плита не встает на место сразу, и мы успели спуститься за тобой. Нокс накинул на тебя сеть, она смягчила удар.
  Да? Удивительно. И объясняет, почему при падении на каменный пол я отделалась вывихом и несколькими ссадинами на руках и ногах.
  - Нокс, - окликнула я.
  - Не благодари, - отозвался элле.
  - И не собиралась. - Вот ещё, делать больше нечего! Сам завел в это подземелье, по его милости я провалилась непонятно куда и должна радоваться, что он в последний момент проявил каплю сознательности? - Нокс, ты сволочь.
  - Но обаятельная сволочь.
  - Говори за себя.
  Внезапно элле остановился, Макс тоже.
  - Что такое? - встревожилась я.
  Белый огонёк поднялся к самому потолку, освещая коридор перед нами, полный сидящих на полу вдоль обеих стен... скелетов. Причем сидящих в небрежной позе, с вытянутыми на проход ногами и уроненными на ребра гладкими белыми черепами, словно скелеты решили отдохнуть минуту-другую. Оков и иных признаков заточения в этом месте я не заметила, зато у каждого в руке имелся меч. Вряд ли исключительно для придания завершенности образу.
  - Как интересно, - невесть чем восхитился Нокс и повел раскрытой ладонью перед собой. - Столько веков, а магия моих предков по-прежнему сильна.
  Один из скелетов в середине ряда у правой стены поднял и повернул к нам голову. Направленные на тебя провалы пустых глазниц - жуткое зрелище. По телевизору такие картины не пугают, там-то всё ненастоящее и вообще происходит по ту сторону экрана, в каком-нибудь вымышленном мире, а когда оно тут, рядом и вполне может убить на самом деле, страшно до одури и душащего желания забиться в панике.
  Будто по команде, остальные тоже зашевелились, подтягивая ноги и поднимаясь с пола. Макс отступил назад, повернулся и осторожно поставил меня возле стены. Я прислонилась к каменной кладке и стиснула зубы, замерев на здоровой конечности и стараясь держать вывихнутую так, чтобы не было сильно больно.
  - Так обойдешься или железку кинуть? - с непостижимым для моего ума, отчаянно пытающегося не впасть в новую истерику, восторгом полюбопытствовал Нокс.
  - Не тот уровень, - с легким раздражением ответил Макс. - Кидать ничего не надо, сам разберусь.
  - Да ладно, мне для друга ничего не жалко.
  Голубая энергетическая плеть сорвалась с кончиков пальцев элле, рассекла воздух, обвила клинок у ближайшего к нам скелета, вырвала из костяной руки и практически швырнула в нашу сторону. На мгновение даже показалось, что "железка" попадет ровнехонько в меня, добавив травм и незабываемых ощущений, но Макс ухитрился перехватить меч на подлете. Я судорожно выдохнула, обезоруженный скелет озадаченно щелкнул челюстью, а парень, уже с нескрываемой злостью покосившись на Нокса, повертел меч, перебросил из руки в руку и шагнул на середину коридора. Богиня, что он собирается делать?! Харр с Ноксом, он всё равно не человек, к стихии, в отличие от людей-магов, не привязан и в его распоряжении огромный внутренний резерв чистой силы, сейчас не ограниченной блоками тренировочных площадок и контролем магистров, но Макс! Не тот уровень чаще всего означает, что этот самый уровень слишком низкий для серьезного боя, а оружием, тем более давно вышедшем из обихода в моём мире, надо уметь пользоваться!
  Посмотревший на нас первым скелет открыл рот, точно отдавая беззвучную команду, - хотя, возможно, действительно отдал, не уверена, что они способны разговаривать, - и остальные на удивление резво для кучи костей кинулись на нас.
  Я сдавленно пискнула, а через несколько секунд изумленно охнула. Нокс хлестнул плетью по первому ряду, сшибая их на манер кеглей в боулинге. Задние притормозили и догадливо отступили к стенам, упавшие сразу начали подниматься, хрустя выворачиваемыми костями и опираясь на оружие. Новый взмах и некоторые лишились голов, у кого-то черепушки разбились, у кого-то покатились по полу. Один особо сообразительный скелет, своевременно пригибаясь, по стеночке миновал пытающихся встать и подобрался к Максу. И я поняла - мой подопечный кто угодно, но только не обкуренный малёк. Потому что среди моих друзей и знакомых дома нет никого, кто умел быфехтовать. Не уверена, что в моём мире вообще настолько много людей, владеющих мечом. Я ошалело следила за быстрыми, четкими движениями парня, отражающего выпады скелета и наносящего свои удары. Да я подобное лишь в кино и видела!
  За одним "умным" скелетом последовал другой, а там и третий. Нокс, вероятно, из опасения задеть Макса, заменил плеть на более традиционные сферы. Белый огонёк погас, голубой заметно побледнел. К моим ногам подкатился череп, замер и в пустых глазницах мне почему-то почудилось злорадное выражение.
  - Триш, раз ты там всё равно стоишь и стенку подпираешь, может, хотя бы посветишь? - крикнул элле, пнув оставшийся без головы, однако продолжавший упрямо шевелиться скелет.
  Парням сейчас не до поддержания огоньков, но... Скелетов было не меньше десятка с каждой стороны, коридор не настолько широк, чтобы полноценно здесь развернуться. С одной стороны, противник не может нас окружить, по крайней мере, зайти с тыла, с другой - их в любом случае больше и добивались скелеты путем разделения на максимальное количество частей. Лишившиеся тел костяные руки-ноги продолжали дергаться, норовили схватить или зацепиться и даже пытались куда-то ползти.
  - Триш?! - повторил Нокс.
  Я вжалась в стену. Прежде всего отбрасываем все мысли о неблагополучном развитии событий и нашей возможной участи. Не впадаем в истерику. И как учил магистр Кэйлаш, задаем себе важный вопрос: что я могу сделать в данной ситуации? Могу создать огонёк и дальше наблюдать за боем, словно нежная леди из Деревянного мира. Могу сделать нечто более весомое, непосредственно на меня пока не нападают и поэтому в моём распоряжении чуть больше времени. Что именно? Судя по замечанию Нокса, скелетов удерживает магия народа элле, причем магия древняя. Чтобы в ней разобраться, даже Ноксу потребуется не один час, а мне и вовсе бесполезно туда соваться, у меня нет ни сил, ни нужных знаний. Можно, конечно, действовать и грубо, напалмом, без каких-либо гарантий. И с риском для жизни. И я никогда этого не делала, практические занятия не в счет.
  Харр побери, и страшно очень.
  Я сунула руку в карман, нащупала зажигалку. Хоть она у меня не теряется, в отличие от ключей.
  Огонёк мигнул и погас. Коридор погрузился во тьму, разрезаемую лишь вспышками энергетических сфер Нокса. В воздухе звенела скрещивающаяся сталь, глухие звуки ударов и ругань элле. Я достала зажигалку, чиркнула металлическим колесиком.
  - Триш, ты действительно дура?! Я не тот огонёк просил!
  Да уж не умная. Умная сюда бы не полезла и вообще сразу послала бы этого кладоискателя недоделанного.
  Язычок пламени трепетал перед моими глазами. Кэйлаш говорит, что людям-магам лучше всегда носить с собой маленький источник своей стихии, особенно водникам и огневикам, даже при низком уровне. Я сосредоточилась на пламени, впитывая тепло и чувствуя, как оно наполняет тело, успокаивает. Боль в лодыжке ослабла - жаль, что эффект временный, - норовящая пробиться истерика отступила. Нейтрализация чужого заклятия третьей... нет, лучше сразу второй степени. Мы это уже проходили, но магистр настоятельно рекомендовал не пользоваться общими нейтрализаторами без крайней нужды. Фактически попытка снять заклятие не вдаваясь в детали сродни полному сносу дома вместо ремонта... с высокой вероятностью, что дом на тебя и обрушится.
  Призыв стихии.
  Плетение заклинания. Неспешно, аккуратно, внимательно, дабы, не дай богиня, ничего не перепутать. Я ведь не ошиблась с формулой? И конспекта под рукой нет, чтобы проверить.
  - Три-иш, если это то, о чем я думаю, то не смей, слы...
  Звук удара оборвал фразу Нокса. Не отвлекаться, не отвлекаться!
  Наполнить заклинание силой, в прямом смысле вдохнуть в причудливую незримую вязь жизнь, яркую, огненную.
  И отпустить.
  Крошечный язычок взметнулся факелом, обдав лицо жаром. Пламя волной потекло по стенам и потолку, будто поверхность была щедро облита чем-то горючим. Огонь озарил коридор, застывших скелетов, лежащего на полу Нокса и стоящего рядом Макса с поднятым мечом. Это ведь точно формула нейтрализатора? Потому что если точно, то парней задеть не должно, на них-то заклятий нет... А если не она? Или на ком-то из моих спутников заклинание какое-нибудь болтается? И что с Ноксом? Он же не... Элле, конечно, сволочь, но смерти его я однозначно не хочу!
  Опустив меч, Макс быстро присел возле Нокса, склонился к неподвижному телу, одновременно отворачивая лицо от огня. Язычки извивались алыми змеями, ощутимо накаляя воздух. Оказавшиеся ближе к стенам скелеты попали в пламя первыми, секунду-другую стояли, охваченные огнем и медленно двигая челюстями, словно недоумевая, и рассыпались кучей почерневших костей. Те, кто был в центре коридора, просто начинали разваливаться на отдельные части. На мгновение треск пламени и звон падающего на пол оружия оглушили. По крайней мере, точно нейтрализатор, а не что-то ещё... Я вдохнула нагретый горький воздух и закашлялась. Огонёк зажигалки погас, а огонь заклинания всё тек дальше по коридору, разрывая плетение древней магии и, похоже, за компанию лишая нас воздуха. Кажется, силы уползли следом, я ухватилась свободной рукой за потеплевшую стену, но на одной ноге всё равно не устояла и в результате сползла на пол. Многовато вложила в плетение или заклинание само вытянуло часть энергии? В идеале такого быть не должно... если, разумеется, всё построено правильно и объём вкладываемой магом силы четко рассчитан...
  Пол подо мной дрогнул. Я сунула зажигалку в карман, посмотрела на Макса. Видимо, парень тоже почувствовал толчок, выпрямился, бросил сначала на меня встревоженный взгляд, потом внимательный - по сторонам. Отсвет уходящего пламени постепенно ослабевал, медленно, но неумолимо погружая коридор во тьму. Макс отложил меч, рывком перевернул Нокса на спину и довольно небрежно хлопнул по щеке. Не дожидаясь ответной реакции, встал, подошел ко мне и осторожно поднял на руки. Вернулся к элле и легонько пихнул того в бок носком кроссовки. Нокс скривился, вяло и слепо махнул рукой.
  - Какого... - Дальше последовало честное мнение элле о происходящем вообще и о том, кто его оглушил, в частности. Некоторые слова были на другом, неизвестном мне языке. Наверное, родной язык Нокса.
  Пол дрогнул снова, сильнее. Я ощутила толчок даже на руках.
  - Что это? - почему-то шепотом спросила я. - Землетрясение?
  - Ты нейтрализатор использовала? - Элле сел, огляделся и встал.
  - Железку на всякий случай прихвати, - посоветовал Макс и широким шагом, прямо по усыпавшим пол костям двинулся дальше по коридору, за огненной волной.
  Позади донеслось очередное ругательство и Нокс с мечом наперевес нас нагнал.
  - Степень какая?
  - Вторая, - призналась я.
  - Тогда поздравляю.
  - С чем?
  - А что ты сразу первую степень не забабахала? - внезапно вспылил элле. - Давай вообще к харрам всё подземелье снесем и пару академических корпусов в придачу. И, самое важное, сами себя здесь похороним вместо тех скелетов! Чтобы было из чего новую партию охраны слепить!
  И чего он орет? Думает, я не знаю, что пользоваться нейтрализатором, да ещё с высокой степенью рискованно?
  - Сделай одолжение - не трать понапрасну кислород, - спокойно предложил Макс.
  - А ты не лезь, если не смыслишь ни харра! - не внял Нокс. - Понятия не имею, какой обкуренный шаман в этой вашей позабытой всеми богами седой глуши тебя учил, но общие нейтрализаторы это тебе не будущее в дыму костров разглядывать. Чем выше степень, тем больше заклятий нейтрализатор общего направления прихватывает просто за компанию! Он уничтожает любую магию на своём пути, сметает всё, до чего сможет дотянуться, всё, на что хватит сил, а твоя ненаглядная избранница явно основательно в него вложилась! А мы, если ты по каким-то причинам ещё не сообразил, находимся в напичканном магией мес...
  Третий толчок заставил парней пошатнуться, пустил дрожь по стенам и осыпался с потолка струйками пыли, трухи и мелкими камешками. Я пригнула голову, уткнувшись лицом в мужское плечо. Не такой уж и большой радиус я задавала, чтобы потрясло половину подземелья! Да у меня в принципе нет сил для такого мощного удара, даже если всю свою энергию вложу, и сама сверху лягу!
  Костяной "ковер" остался позади, аогонь впереди нас постепенно затухал, из яркой волны превращаясь в раздельные тлеющие островки. Нокс попытался создать световой шарик, не смог и уже в который раз выругался, одарив меня злым взглядом. Понятно, теперь во всём виновата я.
  Тяжело быть не просто тряпкой, но тряпкой, не способной ответить в своё оправдание ничего вразумительного и, главное, убедительного.
  Впрочем, через несколько минут быстрого движения в напряженном молчании коридор закончился. Массивной, окованной железом чёрной дверью. Нокс вышел вперед, привычно провел раскрытой ладонью вдоль створки.
  - Опять магия предков? - уточнил Макс.
  - Была. До нейтрализатора Триш. Ты что-то добавила в формулу?
  - Нет, - настороженно отозвалась я. Только степень пришлось задавать самостоятельно, Кэйлаш показывал нейтрализатор пятой степени и то постоянно твердил о повышенном внимании при плетении. А вдруг я всё-таки что-то да перепутала?! Или, того хуже, там формулы различаются?!
  Элле налег плечом на дверь, приоткрыл наполовину, высунулся в проем.
  - Тут лестница, - сообщил Нокс. - Ведет вниз.
  Куда уж ниже-то?! Ещё немного, и мы и впрямь до ядра планеты доберемся!
  Элле переступил порог, создал огонёк - вероятно, на двери действие моего заклинания как раз закончилось, - и начал спуск. Макс аккуратно, боком, миновал проем, и мы оказались в круглом каменном колодце с убегающей в черноту спиральной лестницей. Горячий воздух уступил место прохладному сырому, вынудив поёжиться от резкого контраста. Богиня, когда же это закончится?!
  - Будем спускаться? - спросил Макс.
  - А есть выбор? - откликнулась я. - Обратно ведь тоже не пойдешь. То есть можно, конечно, только что мы там будем делать?
  - Попробовать дождаться помощи, - справедливо возразил парень. - Чем больше мы передвигаемся и глубже забираемся, тем труднее нас будет найти.
  - Ну не бросать же здесь эту сволочь, - привела слабый аргумент я и добавила неуверенно: - И... мне страшно оставаться на одном месте. Начинает казаться, что там мы и... умрем. - Медленно и мучительно.
  Вспыхнул белый огонёк.
  Макс спускался неспешно, следя, чтобы я не задела распухшей конечностью стену. Я закрыла глаза, проверила собственный резерв. Не густо. Много энергии ушло на одно-единственное заклинание, в правильности которого я даже не уверена. И если уж на то пошло, морские ведьмы вообще не должны применять столь разрушительных заклятий, у нас другой профиль и в большинстве своём не тот уровень, мы ведь не стражи.
  Несколько укачивающее движение внезапно прекратилось. Я открыла глаза. Кажется, спустились, но куда?
  Два огонька освещали небольшой круглый зал с каменным возвышением в центре. На возвышении под прозрачным колпаком лежал довольно внушительных размеров молочно-белый кристалл причудливой формы и слабо мерцал. Больше в зале ничего примечательного не обнаружилось.
  Нокс обошел каменную подставку кругом, внимательно разглядывая кристалл.
  - Это не совсем то, что я рассчитывал здесь найти, но тоже неплохо.
  - Булыжник? - предположила я.
  - Балда. - Элле приблизился к подставке, прислонил оружие к краю и снял колпак. - Камень для несведущих. - Нокс критично осмотрел кристалл, взял меч и с размаху опустил клинок на камень.
  Кристалл со звоном рассыпался на куски, а элле мечом сгреб осколки на пол и принялся острием ковырять каменную плиту. Возился он минуты три, заходя то с одной стороны, то с другой. Наконец в недрах подставки что-то глухо хрупнуло, и часть плиты приподнялась, открывая маленькое углубление. Я инстинктивно замерла, ожидая ещё какой-нибудь пакости на наши многострадальные головы. Нокс же сунул руку в углубление и... извлек оттуда небольшой потрепанный сверток.
  - Что это? - рискнула поинтересоваться я.
  - Самое ценное, что есть во всех мирах, - информация, знания. - Элле бросил меч и бережно развернул сверток. Откинул кусок коричневой кожи, являя нашим с Максом настороженно-выжидающим взорам книжицу в чёрной обложке без названия и вообще каких-либо символов.
  Нокс с непривычным - для меня, по крайней мере, - благоговейным трепетом провел кончиками пальцев по обложке, глядя на находку с восторгом и немного хищным азартом.
  - Что-то вроде книги теней твоих предков? - предположила я. - Или дневник какого-нибудь выдающегося мага тех времен?
  - Почти. - Элле открыл книжицу и вдруг нахмурился. - Харр побери! - Закрыл и торопливо, резким движением запихнул находку под рубашку.
  Что, опять кто-то нападает? Или очередная ловушка? Или...
  Вспыхнул огонь, темно-красного, практически бурого оттенка. Я сдавленно пискнула и прижалась к Максу. То ли радоваться, что внеплановое приключение закончилось и ночь можно провести в нормальной постели, а не на холодном каменном полу, как я уже начала опасаться, то ли волноваться, поскольку магистр Кэйлаш бывает суров, а реакцию госпожи Хивен даже представить страшно.
  Огонь схлынул, оставив перед возвышением хмурого Кэйлаша. И не только его - магистр аккуратно обнимал за талию Феонну.
  
  
  
  Глава 5
  
  Время тянулось медленно. Раздражающе, одуряюще медленно. Сидящий рядом Анил шелестел страницами, что-то бубнил, вызывая стойкое желание дать ему подзатыльник.
  - Известный факт, что в верхней части купола есть точки, где защита слабее. Я вычислил примерное местоположение нескольких, надо только проверить, чтобы убедиться наверняка, и сделать там своеобразную лазейку. Потом мы её просто закроем, чтоб больше ни у кого соблазна не возникало... а можно и оставить. Срубить на этом что-нибудь полезное...
  - По-моему, полчаса уже прошло.
  - Какие полчаса?
  Никакого терпения с такими друзьями не напасешься. Феонна встала и стремительно вышла из читательского зала в основной, из-за стеллажа посмотрела на часы, висящие на стене над стойкой библиотекаря. Хотя ну всё к харрам, полчаса, не полчаса, а не следовало отпускать Триш с этими придурками даже на пять минут.
  - Феонна, привет.
  Русалка обернулась. А вот и припозднившийся благородный рыцарь с почти неизменной стопкой книг в руках.
  - Привет, Тим, - кивнула Феонна.
  - Вы занимаетесь?
  - Отчасти.
  И что Триш в нем нашла? Худой, смазливый и пресный как вода в озере. Возможно, по человеческим меркам в этом парне и есть что-то интересное, но, будь Тим русалом, Феонна не выбрала бы его, даже останься он последним представителем противоположного пола во всём океане.
  - Триша с вами?
  - Нет. Она отошла на... пару минут, но что-тозадерживается. Пойду её поищу. Мы скоро вернемся, - заверила русалка и направилась к выходу из библиотеки.
  Открыла дверь, перешагнула порог и едва успела притормозить, заметив собирающегося войти человека.
  - Осторожнее, адептка.
  Дно океана, только Кэйлаша здесь и не хватало!
  - Простите, магистр. - Голос виноватый, глаза скромно потупить, дабы не привлекать лишнего внимания преподавателя. И прикусить язычок, удерживая готовое сорваться колкое замечание.
  Она выходит, она девушка, в конце концов, мог бы и пропустить. Чай, не на своей исторической родине, где не принято даже такой малости по отношению к женщинам.
  Мужчина не посторонился, вынудив Феонну замереть практически на самом пороге, между проемом и собой. Придержал дверь, окинул поверх её головы открывающуюся часть зала быстрым цепким взглядом.
  - Когда вы последний раз видели адепта Ярелла?
  - Нокса? - Наряженная интонация магистра насторожила. Русалка подняла на него глаза. - Недавно... с полчаса назад, наверное.
  - Где?
  - Здесь, в библиотеке.
  - Вы с ним разговаривали?
  - Перекинулись парой фраз. После его вчерашних фокусов на танцах я как-то не в настроении с ним разговаривать.
  - А где адептка Райан? - Кэйлаш пристально посмотрел на Феонну. - Или вы здесь не вместе?
  - Вместе. - Взгляд русалка не отвела. - Но Триш отошла.
  - Одна?
  К чему он клонит?
  - Не юлите, адептка, - негромко произнес магистр. - Если ваша подруга ушла с Ноксом, то вполне вероятно, сейчас подвергается серьезному риску.
  - Да? - Тревога за подругу всколыхнулась вместе с желанием всё-таки прибить обнаглевшего элле. Однако выдавать эмоции Кэйлашу не стала, сохраняя невозмутимое выражение лица. И, возможно, несколько вызывающее. - И что же это за риск?
  Вместо ответа магистр отпустил дверь, шагнул в сторону, позволяя выйти в коридор.
  - С начала этого учебного года адепт Ярелл упорно собирает любые сведения о старых катакомбах под академией.
  Полумифические подземелья? В отличие от людей и представителей многих других рас морской народ знал о существовании подземных уровней под минусовыми этажами академического комплекса, в давние времена вырытых некогда жившими на этом остове элле. Ну есть где-то внизу подземелье и есть, что с того-то? Или Нокс решил ознакомиться с архитектурными достижениями предков?
  - У Нокса пунктик на информацию, - отозвалась Феонна.
  - Который он, к сожалению, не направляет в мирное русло. Я подозреваю, что Нокс начал сам спускаться в катакомбы. Вход туда находится на минусовом этаже в служебной части, однако дверь заперта и защитные печати целы.
  - Так вы следите за Ноксом? Поэтому столь удачно застука... застали его с той ведьмой-первокурсницей?
  - Приходится, - сухо подтвердил Кэйлаш. - И уверяю вас, я отнюдь не в восторге от необходимости следить за похождениями адептов.
  - Закройте вход в подземелье понадежнее и дело с концом. И при чем здесь Триш?
  - Любые дополнительные средства защиты и охраны должны быть одобрены и согласованы с ректором и накладываются службой безопасности академии. Что до адептки Райан, то я не исключаю, что адепт мог повести вашу подругу в катакомбы.
  - Зачем? - Если действительно повел, то Нокс покойник. Утопленник, вернее.
  - Согласно непроверенным источникам, представители народа элле, прежде чем вернуться в мир Воздуха, спрятали в катакомбах некий ценный артефакт.
  - Что за артефакт?
  - Неизвестно, - пожал плечами мужчина. - Более того, неизвестно, был ли там какой-либо артефакт на самом деле и для чего им было вообще здесь оставлять нечто настолько ценное. Однако в старых записях есть упоминание о необходимости крови неинициированнойведьмы-человека для открывающего ритуала.
  Утопить, откачать и снова утопить. Благо элле достаточно живучи и быстро эта сволочь не сдохнет...
  - По вашему лицу, адептка Феонна, догадываюсь, что Тристен ушла с Ноксом, - проницательно заметил магистр.
  Русалка медленно кивнула.
  - Если полчаса назад... - Кэйлаш нахмурился, повернулся и широким шагом двинулся по коридору прочь от библиотеки.
  Во имя богини моря, зачем Триш пошла с Ноксом?! И малёк за каким-то харром с ними потащился...
  Феонна бегом нагнала удаляющегося мужчину.
  - Магистр, вы же их найдете?
  - Найду, не беспокойтесь, адептка.
  - А... могу я пойти с вами?
  - Нет.
  - Я могу помочь.
  - Чем, интересно?
  - Мы с Триш лучшие подруги, со мной вам будет легче найти её и Нокса за компанию.
  - Адептка Феонна, я уже давно умею перемещаться без маячков.
  - Магистр, если в катакомбах осталась какая-то магия, то она ещё вполне способна искажать поисковые импульсы. А русалки умеют находить кого-либо даже на больших расстояниях, и чужая магия нам не помеха.
  Кэйлаш остановился перед дверью с табличкой "Служебное помещение. Вход по допуску", достал из кармана кристалл-ключ, приложил к выемке на створке. Кристалл засветился, мужчина толкнул открывшуюся дверь.
  - Пожалуйста, - тихо добавила Феонна. Умолять не очень хотелось, но если потребуется...
  Магистр помедлил, задумчиво глядя на русалку. Затем отступил, приглашающе махнул рукой.
  - Спасибо, - выпалила Феонна и спешно проскользнула в проем.
  Служебный коридор оказался тесным и коротким, с унылыми белыми стенами. В его конце находилась комнатка без окон, с лампой, маленькими столом и стулом. Кэйлаш включил свет, задвинул стул и, выйдя на середину комнаты, протянул русалке руку.
  - Что? - не поняла Феонна.
  - Вы никогда не перемещались с телепортом, адептка? - В зеленых глазах вдруг появились смешинки.
  - Перемещалась, разумеется.
  - Тогда в чем дело?
  Не перемещалась, только обычными порталами. И соврала машинально. Ну не признаваться же теперь в маленькой лжи?
  Шагнула к магистру, позволила взять себя за руку и притянуть к мужскому телу. Обязательно так близко?
  - Готовы разыскать подругу?
  - Да. - Феонна закрыла глаза, сосредоточилась на мысленном образе Триш. Не самая добрая треть адепток убила бы за то, чтобы оказаться сейчас на этом месте практически в объятиях Кэйлаша, а её прикосновения дева лишь раздражают, словно огненная сущность магистра пытается испарить её. Странно, с Анилом таких ощущений не возникает, хотя они не раз танцевали и за руки друг друга держали.
  - Тогда вперед.
  Пространство тоже можно представить водой, бескрайними океанскими глубинами, далеко разносящими любые звуки. И посланный поисковый импульс скользит в незримой толще, ощупывая пространство вокруг. Внезапно охватывает жар, замыкает в обжигающее кольцо, вытягивает воздух из легких. На талии сжимается сильная рука, пресекая инстинктивную попытку вырваться. Ничего себе телепортация! А импульс приносит ответ. Триш?
  Непонятное ощущение толчка, будто внезапно натыкаешься на стену. Жар усиливается, дышать нечем, свободная рука цепляется за что-то...
  Воздух ворвался в легкие неожиданно, наполнил, а в следующее мгновение резкий удар в спину заставил зашипеть от боли. Сверху придавило тяжелое тело. Дно океана!
  - Дно океана! - повторила вслух и открыла глаза. Темно, но кто ещё может быть сверху, кроме магистра? И нет бы наоборот упасть! - Днище просто!
  - На мой взгляд, вы многовато ругаетесь, адептка, - отметил Кэйлаш. Вспыхнул огонёк. Мужчинабыстро поднялся и подал руку.Феонна ухватилась, однако, едва магистр рывком поставил её на ноги, отпустила.
  - Добрые и милые до слащавости русалочки бывают только в сказках и мультиках Железного мира, - сугубо из желания оставить последнее слово за собой парировала Феонна и огляделась. - Где мы?
  Огонёк озарял каменные стены, пол и низкий потолок, образовывавшие неширокий пустой коридор. Где-то вдали глухо, размеренно капала вода.
  - Судя по всему, в одном из коридоров катакомб. - Кэйлаш осветил тьму в одной стороне коридора, повернулся и осмотрел другую.
  - И много их здесь?
  - Если верить старым планам, то около дюжины и всегда остается вероятность, что некоторые могли и не указать.
  - Разве мы не должны были переместиться к Триш?
  - Что-то прервало телепортацию. И ваши поиски тоже успехом не увенчались, как я полагаю?
  - Я нащупала что-то... кого-то, когда я... мы... упали. - Невесть откуда вылезшее чувство неловкости раздражало. Ну свалился на неё магистр и что?
  - Не Тристен? - уточнил Кэйлаш.
  - Не знаю, - честно ответила русалка.
  - Вы уверяли, что чужая магия вам не помеха.
  Ошиблась. Или, что скорее всего, умение искать на больших расстояниях и сквозь любые преграды приходит с возрастом и опытом.
  - Надо попробовать ещё раз. Теперь я точно найду Триш, уверена.
  - И вас не интересует, почему прервалась телепортация?
  А надо?
  - Поблизости находится мощный источник энергии, видимо, он и блокирует перемещение. Чувствуете его?
  Они же не на практике! Тем не менее Феонна опустила ресницы, прислушалась к невидимой изнанке мира. Тянет... словно сквозит где-то и довольно ощутимо. И неприятно тянет, до зуда под кожей.
  - Темный источник, - добавила русалка.
  - Верно, адептка. Поэтому, прежде чем снова перемещаться, желательно от него отойти. Придется немного прогуляться пешком.
  Хорошо, прогуляются. Феонна выжидающе посмотрела на магистра. Пусть идет первым, в данной ситуации она с удовольствием пропустит Кэйлаша вперед.
  Несколько минут шли молча. Русалка держалась строго за магистром и в отсутствие других объектов, на которые можно было бы рассеянно смотреть, коротая время в пути, взгляд сам переползал с унылых стен на идущего впереди мужчину. Да, сзади вид очень даже ничего. Широкие плечи, обтянутая чёрной рубашкой крепкая спина, мускулистые руки, подчеркнутые короткими рукавами. И ниже... тоже внимание привлекает. Даже ладони зачесались проверить всё... на ощупь. Харровы инстинкты! Пришлось скрестить руки на груди, дабы, не дай богиня, не возникло соблазна последовать какому-нибудь не до конца осознанному желанию.
  - И что вы там делаете, адептка? - не оборачиваясь, неожиданно полюбопытствовал Кэйлаш.
  Действительно днище. Хуже и не придумаешь.
  - Ничего. - На всякий случай Феонна покосилась на собственные руки, но те вроде пока никуда не тянулись.
  - Я чувствую, как вы меня разглядываете.
  Чувствительный какой!
  - И что? - Демонстрировать магистру смущение, краснеть и заикаться она не собирается. - Больше здесь смотреть всё равно не на что. И мне казалось, вы давно уже должны были привыкнуть к повышенному вниманию противоположного пола.
  - Но не когда находишься в ограниченном пространстве с молодой русалкой.
  - Боитесь, что я на вас наброшусь? - Глубокоуважаемый магистр опасается какой-то сопливой адептки? Феонна подавила смешок, уже иронично глядя в спину мужчине.
  - Не хочу вас поранить в случае вашего рецидива. По статистике Департамента, на десять русалок приходится только пять особей мужского пола. Даже с учетом достаточно свободных нравов вашей расы, ежемесячно в период нереста половина русалок остается без пары и вынуждена искать партнера на земле. Здесь и берут истоки истории и легенды о прекрасных морских и речных девах, в полнолуние заманивающих мужчин в свои сети с помощью чарующего пения.
  - Я отвратительно пою. И если бы мы все пели так, как приписывает нам человеческая молва, то факультет сирен был бы забит под завязку одними русалками.
  - С возрастом русалки учатся себя контролировать, однако юные особи известны своей несдержанностью.
  Эта причина была не главной, по которой она решила поступить в академию, но одной из основных. Ежемесячно сходить с ума, забывать себя, ведомая одним-единственным инстинктом, едва вступаешь в пору созревания и пока не выработается долгожданный контроль, - нет уж. И этот же идиотский инстинкт призывает выбирать лучшего самца из имеющихся, но где такового искать, если лучшие, как правило, предпочитают более взрослых, опытных и уравновешенных, а не истеричных малолеток? Поэтому нет, нет и ещё раз нет. В академии проще следить за собой, и учащиеся русалки принимали зелье, успокаивающее и гасящее природный зов.
  - Зато для мужчин вашей расы это, наверное, жуткий кошмар - женщина, кидающаяся на мужика с целью изнасиловать бедолагу. - Феонна поравнялась с Кэйлашом - от соблазна подальше, - бросила косой взгляд на обрамленное темно-каштановыми волосами загорелое лицо. - По вашим правилам женщина должна рожать детей, не поднимать глаз от пола и не покидать женской половины дома, так ведь?
  - Вы несколько утрируете, адептка, - сухо заметил магистр.
  - Возможно. Никогда не вникала в тонкости традиций огненных девов, но суть, насколько мне известно, примерно такая. И если молодое поколение уже принимает просачивающиеся к вам свежие веянья, то старшее категорически против перемен. - Внезапно захотелось ввернуть что-нибудь этакое, поддеть. - И не тяжело вам, магистр, ежедневно созерцать кучу женщин и девушек в коротеньких юбочках? Тем более когда часть этих... особей крутят зад... хвостами перед вашим носом?
  На гордом - харр побери, хоть монеты чекань, - профиле не дрогнул ни один мускул, но летящий над плечом создателя огонёк мигнул и засиял ярче.
  - По-моему, вы забываете, с кем и о чем разговариваете, адептка. - В ровном тоне прозвучало предупреждение.
  - Ну что вы, магистр! - Дно океана, что за ерунду она вообще несет? - Я же русалка свободных нравов, о чем ещё я могу поговорить с привлекательным мужчиной, кроме как о сексе?
  - Адептка...
  Пол дрогнул. Несильно, но сам факт насторожил. Кэйлаш замер, Феонна тоже. Попыталась определить источник и местонахождение.
  - Довольно мощное и где-то... ниже? - высказала предположение.
  - Верно, - медленно кивнул мужчина. - Заклинание, причем сплетенное грубо, неумело и явно впопыхах.
  - Нокс?
  - Нет. Стихийная магия.
  Триш?!
  Ещё толчок, уже ощутимее.
  - Мы отошли на достаточное расстояние от темного источника, чтобы переместиться? - нетерпеливо спросила русалка. Что бы ни происходило, ничего хорошего из этого определенно не выйдет, а подруга где-то там, в компании Нокса и, возможно, малька и нет уверенности в благонадежности ни того, ни другого.
  Ответил Кэйлаш не сразу. Даже возникло желание потормошить неподвижно застывшего магистра, смотревшего куда-то в пустоту перед собой.
  - Он что-то скрывает, - наконец произнес мужчина.
  - Кто?
  - Не кто, а что. Источник. Используется для защиты и давно.
  Да какая разница, для чего там этот дурацкий источник используется! Сначала надо разыскать Триш, а уж потом пусть магистр хоть переезжает жить в это подземелье.
  - Возможно, здесь действительно спрятано нечто, представляющее определенную ценность, - задумчиво добавил Кэйлаш.
  А если попробовать утопить дева, он утопится или огненные, как то самое, не тонут?
  Феонна глубоко вдохнула-выдохнула. Спокойствие и только спокойствие. Всё-таки не с ровесником разговаривает и не с другим адептом.
  - Магистр, мне кажется, следует уделить внимание первостепенной задаче и уже после думать о... ценностях.
  Мужчина хмыкнул и протянул русалке руку.
  От нового толчка задрожали пол и стены. Феонна пошатнулась, чувствуя, как теряет равновесие, однако Кэйлаш обнял её за плечи, удерживая в вертикальном положении. С потолка посыпались пыль и какая-то труха, левая стена хрупнула и по каменной кладке зазмеилась трещина.
  - По-моему, самое время переместиться! - Пока тут всё вообще не обвалилось, похоронив незадачливых путников.
  - Сейчас как раз желательно обождать, - возразил магистр.
  - А если...
  - Не паникуйте, адептка, сейчас всё закончится. Вероятно, источник и старые заклятия реагируют на стихийную магию.
  Какая ещё паника? Всего лишь вполне обоснованные опасения, за собственную сохранность в том числе!
  Постепенно дрожь стихла, оставив медленно оседающую пыль.
  - Теперь можно, - милостиво разрешил Кэйлаш, опуская одну руку на талию русалки.
  Вокруг полыхнуло пламя, и Феонна еле успела зажмуриться. Нет, такой способ телепортации русалкам противопоказан категорически. Ощущение жаркого кольца вызывало почти животную панику, хотелось начать метаться в попытке вырваться из огненной ловушки и только разум да мужская рука на талии удерживали от позорного подчинения инстинктам.
  Наконец огонь исчез... но ожидаемая опорами под ногами не появилась. Снова падение, на сей раз стремительнее, неумолимее, похожее на резкое погружение на глубину. Рука на талии сжалась, привлекая вплотную к телу магистра, и падение прекратилось. А опоры - хоть какой-нибудь - по-прежнему нет.
   Феонна осторожно открыла глаза. Темно, естественно, но, по крайней мере, Кэйлаш не лежит на ней, что уже неплохо.
  - Ваша очередь создавать огонёк, - заметил мужчина.
  А магистр что, не может?
  Маленькая светящаяся бирюзовая сфера разорвала тьму, выхватила кольцо каменных стен вокруг и оказавшееся в раздражающей близости лицо Кэйлаша. И рука не торопилась даже ослаблять стальную хватку.
  - Может, вы меня отпустите, магистр?
  - Не думаю, что это хорошая идея, адептка.
  - Почему?
  - Сами посмотрите.
  Кольцо стен уходило вверх, теряясь во мраке, и вниз, исчезая в темном зеркале воды. Кэйлаш висел в воздухе метрах в десяти над неподвижной гладью, одной рукой удерживая русалку.
  - Богиня! - Чутко ожидающая своего выхода паника таки рванула на свободу, сбивая дыхание и ускоряя сердечный ритм, и Феонна вцепилась в единственную опору всеми конечностями, уткнулась лицом в мужское плечо.
  - Осторожнее! - чуть поморщился мужчина. - И откуда такая странная реакция на воду у русалки?
  - Дело... не в воде. - Надо успокоиться. Затолкать старый страх поглубже и больше не смотреть вниз. Не смотреть. И не думать, что или кто может скрываться под кажущейся безмятежной толщей воды.
  Вторая рука коснулась спины, легко, почти невесомо. Погладила бережно.
  - Всё хорошо, аде... Феонна. - Ласковый негромкий голос звучал у самого уха. - Я крепко вас держу и не отпущу, не бойтесь. - Короткая пауза и задумчивое: - Видимо, стоило ещё немного отойти от источника. Феонна, попробуйте снова поискать Тристен. Вы меня слышите?
  Никак не получается избавиться от мерзкого предчувствия чего-то ужасного, грозящего вот-вот обрушиться на неё девятым валом.
  - Феонна, успокойтесь, соберитесь и сосредоточьтесь на вашей подруге. Возможно, ей сейчас нужна ваша помощь. Феонна?
  - Я... - Магистр прав. Надо собраться. Не думать о страшном, тем более гипотетическом. И особенно о факте, что она висит на преподавателе, обхватив его руками и ногами и прижавшись теснее, чем прижимается иная любовница в порыве страсти. Дно океана! - Я...
  - Я держу вас, не бойтесь, - повторил Кэйлаш.
  Конечности будто свело судорогой, но мысль, что придется переместиться куда-то и предстать перед кем-то в виде вцепившейся в магистра мартышки, как ни странно, помогла разжать ноги. С обхватившими шею мужчины руками оказалось несколько труднее, однако попытки с третьей удалось вытянуть их вдоль собственного тела. И чтобы не видеть лица магистра, Феонна сразу закрыла глаза, отправила сквозь пространство поисковый импульс. А вокруг вновь заклубился огонь.
  
  - - -
  
  Утро я встречала в медчасти. Не самое интересное место пробуждения, но после содержательной прогулки по подземелью даже кровать в общей палате казалась номером люкс. Меня осмотрели, залечили лодыжку, ссадины и синяки, провели диагностику и напоили восстанавливающим зельем и за компанию успокоительным со снотворным эффектом. В результате вырубилась я практически сразу и проспала до самого утра. По пробуждению наша целительница госпожа Ванда ещё раз провела диагностику и с лукавой улыбкой сообщила, что всё в полном порядке и что я могу и дальше покорять парней стройными ножками. Я смутилась, поблагодарила целительницу и поскорее покинула медчасть.
  За её пределами ожидали Феонна, Анил и... Тим. Правда, в присутствии парней, особенно Тима, я не решилась поведать о прогулке в деталях и только когда мы с подругой остались вдвоём и добрались до нашей комнаты, рассказала всё и подробно. В свою очередь русалка поделилась историей поисково-розыскного мероприятия в компании магистра Кэйлаша, а после мы задумались. Во-первых, теперь очевидно, что Ноксу нельзя ни доверять, ни подпускать к себе настолько близко. Разумеется, Кэйлаш понял, что в потайном отделении подставки что-то лежало, но Нокс ожидаемо не признался в присвоении загадочной книжицы, заявив, что тут всё так и было, когда мы пришли, а я и Макс промолчали. По-моему, магистр не поверил - и я на его месте тоже не поверила бы, - однако обыскивать элле не стал.
  Во-вторых, странности в отношении Макса начали копиться в геометрической прогрессии и факт, что новичок не тот, за кого себя выдает, был явно только вершиной этого айсберга. Более того, я уже не уверена, что он из моего мира. Тогда откуда? Из Деревянного? А какой, в таком случае, смысл выдавать себя за представителя Железного? И не является ли новое лицо парня очередной маской, надетой с неизвестными мне целями? И кто знает, может, его и зовут-то не Макс...
  И, в-третьих, что тоже весьма немаловажно, будет нам что-то за прогулку по подземелью и если да, то что именно?
  Впрочем, от посещения занятий меня всё равно никто не освобождал. Завтраком мы решили доблестно пренебречь и из общежития направились сразу к учебному корпусу. Однако слишком далеко уйти не успели - на развилке столбом торчал Макс. Заметив парня издалека, я вновь поразилась тому, насколько нелепо он выглядел в этой дурацкой форме не по размеру. Взлохмаченные темно-каштановые волосы периодически падали на глаза и Макс нетерпеливым жестом проводил по непослушным прядям, пытаясь убрать их назад. В медчасть я перемещалась уже на руках магистра, и мне показалось, что парень передал меня Кэйлашу с некоторой неохотой и долей непонятной настороженности.
  - Похоже, наш малёк поразил твоё воображение, - негромко заметила Феонна. - Ты прямо глаз с него не сводишь.
  - Он защищал меня, помогал и предлагал вообще никуда не ходить, - справедливости ради напомнила я. - Я должна его хотя бы поблагодарить.
  - Поблагодари, кто тебе мешает. Но таращиться так на него не надо. Мы не знаем, что это за рыбка, откуда она приплыла и почему привязалась именно к тебе. Я не уверена, что вся эта авантюра не была затеяна с одной-единственной целью - завоевать твоё доверие.
  - Нокс не пошел бы на такое сомнительное предприятие исключительно ради завоевания каким-то новичком моего доверия.
  - Не пошел бы, - согласилась подруга. - Однако малёк вполне мог воспользоваться подвернувшейся удачной возможностью. Тем более на контрасте "злодейская сволочь-благородный рыцарь" рыцари, как правило, смотрятся куда выигрышнее, чем сами по себе.
  С такой точки зрения я наше внеплановое приключение ещё не изучала.
  Макс заметил приближающихся нас, церемонно кивнул русалке и улыбнулся мне.
  - Привет.
  - Привет! - расплылась в ответной ехидной улыбке Феонна. - Мы уже опаздываем на первую пару, так что давайте поторопимся и все важные темы обсудим по дороге. Что там слышно у нашего кладоискателя небитого?
  - С утра вызвали к ректору, - откликнулся парень, пропуская русалку вперед. - Когда я уходил, Нокс ещё не вернулся.
  - А о катакомбах что-нибудь известно?
  - Туда отправился Кэйлаш с несколькими магистрами, с какими конкретно целями - не знаю. Я удовлетворил твоё любопытство?
  - Не совсем, но большего я и не ждала. - Подруга двинулась по аллее, мы с Максом пошли следом, в относительном уединении.
  Понимаю, что Феонна предоставила мне возможность поблагодарить парня и после перейти на деловое общение сугубо по необходимости, однако сейчас, бредя рядом с Максом по мощеной вишневой плиткой дорожке, я никак не могла подобрать нужных слов. И неловко, очень. Кажется, пока парень изображал обкуренного придурка, разговаривать с ним было проще. Тогда он казался простым и относительно понятным, теперь же...
  - Нам всё-таки надо позаниматься, - внезапно сообщил Макс.
  Что-что нам надо сделать? А я уже и позабыла...
  - Лабораторная практика по зельеварению завтра.
  Дно океана! И я на этом дне... сижу и пузыри пускаю.
  - Забыла? - догадливо уточнил парень.
  - Ну-у... есть немного, - смущенно призналась я. - Мне и самой не повредило бы... позаниматься, я имею в виду. А знаешь, у меня есть кристалл допуска в лабораторию и если предупредить магистра Лалит, то можно позаниматься там. Она нам разрешает, когда в лаборатории ничего не проводится и при условии, что мы не будет ставить опасных экспериментов и варить запрещенные зелья.
  - Сегодня?
  - Да-да, конечно. Сразу после последней пары, хорошо?
  - Хорошо. Тогда увидимся на паре, Триш. - Макс ускорил шаг, обогнал Феонну и стремительно удалился в сторону учебного корпуса.
  Русалка остановилась, подождала, пока я с ней поравняюсь.
  - Я думала, хуже, чем с Тимом, у тебя быть не может, - протянула подруга. - Но, оказывается, всегда может быть ещё хуже, чем есть.
  Я промолчала. Пожалуй, лучше не признаваться, что попросту не знаю, как разговаривать с новым Максом.
  
  - - -
  
  Занятия прошли тихо. Ни меня, ни Макса к ректору так и не вызвали, о существовании подземелий руководство академии по-прежнему не распространялось и о нашей по ним прогулке тоже было мало кому известно, а нам Кэйлаш сразу строго-настроговелел молчать. По мне, так оно и к лучшему - не уверена, что смогла бы вытерпеть бесконечные расспросы адептов и по сто раз пересказывать всё случившееся. Даже Анил знал о подземельях весьма в общих чертах и то лишь потому, что присутствовал при нашем уходе. Приятель в свою очередь поведал, что я и Макс, судя по всему, отделались легким испугом, зато Нокс после экзекуции у госпожи Хивен явился мрачнее тучи, никому ничего не сказал, а любопытствующих посылал по дальнему и заковыристому маршруту. Таким элле лицезрели до конца пар, после которых Нокс благополучно скрылся с глаз. Я искренне надеялась, что он не забрался снова в нашу комнату, тем более мы с Феонной и Ксанти решили установить на окне защиту. Конечно, при наличии желания и времени любую защиту можно пробить, однако даже если Ноксу вздумается возиться с взломом, одна из нас как раз успеет вызвать кого-то из старших.
  Поговорив с магистром Лалит и убедившись, что мы можем спокойно занять лабораторию, я выбрала конспекты последних лекций и парочку книг на нужную тему, решив пока не мешать в кучу материал за разные курсы, и направилась в собственно лабораторию. Я вовсе не намеревалась сидеть весь вечер наедине с подопечным, Феонна и Ксанти обещали составить мне компанию и за компанию подготовиться самим. Просить о чем-либо Тима я не рискнула. Во-первых, как я поняла, Феонна наболтала ему какой-то ерунды, дабы объяснить, почему я оказалась в медчасти, не упоминая подземелий. Во-вторых, мне не хотелось сводить обоих парней в одном помещении. И, в-третьих, всё равно на факультете стражей любовные зелья не проходили.
  Макс пунктуально дожидался возле запертой лаборатории. Забрал у меня книги и сумку с тетрадями, пока я шарила по карманам в поисках кристалла допуска. Не потеряла, слава богине. Достала, приложила к выемке на двери. Парень свободной рукой открыл створку, придержал. Я вошла, включила свет, Макс сгрузил моё хозяйство на стол нашей тройки. И всё в абсолютном молчании, разбавляемом лишь вежливыми улыбками. Да мы и за весь день не обменялись ни словом, хотя парень по-прежнему вел себя до неприличия галантно: открывал передо мной с Феонной двери, носил мою сумку, даже стул в столовой во время обеда выдвинул под удивленными и немного завистливыми взглядами адепток.
  Вытряхнув из сумки конспекты, я тщательно разложила тетради на столе. Русалки, в отличие от моего подопечного, пунктуальностью не страдали.
  Ладно. Нельзя же вечно играть в молчанку.
  - Две прошлые лекции были посвящены снятию и ликвидации негативных воздействий любовных зелий, - начала я, стараясь воспроизвести спокойную, напевную интонацию Лалит. Насколько удавалось, вопрос другой. - Практика будет по ним. Широко известно, что подчас снять тот же приворот сложнее, чем его наложить. Привороты бывают трёх видов: ментальный - воздействие заклятием или природным очарованием, физический - через зелье, и опосредованный - это воздействие через некий предмет, например, артефакт или специально заговоренную для этих целей вещь. Мы сейчас проходим физические привороты. И не только их, конечно.
  Я покосилась на неплотно прикрытую дверь за спиной Макса. И где две части нашего ведьминского трио?
  - Я не знаю, насколько хорошо ты разбираешься в любовных зельях...
  - Если честно, в любовных зельях я вообще не разбираюсь.
  Вообще? То есть совсем никак?!
  - А... твой дар? - неуверенно спросила я. - Он же у тебя есть, да?
  - Есть.
  - И... что он собой представляет?
  - Предвидение. В не самом удачном воплощении.
  Всё-таки не травка.
  Из коридора донеслись торопливые шаги, приближающиеся к лаборатории. Наконец-то! Парень перехватил мой взгляд, преисполненный надежд и обращенный на створку, и нахмурился.
  - Мы ещё кого-то ждем?
  - Да, - с энтузиазмом закивала я. - С нами ещё Фео и Ксанти позанимаются, им тоже надо готовиться...
  Дверь приоткрылась, но не слишком широко и на пороге никто не появился. Макс внезапно развернулся к створке, а я услышала... короткий звон разбившегося стеклянного предмета. Завертела головой в попытке понять, что и где упало, однако откуда-то из-под стола в соседнем ряду поднялось серебристое, быстро расползающееся во все стороны облако. Нос защекотал сладковатый запах розы вперемешку с пикантными нотками клубники.
  Не может быть... Этого просто не может быть!
  Я торопливо зажала нос ладонью. Поздно, харр побери! Один-два вдоха, и всё, дальше уже ничего не захочется... вернее, захочется, но исключительно одного!
  Макс медленно, словно во сне, обернулся ко мне, посмотрел растерянно.
  - Что это за дрянь? - Судя по отчаянным попыткам сфокусировать взгляд, вдохов парень сделал явно больше двух.
  Моя рука оставила нос в покое, пощупала воздух вокруг в поисках опоры. Лаборатория двоилась, запах проникал внутрь, окутывал сознание вязким туманом, поглощавшим все мысли, наполнял тело слабостью.
  - Зелье, - прошептала я.
  - Какое... ещё зелье?
  - Приворотное... - Мир покачнулся. Или это меня шатает? - Только не любовное, а... страсти...
  Мир поплыл куда-то в неизвестность, но сильные, надежные руки удержали меня в вертикальном положении. Зря, конечно... Ощущение мужских рук породило волну сладкой, сметающей остатки протестующих мыслей истомы.
  - Я думал... на морских ведьм такие вещи... не действуют... - Макс оказался близко... слишком близко и опасно для нашего неадекватного состояния, однако я, подняв на парня глаза, увидела лишь его губы, такие манящие, желанные...
  Убейте меня кто-нибудь...
  - Не действуют... - Ни харра не могу с собой поделать. Тело точно чужое и последнего придушенного зельем писка разума уже не слушало. - После инициации...
  Не знаю, кто сделал этот условный первый шаг - Макс, притянувший меня к себе вплотную, или я, обвившая руками его шею. Парень впился в мои губы жестким, голодным поцелуем, на секунду сильно, до боли, стиснул талию, затем его руки переместились ниже и, подхватив под попу, Макс меня понес... куда-то. Всё равно. Вокруг закружился сумасшедший вихрь дикой голой страсти, где не существовало ни страха, ни сомнений, ни стыда, лишь человек рядом, желаемый до дрожи, до остервенения. Хотелось только жадно отвечать на поцелуи, прикасаться, ощущая крепкие литые мышцы под тканью рубашки, и чтобы прикасались ко мне, унимая огонь под кожей и сразу рождая новый очаг возгорания... Парень прижал меня к стене возле окна, и я обхватила его бедра ногами. Одежда раздражала страшно, что собственная, что чужая. Я попыталась на ощупь расстегнуть рубашку Макса, но пальцы слушались плохо, дурацкие пуговицы не поддавались с первого захода, а терпение быстро испарилось под натиском желания почувствовать всё и сразу. И я рубашку просто дернула. Вырванные с мясом пуговицы покатились по полу, а мои ладони наконец с вожделением скользнули под ткань. А тут, похоже, есть, на что посмотреть... и что потрогать... преступление прятать такое тело под мешковатой одеждой...
  Губы опустились на мою шею, обжигая жалящими поцелуями. Я откинула голову назад, уткнувшись макушкой в стену и ловя ртом воздух. Дышать, казалось, нечем, сердце сошло с ума, отчаянно стуча о ребра, мышцы ломило, как во время болезни, и чего-то не хватало. Хочу больше, полнее, сильнее... И обхватившая одну мою грудь мужская ладонь успокоения не принесла. А пальцы, не задерживаясь, поднялись к воротнику платья, но тратить время на хотя бы попытку расстегнуть ряд пуговиц Макс не стал. Новый рывок, посыпавшиеся градинами пуговицы, сдернутая с моего плеча вместе с бретелькой бюстгальтера форма и коснувшиеся обнажившегося участка кожи губы. Так уже лучше. Не отпуская меня, парень развернулся, шагнул к столу, резким движением смел на пол книги и конспекты и уложил меня на столешницу. Да-да-да... Я вцепилась в его плечи, привлекая ближе к себе, поцеловала сама с нетерпением замученного жаждой существа, с маниакальным восторгом купаясь в жаре желания партнера и сгорая в огне собственного первобытного инстинкта. Вторая ладонь, всё это время сжимавшая то моё бедро, то попку, передвинулась под сбившейся юбкой на живот и скользнула ниже... Ещё лучше... Треск почившего белья вызвал вздох облегчения, а ощущение ладони там... м-м, волшебно...
  - Дно океана!!
  - Богиня...
  - Ксанти, убери отсюда Тима, немедленно! И позови магистра Лалит!
  Шаги, шорохи, голоса. Что им всем нужно? Особенно сейчас, когда мне становится всё лучше и лучше?
  Внезапно воздух вокруг закончился. Вообще. А вместо воздуха появилась вода. Нас по-прежнему окружали стены лаборатории, в окно заглядывало клонящееся к горизонту солнце, и спиной я ощущала ровную поверхность стола, но легкие словно наполнились водой. Хотя почему "словно"?
  Я схватилась за горло в тщетной попытке сделать вдох, однако услышала только глухое бульканье. Макс надо мной замер, тоже пытаясь нормально вдохнуть.
  - Быстро. Отошел. От Триш, - негромко и раздельно произнесла Феонна.
  Парень с трудом выпрямился, отшатнулся от стола. Русалка приблизилась к нам, бросила на меня извиняющий взгляд.
  - Прости, Триш, но потом ты меня поблагодаришь. - И повела вытянутой в мою сторону рукой.
  В моей груди снова что-то булькнуло, и мир померк.
  
  
  
  Глава 6
  
  Утро я встречала в медчасти. Опять. В той же палате и на той же кровати, что и сутки назад. С одной лишь существенной разницей - сегодня мне хотелось умереть. Дождаться Феонну и попросить подругу добить меня, то есть дотопить. Или сброситься с крыши самой высокой башни академического комплекса. Или хотя бы долго и старательно биться головой о стену.
  Я помнила ВСЁ! Абсолютно! Пока моё тело действовало само по себе в стремлении утолить пробужденный зельем голод, часть сознания фиксировала происходящее с равнодушием и дотошностью видеокамеры. Я помнила каждое прикосновение, каждый поцелуй, каждое движение. Помнила, как разорвала на Максе рубашку... Я - и порвала рубашку?! Я, не способная оторвать даже одну пуговицу, если только она не совсем плохо пришита?! А потом ещё и облапила парня... хорошо хоть, только выше пояса. Зато его руки побывали... не только выше моего пояса.
  Богиня, за что?!
  Я сползла по подушке и натянула одеяло на лицо. Увы, воспоминания от этого нехитрого действия яркости не потеряли.
  Очнулась я уже в медчасти, с вколотым в вену нейтрализатором. Залечивая синяк на бедре и засос на шее, госпожа Ванда долго качала головой и вздыхала, что когда она напутствовала меня на покорение парней, то никак не ожидала, что я последую её совету настолько буквально. Я старалась не смотреть целительнице в глаза и по возможности не думать, что если синяков на разных частях тел адептов в её практике было полно, то с засосами вряд ли кто-то обращался.
  На ночь меня оставили в медчасти и на двенадцать часов запретили любые контакты с противоположным полом. Даже из службы безопасности академии пришла женщина. Краснея и запинаясь, я рассказала ей всё, что запомнила, кроме, разумеется, самого интимного и жуткого. Для меня, естественно, сотрудницу же больше интересовали предшествовавшие детали. Не заметила ли я, кто подбросил нам склянку с зельем, кто, по моему мнению, мог это сделать, есть ли у меня недоброжелатели. Со слов сотрудницы я поняла, что происшествие будет расследоваться, всех присутствовавших и возможных свидетелей допросят, однако предавать дело огласке не собираются, равно как и упоминать имена пострадавших. Что ж, новость неплохая. Госпожа Ванда дала мне того же успокоительного со снотворным, что и в прошлый раз, и ночь я мирно проспала, зато утром, едва открылись глаза и мысли начали вяло бродить по закоулкам просыпающегося мозга, воспоминания нахлынули жаркой волной, вызывая стойкое желание завыть в голос и покончить жизнь самоубийством. Я немного полежала, беспокойно ворочаясь с боку на бок и мечтая задохнуться под одеялом. А может, уткнуться лицом в подушку? Нет, не пройдет, инстинкт самосохранения такого надругательства не допустит. Кого бы тогда попросить подушечку подержать, а?
  Дверь палаты тихо стукнула.
  - Триш, это всего лишь я, так что вылезай, - раздался голос Феонны.
  Я высунула из-под одеяла голову.
  - Фео, убей меня, ну пожа-алуйста! - взмолилась я.
  Подруга подошла к моей кровати, положила в изножье стопку одежды.
  - Ещё чего! Триш, прекращай убиваться из-за такой малости.
  - Но я же... - чуть не попрощалась со своей столь тщательно оберегаемой девственностью на столе в лаборатории. - Мы же... - чуть не занялись там сексом и, не подоспей подруги, ни я, ни Макс и не подумали бы остановиться. Я не сомневаюсь, что мне всё понравилось бы, в таком состоянии даже боль притупляется, но потом... - Моя инициация... Я могла вылететь из академии...
  - Ничего страшного не произошло, - возразила русалка. - А если бы и произошло, мы что-нибудь придумали бы. Неужели не нашлось бы обходных путей? Да и малёк вряд ли в академию девственником поступил. Пару дней назад я в это ещё поверила бы, а теперь подозреваю, что на родине, откуда бы он ни заявился, у него от девок отбоя не было.
  Я всё-таки завыла и нырнула обратно под одеяло.
  Как, во имя богини, я Максу теперь в глаза смотреть буду?! Ему-то что, он парень, а я?! Как смогу спокойно общаться с человеком и не вспоминать, с каким маниакальным восторгом щупала его бицепсы?! А пощупать там было что...
  - Ты зелье классифицировала?
  - Что? - Выть я перестала и выглянула из-под своего укрытия.
  - Что это было за зелье? - лекторским тоном повторила Феонна.
  Я перебралась повыше на подушку и попыталась выудить из воспоминаний более полезные детали.
  - Приворот страсти, тип - эфирный. Подействовало практически сразу, значит, уровень красный, но у эфирных зелий срок действия, как правило, короткий... не дольше одной ночи, то есть в среднем десять-двенадцать часов.Пахло розой и клубникой. - Что-то знакомое. Проходили не так давно.
  - И не забудь о маленьком, но крайне любопытном нюансе, - добавила подруга и испытующе посмотрела на меня. - Память.
  И где бы теперь достать зелье с эффектом выборочной амнезии? Самой изобрести разве что.
  По крайней мере, приворотных, сохраняющих воспоминания, не слишком много. Плюсуем вышеперечисленное и...
  - "Кристальный соблазн"? - предположила я.
  - Зачет, - похвалила русалка. - У нас с Ксанти ушло немного больше времени, потому как не было информации о ясности памяти, зато у нас был образец. Магистр Лалит сказала, что если мы быстро определим нужный нейтрализатор, то практику по ликвидации может пропустить.
  - Надеюсь, мне нейтрализатор вкололи не на основе ваших предположений? - насторожилась я. Не хотелось бы для полноты картины оказаться ещё и лабораторной крыской.
  - Нет, конечно. Просто магистр Лалит попутно проверила наши познания в полевых условиях. И да, сегодня мы на практику не пойдем, а тебя освободили по понятным причинам.
  Не знаю, когда я теперь вообще смогу сидеть за нашим столом и не вспоминать, как меня на него опрокинули, жестко, но что-то возбуждающее в этом было, а потом... Не вспоминать! И не думать!
  - Ради океана, Триш, не пунцовей ты так! - накинулась на меня Феонна. - Если ты при мне краснеешь по самую шею, то что с тобой будет, когда Тима увидишь?
  Тим? А он-то тут при чем? И память откликнулась, запоздало выловив из вороха жарких моментов окрик подруги, велевшей Ксанти убрать оттуда Тима...
  - Что он там делал? - резко осипшим голосом спросила я.
  - Решил помочь тебе с подопечным, - пояснила русалка. - Что-то он активизировался в последнее время, не находишь? Бегать за тобой начал, глазки строит, всё помощь норовит оказать...
  - И Тим... видел? - Всё-таки самоубьюсь. Не знаю, когда и как, но веревку начну подыскивать точно! Потому что, кажется, настал мой персональный апокалипсис.
  - Он шел за нами, и как только я увидела, что вы творите, а пуще того, учуяла запах розы с клубникой, то сразу сказала Ксанти вытолкать Тима за дверь. Молодые русалки и так каждый месяц сходят с ума на этой почве, поэтому искусственные стимуляторы на нас не действуют, а вот вы, люди, к ним слишком чувствительны. Я решила не рисковать.
  И правильно. Только... только Тим мог что-то заметить и...
  Как я ему в глаза смотреть буду?! Как разговаривать, не зная, что именно он увидел?! Что он теперь обо мне думает?!
  - Убей меня, Фео, а тело выброси в океан...
  - Прекрати.
  - Пожалуйста, ты же можешь...
  - Триш!
  - Я не хочу жить...
  - Я тебя сейчас ударю, если не перестанешь ныть из-за какой-то ерунды.
  - Это не ерунда! Меня отчислить могли! И... и... как мне ему в глаза смотреть?!
  - Мальку?
  - Какому, к харрам волосатым, мальку? Тиму!
  - Если ты ему действительно нравишься, и он не дурак, то всё поймет и воздержится от любых намёков и упоминаний независимо от того, заметил он что-то конкретное или нет. Если нет, значит, Тим тебя не стоит и пусть тогда катится к кракенам и те им подавятся. И тебя не могли отчислить. Тебя ещё могут отчислить.
  За что?!!
  - Но я... я... - Я потерянно уставилась на подругу. - Я же ничего не сделала...
  - Если СБ не найдет никаких доказательств, что зелье вам подкинули, а не вы сами пузырёк уронили, предварительно где-нибудь его свистнув или вообще сварив самостоятельно, то решение о твоём отчислении будет зависеть исключительно от доброй воли госпожи Хивен и даже в случае благополучного исхода тебя ждет замечание в личном деле, - жестко припечатала Феонна. - На другом факультете дело такого пикантного рода, возможно, ещё и спустили бы на тормозах, но для ведьмовского - это грубое нарушение, халатность, на которую глаза никто не закроет. И расплачиваться за него будешь не только ты, но и Лалит, выдавшая нам допуск к лаборатории и разрешившая там заниматься в не учебное время. Так что заканчивай себя жалеть и начинай думать, что за сволочь могла подставить тебя и нашего куратора за компанию. Ладно, я к госпоже Ванде, узнаю, можно выпустить тебя к мужчинам или ты по-прежнему социально-опасный элемент.
  - Очень смешно, - поморщилась я и потянулась за одеждой.
  - Новую форму для тебя я получила. Бельишко тоже принесла, - усмехнулась русалка, направившись к выходу из палаты. - Кто же знал, что у неказистого с виду малька окажется такой бешеный темперамент?
  Не удержавшись, я вытащила из-за спины подушку и запустила ею в подругу, но лукаво улыбающаяся Феонна успела скрыться за дверью.
  Одевшись и получив после диагностики разрешение целительницы, я в сопровождении русалки покинула медчасть. Первая пара вот-вот должна была начаться, однако в столовую мы всё равно решили не ходить. Феонна оставила меня возле тренировочных площадок, а сама убежала в столовую за перекусом. Я села на одну из скамеек и в ожидании еды задумалась над словами подруги. Действительно подстава и серьезная. Кому же настолько не нравится моя физиономия, что он решился подкинуть мне с Максом зелье страсти? Нокс меня вроде как "бросил" на глазах трети академии, так что ревнивую поклонницу элле можно исключить, да и если столь "оригинально" мстить каждой адептке, которой Нокс соизволил улыбнуться, то не хватит ни зелий, ни ингредиентов. И важный факт - неизвестный разбирается в зельях. Эфирные быстро рассеиваются, но при этом напрочь вытравляют все посторонние запахи, даже оборотень не сумеет после взять след. На отпечатки пальцев на осколках флакончика тоже рассчитывать не стоило.
  Итак, сколько в академии разбирающихся? Магистры вряд ли опустятся до мелких пакостей, обслуживающий персонал, что называется, вообще не в теме, многие из них обычные, далекие от магии люди. Остаются адепты. На факультете стражей любовные зелья не изучают в принципе, более того, сами будущие стражи к приворотам-отворотам относятся с глубоким презрением, считая ниже своего достоинства обращать внимание на подобную ерунду. Хранители и сирены проходили довольно поверхностно, интересующихся среди них мало. Значит, кто-то с целительского или нашего, только у ведьм и целителей есть нужные знания и возможности. Первокурсники ещё таких тонкостей не знают, поэтому от второго курса и дальше. И самое главное - мотив.
  С мотивом дела обстояли хуже. Я никак не могла понять, кому же так не угодила моя скромная невыдающаяся персона, кроме фанаток Нокса. С целительского я никого толком не знала, и ещё преследовало стойкое ощущение, что зелье подкинул кто-то из девушек. Слишком уж женский поступок.
  - Триш?
  Я застыла. Вот бы земля сейчас разверзлась, и можно было провалиться... да хоть в подземелье! Я даже на компанию тех скелетиков согласна. Только бы не встречаться лицом к лицу с человеком, который... с которым я...
  Щеки загорелись и весьма ощутимо: вероятно, покраснела я не то что по шею - до самых пяток. И мысли сразу ненужные заворочались, освежая воспоминания о скользивших по моему телу руках...
  Надо успокоиться. Что произошло, то произошло, ни я, ни Макс в случившемся не виноваты и, в конце концов, если бы не полученное в пятнадцать лет письмо из академии с перечнем условий, при соблюдении которых я по окончанию старшей школы могла поступить в МОАГИ, сейчас вопрос секса до инициации вообще бы не поднимался никаким боком. Или если бы, выбирая при поступлении между ведьмовским и факультетом хранителей, я остановилась на последнем.
  - Можешь не оборачиваться, - произнес позади Макс. - Я понимаю, у тебя сейчас нет желания ни разговаривать со мной, ни тем более смотреть. Я не отниму у тебя много времени, скажу только, что попросил госпожу Хивен о сокращении срока адаптации и замене куратора.
  Что он там попросил? Заменить куратора? Мой подопечный от меня отказывается?!
  Я резко обернулась. Похоже, парню тоже выдали новую рубашку или, скорее, другой комплект, потому что теперь форма сидела на Максе как влитая. Из-под манжеты на левой руке выбился коричневый браслет - тонкая плетеная косичка-шнурок. Раньше я этой безделушки не видела точно.
  - На кого? - вырвалось у меня.
  - На усмотрение ректора, - спокойно ответил Макс.
  Только не Лэри!
  - А я? - растерянно спросила я.
  - Прости, Триш. Не стоило вообще тебя в это втягивать, особенно на таких ненадежных основаниях. Прости. - Парень чуть раздраженным движением убрал в очередной раз упавшие на глаза волосы, развернулся и пошел прочь от скамеек.
  А как же я?! То есть он сейчас просто уйдет, а потом будет таскаться хвостиком за другой ведьмой из нашей группы? А со мной всё? И что это за непонятное заявление?
  Я вскочила и бегом метнулась следом за парнем.
  - Макс! - Обогнала, замерла прямо перед ним, вынуждая остановиться. - Почему? Во что не стоило меня втягивать? Что за основания?
  Парень попытался меня обойти, но я передвинулась в ту же сторону, преграждая путь. И смотреть мне в глаза Макс избегал.
  - Макс, в чем дело? Если в том, что произошло вчера, то в этом никто из нас не виноват. Действие зелья, только и всего. - Я попыталась заглянуть парню в лицо, однако он упрямо от меня отворачивался. - Нам не пятнадцать лет, мы вполне взрослые люди, чтобы не заострять на случившемся внимания. - Надо же, как я заговорила. Сама от себя не ожидала.
  - Триш. - Вероятно, парню надоело моё мельтешение у него перед носом, и он наконец посмотрел на меня. - Дело не только во вчерашнем, хотя и в нем тоже. Чем меньше ты знаешь или даже догадываешься, тем лучше для тебя, поверь. И не задавай лишних вопросов. И ещё - держись подальше от Нокса. С такими приоритетами он рано или поздно начнет тонуть, а тебе не нужно идти с ним на дно за компанию. - Повернулся и всё-таки ушел. В противоположную сторону.
  
  - - -
  
  Никогда бы не подумала, что за какие-то несчастные три дня можно настолько привыкнуть к присутствию человека рядом. Даже присутствию молчаливому, почти незаметному. И теперь отсутствие этого человека вызывало странное ощущение пустоты и нехватки чего-то важного. Нет, сам-то человек был. Сидел в аудитории, только в соседнем ряду за первым столом. Наша тройка традиционно занимала второй возле окна, а за означенным первым ещё сидела Лэри с одной из своих закадычных подружек. Никак не пойму, то ли Макса действительно прикрепили к Лэри, то ли вездесущая активистка в ожидании назначения нового куратора решила даром времени не терять. Девушка сияла самодовольной улыбкой, периодически придвигалась к парню вплотную и что-то шептала. Длинные каштановые локоны оказывались то в непосредственной близости от щеки Макса, то словно невзначай касались его руки. Парень на откровенные попытки флирта реагировал с восторженно-дурашливым выражением лица, и каждая его идиотская улыбочка с похабным оттенком в адрес Лэри меня не раздражала - бесила до настойчивого желания воткнуть кому-то из них ручку в глаз, потом взять другой пишущий инструмент и продолжить вонзать его в любую часть тела, куда попаду. Долго, старательно и с садистским наслаждением.
  - Почему не сработала защита? - пробормотала рядом Феонна.
  - Что? - шепотом уточнила сидящая по левую руку от русалки Ксанти.
  - Почему не сработала защита? - повторила Феонна. - Та, которую на нас накладывают? С какого вообще момента она должна начать действовать? Не с момента же, когда он достанет свой...
  - Адептка Феонна. - Магистр Кэйлаш оторвался от вычерчивания на доске схемы заклятия, обернулся к аудитории. - Если вам есть чем поделиться с группой, пожалуйста, мы вас внимательно слушаем.
  Мы с Ксанти торопливо уткнулись в конспекты, Феонна посмотрела на Кэйлаша прямо и немного с вызовом.
  - Да, магистр, у меня как раз назрел важный вопрос по теме... лекций за прошлый курс. Но, быть может, сначала желает высказаться адептка Вит, потому что не знаю, как вы, магистр, но я слышу её милое щебетание с начала пары и при этом ей вы не сделали ни одного замечания, в отличие от меня.
  - Я объясняю новичку моменты, которые могут быть ему не понятны, - невозмутимо отозвалась Лэри. - Это не запрещено, верно, магистр Кэйлаш?
  - Не запрещено, если не мешает лекции, лектору и успешному усвоению материала учащимися, - согласился мужчина. - Так у вас действительно созрел вопрос, адептка Феонна, или вы желаете посетить тренировочную площадку?
  Остальные девушки с опаской покосились на русалку.
  - Это предложение, магистр? - почему-то не вняла предупреждению Феонна. Мы с Ксанти недоуменно переглянулись, не понимая причин вызывающего поведения подруги, тем более в присутствии Кэйлаша. - Я подумаю. А теперь вопрос. Защита, которая накладывается на ведьмочек при поступлении на наш факультет, с какого момента она должна подействовать?
  - Фео! - зашипела я на подругу, а Макс неожиданно бросил на русалку предостерегающий взгляд.
  Магистр минуту в абсолютной тишине пристально смотрел на Феонну, затем развернулся обратно к доске.
  - Сегодня в шесть вечера, южная площадка, - отчеканил Кэйлаш. - Раз вы желаете повторить материал за прошлый курс, адептка, то заодно вспомните, как у вас обстоят дела на практике с различными видами защит и не забыли ли вы чего. Советую не опаздывать. А пока, адепты, сосредоточились на настоящем.
  Я покрутила пальцем у виска, в ответ Феонна лишь покаянно развела руками. В насмешливом взгляде Лэри ясно читалось ехидное: "Ну что, допрыгалась?", её подружки поддержали, остальные посматривали сочувственно. Макс украдкой глянул на меня, натолкнулся на мой взгляд, обращенный на него, и сразу отвернулся к доске прежде, чем это сделала я. Ну если он и сумку Лэри будет носить, дверь ей открывать, то... харр побери!
  Вопреки моим ожиданиям, после звонка Макс даже не задержался возле Лэри, одним из первых покинув аудиторию. Мы втроём потянулись следом и успели заметить, как в начале коридора Макс подошел к Ноксу, Анилу и Хирши - сегодня третий курс хранителей занимался в соседней с нами аудитории. Анил сразу махнул приятелям рукой и направился к нам. Парни обменялись несколькими фразами и скрылись с глаз.
  - Что-то не так с этой защитой, хвостовым плавником чую, - заявила Феонна.
  - И поэтому позволила себе фривольный тон в разговоре с Кэйлашом? - удивилась Ксанти. - Знаешь же, что он таких вещей категорически не одобряет.
  - Кто чего не одобряет? - спросил подошедший Анил.
  - Фео, похоже, перепутала тебя с Кэйлашом, и будет сегодня отдуваться за свой длинный язычок в шесть вечера на южной площадке. Приходи посмотреть, зрелище должно быть не хуже, чем с Ноксом. Увидимся на следующей паре, - кивнула мне Ксанти и ушла вперед.
  - Пока, - рассеянно кивнула я в ответ.
  Странно. Велел мне держаться подальше от Нокса, а сам общается с элле как ни в чем не бывало. Понимаю, что сосед по комнате, но никто же не обязан дружить с соседями. Да ещё и Хирши в этот загадочный дуэт затесался. Инкуб-то здесь каким боком?
  - Опять? - изумился Анил. - Ну точно магистр доиграется с такими воспитательными методами.
  - И на мой вопрос он не ответил, - припомнила русалка.
  - Какой вопрос?
  - С какого момента должна действовать наша защита от домогательств?
  Приятель задумался.
  - Не знаю. Как-то не доводилось проверять.
  - И любые чары должны регулярно обновляться. На первом-втором курсах мы носили защитные амулеты, которые у нас забирали, когда мы разъезжались на каникулы, помнишь, Триш?
  - Голубой кулончик, кажется, бирюза, - напрягла девичью память я.
  - Правильно. А в начале третьего курса кулоны нам не вернули, но взамен наложили защитные заклинания. Однако сейчас середина учебного года и за это время хоть кому-то с нашей группы хотя бы раз обновляли защиту? Мне - нет, а тебе?
  - Нет, - покачала головой я.
  - При этом я и Ксанти, как и все русалки в академии, ежемесячно получаем нашу настойку, то есть недосмотр, халатность и приступ острого склероза можно исключить, - развила мысль подруга. - Дно океана, нет на нас никакой защиты!
  - Тише! - шикнула я на Феонну, огляделась и, убедившись, что громкое заявление русалки не привлекло повышенного внимания бродящих по коридору адептов, понизила голос: - А если она есть, просто в другом виде?
  - В каком? В виде добавляемого в еду зелья? Или проливается на нас вместе с водой в душе?
  Ни одно зелье в принципе не способно обеспечить защиту подобного рода. Некоторые виды зелий могли защитить от болезней, ядов и ментального воздействия, но никак не от прямого физического контакта.
  - А давайте эксперимент проведем, - предложил Анил. - Я кого-то из вас поцелую и посмотрим, что будет.
  - Ничего не будет, - возразила я.
  - Откуда знаешь? - подозрительно прищурился приятель.
  - Проверено уже, - пробурчала я. Теперь первый поцелуй с Максом казался далеким и целомудренным. Особенно по сравнению со вчерашним. Резкий контраст словно отстранившегося равнодушного сознания и объявшего телочувства голода, пожиравшего изнутри, и утолить его могли лишь новые, отзывавшиеся эхом под кожей, прикосновения, новые нетерпеливые поцелуи...
  Зачем я об этом вспомнила?!
  - Когда и кем? - не унимался Анил, а подруга внезапно лукаво улыбнулась.
  - Одна знакомая ведьмочка рассказывала, - соврала я и поскорее отвернулась. Надеюсь, хотя бы не покраснела.
  - Тогда можем пойти немного дальше.
  - Что-о?! - не оценила идеи Феонна. - Ещё чего!
  И я на такие эксперименты тоже не согласная!
  - Фео, мы же не развлекаться будем, а трудиться на благо науки. Ничего личного и я по-прежнему буду уважать и ценить вас обеих как девушек и как моих друзей.
  - Даже думать об этом не смей, - процедила русалка, для пущей убедительности сунув под нос парню кулак. - Иначе я тоже проведу эксперимент, в ходе которого выяснится, можно ли утопить дева или нет.
  - Понял, - пошел на попятный приятель и осторожно отвел кулак от своего лица. - Только как тогда ты собираешься проверять свою теорию?
  - Проверять её не надо, а если бы и надо было, то хватит обычной диагностики, максимум глубокой. Однако необходимо получить подтверждение от официального лица, - задумчиво откликнулась подруга. - Чтобы потом нас не пытались уверить, что это, дескать, досадный сбой и в ближайшее время защиту восстановят.
  - А эта ваша инициация на четвертом курсе? - уточнил Анил.
  - Да, - ответила я. - Редко кого допускают на третьем.
  - И что она собой представляет?
  Мы с Феонной переглянулись и синхронно пожали плечами.
  При поступлении на факультет нам объясняли, что ритуал инициации проводится с целью полного раскрытия сил и возможностей будущей морской ведьмы и считается своего рода вступлением в пору ведьмовского совершеннолетия, но из чего конкретно состоит сам ритуал, не говорили. Кто-то предполагал, что будет очередной экзамен, кто-то - что это просто красивая церемония, а кто-то - что испытание. Кроме собственно проходящей инициацию адептки, на ритуал допускались ректор, куратор группы, декан факультета и ещё два-три магистра. Ведьмы-старшекурсницы обычно лишь загадочно улыбались и молчали, а нам магистр Лалит ещё на первом курсе сообщила, что преподаватели и инициированные адептки подписывают соответствующий документ о неразглашении определенной информации, поэтому выпытывать что-либо о ритуале бесполезно.
  - Ага, - с глубокомысленным видом изрек Анил. - Фео, а подтверждение ты у кого получать собираешься? Так прямо тебе всё и скажут по первому требованию.
  - Найду, не беспокойся, - усмехнулась русалка.
  - Анил, ты, случаем, ничего не слышал о замене младшего куратора для Макса? - осторожно поинтересовалась я.
  - Замене? Нет, вроде ничего пока не слышно. Стой, а ты как же? - спохватился приятель.
  - Макс попросил ректора заменить меня на кого-нибудь другого, - неохотно призналась я. - Он сам мне об этом рассказал.
  - Да? - изумилась Феонна. - А я-то всё гадала, с чего вдруг малёк резко затесался в клуб воспевателей Лэри. Так это же здорово! Больше он не будет тянуться за нами как приставшая к хвосту водоросль, подсматривать из-за плеча, мешаться и заниматься с ним ты теперь не обязана. Свобода, ура-ура.
  Свобода, да. Совсем недавно я многое отдала бы за избавление от нежданно-негаданно свалившегося на мою несчастную голову "багажа". И вот светлый миг настал, причем задолго до окончания выделенного на адаптацию месяца. Порадоваться бы вместе с подругой, что быстро и относительно легко отделались, да только муторно на душе, тоскливо и обидно до слез.
  
  - - -
  
  В столовой во время обеда, как я ни вертела головой, мной не был замечен ни Макс, ни, что уже подозрительно, его новые приятели. На следующей паре Макс, естественно, появился и до конца занятий безмерно "радовал" видом не отлипающей от него Лэри и полным отсутствием внимания ко мне. Дабы хоть немного успокоиться и отвлечься от почти идиллических картин, я провела сама с собой мысленную воспитательную беседу, в ходе которой заверила себя, что парень поступил на редкость благородно, решив не осложнять наши и без того странные взаимоотношения, и что вообще-то он ничего мне не должен, и я не имею никакого морального права беситься, завидев его с другой девушкой. Полегчало весьма относительно, и я решила заняться более полезным делом - начала перебирать возможных недоброжелателей. Даже записала имена на последней странице тетради, просмотрела скудный список и пришла к неутешительному выводу: никого из перечисленных адептов я не могла достать настолько, чтобы он рискнул подкинуть приворотное зелье. Ведь это гарантированный вылет из академии и ни в одно подразделение Департамента уже не возьмут. Нужно быть или очень-очень злым на меня, или абсолютно уверенным в том, что не поймают. Так, а если дело не во мне? Всё-таки я не одна в лаборатории была. Макс новенький и вряд ли он успел нажить врагов в академии, особенно женского пола... если только это не некто "старый", знающий настоящего Макса. А настоящего Макса, судя по всему, знает лишь сосед по комнате. А откуда, кстати? В гениальную дедукцию Нокса, ухитрившегося сложить два и два за одну ночь, верилось слабо. Даже общаясь с нормальным Максом, я не догадывалась, кто он на самом деле и откуда, а предположения можно строить до старости. И почему со мной и Феонной он так быстро вышел из образа придурковатого малька, а с остальным продолжает его поддерживать? А главное, ту же Лэри и не смущает ничего, вон, улыбается кокетливо парню и разве что открыто на шею не вешается...
  По окончанию последней пары Макс испарился из аудитории так же стремительно, как и до обеда, Лэри довольно громко напомнила, что у кое-кого сегодня ещё свидание с Кэйлашом и этот кое-кто - нет-нет, что вы, никаких имен и некрасивых тыканий пальцем! - наверняка не будет возражать против компании. Я заподозрила, что компания будет включать, как минимум, всю нашу группу, как максимум - треть присутствовавших при прошлой демонстрации воспитательных методов магистра. Поэтому, когда мы с Феонной поднялись в свою комнату, и подруга переоделась в костюм для тренировок, я сказала, что лучше останусь в общежитии и почитаю. Настаивать русалка не стала, накинула легкую кожаную куртку и, выслушав пожелания удачи и просьбы не дразнить акулу, ой, то есть Кэйлаша, отправилась на отработку.
  Я честно попыталась почитать. Затем послушала музыку. Полистала конспекты по практической стихийной магии - в понедельник зачет, вообще-то. Полежала на кровати, походила по комнате, вслух поругалась на неизменно распевавшуюся над нами сирену. Наконец переоделась из формы в джинсы, футболку и толстовку и пошла. Куда и зачем - вопрос хороший. Свежим воздухом подышать, а то в комнате душно что-то. Побродила вокруг женского крыла общежития, прогулялась по аллее до развилки. Залетал ведь к нам Нокс, и ничего. И я точно знаю, где комната Анила и Хирши, комната элле - следующая. Правда, у Нокса, наверное, охранки на окне стоят, это мы, наивные, до недавнего времени и не озадачивались иной защитой, кроме академического купола.
  Я серьезно?! А если меня застукают на территории мужской общаги? Тогда и разбираться не будут, подкидывал ли кто нам приворотное зелье, сразу к ректору и дальше с вещами к телепорту.
  Воровато оглядевшись, я застегнула толстовку под горло, спрятала волосы под капюшон, а сам капюшон натянула пониже и, нырнув за кусты, спортивной трусцой направилась прямиком к мужскому корпусу. Вот зачем, спрашивается? Что я там надеюсь узнать? Постучусь в окошко к Ноксу и вежливо попрошу рассказать всё о Максе? А элле сразу и любезно выложит мне всю известную ему информацию?
  Вероятно, я не только тряпка. Я ещё и дура. Полная.
  Мужское крыло ничем от женского не отличалось. Те же семь этажей, гомон засевших по кустам адептов, громкая тяжелая музыка из чьего-то настежь распахнутого окна, бродящие взад-вперед по дорожкам вокруг здания парни, как люди, так нелюди. Некоторые в нечеловеческой ипостаси, но странные и подчас страшные на вид существа пугают только на первом курсе, потом привыкаешь. Придерживая капюшон, чтобы не сполз назад, открывая лицо, я обошла корпус. Окно комнаты Анила выходило на заднюю часть здания, ближе к левому углу, - к счастью. А к несчастью - этаж-то пятый. Левитацию изучали на первом курсе все факультеты, однако я, как и большинство людей-невоздушников, её недолюбливала. Ладно, раз пришла, надо довести дело до конца. Не уверена только в правильности этого самого дела.
  Найдя глазами окно приятеля и искомое следующее, я снова осмотрелась на местности, глубоко вздохнула, призвала воздух и сплела заклинание. Хорошо, схема тут стандартная на все случаи жизни, разница лишь в задаваемых параметрах. Мне надо только наверх, и чтобы удержал, пока я там болтаться буду. Едва воздух вокруг меня ожил, скрутился невидимыми жгутами, подхватывая и отрывая от земли, я сосредоточила взгляд на кирпичной кладке перед носом. Вниз лучше не смотреть. Не то чтобы я боюсь высоты, просто резко не по себе становится.
  Нужное окно оказалось открыто. Зависнув перед проемом, я осторожно протянула руку, пощупала воздух. Вроде ничего: ни защитного полога, ни сигналок каких. Э-эх, была не была. И я, вцепившись в оконную раму, шагнула на подоконник.
  На тумбочке возле одной из кроватей горел ночник, но в самой комнате никого. Я отпустила стихию, слезла с подоконника на пол. И где все? Надеюсь, помещением я не ошиблась? Сделала пару шагов, огляделась. Внезапно краем глаза уловила движение, резко обернулась... к открывающейся двери в ванную комнату. Я застыла памятником собственных, не блещущих гениальностью идей, а из ванной вышел... Макс. В обернутом вокруг бедер белом банном полотенце.
  - Триш? - удивился парень.
  - П-прости. - Я торопливо повернулась спиной к нежданному зрелищу, судорожно пытаясь отложить ненужные в данный момент ощущения и вспомнить, что же именно я собиралась сказать. С одной стороны, хорошо, что застала не Нокса. Не знаю, как я из элле ответы выбивала бы, даже из голого. С другой, Макс тоже прямо вот так сразу правду не выложит. С третьей, зрелище было приятно не только для рук, но и для глаз. Подтянутое и тренированное мужское тело, которого хотелось коснуться, почувствовать... харр побери, о чем я думаю?! - Я, наверное, немного не вовремя?
  - Как тебе сказать. - Парень прошел мимо меня к шкафу, так что я и вовсе отвернулась к окну. Судя по стуку, открыл дверцы, зашуршал одеждой. - Я думал, не только адептам нельзя находиться на территории женского общежития, но и адепткам - на территории мужского.
  - Ну да, нельзя. - Щеки горят. Хотя, может, в рассеянном свете ночника помидорный оттенок моего лица будет не так заметен?
  - Тогда что ты здесь делаешь?
  Хороший вопрос. Очень хороший!
  - Я поговорить хотела.
  - С кем и о чем?
  Звякнула пряжка. Значит, штаны надел, но обернуться я всё равно не рискнула. Невесть с какой радости проснувшееся воображение складывало вчерашние ощущения с увиденным только что, закрашивало белые пятна по мере собственной испорченности и шустро подсовывало получившиеся неприличные картинки мне. Не ожидала от себя такой богатой развратной фантазии. Ещё не порно, однако явно скоро будет.
  - С тем, кто сможет мне объяснить, что происходит.
  - Много чего происходит. Триш, отойди от окна, пожалуйста, не стоит там маячить.
  Точно! Я послушно отступила назад. Наверное, надо было сделать просто шаг в сторону от оконного проема, но я продолжила пятиться и в результате наткнулась на выдвинутый из-за письменного стола стул. Стул откатился, я опасно пошатнулась. Да что же такое?!
  Макс мгновенно оказался рядом, поддержал невезучую меня, а я застыла повторно, чувствуя всколыхнувшееся под кожей эхо прошлых и нового прикосновений и одновременно напряженно ожидая. Чего именно - сказать затрудняюсь, но больной фантазии хватило и пары секунд на добавление в картинки второго действующего лица. Ну это уж слишком!
  Убедившись, что гостья стоит ровно и падать пока не собирается, парень отпустил меня, отошел на шаг. Я стянула с головы капюшон, покосилась настороженно. Мог бы к штанам и рубашку надеть, потому как болотно-зеленая майка больше сбивала с мысли и ровного дыхания, чем прикрывала. Или у меня остатки зелья из головы до сих пор не выветрились?
  - Триш, зачем ты пришла? - устало вздохнул Макс. - Меня помучить и себя за компанию? Я же вижу, как ты смотришь, замечаю, как вздрагиваешь, стоит мне подойти слишком близко или, тем более, прикоснуться.
  Если я и вздрогнула непроизвольно, то совсем не из-за его близости. Вернее, из-за неё, но не в негативном плане. Вон, фантазия притихла - вероятно, уже видеоролик горячего содержания монтирует.
  - И как я смотрю? - поинтересовалась я.
  - Неприязненно.
  В данный момент или вообще?
  - Эй, ты - не я, замечу, - попросил ректора заменить меня и, судя по той романтической мелодраме, которую я наблюдала весь день, заменили меня на Лэри. Какого ещё взгляда ты ожидал? Мне надо было прослезиться, благословить вас и пожелать долгой, счастливой семейной жизни и целого выводка маленьких максиков и лариндиков?
  Да-а, по-моему, я что-то не то сказала. Во всяком случае, на лице Макса отразилось полное непонимание моей инсинуации. Затем парень нахмурился, присмотрелся ко мне так, как обычно приглядываются к не совсем здоровому человеку.
  - Ты сейчас о чем? - осторожно спросил Макс.
  - Ни о чем. - Определенно я не с той стороны начала. А теперь момент упущен, затея из глупой мутировала в откровенно идиотскую и хочется только без приключений вернуться в женскую общагу, пока тут не засекли. - Забудь. Ты прав, зря я сюда пришла. Извини за беспокойство, я пойду.
  И направилась к двери. Внезапно путь преградила рука, обнявшая меня за талию и притянувшая вплотную к мужской груди.
  - Постой, куда собралась?
  - А что, нельзя? - в свою очередь насторожилась я.
  - Как зашла, так и выходишь. - Макс кивнул в сторону окна.
  - А-а, извини! - спохватилась я. - Это просто рефлекс, привыкла выходить через дверь, а не через окно, я же не Нокс...
  Вопреки разрешившемуся маленькому недоразумению рука с талии никуда не делась, и я растерянно умолкла. Откинутые назад, влажные после душа волосы лежали пока в относительном порядке, открывая лицо, и такая прическа делала Макса старше и серьезнее. А может, падающая на глаза челка сбрасывала возраст, я же понятия не имею, сколько ему лет. Но вряд ли ровесник мне, однозначно старше.
  По коридору кто-то пробежал с громким топотом, со двора общежития долетали отголоски бухающей музыки, а мы стояли и смотрели друг на друга. Молча. Я растерянно, Макс - задумчиво, сосредоточенно, словно взвешивая что-то или собираясь принять решение. Я ждала, не делая попытки освободиться, и близость совсем не напрягала. И когда парень склонился к моему лицу, я только закрыла глаза и потянулась навстречу. Ощутила, как его губы коснулись моих, легко, бережно. И почти сразу отстранились. Я открыла глаза. Теперь Макс смотрел на меня выжидающе и капельку настороженно. Нет, так дело не пойдет. Понимаю, что после вчерашнего он предполагает, что при малейшем проявлении напора я с воплями ломанусь обратно в окно, но мне вдруг эта сдержанность показалась лишней. Я поднялась на цыпочки, обняла Макса за шею и поцеловала сама. Рука на талии сжалась, с позиции ведущей меня отодвинули аккуратно, однако непреклонно, впрочем, я не возражала и послушно отступила. Даже мелькнула шальная мысль, раз уж речь зашла о возрасте, то в мои годы можно и немного дальше поцелуев пойти. К счастью, она быстро затерялась в накрывшем меня водовороте ощущений, растекшихся тяжелой горячей волной по телу... и, кажется, я терялась вместе с мыслишкой...
  - Я, конечно, с удовольствием зашел бы попозже, но это как бэ и моя комната тоже.
  Мы замерли, прервав поцелуй. Я покосилась на зависшего по ту сторону окна Нокса. Макс на соседа не смотрел, лишь вздохнул и отпустил меня. Замечательное чувство, когда на самом интересном моменте фильма выключается электричество. Элле же поднялся повыше, пригнулся под рамой и спрыгнул на пол. С невозмутимым видом прошел мимо нас и улегся на одну из кроватей, заложив руки за голову. Я одернула толстовку, стараясь не поднимать глаз на Макса. Сердце билось громко и часто, губы горели, руки чесались взять подушку и попытаться придушить ею Нокса.
  - Да вы продолжайте, продолжайте. Не обращайте на меня внимания, я тут тихо полежу, понаблюдаю.
  Макс смерил элле предупреждающим взглядом, подошел к шкафу, достал и надел куртку и кроссовки.
  - Я тебя провожу, Триш.
  Я кивнула, посмотрела на Нокса. Элле улыбнулся привычно безмятежно и криво, но даже в рассеянном свете ночника я заметила затаившуюся на дне глаз холодную, мрачную отчужденность.
  - Что сделала госпожа Хивен? - спросила я.
  - В смысле? - лениво уточнил Нокс.
  - Наказание за подземелья. Она же не оставила это просто так, поддавшись твоему обаянию. Оно ведь не всесильно.
  - Нет, разумеется, - с деланным равнодушием отозвался элле. - Влепила замечание в моё личное дело и предупредила, что если меня обнаружат на расстоянии даже ста метров от подземелий, то будет второе замечание. А с третьим я покину академию. Подумаешь, кто вообще смотрит эти личные дела?
  - Никто, если тебя устроит должность кузнеца в этом мире или менеджера среднего звена в Железном, - откликнулся Макс и коснулся моего плеча. Я убрала волосы под капюшон и шагнула к окну.
  - Какие глубокие познания! Я вот всё думаю, где ты эту информацию собирал?
  - Лучше бы ты о себе почаще думал. - Парень подал мне руку, помогая залезть на подоконник. - Сомневаюсь, что ты сбежал из дома и поступил в академию исключительно для того, чтобы побитой собакой вернуться обратно. Твоя семья наверняка обрадуется возвращению блудного сына, только вряд ли тебя такой расклад устроит.
  - Проваливайте к демонам. Оба, - раздраженно послал нас Нокс и закрыл глаза.
  - Я вернусь, - напомнил Макс.
  - Не сомневаюсь.
  Я призвала стихию, сплела заклинание, и воздух спустил меня с пятого этажа на землю. А ведь других элле в академии было мало, единицы практически. И что я вообще знаю об этом народе? Уже давно живут в Воздушном мире, людей, как и большинство его выходцев, презирают, по другим мирам путешествуют и уж тем более селятся там крайне редко. В моём мире основные упоминания об элле связаны со старыми легендами и образами добрых фей в сказках. Но в сказках много что сильно изменено и приукрашено человеческой молвой и переписывавшими сказки людьми, а что на самом деле было, теперь и не узнаешь наверняка.
  Макс бесшумно опустился рядом, огляделся и повел меня прочь от здания.
  - Нокс сбежал из дома? - не сдержала я любопытства.
  - Сбежал. - Парень шел быстро, бдительно посматривая по сторонам, но я натянула капюшон на самые глаза, опустила лицо и говорила негромко, и только если рядом никого не было, поэтому попадающиеся навстречу адепты не обращали нас особого внимания. - Как я понял, его семья категорически возражала против обучения в академии и последующей работы в ДГИ.
  - А ты, случайно, тоже не сбежал из дома? - осторожно уточнила я.
  - Нет. Но иногда хочется бросить всё и действительно свалить подальше, хоть к демонам, хоть куда.
  - То, что ты мне сказал сегодня утром, что не хочешь втягивать меня во что-то...
  - И могу повторить, - перебил Макс. - Не задавай ненужных вопросов. Тебе не стоит этого знать.
  - Почему? То есть Ноксу можно, а мне нельзя?
  - Нокс знает далеко не всё, да и то о многом он просто догадался, а некоторые моменты ему были известны раньше.
  - А я ни о чем не догадываюсь. Хотя, - я подозрительно покосилась на спутника и решила озвучить одно предположение: - Ты не из Железного мира.
  - Нет, - спокойно ответил парень. - Ни разу там не был.
  - Тогда как же?.. - растерялась я. Все эти дурацкие словечки, одежда и, прав Нокс, знание моего мира? В конце концов, именно поэтому проводится адаптация, назначается младший куратор, который не только расскажет, где что в академическом комплексе находится, но и разъяснит новичку непонятные ему вещи, особенности чужого поведения, ситуации, неизвестные лишь потому, что в его родном мире так не принято или нет ничего подобного.
  - А вот это уже лишний вопрос.
  Мы дошли до развилки, остановились под деревьями, и я смогла с чистой совестью перестать изучать плитку под ногами и поднять глаза на Макса. Заметила смешинки в изучающем меня взгляде и рассердилась окончательно. Наговорил каких-то загадочных вещей, променял меня на Лэри, подразнил обнаженным торсом, затем поцеловал так, что по спине до сих пор мурашки бегают, а в финале сообщил, что всё это, мол, не моего ума дело?!
  - Ты ведь не успокоишься, - наконец констатировал Макс.
  - Нет. - Ещё чего, размечтался!
  - Понятно. - Парень неожиданно шагнул ко мне, поцеловал в висок. - Спокойной ночи, Триш. Над идеей выводка маленьких максиков я подумаю. - Развернулся и ушел обратно к мужскому общежитию, оставив меня судорожно ловить ртом воздух и ругать себя за не прикушенный вовремя язык.
  
  
  
  Глава 7
  
  Зевак соберется пропасть. Конечно, персона она куда менее интересная, нежели Нокс, но вся их группа точно сбежится. И Анил с приятелями. Как минимум, как правильно Триш сказала.
  Дно океана!
  Феонна остановилась на аллее, ведущей к учебному корпусу. Паршиво позориться при всех. А с другой стороны, лишние свидетели не помешают. Потом глубокоуважаемый магистр не отвертится от сказанного. Если, разумеется, удастся добыть ответы на вопросы о защите ведьмочек.
  В начале уже освещенной загоревшимися фонарями аллеи появилась высокая фигура в чёрном, стремительно движущаяся навстречу. Приблизилась и русалка нахмурилась. Вот так новости! С каких это пор магистры сами идут к провинившимся адептам?
  - Когда я вышла из общаги, было без двадцати шесть. Время ещё есть, я не опаздываю, - заметила Феонна.
  - Я верю в вашу пунктуальность, адептка, но не люблю устраивать шоу на потеху толпе, - отозвался Кэйлаш и протянул руку.
  - Зачем это? - насторожилась русалка.
  Вместо ответа мужчина сам взял её за руку, рывком притянул к себе. Попытка возмутиться истаяла во вспыхнувшем вокруг пламени. Феонна зажмурилась, однако огненное кольцо уже исчезло, а обхватившие её ладонь пальцы разжались. Русалка нерешительно открыла глаза.
  Небольшая прямоугольная площадка, огороженная по периметру металлической сеткой. Похожа на обычные тренировочные площадки, но за ограждением поднимались крыши и шпили башен академии, а дальше расстилалась бескрайняя синева. Пылающий диск солнца степенно опускался в океан, и с западной стороны водная гладь превратилась в море расплавленного серебра, которое до рези слепило глаза и одновременно притягивало взгляд, манило окунуться в сияющие глубины. Феонна подошла к сетке, посмотрела вниз. Учебный корпус, сверху напоминающий пятиконечную звезду, слева крыши общежитий, справа зеленые макушки деревьев парка.
  - По крайней мере, зрителей здесь нет, и не будет, - произнес позади магистр.
  Зрители будут ждать представления на южной площадке. Долго и безуспешно. Полюбоваться бы на разочарованную физиономию Лэри, когда она сообразит, что концерт отменяется.
  - Адептка, я вас жду.
  Русалка обернулась. Кэйлаш снял и небрежно бросил чёрный пиджак в углу площадки, вышел на середину. Что ж, раз ему так не терпится, можно и начать. Феонна нарочито медленно расстегнула молнию на куртке, тоже сняла, неторопливо сложила, задумчиво огляделась, словно размышляя, куда бы её пристроить. По примеру магистра направилась в угол, провела носком ботинка по серому настилу, проверяя на предмет чистоты, недовольно наморщила носик и пошла в другой угол. Поскребла там, снова осмотрелась.
  - Адептка Феонна. - Голос мужчины звучал почти терпеливо.
  - Минуточку, магистр. - Сохраняя невозмутимое выражение лица, русалка двинулась к валяющемуся пиджаку.
  - Да положите вы её куда-нибудь.
  - Куда-нибудь не могу - куртка испачкается, разве вы не видите, как здесь грязно?
  - Адептка, заканчивайте этот цирк, у меня не так много времени, чтобы ждать, пока вы наиграетесь.
  - Если вы спешите, то идите, я вас не задерживаю. - Феонна расправила пиджак, положила поверх свою куртку, выпрямилась и, отряхивая руки, наконец обернулась к Кэйлашу. Улыбнулась невинно. - Ну вот, я готова и внимательно вас слушаю, магистр.
  - Я рад, - сухо ответил мужчина, отвернулся, прошелся по площадке. - Начнем с базового, пожалуй.
  Устремившийся к ней темно-красный сгусток энергии русалка заметила слишком поздно, практически под самым носом. Не успела ни выставить защиту, ни хотя бы увернуться. Энергий ударила под дых, сбивая с ног, швырнула спиной на жалобно звякнувшую сетку позади. Феонна сползла по ограждению на площадку, судорожно вдохнула, с трудом проталкивая воздух в легкие.
  - Печальное зрелище, адептка, - неодобрительно констатировал Кэйлаш. - Вы даже слабенький щит не смогли выставить.
  - Я не заметила. - Кашлянула, подняла глаза на магистра, отпуская на свободу ту частичку океана, что жила во всех его детях. Посмотрим, что Кэйлаш скажет на это?
  Мужчина замер, пытаясь сделать вдох. Так топятся девы или нет?
  Фигура магистра на мгновение окуталась жарким маревом, очертания слегка распылились, а в лицо Феонне будто с размаху плеснули водой из бокала. И если емкость была метафорической, то вода вполне настоящая, теплая, потекшая по лицу на кофту.
  - Дно океана! - Русалка ладонями отерла капли.
  - Вдвойне печальное зрелище. Любой направленный удар могут не только отразить, но перенаправить вашу силу, ваше заклятие на вас же. Лекция на данную тему была далеко не одна, однако сейчас у меня возникает ощущение, что вы прогуляли их все.
  - Я не ожидала! - огрызнулась Феонна.
  - Оправдания такого рода, адептка, даже в академии принимаются до определенного момента, а за пределами МОАГИ ваш детский лепет никто не станет слушать.
  - Но мы же выслушиваем всё, что нам вещают при поступлении, в том числе о защите от сексуальных домогательств, которой, судя по всему, нет.
  - Я понимаю, что в свете последних событий эта тема приобрела для вас особое значение. - Кэйлаш приблизился к русалке, опустился перед ней на корточки. - Поэтому я вам отвечу, но прошу не распространяться об этом. Это не тайна, за её разглашение вас не отчислят, однако прежде случались прецеденты, когда узнавшие правду адептки начали вести себя... не слишком адекватно. Академия обеспечивает защиту ведьмам первого и второго курсов во избежание казусов, к сожалению, периодически случающихся среди новичков. На третьем на адепток накладывается одноразовое защитное заклинание в начале учебного года.
  - Оно не обновляется.
  - Нет. Без обновления защита полностью рассеивается в среднем через месяц. И год-полтора до инициации вы должны обходиться без иной защиты, кроме вашей воли. Поступая на факультет морских ведьм, зная о его особенностях, вы имеете представление, куда и на что идете. И в жизни вы не всегда сможете положиться на магию или на обеспеченную кем-то выше защиту. Иногда приходится полагаться только на себя.
  - То есть отсутствие защиты... это своего рода испытание? - недоверчиво уточнила Феонна.
  - Проверка. - Магистр поднялся. - Более того, половина адепток факультета даже не замечает, что защиты нет, что в какой-то мере тоже печально. Будете ли вы работать по этой специальности или другой, останетесь ли в Департаменте или уйдете, какая бы в вашей жизни ни сложилась ситуация, вы должны знать себя и есть ли на вас иная магия, кроме вашей собственной. В идеале должны ощущать постороннее влияние, в том числе чужие заклинания, распознавать и отражать либо снимать. - Кэйлаш посмотрел в слепящую солнечную даль. - К сожалению, чем дальше, тем очевиднее становится, что большинство поступает в академию исключительно ради получения диплома и возможности в будущем тихо-мирно перекладывать бумаги в заштатном отделе Департамента.
  Хм, послышалось или в последней фразе проскользнула горечь и сожаление о прежних временах?
  - О да, ничто не заменит старого доброго сурового духа казармы, - не удержалась русалка и, ухватившись за сетку, встала.
  - По крайней мере, тогда в головах адептов откладывалось значительно больше полезной информации, и они не тратили время на подкидывание приворотных зелий и опасные вылазки в заброшенные катакомбы.
  Судя по открывающемуся пейзажу за спиной магистра, площадка на одной из башен административного корпуса. Видимого выхода на саму площадку нет, ну да не беда. И что там Анил вещал о слабой защите в верхней части купола?
  Феонна сняла резинку, распуская затянутые в хвост волосы. Тряхнула темно-каштановой гривой, а резинку надела браслетом на запястье. Мужчина отвлекся от созерцания садящегося солнца, нахмурился.
  - Что вы делаете?
  - Проверяю.
  Русалки завлекают пением? Чушь. Настоящие сирены, крылатые полуптицы-полудевы, - а не адепты одноименного факультета, от заунывного воя которых уши вянут, - заманивают моряков чарующим пением, а русалки если только природой дан прекрасный голос. Но им и без пения есть чем привлечь.
  Феонна поймала напряженный взгляд Кэйлаша, обворожительно улыбнулась, позволяя очарованию незримыми щупальцами потянуться к мужчине, захватить, оплести. Магистр вновь застыл, глаза потемнели. Русалочий приворот, эффективно, но недолго и даже немного любопытно, сколько у Кэйлаша уйдет времени и как он ответит - просто блокирует чужое влияние или отразит на отправителя? На всякий случай Феонна поставила ментальный блок. Может, и от физического воздействия стоит? Мало ли в каком виде он решит ей вернуть её же силу...
  Кэйлаш глубоко, резко вдохнул, мотнул головой, провел ладонью по лицу, словно паутину очарования можно было нащупать и смахнуть. Затем шагнул к русалке, обнял за талию и впился в губы жестким поцелуем.
  Дно океана! Она приворожила магистра!
  Днище! Полное и безоговорочное!
  Протестующе замычав, Феонна вцепилась обеими руками в плечи мужчины, пытаясь оттолкнуть его от себя. Богиня, да как это вообще произошло?! Она даже полностью силу не использовала и быть не может, чтобы Кэйлаш НЕ ожидал подобного фокуса со стороны молодой русалки!
  А собственные ладони самостоятельно, без участия хозяйки, скользнули по широким плечам, спустились на спину и поднялись к шее. Губы тоже приоткрылись сами, не возражая против грубоватого, сметающего любые робкие возражения напора. Тело прижалось к телу, настойчиво требуя избавиться от мешающейся одежды и наконец слиться, соединиться в единое целое. Дурацкие инстинкты! Как же Феонна ненавидела это рождающееся внизу живота желание, мгновенно захлёстывающее с головой, душащее томлением и оставляющее в мозгу одну-единственную мысль: "Хочу самца!" И самец, как назло, был. Привлекательный, мускулистый и возбуждающий до умопомрачения.
  Кто-то должен остановиться... но точно не она. Не получается, да и не хочется.
  Хочу его, и всё...
  Безумие закончилось внезапно. Феонна даже не поняла, в какой именно момент. Просто Кэйлаш резко отпустил её и отступил на шаг. Широкий шаг. Русалка попыталась восстановить дыхание, бесцельно поправила волосы, стараясь не касаться сладко ноющих губ. Желание кинуться такому соблазнительному самцу на шею и довести дело до финала раздражало. Глубокий вдох и выдох, нормализовать дыхание и сердцебиение, усмирить ненавистный инстинкт. И напрячь память - не пора ли принимать настойку?
  - Адептка. - Голос магистра прозвучал хрипло.
  На секунду захотелось последовать примеру Триш и спрятаться под одеяло. Ну уж нет. Феонна посмотрела на Кэйлаша. Выражение лица непонятное, в глазах досада, неприятное удивление и злость.
  - Кажется, вы тоже не ожидали, магистр, - подчеркнуто небрежно заметила русалка.
  - Не рекомендую тешить себя иллюзиями, адептка.
  - Что вы, магистр, мы, русалки, куда практичнее, чем все предполагают. Ещё какую-нибудь защиту повторим? Теперь я точно готова. - Действительно дразнит акулу. И в то же время не может отказать себе в этаком маленьком садомазохистском удовольствии.
  - На сегодня достаточно, адептка, - раздраженно бросил Кэйлаш. - Не забудьте куртку.
  - Да, конечно. - Феонна подошла к вещам, наклонилась за курткой. Стянула с запястья резинку и словно невзначай выпустила её из пальцев, уронив на настил площадки. Подобрала ещё и пиджак магистра, обернулась к мужчине. - Смотрите, испачкался. Я же говорила, что тут грязно.
  Кэйлаш быстрым движением вырвал у русалки пиджак, перебросил его через одну руку и подал вторую. Пинком загнав подальше возрадовавшийся было этому жесту инстинкт, Феонна вложила пальцы в горячую ладонь магистра и сразу закрыла глаза. Мужчина вернул русалку ровно на то же место на аллее, откуда забрал, и, не попрощавшись, исчез в пламени. Впрочем, глупо было ожидать другой реакции. Гораздо важнее понять, почему её очарование вообще на него подействовало?
  
  - - -
  
  Я долго не могла заснуть, беспокойно ворочаясь с боку на бок и размышляя об отсутствии на нас пресловутой защиты как проверки на профпригодность. Или непригодность. С одной стороны, не то чтобы рассказанное Феонной по возращению с отработки настолько сильно меня удивило. Наверное, какая-то интуитивная часть меня подозревала нечто подобное, хотя бы потому, что защитные заклинания действительно не обновляли, и под приворотным зельем Макс успел достаточно далеко зайти и без всяких последствий. С другой, попросту обидно. Получается, носимся мы с этой разнесчастной защитой, носимся, тычем ею в нос особо ретивым воздыхателям, а на самом деле даже не состоянии заметить, что нет её и уже не один месяц. Перед сном мы с Феонной продиагностировали друг друга и убедились в полном отсутствии на нас вообще каких-либо заклятий.
  Закономерным итогом поутру стали недосып итрудный подъем. На завтрак я поплелась вялая, подруга задумчивая. Не считая рассказа о защите и проверке, русалка больше ничего толком не говорила о том, как прошла сама отработка, и не сильно ли зверствовал Кэйлаш. Упомянула лишь, что находились они на площадке на крыше одной из башен административного корпуса, а не на южной. То-то радость зрителям была. Надеялись на эффектное зрелище и вдруг такой облом.
  Макс ожидал на развилке под деревьями. Только не один. Рядом, мило улыбаясь и что-то рассказывая собеседнику, стояла Ксанти.
  - Что ни день, то сюрпризы, - заметила Феонна.
  Я люблю сюрпризы. Неожиданные приятные подарки на праздники, в остальных случаях предпочитаю обходиться без сюрпризов. И, подозреваю, этот сюрприз мне точно не понравится.
  Макс заметил нас первым, улыбнулся мне. Ксанти проследила за взглядом парня и обернулась к нам.
  - Привет! - радостно поздоровалась Ксанти. - Представляете, меня назначили младшим куратором.
  - И тебя тоже? - удивилась Феонна.
  - Не "тоже", Фео, а "вместо", - хмуро поправила я. - Не так ли?
  - Ага. - Счастливое выражение лица светловолосой русалки было весьма далеко от моей ошалело перекошенной физиономии, когда ректор сообщила мне о великой чести. - Я новый куратор Макса, так что можете меня поздравить.
  - И когда успели? - вопросила Феонна.
  - Вчера после последней пары меня вызвали к ректору, там госпожа Хивен и сказала о назначении. Мне и памятку дали. - Ксанти достала из своей сумки печально знакомую ядовито-желтую брошюрку, продемонстрировала нам. Другой экземпляр, разумеется. Тот, который выдали мне, валялся где-то в нашей комнате. - Я уже всё прочитала, правда, Макс сказал, что первые пункты можно пропустить.
  - Ну, раз Макс сказал, - протянула Феонна.
  - А почему меня не уведомили об увольне... тьфу, отстранении? - возмутилась я.
  - Тебе в последнее время и так досталось, поэтому госпожа Хивен решила, что не стоит тебя тревожить лишний раз по пустякам. Тем более Макс тебя вроде предупреждал о замене, разве нет? - Ксанти вопросительно посмотрела на парня.
  Макс сказал, что попросил о замене. Но Макс ни словом не заикнулся, кто будет на замену! И что же получается, когда я вчера заявилась в его с Ноксом комнату, Макс уже знал, к чьему хвосту он пристроится? Целовал меня, зная, что теперь будет везде ходить с Ксанти?!
  - Мои поздравления, - пробормотала я и быстро двинулась дальше по аллее.
  Подумает он! Только вот он же не уточнил, от кого хочет видеть маленьких максиков!
  Я что, серьезно думаю о детях?! Да ещё и от Макса?! Так и до "жили они долго и счастливо и умерли в один день" и прочей возвышенно-романтической чепухи недалеко!
  Кажется, я с ума схожу. Медленно и мучительно.
  - Триш! - Макс в несколько широких шагов догнал меня, взял за руку.
  - Пусти, - зашипела я и попыталась высвободить конечность, однако парень крепче сжал мою ладонь и притянул к себе, из-за чего со стороны мы, полагаю, стали напоминать сильно влюбленную парочку, не желающую отлипать друг от друга даже на улице.
  - Триш, ты слишком бурно на всё реагируешь, - негромко произнес Макс.
  - А у тебя, смотрю, кураторы не задерживаются, что ни день, то новый. Прямо как соседи по комнате у Нокса. - Похоже, меня понесло, но прикусить язык почему-то не получалось, хотелось выплеснуть копящееся внутри раздражение. - А перед Ксанти ты кого изображать будешь: обкуренного малька или благородного героя из старых легенд?
  - Мне приятна твоя ревность, но не стоит перегибать палку.
  - Ревность? Какая ревность? Я не ревную! - Вот ещё! Ревную я, как же, размечтался! Я всего-навсего не выспалась! - Если хочешь знать, ты мне вообще не интересен.
  Внезапно Макс остановился, вынудив замереть и меня. Повернулся ко мне, обхватил моё лицо немного шершавой ладонью и поцеловал. Посреди аллеи, полной идущих в столовую и учебный корпус адептов, на глазах у следовавших за нами Феонны и Ксанти. Кто-то ахнул, кто-то охнул, кто-то присвистнул, кто-то посоветовал не торчать на проходе, а отойти в кустики, если нам так неймется. Зато возражения разом закончились. И идиотские претензии. И, несмело отвечая на нежные прикосновения его губ, я, по-моему, впервые поняла смысл этой странной фразы про бабочек в животе...
  Макс неторопливо отстранился, подождал, пока я открою глаза и посмотрю на него относительно осмысленно, и снова улыбнулся.
  - Кстати, доброе утро, Триш.
  - А-а... Доброе, - пролепетала я, не понимая, что это сейчас на меня снизошло.
  - Завтракать? - заботливо уточнил парень.
  - Да...
  - Вы идете? - обернулся Макс к притихшим русалкам.
  Наверное, подруги согласно кивнули, потому что мы пошли в столовую. Держась за руки, как парочка. Взяли подносы с едой и заняли свободный стол. Русалки сидели напротив нас с Максом, и если Феонна постепенно снова погрузилась в свои размышления, то Ксанти нет-нет да поглядывала на нас удивленно и недоверчиво. Я так вообще постаралась сосредоточиться на запеканке в тарелке, а не на близком присутствии парня.
  - Ты!
  Что ещё такое?
  Я подняла глаза на возникшего возле стола Анила, обратившего указующий перст на Феонну.
  - Как ты могла? - тем же патетично-обвиняющим тоном продолжил приятель. - Знаешь ли ты, о жестокая, сколько мы там торчали, как придурки? Мы ждали, мы надеялись, мы заранее сделали ставки и что в ответ?
  - Что? - уточнила Феонна.
  - Ничего! Пока кто-то не пришел и не сказал, что Кэйлаша уже видели в административном корпусе, а значит, твоя отработка или закончилась, или её не было.
  - Всё было, - неопределенно передернула плечами подруга. - Только на другой площадке. Магистр не любит зрителей.
  - Обычно его это не смущает, - заметил Анил, выдвинул свободный стул рядом с Ксанти и сел. - Вон какую толпу в случае с Ноксом собрал. Да и так народу всегда хватает, если только отработку не ставит на какое-нибудь совсем уж зверское время. В прошлом году Кэйлаш выдернул адепта из койки в одних труселях в четыре часа утра и часа полтора гонял по стадиону. Тот бедолага потом на первую пару в прямом смысле приполз, ноги его уже не держали.
  - С Кэйлашом лучше не шутить, - согласилась Ксанти.
  - Ксан, а тебя ведь тоже не было, - добавил приятель.
  - Меня назначили младшим куратором, и я решила никуда не ходить и как следует почитать памятку.
  - Поздравляю! И кого курируешь?
  Ксанти с милой улыбкой указала на Макса. Я как раз доела, аккуратно положила вилку с ножом на пустую тарелку и сделала глоток чая. Харр побери, действительно ревную. Причем как вздорная истеричка из тех, кто видит измену даже в мимолётно скользнувшем по другой девушке взгляде своего благоверного. Надо срочно что-то с этим делать. Может, успокоительное у Феонны попросить? А то нервы в последнее время совсем расшалились.
  Неожиданно в столовой наступила тишина. Сотрудница службы безопасности академии стремительно пересекла зал и остановилась перед столом, за которым сидели Лэри и компания. Женщина наклонилась к девушке, сказала что-то негромко - я, во всяком случае, не расслышала ни слова. Лэри резко побледнела, её подружки недоуменно переглянулись. Сотрудница добавила что-то ещё, Лэри неуверенно кивнула, поднялась и, взяв сумку и стараясь ни на кого не смотреть, последовала за женщиной к выходу. Я обернулась. На пороге столовой замерли мужчина в чёрной форме СБ и девушка с факультета целителей, испуганно стиснувшая свой рюкзачок, - соседка Лэри. Дождались коллегу и адептку, оба посторонились, пропуская, и пошли за ними. Едва дверь закрылась, как адепты разом зашептались, загомонили.
  - Что это было? - изумленно вопросил Анил.
  - Они собираются обыскивать комнату Ларинды, она и её соседка должны присутствовать при обыске, - пояснил Макс.
  - Ну у тебя и слух, дружбан, - восхитился приятель. - Почище, чем у оборотней.
  - Прочитал по губам.
  - Всё равно круто!
  Мы с Феонной тоже переглянулись, подхватили сумки и бегом выскочили следом.
  Комната Лэри находилась на втором этаже. Мужчина остался в начале коридора, несколько припозднившихся с подъемом адепток удивленно выглядывали из-за дверей спален. Дверь в комнату Лэри открыта, обе девушки жались возле проема. Рядом, тихо о чем-то переговариваясь, стояли магистр Лалит и магистр Анастасия Тэннил, декан факультета ведьм. Саму комнату, судя по всему, обыскивала та сотрудница. Мы осторожно протиснулись мимо мужчины, но тот лишь смерил нас хмурым взглядом.
  - Думаешь, это связано с... - фразу я не закончила, выразительно посмотрев на подругу.
  - Если так, то значит, они подозревают Лэри, - прошептала Феонна.
  - Это могла сделать Лэри? - опешила я. - Но зачем?
  И за что? Мы, конечно, взаимно друг друга недолюбливаем, однако нашу активистку точно так же недолюбливает почти вся группа, кроме её подружек по ведьминой тройке.
  - Может, хотела у тебя малька увести.
  - Фео, во-первых, Макс не баран, чтобы его просто взять и куда-то увести. Во-вторых, как этому делу мог помочь... стол? И, в-третьих, не называй Макса мальком.
  - Но он мелкий.
  - Тебе, может, и мелкий, но не все же такие высокие и рост у него вполне обычный.
  - Ладно-ладно, главное, чтобы тебе удобно было.
  Услышав наши перешептывания, магистр Лалит обернулась, кивнула нам.
  - Доброе утро, девочки. Хотя не могу сказать, что пока оно выдается добрым.
  - Что случилось? - спросила Феонна.
  Лалит покосилась на декана, та задумчиво посмотрела на нас и тоже кивнула. Лэри глянула затравленно и сразу отвернулась, делая вид, что ей всё равно. Лалит отошла в сторону, поманила нас.
  - Ночью дежурному службы безопасности поступила записка. Анонимная. Автор написал, что адептка Вит тайно хранит в своей комнате приворотные зелья.
  - Но приворотные зелья запрещено выносить за пределы лабораторий, - напомнила русалка.
  - Их можно и самостоятельно изготовить, - пробормотала я. Отдельные ингредиенты пронести проще и в зельях Лэри разбиралась лучше всех в группе. Конечно, большинство зелий не слишком удобно изготавливать в условиях комнаты в общаге, особенно возиться с эфирными.
  - Выяснили, кто этот аноним? - поинтересовалась Феонна.
  - Нет ещё, - покачала головой Лалит. - Однако после произошедшего СБ обязаны были всё проверить.
  - Магистры, - выглянула из комнаты сотрудница.
  Лалит и Анастасия вошли в спальню. Говорили негромко, несколько раз характерно звякнули стеклянные пузырьки. Спустя долгие пять минут оба магистра вышли в коридор, следом сотрудница с небольшим пластиковым контейнером в руках. Сквозь полупрозрачные зеленые стенки виднелись бутылочки рядками, с этикетками и бирками.
  - Адептка Вит, это ваше? - Декан указала на контейнер.
  - Да, магистр, - почти спокойно ответила Лэри, глядя прямо в зеленоватые русалочьи глаза госпожи декана.
  - А это? - Анастасия достала из коробки бутылочку темного стекла. - Вам известно, что это такое?
  Девушка посмотрела на этикетку и уже не побледнела - побелела.
  - Приворотное зелье "Кристальный соблазн", - еле слышно зачитала название Лэри.
  - Тогда вам известно, что хранение любых приворотных зелий вне лабораторий академии запрещено.
  - Это... это не моё... - потерянно пролепетала девушка.
  - Вы сказали, что контейнер ваш.
  - Да, он мой, и я храню там зелья, но среди них нет ни одного приворотного! Я не держу таких вещей, у меня есть только простые бытовые зелья!
  Декан глянула вопросительно на сотрудницу СБ.
  - На коробке и содержимом только запах адептки Вит.
  Значит, женщина оборотень.
  Мужчина приблизился, забрал у коллеги контейнер, а оборотень достала из кармана формы маленький черный футляр, открыла, извлекла узкий серебряный браслет и молниеносным движением защелкнула его на запястье Лэри.
  Блокиратор магии.
  - За что? Я же ничего не сделала... Это не моё зелье!
  - Будем разбираться, - вздохнула Анастасия.
  - Магистр Лалит, вы должны мне поверить! Это не моё зелье! Я не знаю, как оно у меня оказалось! - Голос девушки звучал всё отчаяннее и истеричнее.
  - Ларинда, - с жалостью и одновременно разочарованно произнесла Лалит.
  Оборотень взяла Лэри за руку выше локтя и повела к выходу из коридора.
  - Тристен, Феонна, ну хоть вы-то скажите! "Соблазн" - это же приворот страсти! Кто в своём уме вообще станет хранить его в собственной комнате?!
  - Адептка Вит, постарайтесь успокоиться, если хотите покинуть здание самостоятельно, - сухо посоветовала оборотень.
  - Возвращайтесь к своим делам, адептки, и не забывайте, что через пятнадцать минут звонок на первую пару, - объявила декан.
  Без конца оглядывающуюся на нас, на соседку по комнате, на остальных девушек Лэри увели, магистры удалились следом. Мы тоже сбежали из общежития, не желая принимать участие в неизбежных дискуссиях. Но, как ни странно, мне стало жаль Лэри. С одной стороны, зелье нам подкинуть могла и она. С другой, аноним возник весьма своевременно, что тоже подозрительно.
  - Значит, Лэри? - с сомнением протянула Феонна, когда мы отошли от общаги.
  - Возможно, - пожала я плечами. - Только я не могу понять, зачем ей так рисковать? Ради чего? Ради моего отчисления? Но это же насколько она должна меня ненавидеть, чтобы воспользоваться таким радикальным методом? Что я ей сделала? У нас, конечно, натянутые отношения, однако ненависти я не замечала.
  - Да-а, вроде всё очевидно, но как-то странно слишком, - поддержала русалка. - И в кои-то веки я вынуждена с Лэри согласиться: какой идиот станет хранить запрещенные зелья в своей комнате, которую он к тому же делит с соседом?
  - Тогда, если развивать эту версию, то, получается, Лэри подставили, - предположила я.
  - И подставил тот, кто подкинул СБ записку.
  - Но аноним должен был знать о "Соблазне" и вообще о том, что произошло. Известно об этом нам четверым...
  - Тиму, - продолжила подруга. - СБ, естественно, и, наверное, всему преподавательскому составу с ректором во главе. И, разумеется, тому, кто подбросил зелье. Куче народу, короче.
  Но если зелье не дело рук Лэри, то выходит, что она-то как раз и не знала.
  
  - - -
  
  До обеда время тянулось резиной, медленно и нудно. Сосредоточиться на теме лекций мне не удавалось, я даже в конспект ничего не записывала, решив, что лучше потом у Ксанти перепишу. Макс сидел отдельно позади нашей тройки, место Лэри пустовало. В группе уже все знали, что у девушки нашли приворотные зелья. Во время перерыва между парами подружек Лэри засыпали вопросами, однако Элания и Беата ужасались, возмущались и осуждали вместе со всеми и заявляли, что не имели никакого понятия о пагубных пристрастиях лучшей подруги и что для них это тоже ой какой большой сюрприз. И конечно же, добавляла Беата, после такого происшествия ни она, ни Элания не собирались оставаться в одной тройке с Лэри.
  Последней парой перед обедом шла мировая история. Вообще это мой любимый предмет, однако сегодня вся лекция благополучно проплыла мимо меня. Никак не укладывалось в голове, что зелье могла подкинуть Лэри. А если всё-таки не она, то кто? Понятно, что он же написал записку и свалил вину на Лэри, но мотивы по-прежнему неясны. Зачем устраивать порнофильм в лаборатории и почему подставили именно нашу активистку? И что, если целью было вовсе не отчисление меня и Макса? Главный подозреваемый найден, вина почти доказана, а я и Макс пострадавшие, нам теперь однозначно ничего не грозит. А Лэри?
  Отчисление. И замечание в личном деле. После останется лишь вернуться в родной мир и учиться жить как обычные люди. Только в нашем с Лэри мире, кроме как в Департамент, одаренному человеку податься особо некуда, если в Деревянном хотя бы ещё существовали ведунские корпуса, то в Железном продолжали упорно делать вид, будто магии не существует. И что Лэри будет делать? Закончит образование, найдет работу, возможно, со временем выйдет замуж, нарожает детей, станет совмещать карьеру и семью? Нет, перспективы хорошие, однако вряд ли ей легко будет смириться с обычной жизнью. И всё из-за проступка, которого она наверняка и не совершала?
  - Триш?
  От неожиданности я вздрогнула и покосилась вопросительно на дернувшую меня за рукав платья Феонну.
  - Просыпайся, пара уже закончилась, - пояснила подруга.
  А я и не заметила...
  Я и Феонна в столовую шли молча, Ксанти и Макс держались позади, и русалка довольно оживленно пересказывала парню позапрошлую лекцию о связях между важными историческими событиями в разных мирах. За столом Ксанти продолжила. Нет, сама лекция была интересная, раздражало собственно щебетание русалки. Хорошо хоть, в отличие от той же Лэри, Ксанти только рассказывала, лишь иногда подаваясь к сидящему напротив слушателю. Макс сосредоточенно внимал, время от времени кивая или что-то уточняя. Кстати, разговаривал он со свежеиспеченным куратором нормально. Этот момент тоже раздражал. И почему со мной парень изображал придурковатого малька, а с Ксанти нет?
  Точно попрошу успокоительное.
  - Фео, как думаешь, можно мне поговорить с Лэри? - полюбопытствовала я.
  - Зачем? - удивилась подруга. - Даже если это и не она, сказать, кто тогда, она всё равно вряд ли сможет.
  - А что, если главная цель - не... - я запнулась, глянула на сидящего рядом парня и решила часть предложения пропустить. Надеюсь, не покраснела. - В общем, вдруг хотели именно подставить Лэри?
  - Считаешь, что её подставили? - прервав лекцию, уточнила Ксанти.
  - Да.
  - И кому это могло потребоваться?
  - Не знаю, поэтому и хочу спросить у неё.
  - Тогда можешь начинать составлять список недоброжелателей прямо сейчас, - презрительно фыркнула Ксанти. - Она всему нашему курсу не нравится и ещё много кому с других, вон, даже её свита от неё отвернулась. Так что записывай наши имена и дальше всей группы.
  - Да, мне тоже не нравилась Лэри, но не настолько, чтобы подставлять её под отчисление, да ещё и... и... таким способом.
  - Хорошо, себя можешь не записывать.
  - Меня тоже, - подняла руку Феонна. - Я бы так не со всяким врагом поступила, а уж лучшей подругой рисковать ради отчисления какой-то зарвавшейся золотой рыбешки и вовсе свинство последнее.
  - Это благородно с твоей стороны, Триш, но, жалея Лэри, давайте не будем забывать ещё вот о чем. - Ксанти внимательно огляделась и, склонившись к столешнице, прошептала: - СБ ей что-то да расскажет. Её же не могут выкинуть из академии только за хранение зелий, значит, по любому скажут, где "Соблазн" использовался, начнут спрашивать, почему она это сделала, были ли у неё с тобой конфликты. И даже если Лэри действительно подставили и всё подтвердится, подумай, Триш, будет ли она, зная о произошедшем, добра к тебе?
  - Кто ей позволит трепаться на всех углах? - возразила Феонна.
  - Трепаться - нет. Зато следить за намёками и двусмысленностями никто не станет, - резонно заметила Ксанти.
  Ксанти права, конечно. Чтобы Лэри да не поддела? А наедине и прямо в глаза сказать может. Но неизвестно, будет СБ разбираться или удовлетвориться тем, что лежит на поверхности?
  Я отодвинула тарелку с недоеденным супом и взяла сумку.
  - Ты куда? - не поняла Феонна.
  - Пойду к Лэри. - Я встала и накинула лямку на плечо.
  - Прямо сейчас? - ахнула Ксанти.
  - Да, сейчас.
  - А если тебя не пустят? - усомнилась Феонна.
  - Но она же никого не убила, чтобы к ней совсем не пускали посторонних. - Я двинулась по проходу между столами к двери.
  Макс молча поднялся, догнал, поравнялся. Открыл передо мной дверь, пропуская. Мы вышли, позади захлопнулась створка, отрезая от нестройного гомона и звяканья столовых приборов.
  - Ты поддерживаешь меня или просто за компанию? - поинтересовалась я.
  - Я за правду, - ответил парень.
  - Немного странное заявление для человека, скрывающего правду о себе.
  - Это было не моё решение.
  - Чьё же?
  - Моего отца.
  Выходит, он не соврал, когда упоминал, что его поступление в академию - идея отца?
  - А зачем это твоему отцу?
  - Опять лишний вопрос, Триш.
  - А говоришь, что ты за правду, - укорила я.
  - За правду, - подтвердил Макс и протянул руку, чтобы открыть входную дверь. - Но не всю правду стоит знать.
  Мой взгляд сам зацепился за косичку-браслет на запястье парня. Раньше он эту безделушку не носил однозначно, рукава рубашки-то были постоянно закатаны. А почему сейчас начал?
  Выйдя из учебного корпуса, мы спустились по ступенькам крыльца и направились в обход здания к административному. Можно было и соединяющими башни обоих корпусов галереями воспользоваться, однако я не помнила, есть в башню СБ вход на верхних этажах или нет. Да и не требовались прежде такие познания.
  - Что это? - наконец поддалась я приступу любопытства.
  - Что именно? - уточнил Макс.
  - Браслет.
  - А, это. - Парень коснулся кожаной косички и в глазах внезапно появились тепло и нежность. - Подарок.
  Вопрос "чей?" так и рвался с языка, но на сей раз я успела вовремя прикусить врага своего. Промолчала. Но такой... да-да, именно любящий взгляд означает, что даритель явно кто-то очень близкий. И браслет похож на самодельный. Богиня, с каких пор Макс начал настолько мне нравиться, что я как идиотка ревную его к каждому столбу? И ведь действительно нравится. Ничего не могу с собой поделать, нравится, и всё.
  - Кайла.
  - Что, прости? - не поняла я.
  - Так зовут девушку, которая подарила мне этот браслет, - с лукавой полуулыбкой пояснил парень. - Она сама сплела его и подарила в день моего отъезда в академию. На удачу.
  - А-а, - протянула я. То ли порадоваться за неизвестную Кайлу, то ли расстроиться за себя, несчастную. Вдруг у Макса есть... невеста?! И факт, что он не из моего мира, сильно повышает данную вероятность!
  - Ладно, извини. Не буду тебя мучить. Кайла - моя младшая сестра.
  - Сестра? - повторила я и выдохнула с облегчением. - Сестра - это хорошо. Я вот единственный ребенок в семье, а мне всегда хотелось, чтобы у меня были брат или сестра. - А извинился-то парень зачем? Или он это... - Ты специально так сказал?! - ахнула я. Мог бы ведь и сразу уточнить, что речь о сестре, а не позволять мне невесть что додумывать!
  - Извини, Триш, но мне нравится дразнить тебя иногда. Ничего не могу с собой поделать, - усмехнулся Макс.
  Какие знакомые слова!
  - Кайла так же бурно на всё реагирует - чуть что и сразу вспыхивает как вязанка сухого хвороста от случайной искры.
  - Рискну предположить, что ты всё детство её дразнил.
  - И ошибешься. Это Кайла меня дразнила, приставала по любым мелочам, с любыми глупыми вопросами и везде ходила следом.
  - Где твоя сестра сейчас? - осторожно поинтересовалась я.
  - Дома.
  - Она где-то учится?
  - Мы оба нигде не учились в привычном тебе понимании. У нас было домашнее образование, как у всех детей нашего положения.
  - Полагаю, спрашивать, что подразумевается под вашим положением, бесполезно, да?
  - Верно.
  Из новейшей истории я знаю, что в Деревянном мире дома образование уже давно никто не получает, ни бедные, ни богатые, ни даже отпрыски королевских семей. Существуют школы для разных классов, пансионы, гимназии, ведунские учебные корпуса для одаренных. Получается, Макс тогда не из Деревянного, как логичнее всего было предположить после его признания? А откуда? В Воздушном и Огненном людей проживает мало и не особо нас там любят. И если всё-таки из одного из них, то зачем притворяться выходцем из Железного?
  - Макс, а задать другой вопрос можно? - Ибо миры мирами, но себя я тоже знаю и знаю, что потом, на досуге, обязательно к этой мысли вернусь и изведусь от идиотских предположений.
  - Смотря какой вопрос, - отозвался парень.
  - Там, дома... у тебя дома, в смысле... то есть на твоей родине... или ещё где-нибудь. - Я глубоко вдохнула-выдохнула, остановилась и выпалила на одном дыхании, пока энтузиазм не сдулся окончательно: - В общем, у тебя невеста есть?
  Макс успел пройти вперед, но замер, обернулся ко мне. Посмотрел с удивлением, надеюсь, искренним.
  - Какая невеста?
  - Не знаю, - пожала я плечами. - Какая-нибудь.
  - Смотря с какой целью спрашиваешь.
  - Макс! Ты просто ответь "да" или "нет". - Неужели я так многого потребовала? Это и в моём мире не столь уж и праздный вопрос, хотя обычно в виду имеется девушка в статусе подруги-любимой, а в других тем более актуальный.
  Парень шагнул ко мне, взял за руку.
  - Нет у меня невесты. - Потянул за собой, возобновляя движение, и добавил: - Пока нет.
  И как это понимать? Что значит "пока нет"? Хотя ладно. Пожалуй, успокоюсь-ка я на этой почти оптимистической ноте. Иначе мы опять уткнемся в очередной лишний вопрос и вообще договоримся до харр знает чего.
  
  
  
  Глава 15
  
  Сидевшие в углу музыканты играли нечто торжественное, подозрительно похожее на традиционный свадебный марш моего мира. А может, мне просто с перепугу показалось. Народу куда больше, чем в прошлый раз, - Макс пояснил, что пригласили не только местных придворных, но и всех более-менее состоятельных и респектабельных жителей города, готовых буквально в последнюю минуту поменять планы на вечер и посетить помолвку наследника. Большой зал украшен на скорую руку цветочными гирляндами и разноцветными лентами, на троне помассивнее сидел Донэйл, мрачный и весь в чёрном, на втором, поменьше, Кайла, рядом с правителем стояла Шересса. При виде нас музыканты оборвали мелодию, все послушно умолкли и честно расступились, пропуская к лорду-протектору.
  Смотрели на меня по-разному. Само собой, и изумленно, и возмущенно, и неодобрительно. Некоторые взгляды были совершенно недвусмысленные. А некоторые - даже восхищенные. И не только от мужчин, что не могло не радовать. Всё-таки одно дело, когда откровенное, особенно по местным меркам платье оценили мужчины и совсем другое - когда женщины. Или, подозреваю, скорее девушки не старше Кайлы.
  Мы медленно и чинно пересекли зал и остановились перед тронным возвышением. Донэйл с явной неохотой поднялся, спустился к нам и начал... речь. Несколько минут лорд с ликом суровым и мало вяжущимся с радостной причиной торжества пространно рассуждал о том, какое великое благословение богов постигло его дом, как горд он, что единственный сын обрел своё счастье, пусть это самое счастье и пришлось привезти издалека, и какая честь для Донэйла принимать в своём скромном протекторате столь высокую гостью, которая в ближайшем будущем станет его невесткой и в перспективе чуть более отдаленной - следующей леди протектората и матерью его внука.
  При слове "внук" моя уверенность слегка уменьшилась. Вдруг потом не выпустят? А я не хочу безвылазно торчать до старости на этом острове!
  Закончив с речью, Донэйл смерил нас хмурым взглядом и сел обратно на трон. Макс повернулся ко мне, взял мою левую руку и снял браслет. По знаку парня откуда-то сбоку появился Нокс, с поклоном подал чёрную коробочку и забрал кожаную косичку.
  - Триш, - начал Макс негромко, но в тишине зала каждое слово звучало четко и основательно, - ты окажешь мне честь и согласишься стать моей женой?
  Кому тут не хватало предложения? Вот и оно! И отнюдь не понарошку.
  
  
  Уверенность позорно дезертировала, оставив меня в одиночестве под выжидающими взглядами гостей и ехидным - Ксанти, стоявшей в первом ряду прямо напротив нас. Нокс из-за спины Макса подавал какие-то знаки, родные парня, к счастью, остались позади нас, и поворачиваться к ним желания не было. Кайла-то ладно, зато представляю выражение лица Донэйла. Достаточно того, что он мою практически обнаженную спину созерцает.
  - Триш? - повторил Макс, наблюдая за мной с вполне справедливым беспокойством.
  Ксанти усмехнулась. Да-а, говорить о возможном согласии на предложение, будучи почти наедине с пусть и бывшей, но подругой, - дело одно, а вот быть готовой произнести это самое "да" перед свидетелями, посторонними людьми и недовольным отцом потенциального жениха - со-овсем другое. Я же тогда невестой стану. По-настоящему!
  За что?! Множество девушек получают нормальное предложение руки и сердца, а у меня что?
  - Э-э... - выдала я в глупой попытке хоть немного потянуть время.
  - Триш. - Макс шагнул вплотную ко мне, склонился к моему уху, произнес еле слышно: - Я пойму, если ты откажешься. И потому не настаиваю.
  А затеял всё это для чего? Папу пораздражать? Услышать, как я при свидетелях скажу "нет"?
  Не-ет, сам заварил, сам пусть и расхлебывает. И не надеется, что сейчас я откажусь, и парень отделается легким испугом.
  Я глубоко вздохнула, улыбнулась по возможности естественно - или как получилось, - и протянула левую руку парню.
  - Да, - ответила я. - Я согласна стать твоей женой.
  Во взгляде Макса последовательно отразились откровенное недоверие, удивление, облегчение и радость. Парень достал из коробочки узкий серебряный браслет, коробочку отдал Ноксу, а браслет осторожно застегнул на моём запястье. Аккуратно приобнял меня за талию, явно собираясь скромно поцеловать в щечку, но я ухватилась за воротник куртки, привлекла Макса к себе и куда менее целомудренно впилась в его губы. Поцелуй, конечно, вышел немного демонстративным, зато наглядным. Затем отпустила определенно несколько растерявшегося парня, повернулась к собравшимся и улыбнулась шире. Гости смиренно заулыбались в ответ, со всех сторон понеслись поздравления, пожелания счастья, долгой супружеской жизни и детей побольше. И, что меня изумило, Ксанти продолжала ехидно усмехаться. Потом повернулась и скрылась среди людей. И что, спрашивается, русалка хотела этим сказать?
  - Признаться, я сомневался до последней секунды, - тихо заметил Макс, кивая в ответ на поздравления.
  - Я тоже сомневалась до последнего, особенно учитывая, что помолвка настоящая, - отозвалась я. - Специфический способ удержать любимую девушку рядом, ты не находишь?
  - Как гласит мудрость не помню какого народа, в любви и на войне...
  И никаких извинений по поводу помолвки-обманки?!
  Я прижалась к Максу и нахально шлепнула парня пониже спины. Макс дернулся, позади раздался сдавленный кашель, кажется, Донэйла.
  - Если ты меня не выпустишь с острова, я тебе всю жизнь испорчу, - пообещала я, старательно улыбаясь гостям. - Выйду за тебя замуж и устрою тут революцию, благо молодежь явно не будет против. Назначу Нокса первым советником, или как оно там правильно называется, русалок приглашу. И заживем мы, да?
  - Я не собираюсь тебя здесь удерживать, тащить скорее к брачному алтарю и требовать наследников, - возразил парень. - Как только проблема с толчками и кристаллами разрешится, я постараюсь вернуть тебя в академию.
  - И что будет дальше?
  - Посмотрим.
  С тронного возвышения спустилась Кайла, обняла сначала брата, затем меня.
  - Ну наконец-то! Я так за вас рада! - заявила девушка.
  - Я тоже за нас рада, правда, милый? - поддержала я. - Кстати, на ближайших каникулах ты обязан познакомиться с моими родителями. Если будешь благородным рыцарем, маме ты понравишься, а вот с папой придется постараться.
  - Спасибо, что предупредила, милая, - сухо откликнулся Макс. - Разумеется, я сделаю всё, что в моих силах.
  Закончив с поздравлениями, гости постепенно рассеялись по залу. Музыканты снова заиграли, на сей раз довольно бодренькую мелодию, начались танцы. Донэйл так и сидел на троне угрюмым памятником саму себе, Шересса куда-то ушла, Кайла присоединилась к танцующим. Даже Нокс успел затеряться среди гостей, во всяком случае, мне элле на глаза не попадался. Макс держался рядом со мной, принимал поздравления от тех, кто хотел засвидетельствовать своё почтение лично, отвечал на какие-то вопросы, вел светские беседы, к которым я не прислушивалась. Ко мне несколько раз подходили совсем молоденькие, не старше восемнадцати на вид, девушки, восхищались платьем, расспрашивали о моём мире. Народ постарше предпочитал изучать будущую леди протектората с безопасного расстояния и сразу умолкал, едва я оказывалась поблизости и могла что-то услышать. Насчет революции я, конечно, преувеличила, действительно вести этот несчастный островок к свету цивилизации я не собиралась да и о замужестве особо не думала. Помолвку всегда можно расторгнуть и вообще, кто знает, к моменту окончания академии любовь увянет. Всякое ведь бывает.
  Среди гостей сновали слуги с подносами с кубками и местными закусками. Ничего безалкогольного я там не обнаружила, поэтому пришлось смириться с вином. Взяв довольно увесистый кубок, я пригубила содержимое, постояла, понаблюдала за танцующими. Танцы были то степенными, медленными, где пары о-очень неторопливо сходились, расходились, кланялись друг другу, выписывали загадочные вензеля по залу, то быстрыми, с прыжками, кружением, сменой партнеров. Со стороны смотрелось любопытно, но от приглашения Кайлы я отказалась сразу и категорично. Без подготовки такое не повторишь и скакать на шпильках мне совершенно не хотелось.
  Устав следить за танцами, я огляделась разнообразия ради. Макс отошел, занятый очередной беседой с несколькими мужчинами. Донэйл всё там же - интересно, и не устал ещё лорд сидеть столько, причем не меняя сильно позу? Нокса по-прежнему не видно, зато справа я заметила облегающее чёрное платье и мгновенно расступающихся перед Ксанти людей. Я покосилась на Макса, но парень стоял спиной ко мне, и я направилась за русалкой.
  Ксанти отошла к высокому окну, остановилась, вглядываясь в сгустившиеся за стеклом сумерки и делая маленькие глотки из кубка.
  - Ксан, - окликнула я русалку.
  - Триш, - обернулась ко мне Ксанти. - Вижу, от помолвки ты в восторге.
  - Да, вторую такую ещё поискать, - согласилась я и встала рядом.
  - По крайней мере, ты отхватила будущего правителя хоть и захудалого, но протектората, а я осталась ни с чем. Мужа не нашла, из академии наверняка отчислили. В общем, жизнь удалась. - Русалка с мрачной иронией подняла кубок и отпила.
  - Меня объявили спасительницей этого островка, я не имею никакого понятия ни как его спасать, ни когда вернусь в академию, и я помолвлена с парнем, с которым знакома вторую неделю, - парировала я. - Так что всё относительно.
  Мы переглянулись и чокнулись.
  
  
  - Ксан, если хочешь, я могу попробовать поговорить с госпожой Хивен, когда вернусь в академию... - начала я.
  Ксанти снова посмотрела на меня, на сей раз удивленно, непонимающе и недоверчиво.
  - Зачем?
  - Вдруг ректор согласится тебя восстановить?
  - Что?! - Радости от моего предложения я в глазах русалки не заметила, только характерное выражение, подразумевающее у собеседника полное отсутствие вменяемости. - Ты серьезно?
  - Да. А что?
  - Триш, меня от тебя тошнит, - заявила Ксанти и отвернулась к окну.
  - Почему? - растерялась я. Я тут со всей душой, а меня... посылают практически.
  - Ты такая добрая, такая всепрощающая, такая правильная, что тошно делается. Не нужны мне твои одолжения.
  - Это не одолжение, а рука помощи, - поправила я.
  - Благотворительностью займешься, когда станешь леди протектората, а меня избавь от проявлений любви к ближним своим. Я не наша активисточка Лэри и не буду в знак благодарности бросаться тебе на шею с покаянными слезами и заверениями в вечной и нерушимой дружбе.
  - Я всего лишь пытаюсь заключить перемирие и не хочу, чтобы мы расставались в плохих отношениях...
  - Ну да, разумеется, я ведь этому клочку суши могу и шторм организовать в порядке отмщения.
  - Об этом я не подумала, - призналась я.
  - Ещё бы! - раздраженно усмехнулась русалка. - Весь остров утопить мне не под силу, а вот потрепать часть побережья вполне могу.
  Тогда тем более надо заключать перемирие! Как минимум, чтобы впоследствии не опасаться наведенных бывшей подругой стихийных бедствий.
  - Мой теперь уже жених меня похитил и обманом затащил на эту помолвку, Нокс требовал мою кровь для какого-то сомнительного ритуала и чуть не угробил в подземельях академии. Так что всякое бывает. И ты сама говорила, что меня не отчислили бы.
  - Не должны были, - неохотно отозвалась Ксанти. - Если бы Тим не задержал меня и Фео, мы пришли бы даже раньше. С твоим скромным опытом и правильностью тебе хватило бы и пары страстных поцелуев под приворотом, чтобы на следующий день броситься к ректору, требуя заменить тебяна должности куратора. Кто же знал, что Тим прицепится и вместе с нами пойдет, а вы тем временем практически успеете перейти к главному блюду?
  - Только с Лэри нехорошо вышло, - заметила я, но русалка смерила меня таким мрачным взглядом, что я сочла за лучшее не возвращаться к этой части её аферы. - Слушай, а как ты узнала, что Макс... кто он на самом деле?
  - Я его видела раньше.
  - Но Макс вроде говорил, что до академии вы не встречались.
  - Я видела его ещё лет несколько назад здесь, на берегу острова. То он катался верхом, то плавал. Меня он не замечал ни разу. - Неожиданно Ксанти ехидно улыбнулась. - Видела бы ты его тогда. Такой тощий был, кошмар. И лохматый. В академии я его узнала по большей части именно из-за похожего бардака на голове. Зато тело какое стало, прямо м-м. Качался, что ли?
  - Наверное, - пробормотала я и залпом допила остатки вина.
  Макс - и тощий? Честно говоря, представлялось с трудом.
  - Не спрашивала?
  - Нет. Сколько ему вообще лет? - То есть я понимаю, что Макс старше меня, но на сколько?
  - Двадцать пять летом исполнилось, - откликнулась русалка и пояснила в ответ на мой недоуменный взгляд: - Я на днях справки наводила.
  Три года разницы - это нормально, а то я уж было испугалась.
  В сумерках за окном что-то двигалось. Вернее, кто-то. Я шагнула впритык к окну, пригляделась. Темный, сливающийся с вечерним полумраком силуэтом быстро прошел мимо окна. Пожалуй, стой он на месте и я бы и вовсе его не заметила. Следом прошмыгнул второй, но если первый казался именно немного размазанным силуэтом, то другой был четче и с бледным пятном лица.
  - Нокс? - опешила Ксанти.
  Зрение у русалок лучше, чем у людей, так что тут удивляться нечему, зато сам факт наличия элле за окном изумил.
  - Что он там делает?
  - По-моему, следит за кем-то.
  Я поставила кубок на подоконник и бросилась к выходу из зала. Стража при входе на меня покосилась, но пропустила. Стуча каблуками по каменному полу, я пробежалась по коридору, торопливо осматривая каждое окно. Погода хорошая, теплая, значит, хоть одно окно да должно быть открыто.
  Открытым оказалось четвертое от зала. Распахнув створку шире и подняв подол платья повыше, я забралась на подоконник, высунулась наружу. Хоть невысоко.
  - Ты куда, прости, поперлась? - вопросила догнавшая меня Ксанти.
  - Я знаю, за кем следит Нокс. - После объявления и поздравлений я не видела только двоих: элле и... - За Шерессой. Той дамочкой, которая постоянно торчала рядом с Донэйлом.
  - Ну следит, и что? - не поняла русалка.
  - Она подозрительная. Моя паранойя говорит, что с ней что-то не так.
  - Твоя паранойя разговаривает?
  - Да. - Я сняла босоножки и с обувью в руках спрыгнула по другую сторону оконного проема.
  Окно, возле которого мы с Ксанти стояли, и окна коридора выходили на одну сторону. Кайла объясняла мне вкратце, где что находится на территории замка, и я точно знала, что на заднем дворе стоит воздушный корабль.
  - Триш, подожди. - Русалка спрыгнула следом, оправила платье. - Ты-то куда?
  - Не хочешь - не ходи, - отмахнулась я. Положила босоножки на каменный настил двора и бегом припустила вдоль замковой стены, пригибаясь, когда проскакивала мимо освещенных окон.
  
  
  Обегать замок оказалось делом не быстрым, тем более босиком и в длинном платье. Разумеется, ни Шерессы, ни Нокса я не догнала, зато Ксанти не отставала.
  - Не пойму, зачем ты за мной идешь? - удивилась я.
  - Потому что не хочу быть в зале, когда твой женишок хватится тебя, не найдет и обвинит меня в твоём исчезновении.
  - Решила себе алиби обеспечить?
  - Что-то вроде того.
  Наконец из-за угла замка появился темная носовая часть. Я замедлила шаг, осторожно осмотрела свободное пространство заднего двора между замковой стеной и кораблем. Вроде никого, охрана отсутствовала в принципе и из освещения одинокий фонарь на столбе возле транспортного средства.
  - Где все? - прошептала я.
  - Внутри, скорее всего. - Русалка указала на опущенный трап в задней части корабля.
  На всякий случай ещё раз оглядевшись, я бросилась к трапу. Формой воздушный корабль походил на торпеду, только большую, деревянную и немного приплюснутую с нижней и верхней частей. Как на этакой бочке можно куда-либо летать, особенно на большие расстояния, я не представляла. Конечно, меня на ней привезли на остров, но, во-первых, я всё проспала и, во-вторых, я же не знала, что лечу на корабле.
  Свет фонаря падал на сам трап, но черноту внутри корабля не разгонял. Я поднялась по трапу и замерла, всматриваясь в темноту. Подумала и сотворила огонёк, осветивший пустое помещение с узкой лестницей у стены. Судя по сравнительно небольшому размеру, корабль состоял из двух уровней: на первом что-то вроде трюма, на втором должны быть каюты, камбуз и рубка, или как там правильно называется место, где находится управляющая система кристаллов.
  - Триш, ты дура?! - зашипела позади Ксанти.
  - Что не так?
  - Деактивируй его немедленно. - Русалка поравнялась со мной, взяла меня за руку. - Ты бы ещё сигнальный костер развела.
  - Тут вообще-то темно, - напомнила я, погасив рыжий огонёк.
  - А если бы здесь кто-то был?
  - Так ведь никого же нет.
  Ксанти уверенно потянула меня к лестнице. Идти, с трудом различая, куда наступаешь, жутко неудобно и неприятно. На полу какой-то мелкий сор, колющий пятки. Богиня, и зачем я сюда полезла? Не надо слушать паранойю, не надо!
  Внезапно русалка замерла, я тоже.
  - Что?
  - Тшш.
  Ксанти слышит что-то, чего не слышу я? Вполне возможно. Слух у русалок лучше человеческого.
  В недрах корабля что-то надрывно скрипнуло, заставив меня вздрогнуть. Затем раздался неприятный скрежещущий звук, повторился скрип, на сей раз ближе, и просто темнота сменилась непроглядной чернотой. Я обернулась и увидела, как под скрежет механизма поднимается трап. Дно океана!
  - Дно океана, - повторила я вслух. - Нокс же говорил, что при крушении на борту был только пилот.
  - То есть для управления этим корытом нужен лишь один человек? - подозрительно уточнила Ксанти.
  - Похоже, что да.
  - Ты дура.
  - Я знаю, - обреченно подтвердила я. Умная сейчас сидела бы в своей комнате в общаге, книгу читала или готовилась к какому-нибудь зачету, а не влипала по причине собственной доверчивости и слабохарактерности в идиотские и опасные ситуации.
  Трап вошел в проем, скрежет стих, зато заскрипел сам корабль, дрогнул раз-другой.
  - Он взлетает, - сообщила русалка.
  - Думаешь? - с глупой надеждой на отрицательный ответ предположила я.
  - Нет, на кофейной гуще погадала, - огрызнулась Ксанти. - Чувствую, что взлетает.
  - Если им управляет Шересса, то, значит, сейчас она точно находится в рубке... или на мостике... или не знаю, как это место называется, короче, там, где кристаллы. А где, в таком случае, Нокс?
  - Мог и снаружи остаться, у него вроде мозгов побольше. За каким кракеном вообще сюда было лезть?
  - И не заметил нас? - усомнилась я и сотворила новый огонёк.
  Высвободила руку, подцепила край подола и поднялась по дощатым ступенькам. Лестница вела на маленькую площадку с дверью. За дверью короткий тесный коридор и следом за углом другой, длинный и пошире. Свет огонька выхватил ещё створки по обеим сторонам. Я шагнула к ближайшей, повернула ручку. Дверь не заперта и за ней действительно каюта - закуток размером чуть больше ванной комнаты в общежитие. Из обстановки узкая кровать с железной спинкой, откидной столик да ночной горшок на полу. Я аккуратно задвинула "вазу" ногой под кровать и приблизилась к круглому иллюминатору. Крыша замка и крепостная, подсвеченная факелами стена остались внизу. Судя по всему, корабль медленно, неповоротливо разворачивался, прежде чем взять нужный курс.
  Ксанти вошла в каюту, закрыла дверь и протиснулась к иллюминатору.
  - Отлично. Просто утопиться как здорово, - далеким от радости тоном констатировала русалка. - У них, между прочим, корабль угнали, а они в упор не видят?
  - Может, Шерессе никто и не запрещает летать на нем? Я так поняла, больше никто всё равно не умеет.
  - А Макс?
  Я пожала плечами. Пилотировать воздушный корабль мог отнюдь не каждый одаренный, насколько мне известно, в Деревянном мире управлению летным транспортом обучали отдельно, на специальных курсах. И если Шересса управляет кораблем, то, выходит, представление имеет. Если я не знаю, с какого боку подойти к системе кристаллов, то даже активировать её не смогу, не говоря уже о подъёме этой бочки в воздух.
  - Что ж. - Ксанти присела на край постели. - Теперь нам не остается ничего другого, кроме как лететь зайцем до места назначения.
   Я рассеянно покрутила серебряный браслет на запястье. Да уж. И надеяться, что это самое место окажется не слишком далеко. И что Макс меня хватится. Или уже хватился.
  Чудная у нас вышла помолвка.
  
  - - -
  
  
  Место назначения оказалось близко. Причем настолько близко, что я поневоле задалась резонным вопросом, зачем вообще туда лететь на корабле? Верхом было бы быстрее и определенно сподручнее, тем более для человека, в отличие от меня, знакомого с лошадьми не понаслышке. Да что верхом - я пешком скорее дошла бы, чем корабль летел, действительно тащась со скоростью подстреленной утки на последнем издыхании.
  А собственно местом назначения явился лабиринт. О данном факте я скорее догадалась, увидев из иллюминатора темное пятно скал внизу и бьющиеся о камни волны. Корабль остановился над морем и начал медленно снижаться.
  - И куда она собирается его сажать? - справедливо вопросила Ксанти, глянув в иллюминатор.
  - На воду? - предположила я.
  - Воздушные корабли на водную посадку не рассчитаны.
  Дно океана! Хотя нет, на дно я как раз и не хочу!
  Несколько минут я с ужасом, а Ксанти хмуро наблюдали за неторопливо приближающейся морской гладью, но, когда я уже начала судорожно прикидывать, глубоко ли у берега и получится ли вообще выбраться с этой бочки, вздумай она затонуть, корабль снова замер.
  - А сколько он может держаться на одном месте? - робко уточнила я.
  - Не знаю. Но вроде недолго.
  Хоть что-то.
  В глубине корабля вновь заскрипело и заскрежетало, затем разом стихло.
  Русалка прижала палец к губам и кивком головы указала на дверь. Я обернулась, прислушалась. Мимо каюты кто-то прошел, слабо постукивая каблуками по дощатому полу, потом неподалеку хлопнула дверь, подозреваю, та, которая вела на лестницу и в трюм. Ксанти шагнула к створке, приоткрыла. Я прошмыгнула следом, освещая дорогу огоньком.
  - Ну, и что дальше, избранная? - язвительно полюбопытствовала русалка.
  - Дальше мы убедимся, что Нокса здесь нет.
  - Разумеется, нет. Он на земле остался, в замке!
  Я решила промолчать. Дверей я насчитала шесть по обе стороны коридора, в одной каюте точно никого не обнаружилось, а проверить оставшиеся пять дело быстрое. Двери не заперты, внутри никого. Или Ксанти права и элле сейчас в замке? Но если Нокс и впрямь следил за Шерессой, а не случайно шел той же дорогой, то куда, в таком случае, он делся? И почему не перехватил нас на заднем дворе? Сомневаюсь, что Нокс посчитал задачу выполненной, всего лишь "сопроводив" Шерессу до корабля.
  В конце коридора короткая лестница и очередная дверь. Я толкнула створку, осветила помещение огоньком. А вот и рубка. Или мостик. Или как оно там правильно называется. Широкое обзорное окно, подставка с мерцающими кристаллами раз в пять меньше той, что в пещере, ещё какие-то штуки, включая деревянное колесо с ручкой и толстыми веревками, уходящими под пол. За окном бескрайнее море - судя по всему, корабль развернут задней частью к берегу.
  Я приблизилась к кристаллам, однако трогать не стала - мало ли? Затем повернулась, передвинула огонёк немного вперед, разгоняя темноту у стен. И вздрогнула.
  - Нокс!
  Я бросилась к лежащему на полу телу, присела и наклонилась к лицу. Дрожащей рукой пощупала шею. Хвала богине, жив, хоть и без сознания!
  На мой крик в помещение заглянула Ксанти. Подошла, посмотрела разочарованно на неподвижное тело.
  - Я-то надеялась, хоть он умнее.
  Я похлопала Нокса по щекам. Не помогло.
  - Зачем я только с вами связалась? - проворчала русалка, сжала руку в кулак и, вытянув, резко разжала над элле. Материализовавшаяся вода щедро и, самое главное, действенно плеснула ему в лицо.
  Нокс закашлялся, поморщился, открыл глаза и с минуту разглядывал нас так, словно видел впервые. Затем расплылся в глуповатой улыбке счастливого идиота.
  - Две сексуальные блондинки по мою душу... Я умер и попал в долину вечного блаженства... Девочки, а давайте вы раздеваться начнете, медленно, чувственно и с предварительными ласками друг друга, пока я тут в себя приду немного?
  Мы с Ксанти переглянулись, и русалка повторила фокус с водой.
  - За что?! - Элле резко сел, вытирая лицо. - Я уже очнулся, между прочим!
  - Для просветления рассудка, - невозмутимо пояснила Ксанти.
  - Вы опять дружите? - удивился Нокс.
  - Нет, - отрезала русалка.
  - У нас перемирие, - внесла ясность я.
  - Вынужденное, - добавила Ксанти. - Ты-то сюда зачем полез?
  - Я следил за Шерессой, - ответил элле.
  - Это мы уже поняли.
  - Я порасспросил слуг о ней. Время от времени она отлучается из замка, причем довольно надолго, иногда на целый день, и отнюдь не в город. Куда именно, никто не знает, ибо желающих проследить за ней нет - местным боязно, Донэйлу явно всё равно, а Макс под видом спасения острова занят поисками девушки из видения.
  
  
  - И когда ты успеваешь расспрашивать слуг, если ты почти всё время проводишь со мной? - изумилась я.
  - Правильная организация времени и расстановка приоритетов, - серьезно заверил Нокс и удрученно оглядел расплывшееся на расстегнутой куртке и рубашке мокрое пятно. - Вот обязательно было душ устраивать? В общем, заметил я, что Шересса практически сразу свалила с банкета, и решил посмотреть, куда это она пошла. Она на корабль, я за ней. - Элле с досадой потер шею. - Но она, похоже, засекла слежку. Я сюда захожу, тут на первый взгляд никого, а дамочка-то уже позади караулит.
  - Оглушила? - сочувственно предположила я.
  - Магией. И сильно. Я даже не понял, какую стихию она призвала. А вы что тут делаете? И где Шересса?
  - Мы вас видели из окна зала, - объяснила Ксанти. - Триш дура, потому что потащилась на корабль за тобой, и я, вероятно, заразилась от вас глупостью, раз за каким-то кракеном пошла вместе с ней.
  - Шересса спустилась в трюм, - ответила я на второй вопрос. - Она на корабле долетела до лабиринта.
  - Долетела? И не лениво ей было поднимать эту калошу ради такого непреодолимого расстояния? - Нокс поднялся с пола, посмотрел в окно, затем вышел из помещения. Я последовала за элле, русалка с выражением вселенской муки на недовольном лице тоже.
  Фактически на цыпочках, постоянно оглядываясь и прислушиваясь, мы спустились в трюм, но никого там не обнаружили. Трап опущен, внизу с оглушающим грохотом разбивались о камни волны. Напротив знакомый, кажущийся в потемках чёрным монолит скалы с входом в лабиринт.
  - Триш, твой подарочный маячок у тебя с собой? - уточнил Нокс.
  - Да. - Я провела по лифу, проверяя, на месте ли кристалл под платьем. - А что?
  - На всякий случай. Хочу быть уверен, что Макс знает, в какой стороне тебя искать. Ну, и меня за компанию.
  Мы приблизились к трапу. Элле, вытянув шею, глянул вниз, потом на вход в лабиринт. Я, правда, самого зева пещеры на фоне темной стены не различала, только догадывалась о его местоположении, исходя из прошлого визита сюда.
  - Надеюсь, ты не слишком плотно покушала на банкете, - заявил Нокс, поворачиваясь ко мне.
  Издевается? Хотя ладно, спорить не стану. Я деактивировала огонёк.
  - Ну теперь-то вы куда? - охнула Ксанти.
  - Как куда? Дальше приключения себе на разные части тела искать, - невозмутимо парировал элле и подхватил меня на руки. - Можем и на твою долю принести.
  - Идите вы! - огрызнулась русалка, сняла с шеи чёрное колье, раздраженно бросила украшение на пол и потянулась к молнии на платье. - Следовало догадаться, что от вас проблем будет больше, чем пользы. И от тебя, и от твоего малька не дощипанного, и от твоих сумасшедших дружков-приятелей. Удачного медового месяца, Триш, счастливо тебе зарасти ряской на этом замшелом островке.
  - Пока, Ксанти, - попрощалась я и покрепче обняла Нокса за шею.
  Элле сошел по трапу до конца и шагнул с края в пустоту. Я зажмурилась, хотя и знала, что левитировал Нокс виртуозно и летать с ним куда надежнее, чем с Феонной. В лицо ударил ветер, позади русалка продолжала зло бубнить что-то, заглушенное плеском волн.
  - Закончилось перемирие? - уточнил элле.
  - Похоже. - Не буду смотреть вниз. Достаточно того, что я знаю, что под нами море и скалы, и могу представить себе всё в красках. Особенно падение на камни. - Жаль, конечно. Мне не хотелось бы расставаться с Ксанти на такой ноте и всю жизнь ждать если не мести, то как минимум какой-нибудь мелкой, но весьма противной пакости.
  - По крайней мере, ты попыталась. Честно говоря, я на твоём месте если и подошел бы к такой заклятой подруге, то лишь с целью повыдергивать ей волосы.
  Ну да. Только победителем из этой битвы вышла бы отнюдь не я.
  - Вообще-то кое-кто чуть не угробил меня в подземельях, - справедливости ради напомнила я.
  - Во-первых, у меня была высокая цель, а не идиотское мелочное желание поскорее выскочить замуж. Во-вторых, если бы ты не устроила истерику и не провалилась в нижний коридор со скелетами, то всё обошлось бы в прямом смысле малой кровью. И, в-третьих, я не увожу чужих парней.
  - И где твои высокие цели сейчас? - Хорошие всё-таки у меня друзья! Я же ещё и виновата!
  - Накрылись, - неожиданно резко ответил Нокс и стряхнул меня с рук.
  Совсем рехнулся?!
  Взвизгнув, я сильнее сжала свои конечности на чужой шее и повисла на элле. Кончиками пальцев на ногах я ощущала только гладкую ткань штанин, но никак не землю!
  - Пусти... - закашлялся Нокс, пытаясь разжать мою мертвую хватку. - Ты меня задушишь... кхе... Да прилетели мы уже... кхе-кхе...
  Да? Я осторожно открыла глаза. Море и зависший над линией прибоя корабль за спиной элле. Я ослабила захват и сползла вдоль тела элле. Пальцы уперлись в холодную твердую поверхность, и я наконец разжала руки.
  - Прости, я думала, ты решил меня прямо там... скинуть, - смущенно призналась я.
  - В следующий раз так и сделаю, - мрачно пообещал Нокс, сотворил голубой огонёк и шагнул в пещеру.
  Подобрав край платья и морщась и кривясь от впивающихся в босые ступни мелких камешков, я последовала за элле. Никогда бы не подумала, что ходить без обуви настолько неудобно. Особенно по камням. Впрочем, ковылять тут на шпильках было бы не намного легче.
  - А что там написано? - шепотом спросила я, указав на надписи на стенах, светящиеся в темноте зловещим болотно-зеленоватым оттенком.
  - Что-то вроде "посторонним вход воспрещен", "только для персонала" и всякая техническая ерунда.
  Насколько я помнила, коридор был не слишком длинным и заканчивался поворотом в зал с кристаллами. До поворота мы дошли и даже чуть не проскочили мимо. Проем заметили лишь благодаря мерцающим в центре зала кристаллам, резко привлекающим внимание во тьме вокруг. Озадаченно переглянувшись, мы вернулись, осмотрели с порога пустой зал, вышли обратно в коридор и Нокс осветил огоньком уходящее вперед пространство.
  - В прошлый раз этого ведь не было? - тихо уточнил элле.
  Я отрицательно покачала головой.
  - Макс говорил, что тут целый лабиринт, - заметила я. - Наверняка здесь, как и под академией, есть тайные тоннели, скрытые входы и выходы. Как думаешь, а ловушки могут быть?
  - Не должны. - Внезапно Нокс тяжело вздохнул. - В подземельях под академией находятся те же генераторы, весь комплекс работает за счет этой энергии. Но мои предки между делом попрятали там кое-что ещё, поэтому на подземельях защита и расставлены ловушки. С поверхности есть прямой доступ к самим генераторам в обход ловушек и прочего, но он только для ремонтной бригады из наших, которая периодически появляется в академии для регулярной проверки и техобслуживания. Кроме моего дела с весьма красочным замечанием, госпожа Хивен показала мне копию договора, заключенного когда-то между моими предками и Департаментом. Мы помогаем ДГИ построить на острове комплекс, налаживаем все системы и следим за их исправным функционированием, а Департамент не лезет ни в подземелья, ни вообще в дела элле. За несколько веков подземелья перешли в разряд баек и мифов и постепенно руководство академии, что называется, перестало ими заморачиваться, главное, чтобы нерадивые адепты туда не совались. И, что совсем забавно, сторону элле представлял мой род. А я, дурак, ещё удивлялся, откуда в нашей семейной библиотеке взялись планы академических подземелий. Подумал, балда, что несказанное везение свалилось.
  - Я не знала. - Ни о генераторах, ни о договоре. Да что там, я элементарно не задумывалась, откуда у нас берется тот же свет, например. Световые кристаллы в академии не использовались, везде стояли привычные мне электрические лампы.
  - Об этом не распространяются. Ректор продемонстрировала мне договор и рассказала о сделке только затем, чтобы наглядно объяснить, почему я не должен соваться в подземелья. И предупредила, что в случае повторной попытки сообщит обо всём моему роду, дабы он разбирался со мной лично, а руководство академии тут совершенно не при чем.
  
  
  - Но это их обязанность - закрыть доступ в подземелья, пуще того, вообще замуровать вход, чтобы даже соблазна не возникало, - напомнила я.
  - Насколько мне известно, после нашего визита вход действительно закрыли заново и понадежнее, однако сама понимаешь, кому охота признаваться как в собственных промахах, так и в недочетах своего предшественника, которые ты не удосужился исправить вовремя? - Нокс медленно двинулся по коридору, освещая поочередно обе стены, пол и потолок.
  - И что спрятали в подземелье твои предки?
  - Парочку артефактов из тех, что не смогли по разным причинам забрать. Судя по тому, что я прочитал в записях одного из моих прапрадедов, артефакты весьма интересные. Ещё бы транспортабельные были...
  Записи? Не та ли, случаем, книжица в чёрной обложке, найденная элле в подземелье? И, похоже, Нокс так и носил её с собой, раз даже в замке я видела у него это чтиво.
  - А здесь не может обнаружиться каких-нибудь артефактов? - полюбопытствовала я.
  - Нет, - ответил элле. Подумал и добавил: - Не должно. Это брошенка, Триш, в отличие от академических подземелий. Здесь не должно быть ни ловушек, ни чего-либо ценного. Ну, как хлам в замке - там же смотреть не на что, одна рухлядь и дребедень.
  - Только ты всё равно что-то себе заныкал.
  - Подумаешь, прихватил вещицу на сувенир. Максу от неё никакой пользы.
  Внезапно коридор содрогнулся. Мы замерли, я вцепилась в руку Нокса, огонёк замигал. С потолка посыпалась труха и мелкие камешки, пол задрожал. Затем всё стихло.
  - Ещё Макс говорил, что тут часть коридоров обрушилась и вообще, в лабиринте небезопасно, - пробормотала я.
  Мы продолжили осторожное движение. Коридор постепенно забирал влево - я оглядывалась несколько раз и замечала, как вход в лабиринт скрывается из виду. Интересно, что Шересса потеряла в этих пещерах и тоннелях? Или, может, она не сюда пошла? Когда, Макс упоминал, она появилась на острове? Вроде год назад.
  А видение? Десять месяцев назад. Толчки начались... ох, вспомнить бы... через три месяца после видения. То есть к этому моменту Шересса пробыла на острове порядка пяти месяцев. При наличии свободного времени - а его, полагаю, у женщины было полно, - и желания вполне можно спокойно исследовать лабиринт, по крайней мере, прилегающую к залу с кристаллами часть. Странный набор совпадений получается: сначала найденная в море женщина, потом видение с моим участием и толчки. И кстати, как Шересса оказалась в море? Корабль потерпел крушение, а она единственная чудом спаслась? Но разве местные водные корабли плавают в этих широтах? По-моему, они уже давно не уходят далеко от материка, тем более настолько далеко. Воздушные в принципе над морем не летают. Как Шересса вообще объяснила своё появление на острове? И что такого, кроме си... тьфу, то есть шикарного бюста, углядел в женщине Донэйл, раз приблизился какую-то незнакомку к себе? Если судить по историческим фильмам, возле правителя должны крутиться советники, министры всякие, канцлеры и кто там ещё бывает, но никак не безродная чужачка. Хоть я и видела Донэйла не часто, однако пока не заметила рядом с лордом никого, похожего на сколько-нибудь приличного советника.
  И что-то подозрительно часто Шересса на богов ссылалась. Может, религиозная фанатичка? Или, того хуже, не фанатичка, но притворяющаяся сильно набожной и умело играющая на чужих чувствах. Не догадалась я спросить у Макса, насколько его отец склонен к внушению в данной области... Есть ведь категория людей, принимающая любые слова божьих служителей за истину в последней инстанции, и в истории моего мира хватает примеров использования и манипуляций такими верующими. И вот ещё момент, возможно, немаловажный в этой ситуации - давно ли умерла мать Макса и Кайлы? И какие у неё были отношения с супругом?
  Нокс остановился, обернулся ко мне, красноречиво прижав палец к губам, и указал на проем в левой стене. Деактивировал огонёк и коридор погрузился в черноту, разбавленную лишь бледным светом, падающим из проема.
  На всякий случай я решила не отпускать пока руку элле и в результате мы чуть ли не в обнимку приблизились к проему, заглянули внутрь. По ту сторону обнаружился круглый зал раза в два меньше предыдущего, наполненный тем самым призрачным светом, хотя никакого источника я не заметила, по крайней мере, с порога и из-за плеча Нокса. Напротив входа, словно живая, клубилась тьма столбом и в её глубине то тут, то там вспыхивали серебристые огоньки. Даже красиво по-своему, похоже на ночное небо с зажигающимися звездами.
  Вытянув шею, Нокс осторожно осмотрел зал и отрицательно покачал головой. Значит, там никого? Тогда куда делась Шересса, если она вообще где-то здесь? Я указала на тьму, элле пожал плечами. Мы шагнули внутрь, я тоже огляделась и дернула Нокса за руку, ткнула пальцем в лежащее на полу чёрное платье. Элле посмотрел на платье, на тьму и снова на платье. Толкнул меня локтем, отодвигая обратно к выходу, но выйти мы не успели. Новый и куда более сильный толчок сотряс весь лабиринт. На ногах ни один из нас не удержался, и мы упали на вибрирующий пол. С потолка дождем посыпались тонкие струйки камешков, в легкие понабилась какая-то пыль. Я закашлялась, а тьма вдруг вздулась пузырем и лопнула под треск и грохот содрогающегося лабиринта. Последнее, что я запомнила, прежде, чем чернота накрыла меня, Нокса и весь зал душным пыльным одеялом, - обнаженная женская фигура на месте, где мгновение назад был столб тьмы.
  
  
  
  Глава 16
  
  В попытке занять свободное время после окончания последней пары Феонна изучила план катакомб вдоль и поперёк, однако ни к какому выводу не пришла. За каким кракеном Нокс туда полез? Что хотел найти? Тот самый загадочный артефакт, упомянутый Кэйлашом, хотя элементарная логика подсказывала, что вряд ли элле оставили бы в катакомбах нечто настолько ценное, пусть даже и под защитой? Всё, что можно, они наверняка давным-давно забрали, особенно зная, что на острове строится академический комплекс.
  Вечером зашла Лэри, предложила позаниматься. Русалка отказалась. Всё равно мозг не воспринимал ничего, кроме связанного с похищением Триш. Зачет по практической магии перенесли на следующую неделю, других пока не ожидалось.
  - А у меня из головы всё та девушка с медальона не выходит, - задумчиво проговорила Лэри, присев на край постели Триш. - Интересно, кто она?
  - А мне неинтересно, - возразила Феонна.
  - Ты знаешь, что у народа элле браки и по сей день заключаются сугубо из практических соображений? - не унималась девушка. - И чем старше род, тем к более выгодному союзу они стремятся. Рассуждать о любви к своему избраннику либо избраннице считается дурным тоном, мечтать соединиться с кем-то по любви - глупость несусветная. Элле вообще весьма сдержаны в выражении любых своих чувств.
  - Ты занялась исследованием брачных традиций разных рас?
  - Учитывая, что Макс, вероятно, похитил Триш с целью жениться на ней, углубленное изучение данной темы, по-моему, вполне уместно.
  - Малёк человек.
  - А Ксанти нет. Мне, например, любопытно, на что она рассчитывала в предположительном браке с чистокровным человеком?
  - На то же, на что рассчитывают все русалки, - на потомство.
  И на что рассчитывает магистр? Что за два с половиной года уломает несговорчивую русалку на брак? Да какой, к харрам волосатым, брак?! И зачем конкретно она ему сдалась? На каждом курсе и на всех факультетах хватало страждущих, которым только намекни, что сам Кэйлаш имеет на них матримониальные виды, и эти оголтелые фанатки с радостным визгом помчатся и замуж, и плодиться оптом и в розницу, и сидеть практически безвылазно на женской половине дома, да хоть ошейник рабыни наденут, лишь бы рядом с кумиром быть. Конечно, через пару-тройку годков оценят все прелести такой жизни, опомнятся и одумаются, но будет поздно, не факт, что магистр решит развестись во второй раз.
  Дно океана! И когда только успел жениться? И какая она, эта бывшая супруга? А сын?
  - Думаю, дело не только в потомстве, - не согласилась Лэри. - Что до медальона, то, я считаю, это или любимая девушка Нокса, с которой он не может быть вместе, или навязанная семьей невеста.
  - Любимая девушка? У Нокса? - Обнаглевший элле и любовь, тем более на расстоянии, к девушке? Вот уж вряд ли! - Ты хоть примерно представляешь, со сколькими адептками он флиртовал? Да с каждой второй. А со сколькими в академии спал? Тоже легион, поди.
  - Догадываюсь, - уклончиво отозвалась Лэри.
  Феонна приподнялась на локтях, посмотрела внимательно на девушку.
  - Ты вроде тоже с ним пыталась флиртовать на прошлых танцах.
  - Пыталась.
  - Он тебе нравится?
  - Немного. Нокс со мной заигрывал ещё на первом курсе, но тогда я сразу и несколько... жестко пресекла его попытки, убежденная, что нам, будущим ведьмам, надо строго блюсти невинность. Однако чем дольше я за ним наблюдала, тем более симпатичным и интересным он мне казался, несмотря на свои замашки и репутацию. Увы, к тому моменту, когда я решилась подойти сама, Нокса я уже не волновала ни в каком смысле, на что он мне весьма прозрачно намекнул. Признаться, я всегда вам с Триш завидовала, не понимая, почему он с вами дружит.
  - Я тоже никогда не понимала, почему он прицепился именно к нам, - вздохнула русалка.
  По оконному стеклу что-то стукнуло. Что-то, подозрительно похожее на камешки. Раз, другой. Феонна обменялась недоуменным взглядом с Лэри, встала с кровати и приблизилась к открытому окну. Высунулась наружу и резко отшатнулась.
  Дно... Днище полное! Впору начать, как Триш, стенать: за что?!
  - Магистр Кэйлаш, - приветливо улыбнулась Лэри. - Как мы с вами удачно весь день встречаемся!
  Мужчина завис в воздухе по другую сторону окна, и ответной радости на его лице русалка не заметила, только неприятное удивление.
  - Адептка Вит, если мне не изменяет память, а она мне ещё не изменяет, ваша комната находится на другом этаже, - сухо произнес магистр.
  - Лэри уже... уходит, - торопливо заверила Феонна и, обернувшись к девушке, сделала ей страшные глаза.
  - Да-да, Лэри пойдет, пожалуй. - Девушка встала, кивнула русалке. - До завтра, Феонна. До свидания, магистр. - И вышла, так ехидно и многозначительно усмехаясь, что остро захотелось сгинуть в пучине морской.
  Или утопить там кое-кого.
  - Магистр, вы совсем рехну... с ума сошли?! Сами уверяли, что на территории академии не собираетесь выходить за рамки отношений магистр-адептка, а теперь, пользуясь похищением моей соседки, лезете в мою комнату темным вечером? Может, тогда сразу официально объявите, что жаждете меня в спутницы жизни?
  Кэйлаш высыпал горсть мелких камней, поднялся выше, пригнулся под рамой и спрыгнул на пол. Феонна машинально снова выглянула в окно, убеждаясь, что горизонт тих и спокоен и голоса адепток доносились только со стороны входа в общежитие. Задернула занавески и повернулась к незваному гостю лицом.
  - Не ожидал встретить у тебя Ларинду в такой час, - заметил мужчина.
  - Обычный час. Время детское. И я могла быть не одета, допустим. Или вам не впервой подсматривать через окна за голыми адептками?
  - Ты одета. - Кэйлаш скользнул быстрым взглядом по джинсам и футболке. - И за адептками я не подсматриваю. Мне удалось связаться с семьей адепта Ярелла.
  - Да? И что они сказали?
  - Весть об исчезновении сына их удивила, хотя по интонации его отца можно предположить, что он ожидал чего-то подобного. Сказал, и что на сей раз учудило это недоразумение?
  - Они помогут? - нетерпеливо перебила русалка.
  - Они прибудут в академию уже завтра, хотя госпожу Хивен вряд ли обрадует этот внеплановый визит.
  - Я должна с ними поговорить.
  - Зачем?
  - Расскажу всё, что знаю о маль... о Максе и этом его острове.
  - Я сам им расскажу всё необходимое. - Магистр прищурился, пристально всматриваясь в Феонну. - Если только ты не скрыла что-то ещё.
  - Я рассказала всё, что знала. - Не считая переданной через Хирши записки, но от бумажки один харр никакого проку.
  - Хорошо. - Мужчина шагнул мимо русалки к окну.
  - Что, и это всё? - удивилась Феонна.
  Кэйлаш замер, обернулся, глянул неожиданно лукаво.
  - А ты желаешь чего-то ещё?
  Когда же она научится в присутствии магистра прикусывать язык вовремя?!
  
  
  - Нет, - поспешно возразила русалка. Пожалуй, слишком поспешно. - Просто мне кажется, что сообщить о визите родни Нокса вы могли бы и завтра с утра в учебном корпусе.
  - Разве ты не попросила держать тебя в курсе?
  - Попросила. Но не заявляться же в женское общежитие в... - Феонна покосилась на часы на тумбочке, - в десятом часу вечера. Вы нарушаете правила, кстати.
  - Не думаю, что госпожа Хивен спокойно отнесется к факту, что я сообщил об исчезновении адепта Ярелла его семье раньше срока и за спиной ректора.
  - У вас же не будет... проблем из-за этого? - нахмурилась русалка.
  - Переживу, - равнодушно пожал плечами мужчина. - Доброй ночи, Феонна.
  - Доброй.
  Магистр замер перед окном, затем развернулся к русалке, обнял за талию, притягивая к себе, и поцеловал. Мысль о протесте вяло трепыхнулась и затихла, а руки обвились вокруг шеи Кэйлаша. Поцелуй оказался долгим, нежным, медленно, уверенно погружающим в состояние воздушной, кружащей голову эйфории, но когда мужчина отстранился, вдруг подумалось, что как-то уж быстро всё закончилось. Жалко даже. И обидно. Немного.
  - Вы же обещали, что не будете зажимать меня по углам, - напомнила Феонна, осторожно высвобождаясь из объятия, пока не возникло желания нехорошего продолжить.
  - Я и не зажимаю, - с улыбкой возразил Кэйлаш. - Всего лишь поцелуй на ночь.
  - В следующий раз залетите одеялко мне подоткнуть? - не удержалась от ехидного замечания русалка.
  - Если ты настаиваешь, то залечу обязательно. Доброй ночи. - Магистр вернулся к окну, отодвинул одну занавеску и перемахнул через подоконник.
  Феонна подошла к окну, раздраженно закрыла обе створки, оставив только форточку. Харр бы побрал этого самоуверенного дева! А самое печальное, что неторопливый поцелуй без действия приворота оказался не хуже того, куда более страстного. И понравился больше.
  Дно океана! Скорее бы Триш нашли и вернули, тогда, по крайней мере, Кэйлаш вряд ли станет являться в их комнату вечерами тайком, словно какой-нибудь распираемый гормонами адепт.
  
  - - -
  
  Темно. Что с закрытыми глазами, что с открытыми. Лежу на чем-то твердом и холодном, простейшая логика предполагает, что на каменном полу. Но хоть не трясется ничего, что в нашем случае уже большое достижение.
  - Кажется, я понял, что является причиной толчков, - прозвучал рядом голос Нокса.
  - Не поверишь, но я тоже догадалась, - отозвалась я.
  - И возникает закономерный вопрос, что мне с вами сообразительными делать? - донесся откуда-то сверху голос Шерессы.
  Вспыхнул свет. Огоньки обычно не создаются слишком яркими, но после кромешной тьмы даже умеренное белое сияние ослепляло не хуже прожектора в глаза.
  Я подняла руку, отвернула лицо от висящего в воздухе огонька. Шлепанье босых ступней по полу, шорох одежды. Я смутно различила, как Шересса совершенно неторопливо, будто в зале больше никого нет, натягивает платье прямо на голое тело. Слева от меня лежащий на полу и старчески кряхтящий Нокс, а больше ничего нового или интересного в зале я не заметила. Откуда тогда столб тьмы взялся? Не возник же из пустоты? Или тут есть что-то ещё, невидимое с первого взгляда?
  Шересса застегнула платье, подобрала край длинной юбки и влезла в туфли на низком каблуке. Поправила волосы и приблизилась к нам.
  - Как чуяла, что от вас одни неприятности будут. А мне ещё казалось, что русалка может что-то заподозрить и человек предпочтительнее. Вероятно, стоило всё-таки поддержать её кандидатуру. - Женщина вздохнула, с сожалением разглядывая нас сверху вниз.
  - На выборах? - невпопад уточнила я.
  - На каких выборах? - не поняла Шересса.
  - На этих... которые на звание следующей леди протектората.
  Шересса пристально посмотрела на меня. Пристально, странно и подозрительно, словно не вполне уверенная в моей адекватности. А может, и впрямь не уверена.
  - Ты хотя бы та, за кого себя выдаешь? Максвелл так тебя бережет, так старается оградить от моего внимания, что поневоле задумаешься, а действительно ли ты та, кто обещана его видением? И не соврал ли он о содержании своего видения? И было ли видение на самом деле? Возможно, Донэйл прав и все помыслы его сына сводятся к обычному подростковому желанию поступать наперекор воли родителей. - Женщина наклонилась ко мне, протянула руку с явным намерением провести-таки диагностику, но я, царапая локти и спину об острые, засыпавшие пол камешки, отползла ближе к Ноксу. Вообще, по-хорошему, надо сначала спросить моего согласия! Мало ли, может, я против, чтобы меня проверяли!
  Внезапно пространство вокруг полыхнуло голубым. Вспышка на секунду ослепила, но когда я проморгалась, то на лице выпрямившийся Шерессы цвела довольная улыбка, а Нокс глухо выругался.
  - Не старайтесь. В течение двух-трёх часов в этом зале будет поглощаться любая магия, кроме темной. Призывом стихий тоже не рекомендую баловаться, если не хотите непредсказуемого результата.
  Я осторожно села. Моя рука машинально скользнула вдоль бедра, и я запоздало вспомнила, что карманы остались на джинсах, а зажигалка - в одном из карманов джинсов. И что дальше? Призвать огонь без хоть какого-нибудь источника я не могу, да и нам только что любезно пояснили, что стихия всё равно не поможет. Самого завалявшегося зелья при себе нет, на рукопашную в собственном исполнении я бы не особо рассчитывала. Нокс, похоже, тоже не в лучшем положении, и воевать с поднятыми древней магией скелетами это одно, а с живым человеком - совсем другое.
  Если Шересса действительно человек.
  Остается только одно.
  - А вы сами-то та, за кого себя выдаете? - вопросом на вопрос ответила я. Знаю, план гениален в своей простоте и глупости, но что ещё делать, кроме как попытаться потянуть время, пока не подоспеют умные идеи или подмога? Заодно вдруг удастся признание выудить? - По-моему, вы да-алеко не человек.
  - Человек. - Шересса прошлась по залу, наблюдая за нами краем глаза. - Родилась в этом мире и никогда не покидала его пределов, увы. К сожалению, некоторое время назад я заключила сделку с одной весьма неблагодарной сволочью, за что теперь вынуждена расплачиваться.
  Потирая виски, морщась и кривясь, элле тоже сел, и мы озадаченно переглянулись.
  - С демоном, что ли? - предположил Нокс.
  - С демоном, - спокойно подтвердила женщина. - Пожирающий жизнь. Белая тень. Кочевые ещё зовут их Белая смерть. Суть, впрочем, от перемены существительных не меняется.
  Мы переглянулись повторно.
  Обитателей Огненного мира демонов ведьмы изучали ещё на первом курсе. Свои имена пожирающие получили не просто из-за красоты и благозвучности. Высокие, беловолосые и белокожие, похожие на киношных вампиров, немногочисленные, но крайне живучие, они питались человеческой энергией, чаще всего - энергией одаренных, то есть магов, ведунов и ведьм, да и представителями других рас не гнушались. Естественно, "выпитый" бедолага после в лучшем случае умирал, в худшем либо сходил с ума, либо превращался в "овощ". В родном мире пожирающие жили обособленно даже от других демонов и, насколько мне известно, за всю историю существования МОАГИ не поступали в академию ни разу. И в самом Департаменте вроде не значилось ни одного пожирающего.
  
  
  - А-а, так вы из этих двинутых фанатиков, которые поклоняются Белым теням? - невесть чему обрадовавшись, уточнил элле.
  - Поклоняться этим тварям? - праведно возмутилась Шересса. - Лучше уж умереть. Правда, умирать раньше срока мне, знаете ли, совсем не хочется. Я родилась в племени кочевников, провела там практически всю жизнь. От своей матери я унаследовала дар, слабый, но даже зачатки силы делали меня в глазах соплеменников выгодный невестой. Мне удалось привлечь внимание самого младшего вождя моего племени, и он взял меня первой женой.
  - Кочевникам можно иметь нескольких жен и ещё гарем из наложниц-рабынь, - шепотом пояснил Нокс для меня. - Главное, чтобы жены могли нарожать побольше мальчиков, а наложницы для расслабления, так сказать. Кочевники верят, что дар в обязательном порядке передается от родителей к детям, и потому по мере возможности стараются жениться на ведуньях. Темный народ, короче, хотя идею с гаремом я одобряю.
  - Разве кочевников сейчас не истребляют? - припомнила я новейшую историю Деревянного мира.
  - Их убирают со среднеконтинентальных территорий. Или предлагают сотрудничество с каким-нибудь местным государством на его условиях, место своеобразного цепного пса, или дают пинка под зад, иногда с полным уничтожением всего племени. Даже в Деревянном мире пережитки Темных веков не могут существовать вечно. Верно я говорю, добрая госпожа?
  Шересса смерила элле не самым добрым взглядом, и я решила вернуться к признанию. Если женщина может воспользоваться темной энергией, то ей ничего не стоит ударить по нам, а вот нам-то ответить и нечем. Подкрасться и оглушить тоже не вариант. Во-первых, ничего подходящего в поле видимости не наблюдалось, во-вторых, Шересса прохаживалась перед нами, не поворачиваясь спиной, поглядывая на нас и держась на небольшом расстоянии.
  - И где сейчас ваш муж? - спросила я.
  - Демоны его знают, - раздраженно передернула плечами женщина. - В отличие от других, его не сильно волновал вопрос количества наследников. Я родила ему сына и моего мужа это вполне удовлетворило. Он не стал брать второй жены, и гарема у него не было, хотя, разумеется, как и всякий мужчина, верность мне он не хранил.
  Я мрачно покосилась на Нокса. Не знаю, дойдет ли у нас с Максом дело до настоящей свадьбы, но если вдруг узнаю, что он мне изменяет, пусть и в период помолвки - и парень будет... нет, не трупом, я же не хочу устроить в протекторате революцию с последующим восхождением на трон Кайлы как первой леди, правящей без супруга-лорда. Однако морские ведьмы изучают не только любовные зелья и жизнь тогда Максу сладкой точно не покажется.
  - Спустя больше года я начинаю понимать, что жизнь моя в племени была не столь уж и плоха, - продолжила Шересса задумчиво и явно погрузившись в воспоминания. - У меня было положение - выше меня только жена старшего вождя, - уважение, муж, который не требовал рожать ежегодно, у которого я была единственной супругой и которому, в общем-то, плевать на мои развлечения, лишь бы всё держалось в тайне. К моим услугам были любые рабы, воины племени и их жены склоняли передо мной головы. Племя с комфортом передвигалось на воздушных кораблях, и не было нужды трястись дни напролет в седле или повозке.
  Мы переглянулись снова. Наверняка поэтому Шересса и знает, как управлять воздушным кораблем. Опять-таки при наличии свободного времени, коего у скучающей жены вождя хватало, дара и желания вполне можно научиться, тем более она сама упомянула о своём высоком положении, а значит, вряд ли ей могли отказать в исполнении этакого милого несерьезного каприза.
  - Тогда же собственное существование казалось мне убогим, жалким и бессмысленным. И когда на одной из стоянок племени меня нашел пожирающий жизнь, я даже не испугалась. Демон предложил обычную сделку - я выполняю его поручения, взамен получаю его споры, которые усилят мой дар, и если пожирающий останется мной доволен, то он обещал со временем забрать меня из племени, сделать своей помощницей. Перспективы меня воодушевили, и я согласилась.
  О спорах пожирающих нам тоже рассказывали. Кровь данного вида демонов, смешавшись с кровью одаренного человека, изменяла хозяина, усиливая дар и через некоторое время начиная сводить несчастного с ума. Предположительно, - ибо возможность провести точные исследования пока ещё никому не представилась, - содержащиеся в крови пожирающих клетки начинали активно делиться и перестраивать новую среду обитания под себя, но организм человека в большинстве случаев не выдерживал "соседства" с чужеродным элементом. Сами демоны могли каким-то образом контролировать количество спор в теле человека, но делать это требовалось регулярно. Я так понимаю, обещанного карьерного продвижения в жизни Шерессы не случилось, зато споры остались. И если тот пожирающий не крутится где-то неподалеку, то выходит, что...
  Судя по выражению лица Нокса, элле пришел к тем же неутешительным выводам. Возможно, перед нами, мягко говоря, сумасшедшая.
  - Я честно выполняла всё, что от меня требовалось. Увы, осуществлять свою часть сделки пожирающий не торопился. - Шересса остановилась посреди зала, подняла руку, внимательно разглядывая собственные пальцы. - И когда обстоятельства сложились так, что из-за демона мне пришлось срочно и навсегда покинуть племя, он не поддержал меня, не предложил новые кров и будущее взамен утраченных. Он вообще бросил меня, оставил ни с чем, не считая своих проклятых спор, которые грозили убить меня спустя непродолжительное время. Предпочел какую-то бледную как моль, зато молоденькую ведьмочку, она, видишь ли, показалась ему более интересной и перспективной. В племя я вернуться не могла, муж, узнав о моих связях с демоном, сразу же развелся со мной. Я продала драгоценности, прихваченные при побеге, но даже мне, никогда не жившей вне племени, было очевидно, что долго я не протяну. Меня убьют или нищета, или споры. В конце концов, я добралась до побережья, нашла водный корабль, идущий на Арисийские острова, и зайцем проникла на борт. Вскоре после отплытия меня обнаружили, но мы с капитаном сумели прийти к согласию... ненадолго. Команда начала роптать, дескать, женщина на борту к несчастью, особенно ведьма, а мне с каждым днем становилось всё хуже и хуже, я забывалась, не контролировала приступы гнева, могла в ярости призвать стихию, покалечить обидчика и заступничество капитана спасало всё реже, да и сам он всё чаще задумывался, стоит ли пара приятных часов в моём обществе мятежа. Однажды вечером команда всё же подняла бунт, требуя отдать проклятую ведьму Морской деве и не накликать ещё больший гнев богов. Когда я пришла в себя утром, то поняла, что нахожусь на дрейфующем, потрепанном, словно после шторма, корабле с кучей трупов. Я спустила на воду шлюпку и покинула корабль, отдавшись на волю богам. - Женщина насмешливо посмотрела на притихших нас. - Я не знаю, как не умерла от голода, жажды и спор в море, как лодку вообще вынесло к этому острову. Местные рыбаки подобрали меня и отвезли едва живую к лорду-протектору. В замке меня выходили, Донэйл лично навещал меня ежедневно. Удивительно, но здесь мне стало лучше. Мы с Донэйлом подолгу разговаривали. Он поведал, что овдовел несколько лет назад, и я, конечно же, охотно рассказала, как потеряла любимого супруга, бывшего торговцем, в море на том корабле, что вез нас на Арисийские острова, а сама спаслась лишь по милости богов.
  Надо же, а я права оказалась. И хотя несколько лет понятие растяжимое, но в любом случае больше десяти лет не подразумевают.
  - Донэйл не похож на моего мужа. Алдрэда прельщали хорошенькое личико и соблазнительная фигура, но вертеть собой он не позволял никому. А с Донэйлом легко, иногда даже чересчур просто. Он уважает мой траур по погибшему супругу, прислушивается к моему мнению. После вечно перечащих ему детей, ворчливых старых советников и откровенно льстивых придворных я для него - в прямом смысле глоток свежего воздуха. Он находит утешение в моём обществе, в моих речах.
  А говорит она, надо полагать, то, что он хочет услышать, и с частой ссылкой на высшую божественную волю. И все свои мысли преподносит так, что лорд считает их за собственные.
  Шересса повела в воздухе рукой и на кончиках пальцев заклубились крошечные чёрные вихри.
  - Донэйл рассказал мне о лабиринте, и я поехала сюда просто из любопытства, посмотреть на творение элле. Каково же было моё удивление, когда я обнаружила этот скрытый от посторонних глаз зал и источник. Прекрасный источник темной энергии. Вероятно, он благоприятно влиял на меня и споры даже на расстоянии, но рядом с ним... - Женщина мечтательно улыбнулась.
  Я снова посмотрела на Нокса, на сей раз максимально укоризненно и возмущенно. И кто тут уверял, что лабиринт заброшен и в нем нет ничего важного и ценного?!
  - Что? - огрызнулся элле. - Ну подумаешь, ошибся. Со всеми случается, даже с великими. И я вроде говорил, что не должно ничего быть, а не что нет точно.
  
  
  Получается, Шересса каким-то образом - скорее всего, благодаря спорам в собственном теле, - поглощает темную энергию, в свою очередь известную отрицательным влиянием на другие виды магии. Поэтому женщина смогла воспользоваться морским сиянием для создания и открытия портала. Если задуматься, это же какая силища должна быть, чтобы маг-человек в одиночку и без вспомогательных средств проделал дыру в пространстве, достаточную для прохождения корабля? И даже если бы мы не собрались посмотреть на аномалию с более близкого расстояния, то Шересса наверняка и защитный купол вскрыла бы, хоть я и с трудом представляю, как оно должно выглядеть.
  - Выходит, когда источник начали использовать, запустился генератор? - предположила я.
  - Вероятно, - мрачно отозвался Нокс. - Но где-то что-то не стыкуется или стыкуется неправильно, поэтому и происходят выбросы энергии. Причем сильные, раз сам остров трясет.
  - Так всё из-за вас, - повернулась я к Шерессе. - Эти толчки и заработавший генератор.
  - Знаю, - спокойно ответила женщина.
  - Знаете? - опешила я. - То есть вы отдаете себе отчет, что остров трясет из-за вас, и продолжаете пользоваться источником?
  - Послушай, девочка, у меня, в отличие от тебя, нет специального образования, с которым вы так носитесь, но на этом свете я живу подольше тебя. По-твоему, теперь, когда мне представился шанс начать новую жизнь, несравнимую, разумеется, с прежней, однако со своими преимуществами, когда у меня появились кров, безопасность, возможность не сойти с ума от неконтролируемых спор и скоро вернется высокое положение, я легко откажусь от такого дара богов? Почему, ты думаешь, я поддержала Максвелла в его почти одержимом стремлении найти и привезти в протекторат девушку из видения? Почему я уговорила Донэйла согласиться, помогла восстановить корабль и сама полетела за тобой? Кто предложил воспользоваться морским сиянием? Я рискнула, положившись на видение Максвелла, в надежде, что ты действительно поможешь решить нашу маленькую проблему. А если при этом мальчик питает к тебе нежные чувства и желает жениться - пожалуйста. Донэйл ещё крепок и милостью богов будет править долго. Вместе со мной.
  - Вы что, собираетесь за него замуж? - сообразила я. Интересно, а Макс с Кайлой знают, что у них может появиться мачеха? И почему лорду можно жениться на какой-то дамочке без роду и племени, причем в прямом смысле этого выражения, а девушка из Железного мира в качестве невесты для наследника - ужас и кошмар?
  Говорила же, сплошные двойные стандарты!
  - Года траура по безвременно сгинувшему в морской пучине супругу более чем достаточно. Жаль только, что мой бывший муж не исчез там в действительности.
  - Э-э, простите, но вы, как и я, не похожи на... достойную супругу для протектора.
  - У тебя хватает наглости нас сравнивать? - презрительно хмыкнула Шересса. - Я родилась в этом мире и знаю, как должно вести себя супруге правителя. Законный наследник у Донэйла есть, и я не собираюсь оспаривать право Максвелла на трон, рожая лорду второго сына. Пока не собираюсь.
  А потом может и передумать. Понятно, что она уже не молодая девушка и времени на размышления о предположительном деторождении у неё не так много, но харр знает, на что способны демонические споры в сочетании с темным источником. И если в этом дремучем протекторате трон наследуют только мальчики, то в дальнейшем вполне достаточно избавиться от Макса, расчищая своему сыну дорогу к престолу.
  - Я не смогу вам помочь, - в который уже раз безнадежно повторила я. - Чтобы разобраться с кристаллами, нужен специалист из Департамента, а я всего-навсего адептка-третьекурсница и объединенная система кристаллов - это даже не мой профиль.
  Правда, представитель Департамента может и остальными частями лабиринта заинтересоваться или заметить в процессе ремонта связь генератора с источником. Или вообще сразу вызовут элле и накроются тогда все безоблачные перспективы будущей леди протектората.
  - Да, я уже поняла, что от тебя больше проблем, чем какого-либо толка. Лезешь куда не следует, а твой приятель задает слишком много вопросов.
  - Всего-то с замковой прислугой поболтал, - откликнулся Нокс, бросил взгляд через плечо и коснулся моей руки.
  Я обернулась. Харр побери!
  Входа в зал не было. Со стороны в свете огонька серая стена вообще казалась монолитной, не знай я точно, что проем был за нашими спинами, ни за что не заподозрила бы там наличие выхода. А я-то ещё удивляюсь, что это Шересса так спокойно и даже неторопливо рассказывает историю своей жизни. И впрямь, куда торопиться? В ближайшие пару часов магией не воспользуешься, бежать нам некуда, подмога, обязанная по закону жанра явиться в самый эпичный момент и героически спасти нас от прискорбной участи, то ли не спешила, то ли не могла нас найти. В конце концов, Макс бывал в лабиринте не раз, но о продолжении коридора и втором зале ничего не знал. И та же темная энергия могла глушить мой маячок.
  - Мы умрем? - пролепетала я.
  За что?! Мне и в академии приключений хватило! Но нет же, решила и здесь уровень адреналина в крови повысить!
  - Да, - охотно подтвердила Шересса.
  - И что вы потом скажете безутешному жениху? - полюбопытствовал Нокс.
  - Что его миленькая, но глупенькая невеста погибла под завалами одного из обрушившихся коридоров лабиринта. Вместе со своим вертлявым дружком.
  - Это со мной, что ли? - с видом глубоко оскорбленной невинности уточнил элле.
  - С тобой.
  Нокс сгреб меня в охапку и под мой визг метнулся в сторону. Чёрные вихри ударили по тому месту, где мы секунду назад сидели, выбили фонтанчики каменной крошки. Меня чувствительно приложило спиной об пол, элле оказался сверху, но сразу же встал и протянул мне руку, помогая подняться. В вертикальном положении ситуация лучше не стала и к тому же от слишком быстрого подъёма закружилась голова.
  То ли Нокс шустрый, то ли Шересса не целилась как следует. Не то чтобы я жаловалась, но...
  Женщина к нам не повернулась и взглядом не удостоила. Вихри тянулись, делились, словно активно ветвящееся дерево, сплетались в чёрный кокон вокруг неподвижной фигуры, не давая приблизиться или нанести удар.
  - Ну не бестолковая же тётка, а? - изумился элле. - Прибьет нас, выдаст всё за несчастный случай, а дальше-то что? Подождет, пока в один далеко не прекрасный день толчки развалят остров окончательно или пока источник ещё как-нибудь не законтачит с генератором? Или надеется, что божья благодать спасет её при взрыве? Если тут всё рванет, то даже пожирающий вряд ли выживет, а споры в крови неуязвимости не гарантируют.
  - По-моему, так далеко она не загадывает, - пробормотала я и осмотрелась.
  Главное - не паниковать! И, как твердил магистр Кэйлаш на занятиях по практической магии, быть готовыми рассчитывать прежде всего на себя.
  Заметив небольшое углубление в полу, я шагнула к нему, пригляделась. И это злополучный источник темной энергии? Ямка в полу, выложенная чёрными плоскими кристаллами, похожими на обычную плитку? Никакого приличного антуража!
  Я провела над углублением рукой, поморщилась. Даже у меня, человека, закололо кожу от ощущения чужеродной энергии.
  - Ты можешь с ним что-нибудь сделать?
  Нокс, подозрительно косясь на всё уплотняющийся кокон, подошел ко мне, осмотрел ямку.
  - В этом-то, Триш, наша с тобой проблема: ни ты, ни я в силу собственной природы не можем им воспользоваться. - Элле наклонился, подобрал с пола камешек и, размахнувшись, бросил его в Шерессу. Камешек бесследно растворился в вихрях, как сахар в горячем чае. - Ты не некромант, а мне эта сила чужда в принципе.
  И что теперь, тихо, мирно и бесславно помрем здесь?!
  Я вытащилась из растрепанной прически шпильку, присела на корточки перед углублением и начала ковырять металлической полоской место стыка двух кристаллов.
  - Триш, ты что делаешь?!
  - Что-то, - твердо заявила я. Чувствую себя заключенным, копающим подкоп из тюремной камеры посредством чайной ложки. Но я не собираюсь скромно и молча ждать кончины! И у меня где-то в замке жених остался, которому я жизнь обещала испортить. И инициация наша загадочная. И окончание академии. Куча дел, короче. - Если нарушить целостность системы кристаллов, то...
  - То источник вообще из-под контроля выйдет. Даже Шерессы! - Нокс схватил меня за руку и попытался оттащить от углубления.
  А зал опять содрогнулся.
  * * *
  Не удержавшись, я шлепнулась на пятую точку, а Нокс вынужденно отпустил мою руку. Толчок повторился, затем ещё раз и ещё. И странное дело, эти толчки явно слабее предыдущего и равномерные какие-то, словно некто методично ударял по стенам лабиринта огромной битой.
  - Не поверишь, но я что-то чувствую, - удивленно заметил элле.
  Я встала на четвереньки и воткнула несчастную шпильку в расковырянное место. Пытаться разбить сами кристаллы бесполезно: помимо того, что я не имею представления, что тут за камни и насколько они плотные, кристаллы от внешнего воздействия защищала собственная магия. Объединенная система почти как старинные рыцарские доспехи - металлические латы просто так не пробьешь, по крайней мере, прямым ударом с использованием не менее старинного оружия, зато если ухитриться попасть в щель между элементами обмундирования... И я с упорством маньяка-энтузиаста продолжила свою подрывную деятельность.
  Зал дрожал в агонии, фигура Шерессы окончательно исчезла в чёрном коконе. Правда, сам кокон начал заметно прибавлять в размере, что мне совсем не понравилось. Куда этой оголтелой женщине столько энергии? Она хотя бы в состоянии удержать такой мощный поток? В людях-магах заложен определенный потолок собственных возможностей и тем и опасно любое искусственное повышение уровня. Наши тела чисто физически не рассчитаны на прием и управление силой большей, чем дано нам природой, или богами, или вселенной, это уже кому как. И тем более силой, нам чуждой. Всегда существуют определенные ограничения, своего рода предохранители и если выйти за свои рамки, то последствия будут печальные как для человека, так и для его возможного окружения. Шересса упоминала, что дар у неё был слабый, значит, исходный уровень невысокий, а она тут таким количеством темной энергии жонглирует и, судя по всему, продолжает тянуть. Даже с демоническими спорами задача, мягко говоря, сильно рискованная!
  Шпилька вошла в стык буквально на пару миллиметров. Содрогающийся зал знакомо вспыхнул голубым, я поморщилась и заморгала, пытаясь избавиться от разноцветных пятен, замельтешивших перед глазами.
  - А ты что делаешь? - вопросила я. - Другие виды энергии здесь поглощаются, забыл?
  - Я всё помню, не волнуйся.
  О да, не волнуюсь. Я вообще совершенно спокойна!
  Новая вспышка.
  - Нокс, ты мне мешаешь!
  - От твоего ковыряния всё равно никакого толку, - возразил элле.
  - А твоё мерцание прямо делу поможет! - Я в очередной раз воткнула шпильку, покрутила из стороны в сторону. Интересно, какой глубины должно быть "попадание", чтобы нарушить целостность этой харровой штуки?
  Я машинально вздохнула и внезапно схватилась свободной рукой за горло. Вроде бы только что вокруг был воздух и вдруг он исчез в один момент. Шпилька выпала из моих пальцев, пока я в ужасе и панике силилась сделать вдох, с каждым мгновением всё острее осознавая, что мои жалкие попытки напрасны. Рядом тяжело осел Нокс, я, чувствуя, что ноги не держат даже в таком положении, повалилась на бок. На нас легла широкая тень - кокон бесшумно приблизился, и за его ставшими полупрозрачными стенками я увидела участливое лицо Шерессы. Богиня, да она и впрямь сумасшедшая! Неужели она в упор не замечает, что выбранный ею путь - путь в никуда?! Чем и кем она собирается править, если протекторат или развалится, или взлетит на воздух?! Она же и себя тут угробит, и остров, и всех его жителей!
  Неожиданно Шересса нахмурилась, обернулась. Зал перестал трястись, зато где-то поблизости что-то глухо хрустнуло, лязгнуло и помещение начало стремительно заполняться невесть откуда взявшейся водой, бьющей мощным, шумным, пенящимся потоком, как из прорванной трубы. Несмотря на защитный кокон, Шерессу просто смело куда-то за границы моего поля зрения, а нас с Ноксом вода накрыла с головой.
  Харр побери! Дно океанское! Я ещё от удушья умереть не успела, а меня уже пытаются утопить?!
  Судорожный вдох я сделала на чистом рефлексе, однако вместо ожидаемой воды легкие наполнил кислород. Кислород?! Но откуда он взялся?! Хотя какая разница, главное - я дышу!
  Вода отхлынула в стороны, образовав две стены, поднимающиеся до свода зала и слабо светящиеся лазурью. Я закашлялась, кое-как села, покосилась на удивленно оглядывающегося Нокса.
  - Ты как? - спросила я.
  - Похоже, жить всё-таки буду, - хриплым голосом признался элле. - Неужто хоть кто-то совестливый оказался и явился нас спасти?
  Я облизнула мокрые губы. Вода-то соленая.
  И почему по закону всё того же жанра на спасение возлюбленной пришел отнюдь не прекрасный принц и не благородный рыцарь?
  На пороге стояла Ксанти и осматривалась с видом адепта, отправленного в добровольно-принудительном порядке на выполнение какого-нибудь общественно-полезного задания вроде украшения зала для бала первокурсников. Вероятно, русалка смогла открыть вход снаружи и направить сюда поток морской воды. Но почему Ксанти вернулась?
  - Я думал, ты уже свалила в свой океан бескрайний, - отозвался Нокс. Убрал прилипшие к лицу мокрые пряди волос и присвистнул.
  Как и положено русалочке, только что сменившей рыбий хвост на пару стройных человеческих ножек, Ксанти была обнажена. Прошла по импровизированному водному коридору к нам, смерила таращившегося на неё элле презрительно-хмурым взглядом.
  - Скажешь хоть слово или протянешь поганую лапу...
  - Я буду любоваться молча, - заверил Нокс.
  Я встала, огляделась.
  - А где Шересса? - Может, за водяной стеной? - И как ты смогла пробить барьер темной энергии?
  - Ты думаешь, какая-то сумасшедшая человечка может со мной спорить? - надменно возразила русалка.
  - Но почему ты вернулась?
  - Не хочу, чтобы Макс, одержимый жаждой мести за твою безвременную кончину, бегал за мной до конца своей жизни.
  Да, это серьезный аргумент.
  - Ты можешь что-то сделать с темным источником? - указала я на углубление позади. Пока Шересса пользуется его энергией, поспорить она ещё очень даже может.
  Ксанти выразительно вскинула брови. Действительно, не русалочья стихия.
  Я принялась ощупывать свою мокрую, обвисшую отдельными прядями-сосульками шевелюру в поисках другой шпильки.
  - Ты что делаешь? - не поняла Ксанти.
  - Шпильку ищу.
  - Зачем?
  - Если нарушить целостность системы, то, возможно, связь Шерессы с источником прервется, - пояснила я. - Нужно поковырять чем-то острым на стыке кристаллов.
  - Шпилькой?
  - Больше ничего под рукой не было.
  Русалка возвела глаза под свод зала, покачала головой и взяла меня за руку.
  - Второй курс, точечное заклинание "Петля"... помнишь, мы с его помощью ещё навострились двери открывать, не берясь за дверную ручку?
  - Да-да, - кивнула я. - Пока Анастасия нас не засекла и не сделала выговор, сказав, что магия нам дана не для баловства и фокусов с дверью. - Но было довольно забавно: изображаешь красивый пасс рукой перед створкой или щелкаешь пальцами, и та распахивается, будто по мановению волшебной палочки. Мне, правда, как человеку, плохо ладящему с воздухом и тем более с землей, заклинание давалось тяжело, а использовать огонь ради такой мелочи я не рисковала, предпочитая открывать дверь по старинке. - Ксан, я не смогу. Во-первых, у меня нет зажигалки с собой или спички на крайний случай, во-вторых, это же темный источник. Кто знает, как он отреагирует на стихийную силу?
  - Используешь мою. Давай, вдвоём больше шансов, что получится. Втроём было бы надежнее, но где мы третью ведьму возьмем? - Русалка вздохнула. - Надо было тебе Фео с собой брать, а не эту ошибку природы.
  В качестве ориентира я взглядом отметила место, где ковыряла шпилькой, закрыла глаза и сжала холодную ладонь Ксанти. Что ж, выбора всё равно нет, и остается надеяться, что хуже, чем есть, не станет.
  Я глубоко вдохнула и выдохнула, призвала стихию. Не свою - русалочью. И вода, направляемая и отдаваемая хозяйкой, послушно откликнулась, потекла невидимым потоком в меня. Наполнила до краев, отзываясь покалыванием в кончиках пальцев.
  Плетение заклинания. Только, в отличие от работы в одиночку, ведьмы в паре и тройке начинают одновременно, вырисовывая мысленно схему с разных сторон. Надо признать, с ведьмой из своей тройки легче, нам с Ксанти уже не надо изучать друг друга, присматриваться и подстраиваться - за два с лишним года мы научились при контакте поддерживать определенный ритм, следить за течением силы своей и напарницы, улавливать малейшие изменения в настроении.
  Позади что-то забулькало, зашуршало, раздался перестук каблуков и ругательство Нокса. Я дернулась было оглянуться, но русалка стиснула до боли мою ладонь, призывая не отвлекаться. Ладно, надеюсь, элле и без нас разберется.
  Моим босым ступням явно стало жарче. И пол как будто враз высох и нагрелся. Источник реагирует? Подчиняясь нам, сила хлынула в схему, наполняя её, придавая ей объём и цвет. Жар поднялся по ногам с липнущим к коленкам подолом, дыхнул в лицо, грозя высушить волосы не хуже фена. Рано открывать глаза, рано! Что бы там ни происходило, надо немного потерпеть... ещё чуть-чуть... Крошечная точка между кристаллами, представленная мной мысленно, и заклинание тонкой нитью устремилось к цели, воткнулось в стык. Мы осторожно потянули. Жар ощутимо защипал лицо, где-то в глубине лабиринта что-то подозрительно громыхнуло, по ногам плеснула вода, на этот раз вполне настоящая. Ещё немного, совсем чуть-чуть, не обрушиваться на источник со всей дурью, а аккуратненько, нежненько... если выживем.
  Вода плеснула сильнее, я покачнулась и, кажется, устояла на месте только благодаря твердой руке Ксанти. Позади по-прежнему какие-то шумы, больше похожие на плеск волн о прибрежные камни, вода, чувствую, поднялась мне до колен и тоже заметно потеплела. Тихий, тонкий хруст треснувшего стекла и натянутая нить заклинания ослабла. Я ощутила недоверчивое удивление русалки, а в следующую секунду в лицо ударила горячая вода волной, отшвырнула нас назад. Я даже не заметила, когда успела отпустить руку Ксанти. Меня бросило на что-то твердое и на сей раз сознание всё-таки отключилось.
Оценка: 7.24*44  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Blackcurrant "Магия печатей" (Любовное фэнтези) | | Л.Антонова "Академия Демонов 2" (Юмористическое фэнтези) | | А.Хоуп "Тайна Чёрного дракона" (Любовная фантастика) | | А.Ардова "Мое проклятие. Книга 3" (Любовное фэнтези) | | Д.Хант "Мидгард. Грани миров." (Любовная фантастика) | | В.Мальцева "Месть" (Современный любовный роман) | | Я.Гущина "Невольница судьбы" (Любовное фэнтези) | | А.Анжело "Сандарская академия магии" (Любовное фэнтези) | | Л.Антонова "Академия Демонов" (Любовное фэнтези) | | Н.Романова "Летняя история" (Современный любовный роман) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
М.Эльденберт "Заклятые супруги.Золотая мгла" Г.Гончарова "Тайяна.Раскрыть крылья" И.Арьяр "Лорды гор.Белое пламя" В.Шихарева "Чертополох.Излом" М.Лазарева "Фрейлина королевской безопасности" С.Бакшеев "Похищение со многими неизвестными" Л.Каури "Золушка вне закона" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на охоте" Б.Вонсович "Эрна Штерн и два ее брака" А.Лис "Маг и его кошка"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"