Кириллова Наталья Юрьевна: другие произведения.

Морская академия

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 7.62*56  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Да, это она. Ужасная. Неистребимая. Академия.:) Идет запись на рассылку окончания для читателей, комментировавших в процессе написания. Адреса оставлять в коммах к тексту. Обновка от 25.02

  Морская академия
  
  Глава 1
  
  - За что?!
  - Что значит - за что? Это не наказание, адептка Тристен, это обычная практика нашего учебного заведения.
  - Но... но... - Даже слова закончились от избытка эмоций. Хотя нет, несколько осталось... но произносить их вслух в присутствии госпожи ректора не рекомендуется. - Вы не понимаете...
  - Чего я не понимаю? - с удивлением взглянула на меня госпожа Хивен.
  Это унизительно! Не хочу, чтобы меня насмешливо звали "нянька" или, того хуже, "мамочка"!
  А ещё это конец нашей беззаботной жизни, конец нашим грандиозным планам и замыслам! Потому что этот "багаж" будет таскаться за мной повсюду! Разве что в туалет следом не пойдет да на женскую половину общежития, потому как парням туда вход строго воспрещен.
  "Багаж" сидел в соседнем кресле и с отсутствующим видом смотрел в окно, словно речь шла не о нем, а о совершенно постороннем человеке. Я с ужасом покосилась на него и, подавшись к столу ректора, закончила трагическим шепотом:
  - Всех последствий.
  - Каких последствий? - нахмурилась госпожа Хивен. - Если вы о реакции ваших сокурсников, то не обращайте на них внимания, тем более что некоторым из них в своё время также требовалась помощь старших адептов для облегчения процесса адаптации. Я поговорю с магистрами, возможно, следует напомнить учащимся о терпимости и необходимости...
  - Не надо! - вскочила я.
  - Сядьте, пожалуйста.
  Села. За что? Почему?!
  Почему Я?!!
  Неужели во всей академии не нашлось более подходящих кандидатур? Ботана какого или активиста-энтузиаста, который во все дыры лезет, лишь бы первым оказаться?
  - Стандартный срок адаптации - месяц. - Ректор вытянула из-под разложенных перед ней документов брошюрку в ядовито-желтой обложке, пододвинула ко мне. - Памятка для младших кураторов. Ознакомьтесь с ней, адептка, там вы найдете ответы на все возможные вопросы, которые могут у вас возникнуть, а также инструкцию. По всем нестандартным ситуациям обращайтесь к старшему куратору магистру Рашану. Господин Делван, адептка Тристен, можете идти.
  Я встала, плохо гнущимися пальцами нащупала и схватила памятку, вымученно улыбнулась госпоже Хивен.
  - Да, и... - Ректор благожелательно посмотрела на меня поверх очков.
  Что ещё?
  - Не уроните честь и достоинство МОАГИ, - напутствовала госпожа Хивен пафосной фразой из традиционного ежегодного обращения к учащимся. - Удачи.
  Удача мне потребуется. Много-много удачи.
  "Багаж" тоже поднялся, вежливо улыбнулся ректору. Трепетно прижав брошюрку к груди, я поползла на выход, вышла в приемную, пересекла помещение под сочувственным взглядом секретаря госпожи Хивен и ступила в коридор. Позади с тихим стуком закрылась дверь. А затем... чья-то тяжелая рука звонко шлепнула меня по попе.
  Нет, ну за что?!
  Вздрогнув, я ме-едленно обернулась в глупой надежде, что это не тот, о ком я подумала, что это Нокс каким-то непостижимым образом подкрался с тыла или что это просто случайный адепт, которому конечности не жалко... да хоть привидение! Но безумная надежда почила в страшных муках, ибо позади обнаружились только закрытая дверь и по-идиотски ухмыляющаяся рожа "багажа".
  - Ох, и оттянемся мы, сестричка! - радостно возвестил парень, не торопясь убирать руку. - Я только не врубился, что это за муги-уги такие?
  Наверное, это всё-таки наказание. Не знаю, за что именно, но точно наказание!
  - Межмировая Океаническая Академия Глубокого Искусства, - расшифровала я аббревиатуру нашего учебного заведения. - МОАГИ, или Морская академия.
  - Чё, она и правда в море? - с искренним удивлением в серых глазах уставился на меня парень.
  - Да, - кивнула я. Ректор же называла его имя... и из какого мира новенький, а я всё мимо ушей пропустила, не придав поначалу особого значения излагаемой госпожой Хивен информации. Да я вообще посчитала, что к ректору меня вызвали для озвучивания наказания за нашу очередную проделку. - Ну, точнее, посреди океана.
  - Круть! - восхищенно протянул "багаж".
  Из моего мира. Из других с таких словарным запасом не выходят.
  - Слушай... э-э... - Каким бы придурком человек ни казался, нельзя же всю дорогу величать его "багажом"? - Извини, конечно, но я прослушала твоё имя...
  - Максвелл Делван, но для тебя, детка, могу быть кем угодно. - Парень слегка сжал ладонь на моей пятой точке и на редкость похабно улыбнулся.
  Кем угодно? Сейчас ты калекой станешь!
  - Макса будет вполне достаточно, - заверила я. - И не мог бы ты?..
  - Что?
  Действительно идиот или прикидывается?
  Я решительно взяла наглую длань за запястье, сняла со своего тыла, отступила на шаг и демонстративно отпустила перед носом Макса.
  - Первое правило поведения в академии - не хватать адепток за зад, перед и вообще за любую часть тела без их разрешения, если ты, конечно, не умеешь отращивать новую конечность взамен переломанной, оторванной, сожженной или откушенной, - наставительно поделилась я. - Людей у нас много, но нелюдей больше и разводить лишние церемонии они не любят. Ты на какой факультет поступил?
  - Не знаю.
  - То есть? - опешила я.
  - Да не знаю я, - скривился парень. - Это вообще папашкина идея, мне-то и дома неплохо было.
  - А дар у тебя какой? - попыталась я добраться до истины окольными путями.
  - Дар?
  - Дар. Какой у тебя уровень? Какая стихия является основной, а какая второстепенной? Волшебные силы, магия. - Во имя богини моря, это чудо что, действительно не понимает, о чем я толкую?
  Он вообще знает, КУДА поступил?!
  - Вот... хрень! - неожиданно взвыл Макс. - Говорил же я папашке, что это только глюки от дури, а он заладил, видения, видения! Да какие, к харрам, видения! Травка была убойная и всё! А что сбылось... Ну подумаешь, совпало пару раз!
  - А как же ты прошел тесты при поступлении? - жалобно вопросила я. В академию даже нелюди без тестов, оценивающих уровень и направление способностей, не поступают, а тут какое-то... чудо. Лохматое, в безразмерном синем балахоне до колен и пёстрых мешковатых штанах.
  - Не проходил я никаких тестов. - Внезапно парень задумался, нахмурился. - Или проходил, но чёт не помню... может, выпил что?
  - У тебя должны быть соответствующие бумаги. - Например, вон в той зеленой папочке, зажатой у Макса под мышкой. - Дай-ка мне их.
  Я потянулась к уголку папки, но парень вдруг повернулся другим боком, хитро прищурился.
  - Не-е, только за плату.
  - Что? Какая ещё плата?
  - Поцелуй. У тебя такие миленькие губки...
  - Сдурел?! - возмутилась я. - Сам тогда найди направление.
  Макс пожал плечами, развернулся спиной ко мне и принялся старательно разглядывать содержимое папки. Ковырялся он минуты две, и за это время моё терпение оказалось близко к тому, чтобы сдаться желанию придушить сего индивидуума прямо под дверью ректорского кабинета, а потом долго и с мстительным удовольствием измываться над трупом.
  - Это? - Наконец мне под нос сунули лист бумаги.
  Я взяла, пробежала глазами.
  - Да.
  ЗА ЧТО?!!
  Факультет - Морские ведьмы и колдуны. Курс третий.
  Мой факультет. МОЙ курс.
  Я завыла. Тихо, зато с чувством.
  - Ты чё? Плохо тебе? - решил проявить заботу о ближнем Макс.
  - Нет. - Я вернула бумагу парню и поплелась прочь от кабинета. - Мне хорошо. Мне очень-очень хорошо.
  За поворотом коридора дожидались друзья. При виде бледной, с перекошенной физиономией меня Феонна и Анил соскочили с балюстрады открытой галереи.
  - Триш, ну что? - спросил Анил.
  - Она узнала? - потребовала конкретики Феонна.
  Да уж лучше б узнала!
  - Нет, всё гораздо хуже, - пробормотала я.
  - Что может быть хуже? - не понял Анил.
  Следом бодрым шагом вышел Макс, остановился, обозрел моих друзей и особенно декольте Феонны.
  - Какие... - поднял взгляд на настороженно-недоброе лицо Феонны, обрамленное распущенными темно-каштановыми волосами, и продолжил: - Глаза.
  Ну хоть что-то полезное запомнил.
  - Это что такое?! - обернулась ко мне подруга.
  - Меня назначили младшим куратором, - обреченно сообщила я.
  - И кого ты будешь курировать - это? - Феонна указала на парня.
  - Эй, у меня вообще-то имя есть, личность и всё такое, - вмешался Макс. - Я же тебя телкой не зову.
  - Меня? Телкой?! Я, к твоему сведению, не телка. Я русалка, - прошипела подруга и добавила презрительно: - Малёк.
  Рост у парня не самый высокий для представителя мужской половины человечества. Мелкой мне это не так сильно бросилось в глаза, зато куда более рослая Феонна на каблуках оказалась даже чуть выше "малька".
  - А я Макс, - радостно представилось это... недоразумение, схватило Феонну за руку и с энтузиазмом потрясло.
  Всё-таки не запомнил.
  Подруга брезгливым рывком высвободила руку, склонила голову набок. В зеленовато-карих глазах полыхнул огонь. Ох, кажется, кто-то сейчас точно утопленником станет, синеньким таким. Злить русалок не стоит категорически, если, конечно, не жаждешь испытать все прелести утопления на суше.
  - Привет, я Анил, дев, - решил предотвратить надвигающееся убийство приятель. - А нашу русалку зовут Феонна.
  - Так Феонна? А я никак не въеду, что за имя такое прикольное - Малёк, - простодушно выдал Макс.
  Подруга отчетливо скрежетнула зубами, но утопление явно отложила до более удобного случая и отошла.
  - С Тришей ты уже знаком.
  Я вяло махнула рукой и двинулась по галерее в учебный корпус.
  - Знаешь, ты права: лучше бы ректор всё узнала, - негромко заговорила Феонна, поравнявшись со мной. - Что нам теперь делать?
  - Можем никуда не ходить.
  - Ещё чего! - Подруга оглянулась на идущих следом парней и снова понизила голос. - Не собираюсь я подстраиваться под этого головастика. И почему ты?
  - Спроси у госпожи Хивен.
  - Мужское крыло общежития ты ему как показывать будешь? Нам же туда нельзя.
  - Анила попрошу. - К тому же с момента основания академии адепты без устали изобретают и незамедлительно тестируют на себе способы проникновения туда, куда вход воспрещен строго. На другую половину общежития в том числе.
  - И кем головастик будет?
  - Морским колдуном.
  - Что? Он? - определенно не поверила Феонна.
  - Он с нами вместе учиться будет.
  - Но мы уже на третьем курсе...
  - Вот именно.
  - Кто его пустил сразу на третий курс? Он ещё где-то учился? Или он такой сильномогучий и великий маг, что первые два года обучения ему ни к чему?
  - Фео, ну мне-то откуда знать, чем руководствовалась ректор и весь учебный совет при приеме этого... Макса? В кабинете госпожи Хивен он вообще был пай-мальчиком, никаких идиотских рож и дурацкого сленга. - Да что там, я до выхода из ректорской обители вообще от парня ни слова не слышала!
  - Ещё бы!
  Галерея почти закончилась, но день ещё нет и вместе с ним, вероятно, продолжалось моё невезение.
  На галерее, целеустремленно двигаясь нам навстречу, появился Тим. Увидев нашу живописную компанию, остановился, приветливо улыбнулся. Мы тоже замерли... а у меня, поди, выражение лица будто с похорон любимого хомячка и на голове бардак, потому как к ректору вызвали неожиданно и срочно и до кабинета я бежала... но под "мы" подразумевались только мы. Макс к "мы" не относился и не подумал хотя бы притормозить - то ли не заметил, то ли специально. В результате налетел на меня сзади, от внезапного и весьма ощутимого толчка я сильно пошатнулась и с ужасом поняла, что голова, похоже, перевесила... Брошюрка выскользнула из пальцев, мозаичный пол галереи резко приблизился, однако мой многострадальный лик с ним не встретился. Странно. Заливавший галерею солнечный свет загородила чья-то тень, а в талию впилась рука. Я подняла голову. Тень принадлежала метнувшемуся ко мне Тиму, теперь стоявшему прямо передо мной, а рука... вот рука Тиму не принадлежала и смуглому Анилу тоже. Посторонняя конечность вернула меня из положения падающей башни в приличное вертикальное и тут же убралась с талии, мимолётно скользнув по бедру. Я обернулась. Макс невозмутимо ухмыльнулся.
  - Прости.
  Сначала толкнул, потом подхватил, под шумок попытался облапить и всё на глазах парня, по которому я вдыхаю с первого курса! А уж искреннего раскаяния во взгляде - по крупицам пересчитать можно!
  - Ты в порядке? - спросил Тим.
  Я робко посмотрела на свою мечту и кивнула. Почему-то в его присутствии и коленки слабели, и речь отказывала, и мысли позорно дезертировали, и вообще хватало только рассматривать парня украдкой да рассеянно теребить собственные волосы. Хотя ничего особенного в Тиме нет, он отнюдь не объект коллективного девичьего обожания и толпы поклонниц за ним не бегали. Нет, обычный парень с факультета стражей, человек из моего мира, худощавый, с темно-каштановыми волосами, отдельными непослушными прядями падавшими на зеленые глаза с удивительно пушистыми ресницами, всегда притягивавшими моё внимание. Симпатичный, но без смазливости Нокса и его манеры криво, с легким оттенком превосходства ухмыляться.
  - Ты уронила. - Тим быстро наклонился, подобрал с пола и подал мне брошюрку.
  - Спасибо. - Феонна взяла памятку, потому что я просто смотрела на Тима... смотрела... смотрела...
  - И кто из вас счастливчик? - Тим указал на название на обложке.
  - Триш, - охотно поделился Анил.
  - А ты, полагаю, новенький. Я Тим, факультет стражей, четвертый курс.
  - Макс, - отозвался свежеиспеченный "багаж".
  - Факультет ведьм, третий курс, - добавила Феонна.
  - Да? - заметно удивился Тим и глянул на меня.
  Вот бы прямо сейчас провалиться на нижнюю галерею!
  - Что ж, колдуны тоже нужны, - наконец констатировал Тим.
  - Только где находится это загадочное место, интересно? - фыркнула русалка.
  - Вы идете завтра на танцы? - сменил тему парень.
  - Конечно, - подтвердила Феонна. - А ты?
  - Ещё не решил, что предпочесть - танцы или библиотеку.
  - Книги вместо девчонок? Это как? - неожиданно влез Макс.
  - Заткнись, головастик, - порекомендовала русалка. - Тим, а ты заходи после библиотеки, мы рано не заканчиваем и будем только рады.
  - Хорошо, постараюсь успеть. Пока. - Тим обошел нас и двинулся дальше по галерее.
  - Всё, Триш, отомри и дыши нормально, - шепотом напомнила подруга.
  Ой... кажется, я действительно дышала через раз. И, главное, опять не выдавила ни звука. Что ж такое-то?
  - Чё за придурок? - озадачился Макс.
  - Будущий страж, - завистливо вздохнул Анил. - Ты не смотри, что он на девчонку похож, стражи уже на втором курсе обычного человека могут уложить на лопатки за пару минут.
  Похож на девчонку?!
  - Анил! - возмутилась я.
  - Что? - не проникся друг.
  Феонна возвела очи под свод галереи и внесла дельное предложение:
  - Так, сдаем головастика магистру Рашану, это его забота - обеспечить койкоместом, выдать униформу и далее по списку. Надеюсь, госпожа ректор не предполагает, что этим тоже должна заниматься ты?
  Не дай богиня! И так день категорически не задался.
  
  - - -
  
  "Уважаемый младший куратор!
  Поздравляем тебя с оказанной тебе высокой честью стать опорой и поддержкой для юного новичка, только вступившего под своды нашей академии. Должность твоя важна и почетна, ибо путь непростого процесса адаптации подчас бывает сложен и тернист. Иногда тебе придется быть для твоего подопечного опорой в прямом смысле слова, своего рода костылем последней надежды..."
  Чем мне надо быть?! Костылем?! Не хочу быть костылем, тем более для этого... головастика!
  Пожалуй, вводную часть можно пропустить.
  "Пункт 1. Поздоровайся и представься подопечному, даже если вы уже были представлены друг другу ранее. В корректной форме узнай его полное имя и название родного мира, но избегай упоминаний и перечислений возможных статусов, титулов и регалий подопечного. Помни - в академии все адепты равны".
  Ну, этот пункт более-менее выполнен. О статусе не упомянули, хотя какой у Макса может быть статус? Правда, похоже, в академии парень оказался благодаря отцу, но что же это за папа такой, если запихнул сына в саму Морскую академию? В моём мире не так уж и много людей знают о её существовании, и большинство одаренных отбирал совет с ректором, а никак не сами абитуриенты поступали. Непонятное что-то...
  "Пункт 2. Спроси, когда подопечному будет удобно провести ознакомительную экскурсию по академии, и постарайся по мере возможности организовать её в самое ближайшее время. Заранее составь план экскурсии, проследи, чтобы ваш маршрут включал в себя посещение всех наиболее жизненно важных точек академического комплекса, подготовь небольшой рассказ об истории академии".
  Например, где тут можно затариться дурью, о чем у Анила громким шепотом спросил Макс, прежде чем мы торжественно перепоручили новенького заботам магистра Рашана. Пришлось в краткой форме объяснить любителю травки и прочей гадости, что вещи такого рода в академии не приветствуются и если застукают с сигаретой или курительной смесью, то по головке не погладят. Три замечания и вылетишь с треском.
  Я перевернула страницу и надкусила бутерброд.
  "Пункт 3. Обязательно вместе посетите библиотеку. Проследи, чтобы подопечный получил полный комплект требуемых учебников, и помоги с выбором книг для дополнительного чтения. По необходимости давай советы, исходя из личного опыта, но не настаивай и не навязывайся. Всегда будь вежлив, тактичен и доброжелателен".
  Свидание в библиотеке - что может быть романтичнее? С Тимом - да... Он всегда много занимался, однажды я слышала, как парень признался, что для него поступление в академию шанс вырваться из привычного обыденного окружения, прикоснуться к чему-то удивительному, волшебному, стать частью чего-то большего, значительного...
  "Пункт 4. После занятий, в удобное для вас обоих время навести подопечного в его комнате, расспроси, как он устроился, обеспечен ли он всем необходимым..."
  Что-о?! Мне ещё и в гости к Максу сходить? А может, и грелкой побыть на случай, если ему холодно в постели?!
  - Тристен, мои поздравления!
  Начинается!
  Я оторвалась от своего увлекательного чтива, натянуто улыбнулась.
  - Привет, Лэри, - сухо поздоровалась я.
  - Я слышала, ты стала мамой, - с куда более обворожительной, нежели мой оскал, улыбкой продолжила Лэри. - Очаровательный мальчик, да? И как он себя чувствует?
  - Нормально.
  Вот кому надо было сдать Макса. Лариндакак раз энтузиастка-активистка, без её красиво уложенной каштановой головушки не обходится ни одна самодеятельность в академии, будь то подготовка к практическому занятию или балу. Лэри всегда отвечает первой, всё про всех знает, а если не знает, то непременно узнает, у неё самый высокий балл на нашем курсе и, хотя как маг она не слишком одарена, с лихвой компенсирует недостаток силы знаниями.
  - Ты уже провела ознакомительную экскурсию?
  - Нет.
  - Тогда поторопись. Ему уже завтра на занятия, если он вдруг заблудится где, отвечать будешь ты.
  Какая, однако, забота о моём благополучии!
  - Спасибо, учту.
  Может, продать Макса неугомонной Лэри по сходной цене? Пусть проводит ему экскурсии по академии и своей комнате.
  Тяжелая капля томатной пасты, щедро намазанной на котлетку на хлебе, внезапно предательски сорвалась с бутерброда и, поскольку держала я его в руке, да ещё и под наклоном, шлепнулась на голубое форменное платье в районе груди. Богиня, да когда же этот дурацкий день закончится?!
  - О, Тристен, какая досадная неприятность! - насквозь фальшиво посочувствовала Лэри и полезла в свою сумочку. - У меня есть замечательный пятновыводитель с собой. После него даже воспоминаний не останется.
  Не исключено, что и самой испорченной вещи тоже.
  - Нет, спасибо, - торопливо отказалась я и положила бутерброд на расстеленную на скамейке бумажную салфетку. Пошарила по карманам в поисках платочка или хотя бы ненужной бумажки какой.
  - Уверена?
  Как всегда, ни платочка, ни бумажного клочка, зато есть две карамельки, зажигалка и кристалл допуска в лабораторию. В общем, крайне важные и нужные в хозяйстве вещи. А где ключ от комнаты? Помню точно, с утра в кармане был... Неужели опять потеряла?
  - Спасибо, Ларинда, - с нажимом повторила я. У неё никаких срочных дел, случаем, не намечается? - Я сама справлюсь.
  - Тогда всего хорошего. Познакомишь потом с мальчиком, ладно? И не забудь про экскурсию.
  Провалишься ты куда-нибудь или как?!
  - Обязательно, - почти искренне заверила я. - Пока, Лэри.
  - Пока-пока, - попрощалась девушка и наконец соизволила удалиться.
  Я быстро оглядела двор перед учебным корпусом, убедилась, что народу мало и на меня больше никто не обращает внимания, пролистнула брошюрку и вырвала лист с оглавлением. Всё равно оно никому не нужно.Стерла бумажкой пасту с платья, осторожно промокнула остатки, уныло рассматривая безобразное темное пятно. Да, жизнь не бывает полной, если не испачкаешь одежду едой. Придется сбегать переодеться... Ключ!
  Выбросив павший за правое дело лист в урну рядом, я встала со скамейки и заново, как следует, обхлопала карманы. А нет ключа. Шестой за два с половиной года, несмотря на всевозможные заговоры и брелоки-кристаллы, призванные уберечь от этой напасти или указать, где потеря могла остаться. Правильно Феонна говорит, что это особый редкий дар - терять ключи.
  Села, доела бутерброд. Солнце неспешно опускалось за горизонт, окутывая башни и крыши академии искрящейся золотой вуалью, пронизывая галереи последними лучами и отражаясь от высоких окон. Надо сначала подняться в библиотеку, куда ушли друзья, и одолжить у Феонны её ключ, переодеться, сходить узнать насчет седьмого, потом... А-а, экскурсия! Хотя кто экскурсии практически на ночь глядя проводит? Не буду я с Максом ходить по корпусам в харр знает каком часу вечера! И не заблудится он, в конце концов, не он один пойдет завтра на занятия... Угу, только на нашем курсе новенький единственным парнем будет.
  Традиционно большинство парней училось на факультете стражей. На факультетах хранителей и целителей соотношение парней и девушек примерно пятьдесят на пятьдесят, у сирен вообще немного народу - из-за высоких требований к вокальным данным и занимались сирены в отдельном крыле со звукоизоляцией, ибо от иного "чарующего" пения лопались стекла и барабанные перепонки, - а основная часть будущих морских ведьм именно ведьмы, то бишь девушки. Специализация морской ведьмы мало чем отличается от рода деятельности обычных земных, что парней, как правило, не сильно прельщало. И каждая морская ведьма должна пройти ритуал инициации, а я как-то сомневаюсь, что Макс до сих пор... хмм, девственник. Да-да, невинность одно из обязательных условий при поступлении на факультет, по крайней мере, для девушек. После ритуала пожалуйста, делай что хочешь и с кем хочешь, но до того - никакого допуска к телу.
  Я скомкала и отправила салфетку к оглавлению, прижала брошюрку к груди так, чтобы памятка закрывала пятно - пусть наконец-то пригодится и на практике, - и пошла в библиотеку. Друзья, обложившись раскрытыми книгами, сидели за дальним столом в читательском зале и тихо о чем-то спорили, отчаянно жестикулируя в попытках донести свою точку зрения до собеседника.
  - ...воздух надежнее, - поймала я окончание фразы Анила.
  - Дался тебе этот воздух, - не согласилась Феонна. - Чем тебя мой план не устраивает?
  - Напомни-ка, на сколько метров вглубь уходит защитный барьер? Тебе-то ничего, конечно, а мне никакая магия не поможет до него донырнуть.
  Подруга краем глаза заметила меня и неодобрительно нахмурилась.
  - Триш, ты эту памятку теперь так и будешь таскать как знамя гномьей революции?
  Я села на свободный стул рядом с русалкой и убрала брошюрку, продемонстрировав пятно.
  - Чем это ты так? Ты же вроде только перекусить пошла.
  - Перекус это и есть. Вернее, его часть. Томатная паста.
  - На тебя напали помидоры? - хмыкнул Анил.
  - Да, большие и злобные, - серьезно кивнула я. - Фео, кажется, я ключ от комнаты потеряла, не одолжишь свой?
  - Дно океана! Триш, ну сколько можно их терять? - возмутилась подруга.
  Я развела руками. Не знаю, оно само как-то выходит.
  - А ты его на шнурке на шее носи, - посоветовал приятель.
  - Не помогает, - призналась я. - Я так пробовала и в результате утопила один ключ в душевой.
  - Не представляю, как ты ухитрилась, ну да ладно, это диагноз, - констатировал Анил.
  Феонна достала свой, посмотрела поверх моей головы в сторону входа в зал и вдруг прошипела сквозь зубы что-то неразборчивое, но вряд ли цензурное. Я проследила за взглядом русалки. Вот... дно океана!
  На пороге, скользя пристальным взглядом по сидящим за столами, замер магистр Кэйлаш. Заметил нас, чуть прищурился и уверенно, стремительно направился к нашей компании. По мере продвижения магистра стихали все, даже положенные читательскому залу звуки вроде шелеста переворачиваемых страниц и шепота. Мужская половина присутствующих откровенно погрустнела, женская восторженно уставилась на высокого, широкоплечего магистра. В академии хватало преподавателей, похожих на обложку глянцевого журнала, однако Кэйлаш привлекал внимание не только идеальным мускулистым телом, но и не совсем типичной для огненного дева внешностью. В большинстве своём девы кареглазые брюнеты, однако в густой темно-каштановой шевелюре магистра пробивались золотистые пряди, а по пронзительным зеленым глазам и подбородку с ямочкой вздыхала треть адепток и, по слухам, кое-кто из преподавательниц.
  Когда мужчина добрался до нашего стола, тишина в зале стала практически гробовой. Привычно игнорируя обращенные в его сторону страстные, нежные, восхищенные и тоскливые взгляды, магистр посмотрел на разложенные на столе книги, затем по очереди на каждого из нас. Я машинально прикрыла пятно брошюркой.
  - Адептка Райан, - наконец произнес мужчина. - Вы ничего не забыли?
  Зачет же только через неделю, и я усердно готовлюсь... начну готовиться на днях. Или я ещё и старый долг не сдала?
  Из-за спины Кэйлаша высунулся Макс с дурашливой ухмылкой на физиономии и как-то на диво похабно мне подмигнул.
  - Ваш подопечный, адептка, бродил в одиночку возле женского крыла общежития.
  - Говорю же, заблудился, - вмешался Макс.
  - Правда? - явно не поверила Феонна.
  - Вы забыли, каково быть новичком, адептка Феонна? - вкрадчиво уточнил магистр.
  Обычно с Кэйлашом никто не спорил и крайне редко возражал, если не хотел внеурочно демонстрировать на тренировочной площадке практические навыки владения стихией, но сегодня подруга определенно была не в духе и потому не смолчала.
  - Что-то не припоминаю, чтобы в первые дни в академии я шаталась возле мужского общежития.
  - Если мне не изменяет память, вам не приходилось поступать в середине года, - с любезной улыбкой парировал мужчина и вновь обратил внимание на мою скромную персону.
  А я, между прочим, в фан-клубе имени магистра Кэйлаша не состою! Мне Тим больше нравится!
  - Памятка, адептка Райан, - Магистр кивком головы указал на трепетно прижатую к груди брошюрку. - Вы её хотя бы открывали?
  - Д-да, магистр, - выдавила я.
  - Хорошо. Читали? - ласково осведомился мужчина.
  - Да...
  - По диагонали?
  - Нет. - И ведь не вру. Когда на тебя так проницательно смотрят, практически в душу заглядывают, поневоле выложишь всё как есть. - Я читала... первые две страницы.
  - Прекрасно. Большинство ваших предшественников не уходили дальше вводной части. Можно? - Кэйлаш протянул руку.
  Что можно? А-а, брошюрку. Жаль, я с ней почти сроднилась.
  - Первый раз вижу подобное применение памятки, - заметил магистр, покосившись на пятно, и открыл на второй странице. - М-м, где это было? А, вот. "Пункт 2. Спроси, когда подопечному будет удобно провести ознакомительную экскурсию по академии, и постарайся по мере возможности организовать её в самое ближайшее время. Заранее составь план экскурсии, проследи, чтобы ваш маршрут включал в себя посещение всех наиболее жизненно важных точек академического комплекса, подготовь небольшой рассказ об истории академии", - красиво и с чувством зачитал Кэйлаш. Откуда-то из глубин читательского зала донесся характерный глухой стук упавшего тела - вероятно, одна из адепток не выдержала проникновенной, чуть мурлычущей интонации в голосе магистра и рухнула в обморок.
  И почему эта дурацкая экскурсия покоя никому не дает?
  - А мы как раз готовимся! - внезапно нашелся Анил, выудил из разложенных по стопкам книг одну и показал томик учителю. - Вот, "История МОАГИ. Путь от тьмы к свету".
  - Втроём? - усомнился мужчина.
  - Мы помогаем, - добавила русалка.
  - Ясно. Тогда, раз уж вы в библиотеке, заодно сразу приступите к третьему пункту. - Магистр вернул мне памятку. - И не забывайте, адептка Райан, на время адаптации вы отвечаете за своего подопечного так же, как и старший куратор. Справитесь - получите высший годовой балл за общественную деятельность, нет - балл останется низким, какой он у вас обычно есть.
  Засим Кэйлаш покинул зал, сопровождаемый постепенно нарастающими мечтательными вздохами и одиноким разочарованным стоном - наверное, обморочная адептка очнулась и обнаружила, что предмет общественного вожделения соизволил удалиться. А Макс остался.
  - Забудь, - утешила меня подруга. - Вся эта общественно полезная ерунда всё равно идет дополнительно, так что без разницы, какой там будет балл.
  - Не скажи, - заметил Анил. - Если решат выкинуть из академии, то завалишься даже на общественной работе и всё, прости-прощай, страна родная.
  Меня? Выкинуть?!
  За что?!
  - Не слушай ты этого дурака. Уж если обкуренного головастика сюда приняли, то с чего бы тебя выкидывать?
  - Не, рыбка, не буду я делиться с тобой травкой, даже если вежливо попросишь, - вдруг заявил Макс.
  - Это ты мне, малёк? - угрожающе уточнила Феонна.
  - Триш, можно тебя? - проигнорировав русалку, спросил парень.
  Можно. Мне уже всё равно. Хочется только одного - забраться под одеяло и забыть этот день.
  Я бросила брошюрку поверх книг, встала и вместе с Максом вышла из читательского зала в основной. Остановилась возле одного из стеллажей.
  - Тебе уже выдали список учебников? Просто отнеси его библиотекарю, она сама всё соберет...
  - Твоё?
  Что там ещё? Харр побери!
  На раскрытой ладони парня лежал серебристый ключ с выбитым на колечке номером комнаты и фиолетовым брелоком-кристаллом. Мой ключ!
  - Откуда он у тебя?
  - Нашел.
  - Где?!
  - Валялся на полу, там, где этого придурка стража встретили.
  То есть просто лежал на полу галереи? Но как ключ мог выпасть?! И почему Макс сразу решил, что ключ мой?! И...
  Ну всё, головастик, сейчас позову Феонну и получу удовольствие от наблюдения за твоими мучениями!
  - Ты его украл!
  - Ты чё? Говорю, валялся он.
  - Ты толкнул меня, потом подхватил и под шумок залез в мой карман!
  И ведь я не почувствовала ничего! Прикосновение к бедру помню, а что по карману пошарили - даже не заметила!
  - Кончай вопить, - с досадой поморщился Макс. - Если бы я чё у тебя стырил, то возвращать бы точно не стал. Не нужен ключ - так и скажи, себе оставлю.
  - Эй, ты что, верни немедленно! - Я попыталась забрать ключ, но парень сжал мою потерю в кулаке и резко поднял руку.
  - Что мне за это будет?
  Как, опять?
  - Жизнь тебе будет, - заверила я.
  - Чья?
  - Твоя!
  - Она и так при мне, - не оценил предложения Макс.
  Ненадолго, потому что я тебя сейчас сама убью!
  - Пожалуйста, очень тебя прошу, верни ключ. - Всё-таки сначала попробую по-хорошему.
  - Чёт верится слабо, - задумчиво протянул парень и убрал обе руки за спину.
  Ну не гад ли?!
  - Чего ты хочешь? Поцелуй? - пошла на компромисс я.
  - Ну, можем начать и с поцелуя...
  - Слушай, а ты не охамел? И кстати, если вдруг тебя не предупредили - у будущих ведьм никакого секса до ритуала инициации. Вообще. А если кто-то решит настоять, то сработает защита, которую на нас наложили при поступлении. - Никогда не интересовалась, а колдунов правило сохранения невинности касается?
  - Лады, тогда поцелуй, - наконец согласился Макс, но, едва я потянулась к его щеке, - а что, это ведь тоже поцелуй! - отстранился. - Только, чур, настоящий, а не как подружку.
  Богиня!
  - Настоящий? - в глупой надежде обойтись малой кровью уточнила я.
  - Настоящий, - с готовностью подтвердил парень. - Начинай.
  Он ещё и инициативу мне уступает, благородный!
  Я затравленно огляделась, но друзья остались в читательском зале, других адептов поблизости не наблюдалось, а от стойки библиотекаря нас надежно закрывал длинный высокий стеллаж. И начинать вопить "Насилуют!" как-то несерьезно, да и стыдно. Тем более если бы действительно насиловали, давно бы уже сработала защита...
  Глубоко вздохнула, шагнула к Максу вплотную и, обреченно зажмурившись, коснулась губами его губ. Пару секунд так постояла. Засчитано или надо ещё что-то изобразить? Впрочем, хорошего помаленьку...
  На затылок легла ладонь, не позволяя отстраниться. Ответное движение было легким, едваощутимым, скорее оценивающим, чем домогательским, однако зубы я на всякий случай стиснула покрепче, готовая пасть смертью храбрых, но не сдаться на милость врагу. Как ни странно, поцелуй не вызывал ни раздражения, ни отвращения, возможно, из-за того, что парень не лез напролом и даже не пытался... что удивительно.По спине вдруг пробежали мурашки и следом начала опускаться ладонь. Скользнула по шее под распущенными светлыми волосами, прошлась кончиками пальцев вдоль позвоночника до поясницы, нащупала мою безвольно висящую левую руку, перевернула ладонью вверх. Спустя мгновение в ладошку легло что-то холодное и металлическое, а Макс резко отстранился. Звук удаляющихся шагов заставил открыть глаза и обнаружить, что парень ушел. Что, и всё? Я растерянно посмотрела на лежащий на ладони предмет.
  Мой ключ.
  
  
  
  Глава 2
  
  Хорошо под одеялом. Тепло. Темно. Тихо. Ну, почти тихо.
  В комнате над нами распевалась адептка с факультета сирен. Хорошо хоть, не в полную силу, но её заунывное "аааа", растягиваемое на все лады, не стихало уже второй час вопреки угрозам соседок, Феонны в том числе. Под окнами какая-то парочка бурно выясняла отношения под ленивые комментарии обитателей первого и второго этажей. Периодически парочка отвлекалась от собственных разногласий и посылала зрителей в разные места, самыми приличными из которых были океанское дно и ядро планеты, на что скучающие девушки совершенно не обижались и советовали поскорее переходить к страстному примирению.
  Ко всему прочему вскоре под одеялом стало душно. И приступа амнезии или хотя бы кратковременного забытья я так и не дождалась.
  - Да заткнутся они все наконец или нет?! - с соседней кровати прошипела подруга, читавшая при свете ночника.
  Я высунула из-под одеяла голову.
  - Часам к двенадцати, наверное, заткнутся, - предположила я.
  - Часам к двенадцати я их сама поубиваю, - мрачно пообещала русалка и снова уткнулась в книгу.
  Может, попытаться поспать? И решать проблемы разумнее с утра, сейчас уже всё равно ничего путного на ум не придет.
  Я взяла с тумбочки возле кровати плеер, надела наушники, включила музыку и устроилась поудобнее. Признаться Феонне, при каких обстоятельствах "нашелся" ключ, я не смогла, пришлось соврать, что оставила его в комнате и благополучно о том забыла. По-моему, подруга не поверила, однако выпытывать правду не стала. О поцелуе не то, что вслух говорить, вспоминать-то не хотелось. И, пожалуй, это самый странный поцелуй в моей жизни. Что Макс вообще хотел добиться? Очевидно ведь, что ключ парень именно украл, а никак не нашел на галерее.
  - О, какие нелюди к нам пожаловали! - пробилось замечание русалки сквозь льющийся из динамиков голос вокалистки.
  И нет нам покоя ни ночью, ни днем.
  Я нажала на паузу и сняла наушники. Нокс стоял прямо на подоконнике, небрежно прислонившись плечом к оконной раме. Улыбнулся в своей манере, криво и чуть пренебрежительно, и спрыгнул на пол. Нокса обожали многие адептки в академии - то есть те оставшиеся, кто не вздыхал по магистру Кэйлашу или по кому-то третьему, - за симпатичное лицо с пронзительными голубыми глазами, пребывающие в вечном художественном беспорядке каштановые волосы, высокий рост, природное обаяние сына волшебного народа элле и набитую действительно ценными знаниями голову, но сам Нокс, по моим наблюдениям, любил одну-единственную личность - себя.
  - Поздравляю, Триш. Извини, что с пустыми руками - клумба по дороге не попалась.
  - И ты? - вздохнула я.
  - Ларинда растрезвонила о твоём назначении по всей академии, так что готовься, утром будет хуже, - со смешком пояснил Нокс. Прошел к моей кровати и нахально уселся на одеяло. Я еле ноги успела убрать. - И с сегодняшнего дня у меня появился сосед.
  - И кто этот несчастный? - поинтересовалась я.
  - Угадайте.
  Мы с Феонной переглянулись. Если я постоянно теряла ключи, то у Нокса не держались соседи по комнате. Парень старательно и методично выживал любое второе лицо, появляющееся на его территории, и никакие выговоры магистров и вызовы к ректору не исправляли ситуацию. Нокс мог быть весьма располагающим и милым до приторности, когда хотел, и подкопаться под искреннее недоумение, а в чем таком он, собственно, провинился, не удалось пока никому. К тому же учился парень хорошо, академию обещал закончить лучшим выпускником своего курса, и потому госпожа Хивен лишь вздыхала, просила больше так не делать и отпускала адепта восвояси. Стоит ли упоминать, что едва к Ноксу подселяли очередного "счастливчика", как мы начинали делать ставки, сколько же протянет бедолага?
  - Месяц малёк не выдержит, - оживилась подруга. - Слушай, а может, ты прогонишь его по ускоренной программе, и он через неделю вылетит не только из твоей комнаты, но заодно и из академии?
  - Из комнаты - вылетит, гарантирую, а из академии... Мне лестно, что ты столь высоко ценишь мои скромные таланты, Фео, но и я не всемогущ. Твой подопечный, Триш, на особом счету у ректора, госпожа Хивен лично рекомендовала новенького. По её настоянию его зачислили сразу на третий курс, причем без вступительных тестов.
  - С какой это радости столько почестей обкуренному недомерку?! - возмутилась русалка. - Он что, её внебрачный сын?
  - Не похож, - призналась я.
  Нокс пожал плечами.
  Я отложила плеер на тумбочку, села на постели.
  - И что он делает? - рискнула полюбопытствовать.
  - Да ничего. Скарб свой разбирает. Пока похож на безобидного идиота.
  - Что значит - пока похож?
  - Кто знает, на кого он будет похож потом?
  Логично.
  - Мне малёк не нравится, - заявила Феонна. - И он нам мешает.
  - Мне тоже. Но кого волнуют наши малые нужды? - философски отозвался парень. - И что с подопечным, что без него, а за попытку покинуть территорию академии без разрешения вас по головке не погладят.
  - Такое событие случается раз в сто лет, и я должна всё пропустить только потому, что мне, видишь ли, нельзя выйти за барьер? А Триш следующего раза и вовсе может не застать.
  Ибо русалки живут несколько столетий, а мы... остаемся людьми со средней продолжительностью человеческой жизни, и попытки отдельных магов обессмертиться пока ещё заметного результата не принесли.
  Нокс встал, направился к окну.
  - Делайте ставки, дорогие ведьмочки. Посмотрим, кто кого.
  - Я в тебе не сомневаюсь, - заранее поддержала парня Феонна.
  А бедный Макс ещё не знает, на что его обрекли. Жалко несчастного... совсем чуть-чуть.
  
  - - -
  
  Утро началось... Началось, в общем. Едва мы с Феонной покинули комнату, как поздравления посыпались со всех сторон и всех тональностей - от искреннего сочувствия до откровенной издёвки. Как и предсказывал Нокс, дальше дела пошли хуже, ибо в столовой к поздравляющим девушкам присоединились ещё и парни. Нормально позавтракать нам не удалось, пришлось набрать булочек и срочно ретироваться из здания на свежий воздух. За неимением лучших идей мы расположились на деревянных скамейках возле одной из тренировочных площадок. Здесь хоть тихо и малолюдно - первые пары ещё не начались, а немногочисленные любители оттачивать навыки практического владения стихией с утра пораньше предпочитали именно тренироваться и не обращали внимания на происходящее за пределами ограждающих площадки белой сетки и защитного купола.
  Мы поели, посидели чуть, наслаждаясь утренним солнышком и покоем, и засобирались на занятия. И тут я вспомнила!
  - Харр побери!
  - Что? - полюбопытствовала подруга.
  - Я забыла! - простонала я. И ведь поздравляли все, поздравляли, глупые вопросы задавали, намёки разной степени похабности делали, в остротах соревновались, а что главный виновник торжества где-то там остался, и не заметили.
  - О чем?
  - О ком! О мальке... тьфу, то есть о Максе!
  - Нашла о ком помнить, - фыркнула русалка.
  Я же экскурсию ещё не провела! И вообще, надо было хоть через Нокса договориться, где мы можем встретиться с утра - в мужское общежитие я не пойду, но на пару-то проводить новенького нужно, раз уж я его куратор. Возьмет и заблудится опять, залезет не туда, а кто виноватым будет? Правильно, я.
  - Кэйлаш сказал, я за него отвечаю... - Обо что бы тут головой побиться в приступе самобичевания, а?
  - Не переживай ты так, малёк того не стоит. - Феонна встала, накинула лямку сумки на плечо. - Пойдем поищем Нокса, уж он-то наверняка знает, где его сосед.
  Подхватив свою сумку, я тоже поднялась, уныло поплелась за подругой. Сплошные проблемы от этого Макса!
  На территории академии четыре открытые тренировочные площадки разного размера и с разной степенью защиты, и между ними обычный маленький стадион для поддержания здорового духа в адептах. К учебному корпусу мы по старой привычке направились напрямую через стадион и уже на середине зеленого поля с футбольными воротами услышали шум. Остановились, переглянулись озадаченно. Шум доносился с западной площадки и больше всего походил на вопли болеющих зрителей на спортивном соревновании. Русалка посмотрела на меня вопросительно, я пожала плечами и мы, разом прибавив скорости, двинулись на шум. На подступах стало ясно, что ничего не ясно. Добрая половина адептов так плотно облепила ограждающую сетку, что разглядеть происходящее на самой площадке не удалось, а те, кому талант позволял успешно левитировать, и обладатели крыльев ещё и висели в воздухе над головами стоящих на земле, полностью закрывая обзор. Верхушка купола ярко мерцала зеленым, подтверждая, что внутри кто-то отнюдь не разминался, народ одобрительно кричал и свистел.
  - Эт-то ещё что такое? - громко вопросила Феонна.
  Ответом русалку не удостоили, однако подруга не из тех, кто отступает перед трудностями. Цапнув меня за руку, Феонна обошла площадку, шаря внимательным взглядом по головам собравшихся, и наконец, обнаружив искомое, решительно нырнула в кольцо адептов. А меня спросить? Не люблю лезть в толпу, все толкаются, пихаются, пока не поднажмешь, вперед не пропустят и того и гляди сумку оторвут. Почти общественный транспорт моего мира в час пик.
  - Анил! Эй! - Работая локтем, а иногда и коленом, русалка добралась до долговязой черноволосой фигуры приятеля, тряхнула за плечо. - Эй!
  - А-а? - таки соизволил оглянуться Анил. - А, привет.
  - Что происходит? - повторила насущный вопрос подруга.
  - Как что? - удивился приятель. - Или вы не слышали?
  - С утра мы слышали только поздравления во всех возможных вариация, - ответила я, прижала сумку покрепче к боку и протиснулась между друзьями.
  - Нокса прищучили.
  - За что?! - ахнули мы с Феонной.
  - Кэйлаш поймал его вчерана территории женской общаги.
  - Ну да, он к нам вчера вечером заходил... то есть залетал, - заметила я. И не первый раз. Знаю, многим казалось странным, что Нокс снисходит до чисто дружеского общения с двумя девушками, тем более ничем не выделяющимися среди прочих адепток, но мы давно привыкли и к его компании, и к выходкам, и к визитам прямиком в комнату. - Всё как обычно, мы поболтали немного, и он ушел... то есть улетел.
  - Это к вам он только залетел, а потом полетел тискать какую-то ведьму-первокурсницу, - радостно пояснил Анил.
  - Так нельзя же, - неуверенно напомнила я.
  - А Нокс решил узнать, до какого мес... момента можно. Во всяком случае, так он и сказал магистру, когда тот застукал Нокса и ведьмочку в палисаднике возле вашей общаги.
  - Не под нашими окнами, надеюсь? - нахмурилась русалка.
  - Под нашими занято было, - вздохнула я. Не говоря уже о соседке-сирене, своими распевками отбивающей любой настрой, кроме убийственного.
  Купол мигнул, народ вокруг взревел. Я встала на цыпочки и вытянула шею, но впередистоящие головы загораживали всё.
  - Что там хоть происходит? - жалобно поинтересовалась я.
  - Магистр пытается научить Нокса приличным манерам. Силовыми методами, - откликнулся Анил и неожиданно подпрыгнул. - Да-аа!! Давай!!
  - Ты за кого? - сухо осведомилась Феонна.
  - За всех.
  - Это как? - не поняла я.
  - Нокс мне готовиться к зачетам помогает и конспекты переписывать дает, поэтому я за него. А Кэйлаш мой преподаватель и соотечественник, поэтому я и за него тоже. Ну разве это удар?!
  Воздух под куполом искрил от схлестнувшейся внутри магии, зеленая пелена мерцала всё ярче. Сила элле против силы огненного дева, бескомпромиссность юности против рассудительности зрелости - такое не каждый день увидишь. А я вообще ничего не увижу!
  Внезапно Феонна нахмурилась сильнее и продолжила пробиваться вперед. А руку мою отпустить?! Я сдавленно пискнула, ощущая тычки со всех сторон, и как неохотно отодвигаются адепты, пропуская нас дальше. Первый ряд прочно оккупировали визжащие девушки. Наверное, воздыхательницы Нокса и магистра и на сетке бы повисли гроздями, если бы не наложенная на ограждение защита. Стоять затруднительно - перевозбужденные девицы толкались активно и местами чувствительно, самые первые не желали сдавать удачно занятых мест, задние упрямо напирали, дышать почти нечем. Богиня! Интересно, конечно, посмотреть на "схватку века", но не ценой оказаться задавленной, знаете ли!
  - Фео, может, пойдем, а? - робко предложила я. - Анил потом всё перескажет и даже покажет в лицах.
  Подруга неопределенно качнула головой, сосредоточенно глядя на площадку. Лазурно-голубое сияние окутало пространство под куполом и тут же взвилось темно-красное, оттенка запекшейся крови. Понятно, что каждый использует не всю силу: это запрещено и на площадках стоят ограничители, но и половина впечатляла... если бы мне было видно что-то ещё, кроме сходящихся и расходящихся силовых потоков вверху.
  Красное поглотило голубое и на секунду под куполом даже потемнело. Часть адепток завопила громче, часть наоборот, напряженно притихла. Магистр победил? И вдруг... наступила тишина. Правда, только в первом ряду, сзади продолжали орать. И возможно потому, что стояли мы практически в первом, я и услышала глухой удар. Голубая вспышка, и тишина волной покатилась дальше. Умолкли все, в воздухе разлилось всеобщее недоверчивое удивление. Я высвободила руку из почему-то ослабевших пальцев Феонны, осторожно передвинулась в сторону, к девушке ниже меня ростом, и наконец смогла обозреть место действа.
  Магистр Кэйлаш, в одних чёрных брюках и взлохмаченный, лежал на земле. Нокс, тяжело дышащий, но с неизменно самодовольной улыбкой, в мокрой от пота, липнущей к телу форменной рубашке и покрытых бурыми пятнами штанах, стоял в паре метров от поверженного противника и торжествующим взглядом победителя обводил зрителей. Нокс уложил магистра на лопатки?! Как такое в принципе возможно?!
  Голубое сияние медленно таяло в солнечных лучах, народ молча и потрясенно взирал на невиданное доселе зрелище - адепта-третьекурсника, победившего магистра в схватке, пусть бы и тренировочной. Парень же, взглядом отыскав среди зрителей нас, отвесил в нашу сторону шутовской поклон. Я покрутила пальцем у виска, выражая своё честное непредвзятое мнение о ситуации. Нокс удивленно поднял брови, явно ожидая более восторженной реакции.
  - Могу я узнать, по какому поводу собрание? - неожиданно нарушил тишину голос госпожи Хивен.
  Живое кольцо вокруг площадки мгновенно пришло в движение. Адепты засуетились, пытаясь броситься врассыпную, но если задние ряды порадовались тому, что они задние, и улепетнули первыми, то передним сбежать столь же резво не удалось. Девицы отхлынули от сетки, бестолково заметались. Меня снесло назад и, кажется, не упала я просто потому, что падать было некуда, со всех сторон люди и нелюди тяжелым напирающим коконом. Только бы сумку не потерять в этой толчее! И где подруга? Ведь рядом же была...
  - Фео! - попробовала позвать я. - Феонна! Ай!
  Кто-то наступил мне на ногу. Ещё кто-то так сильно толкнул в спину, что я едва удержалась на своих двоих. И не видно ни харра, не понятно, куда хоть бежать...
  Внезапно на плечи легла рука, властно прижала к телу и куда-то увлекла. Я лишь опустила голову и стиснула несчастную сумку, глядя исключительно себе под ноги, дабы не споткнуться. Владелец руки прокладывал путь быстро и уверенно, да и чем дальше от площадки, тем свободнее становилось, даже дышать уже легче. Где-то позади гремел возмущенный голос ректора, но я особо не вслушивалась. И подняла голову только когда утоптанная земля возле площадок сменилась тропинкой маленького парка, начинавшегося сразу за тренировочными точками. Учебный корпус вообще-то немного в другой стороне.
  Мы остановились, я посмотрела на нечаянного спасителя и осознала - нет в жизни счастья. Вот нет того удачного стечения обстоятельств, благодаря которым в книгах и фильмах двое встречаются, влюбляются, ну и далее по списку. Нет и всё тут.
  - Ты как? - заботливо осведомился Макс. - Жива? Не сильно бока помяли?
  Жива. И даже не сильно помята. Но почему, почему ты не Тим?!
  - Что с тобой? - нахмурился парень и потянул было свободную руку к моему лицу, однако я поспешно вывернулась из объятий и отошла на несколько шагов.
  - Ничего, - ответила быстро.
  - А чё вид тогда, будто пыльным мешком оглушили?
  А что не так с моим видом?
  - Я не ожидала, - честно призналась я.
  - Я тебя искал. Ты ж вроде экскурсию должна мне провести, не?
  Должна. Но сейчас на прогулки по академии времени уже нет.
  - Нам на занятия пора.
  - Лады, погребем на занятия, - покладисто согласился Макс.
  - Да, и... - И не хочется, а надо. Всё-таки вывел из толпы. - Спасибо.
  - Пожалуйста, - кивнул парень и хитро прищурился. - А награда мне за это будет?
  Будет. Сумкой по наглой физиономии!
  Я развернулась и направилась к виднеющемуся за деревьями учебному корпусу. Макс последовал за мной, но глупых вопросов, к счастью, больше не задавал.
  Во дворе перед центральным входом ожидаемо толпились адепты и расходиться, судя по всему, не торопились. Поплутав среди возбужденно передающего из уст в уста последние новости народа, я наконец-то пробилась к Анилу. Размашисто жестикулируя, приятель пересказывал подробности боя соседу по комнате, светловолосому инкубу Хирши, и парочке парней-оборотней со своего курса.
  - Анил! - Приблизиться со спины к увлеченному повествованием другу я не рискнула и вклинилась в тесный кружок со стороны Хирши.
  - Триш, куда вы с Фео провалились? Нокс победил, представляешь? - затараторил Анил. - Самого Кэйлаша победил! Да этот день запомнить надо! Нет, лучше увековечить в хрониках академии, это же историческая дата! И я был её свидетелем!
  - Ты Фео не видел? - перебила я бурные восторги.
  - Поверить не могу, что мне довелось при этом присутствовать... Фео? А разве она не с тобой?
  Действительно, вдруг подруга рядом стоит, а я её в упор не замечаю?
  - Наверное, если бы Фео была со мной, я бы не спрашивала. Я потеряла её в толпе.
  - Не знаю, не видел, - растерялся приятель. - Да когда госпожа Хивен пришла, такая давка началась, я и сам насилу выбрался.
  - А почему победителя не чествуют? - спохватилась я. Чтобы Нокс да отказался от повышенного внимания и обожания почти половины академии?
  - Нокс у ректора, - пояснил Хирши. - Только не думаю, что она там его чествует, четвертует разве что.
  - И Кэйлаш тоже, - добавил один из оборотней. - Сдается, доигрался-таки магистр со своими нетрадиционными методами наказания.
  - И чё, чувак реально победил? - поинтересовался Макс из-за моего плеча.
  - Победил, - с гордостью подтвердил Анил, внезапно огляделся и понизил голос: - Магистр отвлекся.
  - На что? - решил уточнить Хирши.
  - Это у Кэйлаша спросить надо. Я своими глазами видел, вот как вас сейчас: он прижал Нокса, победа была на его стороне... и неожиданно посмотрел в сторону барьера. Ну, Нокс и воспользовался тем, что Кэйлаш на секунду ослабил контроль над силой, и ка-ак шарахнул. Магистр и опомниться не успел, как оказался на лопатках.
  - Со стороны барьера были только зрители, - справедливо заметил Хирши.
  Точнее, зрительницы. Тех, кто стоял дальше, с площадки при всём желании не разглядишь.
  - И первым рядом одни экзальтированные фанатки торчали, - с досадой добавил второй оборотень.
  - Значит, среди нас ходит виновник поражения магистра, - сделал вывод приятель и почему-то ну очень подозрительно посмотрел на меня.
  - Я даже ничего не видела, - возмутилась я. - И меня тоже вряд ли было видно хоть откуда-нибудь.
  - Так магистр застукал Нокса с какой-то телкой возле женской общаги, не? - задумчиво припомнил Макс.
  Анил кивнул.
  - А чё сам магистр возле общаги потерял?
  И что это за грязные инсинуации?
  - Может, опять искал некоторых любителей блуждать возле женского крыла? - ехидно предположила я.
  - Всё тип-топ было - я в комнате весь вечер был, у меня и свидетели есть, - возразил Макс. - Чё я, дурак, дважды на одном и том же палиться?
  А кто тебя знает?
  - Пара вот-вот начнется, - попробовала я призвать друзей к порядку, пока разговор не свернул в совсем уж дремучие дебри.
  - Да какая пара, когда происходит ТАКОЕ?! - взмахнул руками приятель.
  - Как хотите, - пожала я плечами и двинулась к входу.
  Поднялась на крыльцо, вошла в здание, пересекла просторный холл, полный гомонящих адептов, взбежала по ведущей в западное крыло лестнице на четвертый этаж и направилась к лаборатории зельеварения. Потянулась открыть дверь лаборатории, однако Макс меня опередил, предупредительно распахнув створку перед моим носом.
  - Спасибо, - поблагодарила сухо и шагнула в помещение. - Фео?!
  Подруга, уже сидящая за нашим столом возле окна, подняла голову, чуть скривилась при виде моей новой тени. Я торопливо подошла к столу.
  - Ты где была?!
  - А ты куда пропала? - раздраженно отозвалась русалка. - Специально ведь держала тебя покрепче за руку, чтобы не потерять.
  - Извини, - смутилась я. - Хотела глянуть поближе, что там происходило.
  - По крайней мере, поздравлять тебя больше не будут, - вздохнула Феонна. - Теперь есть тема и поинтересней.
  - С чем поздравлять? - немедленно полюбопытствовал Макс.
  - Ни с чем, - огрызнулась подруга.
  Я села на второй стул. Парень осмотрел пока пустующую лабораторию и выжидающе уставился на меня. И чего он от меня хочет?
  - Сядь куда-нибудь, не стой над душой, - буркнула русалка.
  Макс сел. На третий стул за нашим столом.
  Хорошие ведьмы должны уметь работать не только поодиночке, но итрадиционной триадой и в ведьмином круге, поэтому ещё на первом курсе нас разбили на тройки. За два года составы троек неоднократно менялись, некоторые девушки переходили от одной группы к другой - не всем удавалось найти общий язык с первого раза и не разойтись во мнениях в дальнейшем, - зато к третьему курсу мы уже точно знали, кому и с кем комфортнее. На многих занятиях мы сидели именно по трое, а столы в лаборатории были рассчитаны как раз на троих. И в нашей тройке свободного места не было.
  - Ты куда сел?! - возмутилась Феонна.
  - Сама сказала: сядь куда-нибудь. Чё опять не так? - явно не понял парень.
  - Всё не так! - неожиданно вспылила подруга. - Проваливай отсюда, здесь уже занято!
  - Где написано? - спокойно поинтересовался Макс.
  - Сейчас напишу... - угрожающе пообещала русалка. - Тебе где удобнее прочитать: на своей физиономии или можно пониже расписаться?
  Что-то Феонна совсем не в настроении сегодня.
  - Ведьмы работают по трое и у нас уже есть третий, - попыталась прояснить ситуацию я и тоже оглядела лабораторию, вспоминая, кто какой стол занимал. - Поэтому не мог бы ты пересесть... э-э... вон туда?
  Парень проследил за моим указующим взмахом руки, однако новым посадочным местом в заднем ряду не особо вдохновился, по-моему.
  - И кто там сидит?
  - Никто.
  - И чё я, как дурак, буду там сам с собой тусоваться?
  - Тебе, наверное, не привыкать... самому с собой, - ядовито и многозначительно ввернула подруга.
  - Слышь, рыбка, зарываешься ты что-то, - почти благодушно парировал Макс и с участливой улыбкой предположил: - ПМС, да?
  Может, встать и сбежать, пока не поздно? А то, кажется, сейчас эти двое будут убивать друг друга, а я сижу между ними на линии огня...
  Дверь открылась и в помещение вошла магистр Лалит со стопкой бумаг в руках. Парень мгновенно вскочил, магистр замерла, удивленно рассматривая единственного свежеиспеченного колдуна в группе.
  - Новенький? - с улыбкой уточнила Лалит.
  - Максвелл Делван, - представился парень и поклонился. Так церемонно и элегантно, что я ошалело уставилась на это чудо, а Феонна недоверчиво нахмурилась.
  - Очень приятно, - кивнула магистр. - Магистр Лалит Падмини, ламия, преподаватель зельеварения и любовной магии, куратор вашей группы В-3. Триша, я слышала, тебя назначили младшим куратором?
  - Да, - неуверенно подтвердила я.
  - Прими мои поздравления. Должность интересная, но и ответственная.
  Про ответственность я уже поняла, а с какого момента должно стать интересно?
  - Садитесь, - разрешила Лалит и прошла к своему столу перед доской.
  Макс сел. Всё туда же.
  Вслед за преподавателем в лабораторию ввалились запыхавшиеся адептки, шумно и торопливо заняли свои места. Только Ксанти осталась стоять возле нашего стола, переводя недоуменный взгляд с нас на посягнувшего на её стул чужака.
  Феонна решительно подняла руку.
  - Магистр, нельзя ли новичку пересесть куда-нибудь? - спросила подруга. - С нами уже сидит Ксанти.
  Лалит осмотрела перешептывающихся и косящихся в нашу сторону адепток, задержавшись на пустом столе у задней стены.
  - Максвелл, уступите, пожалуйста, место Ксанти, возьмите свободный стул и садитесь к вашему куратору. Откройте тетрадь и приготовьтесь внимательно слушать и быстро записывать, вам предстоит многое наверстать.
  Под не стихающие шепотки и даже хихиканье Макс отправился за стулом, позволив растерянной Ксанти занять её законное место. Вернулся, поставил стул сбоку. Пришлось нам всем вставать, сдвигаться теснее, а мне ещё и поменяться с Ксанти, поскольку светловолосая русалка демонстративно положила свой конспект передо мной и крайне выразительно на меня посмотрела. Нет, ну все хотят, чтобы между ними и новеньким был кто-то третий, а мне оно, значит, не надо?
  - Девушки, Максвелл Делван, ваш новый однокурсник, - представила парня магистр. - Искренне надеюсь, что вы будете выше насмешек и пренебрежительного отношения, продиктованных сложившимися в наших мирах стереотипами. Мне, как преподавателю со стажем, отрадно видеть молодых людей, не боящихся перешагнуть через границы условностей.
  - Магистр, - подала голос Лэри. - А как же наши триады? Ведь их теперь там четверо.
  - Пока Максвелл будет наблюдать и учиться, - пояснила Лалит и повернулась к нам. - Допуск к практическим занятиям вы получите только через месяц при условии успешной сдачи зачетов и с одобрения моего и декана факультета морских ведьм. Уверена, Триша поможет вам подготовиться к зачетам.
  Кто? Я?! А меня спросить?
  - Теперь возвращаемся к теме прошлой лекции "Снятие и ликвидация негативных воздействий любовных зелий". Максвелл, начинайте записывать, пропущенной частью материала с вами Триша поделится позже...
  Я достала и открыла конспект. Парень извлек откуда-то из-под полы не заправленной рубашки тоненькую тетрадочку в косую линейку и ручку, пристроил тетрадь на угол стола, нахально вытянул одну ногу на проход и действительно начал писать. Почерк у Макса оказался мелкий, убористый, даже букв не разберешь, не то что отдельных слов, магистру парень внимал с лицом серьезным и почти одухотворенным, с восторгом наблюдая за прохаживающейся вдоль доски ламией. И кто только форму новичку выдавал?! Рубашка откровенно велика, рукава до локтей закатаны, но проблему это не решало. Брюки тоже явно длиннее, чем требовалось, штанины подвернуты выше щиколоток, выставляя на общее обозрение далеко не новые синие кроссовки и желтые в красную полоску носки.
  За что мне такое наказание, а?
  Внезапно я поймала заинтересованный взгляд Лэри. Девушка со своей тройкой сидела за первым столом в соседнем ряду, мы занимали второй, и периодически Лэри оборачивалась, с любопытством изучая Макса. Заметив, что и я смотрю на неё, девушка ни капли не смутилась и оборачиваться не перестала, только теперь поглядывала и на меня. Хитро и насмешливо.
  Харр побери, только нездорового интереса Лэри мне и не хватало! Я постаралась сосредоточиться на теме лекции и мягком певучем голосе магистра, но внимание Лэри всё равно раздражало.
  По окончанию пары Лалит уточнила, что на следующем занятии будет лабораторная практика, велела подготовиться как следует и ещё раз напомнила, что Макс пока выполняет роль наблюдателя, что подразумевает подготовку усиленную. И когда надо начинать заниматься с подопечным? Сегодня у нас танцы, сегодня я точно не могу, завтра мы идем в библиотеку, штриховать огрехи плана, а послезавтра...
  - Тристен, ты обещала нас познакомить с новеньким.
  Только магистр собрала бумаги и переступила порог лаборатории, как сопровождаемая верной свитой в лице своей тройки Лэри уже облепила наш стол. Остальные адептки тоже не торопились покидать помещение, с жадным любопытством поглядывая на нас.
  - Знакомься, кто тебе не дает, - пожала плечами Феонна и встала. Ксанти потянулась следом.
  - Привет, меня зовут Ларинда Вит, - представилась Лэри. - Я из Железного мира, а ты из какого?
  Как будто наша вездесущая энтузиастка не успела выяснить данной, несомненно, строго засекреченной информации!
  Я кинула конспект и ручку в сумку, тоже встала. Макс, напрочь проигнорировав Лэри, вскочил одновременно со мной, запихнул свою тетрадку в карман штанов, отнес лишний стул обратно и быстрым движением забрал у меня сумку. Какого... какого он творит, в общем?! Парень же взмахом руки указал на дверь, пропустил меня вперед. Чувствуя себя полной идиоткой, я пересекла лабораторию под удивленные взгляды притихших однокурсниц, вышла в коридор. Словно мало позора на мою несчастную голову!
  - Какая у нас следующая пара? - поравнявшись со мной, осведомился Макс.
  - Техника безопасности, - машинально ответила я. Кажется, и в коридоре все мимо проходящие адепты таращились исключительно на меня. Или это паранойя начинается...
  - Кто ведет?
  - Магистр Нилам.
  - Здесь все магистры огненные девы?
  - Больше половины.
  Внезапно парень поддержал меня под локоть, притянул ближе к себе, уберегая от столкновения с промчавшимся мимо адептом.
  - Что ты делаешь? - почему-то шепотом спросила я, с ужасом отмечая косые взгляды. Не то чтобы влюбленные парочки в стенах академии не приветствовались, скорее не поощрялось проявление чувств в учебное время и в учебном корпусе. В выходной, после занятий, на танцах - пожалуйста, и то преподаватели за ведьмами приглядывали повнимательнее. Защита защитой, а экспериментаторов вроде Нокса хватало.
  Да и мы-то не влюбленная пара, тьфу-тьфу!
  - Стараюсь быть вежливым, - невозмутимо ответил Макс. - Куда идем?
  - Третий этаж, аудитория номер восемнадцать, - пролепетала я. Что-то ведь не так, а что именно - никак моим ошалевшим мозгом не ухватывалось.
  Мы спустились на третий этаж, дошли до нужной аудитории, причем я даже не смотрела, куда иду, парень сам довел меня до места. Феонна и Ксанти догнали нас уже в аудитории.
  - Ну что, малёк, надеюсь, ты осознаешь, что нажил себе врага? - насмешливо сообщила Феонна.
  - Тебя, что ль? - полюбопытствовал Макс.
  - Да я просто безобидная золотая рыбка по сравнению с кракеном по имени Лэри, - рассмеялась русалка. - Так откровенно пренебречь вниманием её величества Ларинды Прекрасной, когда она снисходит до тебя, убогого смертного? А ты отчаянный. Самоубийца. Удачи тебе. Триш?
  Да иду я, иду...
  - Триш, - негромко окликнул парень и, едва я обернулась к нему, вернул сумку.
  Мы втроём поднялись к нашему столу, Макс задержался возле подножия лестницы, ожидая, пока мы рассядемся. Ксанти через плечо покосилась на парня и дернула меня за рукав формы.
  - Он всегда такой предупредительный? - шепотом полюбопытствовала русалка. - Твою сумку носит, двери открывает?
  Какой он?!
  - По-моему, он просто выделывается перед Лэри, - возразила Феонна. - Теперь-то она его точно запомнит, а так побегала бы вокруг, да и забыла бы благополучно через недельку.
  - Фео, у нас столько внимания от русалов можно дождаться лишь в нерестовый период, - с ноткой зависти напомнила Ксанти.
  Какой период?!
  - В отличие от большинства рас, мы не образуем постоянную пару, спарились и забыли. Триш, не бледней - малёк не русал, так что не волнуйся. И я рядом.
  - Что вовсе не означает, что он не хочет со мной спариться, - буркнула я.
  - Хотеть не вредно. Тем более ведьму.
  Макс поднялся к нам, снова занял место возле прохода. В аудиторию вошли адептки из нашей группы. Лэри болтала о чем-то с подружками и не удостоила даже косым взглядом ни нас, ни парня. И ладно.
  Техника безопасности и остальные пары прошли, к моему огромному облегчению, без эксцессов и лишнего внимания. Макс вел себя тихо, старательно всё записывал в тетрадь, причем в ту же самую, говорил мало, в наши беседы почти не встревал и к окончанию занятий мы перестали парня замечать. Тем более во время обеда главной темой обсуждения по-прежнему оставались поединок и его участники. Отловив в столовой Анила, мы узнали, что Нокса и Кэйлаша из кабинета ректора выпустили, однако на парах не появился ни тот, ни другой, равно как и неизвестно было, что именно получил каждый в качестве наказания. Кто-то предположил, что Нокса отчислили, а магистру светит перевод из академии в какое-нибудь другое подразделение Департамента, где не потребуется разводить столько церемоний. В отчисление Нокса поверили не все - ещё бы, с его-то обаянием и умением влиять на людей, противоположный пол в частности, - зато поклонницы Кэйлаша клятвенно пообещали устроить коллективную забастовку в случае перевода кумира из стен академии.
  После занятий большинство разбрелось по комнатам, готовиться к танцам. Танцы проводились раз в две недели в большом зале на первом этаже крыла сирен. Разумеется, под присмотром нескольких магистров. Алкоголь если и встречался, то лишь пронесенный тайком и в малых количествах - некоторые адепты ухитрялись привозить с каникул в родном мире запас пива или чего покрепче, но, опять же, много не привезешь, охранные заклинания, проверяющие багаж на предмет выявления запрещенного, не дремали. Отдельные гениальные личности баловались самогоном, рискуя вылететь из академии. Лично мне танцы нравились и без дополнительных средств расслабления. Если бы ещё и Тим появлялся там почаще...
  Макс без напоминаний и сам ушел к мужской половине общежития, мы с Феонной распрощались с Ксанти на втором этаже, поднялись на четвертый и, обсуждая по дороге выбор наряда, направились к нашей комнате. Подруга открыла дверь своим ключом, вошла. Я следом, одновременно захлопывая створку. Внезапно русалка умолкла на полуслове, замерла.
  - Нокс?
  Я выступила из-за спины Феонны. Парень лежал на кровати и почему-то на моей. Из одежды на худощавом теле наблюдалась только накинутая на бедра простыня, форменные брюки и рубашка валялись неопрятной кучкой в углу.
  - А, привет, - небрежно отозвался Нокс. - Я вашей душевой воспользовался, ничего?
  Да ладно душевая, но зачем лежать голым на моей постели?! Мне не жалко, конечно, но... но...
  - Что ты здесь делаешь? - ошарашено вопросила подруга.
  - Укрываюсь.
  - От чего? Или от кого?
  - Ото всех. Достали, - с вселенской усталостью вздохнул парень.
  - Надеюсь, никто не видел, как ты залетал сюда? - Русалка метнулась к окну, прикрыла распахнутые настежь створки.
  - Фео, я не первый раз при дворе, правила знаю. Разумеется, никто не видел.
  - Если бы знал, не нарвался бы вчера так по-идиотски.
  - Это другое дело. Каюсь, увлекся немного.
  - Немного? - повторила я.
  - Она хоть того стоила? - обернулась к Ноксу Феонна.
  - Кто?
  - Та ведьма-первокурсница, с которой магистр тебя застукал.
  Парень задумчиво посмотрел в потолок.
  - Ну-у... Ничего так, на разок.
  - Тебя не отчислили? - напрямую полюбопытствовала я.
  - Меня? - Нокс перевел взгляд на меня и совершенно обезоруживающе улыбнулся. Трогательная невинная улыбка и в глазах искреннее недоумение "а что такого я сделал?" - Кто меня отчислит? Да, я поступил нехорошо, сознаю свою ошибку и прошу прощения, однако тяжесть моего проступка определенно несоизмерима со степенью наказания, назначенного глубокоуважаемым магистром.
  Неудивительно, что девушки таяли под взором парня. Врожденный магнетизм элле обволакивал мягко, ненавязчиво и иной раз оказывался даже сильнее вызываемого инкубами и суккубами влечения... только меня совсем не впечатлял. Феонну тоже.
  - Хочешь сказать, ректор ограничилась устным выговором? И кстати, другую комнату в качестве укрытия выбрать не мог?
  - Искать меня у вас никому в голову не придет. - Улыбка сменилась самодовольной усмешкой. - А загладить свою вину я могу посредством посильной помощи адептке Тристен в её нелегком кураторстве.
  - Что?! - Я не ослышалась?
  - И если я попробую выжить Макса из комнаты, то получу первое замечание. То самое, которое пойдет в личное дело и несколько подпортит мне резюме и дальнейшую карьеру в Департаменте.
  Ничего себе заявочки!
  - А... - Подруга почему-то помедлила. - А Кэйлаш?
  - Не знаю. Госпожа Хивен разговаривала с нами по отдельности. Вы ведь знаете, при каких обстоятельствах я победил?
  - Анил сказал, - кивнула я.
  - Кэйлаш отвлекся. Анил не упоминал, что магистр посмотрел в сторону, где вы стояли?
  - Нет, - растерялась я.
  - Я это понял только когда тебя, Триш, увидел.
  - Ну посмотрел и что? - передернула плечами подруга и шагнула к моей кровати. - Кроме нас там ещё куча ваших фанаток была. Давай, вытряхивайся отсюда, нам надо к танцам переодеться.
  - Переодевайтесь, что я вам, мешаю?
  - Мешаешь, - поддержала я русалку.
  - Я уже всё давно увидел и изучил, удивить меня вам нечем, - возразил Нокс.
  - Мне всё равно, скольких адепток ты видел без одежды, однако записывать себя в их число я не собираюсь, - попыталась настоять я на соблюдении приличий и добавила: - Нокс, пожалуйста, выйди.
  - Ладно. Исключительно потому, что ты сказала волшебное слово, - подмигнул мне парень и наконец освободил мою кровать.
  Правда, придержать простыню Нокс и не подумал... Я благодарно улыбнулась в ответ и, пока парень не натянул на себя грязную одежду, постаралась взгляд не опускать.
  
  
  
  Глава 3
  
  На танцах многих поджидал приятный сюрприз. Кэйлаш как ни в чем не бывало объявился среди остальных присматривающих за адептами магистров, народ единодушно решил, что на том инцидент исчерпан, и со спокойной совестью начал расслабляться. Особо отчаянные девушки прохаживались в непосредственной близости от Кэйлаша, украдкой бросая на мужчину восторженные и томные взгляды, и лелеяли надежду на свершение чуда - вдруг магистр пригласит ученицу на танец? Где-то через час с небольшим Кэйлаш пригласил. Замужнюю Лалит и по окончанию красивого, профессионально-чувственного танго вернул ламию её супругу магистру Рашану. Тогда же наше общество почтил своим вниманием Нокс, вызвав изрядную долю волнения в рядах своего фан-клуба. В сторону Кэйлаша парень принципиально не смотрел, магистр понаблюдал за адептом несколько минут и отвернулся.
  За течениями в зале я следила краем глаза и без интереса. Все живы-здоровы, никого не отчислили и не перевели, какой смысл переживать? Лохматую макушку Макса я пару-тройку раз замечала у стола с лимонадом и пуншем и даже в компании Хирши. Любопытно, новенький знает, насколько инкубы любвеобильны? Причем многие инкубы любят всех... совсем всех. Или ладно, пусть сюрпризом будет?
  - Триш, ты уже второй час гипнотизируешь дверь взглядом, - внезапно заметила Феонна. - Если ты не используешь при этом какое-то неизвестное заклинание, то не поможет, уверяю.
  Я не гипнотизирую! Так, поглядываю иногда... ну, может, часто.
  - Если не придет, сходи сама, - предложила подруга.
  - Куда? - не поняла я.
  - В библиотеку, где ещё Тим сидеть любит.
  - Сейчас?
  - Не прямо сейчас, конечно, подожди ещё немного и если не явится сам...
  Я? К Тиму?
  - И что я ему скажу?
  - Привет! Что изучаешь? И дальше по ситуации, - проинструктировала русалка. - Сколько можно ходить кругами?
  Я не смогу! Опять буду молчать и смотреть куда угодно, только не на Тима. Тем более если останусь с ним наедине, без способной поддержать разговор подруги. Да и не привыкла я сама к парням подходить. В старшей школе многие девчонки запросто знакомились первыми, а у меня и тогда-то не получалось проявить инициативу. Сейчас не выйдет и подавно.
  - А если он поймет не так?
  - А что непонятного? Тим вроде не полный придурок, чтобы настолько не понимать, чего ты от него хочешь. И у него, кстати, выпуск через полтора года.
  Полтора года срок немаленький. Правда, и не такой уж и большой.
  - Народ, слабо повторить подвиг Кэйлаша и Лалит? - подскочил к нам Анил.
  - Слабо, - не повелась Феонна.
  - Я после предыдущего танца не отдышалась, - призналась я.
  - Что ж вы скучные такие? - скривился приятель.
  - Ты сам его не повторишь при всём желании, а участвовать в жалкой пародии на потеху остальным мы не хотим, - напомнила русалка.
  - Давай тогда хоть просто подвигаемся, а, Триш?
  - Я правда устала, - возразила я. Танцпол мы с подругой покинули всего несколько минут назад и вдруг Тим всё-таки придет?
  - Фео? - обратил Анил полный надежды и мольбы взор на русалку. - Пожалуйста.
  - Ладно, - сдалась Феонна и вместе с приятелем углубилась в гущу танцующих.
  Предыдущая песня закончилась и зазвучала новая, более медленная, с приятным женским вокалом. Адепты, до того двигавшиеся общей, немного беспорядочной массой, разделились на пары, кто-то отошел к стоящим вдоль стен длинным скамейкам, кто-то наоборот, присоединился. Я направилась к ближайшей скамейке, села на край. И двустворчатую дверь отсюда лучше видно. И ещё стол с напитками. О, это там случаем не затянутая в короткое узкое платье Лэри с оживленным лицом что-то рассказывает Ноксу? Действительно. Парень внимал с чуть снисходительной полуулыбкой, а скучающий взгляд нет-нет да скользил поверх головы собеседницы явно в поисках занятия поинтереснее.
  - Чё не тусуешься?
  А я так надеялась, что Макс нашел себе компанию и будет проводить досуг без меня. Э-эх, придется скоро кладбище для почивших в муках надежд открывать.
  - Почему? Я тусуюсь.
  - Сама с собой?
  - Передохнуть решила. - Я упорно не поднимала на парня глаза. Может, проникнется и уйдет?
  Вместо ожидаемого ухода мне сунули под нос раскрытую ладонь.
  - Потанцуем?
  - Что? - Всё-таки пришлось посмотреть на стоящего рядом Макса. Даже не переоделся, так и щеголял в форме.
  - Давай.
  - Сказала же, я устала.
  Парень наклонился, схватил меня за руку, рывком поднял со скамейки и потянул в центр зала. Совсем рехнулся?! Не буду я танцевать с мальком, тем более под медленную композицию! Он же, поди, только топтаться на месте и умеет, ещё и облапит снова!
  Макс вытащил меня в самый центр, под недоуменные косые взгляды остальных пар, повернулся ко мне лицом, одну руку положил на мою спину чуть ниже лопаток, в другой сжал мою ладонь. Первый припев закончился и со второго куплета парень... неторопливо закружил меня в туре вальса. Я споткнулась, налетела на партнера, тут же отстранилась и споткнулась вновь. Затем наступила Максу на ногу. Парень даже не поморщился, но я всё равно почувствовала себя виноватой неуклюжей... коровой.
  - П-прости... - пролепетала я, судорожно следя за перемещением собственных нижних конечностей. Помогало мало. - Ой! Прости...
  - Ничего, - терпеливо отозвался Макс и внезапно посоветовал: - Не смотри на ноги.
  Да если я не буду следить за своими ногами, в данный момент скорее ощущавшими себя копытами, то через три минуты парень пожалеет, что выбрал в партнеры меня!
  - Прости...
  - Не торопись и слушай музыку. Следуй за музыкой. Так говорил мой учитель.
  - Какой учитель?
  - Танцев.
  - Ты учился танцевать? - удивилась я.
  - Пришлось. Уроки танцев входили в программу моего обучения, хоть они мне и не нравились, - спокойно пояснил Макс и усмехнулся. - Впрочем, какому мальчишке понравится разучивать шаги в душном маленьком зале, пока его сверстники играют на свежем воздухе? Готова?
  К чему?..
  На втором припеве темп ускорился, и парень вместе с ним, одновременно расширяя круг. Я вцепилась свободной рукой в плечо Макса. Народ шарахнулся в стороны, освобождая пространство, некоторые пары замерли, изумленно глядя на нас. Ноги я не иначе как чудом, но всё-таки успевала переставлять - или попросту перестала ощущать, как отдавливаю ноги парню. Припев перетек в короткий медленный проигрыш, и мы практически остановились. Зря. Я поймала потрясенно недоверчивый взгляд Феонны, удивленный - Ксанти и почему-то восторженный - Анила. И ещё недоумевающий - Лалит и хмурый - Кэйлаша, ближе других магистров стоявших к танцполу. А Макс, следуя за набирающей обороты музыкой, вновь повел меня по кругу. Кажется, голова сейчас закружится окончательно и до чего неприятно быть объектом всеобщего пристального внимания.
  - Туда тоже не смотри, - предложил парень.
  - Куда?
  - На всех. Тебе-то какая разница, что они подумают?
  Большая, вообще-то. Мне, по крайней мере.
  - А-а... куда в таком случае рекомендовал смотреть твой учитель? - спросила я.
  - В глаза партнера, - со странной улыбкой ответил Макс.
  Дно океана!
  Я сосредоточила взгляд на условной точке левее лица парня. И не смотреть ему в глаза! Мало ли?
  Песня закончилась, мы замерли. Макс, по-прежнему игнорируя адептов и магистров, отпустил меня и сразу аккуратно взял под локоть, сопроводил ровно на то же место, откуда забрал. Кивнул, развернулся и преспокойно удалился. И что это было, спрашивается?
  - Будь мы при дворе в этом или Воздушном мирах, был бы скандал, - прозвучал позади голос Нокса. - А так вы просто немного разнообразили эти скучные танцульки.
  - Ага, всю жизнь мечтала быть звездой шоу-бизнеса, - проворчала я.
  - Звездный час - это не так уж и плохо. Триш, хочешь прославиться ещё больше?
  Что? Какая, к харрам, слава?
  Я обернулась к Ноксу, и парень властным жестом обнял меня за талию, притянул к себе вплотную и, даже не спрашивая моего согласия, повел обратно на танцпол. Нет, они все издеваются, что ли?!
  - Нокс, пусти! - зашипела я и дернулась, пытаясь освободиться от руки элле.
  Ладно вальс с Максом - да, удивили чуть-чуть и не более, но танцевать с Ноксом?! С самым популярным парнем нашего выпуска в академии? Будучи одной из сотен ничем не примечательных адепток? И единственное, что отличало меня от остальных - факт его дружбы со мной и Феонной. Но это же не повод, правда?
  - Лови момент, - традиционно снисходительно посоветовал Нокс, повторяя действия Макса: вытащил на середину зала, развернул лицом к себе, вот только руку вместо спины положил на спорную точку чуть ниже поясницы. И вроде за попу ещё не прихватил, но и за талию уже не держит. А в довершение прижал к своему телу.
  Новая мелодия потекла по залу. Ближе к клубной, с четкими битами и многозначительными придыханиями вокалистки. Под такую не повальсируешь... впрочем, не представляю благочинно вальсирующего Нокса.
  - Что ты делаешь? - попробовала я выяснить причину странного поведения.
  - Озаряю твой звездный час своим сиянием. - Парень начал двигаться в такт музыке. Бедрами, в основном.
  - Спасибо, конечно, но мне и без твоего сияния неплохо жилось. - Я сделала шаг назад в надежде выдержать хотя бы минимальную дистанцию между нами, поскольку не знаю, кому как, однако меня подобные телодвижения в непосредственной близости сильно напрягали.
  - Половина девушек в зале была бы счастлива сейчас оказаться на твоём месте. - Нокс легко вернул меня на прежнюю позицию, и от рывка я едва не ткнулась носом ему в грудь.
  - Давай начнем с того, что я никогда не относилась к этой половине.
  - Знаю. - На губах элле играла изучающая усмешка. Внезапно парень склонился к моему лицу. - Всё надеешься, что заучка Тим вылезет из своей раковины и оценит тебя? Если да, то ждать тебе придется до соединения миров.
  Что-о?! Ноксу-то какое дело до моей личной жизни и надежд?! Его мнения спросить забыла! И если элле таким странным способом соблазняет девушек, то, откровенно говоря, искренне не понимаю, на что адептки ведутся.
  Парень развернулся вместе со мной, то пристально глядя мне в глаза, то быстро и искоса посматривая по сторонам. А мне страшно смотреть куда-то ещё, кроме ухмыляющейся физиономии. Потому что знаю - на нас таращились все. Абсолютно. Никто не танцевал и только мерные музыкальные биты заглушали начавшееся в задних рядах обсуждение.
  Лицо Нокса приблизилось, обнаглевшая длань всё-таки сползла на более конкретное место. И юбку, как назло, я надела коротенькую.
  - Нокс, пожалуйста, перестань, - тихо попросила я, упершись ладонями в грудь парня. Уж лучше бы Макс остался!
  - Неправильный ответ, - шепнул парень мне на ухо и вдруг прикусил мочку.
  Несильно, но всё равно неприятно. Я вскрикнула и вновь попыталась вырваться. Вроде предполагается, что покусывание уха должно возбуждать и вызывать невероятное сексуальное удовольствие, во всяком случае, если верить любовным романам, но мне не понравилось совершенно.
  - Нокс?
  Неужели хоть кто-то заметил мои жалкие потуги и проявил сознательность?
  Элле замер мгновенно, словно только этого и ждал. Выпрямился, сверху вниз глядя на рискнувшего вмешаться в наш "танец". И кто у нас бесстрашный?
  - Напомни-ка, элле ведь спят по ночам? - невозмутимо уточнил Макс.
  - Спят. Чутко. И часто не одни, - насмешливо отозвался Нокс.
  - Хорошо. А то, знаешь ли, нет большой чести в убийстве спящего противника. Да и скучно как-то.
  - Ты прав, скучно. Ну ничего - я люблю иногда поскучать.
  О чем парни вообще толкуют? Лица у обоих благожелательные, улыбки любезные, но скрестившиеся взгляды недобрые, буравящие.
  - Отпусти Триш, - произнес Макс.
  - А волшебное слово? - не унимался Нокс.
  - Даже три. Магистр Кэйлаш идет.
  И где магистр раньше был?
  Однако элле сразу отпустил меня, отступил на несколько шагов. Макс взял меня за руку и стремительно повел прочь сквозь толпу застывших вокруг адептов. Бросив быстрый взгляд через плечо, я действительно увидела приближающегося к Ноксу магистра. Затем я посмотрела, куда, собственно, Макс меня опять тащит... Уж лучше б не смотрела.
  Одна створка была распахнута, и на пороге стоял Тим. Оставалось лишь догадываться, когда он пришел и сколько частей этого шоу успел увидеть, но, судя по растерянно-удивленному выражению лица, финал парень застал точно. И ведь пришел, наконец-то пришел! Хочется надеяться, что из-за меня... а тут... и я... и то Нокс держит меня за пятую точку, то новенький куда-то ведет так, будто я его собственность. А Тим пришел...
  Я попыталась замедлить шаг и высвободить руку, однако хватка у Макса оказалась стальной. Может, случится чудо, и я провалюсь куда-нибудь на подвальный уровень? Только бы не видеть этого ошарашенного и, кажется, разочарованного взгляда.
  - Триша? - настороженно окликнул Тим, когда Макс и я поравнялись с парнем.
  Я... я...
  Макс открыл вторую створку и вышел из зала. Я не хотела, но меня никто не спрашивал, продолжая тащить за собой, как собаку на поводке.
  - Макс?
  Ноль реакции.
  - Макс!
  Парень прошел по пустынному коридору и свернул в соседний.
  - Да вы что, с ума все посходили?! - взвизгнула я. - Отпусти меня немедленно!
  Резко остановился и пальцы разжал. Я потерла освобожденную ладошку. Макс обернулся и я, натолкнувшись на его тяжелый злой взгляд из-под упавших на глаза прядей, машинально отшатнулась.
  - Прости. - Взгляд смягчился, и парень потянулся было к моей руке, но я спрятала конечность за спину.
  Что же он там курит, если ведет себя настолько странно и по-разному? И предыдущий взгляд пугалоткровенно, до мурашек.
  Хлопнули двери, по коридору разнесся быстрый топоток и из-за угла появились Феонна, Анил и... Тим.
  - Оставь в покое мою подругу, если не хочешь нарваться на большие неприятности, - пригрозила русалка, встав рядом со мной.
  Макс улыбнулся дурашливо и беззаботно, но сталь в глазах осталась.
  - Круто. Когда твою подругу тискали при половине академии, никто и пальцем не шевельнул, зато теперь как все засуетились.
  - А ты, смотрю, благородный рыцарь. Всё выделываешься перед Лэри? Продолжай в том же духе, только Триш не втягивай. А с Ноксом я тоже поговорю, не беспокойся.
  - Думаешь, меня интересует Ларинда?
  - Думаю, малькам надо дома на мелководье плескаться, а не в академии поступать. Рановато им на такой глубине плавать, могут и проглотить ненароком.
  - Э-э, вроде всё закончилось хорошо... то есть неплохо и, может, разойдемся тихо-мирно? - неуверенно предложил Анил. - Пока магистры и сюда не нагрянули?
  - Увидимся завтра, Триш, - кивнул мне Макс, развернулся и двинулся дальше по коридору.
  Может, не надо? Я и раньше-то не горела желанием лицезреть новичка, а уж теперь и вовсе не по себе становится в его присутствии.
  Мы проводили удаляющегося парня настороженными взглядами и, лишь когда Макс скрылся в противоположном конце коридора, я решила уточнить:
  - А Лэри здесь при чем?
  - Ты бы видела, как она на вас смотрела, когда Нокс с тобой танцевал, - призналась Феонна. - Могла бы - спалила тебя на месте.
  - По-моему, она по нему сохнет, - добавил Анил.
  Правда? Что-то прежде я не замечала за главной активисткой нашего выпуска интереса к Ноксу. Или все эти годы она умело скрывала свои чувства?
  - Что тут вообще происходит? - неожиданно спросил Тим.
  - Океан их разберет, - раздраженно передернула плечами русалка. - То ли малек перед Лэри выделывается, а Нокса Кэйлаш слишком сильно приложил, то ли мальчики там территорию делят, а Триш подвернулась под руку.
  И почему меня ни одна версия не вдохновляет?
  - Думаю, возвращаться на танцы не стоит, - продолжила подруга. - Лучше пораньше лечь спать, правда, Триш?
  - Что?.. А, да-да, было бы... неплохо, - рассеянно согласилась я. И окно на ночь закрыть, и, возможно, что-нибудь защитное наложить.
  - Тим, Анил, проводите нас до общежития?
  - Без проблем, - покладисто согласился приятель.
  - Конечно, - кивнул Тим.
  - Отлично. - Феонна заговорщицки мне подмигнула, повернулась к парням, взяла Анила под локоть и направилась к выходу из крыла сирен. - А расскажи-ка мне, что всё-таки произошло во время поединка магистра и этого воздушного шута?..
  Эй, куда это они пошли? А я?.. А... мы?
  - Идем? - Тим жестом указал на удаляющихся друзей.
  А-а... э-э...
  Я покивала. Хоть на это сил хватило.
  Мы последовали за Феонной и Анилом. Молча вышли из здания, молча двинулись в обход учебного корпуса. Вокруг академии горели фонари, освещая мощенные плиткой дорожки, темные, аккуратно подстриженные кусты и цветочные клумбы. Из парка в стороне доносились соловьиные партии, со двора перед центральным входом голоса гуляющих адептов.
  - Не задались танцы, - наконец проговорил Тим.
  Я кивнула. Это точно.
  - Я думал, Нокс дружит с тобой и Феонной без каких-либо задних мыслей.
  Я пожала плечами. Я тоже так думала. Или элле поддерживал дружеские отношения просто из любопытства, потому что его фирменное очарование на нас не действует? Ну ладно, на меня не действует, на русалок магнетизм народа элле не действует в принципе, впрочем, русалки вообще мало какому влиянию подвержены.
  - Он не так прост, как хочет казаться.
  Кто? Нокс? Я вопросительно покосилась на спутника.
  - Твой подопечный, - пояснил Тим.
  - Он... - Глубокий вдох, выдох и попытка собраться с мыслями. Тим рядом, мы почти наедине, а я только киваю как лианьшийский болванчик. Вдруг это тот самый шанс, а я его сейчас бездарно прохлопаю? Должно быть сегодняшним вечером хоть что-то хорошее? - По-моему, Макс пронес на территорию... ну, таблетки какие-нибудь или травку, поэтому он такой... неадекватный.
  - Думаешь? И Нокс ничего не заметил? Если бы было что-то такое, то Нокс бы первый сообщил о нарушении ректору.
  - Макса же только поселили, Нокс мог пока и не заметить ничего подозрительного.
  - Этот парень слишком странно себя ведет, надо быть слепым и глухим, чтобы этого не заметить.
  - Для начала Ноксу нужно отвлечься от самого себя, а задача это непростая.
  - Да, ты права, - усмехнулся Тим.
  Надо же, совсем и не трудно - болтать с Тимом. Наоборот, легко стало, и... почему он раньше не пришел, прежде чем элле со своими фокусами испортил весь вечер?
  - Ты ведь должна будешь заниматься дополнительно с подопечным? - уточнил парень.
  - Да. - К великому моему сожалению. А ещё ректорским указом в помощники мне назначен Нокс, но после сегодняшнего не представляю, как мы будем заниматься втроём.
  - Если хочешь, могу тебе помочь, - внезапно предложил Тим. - Конечно, у наших курсов разные программы, но я хорошо ориентируюсь в библиотеке, и если вдруг возникнет какая-то неприятная ситуация...
  - Правда? - Я и Тим... и Макс... хотя к харрам Макса! - Ты серьезно?
  - Да. Если ты не против, конечно.
  - Я? - Да-да-да! - Нет, я не против. Мне станет спокойнее, если рядом будет кто-то надежный. - Не надо было говорить или ладно? - Ну, ты понял. После сегодняшнего я немного опасаюсь и Макса, и Нокса, так что...
  - Понял. Мне приятно, что ты считаешь меня надежным.
  Всё-таки не надо было. Я глянула на парня, заметила адресованную мне улыбку и смутилась окончательно. Но улыбка потрясающая.
  Мы миновали двор, прошли по аллее до общежития и на развилке, где дорожка делилась надвое, ведя одна к мужскому, другая к женскому крылу, расстались. Феонна помахала парням на прощание, подхватила под локоть уже меня и стремительно повела к возвышающемуся над деревьями зданию.
  - Видишь, ничего трудного, - наставительно сообщила русалка. - И всё Тим прекрасно понял. А ты боялась.
  Действительно, и ничего трудного...
  
  - - -
  
  - Ты обиделась?
  - Что, прости?
  - Фео, извини, но я разговариваю с Триш. По крайней мере, надеюсь услышать её, а не её адвоката.
  Я печально посмотрела на блинчики в своей тарелке. Мало мне позора накануне, мало удивленных, недоуменных, неприязненных и откровенно презрительных взглядов, сопровождавших нас с Феонной от нашей комнаты до столовой, мало шепотков за спиной, в основном сводящихся к "А что он в ней нашел?" Обычно так смотрели на каждую девушку, имевшую несчастье задержаться рядом с Ноксом дольше, чем на сутки, и особо ушлые сразу начинали делать ставки, через сколько часов элле укажет "подружке" на дверь. Даже любопытно чуть-чуть, сколько времени выделили мне?
  - После вчерашнего ты имеешь право разговаривать только с адвокатом Триш, то есть со мной, - парировала подруга. - Можешь рассказать всё мне, а я подумаю, нужно передавать твои слова Триш или твой треп не стоит её внимания.
  Нокс положил учебники на стол и сел напротив нас. Может, плюнуть на завтрак и уйти прямо сейчас? И что теперь, полдня ходить голодной из-за какого-то придурка, который даже и не человек вовсе?
  - Триш, не принимай вчерашнее на свой счет, - игнорируя русалку, выдал Нокс. Помолчал секунду-другую и добавил: - Я только хотел немного подразнить... кое-кого.
  Что он хотел сделать?! Я даже перестала содержимое тарелки созерцать и подняла глаза на парня. И главное - выражение лица невинное, во взгляде искреннее непонимание моей реакции.
  - То есть ты устроил целое шоу исключительно ради того, чтобы заставить ревновать твою очередную куклу? - праведно возмутилась Феонна. - А заранее пораскинуть своими куцыми мозгами и сообразить, какие последствия ждут Триш, ты не мог?
  - Через день-два всё забудется, - небрежно откликнулся Нокс и внимательно посмотрел на ошарашенную подобными заявлениями меня. - Ну прости, если слегка перегнул палку.
  Слегка?! Ну прости?! Это называется раскаялся и извинился?
  За моей спиной послышались шаги, затем на стол поставили поднос с завтраком, свободный стул возле меня выдвинули и на него сел Макс.
  - Доброе утро, - поздоровался новенький, разбирая столовые приборы.
  - Я тебя опередил, - заметил Нокс.
  - Я и не спешил.
  - Да будет тебе известно, я чаще пользуюсь окном, чем дверью, так что зря старался.
  - Благодарю, учту на будущее.
  - Та-аак, - протянула русалка. - Вы всё-таки территорию делите.
  - Какую территорию, Фео? - вполне натурально изумился Нокс. - О чем ты? Мы ничего не делим, мы почти что лучшие друзья, а друзьям делить нечего, у них всё общее.
  - Не разлей вода? - ехидно поддела Феонна.
  - Именно, - кивнул элле.
  - Неразлучные, - серьезно подтвердил Макс. - Хотя относительно общего я бы поспорил, но не при девушках. - Парень отрезал кусок блинчика, съел, глянул исподлобья на соседа по комнате. - Кстати, друг, ты извинился перед Триш за своё неподобающее поведение накануне?
  - Я сделаю лучше, - хитро улыбнулся Нокс, встал, собрал учебники, быстро осмотрел столовую и удалился.
  Правда, не очень далеко. Прошел по проходу между столами, притормозил возле третьего от нас, склонился, что-то негромко сказал сидящей с краю девушке. Остальные адептки, завтракавшие за тем же столом, мгновенно притихли, выжидающе уставившись на нежданное явление. Через минуту осчастливленная вниманием элле покраснела и потупилась, через две Нокс забрал от соседнего стола свободный стул и уселся рядом с девушкой, через пять количество сочувственных и несколько злорадных взглядов в мою сторону заметно увеличилось.
  - Богиня, - осуждающе покачала головой Феонна.
  Зато теперь хотя бы можно поесть в относительном покое.
  - Макс, а что имел в виду Нокс, когда говорил, что ты зря старался? - вдруг вспомнила я непонятный диалог парней.
  - Ничего особенного. Всего лишь маленький сюрприз на двери.
  - От лучшего друга? - хмыкнула русалка.
  - И с наилучшими пожеланиями, - не смутился Макс. - Триш, когда тебе будет удобно начать подготовку?
  - Какую подготовку? - растерялась я.
  - О которой говорила магистр Лалит. Дополнительные занятия.
  Харр побери! Новичок действительно собирается заниматься? Сам, по доброй воле?!
  - Ну...
  - Мы сегодня как раз идем в библиотеку. Можешь пойти с нами, - внезапно разрешила русалка.
  - А как же?.. - Я выразительно посмотрела на подругу.
  - Одно другому не мешает. Посидите за соседним столом, если возникнут какие-то вопросы, мы с Анилом будем рядом.
  А... Тим? Он ведь тоже предложил помощь и отказываться от такой возможности... И почему всё случается сразу и, как правило, совершенно не вовремя?
  - Во сколько? - осведомился Макс.
  - В восемь, после ужина. А пока нам с Триш надо отлучиться, носики попудрить. - Феонна встала.
  Я торопливо дожевала последний кусок блинчика, допила чай и, подхватив сумку, последовала за русалкой. Мы вышли из столовой и действительно направились к женскому туалету.
  - Ты только подумай, малёк нормальный общий знает, - заметила подруга.
  - Что?
  - Язык. Общий. Или ты внимания не обратила?
  Точно! Вот что показалось странным ещё вчера днем - парень начал разговаривать нормально, без этого раздражающего сленга моего мира. Однако раньше я никак не могла сообразить, в чем же дело, затем попросту забыла, а вечером со всеми этими сумасшедшими танцами было явно не до наблюдений, кто и как разговаривал. В принципе, с учетом, что Макс даже танцевать учился, хотя и не по собственному желанию, можно предположить, что воспитание его несколько отличалось от среднестатистического, и растила парня однозначно не улица...
  В туалете оказалось людно. И самое печальное, кроме парочки горгулий в человеческой ипостаси и стайки русалок-первокурсниц, здесь обнаружились Лэри и компания. При виде нас с Феонной все умолкли, с разной степенью интереса рассматривая "новое увлечение" Нокса. Свита через плечо покосилась на нас, Лэри же продолжила старательно красить губы. Очень старательно и очень неторопливо. Подруга бросила на меня вопросительный взгляд, я отрицательно качнула головой. Нет, спасибо, возможно, в одном из туалетов на других этажах будет поспокойнее. Мы приблизились к раковинам, Феонна поправила волосы, изучая своё отражение в зеркале. Я помыла руки. И всё в абсолютной тишине, нарушаемой лишь шумом льющейся из крана воды. Наконец, удовлетворившись результатом наложения блеска на губы, Лэри с ослепительной улыбкой повернулась к нам.
  - Доброе утро, девочки.
  - Доброе, Ларинда, - отозвалась Феонна, наблюдая за девушкой через зеркало.
  - Полагаю, твой верный страж, Тристен, теперь всегда рядом? - уточнила Лэри.
  - Да, истинные рыцари в наше время - такая редкость, - парировала русалка.
  - Нокс не возражает?
  - Нокс как прилив - приходит и уходит, а настоящий рыцарь никогда не бросит свою даму, особенно в беде.
  Я поднесла руки к сушилке.
  - И второе однозначно предпочтительнее первого, - вполголоса добавила я и поскорее ретировалась из туалета. Подруга, одарив Лэри напоследок торжествующим взглядом, вышла следом.
  
  - - -
  
  К вечеру новость об очередном отливе Нокса расползлась по всей академии и к ужину моя персона перестала вызывать хоть какой-то интерес. И хвала богине, ибо к популярности, тем более такого сомнительного рода, я никогда не стремилась. Да и своих дел хватало.
  После занятий я собрала старые конспекты за прошлые курсы. Честно говоря, даже не знаю, что из этой кучи толстых исписанных тетрадей может пригодиться новичку. Что всё-таки представляет собой его дар, какой у него уровень и есть ли базовая подготовка? В идеале что-то да должно быть, иначе госпожа Хивен просто не приняла бы парня сразу на третий курс. Кажется, Макс упоминал видения, правда, с оговоркой, что это, дескать, из-за травки. Так травка или дар? Надо бы уточнить.
  Кое-как запихнув тетради в сумку, мы с Феонной отправились в библиотеку. А в библиотеке в читательском зале уже ожидали Анил, Макс и... Нокс.
  - Не припоминаю, чтобы мы тебя приглашали, - нахмурилась русалка.
  - Меня не надо приглашать, я сам прихожу, - усмехнулся Нокс.
  При виде нас Макс поднялся из-за стола, забрал у меня сумку. Он и сегодня весь день держался рядом молчаливой тенью, на парах записывал всё, о чем рассказывали преподаватели, и никак не реагировал на странные взгляды Лэри. А меня повышенное внимание нашей активистки напрягало всё сильнее.
  - И что надо сделать, чтобы ты сам ушел? - полюбопытствовала подруга.
  - Мне нужна Триш на пару слов наедине.
  - Зачем?! - в один голос воскликнули мы с русалкой.
  - Это личное.
  Я, Феонна и Анил с подозрением посмотрели на невозмутимого элле, Макс - предостерегающе.
  - Неприличное? - осторожно предположил Анил.
  - Что ты, всё очень прилично, никакой угрозы девичьей чести, - возразил Нокс. - Нужно мнение Триш как ведьмы.
  - Можешь у меня спросить, я, на минуточку, тоже ведьма, - напомнила подруга.
  - Человеческой ведьмы. - Элле встал.
  - Ладно, - смирилась я. В конце концов, парень сам сказал, чтобы я не принимала его вчерашнюю выходку на свой счет. - Но только на пару минут. Мы там будем. - Я указала на ближайший стеллаж.
  Феонна кивнула, опустилась на стул как раз напротив искомого стеллажа, так, чтобы держать нас в поле зрения, а я в сопровождении Нокса и под ещё более подозрительные взгляды русалки и Макса отошла в сторону.
  - Что тебе нужно? - негромко спросила я.
  - Мне нужна ведьмочка, желательно человек.
  Даже уточнять страшно, для чего именно.
  Мы замерли возле полок, Нокс повернулся спиной к столам и недобрым взорам.
  - Ты что-нибудь слышала о подземельях академии?
  - Каких подземельях? - не поняла я. В академии нет подземелий, лишь несколько подвальных уровней, используемых, в основном, в качестве складов. Есть, разумеется, парочка "страшных" баек в духе обычных городских легенд о том, что существовало на самом острове до строительства академического комплекса, но сомневаюсь, что эти истории хоть кто-то воспринимал всерьез.
  - Которые находятся под минусовыми этажами. Только не говори, что ты никогда о них не слышала.
  - Слышала, а кто нет? Но подземелий не существует, это обычные страшилки.
  - Каждая страшилка на чем-то основана.
  - Да, на чьей-то фантазии.
  - Подземелья существуют, - неожиданно твердо и серьезно возразил Нокс. - Если бы на территории академии не были запрещены перемещения, мне было бы проще туда проникнуть, а так придется пешком идти.
  И шел бы, раз считает, будто полумифические подземелья существуют. Я-то тут при чем?
  - А я тебе зачем? - повторила я вслух.
  - Подземелья защищены. Если верить тем записям, которые мне удалось перевести, одна из линий защиты замкнута на крови.
  - Девственницы? - чисто машинально предположила я.
  Торжествующая улыбка и азартный блеск в голубых глазах были мне ответом. Плохим ответом.
  - Человеческой ведьмы-девственницы, - добил парень.
  - Как оригинально, - поморщилась я. - Тебе пару капель сцедить?
  - Ведьма должна быть не только невинной девицей-человеком, она должна сама спуститься в подземелье, по своей доброй воле, и отдать кровь на месте. Тоже исключительно добровольно.
  - И кто придумал такую ерунду?
  - Мои давно почившие предки. Этот остров когда-то принадлежал моему народу, ты не знала?
  - Нет, откуда? - удивилась я.
  - В создании защиты участвовала одна из первых морских ведьм, вероятно, она это и придумала, справедливо рассудив, что вряд ли на затерянном в океане острове окажется одаренная девственница. Кто ж тогда мог предположить, что несколько веков спустя Департамент построит здесь свою академию и набьет один факультет девицами с даром?
  - Так ты поэтому приставал к той ведьмочке, с которой тебя магистр застукал? - сообразила я. - И что, на прогулку по подземелью она не согласилась?
  - До этой стадии мы не дошли, - спокойно признался Нокс. - Да и, если честно, охмурять ради этого очередную первокурсницу мне... лень уже. И всегда остается момент, что зачарованная ведьмочка может и не подойти.
  - И ты решил обратиться ко мне, - подытожила я. Не говоря уже, что теперь Кэйлаш за Ноксом наблюдает внимательно и если заметит повышенный интерес адепта к другой ведьме...
  - Вчера во время нашего танца меня как осенило: чего я с этими восторженными дурочками вожусь? - невозмутимо поддержал элле. - Очаровывать тебя не надо, достаточно просто попросить.
  - А я просто откажусь, - в тон собеседнику ответила я.
  - Почему? - нахмурился Нокс.
  - Во-первых, я не верю, что подземелья вообще существуют... - начала перечислять я причины.
  - Существуют.
  - ...во-вторых, даже если они существуют, я не собираюсь исследовать их в твоём обществе и неизвестно с какой целью, и ещё кровь сдавать. В-третьих, я боюсь вида крови.
  - Всего-то пару капель надо.
  - В-четвертых, я никуда с тобой не пойду. Вообще никуда.
  Элле через плечо покосился на настороженно наблюдающих за нами друзей и Макса, склонился ко мне и понизил голос:
  - Тогда будем договариваться. Ты составишь мне компанию и поделишься кровушкой, а я не стану рассказывать госпоже Хивен о вашей с Фео милой шалости.
  Шалости? Или он о... нашей задумке? И Нокс на самом деле может рассказать о ней ректору?!
  Я сделала шаг назад и уткнулась спиной в полки.
  - Ты... Это... это шантаж! - возмущенно пискнула я.
  - Я предпочитаю название "конструктивный диалог", - не согласился элле.
  Диалог? Конструктивный?!
  - Если у тебя нет других планов, можем прямо сейчас прогуляться, - продолжить наглеть Нокс. - Здесь недалеко. Или мне завтра с утра забежать к ректору?
  Краем глаза заметила, как к нам направился Макс. Наконец-то! Кажется, я впервые рада присутствию новичка поблизости. Даже если опять потребует плату за помощь, я не против. Я его сама поцелую. С чувством.
  - Время вышло, - напомнил Макс, встав рядом со мной.
  - Засекал?
  - На песочных часах.
  Элле снова покосился на моих друзей, однако, видимо, решил не привлекать к "конструктивному диалогу" ещё и Феонну.
  - У нас с Триш действительно личный разговор, - уже без обычной насмешки произнес Нокс.
  - Искренне надеюсь, что не настолько личный, чтобы начать тревожиться.
  Элле задумчиво посмотрел на Макса.
  - Странный выбор ты сделал, не находишь? Тебя за него не убьют?
  - Это мой выбор и речь сейчас не о нем, - с едва уловимым нажимом парировал Макс. - Надеешься привлечь Триш к делу о выкапывании своего наследства, или что там твои предки спрятали под академией?
  Нокс подозрительно прищурился, явно задавшись резонным вопросом, а откуда новичку известны такие сведения?
  - Рылся в моих вещах? - наконец понял элле.
  - А ты в моих нет?
  - Я проверял.
  - Я тоже.
  - А может, я пойду? - робко вмешалась я. Похоже, парням и без меня есть, о чем поговорить, и так хорошо это у них выходит, что сразу третьей лишней себе ощущаешь. - Мне заниматься надо...
  - Тебе надо заниматься со мной, - заявил Макс.
  - А я должен тебе помогать, - присоединился Нокс. - Так что, Триш? Или желаешь ещё кого-то посвятить?
  Не желаю. И уж точно не госпожу Хивен. И Макса тоже. Сегодня парень практически образец идеального поведения, только всё равно неясно, чего от него ждать и что он может выкинуть завтра или через неделю. Вон, Нокс знает и не стесняется пользоваться, хотя, казалось бы, за два года нашего общения я успела более-менее его изучить, а тут с человеком и вовсе два дня знакома... Нет, лучше больше не рисковать.
  - Идем, - буркнула я.
  - Триш, без меня никуда не пойдешь, - спокойно и твердо сообщил Макс.
  - Я даже не сомневался, - почему-то совсем не удивился Нокс и первым направился к выходу из зала.
  А я вот удивилась и сильно. Или Макс действительно собирается хвостом таскаться за мной повсюду?
  - Почему?
  - Этим подземельям больше девяти веков, - объяснил парень. - Думаешь, там безопасно?
  То есть он тоже считает, будто подземелья существуют?!
  - И ты пойдешь с нами? - осторожно уточнила я.
  - Да.
  - А Нокс...
  - ...возражать не будет.
  Странно.
  - Фео! - окликнула я подругу. - Мы... э-э... отойдем на... полчасика, ладно?
  - Куда? - подозрительно спросила русалка.
  - Втроём? - оживился Анил.
  - Да, втроём. Фео, я тебе потом всё расскажу, хорошо? Ты только не волнуйся, мы быстро.
  Наверное. По крайней мере, надеюсь, что недолго и недалеко. Оно ведь не вредно - надеяться...
  
  
  
  Глава 4
  
  Из библиотеки мы направились прямиком к ближайшему служебному лифту. Во избежание катания на лифте адептов вызвать его можно было лишь предварительно приложив кристалл допуска к специальной выемке выше кнопки. Такие кристаллы выдавались только магистрам и обслуживающему персоналу академии, но я совсем не удивилась, когда Нокс, внимательно оглядев коридор, вытянул из-под своей форменной голубой рубашки фиолетовый многогранник на шнурке. Элле вставил кристалл в точно повторяющую его форму выемку, дождался, пока кристалл слабо засветится, и нажал кнопку вызова.
  - Ты его украл? - хмуро поинтересовалась я.
  - Сам сделал. - Нокс обмотал шнурок вокруг запястья наподобие браслета, оставив кристалл свободно болтаться.
  - Да-а? - изумилась я. Разве такое возможно? Это ведь всё равно, что сделать ключ, руководствуясь исключительно собственной фантазией, и надеяться, что он по какой-то счастливой случайности подойдет к нужному замку.
  - Разумеется, предварительно я одолжил допуск у одной из сотрудниц и сделал с него копию. - Элле внезапно бросил хитрый взгляд на Макса. - Можешь поподробнее расспросить своего подопечного, как такие вещи обстряпываются.
  Серебристые двери лифта открылись, мы вошли в просторную кабинку с зеркалом на стене и Нокс нажал на минус третий этаж. Двери закрылись, лифт поехал вниз.
  - А если нас там кто-то увидит?
  - Мы там оказались совершенно случайно. Лифт, наверное, неисправен. Не волнуйся, Триш, вечером в этой части мало народу, я часто там бываю, и ничего.
  Ему-то, может, и ничего, а я получать выговор не хочу!
  Красные цифры на табло неспешно сменяли друг друга. Наконец лифт остановился, двери открылись, мы вышли. Вот и подвальные уровни. Длинный коридор со светло-серыми стенами, тянущийся в обе стороны. Несколько дверей поодаль, лампы дневного света на потолке.
  Нокс снова огляделся и уверенно повернул налево. Мы с Максом двинулись следом.
  - И чем он тебя прижал? - вдруг негромко спросил Макс.
  - Что? - Идешь себе, идешь и никак не можешь избавиться от раздражающего чувства, будто сейчас одна из дверей откроется, и кто-то появится... да хоть уборщик какой-нибудь!
  - Добровольно и добровольно-принудительно вещи всё-таки немного разные.
  - Просто попросил, - как можно небрежнее пожала я плечами.
  - И ты легко согласилась?
  - Он умеет быть убедительным.
  - То есть угрожал.
  - Конструктивный диалог, - поправила я.
  - У вас это так называется? - хмыкнул Макс.
  Если знаешь, как и на кого надавить. И запоздало проснувшийся рассудок твердит, что поступила я глупо, поддавшись панике и согласившись на предложение Нокса, и не надо было вообще слушать элле, тем более практически наедине. Но теперь отступать и возражать уже несколько поздновато. Разве что погрызть себя в приступе самобичевания.
  Коридор закончился очередной дверью с висящим рядом на стене планом эвакуации. Нокс распахнул створку, первым перешагнул порог и придержал дверь, пропуская нас. По ту сторону обнаружилась лестница. Элле закрыл створку и указал на уходящие вниз ступеньки. А ведь я точно помню, что на панели в лифте было только три кнопки с минусом, то есть подвальных уровней должно быть три. И куда в таком случае ведет лестница?
  Нокс начал спускаться, бодро перепрыгивая через две ступеньки и насвистывая веселый мотивчик. Я, ухватившись за перила, нерешительно побрела следом, Макс замыкал. Мы миновали один этаж, второй, третий. По мере продвижения ступеньки темнели, становились выше и со сколами по краям, аккуратные гладкие перила сменились старыми, железными и ржавыми, а серая краска на стене незаметно перешла в голую каменную кладку.
  Я попала в фильм ужасов? Богиня!
  Со светом дела обстояли не лучше: если сначала каждый пролет освещался нормальной длинной лампой, то дальше провода просто тянулись от одного круглого светильника к другому, рассеянно озарявших этажи с наглухо заколоченными дверями. А я вообще-то ужастики не люблю!
  Четвертый этаж. Какая же здесь глубина?
  Пятый. Тут, к счастью, жуткая лестница закончилась, зато ощущение себя героиней ужастика усилилось. Как и на предыдущих этажах, здесь имелась дверь, массивная и металлическая. Нокс шагнул к створке, вставил кристалл в выемку-многогранник там, где теоретически должен был находиться замок. Кристалл послушно засветился и элле налег на дверь, открывая. Створка поддалась натужно и неохотно, однако Макс на помощь соседу не спешил. А за дверью начинался коридор. Неширокий, темный, дохнувший в лицо затхлым, с примесью сырости воздухом.
  - Я туда не пойду, - сдавленно пролепетала я.
  - Тут уже рядом, - заверил Нокс, отряхивая руки.
  - Нет, - пискнула я.
  А если там есть крысы?!
  - Мы уже столько прошли, поздно поворачивать. - Элле достал из кармана брюк фонарик, включил. Одинокий луч выхватил куски темных, влажно блеснувших каменных стен.
  - Дама сказала "нет", - напомнил Макс.
  - Сейчас дама исправится и скажет "да", верно, Триш? - Нокс обернулся ко мне, усмехнулся многозначительно.
  Шантажист харров! Ну почему, почему я согласилась?! Тряпка! Слабохарактерная тряпка!
  - Знаешь, Нокс, меня эта прогулка начинает утомлять, - подчеркнуто терпеливо заметил Макс.
  - Если не нравится, можешь остаться здесь. Тебя никто не звал.
  - Звать меня не надо, я сам прихожу, - повторил слова элле парень.
  - Только если действительно рядом, - смирилась с неизбежным я.
  - Тогда вперед. - Нокс переступил порог и двинулся по коридору, освещая себе путь фонариком.
  - Ты не обязана, - не иначе как попытался воззвать к моему рассудку Макс.
  Я лишь тяжело вздохнула. Действительно, поздно поворачивать. И сделала шаг во тьму.
  Бррр! Стоило отойти на несколько метров от входа, как разлившаяся в воздухе сырость стала ощутимее, а неприятный липкий холод впился в открытые легкой формой части тела и змеей заполз под тонкое платье. Я обхватила себя руками, стараясь ступать осторожно и по возможности сразу за высокой фигурой Нокса. Всё-таки у него фонарь, да и если вдруг прямо по курсу обнаружится препятствие какое или ловушка, элле угодит в неё первым. Слабое утешение, но хоть что-то. Позади вспыхнул неяркий свет. Я оглянулась. Макс хмуро осматривал стены и низкий чёрный свод в сиянии белого огонька. Ну, раз может создать огонёк, значит, дар есть точно.
  - Странно, что вход не закрыли понадежнее, - поделился Макс и быстро нагнал нас.
  - Когда-то давно тут стояли дополнительные охранные печати, сигнализация и табличка с перечнем запретов и наказаний за нарушение оных, но время шло, руководство менялось, обновлять охранные заклятия забывали, а потом и вовсе перестали и, в конце концов, предыдущий ректор решил ограничиться стандартным общим допуском и парочкой печатей. Исходные печати я снял и вместо них поставил другие для отвода глаз, кристалл допуска раздобыл, сделать хорошую копию оказалось сложнее, однако для настоящего мастера нет ничего невозможного.
  - И ради чего вся возня? Ради гипотетического наследства твоих предков?
  - Тебе не понять.
  - Так просвети, я готов послушать.
  - Знаю я, ради чего, - неожиданно вмешалась я в "милую" мужскую беседу. - Вся изюминка в самом процессе, да? Поиск и сбор информации, решение задач, то же снятие печатей, правильно? - Охранные печати не так-то просто снять, тем более если их накладывал маг в разы сильнее и опытнее, возможно, тоже не человек.
  - Триш, солнышко, зришь в корень, - похвалил Нокс.
  Да уж успела немного изучить. После событий последних двух дней понятно, что не настолько хорошо, как предполагала, но в некоторых чертах всё-таки не ошиблась.
  Мы шли, но ничего даже смутно похожего на "уже рядом" я пока не заметила. Стены, скользкий пол, тьма и холод.
  - Коридор уходит вглубь - так надо? - внезапно спросил Макс.
  Вглубь? Ещё? Куда уж глубже-то?!
  Я опять оглянулась, но вход остался далеко позади, и за пределами сияния огонька всё терялось во мраке.
  - Замерзла? - заботливо осведомился Макс.
  - Я... - Я почему-то смутилась и поспешно отвернулась. - Нет... Зябко только немного.
  - Твой папочка будет в восторге, - насмешливо протянул Нокс.
  - Со своим отцом я сам разберусь, без твоих советов, угу?
  Мне показалось или в голосе Макса прозвучало этакое ненавязчивое предупреждение? И, по-моему, Нокс о соседе по комнате знает куда больше, чем я. Причем о настоящем соседе, а не обкуренном придурковатом мальке.
  - На моём факультете есть несколько прекрасных леди, хорошо воспитанных и довольно утончённых несмотря на учебу в академии, - продолжил элле становящийся всё более непонятным разговор.
  - В этом деле я тоже обойдусь без твоего мнения.
  - Что ты, я ни в коем случае не навязываюсь, мне лишь любопытно, как твой папаша посмотрит на...
  - Излишнее любопытство, друг, может ранить и даже убить.
  Угроза?
  - Э-э, ребята, о чем вы вообще толкуете? - решила уточнить я.
  - Ни о чем, - отозвался Макс.
  - О наследстве, - ответил Нокс. - Которое кто-то рискует не получить.
  Не поняла. О каком именно наследстве идет речь?
  Внезапно элле остановился. Мы тоже. Я высунулась из-за спины Нокса. Коридор делился на два, более узких и одинаково темных. Может, мы обратно пойдем?
  - Хотите фокус? - Элле наклонился, подобрал с пола камешек и прицельно зашвырнул в левый коридор.
  Секунда-другая тишины, стук упавшего камешка и... щелчок. Потом во тьме что-то лязгнуло, хрупнуло, скрипнуло, и снова наступила тишина.
  - Ловушка, - сообщил Нокс с таким безмерно довольным видом, словно сам её устанавливал. - Часть пола - рраз! - и уходит в стену, а незадачливый путник отправляется прямиком на...
  - Благодарю, мы поняли, - перебил Макс.
  Я не в ужастике. Я в фильме про кладоискателей. Для полноты картины мне не хватает только шортиков и бюста четвертого размера в обтягивающей майке.
  - Значит, идем направо? - рассудила я.
  - Нет, налево, - возразил элле.
  - Но там же... там... - Я в ужасе уставилась на поглотившую камешек тьму.
  - Она срабатывает один раз, затем есть пятнадцать минут на безопасный проход.
  За что?! Почему всё это свалилось именно на меня?!
  Нокс двинулся первым. Макс подал мне руку.
  - Если хочешь, пойдем обратно, - негромко предложил парень.
  И с утра пораньше элле помчится обо всём докладывать госпоже Хивен? Да, я тряпка, но это ещё не повод подставлять друзей.
  - Упрямая, - вздохнул Макс, взял меня за руку и повел за собой во мрак.
  Идти по темному коридору, каждую секунду в страхе и панике ожидая услышать скрежет сдвигающихся плит пола и ощутить под ногами пустоту, оказалось жутко и противно до тошноты. Два не слишком объёмных человека ещё вполне могли здесь разойтись без особых проблем, но всё равно заметно сузившееся пространство вызывало настойчивое желание забиться в приступе клаустрофобии. Нет, замкнутых пространств я не боюсь... хотя, вероятно, самое время начать. Макс шел рядом, притянув меня практически вплотную к себе, но сейчас не возникало даже мысли о возражении. Наоборот, хотелось вцепиться в парня всеми конечностями, закрыть глаза и не открывать до возвращения в нормальный мир.
  Тяжело быть тряпкой.
  Маячившая впереди фигура Нокса замерла, луч фонарика пошарил по стенам.
  - Осторожнее, ступеньки, - предупредил элле, когда мы его догнали, и просто перепрыгнул через все сразу.
  Ступенек, правда, только пять, чёрных и осклизлых, и хоть каких-нибудь перил к ним не прилагалось. Пришлось ухватиться за Макса самой.
  - Далеко ещё? - окликнул парень нашего "проводника".
  - Уже на месте, - хмыкнул Нокс. - Тебя не учили, что терпение добродетель?
  Поддерживаемая Максом, я,словно немощная бабулька, кое-как преодолела ступеньки и вдруг поняла, что тьма дальше по коридору плотная настолько, что даже свет фонарика и огонька не проникал сквозь неё. Разновидность защитного полога, но любое заклинание защиты требует регулярного обновления, иначе со временем деактивируется полностью, но кто обновляет его в заброшенном и позабытом подземелье? И чёрный - традиционно цвет некромантов.
  А ведьмы тоже бывают разными, об этом нам ещё на первом курсе рассказывали.
  - Но-окс, - протянула я. - Ты, случаем, не знаешь, кем была та ведьма, которая накладывала защиту?
  - Мофской фефьмой. - Зажав фонарик в зубах, элле отстегнул что-то от воротничка рубашки.
  И замыкать всё на крови как раз в духе демонов и темных магов.
  - Не все стражи охраняют объекты, - напомнила я. Кто-то уходит в патруль, кто-то, вопреки полученному образованию, выбирает бумажную работу. И всегда, с любым факультетом и послужным списком за плечами, есть люди и нелюди, которые уходят из Департамента совсем. И некромантия - это не плохо, предмет важный и нужный, все факультеты проходят её в том или ином виде на последнем курсе, но... соваться в защиту, установленную потенциальным темным магом, ничего не зная о создателе и его жизненных приоритетах, по-моему, верх идиотизма!
  - И что? - явно не проникся Нокс и протянул мне булавку.
  - Это ещё зачем? - нахмурился Макс.
  - Триш знает зачем.
  - Совсем сдурел? - Отпустив руку спутника, я отшатнулась от булавки, будто на металлическом острие был яд. - Не собираюсь я со своей кровью лезть в некромантскую защиту!
  - Кровь? - В голосе Макса появилась сталь, однако элле не обратил внимания ни на изменившуюся интонацию, ни на потемневший взгляд соседа.
  - При чем здесь некромантия?
  - Ты слепой, идиот или прикидываешься?! - ткнула я пальцем в сторону тьмы. - И это сейчас на морских ведьм учат, дипломы выдают и связывают трудовыми договорами, а девять веков назад многие из них были сами себе хозяйками!
  - Триш, успокойся. - Нокс шагнул ко мне, но я отступила к лестнице.
  - Пошел ты!
  - Триш, стой! - крикнул Макс, однако я, никого не слушая, да и, откровенно говоря, не желая слушать, взбежала вверх по ступенькам.
  Достали! Все! Жила себе, училась, никого не трогала, никого, кроме семьи и друзей, не интересовала и тут нате, внезапно потребовалась всем, сразу и харр знает для каких целей! Нокс меня за полную дуру держит? Я же человек, я ничего не понимаю просто по определению! И полог чёрный исключительно потому, что лучше с интерьером сочетается! Дно океана, демоны, и те к людям куда спокойнее и терпимее относятся, чем выходцы из Воздушного мира!
  Скользкие ступеньки я проскочила, толком не глядя себе под ноги. Помчалась по коридору, насколько хватало света огонька и фонарика позади, а потом...
  Щелчок как ледяной водой окатил, сердце сорвалось в район желудка, а может, и сразу в пятки. Пол под подошвами туфелек пришел в движение, каменная плита с оглушающим лязгом старого механизма поехала куда-то в сторону. Руки инстинктивно попытались нащупать хоть что-то, за что можно ухватиться, но пальцы сжали пустоту. Крики позади смешались с моим визгом, и я провалилась в пустоту... Куда именно, не знаю... Пронзившая всё тело боль принесла с собой лишь тьму, столь же непроницаемую, как и чернота полога...
  
  - - -
  
  - Триш?
  Проваливайте вы все... куда угодно.
  - Триша.
  И руки уберите, нечего меня по щекам хлопать...
  - Фонарик сдох.
  - Жаль, что только фонарик. Триш, очнись.
  Уже и умереть спокойно нельзя?
  - Ничего, маг я или не маг?
  - Триш права: ты идиот. И при других обстоятельствах я бы с тобой уже не разговаривал.
  Кажется, лежу на чем-то жестком и холодном. И воздух вокруг холодный, сырой. Тело словно онемело и ощущалось слабо, но глаза открыть всё-таки надо. Белый огонёк сверху, ниже - склонившееся ко мне лицо Макса. За спиной парня вспыхнул второй огонёк, только голубой.
  - Как ты себя чувствуешь?
  - Не знаю... - честно ответила я. - А где...
  - Кто?
  - Колья... или что там устанавливают на дне таких ловушек...
  - Их здесь нет. - Макс осторожно помог мне сесть.
  В свете огоньков видны каменные стены, пол, низкий потолок и уходящая в обе стороны пустота коридора. Нокс стоял рядом и сосредоточенно его осматривал.
  - Где мы? - рискнула спросить я. - Помимо очевидного?
  - Видимо, тут есть ещё один уровень, - отозвался элле. - Я не знал... на планах он не указан и в записях нет ни слова... или я что-то пропустил.
  Я подтянула было правую ногу, чтобы встать с пола... и вскрикнула от резкой боли.
  - Тише. Ты вывихнула лодыжку.
  Лодыжку? Хорошо хоть, шею не сломала. Правда, тогда не было бы так больно. И как теперь идти? И куда идти? Надо срочно вспомнить что-нибудь из курса самоисцеления... только все техники неизменно начинаются с предложения устроиться в удобном тихом месте, расслабиться и сконцентрироваться на поиске и открытии внутренних резервов...
  - Триш, давай помогу, - предложил Нокс, обернувшись к нам.
  - Нет! - По-моему, в визге пробились истеричные нотки. - Не трогай меня!
  - Триш, ты что?
  - Не подходи ко мне! И не прикасайся! - И он ещё спрашивает?!
  - Триш!
  - Отвали, сказала!
  - Ладно, - отступил элле. - Поговорим, когда перестанешь психовать.
  Психовать?! Да это не я психую, это он - псих!
  - Всё, Триш, успокойся. - Макс слегка сжал мои плечи, заглянул в лицо. - Потом разбираться будем.
  - Но... но... - Я потерянно уставилась на собственную пострадавшую конечность. - Я же...
  Не способная передвигаться самостоятельно... обуза.
  - Всё хорошо. - Парень ещё и по голове меня погладил как маленькую. Улыбнулся ободряюще и повернулся к Ноксу. - Ну что, предводитель, куда пойдем дальше? И желательно так, чтобы вернуться в академию?
  - Судя по всему, этот коридор идет параллельно верхнему уровню. Значит, если мы пойдем в обратную сторону, то вернемся к месту, где спустились в подземелье.
  - И тебя не смущает, что дверь осталась этажом выше?
  - Переместиться я не могу - блок на несанкционированную телепортацию наложен на защитный барьер академии, а барьер не только накрывает весь остров, но и уходит вглубь и обновляется эта защита как раз таки регулярно. В сторону, куда мы шли, ты вряд ли пойдешь, сдвинуть плиту ни мне, ни тебе не по силам. Что остается?
  Я посмотрела на потолок. Получается, часть его - та самая плита? И ладно я, я сюда упала, а парни-то как оказались вместе со мной?
  - По крайней мере, мы будем под учебным корпусом, - продолжил элле. - Сомневаюсь, что ловушка - единственный способ попасть на этот уровень, а значит, где-то должен быть другой выход.
  Макс покачал головой, определенно не удовлетворенный предложенным планом, но за неимением лучших идей вынужденный согласиться с тем, что есть, и подхватил меня на руки. От неожиданности я обняла парня за шею, а Макс без видимых усилий поднял меня с пола. Нокс двинулся первым, Макс за ним.
  Парни шли молча, я тоже не испытывала большого желания разговаривать о чем-либо с элле и в его присутствии. Единственное, что чем дальше, тем сильнее настораживало - коридор тянулся, тянулся и тянулся. Что я там сказала Феонне? Что мы отлучимся на полчасика? Думаю, полчаса уже прошли точно, даже больше и, видя, что меня до сих пор нет, подруга начнет нас искать, забьет тревогу. Хотя не представляю, как друзья сумеют нас разыскать без помощи кого-то из магистров, а привлечение преподавателей означает неизбежное наказание... Ладно, наказание я переживу, отчислить не должны, а вот перспектива загнуться в этих катакомбах не вдохновляла совершенно.
  - Макс, - решила я задать вопрос. - Тебе не... тяжело?
  - Нет, не беспокойся.
  - А... как вы тут оказались?
  - Плита не встает на место сразу, и мы успели спуститься за тобой. Нокс накинул на тебя сеть, она смягчила удар.
  Да? Удивительно. И объясняет, почему при падении на каменный пол я отделалась вывихом и несколькими ссадинами на руках и ногах.
  - Нокс, - окликнула я.
  - Не благодари, - отозвался элле.
  - И не собиралась. - Вот ещё, делать больше нечего! Сам завел в это подземелье, по его милости я провалилась непонятно куда и должна радоваться, что он в последний момент проявил каплю сознательности? - Нокс, ты сволочь.
  - Но обаятельная сволочь.
  - Говори за себя.
  Внезапно элле остановился, Макс тоже.
  - Что такое? - встревожилась я.
  Белый огонёк поднялся к самому потолку, освещая коридор перед нами, полный сидящих на полу вдоль обеих стен... скелетов. Причем сидящих в небрежной позе, с вытянутыми на проход ногами и уроненными на ребра гладкими белыми черепами, словно скелеты решили отдохнуть минуту-другую. Оков и иных признаков заточения в этом месте я не заметила, зато у каждого в руке имелся меч. Вряд ли исключительно для придания завершенности образу.
  - Как интересно, - невесть чем восхитился Нокс и повел раскрытой ладонью перед собой. - Столько веков, а магия моих предков по-прежнему сильна.
  Один из скелетов в середине ряда у правой стены поднял и повернул к нам голову. Направленные на тебя провалы пустых глазниц - жуткое зрелище. По телевизору такие картины не пугают, там-то всё ненастоящее и вообще происходит по ту сторону экрана, в каком-нибудь вымышленном мире, а когда оно тут, рядом и вполне может убить на самом деле, страшно до одури и душащего желания забиться в панике.
  Будто по команде, остальные тоже зашевелились, подтягивая ноги и поднимаясь с пола. Макс отступил назад, повернулся и осторожно поставил меня возле стены. Я прислонилась к каменной кладке и стиснула зубы, замерев на здоровой конечности и стараясь держать вывихнутую так, чтобы не было сильно больно.
  - Так обойдешься или железку кинуть? - с непостижимым для моего ума, отчаянно пытающегося не впасть в новую истерику, восторгом полюбопытствовал Нокс.
  - Не тот уровень, - с легким раздражением ответил Макс. - Кидать ничего не надо, сам разберусь.
  - Да ладно, мне для друга ничего не жалко.
  Голубая энергетическая плеть сорвалась с кончиков пальцев элле, рассекла воздух, обвила клинок у ближайшего к нам скелета, вырвала из костяной руки и практически швырнула в нашу сторону. На мгновение даже показалось, что "железка" попадет ровнехонько в меня, добавив травм и незабываемых ощущений, но Макс ухитрился перехватить меч на подлете. Я судорожно выдохнула, обезоруженный скелет озадаченно щелкнул челюстью, а парень, уже с нескрываемой злостью покосившись на Нокса, повертел меч, перебросил из руки в руку и шагнул на середину коридора. Богиня, что он собирается делать?! Харр с Ноксом, он всё равно не человек, к стихии, в отличие от людей-магов, не привязан и в его распоряжении огромный внутренний резерв чистой силы, сейчас не ограниченной блоками тренировочных площадок и контролем магистров, но Макс! Не тот уровень чаще всего означает, что этот самый уровень слишком низкий для серьезного боя, а оружием, тем более давно вышедшем из обихода в моём мире, надо уметь пользоваться!
  Посмотревший на нас первым скелет открыл рот, точно отдавая беззвучную команду, - хотя, возможно, действительно отдал, не уверена, что они способны разговаривать, - и остальные на удивление резво для кучи костей кинулись на нас.
  Я сдавленно пискнула, а через несколько секунд изумленно охнула. Нокс хлестнул плетью по первому ряду, сшибая их на манер кеглей в боулинге. Задние притормозили и догадливо отступили к стенам, упавшие сразу начали подниматься, хрустя выворачиваемыми костями и опираясь на оружие. Новый взмах и некоторые лишились голов, у кого-то черепушки разбились, у кого-то покатились по полу. Один особо сообразительный скелет, своевременно пригибаясь, по стеночке миновал пытающихся встать и подобрался к Максу. И я поняла - мой подопечный кто угодно, но только не обкуренный малёк. Потому что среди моих друзей и знакомых дома нет никого, кто умел быфехтовать. Не уверена, что в моём мире вообще настолько много людей, владеющих мечом. Я ошалело следила за быстрыми, четкими движениями парня, отражающего выпады скелета и наносящего свои удары. Да я подобное лишь в кино и видела!
  За одним "умным" скелетом последовал другой, а там и третий. Нокс, вероятно, из опасения задеть Макса, заменил плеть на более традиционные сферы. Белый огонёк погас, голубой заметно побледнел. К моим ногам подкатился череп, замер и в пустых глазницах мне почему-то почудилось злорадное выражение.
  - Триш, раз ты там всё равно стоишь и стенку подпираешь, может, хотя бы посветишь? - крикнул элле, пнув оставшийся без головы, однако продолжавший упрямо шевелиться скелет.
  Парням сейчас не до поддержания огоньков, но... Скелетов было не меньше десятка с каждой стороны, коридор не настолько широк, чтобы полноценно здесь развернуться. С одной стороны, противник не может нас окружить, по крайней мере, зайти с тыла, с другой - их в любом случае больше и добивались скелеты путем разделения на максимальное количество частей. Лишившиеся тел костяные руки-ноги продолжали дергаться, норовили схватить или зацепиться и даже пытались куда-то ползти.
  - Триш?! - повторил Нокс.
  Я вжалась в стену. Прежде всего отбрасываем все мысли о неблагополучном развитии событий и нашей возможной участи. Не впадаем в истерику. И как учил магистр Кэйлаш, задаем себе важный вопрос: что я могу сделать в данной ситуации? Могу создать огонёк и дальше наблюдать за боем, словно нежная леди из Деревянного мира. Могу сделать нечто более весомое, непосредственно на меня пока не нападают и поэтому в моём распоряжении чуть больше времени. Что именно? Судя по замечанию Нокса, скелетов удерживает магия народа элле, причем магия древняя. Чтобы в ней разобраться, даже Ноксу потребуется не один час, а мне и вовсе бесполезно туда соваться, у меня нет ни сил, ни нужных знаний. Можно, конечно, действовать и грубо, напалмом, без каких-либо гарантий. И с риском для жизни. И я никогда этого не делала, практические занятия не в счет.
  Харр побери, и страшно очень.
  Я сунула руку в карман, нащупала зажигалку. Хоть она у меня не теряется, в отличие от ключей.
  Огонёк мигнул и погас. Коридор погрузился во тьму, разрезаемую лишь вспышками энергетических сфер Нокса. В воздухе звенела скрещивающаяся сталь, глухие звуки ударов и ругань элле. Я достала зажигалку, чиркнула металлическим колесиком.
  - Триш, ты действительно дура?! Я не тот огонёк просил!
  Да уж не умная. Умная сюда бы не полезла и вообще сразу послала бы этого кладоискателя недоделанного.
  Язычок пламени трепетал перед моими глазами. Кэйлаш говорит, что людям-магам лучше всегда носить с собой маленький источник своей стихии, особенно водникам и огневикам, даже при низком уровне. Я сосредоточилась на пламени, впитывая тепло и чувствуя, как оно наполняет тело, успокаивает. Боль в лодыжке ослабла - жаль, что эффект временный, - норовящая пробиться истерика отступила. Нейтрализация чужого заклятия третьей... нет, лучше сразу второй степени. Мы это уже проходили, но магистр настоятельно рекомендовал не пользоваться общими нейтрализаторами без крайней нужды. Фактически попытка снять заклятие не вдаваясь в детали сродни полному сносу дома вместо ремонта... с высокой вероятностью, что дом на тебя и обрушится.
  Призыв стихии.
  Плетение заклинания. Неспешно, аккуратно, внимательно, дабы, не дай богиня, ничего не перепутать. Я ведь не ошиблась с формулой? И конспекта под рукой нет, чтобы проверить.
  - Три-иш, если это то, о чем я думаю, то не смей, слы...
  Звук удара оборвал фразу Нокса. Не отвлекаться, не отвлекаться!
  Наполнить заклинание силой, в прямом смысле вдохнуть в причудливую незримую вязь жизнь, яркую, огненную.
  И отпустить.
  Крошечный язычок взметнулся факелом, обдав лицо жаром. Пламя волной потекло по стенам и потолку, будто поверхность была щедро облита чем-то горючим. Огонь озарил коридор, застывших скелетов, лежащего на полу Нокса и стоящего рядом Макса с поднятым мечом. Это ведь точно формула нейтрализатора? Потому что если точно, то парней задеть не должно, на них-то заклятий нет... А если не она? Или на ком-то из моих спутников заклинание какое-нибудь болтается? И что с Ноксом? Он же не... Элле, конечно, сволочь, но смерти его я однозначно не хочу!
  Опустив меч, Макс быстро присел возле Нокса, склонился к неподвижному телу, одновременно отворачивая лицо от огня. Язычки извивались алыми змеями, ощутимо накаляя воздух. Оказавшиеся ближе к стенам скелеты попали в пламя первыми, секунду-другую стояли, охваченные огнем и медленно двигая челюстями, словно недоумевая, и рассыпались кучей почерневших костей. Те, кто был в центре коридора, просто начинали разваливаться на отдельные части. На мгновение треск пламени и звон падающего на пол оружия оглушили. По крайней мере, точно нейтрализатор, а не что-то ещё... Я вдохнула нагретый горький воздух и закашлялась. Огонёк зажигалки погас, а огонь заклинания всё тек дальше по коридору, разрывая плетение древней магии и, похоже, за компанию лишая нас воздуха. Кажется, силы уползли следом, я ухватилась свободной рукой за потеплевшую стену, но на одной ноге всё равно не устояла и в результате сползла на пол. Многовато вложила в плетение или заклинание само вытянуло часть энергии? В идеале такого быть не должно... если, разумеется, всё построено правильно и объём вкладываемой магом силы четко рассчитан...
  Пол подо мной дрогнул. Я сунула зажигалку в карман, посмотрела на Макса. Видимо, парень тоже почувствовал толчок, выпрямился, бросил сначала на меня встревоженный взгляд, потом внимательный - по сторонам. Отсвет уходящего пламени постепенно ослабевал, медленно, но неумолимо погружая коридор во тьму. Макс отложил меч, рывком перевернул Нокса на спину и довольно небрежно хлопнул по щеке. Не дожидаясь ответной реакции, встал, подошел ко мне и осторожно поднял на руки. Вернулся к элле и легонько пихнул того в бок носком кроссовки. Нокс скривился, вяло и слепо махнул рукой.
  - Какого... - Дальше последовало честное мнение элле о происходящем вообще и о том, кто его оглушил, в частности. Некоторые слова были на другом, неизвестном мне языке. Наверное, родной язык Нокса.
  Пол дрогнул снова, сильнее. Я ощутила толчок даже на руках.
  - Что это? - почему-то шепотом спросила я. - Землетрясение?
  - Ты нейтрализатор использовала? - Элле сел, огляделся и встал.
  - Железку на всякий случай прихвати, - посоветовал Макс и широким шагом, прямо по усыпавшим пол костям двинулся дальше по коридору, за огненной волной.
  Позади донеслось очередное ругательство и Нокс с мечом наперевес нас нагнал.
  - Степень какая?
  - Вторая, - призналась я.
  - Тогда поздравляю.
  - С чем?
  - А что ты сразу первую степень не забабахала? - внезапно вспылил элле. - Давай вообще к харрам всё подземелье снесем и пару академических корпусов в придачу. И, самое важное, сами себя здесь похороним вместо тех скелетов! Чтобы было из чего новую партию охраны слепить!
  И чего он орет? Думает, я не знаю, что пользоваться нейтрализатором, да ещё с высокой степенью рискованно?
  - Сделай одолжение - не трать понапрасну кислород, - спокойно предложил Макс.
  - А ты не лезь, если не смыслишь ни харра! - не внял Нокс. - Понятия не имею, какой обкуренный шаман в этой вашей позабытой всеми богами седой глуши тебя учил, но общие нейтрализаторы это тебе не будущее в дыму костров разглядывать. Чем выше степень, тем больше заклятий нейтрализатор общего направления прихватывает просто за компанию! Он уничтожает любую магию на своём пути, сметает всё, до чего сможет дотянуться, всё, на что хватит сил, а твоя ненаглядная избранница явно основательно в него вложилась! А мы, если ты по каким-то причинам ещё не сообразил, находимся в напичканном магией мес...
  Третий толчок заставил парней пошатнуться, пустил дрожь по стенам и осыпался с потолка струйками пыли, трухи и мелкими камешками. Я пригнула голову, уткнувшись лицом в мужское плечо. Не такой уж и большой радиус я задавала, чтобы потрясло половину подземелья! Да у меня в принципе нет сил для такого мощного удара, даже если всю свою энергию вложу, и сама сверху лягу!
  Костяной "ковер" остался позади, аогонь впереди нас постепенно затухал, из яркой волны превращаясь в раздельные тлеющие островки. Нокс попытался создать световой шарик, не смог и уже в который раз выругался, одарив меня злым взглядом. Понятно, теперь во всём виновата я.
  Тяжело быть не просто тряпкой, но тряпкой, не способной ответить в своё оправдание ничего вразумительного и, главное, убедительного.
  Впрочем, через несколько минут быстрого движения в напряженном молчании коридор закончился. Массивной, окованной железом чёрной дверью. Нокс вышел вперед, привычно провел раскрытой ладонью вдоль створки.
  - Опять магия предков? - уточнил Макс.
  - Была. До нейтрализатора Триш. Ты что-то добавила в формулу?
  - Нет, - настороженно отозвалась я. Только степень пришлось задавать самостоятельно, Кэйлаш показывал нейтрализатор пятой степени и то постоянно твердил о повышенном внимании при плетении. А вдруг я всё-таки что-то да перепутала?! Или, того хуже, там формулы различаются?!
  Элле налег плечом на дверь, приоткрыл наполовину, высунулся в проем.
  - Тут лестница, - сообщил Нокс. - Ведет вниз.
  Куда уж ниже-то?! Ещё немного, и мы и впрямь до ядра планеты доберемся!
  Элле переступил порог, создал огонёк - вероятно, на двери действие моего заклинания как раз закончилось, - и начал спуск. Макс аккуратно, боком, миновал проем, и мы оказались в круглом каменном колодце с убегающей в черноту спиральной лестницей. Горячий воздух уступил место прохладному сырому, вынудив поёжиться от резкого контраста. Богиня, когда же это закончится?!
  - Будем спускаться? - спросил Макс.
  - А есть выбор? - откликнулась я. - Обратно ведь тоже не пойдешь. То есть можно, конечно, только что мы там будем делать?
  - Попробовать дождаться помощи, - справедливо возразил парень. - Чем больше мы передвигаемся и глубже забираемся, тем труднее нас будет найти.
  - Ну не бросать же здесь эту сволочь, - привела слабый аргумент я и добавила неуверенно: - И... мне страшно оставаться на одном месте. Начинает казаться, что там мы и... умрем. - Медленно и мучительно.
  Вспыхнул белый огонёк.
  Макс спускался неспешно, следя, чтобы я не задела распухшей конечностью стену. Я закрыла глаза, проверила собственный резерв. Не густо. Много энергии ушло на одно-единственное заклинание, в правильности которого я даже не уверена. И если уж на то пошло, морские ведьмы вообще не должны применять столь разрушительных заклятий, у нас другой профиль и в большинстве своём не тот уровень, мы ведь не стражи.
  Несколько укачивающее движение внезапно прекратилось. Я открыла глаза. Кажется, спустились, но куда?
  Два огонька освещали небольшой круглый зал с каменным возвышением в центре. На возвышении под прозрачным колпаком лежал довольно внушительных размеров молочно-белый кристалл причудливой формы и слабо мерцал. Больше в зале ничего примечательного не обнаружилось.
  Нокс обошел каменную подставку кругом, внимательно разглядывая кристалл.
  - Это не совсем то, что я рассчитывал здесь найти, но тоже неплохо.
  - Булыжник? - предположила я.
  - Балда. - Элле приблизился к подставке, прислонил оружие к краю и снял колпак. - Камень для несведущих. - Нокс критично осмотрел кристалл, взял меч и с размаху опустил клинок на камень.
  Кристалл со звоном рассыпался на куски, а элле мечом сгреб осколки на пол и принялся острием ковырять каменную плиту. Возился он минуты три, заходя то с одной стороны, то с другой. Наконец в недрах подставки что-то глухо хрупнуло, и часть плиты приподнялась, открывая маленькое углубление. Я инстинктивно замерла, ожидая ещё какой-нибудь пакости на наши многострадальные головы. Нокс же сунул руку в углубление и... извлек оттуда небольшой потрепанный сверток.
  - Что это? - рискнула поинтересоваться я.
  - Самое ценное, что есть во всех мирах, - информация, знания. - Элле бросил меч и бережно развернул сверток. Откинул кусок коричневой кожи, являя нашим с Максом настороженно-выжидающим взорам книжицу в чёрной обложке без названия и вообще каких-либо символов.
  Нокс с непривычным - для меня, по крайней мере, - благоговейным трепетом провел кончиками пальцев по обложке, глядя на находку с восторгом и немного хищным азартом.
  - Что-то вроде книги теней твоих предков? - предположила я. - Или дневник какого-нибудь выдающегося мага тех времен?
  - Почти. - Элле открыл книжицу и вдруг нахмурился. - Харр побери! - Закрыл и торопливо, резким движением запихнул находку под рубашку.
  Что, опять кто-то нападает? Или очередная ловушка? Или...
  Вспыхнул огонь, темно-красного, практически бурого оттенка. Я сдавленно пискнула и прижалась к Максу. То ли радоваться, что внеплановое приключение закончилось и ночь можно провести в нормальной постели, а не на холодном каменном полу, как я уже начала опасаться, то ли волноваться, поскольку магистр Кэйлаш бывает суров, а реакцию госпожи Хивен даже представить страшно.
  Огонь схлынул, оставив перед возвышением хмурого Кэйлаша. И не только его - магистр аккуратно обнимал за талию Феонну.
  
  
  
  Глава 5
  
  Время тянулось медленно. Раздражающе, одуряюще медленно. Сидящий рядом Анил шелестел страницами, что-то бубнил, вызывая стойкое желание дать ему подзатыльник.
  - Известный факт, что в верхней части купола есть точки, где защита слабее. Я вычислил примерное местоположение нескольких, надо только проверить, чтобы убедиться наверняка, и сделать там своеобразную лазейку. Потом мы её просто закроем, чтоб больше ни у кого соблазна не возникало... а можно и оставить. Срубить на этом что-нибудь полезное...
  - По-моему, полчаса уже прошло.
  - Какие полчаса?
  Никакого терпения с такими друзьями не напасешься. Феонна встала и стремительно вышла из читательского зала в основной, из-за стеллажа посмотрела на часы, висящие на стене над стойкой библиотекаря. Хотя ну всё к харрам, полчаса, не полчаса, а не следовало отпускать Триш с этими придурками даже на пять минут.
  - Феонна, привет.
  Русалка обернулась. А вот и припозднившийся благородный рыцарь с почти неизменной стопкой книг в руках.
  - Привет, Тим, - кивнула Феонна.
  - Вы занимаетесь?
  - Отчасти.
  И что Триш в нем нашла? Худой, смазливый и пресный как вода в озере. Возможно, по человеческим меркам в этом парне и есть что-то интересное, но, будь Тим русалом, Феонна не выбрала бы его, даже останься он последним представителем противоположного пола во всём океане.
  - Триша с вами?
  - Нет. Она отошла на... пару минут, но что-тозадерживается. Пойду её поищу. Мы скоро вернемся, - заверила русалка и направилась к выходу из библиотеки.
  Открыла дверь, перешагнула порог и едва успела притормозить, заметив собирающегося войти человека.
  - Осторожнее, адептка.
  Дно океана, только Кэйлаша здесь и не хватало!
  - Простите, магистр. - Голос виноватый, глаза скромно потупить, дабы не привлекать лишнего внимания преподавателя. И прикусить язычок, удерживая готовое сорваться колкое замечание.
  Она выходит, она девушка, в конце концов, мог бы и пропустить. Чай, не на своей исторической родине, где не принято даже такой малости по отношению к женщинам.
  Мужчина не посторонился, вынудив Феонну замереть практически на самом пороге, между проемом и собой. Придержал дверь, окинул поверх её головы открывающуюся часть зала быстрым цепким взглядом.
  - Когда вы последний раз видели адепта Ярелла?
  - Нокса? - Наряженная интонация магистра насторожила. Русалка подняла на него глаза. - Недавно... с полчаса назад, наверное.
  - Где?
  - Здесь, в библиотеке.
  - Вы с ним разговаривали?
  - Перекинулись парой фраз. После его вчерашних фокусов на танцах я как-то не в настроении с ним разговаривать.
  - А где адептка Райан? - Кэйлаш пристально посмотрел на Феонну. - Или вы здесь не вместе?
  - Вместе. - Взгляд русалка не отвела. - Но Триш отошла.
  - Одна?
  К чему он клонит?
  - Не юлите, адептка, - негромко произнес магистр. - Если ваша подруга ушла с Ноксом, то вполне вероятно, сейчас подвергается серьезному риску.
  - Да? - Тревога за подругу всколыхнулась вместе с желанием всё-таки прибить обнаглевшего элле. Однако выдавать эмоции Кэйлашу не стала, сохраняя невозмутимое выражение лица. И, возможно, несколько вызывающее. - И что же это за риск?
  Вместо ответа магистр отпустил дверь, шагнул в сторону, позволяя выйти в коридор.
  - С начала этого учебного года адепт Ярелл упорно собирает любые сведения о старых катакомбах под академией.
  Полумифические подземелья? В отличие от людей и представителей многих других рас морской народ знал о существовании подземных уровней под минусовыми этажами академического комплекса, в давние времена вырытых некогда жившими на этом остове элле. Ну есть где-то внизу подземелье и есть, что с того-то? Или Нокс решил ознакомиться с архитектурными достижениями предков?
  - У Нокса пунктик на информацию, - отозвалась Феонна.
  - Который он, к сожалению, не направляет в мирное русло. Я подозреваю, что Нокс начал сам спускаться в катакомбы. Вход туда находится на минусовом этаже в служебной части, однако дверь заперта и защитные печати целы.
  - Так вы следите за Ноксом? Поэтому столь удачно застука... застали его с той ведьмой-первокурсницей?
  - Приходится, - сухо подтвердил Кэйлаш. - И уверяю вас, я отнюдь не в восторге от необходимости следить за похождениями адептов.
  - Закройте вход в подземелье понадежнее и дело с концом. И при чем здесь Триш?
  - Любые дополнительные средства защиты и охраны должны быть одобрены и согласованы с ректором и накладываются службой безопасности академии. Что до адептки Райан, то я не исключаю, что адепт мог повести вашу подругу в катакомбы.
  - Зачем? - Если действительно повел, то Нокс покойник. Утопленник, вернее.
  - Согласно непроверенным источникам, представители народа элле, прежде чем вернуться в мир Воздуха, спрятали в катакомбах некий ценный артефакт.
  - Что за артефакт?
  - Неизвестно, - пожал плечами мужчина. - Более того, неизвестно, был ли там какой-либо артефакт на самом деле и для чего им было вообще здесь оставлять нечто настолько ценное. Однако в старых записях есть упоминание о необходимости крови неинициированнойведьмы-человека для открывающего ритуала.
  Утопить, откачать и снова утопить. Благо элле достаточно живучи и быстро эта сволочь не сдохнет...
  - По вашему лицу, адептка Феонна, догадываюсь, что Тристен ушла с Ноксом, - проницательно заметил магистр.
  Русалка медленно кивнула.
  - Если полчаса назад... - Кэйлаш нахмурился, повернулся и широким шагом двинулся по коридору прочь от библиотеки.
  Во имя богини моря, зачем Триш пошла с Ноксом?! И малёк за каким-то харром с ними потащился...
  Феонна бегом нагнала удаляющегося мужчину.
  - Магистр, вы же их найдете?
  - Найду, не беспокойтесь, адептка.
  - А... могу я пойти с вами?
  - Нет.
  - Я могу помочь.
  - Чем, интересно?
  - Мы с Триш лучшие подруги, со мной вам будет легче найти её и Нокса за компанию.
  - Адептка Феонна, я уже давно умею перемещаться без маячков.
  - Магистр, если в катакомбах осталась какая-то магия, то она ещё вполне способна искажать поисковые импульсы. А русалки умеют находить кого-либо даже на больших расстояниях, и чужая магия нам не помеха.
  Кэйлаш остановился перед дверью с табличкой "Служебное помещение. Вход по допуску", достал из кармана кристалл-ключ, приложил к выемке на створке. Кристалл засветился, мужчина толкнул открывшуюся дверь.
  - Пожалуйста, - тихо добавила Феонна. Умолять не очень хотелось, но если потребуется...
  Магистр помедлил, задумчиво глядя на русалку. Затем отступил, приглашающе махнул рукой.
  - Спасибо, - выпалила Феонна и спешно проскользнула в проем.
  Служебный коридор оказался тесным и коротким, с унылыми белыми стенами. В его конце находилась комнатка без окон, с лампой, маленькими столом и стулом. Кэйлаш включил свет, задвинул стул и, выйдя на середину комнаты, протянул русалке руку.
  - Что? - не поняла Феонна.
  - Вы никогда не перемещались с телепортом, адептка? - В зеленых глазах вдруг появились смешинки.
  - Перемещалась, разумеется.
  - Тогда в чем дело?
  Не перемещалась, только обычными порталами. И соврала машинально. Ну не признаваться же теперь в маленькой лжи?
  Шагнула к магистру, позволила взять себя за руку и притянуть к мужскому телу. Обязательно так близко?
  - Готовы разыскать подругу?
  - Да. - Феонна закрыла глаза, сосредоточилась на мысленном образе Триш. Не самая добрая треть адепток убила бы за то, чтобы оказаться сейчас на этом месте практически в объятиях Кэйлаша, а её прикосновения дева лишь раздражают, словно огненная сущность магистра пытается испарить её. Странно, с Анилом таких ощущений не возникает, хотя они не раз танцевали и за руки друг друга держали.
  - Тогда вперед.
  Пространство тоже можно представить водой, бескрайними океанскими глубинами, далеко разносящими любые звуки. И посланный поисковый импульс скользит в незримой толще, ощупывая пространство вокруг. Внезапно охватывает жар, замыкает в обжигающее кольцо, вытягивает воздух из легких. На талии сжимается сильная рука, пресекая инстинктивную попытку вырваться. Ничего себе телепортация! А импульс приносит ответ. Триш?
  Непонятное ощущение толчка, будто внезапно натыкаешься на стену. Жар усиливается, дышать нечем, свободная рука цепляется за что-то...
  Воздух ворвался в легкие неожиданно, наполнил, а в следующее мгновение резкий удар в спину заставил зашипеть от боли. Сверху придавило тяжелое тело. Дно океана!
  - Дно океана! - повторила вслух и открыла глаза. Темно, но кто ещё может быть сверху, кроме магистра? И нет бы наоборот упасть! - Днище просто!
  - На мой взгляд, вы многовато ругаетесь, адептка, - отметил Кэйлаш. Вспыхнул огонёк. Мужчинабыстро поднялся и подал руку.Феонна ухватилась, однако, едва магистр рывком поставил её на ноги, отпустила.
  - Добрые и милые до слащавости русалочки бывают только в сказках и мультиках Железного мира, - сугубо из желания оставить последнее слово за собой парировала Феонна и огляделась. - Где мы?
  Огонёк озарял каменные стены, пол и низкий потолок, образовывавшие неширокий пустой коридор. Где-то вдали глухо, размеренно капала вода.
  - Судя по всему, в одном из коридоров катакомб. - Кэйлаш осветил тьму в одной стороне коридора, повернулся и осмотрел другую.
  - И много их здесь?
  - Если верить старым планам, то около дюжины и всегда остается вероятность, что некоторые могли и не указать.
  - Разве мы не должны были переместиться к Триш?
  - Что-то прервало телепортацию. И ваши поиски тоже успехом не увенчались, как я полагаю?
  - Я нащупала что-то... кого-то, когда я... мы... упали. - Невесть откуда вылезшее чувство неловкости раздражало. Ну свалился на неё магистр и что?
  - Не Тристен? - уточнил Кэйлаш.
  - Не знаю, - честно ответила русалка.
  - Вы уверяли, что чужая магия вам не помеха.
  Ошиблась. Или, что скорее всего, умение искать на больших расстояниях и сквозь любые преграды приходит с возрастом и опытом.
  - Надо попробовать ещё раз. Теперь я точно найду Триш, уверена.
  - И вас не интересует, почему прервалась телепортация?
  А надо?
  - Поблизости находится мощный источник энергии, видимо, он и блокирует перемещение. Чувствуете его?
  Они же не на практике! Тем не менее Феонна опустила ресницы, прислушалась к невидимой изнанке мира. Тянет... словно сквозит где-то и довольно ощутимо. И неприятно тянет, до зуда под кожей.
  - Темный источник, - добавила русалка.
  - Верно, адептка. Поэтому, прежде чем снова перемещаться, желательно от него отойти. Придется немного прогуляться пешком.
  Хорошо, прогуляются. Феонна выжидающе посмотрела на магистра. Пусть идет первым, в данной ситуации она с удовольствием пропустит Кэйлаша вперед.
  Несколько минут шли молча. Русалка держалась строго за магистром и в отсутствие других объектов, на которые можно было бы рассеянно смотреть, коротая время в пути, взгляд сам переползал с унылых стен на идущего впереди мужчину. Да, сзади вид очень даже ничего. Широкие плечи, обтянутая чёрной рубашкой крепкая спина, мускулистые руки, подчеркнутые короткими рукавами. И ниже... тоже внимание привлекает. Даже ладони зачесались проверить всё... на ощупь. Харровы инстинкты! Пришлось скрестить руки на груди, дабы, не дай богиня, не возникло соблазна последовать какому-нибудь не до конца осознанному желанию.
  - И что вы там делаете, адептка? - не оборачиваясь, неожиданно полюбопытствовал Кэйлаш.
  Действительно днище. Хуже и не придумаешь.
  - Ничего. - На всякий случай Феонна покосилась на собственные руки, но те вроде пока никуда не тянулись.
  - Я чувствую, как вы меня разглядываете.
  Чувствительный какой!
  - И что? - Демонстрировать магистру смущение, краснеть и заикаться она не собирается. - Больше здесь смотреть всё равно не на что. И мне казалось, вы давно уже должны были привыкнуть к повышенному вниманию противоположного пола.
  - Но не когда находишься в ограниченном пространстве с молодой русалкой.
  - Боитесь, что я на вас наброшусь? - Глубокоуважаемый магистр опасается какой-то сопливой адептки? Феонна подавила смешок, уже иронично глядя в спину мужчине.
  - Не хочу вас поранить в случае вашего рецидива. По статистике Департамента, на десять русалок приходится только пять особей мужского пола. Даже с учетом достаточно свободных нравов вашей расы, ежемесячно в период нереста половина русалок остается без пары и вынуждена искать партнера на земле. Здесь и берут истоки истории и легенды о прекрасных морских и речных девах, в полнолуние заманивающих мужчин в свои сети с помощью чарующего пения.
  - Я отвратительно пою. И если бы мы все пели так, как приписывает нам человеческая молва, то факультет сирен был бы забит под завязку одними русалками.
  - С возрастом русалки учатся себя контролировать, однако юные особи известны своей несдержанностью.
  Эта причина была не главной, по которой она решила поступить в академию, но одной из основных. Ежемесячно сходить с ума, забывать себя, ведомая одним-единственным инстинктом, едва вступаешь в пору созревания и пока не выработается долгожданный контроль, - нет уж. И этот же идиотский инстинкт призывает выбирать лучшего самца из имеющихся, но где такового искать, если лучшие, как правило, предпочитают более взрослых, опытных и уравновешенных, а не истеричных малолеток? Поэтому нет, нет и ещё раз нет. В академии проще следить за собой, и учащиеся русалки принимали зелье, успокаивающее и гасящее природный зов.
  - Зато для мужчин вашей расы это, наверное, жуткий кошмар - женщина, кидающаяся на мужика с целью изнасиловать бедолагу. - Феонна поравнялась с Кэйлашом - от соблазна подальше, - бросила косой взгляд на обрамленное темно-каштановыми волосами загорелое лицо. - По вашим правилам женщина должна рожать детей, не поднимать глаз от пола и не покидать женской половины дома, так ведь?
  - Вы несколько утрируете, адептка, - сухо заметил магистр.
  - Возможно. Никогда не вникала в тонкости традиций огненных девов, но суть, насколько мне известно, примерно такая. И если молодое поколение уже принимает просачивающиеся к вам свежие веянья, то старшее категорически против перемен. - Внезапно захотелось ввернуть что-нибудь этакое, поддеть. - И не тяжело вам, магистр, ежедневно созерцать кучу женщин и девушек в коротеньких юбочках? Тем более когда часть этих... особей крутят зад... хвостами перед вашим носом?
  На гордом - харр побери, хоть монеты чекань, - профиле не дрогнул ни один мускул, но летящий над плечом создателя огонёк мигнул и засиял ярче.
  - По-моему, вы забываете, с кем и о чем разговариваете, адептка. - В ровном тоне прозвучало предупреждение.
  - Ну что вы, магистр! - Дно океана, что за ерунду она вообще несет? - Я же русалка свободных нравов, о чем ещё я могу поговорить с привлекательным мужчиной, кроме как о сексе?
  - Адептка...
  Пол дрогнул. Несильно, но сам факт насторожил. Кэйлаш замер, Феонна тоже. Попыталась определить источник и местонахождение.
  - Довольно мощное и где-то... ниже? - высказала предположение.
  - Верно, - медленно кивнул мужчина. - Заклинание, причем сплетенное грубо, неумело и явно впопыхах.
  - Нокс?
  - Нет. Стихийная магия.
  Триш?!
  Ещё толчок, уже ощутимее.
  - Мы отошли на достаточное расстояние от темного источника, чтобы переместиться? - нетерпеливо спросила русалка. Что бы ни происходило, ничего хорошего из этого определенно не выйдет, а подруга где-то там, в компании Нокса и, возможно, малька и нет уверенности в благонадежности ни того, ни другого.
  Ответил Кэйлаш не сразу. Даже возникло желание потормошить неподвижно застывшего магистра, смотревшего куда-то в пустоту перед собой.
  - Он что-то скрывает, - наконец произнес мужчина.
  - Кто?
  - Не кто, а что. Источник. Используется для защиты и давно.
  Да какая разница, для чего там этот дурацкий источник используется! Сначала надо разыскать Триш, а уж потом пусть магистр хоть переезжает жить в это подземелье.
  - Возможно, здесь действительно спрятано нечто, представляющее определенную ценность, - задумчиво добавил Кэйлаш.
  А если попробовать утопить дева, он утопится или огненные, как то самое, не тонут?
  Феонна глубоко вдохнула-выдохнула. Спокойствие и только спокойствие. Всё-таки не с ровесником разговаривает и не с другим адептом.
  - Магистр, мне кажется, следует уделить внимание первостепенной задаче и уже после думать о... ценностях.
  Мужчина хмыкнул и протянул русалке руку.
  От нового толчка задрожали пол и стены. Феонна пошатнулась, чувствуя, как теряет равновесие, однако Кэйлаш обнял её за плечи, удерживая в вертикальном положении. С потолка посыпались пыль и какая-то труха, левая стена хрупнула и по каменной кладке зазмеилась трещина.
  - По-моему, самое время переместиться! - Пока тут всё вообще не обвалилось, похоронив незадачливых путников.
  - Сейчас как раз желательно обождать, - возразил магистр.
  - А если...
  - Не паникуйте, адептка, сейчас всё закончится. Вероятно, источник и старые заклятия реагируют на стихийную магию.
  Какая ещё паника? Всего лишь вполне обоснованные опасения, за собственную сохранность в том числе!
  Постепенно дрожь стихла, оставив медленно оседающую пыль.
  - Теперь можно, - милостиво разрешил Кэйлаш, опуская одну руку на талию русалки.
  Вокруг полыхнуло пламя, и Феонна еле успела зажмуриться. Нет, такой способ телепортации русалкам противопоказан категорически. Ощущение жаркого кольца вызывало почти животную панику, хотелось начать метаться в попытке вырваться из огненной ловушки и только разум да мужская рука на талии удерживали от позорного подчинения инстинктам.
  Наконец огонь исчез... но ожидаемая опорами под ногами не появилась. Снова падение, на сей раз стремительнее, неумолимее, похожее на резкое погружение на глубину. Рука на талии сжалась, привлекая вплотную к телу магистра, и падение прекратилось. А опоры - хоть какой-нибудь - по-прежнему нет.
   Феонна осторожно открыла глаза. Темно, естественно, но, по крайней мере, Кэйлаш не лежит на ней, что уже неплохо.
  - Ваша очередь создавать огонёк, - заметил мужчина.
  А магистр что, не может?
  Маленькая светящаяся бирюзовая сфера разорвала тьму, выхватила кольцо каменных стен вокруг и оказавшееся в раздражающей близости лицо Кэйлаша. И рука не торопилась даже ослаблять стальную хватку.
  - Может, вы меня отпустите, магистр?
  - Не думаю, что это хорошая идея, адептка.
  - Почему?
  - Сами посмотрите.
  Кольцо стен уходило вверх, теряясь во мраке, и вниз, исчезая в темном зеркале воды. Кэйлаш висел в воздухе метрах в десяти над неподвижной гладью, одной рукой удерживая русалку.
  - Богиня! - Чутко ожидающая своего выхода паника таки рванула на свободу, сбивая дыхание и ускоряя сердечный ритм, и Феонна вцепилась в единственную опору всеми конечностями, уткнулась лицом в мужское плечо.
  - Осторожнее! - чуть поморщился мужчина. - И откуда такая странная реакция на воду у русалки?
  - Дело... не в воде. - Надо успокоиться. Затолкать старый страх поглубже и больше не смотреть вниз. Не смотреть. И не думать, что или кто может скрываться под кажущейся безмятежной толщей воды.
  Вторая рука коснулась спины, легко, почти невесомо. Погладила бережно.
  - Всё хорошо, аде... Феонна. - Ласковый негромкий голос звучал у самого уха. - Я крепко вас держу и не отпущу, не бойтесь. - Короткая пауза и задумчивое: - Видимо, стоило ещё немного отойти от источника. Феонна, попробуйте снова поискать Тристен. Вы меня слышите?
  Никак не получается избавиться от мерзкого предчувствия чего-то ужасного, грозящего вот-вот обрушиться на неё девятым валом.
  - Феонна, успокойтесь, соберитесь и сосредоточьтесь на вашей подруге. Возможно, ей сейчас нужна ваша помощь. Феонна?
  - Я... - Магистр прав. Надо собраться. Не думать о страшном, тем более гипотетическом. И особенно о факте, что она висит на преподавателе, обхватив его руками и ногами и прижавшись теснее, чем прижимается иная любовница в порыве страсти. Дно океана! - Я...
  - Я держу вас, не бойтесь, - повторил Кэйлаш.
  Конечности будто свело судорогой, но мысль, что придется переместиться куда-то и предстать перед кем-то в виде вцепившейся в магистра мартышки, как ни странно, помогла разжать ноги. С обхватившими шею мужчины руками оказалось несколько труднее, однако попытки с третьей удалось вытянуть их вдоль собственного тела. И чтобы не видеть лица магистра, Феонна сразу закрыла глаза, отправила сквозь пространство поисковый импульс. А вокруг вновь заклубился огонь.
  
  - - -
  
  Утро я встречала в медчасти. Не самое интересное место пробуждения, но после содержательной прогулки по подземелью даже кровать в общей палате казалась номером люкс. Меня осмотрели, залечили лодыжку, ссадины и синяки, провели диагностику и напоили восстанавливающим зельем и за компанию успокоительным со снотворным эффектом. В результате вырубилась я практически сразу и проспала до самого утра. По пробуждению наша целительница госпожа Ванда ещё раз провела диагностику и с лукавой улыбкой сообщила, что всё в полном порядке и что я могу и дальше покорять парней стройными ножками. Я смутилась, поблагодарила целительницу и поскорее покинула медчасть.
  За её пределами ожидали Феонна, Анил и... Тим. Правда, в присутствии парней, особенно Тима, я не решилась поведать о прогулке в деталях и только когда мы с подругой остались вдвоём и добрались до нашей комнаты, рассказала всё и подробно. В свою очередь русалка поделилась историей поисково-розыскного мероприятия в компании магистра Кэйлаша, а после мы задумались. Во-первых, теперь очевидно, что Ноксу нельзя ни доверять, ни подпускать к себе настолько близко. Разумеется, Кэйлаш понял, что в потайном отделении подставки что-то лежало, но Нокс ожидаемо не признался в присвоении загадочной книжицы, заявив, что тут всё так и было, когда мы пришли, а я и Макс промолчали. По-моему, магистр не поверил - и я на его месте тоже не поверила бы, - однако обыскивать элле не стал.
  Во-вторых, странности в отношении Макса начали копиться в геометрической прогрессии и факт, что новичок не тот, за кого себя выдает, был явно только вершиной этого айсберга. Более того, я уже не уверена, что он из моего мира. Тогда откуда? Из Деревянного? А какой, в таком случае, смысл выдавать себя за представителя Железного? И не является ли новое лицо парня очередной маской, надетой с неизвестными мне целями? И кто знает, может, его и зовут-то не Макс...
  И, в-третьих, что тоже весьма немаловажно, будет нам что-то за прогулку по подземелью и если да, то что именно?
  Впрочем, от посещения занятий меня всё равно никто не освобождал. Завтраком мы решили доблестно пренебречь и из общежития направились сразу к учебному корпусу. Однако слишком далеко уйти не успели - на развилке столбом торчал Макс. Заметив парня издалека, я вновь поразилась тому, насколько нелепо он выглядел в этой дурацкой форме не по размеру. Взлохмаченные темно-каштановые волосы периодически падали на глаза и Макс нетерпеливым жестом проводил по непослушным прядям, пытаясь убрать их назад. В медчасть я перемещалась уже на руках магистра, и мне показалось, что парень передал меня Кэйлашу с некоторой неохотой и долей непонятной настороженности.
  - Похоже, наш малёк поразил твоё воображение, - негромко заметила Феонна. - Ты прямо глаз с него не сводишь.
  - Он защищал меня, помогал и предлагал вообще никуда не ходить, - справедливости ради напомнила я. - Я должна его хотя бы поблагодарить.
  - Поблагодари, кто тебе мешает. Но таращиться так на него не надо. Мы не знаем, что это за рыбка, откуда она приплыла и почему привязалась именно к тебе. Я не уверена, что вся эта авантюра не была затеяна с одной-единственной целью - завоевать твоё доверие.
  - Нокс не пошел бы на такое сомнительное предприятие исключительно ради завоевания каким-то новичком моего доверия.
  - Не пошел бы, - согласилась подруга. - Однако малёк вполне мог воспользоваться подвернувшейся удачной возможностью. Тем более на контрасте "злодейская сволочь-благородный рыцарь" рыцари, как правило, смотрятся куда выигрышнее, чем сами по себе.
  С такой точки зрения я наше внеплановое приключение ещё не изучала.
  Макс заметил приближающихся нас, церемонно кивнул русалке и улыбнулся мне.
  - Привет.
  - Привет! - расплылась в ответной ехидной улыбке Феонна. - Мы уже опаздываем на первую пару, так что давайте поторопимся и все важные темы обсудим по дороге. Что там слышно у нашего кладоискателя небитого?
  - С утра вызвали к ректору, - откликнулся парень, пропуская русалку вперед. - Когда я уходил, Нокс ещё не вернулся.
  - А о катакомбах что-нибудь известно?
  - Туда отправился Кэйлаш с несколькими магистрами, с какими конкретно целями - не знаю. Я удовлетворил твоё любопытство?
  - Не совсем, но большего я и не ждала. - Подруга двинулась по аллее, мы с Максом пошли следом, в относительном уединении.
  Понимаю, что Феонна предоставила мне возможность поблагодарить парня и после перейти на деловое общение сугубо по необходимости, однако сейчас, бредя рядом с Максом по мощеной вишневой плиткой дорожке, я никак не могла подобрать нужных слов. И неловко, очень. Кажется, пока парень изображал обкуренного придурка, разговаривать с ним было проще. Тогда он казался простым и относительно понятным, теперь же...
  - Нам всё-таки надо позаниматься, - внезапно сообщил Макс.
  Что-что нам надо сделать? А я уже и позабыла...
  - Лабораторная практика по зельеварению завтра.
  Дно океана! И я на этом дне... сижу и пузыри пускаю.
  - Забыла? - догадливо уточнил парень.
  - Ну-у... есть немного, - смущенно призналась я. - Мне и самой не повредило бы... позаниматься, я имею в виду. А знаешь, у меня есть кристалл допуска в лабораторию и если предупредить магистра Лалит, то можно позаниматься там. Она нам разрешает, когда в лаборатории ничего не проводится и при условии, что мы не будет ставить опасных экспериментов и варить запрещенные зелья.
  - Сегодня?
  - Да-да, конечно. Сразу после последней пары, хорошо?
  - Хорошо. Тогда увидимся на паре, Триш. - Макс ускорил шаг, обогнал Феонну и стремительно удалился в сторону учебного корпуса.
  Русалка остановилась, подождала, пока я с ней поравняюсь.
  - Я думала, хуже, чем с Тимом, у тебя быть не может, - протянула подруга. - Но, оказывается, всегда может быть ещё хуже, чем есть.
  Я промолчала. Пожалуй, лучше не признаваться, что попросту не знаю, как разговаривать с новым Максом.
  
  - - -
  
  Занятия прошли тихо. Ни меня, ни Макса к ректору так и не вызвали, о существовании подземелий руководство академии по-прежнему не распространялось и о нашей по ним прогулке тоже было мало кому известно, а нам Кэйлаш сразу строго-настроговелел молчать. По мне, так оно и к лучшему - не уверена, что смогла бы вытерпеть бесконечные расспросы адептов и по сто раз пересказывать всё случившееся. Даже Анил знал о подземельях весьма в общих чертах и то лишь потому, что присутствовал при нашем уходе. Приятель в свою очередь поведал, что я и Макс, судя по всему, отделались легким испугом, зато Нокс после экзекуции у госпожи Хивен явился мрачнее тучи, никому ничего не сказал, а любопытствующих посылал по дальнему и заковыристому маршруту. Таким элле лицезрели до конца пар, после которых Нокс благополучно скрылся с глаз. Я искренне надеялась, что он не забрался снова в нашу комнату, тем более мы с Феонной и Ксанти решили установить на окне защиту. Конечно, при наличии желания и времени любую защиту можно пробить, однако даже если Ноксу вздумается возиться с взломом, одна из нас как раз успеет вызвать кого-то из старших.
  Поговорив с магистром Лалит и убедившись, что мы можем спокойно занять лабораторию, я выбрала конспекты последних лекций и парочку книг на нужную тему, решив пока не мешать в кучу материал за разные курсы, и направилась в собственно лабораторию. Я вовсе не намеревалась сидеть весь вечер наедине с подопечным, Феонна и Ксанти обещали составить мне компанию и за компанию подготовиться самим. Просить о чем-либо Тима я не рискнула. Во-первых, как я поняла, Феонна наболтала ему какой-то ерунды, дабы объяснить, почему я оказалась в медчасти, не упоминая подземелий. Во-вторых, мне не хотелось сводить обоих парней в одном помещении. И, в-третьих, всё равно на факультете стражей любовные зелья не проходили.
  Макс пунктуально дожидался возле запертой лаборатории. Забрал у меня книги и сумку с тетрадями, пока я шарила по карманам в поисках кристалла допуска. Не потеряла, слава богине. Достала, приложила к выемке на двери. Парень свободной рукой открыл створку, придержал. Я вошла, включила свет, Макс сгрузил моё хозяйство на стол нашей тройки. И всё в абсолютном молчании, разбавляемом лишь вежливыми улыбками. Да мы и за весь день не обменялись ни словом, хотя парень по-прежнему вел себя до неприличия галантно: открывал передо мной с Феонной двери, носил мою сумку, даже стул в столовой во время обеда выдвинул под удивленными и немного завистливыми взглядами адепток.
  Вытряхнув из сумки конспекты, я тщательно разложила тетради на столе. Русалки, в отличие от моего подопечного, пунктуальностью не страдали.
  Ладно. Нельзя же вечно играть в молчанку.
  - Две прошлые лекции были посвящены снятию и ликвидации негативных воздействий любовных зелий, - начала я, стараясь воспроизвести спокойную, напевную интонацию Лалит. Насколько удавалось, вопрос другой. - Практика будет по ним. Широко известно, что подчас снять тот же приворот сложнее, чем его наложить. Привороты бывают трёх видов: ментальный - воздействие заклятием или природным очарованием, физический - через зелье, и опосредованный - это воздействие через некий предмет, например, артефакт или специально заговоренную для этих целей вещь. Мы сейчас проходим физические привороты. И не только их, конечно.
  Я покосилась на неплотно прикрытую дверь за спиной Макса. И где две части нашего ведьминского трио?
  - Я не знаю, насколько хорошо ты разбираешься в любовных зельях...
  - Если честно, в любовных зельях я вообще не разбираюсь.
  Вообще? То есть совсем никак?!
  - А... твой дар? - неуверенно спросила я. - Он же у тебя есть, да?
  - Есть.
  - И... что он собой представляет?
  - Предвидение. В не самом удачном воплощении.
  Всё-таки не травка.
  Из коридора донеслись торопливые шаги, приближающиеся к лаборатории. Наконец-то! Парень перехватил мой взгляд, преисполненный надежд и обращенный на створку, и нахмурился.
  - Мы ещё кого-то ждем?
  - Да, - с энтузиазмом закивала я. - С нами ещё Фео и Ксанти позанимаются, им тоже надо готовиться...
  Дверь приоткрылась, но не слишком широко и на пороге никто не появился. Макс внезапно развернулся к створке, а я услышала... короткий звон разбившегося стеклянного предмета. Завертела головой в попытке понять, что и где упало, однако откуда-то из-под стола в соседнем ряду поднялось серебристое, быстро расползающееся во все стороны облако. Нос защекотал сладковатый запах розы вперемешку с пикантными нотками клубники.
  Не может быть... Этого просто не может быть!
  Я торопливо зажала нос ладонью. Поздно, харр побери! Один-два вдоха, и всё, дальше уже ничего не захочется... вернее, захочется, но исключительно одного!
  Макс медленно, словно во сне, обернулся ко мне, посмотрел растерянно.
  - Что это за дрянь? - Судя по отчаянным попыткам сфокусировать взгляд, вдохов парень сделал явно больше двух.
  Моя рука оставила нос в покое, пощупала воздух вокруг в поисках опоры. Лаборатория двоилась, запах проникал внутрь, окутывал сознание вязким туманом, поглощавшим все мысли, наполнял тело слабостью.
  - Зелье, - прошептала я.
  - Какое... ещё зелье?
  - Приворотное... - Мир покачнулся. Или это меня шатает? - Только не любовное, а... страсти...
  Мир поплыл куда-то в неизвестность, но сильные, надежные руки удержали меня в вертикальном положении. Зря, конечно... Ощущение мужских рук породило волну сладкой, сметающей остатки протестующих мыслей истомы.
  - Я думал... на морских ведьм такие вещи... не действуют... - Макс оказался близко... слишком близко и опасно для нашего неадекватного состояния, однако я, подняв на парня глаза, увидела лишь его губы, такие манящие, желанные...
  Убейте меня кто-нибудь...
  - Не действуют... - Ни харра не могу с собой поделать. Тело точно чужое и последнего придушенного зельем писка разума уже не слушало. - После инициации...
  Не знаю, кто сделал этот условный первый шаг - Макс, притянувший меня к себе вплотную, или я, обвившая руками его шею. Парень впился в мои губы жестким, голодным поцелуем, на секунду сильно, до боли, стиснул талию, затем его руки переместились ниже и, подхватив под попу, Макс меня понес... куда-то. Всё равно. Вокруг закружился сумасшедший вихрь дикой голой страсти, где не существовало ни страха, ни сомнений, ни стыда, лишь человек рядом, желаемый до дрожи, до остервенения. Хотелось только жадно отвечать на поцелуи, прикасаться, ощущая крепкие литые мышцы под тканью рубашки, и чтобы прикасались ко мне, унимая огонь под кожей и сразу рождая новый очаг возгорания... Парень прижал меня к стене возле окна, и я обхватила его бедра ногами. Одежда раздражала страшно, что собственная, что чужая. Я попыталась на ощупь расстегнуть рубашку Макса, но пальцы слушались плохо, дурацкие пуговицы не поддавались с первого захода, а терпение быстро испарилось под натиском желания почувствовать всё и сразу. И я рубашку просто дернула. Вырванные с мясом пуговицы покатились по полу, а мои ладони наконец с вожделением скользнули под ткань. А тут, похоже, есть, на что посмотреть... и что потрогать... преступление прятать такое тело под мешковатой одеждой...
  Губы опустились на мою шею, обжигая жалящими поцелуями. Я откинула голову назад, уткнувшись макушкой в стену и ловя ртом воздух. Дышать, казалось, нечем, сердце сошло с ума, отчаянно стуча о ребра, мышцы ломило, как во время болезни, и чего-то не хватало. Хочу больше, полнее, сильнее... И обхватившая одну мою грудь мужская ладонь успокоения не принесла. А пальцы, не задерживаясь, поднялись к воротнику платья, но тратить время на хотя бы попытку расстегнуть ряд пуговиц Макс не стал. Новый рывок, посыпавшиеся градинами пуговицы, сдернутая с моего плеча вместе с бретелькой бюстгальтера форма и коснувшиеся обнажившегося участка кожи губы. Так уже лучше. Не отпуская меня, парень развернулся, шагнул к столу, резким движением смел на пол книги и конспекты и уложил меня на столешницу. Да-да-да... Я вцепилась в его плечи, привлекая ближе к себе, поцеловала сама с нетерпением замученного жаждой существа, с маниакальным восторгом купаясь в жаре желания партнера и сгорая в огне собственного первобытного инстинкта. Вторая ладонь, всё это время сжимавшая то моё бедро, то попку, передвинулась под сбившейся юбкой на живот и скользнула ниже... Ещё лучше... Треск почившего белья вызвал вздох облегчения, а ощущение ладони там... м-м, волшебно...
  - Дно океана!!
  - Богиня...
  - Ксанти, убери отсюда Тима, немедленно! И позови магистра Лалит!
  Шаги, шорохи, голоса. Что им всем нужно? Особенно сейчас, когда мне становится всё лучше и лучше?
  Внезапно воздух вокруг закончился. Вообще. А вместо воздуха появилась вода. Нас по-прежнему окружали стены лаборатории, в окно заглядывало клонящееся к горизонту солнце, и спиной я ощущала ровную поверхность стола, но легкие словно наполнились водой. Хотя почему "словно"?
  Я схватилась за горло в тщетной попытке сделать вдох, однако услышала только глухое бульканье. Макс надо мной замер, тоже пытаясь нормально вдохнуть.
  - Быстро. Отошел. От Триш, - негромко и раздельно произнесла Феонна.
  Парень с трудом выпрямился, отшатнулся от стола. Русалка приблизилась к нам, бросила на меня извиняющий взгляд.
  - Прости, Триш, но потом ты меня поблагодаришь. - И повела вытянутой в мою сторону рукой.
  В моей груди снова что-то булькнуло, и мир померк.
  
  
  
  Глава 6
  
  Утро я встречала в медчасти. Опять. В той же палате и на той же кровати, что и сутки назад. С одной лишь существенной разницей - сегодня мне хотелось умереть. Дождаться Феонну и попросить подругу добить меня, то есть дотопить. Или сброситься с крыши самой высокой башни академического комплекса. Или хотя бы долго и старательно биться головой о стену.
  Я помнила ВСЁ! Абсолютно! Пока моё тело действовало само по себе в стремлении утолить пробужденный зельем голод, часть сознания фиксировала происходящее с равнодушием и дотошностью видеокамеры. Я помнила каждое прикосновение, каждый поцелуй, каждое движение. Помнила, как разорвала на Максе рубашку... Я - и порвала рубашку?! Я, не способная оторвать даже одну пуговицу, если только она не совсем плохо пришита?! А потом ещё и облапила парня... хорошо хоть, только выше пояса. Зато его руки побывали... не только выше моего пояса.
  Богиня, за что?!
  Я сползла по подушке и натянула одеяло на лицо. Увы, воспоминания от этого нехитрого действия яркости не потеряли.
  Очнулась я уже в медчасти, с вколотым в вену нейтрализатором. Залечивая синяк на бедре и засос на шее, госпожа Ванда долго качала головой и вздыхала, что когда она напутствовала меня на покорение парней, то никак не ожидала, что я последую её совету настолько буквально. Я старалась не смотреть целительнице в глаза и по возможности не думать, что если синяков на разных частях тел адептов в её практике было полно, то с засосами вряд ли кто-то обращался.
  На ночь меня оставили в медчасти и на двенадцать часов запретили любые контакты с противоположным полом. Даже из службы безопасности академии пришла женщина. Краснея и запинаясь, я рассказала ей всё, что запомнила, кроме, разумеется, самого интимного и жуткого. Для меня, естественно, сотрудницу же больше интересовали предшествовавшие детали. Не заметила ли я, кто подбросил нам склянку с зельем, кто, по моему мнению, мог это сделать, есть ли у меня недоброжелатели. Со слов сотрудницы я поняла, что происшествие будет расследоваться, всех присутствовавших и возможных свидетелей допросят, однако предавать дело огласке не собираются, равно как и упоминать имена пострадавших. Что ж, новость неплохая. Госпожа Ванда дала мне того же успокоительного со снотворным, что и в прошлый раз, и ночь я мирно проспала, зато утром, едва открылись глаза и мысли начали вяло бродить по закоулкам просыпающегося мозга, воспоминания нахлынули жаркой волной, вызывая стойкое желание завыть в голос и покончить жизнь самоубийством. Я немного полежала, беспокойно ворочаясь с боку на бок и мечтая задохнуться под одеялом. А может, уткнуться лицом в подушку? Нет, не пройдет, инстинкт самосохранения такого надругательства не допустит. Кого бы тогда попросить подушечку подержать, а?
  Дверь палаты тихо стукнула.
  - Триш, это всего лишь я, так что вылезай, - раздался голос Феонны.
  Я высунула из-под одеяла голову.
  - Фео, убей меня, ну пожа-алуйста! - взмолилась я.
  Подруга подошла к моей кровати, положила в изножье стопку одежды.
  - Ещё чего! Триш, прекращай убиваться из-за такой малости.
  - Но я же... - чуть не попрощалась со своей столь тщательно оберегаемой девственностью на столе в лаборатории. - Мы же... - чуть не занялись там сексом и, не подоспей подруги, ни я, ни Макс и не подумали бы остановиться. Я не сомневаюсь, что мне всё понравилось бы, в таком состоянии даже боль притупляется, но потом... - Моя инициация... Я могла вылететь из академии...
  - Ничего страшного не произошло, - возразила русалка. - А если бы и произошло, мы что-нибудь придумали бы. Неужели не нашлось бы обходных путей? Да и малёк вряд ли в академию девственником поступил. Пару дней назад я в это ещё поверила бы, а теперь подозреваю, что на родине, откуда бы он ни заявился, у него от девок отбоя не было.
  Я всё-таки завыла и нырнула обратно под одеяло.
  Как, во имя богини, я Максу теперь в глаза смотреть буду?! Ему-то что, он парень, а я?! Как смогу спокойно общаться с человеком и не вспоминать, с каким маниакальным восторгом щупала его бицепсы?! А пощупать там было что...
  - Ты зелье классифицировала?
  - Что? - Выть я перестала и выглянула из-под своего укрытия.
  - Что это было за зелье? - лекторским тоном повторила Феонна.
  Я перебралась повыше на подушку и попыталась выудить из воспоминаний более полезные детали.
  - Приворот страсти, тип - эфирный. Подействовало практически сразу, значит, уровень красный, но у эфирных зелий срок действия, как правило, короткий... не дольше одной ночи, то есть в среднем десять-двенадцать часов.Пахло розой и клубникой. - Что-то знакомое. Проходили не так давно.
  - И не забудь о маленьком, но крайне любопытном нюансе, - добавила подруга и испытующе посмотрела на меня. - Память.
  И где бы теперь достать зелье с эффектом выборочной амнезии? Самой изобрести разве что.
  По крайней мере, приворотных, сохраняющих воспоминания, не слишком много. Плюсуем вышеперечисленное и...
  - "Кристальный соблазн"? - предположила я.
  - Зачет, - похвалила русалка. - У нас с Ксанти ушло немного больше времени, потому как не было информации о ясности памяти, зато у нас был образец. Магистр Лалит сказала, что если мы быстро определим нужный нейтрализатор, то практику по ликвидации может пропустить.
  - Надеюсь, мне нейтрализатор вкололи не на основе ваших предположений? - насторожилась я. Не хотелось бы для полноты картины оказаться ещё и лабораторной крыской.
  - Нет, конечно. Просто магистр Лалит попутно проверила наши познания в полевых условиях. И да, сегодня мы на практику не пойдем, а тебя освободили по понятным причинам.
  Не знаю, когда я теперь вообще смогу сидеть за нашим столом и не вспоминать, как меня на него опрокинули, жестко, но что-то возбуждающее в этом было, а потом... Не вспоминать! И не думать!
  - Ради океана, Триш, не пунцовей ты так! - накинулась на меня Феонна. - Если ты при мне краснеешь по самую шею, то что с тобой будет, когда Тима увидишь?
  Тим? А он-то тут при чем? И память откликнулась, запоздало выловив из вороха жарких моментов окрик подруги, велевшей Ксанти убрать оттуда Тима...
  - Что он там делал? - резко осипшим голосом спросила я.
  - Решил помочь тебе с подопечным, - пояснила русалка. - Что-то он активизировался в последнее время, не находишь? Бегать за тобой начал, глазки строит, всё помощь норовит оказать...
  - И Тим... видел? - Всё-таки самоубьюсь. Не знаю, когда и как, но веревку начну подыскивать точно! Потому что, кажется, настал мой персональный апокалипсис.
  - Он шел за нами, и как только я увидела, что вы творите, а пуще того, учуяла запах розы с клубникой, то сразу сказала Ксанти вытолкать Тима за дверь. Молодые русалки и так каждый месяц сходят с ума на этой почве, поэтому искусственные стимуляторы на нас не действуют, а вот вы, люди, к ним слишком чувствительны. Я решила не рисковать.
  И правильно. Только... только Тим мог что-то заметить и...
  Как я ему в глаза смотреть буду?! Как разговаривать, не зная, что именно он увидел?! Что он теперь обо мне думает?!
  - Убей меня, Фео, а тело выброси в океан...
  - Прекрати.
  - Пожалуйста, ты же можешь...
  - Триш!
  - Я не хочу жить...
  - Я тебя сейчас ударю, если не перестанешь ныть из-за какой-то ерунды.
  - Это не ерунда! Меня отчислить могли! И... и... как мне ему в глаза смотреть?!
  - Мальку?
  - Какому, к харрам волосатым, мальку? Тиму!
  - Если ты ему действительно нравишься, и он не дурак, то всё поймет и воздержится от любых намёков и упоминаний независимо от того, заметил он что-то конкретное или нет. Если нет, значит, Тим тебя не стоит и пусть тогда катится к кракенам и те им подавятся. И тебя не могли отчислить. Тебя ещё могут отчислить.
  За что?!!
  - Но я... я... - Я потерянно уставилась на подругу. - Я же ничего не сделала...
  - Если СБ не найдет никаких доказательств, что зелье вам подкинули, а не вы сами пузырёк уронили, предварительно где-нибудь его свистнув или вообще сварив самостоятельно, то решение о твоём отчислении будет зависеть исключительно от доброй воли госпожи Хивен и даже в случае благополучного исхода тебя ждет замечание в личном деле, - жестко припечатала Феонна. - На другом факультете дело такого пикантного рода, возможно, ещё и спустили бы на тормозах, но для ведьмовского - это грубое нарушение, халатность, на которую глаза никто не закроет. И расплачиваться за него будешь не только ты, но и Лалит, выдавшая нам допуск к лаборатории и разрешившая там заниматься в не учебное время. Так что заканчивай себя жалеть и начинай думать, что за сволочь могла подставить тебя и нашего куратора за компанию. Ладно, я к госпоже Ванде, узнаю, можно выпустить тебя к мужчинам или ты по-прежнему социально-опасный элемент.
  - Очень смешно, - поморщилась я и потянулась за одеждой.
  - Новую форму для тебя я получила. Бельишко тоже принесла, - усмехнулась русалка, направившись к выходу из палаты. - Кто же знал, что у неказистого с виду малька окажется такой бешеный темперамент?
  Не удержавшись, я вытащила из-за спины подушку и запустила ею в подругу, но лукаво улыбающаяся Феонна успела скрыться за дверью.
  Одевшись и получив после диагностики разрешение целительницы, я в сопровождении русалки покинула медчасть. Первая пара вот-вот должна была начаться, однако в столовую мы всё равно решили не ходить. Феонна оставила меня возле тренировочных площадок, а сама убежала в столовую за перекусом. Я села на одну из скамеек и в ожидании еды задумалась над словами подруги. Действительно подстава и серьезная. Кому же настолько не нравится моя физиономия, что он решился подкинуть мне с Максом зелье страсти? Нокс меня вроде как "бросил" на глазах трети академии, так что ревнивую поклонницу элле можно исключить, да и если столь "оригинально" мстить каждой адептке, которой Нокс соизволил улыбнуться, то не хватит ни зелий, ни ингредиентов. И важный факт - неизвестный разбирается в зельях. Эфирные быстро рассеиваются, но при этом напрочь вытравляют все посторонние запахи, даже оборотень не сумеет после взять след. На отпечатки пальцев на осколках флакончика тоже рассчитывать не стоило.
  Итак, сколько в академии разбирающихся? Магистры вряд ли опустятся до мелких пакостей, обслуживающий персонал, что называется, вообще не в теме, многие из них обычные, далекие от магии люди. Остаются адепты. На факультете стражей любовные зелья не изучают в принципе, более того, сами будущие стражи к приворотам-отворотам относятся с глубоким презрением, считая ниже своего достоинства обращать внимание на подобную ерунду. Хранители и сирены проходили довольно поверхностно, интересующихся среди них мало. Значит, кто-то с целительского или нашего, только у ведьм и целителей есть нужные знания и возможности. Первокурсники ещё таких тонкостей не знают, поэтому от второго курса и дальше. И самое главное - мотив.
  С мотивом дела обстояли хуже. Я никак не могла понять, кому же так не угодила моя скромная невыдающаяся персона, кроме фанаток Нокса. С целительского я никого толком не знала, и ещё преследовало стойкое ощущение, что зелье подкинул кто-то из девушек. Слишком уж женский поступок.
  - Триш?
  Я застыла. Вот бы земля сейчас разверзлась, и можно было провалиться... да хоть в подземелье! Я даже на компанию тех скелетиков согласна. Только бы не встречаться лицом к лицу с человеком, который... с которым я...
  Щеки загорелись и весьма ощутимо: вероятно, покраснела я не то что по шею - до самых пяток. И мысли сразу ненужные заворочались, освежая воспоминания о скользивших по моему телу руках...
  Надо успокоиться. Что произошло, то произошло, ни я, ни Макс в случившемся не виноваты и, в конце концов, если бы не полученное в пятнадцать лет письмо из академии с перечнем условий, при соблюдении которых я по окончанию старшей школы могла поступить в МОАГИ, сейчас вопрос секса до инициации вообще бы не поднимался никаким боком. Или если бы, выбирая при поступлении между ведьмовским и факультетом хранителей, я остановилась на последнем.
  - Можешь не оборачиваться, - произнес позади Макс. - Я понимаю, у тебя сейчас нет желания ни разговаривать со мной, ни тем более смотреть. Я не отниму у тебя много времени, скажу только, что попросил госпожу Хивен о сокращении срока адаптации и замене куратора.
  Что он там попросил? Заменить куратора? Мой подопечный от меня отказывается?!
  Я резко обернулась. Похоже, парню тоже выдали новую рубашку или, скорее, другой комплект, потому что теперь форма сидела на Максе как влитая. Из-под манжеты на левой руке выбился коричневый браслет - тонкая плетеная косичка-шнурок. Раньше я этой безделушки не видела точно.
  - На кого? - вырвалось у меня.
  - На усмотрение ректора, - спокойно ответил Макс.
  Только не Лэри!
  - А я? - растерянно спросила я.
  - Прости, Триш. Не стоило вообще тебя в это втягивать, особенно на таких ненадежных основаниях. Прости. - Парень чуть раздраженным движением убрал в очередной раз упавшие на глаза волосы, развернулся и пошел прочь от скамеек.
  А как же я?! То есть он сейчас просто уйдет, а потом будет таскаться хвостиком за другой ведьмой из нашей группы? А со мной всё? И что это за непонятное заявление?
  Я вскочила и бегом метнулась следом за парнем.
  - Макс! - Обогнала, замерла прямо перед ним, вынуждая остановиться. - Почему? Во что не стоило меня втягивать? Что за основания?
  Парень попытался меня обойти, но я передвинулась в ту же сторону, преграждая путь. И смотреть мне в глаза Макс избегал.
  - Макс, в чем дело? Если в том, что произошло вчера, то в этом никто из нас не виноват. Действие зелья, только и всего. - Я попыталась заглянуть парню в лицо, однако он упрямо от меня отворачивался. - Нам не пятнадцать лет, мы вполне взрослые люди, чтобы не заострять на случившемся внимания. - Надо же, как я заговорила. Сама от себя не ожидала.
  - Триш. - Вероятно, парню надоело моё мельтешение у него перед носом, и он наконец посмотрел на меня. - Дело не только во вчерашнем, хотя и в нем тоже. Чем меньше ты знаешь или даже догадываешься, тем лучше для тебя, поверь. И не задавай лишних вопросов. И ещё - держись подальше от Нокса. С такими приоритетами он рано или поздно начнет тонуть, а тебе не нужно идти с ним на дно за компанию. - Повернулся и всё-таки ушел. В противоположную сторону.
  
  - - -
  
  Никогда бы не подумала, что за какие-то несчастные три дня можно настолько привыкнуть к присутствию человека рядом. Даже присутствию молчаливому, почти незаметному. И теперь отсутствие этого человека вызывало странное ощущение пустоты и нехватки чего-то важного. Нет, сам-то человек был. Сидел в аудитории, только в соседнем ряду за первым столом. Наша тройка традиционно занимала второй возле окна, а за означенным первым ещё сидела Лэри с одной из своих закадычных подружек. Никак не пойму, то ли Макса действительно прикрепили к Лэри, то ли вездесущая активистка в ожидании назначения нового куратора решила даром времени не терять. Девушка сияла самодовольной улыбкой, периодически придвигалась к парню вплотную и что-то шептала. Длинные каштановые локоны оказывались то в непосредственной близости от щеки Макса, то словно невзначай касались его руки. Парень на откровенные попытки флирта реагировал с восторженно-дурашливым выражением лица, и каждая его идиотская улыбочка с похабным оттенком в адрес Лэри меня не раздражала - бесила до настойчивого желания воткнуть кому-то из них ручку в глаз, потом взять другой пишущий инструмент и продолжить вонзать его в любую часть тела, куда попаду. Долго, старательно и с садистским наслаждением.
  - Почему не сработала защита? - пробормотала рядом Феонна.
  - Что? - шепотом уточнила сидящая по левую руку от русалки Ксанти.
  - Почему не сработала защита? - повторила Феонна. - Та, которую на нас накладывают? С какого вообще момента она должна начать действовать? Не с момента же, когда он достанет свой...
  - Адептка Феонна. - Магистр Кэйлаш оторвался от вычерчивания на доске схемы заклятия, обернулся к аудитории. - Если вам есть чем поделиться с группой, пожалуйста, мы вас внимательно слушаем.
  Мы с Ксанти торопливо уткнулись в конспекты, Феонна посмотрела на Кэйлаша прямо и немного с вызовом.
  - Да, магистр, у меня как раз назрел важный вопрос по теме... лекций за прошлый курс. Но, быть может, сначала желает высказаться адептка Вит, потому что не знаю, как вы, магистр, но я слышу её милое щебетание с начала пары и при этом ей вы не сделали ни одного замечания, в отличие от меня.
  - Я объясняю новичку моменты, которые могут быть ему не понятны, - невозмутимо отозвалась Лэри. - Это не запрещено, верно, магистр Кэйлаш?
  - Не запрещено, если не мешает лекции, лектору и успешному усвоению материала учащимися, - согласился мужчина. - Так у вас действительно созрел вопрос, адептка Феонна, или вы желаете посетить тренировочную площадку?
  Остальные девушки с опаской покосились на русалку.
  - Это предложение, магистр? - почему-то не вняла предупреждению Феонна. Мы с Ксанти недоуменно переглянулись, не понимая причин вызывающего поведения подруги, тем более в присутствии Кэйлаша. - Я подумаю. А теперь вопрос. Защита, которая накладывается на ведьмочек при поступлении на наш факультет, с какого момента она должна подействовать?
  - Фео! - зашипела я на подругу, а Макс неожиданно бросил на русалку предостерегающий взгляд.
  Магистр минуту в абсолютной тишине пристально смотрел на Феонну, затем развернулся обратно к доске.
  - Сегодня в шесть вечера, южная площадка, - отчеканил Кэйлаш. - Раз вы желаете повторить материал за прошлый курс, адептка, то заодно вспомните, как у вас обстоят дела на практике с различными видами защит и не забыли ли вы чего. Советую не опаздывать. А пока, адепты, сосредоточились на настоящем.
  Я покрутила пальцем у виска, в ответ Феонна лишь покаянно развела руками. В насмешливом взгляде Лэри ясно читалось ехидное: "Ну что, допрыгалась?", её подружки поддержали, остальные посматривали сочувственно. Макс украдкой глянул на меня, натолкнулся на мой взгляд, обращенный на него, и сразу отвернулся к доске прежде, чем это сделала я. Ну если он и сумку Лэри будет носить, дверь ей открывать, то... харр побери!
  Вопреки моим ожиданиям, после звонка Макс даже не задержался возле Лэри, одним из первых покинув аудиторию. Мы втроём потянулись следом и успели заметить, как в начале коридора Макс подошел к Ноксу, Анилу и Хирши - сегодня третий курс хранителей занимался в соседней с нами аудитории. Анил сразу махнул приятелям рукой и направился к нам. Парни обменялись несколькими фразами и скрылись с глаз.
  - Что-то не так с этой защитой, хвостовым плавником чую, - заявила Феонна.
  - И поэтому позволила себе фривольный тон в разговоре с Кэйлашом? - удивилась Ксанти. - Знаешь же, что он таких вещей категорически не одобряет.
  - Кто чего не одобряет? - спросил подошедший Анил.
  - Фео, похоже, перепутала тебя с Кэйлашом, и будет сегодня отдуваться за свой длинный язычок в шесть вечера на южной площадке. Приходи посмотреть, зрелище должно быть не хуже, чем с Ноксом. Увидимся на следующей паре, - кивнула мне Ксанти и ушла вперед.
  - Пока, - рассеянно кивнула я в ответ.
  Странно. Велел мне держаться подальше от Нокса, а сам общается с элле как ни в чем не бывало. Понимаю, что сосед по комнате, но никто же не обязан дружить с соседями. Да ещё и Хирши в этот загадочный дуэт затесался. Инкуб-то здесь каким боком?
  - Опять? - изумился Анил. - Ну точно магистр доиграется с такими воспитательными методами.
  - И на мой вопрос он не ответил, - припомнила русалка.
  - Какой вопрос?
  - С какого момента должна действовать наша защита от домогательств?
  Приятель задумался.
  - Не знаю. Как-то не доводилось проверять.
  - И любые чары должны регулярно обновляться. На первом-втором курсах мы носили защитные амулеты, которые у нас забирали, когда мы разъезжались на каникулы, помнишь, Триш?
  - Голубой кулончик, кажется, бирюза, - напрягла девичью память я.
  - Правильно. А в начале третьего курса кулоны нам не вернули, но взамен наложили защитные заклинания. Однако сейчас середина учебного года и за это время хоть кому-то с нашей группы хотя бы раз обновляли защиту? Мне - нет, а тебе?
  - Нет, - покачала головой я.
  - При этом я и Ксанти, как и все русалки в академии, ежемесячно получаем нашу настойку, то есть недосмотр, халатность и приступ острого склероза можно исключить, - развила мысль подруга. - Дно океана, нет на нас никакой защиты!
  - Тише! - шикнула я на Феонну, огляделась и, убедившись, что громкое заявление русалки не привлекло повышенного внимания бродящих по коридору адептов, понизила голос: - А если она есть, просто в другом виде?
  - В каком? В виде добавляемого в еду зелья? Или проливается на нас вместе с водой в душе?
  Ни одно зелье в принципе не способно обеспечить защиту подобного рода. Некоторые виды зелий могли защитить от болезней, ядов и ментального воздействия, но никак не от прямого физического контакта.
  - А давайте эксперимент проведем, - предложил Анил. - Я кого-то из вас поцелую и посмотрим, что будет.
  - Ничего не будет, - возразила я.
  - Откуда знаешь? - подозрительно прищурился приятель.
  - Проверено уже, - пробурчала я. Теперь первый поцелуй с Максом казался далеким и целомудренным. Особенно по сравнению со вчерашним. Резкий контраст словно отстранившегося равнодушного сознания и объявшего телочувства голода, пожиравшего изнутри, и утолить его могли лишь новые, отзывавшиеся эхом под кожей, прикосновения, новые нетерпеливые поцелуи...
  Зачем я об этом вспомнила?!
  - Когда и кем? - не унимался Анил, а подруга внезапно лукаво улыбнулась.
  - Одна знакомая ведьмочка рассказывала, - соврала я и поскорее отвернулась. Надеюсь, хотя бы не покраснела.
  - Тогда можем пойти немного дальше.
  - Что-о?! - не оценила идеи Феонна. - Ещё чего!
  И я на такие эксперименты тоже не согласная!
  - Фео, мы же не развлекаться будем, а трудиться на благо науки. Ничего личного и я по-прежнему буду уважать и ценить вас обеих как девушек и как моих друзей.
  - Даже думать об этом не смей, - процедила русалка, для пущей убедительности сунув под нос парню кулак. - Иначе я тоже проведу эксперимент, в ходе которого выяснится, можно ли утопить дева или нет.
  - Понял, - пошел на попятный приятель и осторожно отвел кулак от своего лица. - Только как тогда ты собираешься проверять свою теорию?
  - Проверять её не надо, а если бы и надо было, то хватит обычной диагностики, максимум глубокой. Однако необходимо получить подтверждение от официального лица, - задумчиво откликнулась подруга. - Чтобы потом нас не пытались уверить, что это, дескать, досадный сбой и в ближайшее время защиту восстановят.
  - А эта ваша инициация на четвертом курсе? - уточнил Анил.
  - Да, - ответила я. - Редко кого допускают на третьем.
  - И что она собой представляет?
  Мы с Феонной переглянулись и синхронно пожали плечами.
  При поступлении на факультет нам объясняли, что ритуал инициации проводится с целью полного раскрытия сил и возможностей будущей морской ведьмы и считается своего рода вступлением в пору ведьмовского совершеннолетия, но из чего конкретно состоит сам ритуал, не говорили. Кто-то предполагал, что будет очередной экзамен, кто-то - что это просто красивая церемония, а кто-то - что испытание. Кроме собственно проходящей инициацию адептки, на ритуал допускались ректор, куратор группы, декан факультета и ещё два-три магистра. Ведьмы-старшекурсницы обычно лишь загадочно улыбались и молчали, а нам магистр Лалит ещё на первом курсе сообщила, что преподаватели и инициированные адептки подписывают соответствующий документ о неразглашении определенной информации, поэтому выпытывать что-либо о ритуале бесполезно.
  - Ага, - с глубокомысленным видом изрек Анил. - Фео, а подтверждение ты у кого получать собираешься? Так прямо тебе всё и скажут по первому требованию.
  - Найду, не беспокойся, - усмехнулась русалка.
  - Анил, ты, случаем, ничего не слышал о замене младшего куратора для Макса? - осторожно поинтересовалась я.
  - Замене? Нет, вроде ничего пока не слышно. Стой, а ты как же? - спохватился приятель.
  - Макс попросил ректора заменить меня на кого-нибудь другого, - неохотно призналась я. - Он сам мне об этом рассказал.
  - Да? - изумилась Феонна. - А я-то всё гадала, с чего вдруг малёк резко затесался в клуб воспевателей Лэри. Так это же здорово! Больше он не будет тянуться за нами как приставшая к хвосту водоросль, подсматривать из-за плеча, мешаться и заниматься с ним ты теперь не обязана. Свобода, ура-ура.
  Свобода, да. Совсем недавно я многое отдала бы за избавление от нежданно-негаданно свалившегося на мою несчастную голову "багажа". И вот светлый миг настал, причем задолго до окончания выделенного на адаптацию месяца. Порадоваться бы вместе с подругой, что быстро и относительно легко отделались, да только муторно на душе, тоскливо и обидно до слез.
  
  - - -
  
  В столовой во время обеда, как я ни вертела головой, мной не был замечен ни Макс, ни, что уже подозрительно, его новые приятели. На следующей паре Макс, естественно, появился и до конца занятий безмерно "радовал" видом не отлипающей от него Лэри и полным отсутствием внимания ко мне. Дабы хоть немного успокоиться и отвлечься от почти идиллических картин, я провела сама с собой мысленную воспитательную беседу, в ходе которой заверила себя, что парень поступил на редкость благородно, решив не осложнять наши и без того странные взаимоотношения, и что вообще-то он ничего мне не должен, и я не имею никакого морального права беситься, завидев его с другой девушкой. Полегчало весьма относительно, и я решила заняться более полезным делом - начала перебирать возможных недоброжелателей. Даже записала имена на последней странице тетради, просмотрела скудный список и пришла к неутешительному выводу: никого из перечисленных адептов я не могла достать настолько, чтобы он рискнул подкинуть приворотное зелье. Ведь это гарантированный вылет из академии и ни в одно подразделение Департамента уже не возьмут. Нужно быть или очень-очень злым на меня, или абсолютно уверенным в том, что не поймают. Так, а если дело не во мне? Всё-таки я не одна в лаборатории была. Макс новенький и вряд ли он успел нажить врагов в академии, особенно женского пола... если только это не некто "старый", знающий настоящего Макса. А настоящего Макса, судя по всему, знает лишь сосед по комнате. А откуда, кстати? В гениальную дедукцию Нокса, ухитрившегося сложить два и два за одну ночь, верилось слабо. Даже общаясь с нормальным Максом, я не догадывалась, кто он на самом деле и откуда, а предположения можно строить до старости. И почему со мной и Феонной он так быстро вышел из образа придурковатого малька, а с остальным продолжает его поддерживать? А главное, ту же Лэри и не смущает ничего, вон, улыбается кокетливо парню и разве что открыто на шею не вешается...
  По окончанию последней пары Макс испарился из аудитории так же стремительно, как и до обеда, Лэри довольно громко напомнила, что у кое-кого сегодня ещё свидание с Кэйлашом и этот кое-кто - нет-нет, что вы, никаких имен и некрасивых тыканий пальцем! - наверняка не будет возражать против компании. Я заподозрила, что компания будет включать, как минимум, всю нашу группу, как максимум - треть присутствовавших при прошлой демонстрации воспитательных методов магистра. Поэтому, когда мы с Феонной поднялись в свою комнату, и подруга переоделась в костюм для тренировок, я сказала, что лучше останусь в общежитии и почитаю. Настаивать русалка не стала, накинула легкую кожаную куртку и, выслушав пожелания удачи и просьбы не дразнить акулу, ой, то есть Кэйлаша, отправилась на отработку.
  Я честно попыталась почитать. Затем послушала музыку. Полистала конспекты по практической стихийной магии - в понедельник зачет, вообще-то. Полежала на кровати, походила по комнате, вслух поругалась на неизменно распевавшуюся над нами сирену. Наконец переоделась из формы в джинсы, футболку и толстовку и пошла. Куда и зачем - вопрос хороший. Свежим воздухом подышать, а то в комнате душно что-то. Побродила вокруг женского крыла общежития, прогулялась по аллее до развилки. Залетал ведь к нам Нокс, и ничего. И я точно знаю, где комната Анила и Хирши, комната элле - следующая. Правда, у Нокса, наверное, охранки на окне стоят, это мы, наивные, до недавнего времени и не озадачивались иной защитой, кроме академического купола.
  Я серьезно?! А если меня застукают на территории мужской общаги? Тогда и разбираться не будут, подкидывал ли кто нам приворотное зелье, сразу к ректору и дальше с вещами к телепорту.
  Воровато оглядевшись, я застегнула толстовку под горло, спрятала волосы под капюшон, а сам капюшон натянула пониже и, нырнув за кусты, спортивной трусцой направилась прямиком к мужскому корпусу. Вот зачем, спрашивается? Что я там надеюсь узнать? Постучусь в окошко к Ноксу и вежливо попрошу рассказать всё о Максе? А элле сразу и любезно выложит мне всю известную ему информацию?
  Вероятно, я не только тряпка. Я ещё и дура. Полная.
  Мужское крыло ничем от женского не отличалось. Те же семь этажей, гомон засевших по кустам адептов, громкая тяжелая музыка из чьего-то настежь распахнутого окна, бродящие взад-вперед по дорожкам вокруг здания парни, как люди, так нелюди. Некоторые в нечеловеческой ипостаси, но странные и подчас страшные на вид существа пугают только на первом курсе, потом привыкаешь. Придерживая капюшон, чтобы не сполз назад, открывая лицо, я обошла корпус. Окно комнаты Анила выходило на заднюю часть здания, ближе к левому углу, - к счастью. А к несчастью - этаж-то пятый. Левитацию изучали на первом курсе все факультеты, однако я, как и большинство людей-невоздушников, её недолюбливала. Ладно, раз пришла, надо довести дело до конца. Не уверена только в правильности этого самого дела.
  Найдя глазами окно приятеля и искомое следующее, я снова осмотрелась на местности, глубоко вздохнула, призвала воздух и сплела заклинание. Хорошо, схема тут стандартная на все случаи жизни, разница лишь в задаваемых параметрах. Мне надо только наверх, и чтобы удержал, пока я там болтаться буду. Едва воздух вокруг меня ожил, скрутился невидимыми жгутами, подхватывая и отрывая от земли, я сосредоточила взгляд на кирпичной кладке перед носом. Вниз лучше не смотреть. Не то чтобы я боюсь высоты, просто резко не по себе становится.
  Нужное окно оказалось открыто. Зависнув перед проемом, я осторожно протянула руку, пощупала воздух. Вроде ничего: ни защитного полога, ни сигналок каких. Э-эх, была не была. И я, вцепившись в оконную раму, шагнула на подоконник.
  На тумбочке возле одной из кроватей горел ночник, но в самой комнате никого. Я отпустила стихию, слезла с подоконника на пол. И где все? Надеюсь, помещением я не ошиблась? Сделала пару шагов, огляделась. Внезапно краем глаза уловила движение, резко обернулась... к открывающейся двери в ванную комнату. Я застыла памятником собственных, не блещущих гениальностью идей, а из ванной вышел... Макс. В обернутом вокруг бедер белом банном полотенце.
  - Триш? - удивился парень.
  - П-прости. - Я торопливо повернулась спиной к нежданному зрелищу, судорожно пытаясь отложить ненужные в данный момент ощущения и вспомнить, что же именно я собиралась сказать. С одной стороны, хорошо, что застала не Нокса. Не знаю, как я из элле ответы выбивала бы, даже из голого. С другой, Макс тоже прямо вот так сразу правду не выложит. С третьей, зрелище было приятно не только для рук, но и для глаз. Подтянутое и тренированное мужское тело, которого хотелось коснуться, почувствовать... харр побери, о чем я думаю?! - Я, наверное, немного не вовремя?
  - Как тебе сказать. - Парень прошел мимо меня к шкафу, так что я и вовсе отвернулась к окну. Судя по стуку, открыл дверцы, зашуршал одеждой. - Я думал, не только адептам нельзя находиться на территории женского общежития, но и адепткам - на территории мужского.
  - Ну да, нельзя. - Щеки горят. Хотя, может, в рассеянном свете ночника помидорный оттенок моего лица будет не так заметен?
  - Тогда что ты здесь делаешь?
  Хороший вопрос. Очень хороший!
  - Я поговорить хотела.
  - С кем и о чем?
  Звякнула пряжка. Значит, штаны надел, но обернуться я всё равно не рискнула. Невесть с какой радости проснувшееся воображение складывало вчерашние ощущения с увиденным только что, закрашивало белые пятна по мере собственной испорченности и шустро подсовывало получившиеся неприличные картинки мне. Не ожидала от себя такой богатой развратной фантазии. Ещё не порно, однако явно скоро будет.
  - С тем, кто сможет мне объяснить, что происходит.
  - Много чего происходит. Триш, отойди от окна, пожалуйста, не стоит там маячить.
  Точно! Я послушно отступила назад. Наверное, надо было сделать просто шаг в сторону от оконного проема, но я продолжила пятиться и в результате наткнулась на выдвинутый из-за письменного стола стул. Стул откатился, я опасно пошатнулась. Да что же такое?!
  Макс мгновенно оказался рядом, поддержал невезучую меня, а я застыла повторно, чувствуя всколыхнувшееся под кожей эхо прошлых и нового прикосновений и одновременно напряженно ожидая. Чего именно - сказать затрудняюсь, но больной фантазии хватило и пары секунд на добавление в картинки второго действующего лица. Ну это уж слишком!
  Убедившись, что гостья стоит ровно и падать пока не собирается, парень отпустил меня, отошел на шаг. Я стянула с головы капюшон, покосилась настороженно. Мог бы к штанам и рубашку надеть, потому как болотно-зеленая майка больше сбивала с мысли и ровного дыхания, чем прикрывала. Или у меня остатки зелья из головы до сих пор не выветрились?
  - Триш, зачем ты пришла? - устало вздохнул Макс. - Меня помучить и себя за компанию? Я же вижу, как ты смотришь, замечаю, как вздрагиваешь, стоит мне подойти слишком близко или, тем более, прикоснуться.
  Если я и вздрогнула непроизвольно, то совсем не из-за его близости. Вернее, из-за неё, но не в негативном плане. Вон, фантазия притихла - вероятно, уже видеоролик горячего содержания монтирует.
  - И как я смотрю? - поинтересовалась я.
  - Неприязненно.
  В данный момент или вообще?
  - Эй, ты - не я, замечу, - попросил ректора заменить меня и, судя по той романтической мелодраме, которую я наблюдала весь день, заменили меня на Лэри. Какого ещё взгляда ты ожидал? Мне надо было прослезиться, благословить вас и пожелать долгой, счастливой семейной жизни и целого выводка маленьких максиков и лариндиков?
  Да-а, по-моему, я что-то не то сказала. Во всяком случае, на лице Макса отразилось полное непонимание моей инсинуации. Затем парень нахмурился, присмотрелся ко мне так, как обычно приглядываются к не совсем здоровому человеку.
  - Ты сейчас о чем? - осторожно спросил Макс.
  - Ни о чем. - Определенно я не с той стороны начала. А теперь момент упущен, затея из глупой мутировала в откровенно идиотскую и хочется только без приключений вернуться в женскую общагу, пока тут не засекли. - Забудь. Ты прав, зря я сюда пришла. Извини за беспокойство, я пойду.
  И направилась к двери. Внезапно путь преградила рука, обнявшая меня за талию и притянувшая вплотную к мужской груди.
  - Постой, куда собралась?
  - А что, нельзя? - в свою очередь насторожилась я.
  - Как зашла, так и выходишь. - Макс кивнул в сторону окна.
  - А-а, извини! - спохватилась я. - Это просто рефлекс, привыкла выходить через дверь, а не через окно, я же не Нокс...
  Вопреки разрешившемуся маленькому недоразумению рука с талии никуда не делась, и я растерянно умолкла. Откинутые назад, влажные после душа волосы лежали пока в относительном порядке, открывая лицо, и такая прическа делала Макса старше и серьезнее. А может, падающая на глаза челка сбрасывала возраст, я же понятия не имею, сколько ему лет. Но вряд ли ровесник мне, однозначно старше.
  По коридору кто-то пробежал с громким топотом, со двора общежития долетали отголоски бухающей музыки, а мы стояли и смотрели друг на друга. Молча. Я растерянно, Макс - задумчиво, сосредоточенно, словно взвешивая что-то или собираясь принять решение. Я ждала, не делая попытки освободиться, и близость совсем не напрягала. И когда парень склонился к моему лицу, я только закрыла глаза и потянулась навстречу. Ощутила, как его губы коснулись моих, легко, бережно. И почти сразу отстранились. Я открыла глаза. Теперь Макс смотрел на меня выжидающе и капельку настороженно. Нет, так дело не пойдет. Понимаю, что после вчерашнего он предполагает, что при малейшем проявлении напора я с воплями ломанусь обратно в окно, но мне вдруг эта сдержанность показалась лишней. Я поднялась на цыпочки, обняла Макса за шею и поцеловала сама. Рука на талии сжалась, с позиции ведущей меня отодвинули аккуратно, однако непреклонно, впрочем, я не возражала и послушно отступила. Даже мелькнула шальная мысль, раз уж речь зашла о возрасте, то в мои годы можно и немного дальше поцелуев пойти. К счастью, она быстро затерялась в накрывшем меня водовороте ощущений, растекшихся тяжелой горячей волной по телу... и, кажется, я терялась вместе с мыслишкой...
  - Я, конечно, с удовольствием зашел бы попозже, но это как бэ и моя комната тоже.
  Мы замерли, прервав поцелуй. Я покосилась на зависшего по ту сторону окна Нокса. Макс на соседа не смотрел, лишь вздохнул и отпустил меня. Замечательное чувство, когда на самом интересном моменте фильма выключается электричество. Элле же поднялся повыше, пригнулся под рамой и спрыгнул на пол. С невозмутимым видом прошел мимо нас и улегся на одну из кроватей, заложив руки за голову. Я одернула толстовку, стараясь не поднимать глаз на Макса. Сердце билось громко и часто, губы горели, руки чесались взять подушку и попытаться придушить ею Нокса.
  - Да вы продолжайте, продолжайте. Не обращайте на меня внимания, я тут тихо полежу, понаблюдаю.
  Макс смерил элле предупреждающим взглядом, подошел к шкафу, достал и надел куртку и кроссовки.
  - Я тебя провожу, Триш.
  Я кивнула, посмотрела на Нокса. Элле улыбнулся привычно безмятежно и криво, но даже в рассеянном свете ночника я заметила затаившуюся на дне глаз холодную, мрачную отчужденность.
  - Что сделала госпожа Хивен? - спросила я.
  - В смысле? - лениво уточнил Нокс.
  - Наказание за подземелья. Она же не оставила это просто так, поддавшись твоему обаянию. Оно ведь не всесильно.
  - Нет, разумеется, - с деланным равнодушием отозвался элле. - Влепила замечание в моё личное дело и предупредила, что если меня обнаружат на расстоянии даже ста метров от подземелий, то будет второе замечание. А с третьим я покину академию. Подумаешь, кто вообще смотрит эти личные дела?
  - Никто, если тебя устроит должность кузнеца в этом мире или менеджера среднего звена в Железном, - откликнулся Макс и коснулся моего плеча. Я убрала волосы под капюшон и шагнула к окну.
  - Какие глубокие познания! Я вот всё думаю, где ты эту информацию собирал?
  - Лучше бы ты о себе почаще думал. - Парень подал мне руку, помогая залезть на подоконник. - Сомневаюсь, что ты сбежал из дома и поступил в академию исключительно для того, чтобы побитой собакой вернуться обратно. Твоя семья наверняка обрадуется возвращению блудного сына, только вряд ли тебя такой расклад устроит.
  - Проваливайте к демонам. Оба, - раздраженно послал нас Нокс и закрыл глаза.
  - Я вернусь, - напомнил Макс.
  - Не сомневаюсь.
  Я призвала стихию, сплела заклинание, и воздух спустил меня с пятого этажа на землю. А ведь других элле в академии было мало, единицы практически. И что я вообще знаю об этом народе? Уже давно живут в Воздушном мире, людей, как и большинство его выходцев, презирают, по другим мирам путешествуют и уж тем более селятся там крайне редко. В моём мире основные упоминания об элле связаны со старыми легендами и образами добрых фей в сказках. Но в сказках много что сильно изменено и приукрашено человеческой молвой и переписывавшими сказки людьми, а что на самом деле было, теперь и не узнаешь наверняка.
  Макс бесшумно опустился рядом, огляделся и повел меня прочь от здания.
  - Нокс сбежал из дома? - не сдержала я любопытства.
  - Сбежал. - Парень шел быстро, бдительно посматривая по сторонам, но я натянула капюшон на самые глаза, опустила лицо и говорила негромко, и только если рядом никого не было, поэтому попадающиеся навстречу адепты не обращали нас особого внимания. - Как я понял, его семья категорически возражала против обучения в академии и последующей работы в ДГИ.
  - А ты, случайно, тоже не сбежал из дома? - осторожно уточнила я.
  - Нет. Но иногда хочется бросить всё и действительно свалить подальше, хоть к демонам, хоть куда.
  - То, что ты мне сказал сегодня утром, что не хочешь втягивать меня во что-то...
  - И могу повторить, - перебил Макс. - Не задавай ненужных вопросов. Тебе не стоит этого знать.
  - Почему? То есть Ноксу можно, а мне нельзя?
  - Нокс знает далеко не всё, да и то о многом он просто догадался, а некоторые моменты ему были известны раньше.
  - А я ни о чем не догадываюсь. Хотя, - я подозрительно покосилась на спутника и решила озвучить одно предположение: - Ты не из Железного мира.
  - Нет, - спокойно ответил парень. - Ни разу там не был.
  - Тогда как же?.. - растерялась я. Все эти дурацкие словечки, одежда и, прав Нокс, знание моего мира? В конце концов, именно поэтому проводится адаптация, назначается младший куратор, который не только расскажет, где что в академическом комплексе находится, но и разъяснит новичку непонятные ему вещи, особенности чужого поведения, ситуации, неизвестные лишь потому, что в его родном мире так не принято или нет ничего подобного.
  - А вот это уже лишний вопрос.
  Мы дошли до развилки, остановились под деревьями, и я смогла с чистой совестью перестать изучать плитку под ногами и поднять глаза на Макса. Заметила смешинки в изучающем меня взгляде и рассердилась окончательно. Наговорил каких-то загадочных вещей, променял меня на Лэри, подразнил обнаженным торсом, затем поцеловал так, что по спине до сих пор мурашки бегают, а в финале сообщил, что всё это, мол, не моего ума дело?!
  - Ты ведь не успокоишься, - наконец констатировал Макс.
  - Нет. - Ещё чего, размечтался!
  - Понятно. - Парень неожиданно шагнул ко мне, поцеловал в висок. - Спокойной ночи, Триш. Над идеей выводка маленьких максиков я подумаю. - Развернулся и ушел обратно к мужскому общежитию, оставив меня судорожно ловить ртом воздух и ругать себя за не прикушенный вовремя язык.
  
  
  
  Глава 7
  
  Зевак соберется пропасть. Конечно, персона она куда менее интересная, нежели Нокс, но вся их группа точно сбежится. И Анил с приятелями. Как минимум, как правильно Триш сказала.
  Дно океана!
  Феонна остановилась на аллее, ведущей к учебному корпусу. Паршиво позориться при всех. А с другой стороны, лишние свидетели не помешают. Потом глубокоуважаемый магистр не отвертится от сказанного. Если, разумеется, удастся добыть ответы на вопросы о защите ведьмочек.
  В начале уже освещенной загоревшимися фонарями аллеи появилась высокая фигура в чёрном, стремительно движущаяся навстречу. Приблизилась и русалка нахмурилась. Вот так новости! С каких это пор магистры сами идут к провинившимся адептам?
  - Когда я вышла из общаги, было без двадцати шесть. Время ещё есть, я не опаздываю, - заметила Феонна.
  - Я верю в вашу пунктуальность, адептка, но не люблю устраивать шоу на потеху толпе, - отозвался Кэйлаш и протянул руку.
  - Зачем это? - насторожилась русалка.
  Вместо ответа мужчина сам взял её за руку, рывком притянул к себе. Попытка возмутиться истаяла во вспыхнувшем вокруг пламени. Феонна зажмурилась, однако огненное кольцо уже исчезло, а обхватившие её ладонь пальцы разжались. Русалка нерешительно открыла глаза.
  Небольшая прямоугольная площадка, огороженная по периметру металлической сеткой. Похожа на обычные тренировочные площадки, но за ограждением поднимались крыши и шпили башен академии, а дальше расстилалась бескрайняя синева. Пылающий диск солнца степенно опускался в океан, и с западной стороны водная гладь превратилась в море расплавленного серебра, которое до рези слепило глаза и одновременно притягивало взгляд, манило окунуться в сияющие глубины. Феонна подошла к сетке, посмотрела вниз. Учебный корпус, сверху напоминающий пятиконечную звезду, слева крыши общежитий, справа зеленые макушки деревьев парка.
  - По крайней мере, зрителей здесь нет, и не будет, - произнес позади магистр.
  Зрители будут ждать представления на южной площадке. Долго и безуспешно. Полюбоваться бы на разочарованную физиономию Лэри, когда она сообразит, что концерт отменяется.
  - Адептка, я вас жду.
  Русалка обернулась. Кэйлаш снял и небрежно бросил чёрный пиджак в углу площадки, вышел на середину. Что ж, раз ему так не терпится, можно и начать. Феонна нарочито медленно расстегнула молнию на куртке, тоже сняла, неторопливо сложила, задумчиво огляделась, словно размышляя, куда бы её пристроить. По примеру магистра направилась в угол, провела носком ботинка по серому настилу, проверяя на предмет чистоты, недовольно наморщила носик и пошла в другой угол. Поскребла там, снова осмотрелась.
  - Адептка Феонна. - Голос мужчины звучал почти терпеливо.
  - Минуточку, магистр. - Сохраняя невозмутимое выражение лица, русалка двинулась к валяющемуся пиджаку.
  - Да положите вы её куда-нибудь.
  - Куда-нибудь не могу - куртка испачкается, разве вы не видите, как здесь грязно?
  - Адептка, заканчивайте этот цирк, у меня не так много времени, чтобы ждать, пока вы наиграетесь.
  - Если вы спешите, то идите, я вас не задерживаю. - Феонна расправила пиджак, положила поверх свою куртку, выпрямилась и, отряхивая руки, наконец обернулась к Кэйлашу. Улыбнулась невинно. - Ну вот, я готова и внимательно вас слушаю, магистр.
  - Я рад, - сухо ответил мужчина, отвернулся, прошелся по площадке. - Начнем с базового, пожалуй.
  Устремившийся к ней темно-красный сгусток энергии русалка заметила слишком поздно, практически под самым носом. Не успела ни выставить защиту, ни хотя бы увернуться. Энергий ударила под дых, сбивая с ног, швырнула спиной на жалобно звякнувшую сетку позади. Феонна сползла по ограждению на площадку, судорожно вдохнула, с трудом проталкивая воздух в легкие.
  - Печальное зрелище, адептка, - неодобрительно констатировал Кэйлаш. - Вы даже слабенький щит не смогли выставить.
  - Я не заметила. - Кашлянула, подняла глаза на магистра, отпуская на свободу ту частичку океана, что жила во всех его детях. Посмотрим, что Кэйлаш скажет на это?
  Мужчина замер, пытаясь сделать вдох. Так топятся девы или нет?
  Фигура магистра на мгновение окуталась жарким маревом, очертания слегка распылились, а в лицо Феонне будто с размаху плеснули водой из бокала. И если емкость была метафорической, то вода вполне настоящая, теплая, потекшая по лицу на кофту.
  - Дно океана! - Русалка ладонями отерла капли.
  - Вдвойне печальное зрелище. Любой направленный удар могут не только отразить, но перенаправить вашу силу, ваше заклятие на вас же. Лекция на данную тему была далеко не одна, однако сейчас у меня возникает ощущение, что вы прогуляли их все.
  - Я не ожидала! - огрызнулась Феонна.
  - Оправдания такого рода, адептка, даже в академии принимаются до определенного момента, а за пределами МОАГИ ваш детский лепет никто не станет слушать.
  - Но мы же выслушиваем всё, что нам вещают при поступлении, в том числе о защите от сексуальных домогательств, которой, судя по всему, нет.
  - Я понимаю, что в свете последних событий эта тема приобрела для вас особое значение. - Кэйлаш приблизился к русалке, опустился перед ней на корточки. - Поэтому я вам отвечу, но прошу не распространяться об этом. Это не тайна, за её разглашение вас не отчислят, однако прежде случались прецеденты, когда узнавшие правду адептки начали вести себя... не слишком адекватно. Академия обеспечивает защиту ведьмам первого и второго курсов во избежание казусов, к сожалению, периодически случающихся среди новичков. На третьем на адепток накладывается одноразовое защитное заклинание в начале учебного года.
  - Оно не обновляется.
  - Нет. Без обновления защита полностью рассеивается в среднем через месяц. И год-полтора до инициации вы должны обходиться без иной защиты, кроме вашей воли. Поступая на факультет морских ведьм, зная о его особенностях, вы имеете представление, куда и на что идете. И в жизни вы не всегда сможете положиться на магию или на обеспеченную кем-то выше защиту. Иногда приходится полагаться только на себя.
  - То есть отсутствие защиты... это своего рода испытание? - недоверчиво уточнила Феонна.
  - Проверка. - Магистр поднялся. - Более того, половина адепток факультета даже не замечает, что защиты нет, что в какой-то мере тоже печально. Будете ли вы работать по этой специальности или другой, останетесь ли в Департаменте или уйдете, какая бы в вашей жизни ни сложилась ситуация, вы должны знать себя и есть ли на вас иная магия, кроме вашей собственной. В идеале должны ощущать постороннее влияние, в том числе чужие заклинания, распознавать и отражать либо снимать. - Кэйлаш посмотрел в слепящую солнечную даль. - К сожалению, чем дальше, тем очевиднее становится, что большинство поступает в академию исключительно ради получения диплома и возможности в будущем тихо-мирно перекладывать бумаги в заштатном отделе Департамента.
  Хм, послышалось или в последней фразе проскользнула горечь и сожаление о прежних временах?
  - О да, ничто не заменит старого доброго сурового духа казармы, - не удержалась русалка и, ухватившись за сетку, встала.
  - По крайней мере, тогда в головах адептов откладывалось значительно больше полезной информации, и они не тратили время на подкидывание приворотных зелий и опасные вылазки в заброшенные катакомбы.
  Судя по открывающемуся пейзажу за спиной магистра, площадка на одной из башен административного корпуса. Видимого выхода на саму площадку нет, ну да не беда. И что там Анил вещал о слабой защите в верхней части купола?
  Феонна сняла резинку, распуская затянутые в хвост волосы. Тряхнула темно-каштановой гривой, а резинку надела браслетом на запястье. Мужчина отвлекся от созерцания садящегося солнца, нахмурился.
  - Что вы делаете?
  - Проверяю.
  Русалки завлекают пением? Чушь. Настоящие сирены, крылатые полуптицы-полудевы, - а не адепты одноименного факультета, от заунывного воя которых уши вянут, - заманивают моряков чарующим пением, а русалки если только природой дан прекрасный голос. Но им и без пения есть чем привлечь.
  Феонна поймала напряженный взгляд Кэйлаша, обворожительно улыбнулась, позволяя очарованию незримыми щупальцами потянуться к мужчине, захватить, оплести. Магистр вновь застыл, глаза потемнели. Русалочий приворот, эффективно, но недолго и даже немного любопытно, сколько у Кэйлаша уйдет времени и как он ответит - просто блокирует чужое влияние или отразит на отправителя? На всякий случай Феонна поставила ментальный блок. Может, и от физического воздействия стоит? Мало ли в каком виде он решит ей вернуть её же силу...
  Кэйлаш глубоко, резко вдохнул, мотнул головой, провел ладонью по лицу, словно паутину очарования можно было нащупать и смахнуть. Затем шагнул к русалке, обнял за талию и впился в губы жестким поцелуем.
  Дно океана! Она приворожила магистра!
  Днище! Полное и безоговорочное!
  Протестующе замычав, Феонна вцепилась обеими руками в плечи мужчины, пытаясь оттолкнуть его от себя. Богиня, да как это вообще произошло?! Она даже полностью силу не использовала и быть не может, чтобы Кэйлаш НЕ ожидал подобного фокуса со стороны молодой русалки!
  А собственные ладони самостоятельно, без участия хозяйки, скользнули по широким плечам, спустились на спину и поднялись к шее. Губы тоже приоткрылись сами, не возражая против грубоватого, сметающего любые робкие возражения напора. Тело прижалось к телу, настойчиво требуя избавиться от мешающейся одежды и наконец слиться, соединиться в единое целое. Дурацкие инстинкты! Как же Феонна ненавидела это рождающееся внизу живота желание, мгновенно захлёстывающее с головой, душащее томлением и оставляющее в мозгу одну-единственную мысль: "Хочу самца!" И самец, как назло, был. Привлекательный, мускулистый и возбуждающий до умопомрачения.
  Кто-то должен остановиться... но точно не она. Не получается, да и не хочется.
  Хочу его, и всё...
  Безумие закончилось внезапно. Феонна даже не поняла, в какой именно момент. Просто Кэйлаш резко отпустил её и отступил на шаг. Широкий шаг. Русалка попыталась восстановить дыхание, бесцельно поправила волосы, стараясь не касаться сладко ноющих губ. Желание кинуться такому соблазнительному самцу на шею и довести дело до финала раздражало. Глубокий вдох и выдох, нормализовать дыхание и сердцебиение, усмирить ненавистный инстинкт. И напрячь память - не пора ли принимать настойку?
  - Адептка. - Голос магистра прозвучал хрипло.
  На секунду захотелось последовать примеру Триш и спрятаться под одеяло. Ну уж нет. Феонна посмотрела на Кэйлаша. Выражение лица непонятное, в глазах досада, неприятное удивление и злость.
  - Кажется, вы тоже не ожидали, магистр, - подчеркнуто небрежно заметила русалка.
  - Не рекомендую тешить себя иллюзиями, адептка.
  - Что вы, магистр, мы, русалки, куда практичнее, чем все предполагают. Ещё какую-нибудь защиту повторим? Теперь я точно готова. - Действительно дразнит акулу. И в то же время не может отказать себе в этаком маленьком садомазохистском удовольствии.
  - На сегодня достаточно, адептка, - раздраженно бросил Кэйлаш. - Не забудьте куртку.
  - Да, конечно. - Феонна подошла к вещам, наклонилась за курткой. Стянула с запястья резинку и словно невзначай выпустила её из пальцев, уронив на настил площадки. Подобрала ещё и пиджак магистра, обернулась к мужчине. - Смотрите, испачкался. Я же говорила, что тут грязно.
  Кэйлаш быстрым движением вырвал у русалки пиджак, перебросил его через одну руку и подал вторую. Пинком загнав подальше возрадовавшийся было этому жесту инстинкт, Феонна вложила пальцы в горячую ладонь магистра и сразу закрыла глаза. Мужчина вернул русалку ровно на то же место на аллее, откуда забрал, и, не попрощавшись, исчез в пламени. Впрочем, глупо было ожидать другой реакции. Гораздо важнее понять, почему её очарование вообще на него подействовало?
  
  - - -
  
  Я долго не могла заснуть, беспокойно ворочаясь с боку на бок и размышляя об отсутствии на нас пресловутой защиты как проверки на профпригодность. Или непригодность. С одной стороны, не то чтобы рассказанное Феонной по возращению с отработки настолько сильно меня удивило. Наверное, какая-то интуитивная часть меня подозревала нечто подобное, хотя бы потому, что защитные заклинания действительно не обновляли, и под приворотным зельем Макс успел достаточно далеко зайти и без всяких последствий. С другой, попросту обидно. Получается, носимся мы с этой разнесчастной защитой, носимся, тычем ею в нос особо ретивым воздыхателям, а на самом деле даже не состоянии заметить, что нет её и уже не один месяц. Перед сном мы с Феонной продиагностировали друг друга и убедились в полном отсутствии на нас вообще каких-либо заклятий.
  Закономерным итогом поутру стали недосып итрудный подъём. На завтрак я поплелась вялая, подруга задумчивая. Не считая рассказа о защите и проверке, русалка больше ничего толком не говорила о том, как прошла сама отработка, и не сильно ли зверствовал Кэйлаш. Упомянула лишь, что находились они на площадке на крыше одной из башен административного корпуса, а не на южной. То-то радость зрителям была. Надеялись на эффектное зрелище и вдруг такой облом.
  Макс ожидал на развилке под деревьями. Только не один. Рядом, мило улыбаясь и что-то рассказывая собеседнику, стояла Ксанти.
  - Что ни день, то сюрпризы, - заметила Феонна.
  Я люблю сюрпризы. Неожиданные приятные подарки на праздники, в остальных случаях предпочитаю обходиться без сюрпризов. И, подозреваю, этот сюрприз мне точно не понравится.
  Макс заметил нас первым, улыбнулся мне. Ксанти проследила за взглядом парня и обернулась к нам.
  - Привет! - радостно поздоровалась Ксанти. - Представляете, меня назначили младшим куратором.
  - И тебя тоже? - удивилась Феонна.
  - Не "тоже", Фео, а "вместо", - хмуро поправила я. - Не так ли?
  - Ага. - Счастливое выражение лица светловолосой русалки было весьма далеко от моей ошалело перекошенной физиономии, когда ректор сообщила мне о великой чести. - Я новый куратор Макса, так что можете меня поздравить.
  - И когда успели? - вопросила Феонна.
  - Вчера после последней пары меня вызвали к ректору, там госпожа Хивен и сказала о назначении. Мне и памятку дали. - Ксанти достала из своей сумки печально знакомую ядовито-желтую брошюрку, продемонстрировала нам. Другой экземпляр, разумеется. Тот, который выдали мне, валялся где-то в нашей комнате. - Я уже всё прочитала, правда, Макс сказал, что первые пункты можно пропустить.
  - Ну, раз Макс сказал, - протянула Феонна.
  - А почему меня не уведомили об увольне... тьфу, отстранении? - возмутилась я.
  - Тебе в последнее время и так досталось, поэтому госпожа Хивен решила, что не стоит тебя тревожить лишний раз по пустякам. Тем более Макс тебя вроде предупреждал о замене, разве нет? - Ксанти вопросительно посмотрела на парня.
  Макс сказал, что попросил о замене. Но Макс ни словом не заикнулся, кто будет на замену! И что же получается, когда я вчера заявилась в его с Ноксом комнату, Макс уже знал, к чьему хвосту он пристроится? Целовал меня, зная, что теперь будет везде ходить с Ксанти?!
  - Мои поздравления, - пробормотала я и быстро двинулась дальше по аллее.
  Подумает он! Только вот он же не уточнил, от кого хочет видеть маленьких максиков!
  Я что, серьезно думаю о детях?! Да ещё и от Макса?! Так и до "жили они долго и счастливо и умерли в один день" и прочей возвышенно-романтической чепухи недалеко!
  Кажется, я с ума схожу. Медленно и мучительно.
  - Триш! - Макс в несколько широких шагов догнал меня, взял за руку.
  - Пусти, - зашипела я и попыталась высвободить конечность, однако парень крепче сжал мою ладонь и притянул к себе, из-за чего со стороны мы, полагаю, стали напоминать сильно влюбленную парочку, не желающую отлипать друг от друга даже на улице.
  - Триш, ты слишком бурно на всё реагируешь, - негромко произнес Макс.
  - А у тебя, смотрю, кураторы не задерживаются, что ни день, то новый. Прямо как соседи по комнате у Нокса. - Похоже, меня понесло, но прикусить язык почему-то не получалось, хотелось выплеснуть копящееся внутри раздражение. - А перед Ксанти ты кого изображать будешь: обкуренного малька или благородного героя из старых легенд?
  - Мне приятна твоя ревность, но не стоит перегибать палку.
  - Ревность? Какая ревность? Я не ревную! - Вот ещё! Ревную я, как же, размечтался! Я всего-навсего не выспалась! - Если хочешь знать, ты мне вообще не интересен.
  Внезапно Макс остановился, вынудив замереть и меня. Повернулся ко мне, обхватил моё лицо немного шершавой ладонью и поцеловал. Посреди аллеи, полной идущих в столовую и учебный корпус адептов, на глазах у следовавших за нами Феонны и Ксанти. Кто-то ахнул, кто-то охнул, кто-то присвистнул, кто-то посоветовал не торчать на проходе, а отойти в кустики, если нам так неймется. Зато возражения разом закончились. И идиотские претензии. И, несмело отвечая на нежные прикосновения его губ, я, по-моему, впервые поняла смысл этой странной фразы про бабочек в животе...
  Макс неторопливо отстранился, подождал, пока я открою глаза и посмотрю на него относительно осмысленно, и снова улыбнулся.
  - Кстати, доброе утро, Триш.
  - А-а... Доброе, - пролепетала я, не понимая, что это сейчас на меня снизошло.
  - Завтракать? - заботливо уточнил парень.
  - Да...
  - Вы идете? - обернулся Макс к притихшим русалкам.
  Наверное, подруги согласно кивнули, потому что мы пошли в столовую. Держась за руки, как парочка. Взяли подносы с едой и заняли свободный стол. Русалки сидели напротив нас с Максом, и если Феонна постепенно снова погрузилась в свои размышления, то Ксанти нет-нет да поглядывала на нас удивленно и недоверчиво. Я так вообще постаралась сосредоточиться на запеканке в тарелке, а не на близком присутствии парня.
  - Ты!
  Что ещё такое?
  Я подняла глаза на возникшего возле стола Анила, обратившего указующий перст на Феонну.
  - Как ты могла? - тем же патетично-обвиняющим тоном продолжил приятель. - Знаешь ли ты, о жестокая, сколько мы там торчали, как придурки? Мы ждали, мы надеялись, мы заранее сделали ставки и что в ответ?
  - Что? - уточнила Феонна.
  - Ничего! Пока кто-то не пришел и не сказал, что Кэйлаша уже видели в административном корпусе, а значит, твоя отработка или закончилась, или её не было.
  - Всё было, - неопределенно передернула плечами подруга. - Только на другой площадке. Магистр не любит зрителей.
  - Обычно его это не смущает, - заметил Анил, выдвинул свободный стул рядом с Ксанти и сел. - Вон какую толпу в случае с Ноксом собрал. Да и так народу всегда хватает, если только отработку не ставит на какое-нибудь совсем уж зверское время. В прошлом году Кэйлаш выдернул адепта из койки в одних труселях в четыре часа утра и часа полтора гонял по стадиону. Тот бедолага потом на первую пару в прямом смысле приполз, ноги его уже не держали.
  - С Кэйлашом лучше не шутить, - согласилась Ксанти.
  - Ксан, а тебя ведь тоже не было, - добавил приятель.
  - Меня назначили младшим куратором, и я решила никуда не ходить и как следует почитать памятку.
  - Поздравляю! И кого курируешь?
  Ксанти с милой улыбкой указала на Макса. Я как раз доела, аккуратно положила вилку с ножом на пустую тарелку и сделала глоток чая. Харр побери, действительно ревную. Причем как вздорная истеричка из тех, кто видит измену даже в мимолётно скользнувшем по другой девушке взгляде своего благоверного. Надо срочно что-то с этим делать. Может, успокоительное у Феонны попросить? А то нервы в последнее время совсем расшалились.
  Неожиданно в столовой наступила тишина. Сотрудница службы безопасности академии стремительно пересекла зал и остановилась перед столом, за которым сидели Лэри и компания. Женщина наклонилась к девушке, сказала что-то негромко - я, во всяком случае, не расслышала ни слова. Лэри резко побледнела, её подружки недоуменно переглянулись. Сотрудница добавила что-то ещё, Лэри неуверенно кивнула, поднялась и, взяв сумку и стараясь ни на кого не смотреть, последовала за женщиной к выходу. Я обернулась. На пороге столовой замерли мужчина в чёрной форме СБ и девушка с факультета целителей, испуганно стиснувшая свой рюкзачок, - соседка Лэри. Дождались коллегу и адептку, оба посторонились, пропуская, и пошли за ними. Едва дверь закрылась, как адепты разом зашептались, загомонили.
  - Что это было? - изумленно вопросил Анил.
  - Они собираются обыскивать комнату Ларинды, она и её соседка должны присутствовать при обыске, - пояснил Макс.
  - Ну у тебя и слух, дружбан, - восхитился приятель. - Почище, чем у оборотней.
  - Прочитал по губам.
  - Всё равно круто!
  Мы с Феонной тоже переглянулись, подхватили сумки и бегом выскочили следом.
  Комната Лэри находилась на втором этаже. Мужчина остался в начале коридора, несколько припозднившихся с подъемом адепток удивленно выглядывали из-за дверей спален. Дверь в комнату Лэри открыта, обе девушки жались возле проема. Рядом, тихо о чем-то переговариваясь, стояли магистр Лалит и магистр Анастасия Тэннил, декан факультета ведьм. Саму комнату, судя по всему, обыскивала та сотрудница. Мы осторожно протиснулись мимо мужчины, но тот лишь смерил нас хмурым взглядом.
  - Думаешь, это связано с... - фразу я не закончила, выразительно посмотрев на подругу.
  - Если так, то значит, они подозревают Лэри, - прошептала Феонна.
  - Это могла сделать Лэри? - опешила я. - Но зачем?
  И за что? Мы, конечно, взаимно друг друга недолюбливаем, однако нашу активистку точно так же недолюбливает почти вся группа, кроме её подружек по ведьминой тройке.
  - Может, хотела у тебя малька увести.
  - Фео, во-первых, Макс не баран, чтобы его просто взять и куда-то увести. Во-вторых, как этому делу мог помочь... стол? И, в-третьих, не называй Макса мальком.
  - Но он мелкий.
  - Тебе, может, и мелкий, но не все же такие высокие и рост у него вполне обычный.
  - Ладно-ладно, главное, чтобы тебе удобно было.
  Услышав наши перешептывания, магистр Лалит обернулась, кивнула нам.
  - Доброе утро, девочки. Хотя не могу сказать, что пока оно выдается добрым.
  - Что случилось? - спросила Феонна.
  Лалит покосилась на декана, та задумчиво посмотрела на нас и тоже кивнула. Лэри глянула затравленно и сразу отвернулась, делая вид, что ей всё равно. Лалит отошла в сторону, поманила нас.
  - Ночью дежурному службы безопасности поступила записка. Анонимная. Автор написал, что адептка Вит тайно хранит в своей комнате приворотные зелья.
  - Но приворотные зелья запрещено выносить за пределы лабораторий, - напомнила русалка.
  - Их можно и самостоятельно изготовить, - пробормотала я. Отдельные ингредиенты пронести проще и в зельях Лэри разбиралась лучше всех в группе. Конечно, большинство зелий не слишком удобно изготавливать в условиях комнаты в общаге, особенно возиться с эфирными.
  - Выяснили, кто этот аноним? - поинтересовалась Феонна.
  - Нет ещё, - покачала головой Лалит. - Однако после произошедшего СБ обязаны были всё проверить.
  - Магистры, - выглянула из комнаты сотрудница.
  Лалит и Анастасия вошли в спальню. Говорили негромко, несколько раз характерно звякнули стеклянные пузырьки. Спустя долгие пять минут оба магистра вышли в коридор, следом сотрудница с небольшим пластиковым контейнером в руках. Сквозь полупрозрачные зеленые стенки виднелись бутылочки рядками, с этикетками и бирками.
  - Адептка Вит, это ваше? - Декан указала на контейнер.
  - Да, магистр, - почти спокойно ответила Лэри, глядя прямо в зеленоватые русалочьи глаза госпожи декана.
  - А это? - Анастасия достала из коробки бутылочку темного стекла. - Вам известно, что это такое?
  Девушка посмотрела на этикетку и уже не побледнела - побелела.
  - Приворотное зелье "Кристальный соблазн", - еле слышно зачитала название Лэри.
  - Тогда вам известно, что хранение любых приворотных зелий вне лабораторий академии запрещено.
  - Это... это не моё... - потерянно пролепетала девушка.
  - Вы сказали, что контейнер ваш.
  - Да, он мой, и я храню там зелья, но среди них нет ни одного приворотного! Я не держу таких вещей, у меня есть только простые бытовые зелья!
  Декан глянула вопросительно на сотрудницу СБ.
  - На коробке и содержимом только запах адептки Вит.
  Значит, женщина оборотень.
  Мужчина приблизился, забрал у коллеги контейнер, а оборотень достала из кармана формы маленький черный футляр, открыла, извлекла узкий серебряный браслет и молниеносным движением защелкнула его на запястье Лэри.
  Блокиратор магии.
  - За что? Я же ничего не сделала... Это не моё зелье!
  - Будем разбираться, - вздохнула Анастасия.
  - Магистр Лалит, вы должны мне поверить! Это не моё зелье! Я не знаю, как оно у меня оказалось! - Голос девушки звучал всё отчаяннее и истеричнее.
  - Ларинда, - с жалостью и одновременно разочарованно произнесла Лалит.
  Оборотень взяла Лэри за руку выше локтя и повела к выходу из коридора.
  - Тристен, Феонна, ну хоть вы-то скажите! "Соблазн" - это же приворот страсти! Кто в своём уме вообще станет хранить его в собственной комнате?!
  - Адептка Вит, постарайтесь успокоиться, если хотите покинуть здание самостоятельно, - сухо посоветовала оборотень.
  - Возвращайтесь к своим делам, адептки, и не забывайте, что через пятнадцать минут звонок на первую пару, - объявила декан.
  Без конца оглядывающуюся на нас, на соседку по комнате, на остальных девушек Лэри увели, магистры удалились следом. Мы тоже сбежали из общежития, не желая принимать участие в неизбежных дискуссиях. Но, как ни странно, мне стало жаль Лэри. С одной стороны, зелье нам подкинуть могла и она. С другой, аноним возник весьма своевременно, что тоже подозрительно.
  - Значит, Лэри? - с сомнением протянула Феонна, когда мы отошли от общаги.
  - Возможно, - пожала я плечами. - Только я не могу понять, зачем ей так рисковать? Ради чего? Ради моего отчисления? Но это же насколько она должна меня ненавидеть, чтобы воспользоваться таким радикальным методом? Что я ей сделала? У нас, конечно, натянутые отношения, однако ненависти я не замечала.
  - Да-а, вроде всё очевидно, но как-то странно слишком, - поддержала русалка. - И в кои-то веки я вынуждена с Лэри согласиться: какой идиот станет хранить запрещенные зелья в своей комнате, которую он к тому же делит с соседом?
  - Тогда, если развивать эту версию, то, получается, Лэри подставили, - предположила я.
  - И подставил тот, кто подкинул СБ записку.
  - Но аноним должен был знать о "Соблазне" и вообще о том, что произошло. Известно об этом нам четверым...
  - Тиму, - продолжила подруга. - СБ, естественно, и, наверное, всему преподавательскому составу с ректором во главе. И, разумеется, тому, кто подбросил зелье. Куче народу, короче.
  Но если зелье не дело рук Лэри, то выходит, что она-то как раз и не знала.
  
  - - -
  
  До обеда время тянулось резиной, медленно и нудно. Сосредоточиться на теме лекций мне не удавалось, я даже в конспект ничего не записывала, решив, что лучше потом у Ксанти перепишу. Макс сидел отдельно позади нашей тройки, место Лэри пустовало. В группе уже все знали, что у девушки нашли приворотные зелья. Во время перерыва между парами подружек Лэри засыпали вопросами, однако Элания и Беата ужасались, возмущались и осуждали вместе со всеми и заявляли, что не имели никакого понятия о пагубных пристрастиях лучшей подруги и что для них это тоже ой какой большой сюрприз. И конечно же, добавляла Беата, после такого происшествия ни она, ни Элания не собирались оставаться в одной тройке с Лэри.
  Последней парой перед обедом шла мировая история. Вообще это мой любимый предмет, однако сегодня вся лекция благополучно проплыла мимо меня. Никак не укладывалось в голове, что зелье могла подкинуть Лэри. А если всё-таки не она, то кто? Понятно, что он же написал записку и свалил вину на Лэри, но мотивы по-прежнему неясны. Зачем устраивать порнофильм в лаборатории и почему подставили именно нашу активистку? И что, если целью было вовсе не отчисление меня и Макса? Главный подозреваемый найден, вина почти доказана, а я и Макс пострадавшие, нам теперь однозначно ничего не грозит. А Лэри?
  Отчисление. И замечание в личном деле. После останется лишь вернуться в родной мир и учиться жить как обычные люди. Только в нашем с Лэри мире, кроме как в Департамент, одаренному человеку податься особо некуда, если в Деревянном хотя бы ещё существовали ведунские корпуса, то в Железном продолжали упорно делать вид, будто магии не существует. И что Лэри будет делать? Закончит образование, найдет работу, возможно, со временем выйдет замуж, нарожает детей, станет совмещать карьеру и семью? Нет, перспективы хорошие, однако вряд ли ей легко будет смириться с обычной жизнью. И всё из-за проступка, которого она наверняка и не совершала?
  - Триш?
  От неожиданности я вздрогнула и покосилась вопросительно на дернувшую меня за рукав платья Феонну.
  - Просыпайся, пара уже закончилась, - пояснила подруга.
  А я и не заметила...
  Я и Феонна в столовую шли молча, Ксанти и Макс держались позади, и русалка довольно оживленно пересказывала парню позапрошлую лекцию о связях между важными историческими событиями в разных мирах. За столом Ксанти продолжила. Нет, сама лекция была интересная, раздражало собственно щебетание русалки. Хорошо хоть, в отличие от той же Лэри, Ксанти только рассказывала, лишь иногда подаваясь к сидящему напротив слушателю. Макс сосредоточенно внимал, время от времени кивая или что-то уточняя. Кстати, разговаривал он со свежеиспеченным куратором нормально. Этот момент тоже раздражал. И почему со мной парень изображал придурковатого малька, а с Ксанти нет?
  Точно попрошу успокоительное.
  - Фео, как думаешь, можно мне поговорить с Лэри? - полюбопытствовала я.
  - Зачем? - удивилась подруга. - Даже если это и не она, сказать, кто тогда, она всё равно вряд ли сможет.
  - А что, если главная цель - не... - я запнулась, глянула на сидящего рядом парня и решила часть предложения пропустить. Надеюсь, не покраснела. - В общем, вдруг хотели именно подставить Лэри?
  - Считаешь, что её подставили? - прервав лекцию, уточнила Ксанти.
  - Да.
  - И кому это могло потребоваться?
  - Не знаю, поэтому и хочу спросить у неё.
  - Тогда можешь начинать составлять список недоброжелателей прямо сейчас, - презрительно фыркнула Ксанти. - Она всему нашему курсу не нравится и ещё много кому с других, вон, даже её свита от неё отвернулась. Так что записывай наши имена и дальше всей группы.
  - Да, мне тоже не нравилась Лэри, но не настолько, чтобы подставлять её под отчисление, да ещё и... и... таким способом.
  - Хорошо, себя можешь не записывать.
  - Меня тоже, - подняла руку Феонна. - Я бы так не со всяким врагом поступила, а уж лучшей подругой рисковать ради отчисления какой-то зарвавшейся золотой рыбешки и вовсе свинство последнее.
  - Это благородно с твоей стороны, Триш, но, жалея Лэри, давайте не будем забывать ещё вот о чем. - Ксанти внимательно огляделась и, склонившись к столешнице, прошептала: - СБ ей что-то да расскажет. Её же не могут выкинуть из академии только за хранение зелий, значит, по любому скажут, где "Соблазн" использовался, начнут спрашивать, почему она это сделала, были ли у неё с тобой конфликты. И даже если Лэри действительно подставили и всё подтвердится, подумай, Триш, будет ли она, зная о произошедшем, добра к тебе?
  - Кто ей позволит трепаться на всех углах? - возразила Феонна.
  - Трепаться - нет. Зато следить за намёками и двусмысленностями никто не станет, - резонно заметила Ксанти.
  Ксанти права, конечно. Чтобы Лэри да не поддела? А наедине и прямо в глаза сказать может. Но неизвестно, будет СБ разбираться или удовлетвориться тем, что лежит на поверхности?
  Я отодвинула тарелку с недоеденным супом и взяла сумку.
  - Ты куда? - не поняла Феонна.
  - Пойду к Лэри. - Я встала и накинула лямку на плечо.
  - Прямо сейчас? - ахнула Ксанти.
  - Да, сейчас.
  - А если тебя не пустят? - усомнилась Феонна.
  - Но она же никого не убила, чтобы к ней совсем не пускали посторонних. - Я двинулась по проходу между столами к двери.
  Макс молча поднялся, догнал, поравнялся. Открыл передо мной дверь, пропуская. Мы вышли, позади захлопнулась створка, отрезая от нестройного гомона и звяканья столовых приборов.
  - Ты поддерживаешь меня или просто за компанию? - поинтересовалась я.
  - Я за правду, - ответил парень.
  - Немного странное заявление для человека, скрывающего правду о себе.
  - Это было не моё решение.
  - Чьё же?
  - Моего отца.
  Выходит, он не соврал, когда упоминал, что его поступление в академию - идея отца?
  - А зачем это твоему отцу?
  - Опять лишний вопрос, Триш.
  - А говоришь, что ты за правду, - укорила я.
  - За правду, - подтвердил Макс и протянул руку, чтобы открыть входную дверь. - Но не всю правду стоит знать.
  Мой взгляд сам зацепился за косичку-браслет на запястье парня. Раньше он эту безделушку не носил однозначно, рукава рубашки-то были постоянно закатаны. А почему сейчас начал?
  Выйдя из учебного корпуса, мы спустились по ступенькам крыльца и направились в обход здания к административному. Можно было и соединяющими башни обоих корпусов галереями воспользоваться, однако я не помнила, есть в башню СБ вход на верхних этажах или нет. Да и не требовались прежде такие познания.
  - Что это? - наконец поддалась я приступу любопытства.
  - Что именно? - уточнил Макс.
  - Браслет.
  - А, это. - Парень коснулся кожаной косички и в глазах внезапно появились тепло и нежность. - Подарок.
  Вопрос "чей?" так и рвался с языка, но на сей раз я успела вовремя прикусить врага своего. Промолчала. Но такой... да-да, именно любящий взгляд означает, что даритель явно кто-то очень близкий. И браслет похож на самодельный. Богиня, с каких пор Макс начал настолько мне нравиться, что я как идиотка ревную его к каждому столбу? И ведь действительно нравится. Ничего не могу с собой поделать, нравится, и всё.
  - Кайла.
  - Что, прости? - не поняла я.
  - Так зовут девушку, которая подарила мне этот браслет, - с лукавой полуулыбкой пояснил парень. - Она сама сплела его и подарила в день моего отъезда в академию. На удачу.
  - А-а, - протянула я. То ли порадоваться за неизвестную Кайлу, то ли расстроиться за себя, несчастную. Вдруг у Макса есть... невеста?! И факт, что он не из моего мира, сильно повышает данную вероятность!
  - Ладно, извини. Не буду тебя мучить. Кайла - моя младшая сестра.
  - Сестра? - повторила я и выдохнула с облегчением. - Сестра - это хорошо. Я вот единственный ребенок в семье, а мне всегда хотелось, чтобы у меня были брат или сестра. - А извинился-то парень зачем? Или он это... - Ты специально так сказал?! - ахнула я. Мог бы ведь и сразу уточнить, что речь о сестре, а не позволять мне невесть что додумывать!
  - Извини, Триш, но мне нравится дразнить тебя иногда. Ничего не могу с собой поделать, - усмехнулся Макс.
  Какие знакомые слова!
  - Кайла так же бурно на всё реагирует - чуть что и сразу вспыхивает как вязанка сухого хвороста от случайной искры.
  - Рискну предположить, что ты всё детство её дразнил.
  - И ошибешься. Это Кайла меня дразнила, приставала по любым мелочам, с любыми глупыми вопросами и везде ходила следом.
  - Где твоя сестра сейчас? - осторожно поинтересовалась я.
  - Дома.
  - Она где-то учится?
  - Мы оба нигде не учились в привычном тебе понимании. У нас было домашнее образование, как у всех детей нашего положения.
  - Полагаю, спрашивать, что подразумевается под вашим положением, бесполезно, да?
  - Верно.
  Из новейшей истории я знаю, что в Деревянном мире дома образование уже давно никто не получает, ни бедные, ни богатые, ни даже отпрыски королевских семей. Существуют школы для разных классов, пансионы, гимназии, ведунские учебные корпуса для одаренных. Получается, Макс тогда не из Деревянного, как логичнее всего было предположить после его признания? А откуда? В Воздушном и Огненном людей проживает мало и не особо нас там любят. И если всё-таки из одного из них, то зачем притворяться выходцем из Железного?
  - Макс, а задать другой вопрос можно? - Ибо миры мирами, но себя я тоже знаю и знаю, что потом, на досуге, обязательно к этой мысли вернусь и изведусь от идиотских предположений.
  - Смотря какой вопрос, - отозвался парень.
  - Там, дома... у тебя дома, в смысле... то есть на твоей родине... или ещё где-нибудь. - Я глубоко вдохнула-выдохнула, остановилась и выпалила на одном дыхании, пока энтузиазм не сдулся окончательно: - В общем, у тебя невеста есть?
  Макс успел пройти вперед, но замер, обернулся ко мне. Посмотрел с удивлением, надеюсь, искренним.
  - Какая невеста?
  - Не знаю, - пожала я плечами. - Какая-нибудь.
  - Смотря с какой целью спрашиваешь.
  - Макс! Ты просто ответь "да" или "нет". - Неужели я так многого потребовала? Это и в моём мире не столь уж и праздный вопрос, хотя обычно в виду имеется девушка в статусе подруги-любимой, а в других тем более актуальный.
  Парень шагнул ко мне, взял за руку.
  - Нет у меня невесты. - Потянул за собой, возобновляя движение, и добавил: - Пока нет.
  И как это понимать? Что значит "пока нет"? Хотя ладно. Пожалуй, успокоюсь-ка я на этой почти оптимистической ноте. Иначе мы опять уткнемся в очередной лишний вопрос и вообще договоримся до харр знает чего.
  
  
  
  Глава 8
  
  Служба безопасности академии занимала отдельную и одну из самых высоких башен административного корпуса. Несколько галерей соединяли её с другими башнями корпуса, но перехода в учебный не обнаружилось. В огромном вестибюле я сверилась с висящим там планом, нашла СБ и двинулась в указанном направлении. Честно говоря, за два с половиной года в академии в этой башне я была всего раз и то на первом курсе во время ознакомительной экскурсии. Тогда магистр Кэйлаш поводил нас по нескольким этажам, показывая и рассказывая вкратце, как обеспечивается защита всего комплекса, однако, кроме экскурсий в начале учебного года, дальше первого этажа никого не пускали.
  Дежурный, молодой - на вид, по крайней мере, - паренек, уставился на нас с немалым изумлением, когда я сообщила, что хочу навестить адептку Вит, у которой сегодня утром нашли приворотное зелье. Вероятно, в его практике визиты адептов к подозреваемым случались редко, потому что пауза стала затягиваться. Тогда Макс вежливо повторил мою просьбу. Нет, действительно вежливо и голос не повысил, но с твердой, непреклонной и даже немного повелительной интонацией. Дежурный наконец-то отмер, суетливо кивнул и позвонил кому-то по внутреннему телефону. Потом указал нам на диванчик у противоположной стены. Мы сели и принялись ждать.
  - Это было сильно, - тихо заметила я. Дежурный настороженно поглядывал на нас через стекло стойки. - Я всерьез задумалась о твоём происхождении.
  - Триш, - неодобрительно ответил Макс. - Не стоит, поверь.
  - Но почему? Мне действительно интересно.
  - Оно далеко не так интересно, как кажется на первый взгляд.
  - Так на первом курсе иногда разговаривают те, кто на родине занимал высокое положение, - упрямо продолжала я гнуть свою линию. - Был на факультете хранителей демон из высших, очень высокомерный и заносчивый. Когда он появлялся в коридоре, от него все шарахались, потому что не дай богиня случайно налететь на него, задеть или не убраться вовремя с дороги. С магистрами-людьми он общался таким тоном, будто делал им великое одолжение.
  - И где этот демон сейчас?
  - В своём мире, наверное. К концу первого курса у всех, включая ректора, закончилось терпение, и его отчислили.
  - Я человек. Чистокровный.
  - А-а, хорошо. Слушай, а я давно хотела спросить тебя о твоём даре. Ты ведь что-то говорил о видениях...
  - Триш, - перебил Макс.
  Я умолкла и торопливо поднялась навстречу вышедшей к нам уже знакомой женщине-оборотню. Геласия Вено - прочитала я наконец её имя на бэйджике.
  - Опять вы, - без восторга отозвалась она.
  - Здравствуйте, адептка Тристен Райан, факультет морских ведьм, третий курс, - затараторила я. - Могу я навестить адептку Вит?
  - Райан? - прищурила карие глаза Геласия. - Так это вы?..
  - Да, я, - подтвердила я деликатно незаконченное предположение. - И он.
  Оборотень окинула стоящего чуть позади меня Макса оценивающим взглядом. Я честно старалась не краснеть и не раздражаться.
  - Что ж, идемте, - разрешила Геласия и кивнула дежурному.
  Правда, дальше первого этажа мы всё равно не ушли. Следуя за женщиной, миновали два коридора и остановились перед обычной дверью без табличек.
  - Только по одному и сумку оставьте здесь, пожалуйста, - уточнила Геласия.
  Макс отрицательно качнул головой, отказываясь от посещения, и забрал у меня сумку. Оборотень открыла дверь, и я шагнула внутрь. Вопреки ожиданиям по другую сторону порога обнаружилась маленькая комната с синими диваном и двумя креслами, столиком между ними, полками с книгами на стенах и ещё одной створкой. Только окон не было. На столике поднос с обедом, а сама Лэри сидела с ногами на диване и определенно бессодержательно листала журнал. При виде меня резко подняла голову, на мгновение в глазах мелькнули радость и облегчение, тут же сменившиеся недоверчивым удивлением.
  - Тристен?
  - Привет, - поздоровалась я. Дверь за моей спиной закрылась, я приблизилась к дивану. - Как ты?
  - Как я? - повторила Лэри и отложила журнал. - Как я?! Да всё отлично! У меня нашли приворотное зелье и даже не одно, меня обвиняют в их хранении и что я якобы подбросила кому-то "Кристальный соблазн". Кому именно, пока не говорят, но крайне настойчиво спрашивают о моих отношениях с однокурсницами, так что думать надо, я осчастливила кого-то из них, то есть из вас. Если докажут, что зелье подбросила я, то меня отчислят из академии, если не докажут, то мне всё равно поставят замечание за его хранение. Меня уже харр знает сколько держат в этой дурацкой комнате, на меня надели блокиратор, но разговаривают со мной очень ласково и терпеливо, как с ребенком или идиоткой. Так что всё в порядке у меня! Лучше всех!
  Девушка резким движением смахнула журнал с дивана на пол и вдруг всхлипнула. Я села рядом.
  - Я так старалась. Работаю как проклятая, пытаюсь везде успеть, всем угодить, а теперь всё насмарку. - Лэри шмыгнула носом и вытерла слезы. - Через месяц у первокурсников бал, а я состою в организационном комитете. Как они там обойдутся без меня? И Эла с Беатой останутся без третьей ведьмы. Что это за трио из двух ведьм?
  - Ларинда, - нерешительно начала я. - Не знаю, как тебе сказать, но...
  - Что? - с подозрением посмотрела на меня Лэри.
  - Э-э... понимаешь, Беата и Элания, они... - И слов подходящих не подбирается, как назло. - В общем, они сказали, что больше не будут в одной тройке с тобой.
  - Почему?
  - Потому что они поверили в обвинение в хранении.
  С минуту девушка разглядывала меня пристально и недоверчиво. Затем моргнула, отвернулась.
  - Понятно, - почти спокойно произнесла Лэри. - И в подкинутое зелье тоже?
  - О подкинутом зелье известно только преподавателям и СБ.
  - Но ты-то знаешь.
  - Потому что... - Я уставилась на собственные коленки. Не думала, что придется делиться произошедшим с Лэри, но выбора особого нет. И переживу уж как-нибудь намёки и насмешки. Наверное. - Потому что осчастливили меня. "Кристальный соблазн" подкинули мне и... Максу.
  Пауза. Я осторожно посмотрела на девушку и встретилась с её изумленным взглядом.
  - Позавчера мы собирались после пар дополнительно позаниматься в лаборатории, чтобы подготовиться к практике, и, когда мы с Максом были в лаборатории одни, кто-то подкинул нам пузырёк с зельем через приоткрытую дверь.
  Брови Лэри поползли вверх.
  - То есть вы... то есть ты... - девушка неопределенно поводила рукой в воздухе.
  - А, нет-нет! - поспешно заверила я. - С нами ещё Фео и Ксанти должны были заниматься, они немного опоздали, но... успели. Вовремя, так что ничего непоправимого не произошло.
  - Значит, тебя поэтому сняли с должности младшего куратора?
  - Макс попросил о замене, - призналась я.
  - Но сегодня в столовой я видела вас вместе, - заинтересованно заметила Лэри.
  - Мы... не то чтобы встречаемся, а скорее... - Я что, пытаюсь охарактеризовать наши с Максом взаимоотношения? Причем в компании нашей активистки?
  - Он за тобой ухаживает, насколько это возможно в условиях академии и нашего факультета, - неожиданно констатировала девушка и откинулась на спинку дивана. - И иногда так нежно и трепетно на тебя смотрит. Я думала, он вчера косоглазие себе заработает, так часто он поглядывал в твою сторону, - усмехнулась Лэри и вздохнула. - Макс милый, правда? В нашем мире таких парней уже не встретишь.
  - Макс просто вежливый, - почему-то смутилась я.
  - А-а, и исключительно из вежливости глазами тебя раздевает?
  - По-моему, вы путаетесь в показаниях, свидетель.
  - Тристен, извини, конечно, но одно другому не мешает. Я же сказала, иногда с трепетом. Иногда... тоже с трепетом, однако иного происхождения. Он парень, в конце концов. И "Соблазн" ведь сохраняет четкую картину случившегося, поэтому не думаю, что он не вспоминает.
  Зато я об этом не подумала ни разу! Макс тоже помнит всё, и... харр побери!
  - Тебя спрашивали, где ты была позавчера вечером? - сменила я тему.
  - О чем меня тут только не спрашивали! В своей комнате я была. Весь вечер, готовилась к практике. Одна незадача - никто не может этого подтвердить.
  - А твоя соседка?
  - Была в парке с друзьями со своего факультета, вернулась в десятом часу вечера.
  Действительно, незадача. Можно хоть весь вечер свободно уходить и приходить через окно, тем более на втором этаже, никто ничего и не заметит.
  - Тем вечером ты проверяла коробку с зельями? - решила я зайти с другой стороны.
  - Да, мне потребовалось одно зелье, - ответила Лэри.
  - Так, хорошо. Ты сказала, у тебя нашли несколько приворотных зелий. А позавчера они были? В смысле, ты не заметила новых бутылочек?
  - Нет, их там не было. К чему ты клонишь? - нахмурилась девушка.
  - Я считаю, что тебя подставили, - поделилась я.
  - Пра-авда? - едко протянула Лэри. - Я тоже считаю, что меня подставили, только мне почему-то никто не верит.
  - Уверена, что этот некто подкинул нам "Соблазн", а потом подложил его тебе и написал СБ анонимную записку, чтобы твою комнату обыскали и обвинили во всём тебя, - изложила я свою версию событий.
  - Возможно, ты и права. Только кто это, зачем ему это? И, что немаловажно, он замел следы. На коробке, на бутылочках МОЙ запах. Я никому ничего не могу доказать, мне все твердят, что раз запах исключительно мой, значит, прикасалась к ним только я и, значит, они мои. Эти твердолобые эсбэшники даже не хотят понять элементарной вещи, что эфирные зелья должны храниться в прохладном темном месте. Разве в наших комнатах есть холодильники?
  Точно! И следующий вопрос - этот некто зелье где-то достал или изготовил самостоятельно? И где хранил?
  - А вчера ты в коробку заглядывала?
  - Нет. И вчера вечером мы с Элой и Беатой были возле южной площадки, ждали отработку Феонны. - Лэри задумалась на секунду и добавила: - И Шэл, моя соседка, опять весь вечер гуляла.
  - Какие-нибудь охранки у вас стоят?
  - Нет, конечно. Кто их вообще ставит на комнату в общаге?
  Что ж, хоть мы с Феонной не одни такие, верящие в защиту самой академии.
  - Значит, почти наверняка зелье... то есть зелья подложили тебе вчера вечером, пока в вашей комнате никого не было. - Я тоже откинулась на спинку дивана, глянула в потолок и вдруг спохватилась: - Как думаешь, камеры здесь есть? В смысле, они наблюдают за нами?
  - Как-нибудь наблюдают, только вполглаза, поди. Сейчас ещё немного тут подержат, посуетятся вокруг для проформы и отправят к ректору с деканом.
  А оттуда с вещами к телепорту.
  - Надо рассказать всё СБ, - предложила я.
  - Прямо они тебя послушают, - скривилась девушка.
  - Но ты же не виновата!
  - И что? Зелья моя специальность, коробка моя, запах на бутылочке мой, и я прекрасно знаю, что вы все обо мне думаете. Что я бездарная выскочка, что я слишком задираю нос, что я всегда лезу во все дыры и что я стерва. - Лэри скрестила руки на груди и с вызовом посмотрела на меня: - Что, станешь уверять меня в обратном? Что на самом деле вы все нежно и искренне меня любите? Ну да, разумеется, оно и видно, даже те, кого я считала подругами, сразу отвернулись от меня.
  - Я всё равно им скажу. - Врать, что девушка не права, я не стала. Что правда, то правда и ничего с ней не поделаешь. Я поднялась. - Если тебя не отпустят, я зайду к тебе после пар.
  - Зачем? Зачем ты вообще пришла? - В голосе Лэри прозвучало откровенное непонимание и удивление.
  - Тебя подставили, - терпеливо повторила я. - И поэтому ты такая же пострадавшая сторона, как и мы. Пока.
  - Пока, - отозвалась девушка.
  Я подошла к двери, постучала. Открыли сразу, я через плечо улыбнулась ободряюще Лэри и выскользнула в коридор, к Максу, дожидавшемуся возле противоположной стены. Геласия закрыла створку, обернулась к нам.
  - Адептка Райан, адепт Делван, задержитесь, пожалуйста, - внезапно велела оборотень. - Вас всё равно собирались вызвать по окончанию занятий, но раз вы пришли сами, то начальник службы безопасности побеседует с вами сейчас.
  
  - - -
  
  Много времени беседа не заняла. Ещё разговор с начальником СБ, господином Оренти, меня расстроил и разочаровал. Спрашивали меня, разумеется, об отношениях и возможных конфликтах с Лэри, не замечала ли я каких-либо предпосылок в её поведении. Присутствовавший при беседе помощник начальника всё тщательно записал, и на том меня собрались было отпустить, но я попросила разрешения поделиться своими подозрениями. Рассказала, что считаю Лэри невиновной и что девушку подставили, на что получила встречный вопрос, кто, по моему мнению, мог это сделать. С ответом я не нашлась и тогда господин Оренти, глядя на меня добро, ласково и снисходительно, как на упорствующего в своих детских заблуждениях ребенка, терпеливо разъяснил, что если есть доказательства в пользу моих предположений, то пожалуйста, карты на стол, как говорится, меня выслушают и проработают версию. Если нет, то извините, в практике господина Оренти каких только случаев не было, попыток подсунуть неугодной однокурснице приворотное зелье в том числе, поэтому на взгляд начальника удивляться нечему, всё вполне очевидно. Я робко поинтересовалась, зачем Лэри подбрасывать нам с Максом зелье. Лучше бы не спрашивала. По мнению СБ - зависть и ревность, единственный парень даже не в группе, на всём факультете, а достался скромной, неприметной мне. Оказалось, с нашими одногрупницами уже беседовали во время перерывов и кто-то - а может, и все, - успел рассказать и о поведении Макса в отношении меня, и о попытке Лэри познакомиться с Максом тогда, после пары по зельеварению, и даже что девушка имела на парня какие-то виды, о чем она упоминала несколько раз при свидетелях.
  Возражать я не стала. Меня отпустили и пригласили Макса, полагаю, на столь же содержательную беседу. Я присела на диванчик в приемной, ожидая парня. Похоже, всё идет к тому, что Лэри вот-вот вынесут приговор, обжалованию не подлежащий, и исключат из академии без права восстановления. А чего именно добивался наш некто - убрать из академии меня с Максом или Лэри? Потому что если нас, то логичнее было бы подложить пузырёк с "Соблазном" в мою комнату. Зелье находят у меня, и доказывай потом, что его нам подкинули, а не я сама бутылочку якобы случайно уронила, желая совратить несговорчивого подопечного или попробовать секс под действием приворота страсти. Но подруги успели вовремя, а "Соблазн" нашли у Лэри, причем вместе с другими приворотными зельями. Вероятно, чтобы наличие исключительно "Соблазна" не выглядело слишком подозрительно. Значит, всё-таки цель не я, не Макс, а собственно Лэри. Если некто знал, что тем вечером мы с парнем будем заниматься в лаборатории, что выяснить совсем нетрудно, то вполне мог знать, что русалки тоже придут, и перейти черту мы попросту не успеем. А если бы Феонна и Ксанти припозднились ещё меньше, то мы и дальше поцелуев не ушли бы. А если бы они явились сразу, то и зелье вряд ли подбросили бы. А если подруги задержались... не случайно?
  Я нахмурилась. Не то чтобы предположение мне понравилось. Русалки встретили где-то по пути Тима, наверняка хоть на минуту-другую, но остановились, перекинулись парой-тройкой фраз. И что он там делал? Феонна сказала, что Тим собирался мне помочь с подопечным, но в чем-то подруга права, конечно: с каких это пор парень стал проявлять ко мне столько внимания? Тим нравился мне с моего первого курса, он дружелюбный, милый и не заносчивый, но за два с половиной года парень ни разу не подходил ко мне специально, только если мы случайно где-то сталкивались, и не пытался меня разговорить. И вдруг Тим предложил помощь, сам ищет возможность встретиться со мной. Зачем ему это, он же не активист-энтузиаст, как Лэри, чтобы бегать за мной только по причине внезапно свалившегося на меня кураторства?
  Неделю назад я сочла бы, что жизнь наполовину удалась - объект долгих воздыханий наконец-то обратил на меня внимание. А сейчас ищу подвох. Да и в свете появления Макса и подброшенного зелья всё выглядит сильно подозрительно, так и хочется полюбопытствовать, где же Тим был раньше? Правда, с другой стороны верится с трудом, что "Соблазн" мог подкинуть именно Тим. Он будущий страж, разбираться в приворотах их не учат в принципе, не тот профиль. И парню-то как раз нет смысла подставлять Лэри.
  Дверь кабинета начальника открылась, пропуская Макса. Я встала, подхватила сумку. Помощник проводил нас до выхода из башни. Административный корпус мы покинули молча и только когда направились к учебному, я решила поинтересоваться:
  - О чем спрашивали?
  - Полагаю, о том же, о чем и тебя, - ответил парень. - Отношения с Лариндой, конфликты. Ты рассказала о своих подозрениях?
  - Да, - призналась я. - Только начальник СБ мне не поверил. Доказательств нет, хотя после разговора с Лэри я точно уверена, что её подставили.
  - На самом деле, Триш, в изложении господина Оренти всё складно и четко выходит, можно даже не подкапываться. Если бы не записка и твоя уверенность, у меня сомнений не возникло бы.
  Да уж, вчера Лэри флиртовала с Максом откровенно, возможно, чересчур, на глазах всей группы и магистров и тем самым укрепила фундамент версии о ревности.
  - И что же делать? - вопросила я. - Вдруг они там уже бумаги на отчисление Лэри готовят?
  Со стороны учебного корпуса донесся звонок. Мы остановились посреди дорожки.
  - Опоздали, - вздохнула я.
  - Если поторопимся, то всего-то на несколько минут, - возразил Макс. Покосился на меня и добавил: - Или ты собираешься прогулять?
  - Я вспомнила, что кое-что забыла в комнате. - За пропуск пары по травоведению по голове, конечно, не погладят, но всегда можно сказать, что задержали в СБ, авось сойдет за смягчающие обстоятельства. - Я быстренько сбегаю в общагу и вернусь, а ты иди, иначе Ксанти влетит за то, что не следит за подопечным. - Я сошла с дорожки, дабы срезать путь до общежития, и почти бегом припустила через парк.
  Возле женского крыла было ожидаемо тихо и пустынно, но до самого здания я всё равно добиралась, прячась по кустам и постоянно внимательно осматриваясь на местности. Главным входом, естественно, не воспользовалась, дабы не отвечать на глупые вопросы дежурной, и до окна нашей комнаты поднялась по воздуху. Окно мы с Феонной по старой привычке опять не закрыли и никакой защиты так и не наложили. В комнате я обхлопала карманы, достала ключ - слава богине, не потеряла! - открыла запертую снаружи дверь и вышмыгнула в коридор. Воровато оглядываясь, спустилась на второй этаж, подбежала к комнате Лэри и сунула наш ключ в замочную скважину. Несколько лет назад в женской общаге меняли замки. Громко и в присутствии преподавателей об этом не говорили, но в нашем ученическом кругу хорошо известно, что поменяли их по непонятным причинам лишь на первом, третьем и седьмом этажах, на других же так и остались старые замки, причем многие из них можно открыть одним и тем же ключом. Конечно, нет гарантий, что наш ключ сюда подойдет, но попытка, как говорится... тем более окно в комнате Лэри, в отличие от нашего, закрыто.
  Ключ внезапно провернулся раза с пятого, когда я заподозрила, что всё-таки придется снова левитировать и возиться с оконной ручкой. Надеюсь только, я замок Лэри не сломала. Или, того веселее, многострадальный ключ. Надавила на дверную ручку и ввалилась в комнату, одновременно выдергивая ключ из скважины. Поскорее закрыла створку и заперла. Теперь можно выдохнуть и осмотреть место преступления.
  Ладонь легла на мой рот неожиданно, меня рывком прижали спиной к чему-то твердому. Ключ выпал из руки, я возмущенно замычала и дернулась.
  - Тише ты, - прошипели мне на ухо. - Знаешь же, что стены здесь тонкие.
  Я застыла. Ладонь убрали, и я оглянулась.
  - Нокс?! - опешила я. - Что ты тут делаешь?
  - Как обычно, занимаюсь любимым хобби: забираюсь в спальни адепток и тырю женские трусики для своей коллекции, - небрежно пожал плечами элле. - Вот подумал, вдруг Ларинду вышибут из академии, а её трусиков у меня как раз и нет. Непорядок получается, надо прихватить сувенир, пока Лэри ещё с нами. Поможешь выбрать?
  Что за бред он несет?!
  - Что?! - Я наклонилась, подобрала ключ и сунула в карман. - А если серьезно?
  - Что, не веришь, что у меня есть коллекция женских трусиков? - И взгляд обиженный. - Ваши с Фео, между прочим, одни из первых экземпляров.
  Хорошо, что я Макса с собой не позвала. Или, наоборот, зря.
  Я пристроила сумку на стул возле письменного стола, огляделась. Планировка стандартная, ничего принципиально отличающегося от нашей комнаты не наблюдалось, разве что соседка Лэри приличная неряха.
  - Так что ты здесь делаешь? - повторила я вопрос.
  - Сказал же, трусики выбираю, - невозмутимо улыбнулся Нокс. - Никак не могу решить, классические чёрные или красные стринги?
  - Тебя заело?
  - Нет. Тебя достаю.
  - Тогда не старайся, - посоветовала я. Эх, жаль, не знаю, где у Лэри коробка с зельями стояла.
  - Ты сама-то что в комнате заклятой подружки потеряла?
  - Хочу осмотреться. - Я обошла спальню кругом, внимательно разглядывая предметы мебели, лежащие на открытых полках и местах вещи.
  - В таких случаях комнату всегда досматривает оборотень. - Элле приблизился к окну, поводил перед створками рукой. - Думаешь, ты найдешь что-то, что не учуял и не заметил он, вернее, она, поскольку общага женская? Слушайте, ведьмочки, вы бы хоть самую простую защиту на окна ставили, а то вечно всё нараспашку, заходи кто хочешь, бери что хочешь.
  - Кто бы говорил, - парировала я. - Я вчера через ваше окно зашла беспрепятственно.
  - Охранки были неактивны, потому что я отлучился ненадолго и в комнате остался Макс. Кстати, у вас всё уже настолько серьезно?
  - По-моему, тебя это не касается.
  - Триш, ты мне, конечно, опять не поверишь, но я действительно считаю тебя своим другом...
  - Да ты что? А тебе никто не говорил, что с друзьями так не поступают?
  - ...и не хочу, чтобы тебя мучил кто-то ещё, кроме меня и, может быть, Фео, - продолжил Нокс, то ли не расслышав мою фразу, то ли попросту пропустив её мимо ушей. - У Макса девушка может быть либо в статусе временной необременительной подружки, читай, любовницы без претензий, либо невесты, третьего не дано. А я сомневаюсь, что ты собираешься рано выскакивать замуж и переезжать от благ, возможностей и свободы твоего мира на тот далекий от цивилизации курорт, который Макс зовет домом.
  - Что ты имеешь в виду? - обернулась я к элле, но парень вдруг оглянулся на дверь, потом на меня и прижал указательный палец к губам.
  Затем шагнул ко мне, обнял за плечи и увлек к створке, встав так, чтобы открывающаяся дверь на время скрыла нас от входящего. В замочной скважине со стороны коридора глухо звякнул ключ. Ключ?! Лэри вряд ли могли отпустить, значит, это её соседка что-то забыла... Харр побери, и как мы объясним ей наш "дружеский визит"?! Я в ужасе и панике уставилась на Нокса, однако элле передвинул меня к стене, загородив половину обзора своей высокой фигурой.
  Тихий скрежет. И снова. Похоже, родной ключ тоже проворачивался не сразу.
  Щелчок замка. Всё-таки открылся. Сердце придушенно бухнуло в груди и замерло. И зачем я полезла в чужую комнату?!
  Дверь медленно отворилась, но не полностью, кто-то вошел в спальню. Нокс плавно, бесшумно развернулся спиной ко мне, на кончиках пальцев правой руки элле вспыхнули голубые искры. Он что, собирается применить магию против хозяйки комнаты? В знак несогласия с радикальными мерами я дернула Нокса за рукав. Элле раздраженно отмахнулся и шагнул вперед, свободной рукой закрывая створку. Я спешно выскочила из-за спины парня.
  - Макс?! - ахнула я. - Ты почему не на паре?
  - Могу спросить, почему ты не в своей комнате. - Макс опустил руку - уж не знаю, с какими целями поднял, возможно, с теми же членовредительскими, что и Нокс.
  - Ты следил за мной? - догадалась я. - Но как ты прошел в общежитие? И... как открыл дверь? - Я покосилась на замок, потом на вторую руку Макса, сжимающую что-то в кулаке. Хотя что значит что-то? - Ты ведь открыл её ключом. А откуда у тебя ключ от комнаты Лэри?
  - Он не от комнаты Лэри, а от вашей с Фео, - радостно сообщил Нокс и, погасив искры, отошел к шкафу.
  То есть? Я машинально сунула руку в карман платья. Нет, мой на месте и на этой неделе я его точно не теряла...
  Вот... дно океана! Я потеряла ключ, вернее, думала, что потеряла, но Макс его вернул. И тогда я ещё предположила, что парень не нашел, а вытащил ключ из моего кармана. Затем за всеми этими событиями случай с ключом вылетел у меня из головы. Слишком мелко и незначительно по сравнению с последовавшими происшествиями.
  - Это дубликат, - пробормотала я. Почему, ну почему всё так складывается? Богиня, я поверила, даже вообразила что-то в духе сопливой мелодрамы, ревновала к каждой особи женского пола... как дура. Доверчивая слабохарактерная дура! - Ты украл у меня ключ, сделал дубликат и вернул оригинал. - Ещё и поцелуй стребовал в качестве вознаграждения! - Но зачем? Зачем тебе наш ключ?!
  Макс неприязненно покосился на элле, глубоко вздохнул и посмотрел на меня.
  - Это обычная подстраховка, - спокойнопроизнес парень, будто речь шла о написании шпаргалки к экзамену. - Я не использовал его ни разу.
  - Подстраховка? Это на какой случай, интересно знать?
  - На случай наличия охранок на окнах, - охотно подсказал Нокс. - И раскрою маленький секрет: некоторым не столь одаренным тяжело одновременно левитировать и снимать защиту, буде таковая.
  Но защита-то у нас не стоит!
  - Не использовал? - повторила я. Да, очень мило с его стороны. Благородство прямо-таки налицо. - Значит, попросту залез через окно?
  Макс отвел взгляд и промолчал. Я отошла к письменному столу, повернулась к парням спиной, чтобы никто не видел выражение моего лица. Да за что мне такое наказание, а?! Уж лучше бы я и дальше тихо вздыхала по Тиму, оно как-то спокойнее и безопаснее было, и для душевного равновесия, и для физического состояния. Но нет, поддалась мимолётному увлечению, чужому обаянию и этим маленьким знакам внимания.
  - И что ты искал в нашей комнате? - не оборачиваясь, рискнула спросить я.
  - Ничего, - ответил Макс.
  - Зачем же тогда заходил? Просто так на огонёк, но никого не застал? - Аж руки зачесались подняться на четвертый этаж и провести ревизию собственных вещей - вдруг что-то да пропало? Может, трусиков каких на самом деле не хватает? Хотя даже думать противно о том, что парень копался в моих вещах. Возможно, вообще во всех, что есть в комнате.
  Тишина. И от молчания ещё более горько и обидно.
  - Вас довольно забавно слушать, однако давайте всё-таки делом займемся, - вмешался Нокс. - Могу сказать точно, что за последние трое суток никто не заходил через окно - ну, кроме меня сегодня, - и не пытался открыть дверь любым магическим способом. К сожалению, все более ранние возможные следы магии уже рассеялись, а дверь в принципе можно и посредством отмычки вскрыть.
  - И давно ты стал ратовать за справедливость? - хмуро полюбопытствовал Макс.
  - Вот уже несколько часов ратую. Сами посудите, Лэри прекрасно разбирается в зельях. А какая специализирующаяся на зельях ведьма станет хранить в одном месте бытовые и приворотные, которые у нас вне закона? Да ещё и на виду у своей соседки, а малышка Шэл известное трепло?
  Хмм, а я об этом и не подумала.
  - Ты тоже считаешь, что Лэри подставили? - обернулась я к элле.
  - Что поделать, я не люблю соглашаться с мнением большинства. А ты?
  - Я за правду, - мстительно повторила я недавние слова Макса. - Я заходила в обед к Лэри, мы поговорили, и я уверена, что зелья подложили вчера вечером, когда в комнате никого не было. Лэри сказала, что позавчера она заглядывала в коробку и посторонних бутылочек не заметила.
  - Хорошо, - кивнул Нокс. - Однако с помощью магии вчера сюда никто не проникал.
  - Но магией пользоваться и необязательно. Можно залететь обычным способом, если есть крылья. - Я провела пальцами по карману, нащупала сквозь ткань контур ключа. - Или открыть дверь ключом.
  Мы с Ноксом с подозрением уставились на Макса. Выражение лица парня не изменилось, оставшись невозмутимым, однако в глазах мелькнуло раздражение.
  - Триш, подумай, зачем мне подставлять Лэри? - предельно терпеливо спросил Макс.
  - Не знаю, - пожала я плечами. - Возможно, ты счел, что она слишком... назойлива.
  - Бред. - Терпение явно начало трещать по швам. - И я не разбираюсь в зельях и не знаю, где в академии их можно достать.
  - Это ты так говоришь, - не согласилась я. - А кто знает, что тебе известно на самом деле?
  Вполне возможно, что за подкинутым "Соблазном" скрывается Макс. Достаточно подговорить кого-то подбросить в лабораторию зелье и, если бы не подруги, было бы парню всё и в полном объёме. И ни возни с моим уламыванием, ни сопротивления и потом ничего не докажешь - действие зелья, а сами участники вроде как и не при чем.
  - И ты веришь, что это всё моих рук дело? - Макс выразительно на меня посмотрел, давая понять, что догадался о ходе моих мыслей.
  - Тебе я уже точно не верю, - отрезала я и отвернулась к окну.
  - В любом случае, как я понимаю, оборотень посторонних запахов не обнаружил, - заметил элле. - Кто бы тут ни побывал, он тщательно скрыл все вероятные следы своего визита.
  - Именно что запахов, - отозвался Макс. - Сомневаюсь, что они проверяли комнату на остаточные следы магии.
  - Они - нет, зато я проверил. Никто здесь не колдовал и стихию не призывал.
  Макс чем-то зашуршал. Любопытство вещь страшная и жутко заразная, поэтому я покосилась через плечо на парня. Макс достал из кармана штанов чёрный мешочек, растянул шнурок на горловине и принялся аккуратно перебирать содержимое. И что там, интересно? Глянуть бы хоть одним глазком, но обиженная и разочарованная гордость не позволила. Даже если зелье подкинули не с подачи Макса, то факт проникновения с неизвестными целями в нашу комнату парень всё равно не отрицает!
  - Походный набор шамана-любителя? - насмешливо уточнил Нокс.
  - Зажигалка у кого-то есть? - проигнорировал соседа Макс.
  Я уставилась на деревья за окном, делая вид, что меня тут вообще нет.
  - У Триш есть, - сдал меня элле. - Давай, Триш, делись. Если уж встал на путь справедливости, надо быть готовым отдать последнее во имя торжества правды.
  Исключительно ради помощи Лэри. Я достала зажигалку и передала её Ноксу. Тот с ехидной ухмылкой протянул зажигалку Максу. А мне плевать, что там элле подумает о моём демонстративном жесте!
  Макс извлек из мешочка пучок связанных то ли корешков, то ли стебельков, то ли того и другого вместе, убрал мешочек в карман, взял зажигалку.
  - Встаньте позади меня и по возможности не двигайтесь.
  Мы с Ноксом послушно перешли на требуемое место.
  - Комментировать хоть можно? - поинтересовался элле.
  - Лучше не нужно, - не разрешил Макс.Поджег пучок с одного конца и сразу задул вспыхнувший было огонёк. К потолку потянулся дымок тонкой сизой струйкой.
  - А пожарная сигнализация не сработает? - нахмурилась я.
  - Не должна, - ответил Нокс.
  Макс же начал неспешно обходить комнату по периметру, что-то бормоча себе под нос. Дымок от тлеющего пучка вился следом, запахло чем-то горьким. Мы с элле переглянулись. Судя по выражению лица Нокса, он с трудом сдерживался, чтобы не отпустить какую-нибудь шутку. Действительно, со стороны выглядело несколько... непривычно. Ну окурит парень всё помещение, и что дальше?
  Макс завершил обход и вернулся к нам. Дымок замкнулся в кольцо, минуту висел, чуть подрагивая, словно в такт невнятному бормотанию, и внезапно мне послышался шепот. Тихий, неразборчивый, похожий на шелест листвы. Я зябко поёжилась, подавив невесть откуда вылезшее желание прижаться к мужской спине передо мной. Макс умолк, растер в ладонях остатки почти истлевшего пучка. Серое кольцо вдруг расплылось полупрозрачной колеблющейся стеной вокруг нас и в пелене вспыхнуло несколько серебряных звездочек.
  Вот теперь странно и непонятно.
  - Что это? - едва слышно спросила я.
  - Вошли сюда через дверь, - проговорил Макс, разглядывая дым перед собой так, будто на размывающей очертания мебели пелене было написано что-то конкретное. - Ключ или отмычка - сказать не могу. Вошедший в комнате не колдовал по той простой причине, что он уже был под наложенным ранее заклятием.
  - Отвод глаз, невидимость, чужая личина? - предположил Нокс.
  - Какое именно заклятие не знаю.
  - Чья магия?
  Макс отрицательно покачал головой.
  - Но след-то, выходит, остался? А если есть след, то всегда можно попробовать определить, кому он принадлежит. - Элле встал рядом с соседом, провел рукой сквозь дым. - Не, так навскидку не определю, надо покопаться.
  - Это надолго? - полюбопытствовала я.
  - Как пойдет. Но я его запомню, сделаю у себя слепок и тогда уже изучу как следует.
  - И всё-таки, когда будет результат? Лэри, вполне возможно, отчислят уже сегодня.
  - Да не волнуйся, Триш, я займусь этим прямо сейчас.
  - Не пойдешь на следующую пару? - удивилась я.
  - Полдня я уже пропустил, так что парой больше, парой меньше, какая разница? - равнодушно откликнулся Нокс. - И я готов ими пожертвовать ради победы справедливости. Всё.
  Макс окинул пелену задумчивым взглядом, опять произнес что-то негромко и совершенно неразборчиво. Звездочки погасли, дым начал медленно таять. Я подошла к окну, открыла одну створку, впуская в комнату свежий воздух. Надо полагать, больше, чем удалось выяснить, уже не узнаешь. Я взяла со стула свою сумку.
  - Триш. - Макс шагнул ко мне, протянул дубликат ключа.
  - Себе оставь, - буркнула я. - Вдруг ещё что у нас потребуется? Будете уходить, дверь заприте и окно закрыть не забудьте.
  Накинув ремень сумки на плечо, я села на подоконник, осмотрелась на местности, перебралась на карниз и, сплетя заклинание левитации, соскользнула вниз.
  
  - - -
  
  - Ну где они пропадают?
  - Придут, никуда не денутся.
  - Почти половина пары прошла. За опоздание уже не засчитают, только сразу за пропуск.
  - Кто из нас не прогуливал?
  - Я куратор Макса, я за него отвечаю, а он всё равно крутится возле Триш.
  Феонна посмотрела искоса на сидящую рядом русалку. Зачем, спрашивается, так дергаться и накручивать себя?
  - Может, они и не вместе, - попыталась успокоить подругу Феонна. - Или их задержали в СБ.
  - Вместе они, - неожиданно резко возразила Ксанти. - Триш теперь хорошо, она больше за Макса не отвечает, могут делать что хотят, а по хвосту получу потом я.
  Пожалуй, лучше промолчать и не давать Ксанти лишнего повода продолжать возмущенное перешептывание. И так преподаватель травоведения уже поглядывает неодобрительно поверх очков.
  Несчастный приворот никак не выходил из головы. Надо бы подумать о более насущных вещах и рождение богини уже завтра вечером, а вместо серьезных дум мысли упрямо возвращаются к реакции Кэйлаша. Неужели и впрямь подействовало? Но специалист уровня магистра не может допустить случайности такого рода и уж тем более позволить привороту даже на миг затуманить разум. И не возникло ли последствий? Русалочьи привороты недолговечны и после привороженному остаются несколько обрывочные, зато приятные воспоминания о проведенной с русалкой ночи и в редких случаях, если русалка, особенно по неопытности, не рассчитала силу, - головная боль. Только Феонне не приходилось слышать о привороженных огненных девах. Вдруг на них это действует иначе? И Кэйлаш ещё сегодня на глаза не попадался.
  Ни Триш, ни Макс так и не объявились до конца пары. Едва прозвенел звонок, одногрупницы нестройно потянулись на выход, следом удалился преподаватель. Феонна запихнула конспект и ручку в сумку, поднялась из-за стола.
  - Ксан, ты идешь?
  - Иду. - Ксанти неохотно встала. - Поверить не могу, что Триш могла подложить мне такую подлянку.
  - Богиня, что же вы все носитесь с этим идиотским кураторством, как малолетка с первым мужиком? Если бы эту сомнительную должность попытались повесить на меня, я отказалась бы сразу, без раздумий и плевать, чем бы мне госпожа Хивен пригрозила.
  - Фео, не все так наплевательски относятся к общественной работе.
  - Только не говори, что лавры Лэри не дают тебе покоя. - Феонна остановилась перед открытой дверью, ожидая подругу.
  Ксанти подошла, оглядела опустевшую аудиторию и понизила голос:
  - Думаешь, Лэри действительно подставили?
  - Не знаю. Триш считает, что подставили.
  - Зачем Триш вообще в это лезет, тем более после случившегося в лаборатории? - осуждающе покачала головой Ксанти. - Отчислят Лэри и океан с ней, нам-то какая разница?
  Феонна повернулась, собираясь выйти, однако на пороге внезапно материализовалась синяя человекоподобная фигура с белыми крыльями за спиной. Фантом.
  - Адептку Феонну из рода Серебряных кораллов к магистру Кэйлашу Рейтану. Аудитория номер шесть, - бесстрастно отчеканил фантом и исчез.
  Не успела сети закинуть, а рыбка уже тут как тут.
  - Разошелся что-то Кэйлаш, - заметила Ксанти.
  - Наверное, никак не оправится после вчерашнего разочарования на отработке, - усмехнулась Феонна. - Увидимся.
  Вышла из аудитории, направилась по коридору к лестнице. Шутки шутками, но на самом деле вызов к магистру внушал определенные опасения.
  
  
  
  Глава 9
  
  Аудитория за номером шесть находилась на первом этаже, в восточном крыле. Дверь закрыта и Феонна на всякий случай сначала постучала и уже затем вошла.
  - Магистр?
  Кэйлаш стоял за кафедрой и собирал в стопку бумаги. Выровнял, сложил в папку.
  - Пять минут, адептка.
  - Простите?
  - У вас пять минут, адептка, поэтому постарайтесь ответить на мои вопросы быстро, четко и по существу.
  - Если вы так торопитесь, то могли бы вызвать и после пар, - откликнулась Феонна.
  - Закройте дверь.
  Русалка закрыла створку, приблизилась к кафедре, но не слишком - в присутствии Кэйлаша инстинкт снова напомнил о себе, разливаясь беспокойным напряжением.
  - Вы знаете, что о попытке приворота магистра я обязан сообщить вашему куратору, декану вашего факультета и госпоже ректору? - Мужчина наконец повернулся к Феонне.
  Похоже, ему лениво было бриться с утра. Хотя, надо признать, брутальная щетина магистру идет.
  - И кто кого приворожил? - невинно поинтересовалась русалка.
  - Хотите сказать, что накануне не использовали традиционный русалочий приворот? - нахмурился Кэйлаш.
  - Какой приворот? О чем вы? - Глубокоуважаемый магистр за дуру её держит? Ну да, сейчас она во всём признается, повинится, раскается и пойдет по пути Лэри. За попытку не отчислят, разумеется, однако замечание сделать вполне могут.
  - Ладно. - Мужчина отвернулся. - Русалочьи привороты кратковременного действия, если не ошибаюсь?
  - Да. Максимум двенадцать часов. - Дно океана, к чему он клонит?
  - Побочные эффекты?
  - Нет. Не должно быть.
  - Так их нет или теоретически не должно быть? - нетерпеливо уточнил Кэйлаш.
  - Возможна головная боль, если русалка использует слишком много силы, - неохотно ответила Феонна. Двенадцать часов давно истекли, приворот был в пол силы и, в конце концов, он магистр, бывший страж с внушительным стажем и опытом. Предположить, что легкое воздействие легло вот так запросто и основательно, можно только начитавшись любовных романчиков!
  - Головная боль, значит, - протянул мужчина заставившим насторожиться тоном. - Бессонница в список побочных эффектов не входит?
  - Нет. По крайней мере, я о таком не слышала. - И если кому-то плохо спится по ночам, то это точно не её проблемы.
  - Понятно. Завтра ведь выходной?
  - Да.
  - У вас есть планы на завтрашний вечер?
  Это намёк?! Или сразу приглашение?
  - Вообще-то есть, - ответила Феонна.
  - И чему же вы посвятите вечер?
  Не твоё дело! Но от озвучивания сей мысли вслух пришлось, конечно же, воздержаться.
  - У нас с Триш девичник.
  - На весь вечер?
  - До ночи. - Какого харра Кэйлаш устроил этот странный допрос? И если уж мужчина упомянул о недопустимости привораживания своего преподавателя, то, может, стоит сказать, что и магистрам запрещено приглашать адептов на свидания и любые личные отношения в принципе?
  - Что ж, надеюсь, вы не будете засиживаться допоздна. В понедельник зачет по практической стихийной магии. - Кэйлаш взял папку и, аккуратно обойдя русалку, вышел из аудитории.
  Во имя богини, что это было?! Магистр действительно попробовал пригласить её на свидание или ей уже воздержание в голову ударило? Он ведь старше на харр знает какую прорву лет, он представитель расы, во всём противоположной её собственной! И в подземелье Кэйлаш не скрывал своего немного пренебрежительного отношения к русалкам вообще и свободным нравам морского народа в частности! Или это и есть непредвиденный побочный эффект её приворота?
  Феонна развернулась и выскочила из аудитории. Дно океана! После последней пары надо срочно разыскать Анила и осторожно расспросить приятеля об особенностях девов. Вдруг на них это и впрямь действует иначе?
  
  - - -
  
  Заявляться почти посредине пары я не стала и до окончания гуляла в парке. Смысл? Раз уж пропустила первую половину, то какой резон приходить на вторую? Побродила по аллеям, поругала себя за доверчивость и глупость. Как можно было забыть о краже ключа? Да ещё и довольно ловко обставленной краже? Макс, получается, не только с мечом неплохо управляется, но и имеет в своём арсенале навыки профессионального карманника. И зачем ему рыться в наших вещах? Ладно, исходя из очевидного интереса парня ко мне - в моих вещах? Ему что-то надо или он попросту извращенец? Харр побери, но не идти же, в самом деле, собственное белье пересчитывать?
  От перехода приступа самоедства в тяжелую самоуничижительную фазу спасло время звонка, позволившее с чистой совестью вернуться в учебный корпус. Только, как выяснилось, вернулась я туда не одна.
  - Триш! - зашипела Ксанти, едва я вошла в холл. Позади крайне недовольной чем-то русалки обнаружился Макс, окинувший меня быстрым хмурым взглядом. - Ты где была?
  - Я? - растерялась я.
  - Да, ты, - повторила Ксанти и вдруг подозрительно прищурилась. - Или всё-таки вы?
  - Меня задержали в СБ, - соврала я. - Начальник хотел поговорить со мной.
  - Ладно. - Русалка обернулась к парню. - А у тебя какое оправдание?
  - Сказал же, прогулял, лень было слушать о травах и прочей древесно-лиственной ерунде, - небрежно сообщил Макс. - С Ноксом. Не веришь - спроси у него сама.
  - Делать мне больше нечего, - фыркнула Ксанти. - Но пока срок адаптации не истек, тебе нельзя пропускать занятия. Вообще! Я твой куратор, Макс, я за тебя отвечаю, и если ты будешь прогуливать, то первым делом спросят с меня.
  - Сама напросилась, - равнодушно пожал плечами парень, развернулся и ушел.
  - Что? - ахнула русалка.
  Что это с Максом? Вроде совсем недавно был вполне вежливым и предупредительным, с Ксанти в том числе.
  - Где Фео? - осторожно осведомилась я.
  - Кэйлаш вызвал, - неохотно ответила русалка.
  И по какому поводу на сей раз, интересно знать? Может, всё-таки что-то произошло в подземелье? Или на отработке? Потому что в последнее время подруга и магистр определенно начали уделять друг другу несколько больше внимания, чем обычно.
  К следующей паре Феонна вернулась, разумеется, тоже полюбопытствовала, где я была, и я шепотом пообещала рассказать всё попозже. И странное дело, до конца занятий Макс не то чтобы откровенно хамил Ксанти, скорее вел себя так, словно ему было на всё и всех наплевать, особенно на учебу и куратора. А заговорить со мной даже не пытался. И что это за новости? Или парень решил немного подкорректировать роль? Хотя, с другой стороны, мне-то теперь какая разница? Я новенького больше не опекаю, и его развлечения меня совсем не касаются. Гораздо важнее узнать, удалось ли Ноксу выяснить что-то полезное по слепку?
  После последней пары, оставив Ксанти в учебном корпусе безуспешно препираться с подопечным, мы выбрались на свежий воздух, и по пути к общежитию я рассказала Феонне о результатах совместного осмотра комнаты Лэри. Правда, о краже ключа и дубликате я не упомянула. Не знаю, почему. Наверное, не хотелось в очередной раз выглядеть в чьих-то глазах легковерной дурочкой.
  - Под заклятием, говоришь? - задумчиво протянула подруга.
  - По крайней мере, так сказал Макс, - отозвалась я. Надеюсь, что хотя бы здесь он не соврал.
  - А что за странным методом он воспользовался?
  - Не знаю. Я о таком не слышала и не читала.
  - Я, скажем так, немного слышала, - неожиданно призналась русалка.
  - Да? - удивилась я. - И что это за штука?
  - По твоему описанию похоже на старые-престарые человеческие ритуалы. Если мне память не изменяет, в твоём мире такую магию практиковали в глубокой лохматой древности. Не думала, что её сейчас вообще кто-то использует.
  - Откуда же Макс тогда узнал? - Хотя как там Нокс обозвал дом соседа? Далекий от цивилизации курорт? Выходит, какая-нибудь глушь? Но где именно эта глушь находится? Тем более если там сохранились давно забытые ритуалы?
  - Ведьмочки мои! - Между нами вклинился Анил, приобнял нас обеих за плечи. - Ну что, готовы? Завтра великий день!
  - Во-первых, убавь громкость, - посоветовала Феонна и выразительно посмотрела на смуглую руку на своём плече. - Во-вторых, держи щупальца при себе.
  - Извини. - Приятель покладисто убрал руки. - Что-то нервная ты, Фео.
  - Я не нервная, я не люблю, когда меня хватают, - возразила русалка.
  - Обычное дружеское объятие, - явно не понял сути претензии Анил. - Или теперь, когда вы знаете, что защиты на вас нет, ты любое прикосновение будешь воспринимать как посягательство на твою честь?
  - Нет, - заверила Феонна. - Но хватать всё равно не стоит.
  - И я никуда не пойду, пока Лэри не освободят и не оправдают, - добавила я.
  Потому что редкие явления редкими явлениями, однако помощь невиновному важнее.
  - Вы издеваетесь, да? - погрустнел приятель.
  - Я серьезно. И у нас всё равно ничего не готово, - напомнила я.
  - Кое-что готово, - хитро улыбнулась подруга. - Я оставила импровизированный маячок на той площадке, куда меня Кэйлаш забирал.
  - Ты ж вроде против воздуха была, - заметил Анил.
  - Надо пользоваться той возможностью, которая нам подвернулась. Хочешь нырять - ныряй.
  Честно говоря, меня одинаково мало вдохновлял что заплыв, что полет, но Феонна уверяла, что русалки проделывают такой фокус с неспособными дышать под водой постоянно и что беспокоиться не о чем. Тем более по подсчетам Анила лететь недалеко, до одного из рассеянных вокруг академии островков - ближе всё равно не подобраться и на самом месте будет куча стражей и хранителей из Департамента, следящих и изучающих явление.
  На развилке мы традиционно разошлись. Я и Феонна поднялись в нашу комнату и...
  - Эх, девчонки-девчонки, ничему вас жизнь не учит, - укоризненно покачал головой Нокс, сидевший на стуле и закинувший ноги на край письменного стола. - Опять всё нараспашку и даже вшивой защиты не стоит.
  - Мне тебя отсюда выкинуть или сам уйдешь? - нахмурилась русалка, но я, закрыв дверь и бросив сумку на пол, метнулась к элле.
  - Узнал что-нибудь? - нетерпеливо спросила я.
  - Положим, узнал. - Нокс снял ноги со стола и почему-то испытующе посмотрел на Феонну. - А ей можно доверять?
  - Что-о?! - возмутилась русалка. - Вообще-то единственное существо в этой комнате, не заслуживающее доверия, - это твоя вконец охамевшая рожа!
  - Можно, - заверила я. - Я всё Фео рассказала.
  - Ну, как скажешь, - не стал спорить элле. - Слепок энергетического отпечатка я сделал. Естественно, определить по такому слабому следу личность нельзя, однако я сумел выяснить, чья магия.
  Парень умолк. Мы выжидающе уставились на него. Кажется, я сейчас попытаюсь кое-кого придушить!
  - Что, трусики тебе предложить? - решила я поторопить Нокса.
  - Какие ещё трусики? - с глубоким подозрением протянула Феонна.
  - Не сегодня, - великодушно отказался элле. - Ладно. Это русалочья магия. Заклятие на проникшем в комнату Лэри было наложено русалкой либо русалом.
  - Лэри подставила русалка? - опешила я.
  - Не факт. След не позволяет определить, наложено ли заклятие на самого себя или на кого-то.
  А русалок и русалов в академии полно. Только в нашей группе кроме Феонны и Ксанти ещё три русалки. И наш декан русалка. Хотя преподавателей вроде исключили, но всё равно остается куча подозреваемых, даже в пределах нашей группы. Трое? Или пятеро?
  - Триш, не смей так на меня смотреть, - сразу всё поняла Феонна. - Лэри я не подставляла и зелье вам с маль... с Максом не подбрасывала.
  - Не обращай внимания, Фео, Триш сегодня всех подозревает, - посоветовал Нокс и вдруг с любопытством глянул на меня. - М-м, а что за зелье подбросили тебе и Максу? Что-то я об этом ничего не слышал.
  - Ой. Прости, Триш, я случайно, - повинилась русалка, сообразив, что проговорилась.
  Если уж я Лэри о "Соблазне" рассказала, то, наверное, и Ноксу можно. Всё равно ведь теперь не отстанет.
  - Позавчера вечером мне и Максу кто-то подкинул пузырёк с приворотным зельем, - призналась я.
  - Так ваша романтика результат действия приворота? - с легким удивлением предположил элле.
  - Нет, это был приворот страсти, - раздраженно пояснила я и поспешно добавила: - И нет, у нас ничего не было, Фео и Ксанти подоспели вовремя, а потом то зелье вместе с другими приворотными нашли у Лэри. Я считаю, что один и тот же человек - или нечеловек - подбросил нам зелье и подставил Лэри.
  - И этот нюанс несколько меняет общую картину. - Парень повернулся на стуле к Феонне. - Целых две русалки появляются.
  - Наш ключ подходит к комнате Лэри, - припомнила я.
  - У меня алиби, - не сдавалась Феонна. - Вчера вечером, когда, предположительно, подкинули зелья Лэри, я была на отработке и вернулась даже раньше тебя. Триш, мы лучшие подруги, дружим с первого курса, а ты во мне сомневаешься? Думаешь, я могла устроить тебе такое? Или что я настолько ненавижу Лэри, что готова убрать её из академии любым способом?
  Под требовательным взглядом русалки я смутилась. Похоже, паранойя прогрессирует, причем в оптовых масштабах. Я действительно уже подозреваю всех и каждого. Даже лучшей подруге не доверяю, хотя пять минут назад уверяла в обратном... как же низко я пала...
  - Хм, хотите я кое-что забавное о Ксанти расскажу? - неожиданно вмешался Нокс и крутанулся на стуле. - Она сама попросилась в кураторы, как только узнала, что Максу требуется новый.
  - Да-а? - в один голос протянули мы с Феонной, недоуменно переглянувшись.
  - А нам она сказала, что её назначила ректор, - неуверенно заметила я.
  - Конечно, госпожа Хивен её назначила, - подтвердил элле. - После того, как Ксанти сама напросилась, и, разумеется, ректор не могла отказать столь достойной смене Ларинды...
  "Сама напросилась". Именно так выразился Макс. Знал?
  - Ты сказал Максу?
  - Да. После твоего ухода.
  Выходит, поэтому парень в очередной раз сменил линию поведения?
  - Но за каким кракеном Ксане это идиотское кураторство?! - изумилась подруга. - Других развлечений нет?
  Я подошла к своей кровати и присела на край. Поверить не могу. Неужели зелье нам могла подкинуть именно Ксанти? И затем подставить Лэри? Но почему? За что?
  - В СБ сказали, что мотивом стала обыкновенная зависть и ревность, - пробормотала я.
  - Думаешь, Ксана затеяла всю эту ерунду исключительно ради того, чтобы Макса себе оттяпать? - обернулась ко мне Феонна. - Да на кой он ей сдал... - начала русалка и вдруг умокла.
  Теперь я и Нокс выжидающе уставились на Феонну.
  - Это у нас в крови, - негромко произнесла подруга. - Из-за вечной нехватки партнеров, тем более от которых захочется завести потомство, у нас на подкорке выжигается мысль, что если попался достойный кандидат, то его нельзя упускать. За него надо бороться и, если потребуется, быть готовой вырвать из лап соперницы. Одно дело спариваться с кем-то случайным ежемесячно и совсем другое - когда русалка созревает для продолжения рода и в партнере видит отца своего будущего ребенка.
  - Я думал, русалки поступают в академию как раз затем, чтобы избежать такой содержательной жизни, - заметил элле. - День-деньской резвитесь в океане, раз в месяц хотите секса, а потом не хотите и снова плещетесь себе беззаботно. Скука смертная.
  - Но инстинкты-то никуда не денутся и зелье, которое мы пьем, их только заглушает на время. А установки в голове и вовсе сами собой не рассеиваются.
  - Надо рассказать СБ. - Я решительно поднялась с кровати.
  - Что ты им собралась рассказывать? - уточнила Феонна.
  - Правду. - Что ещё-то? - Скажу, что Лэри не при чем, пока не поздно.
  - А доказательства? - вкрадчиво вопросил Нокс.
  - Предъявим твой слепок.
  - Не-е, Триш, меня в комнате Лэри не было.
  - То есть? - растерялась я.
  - Собираешься растрезвонить по всей академии, что я хожу в женскую общагу как к себе домой? У меня уже есть одно замечание, и получать на той же неделе второе я не намерен.
  - А как же готовность отдать последнее во имя торжества правды? - напомнила я.
  - До приношения в жертву самого себя и собственного будущего я пока не дозрел, извини.
  А-а, как по подземельям шастать ради каких-то сомнительных целей и других туда тащить, опасности подвергая, так это пожалуйста, а как действительно в правом деле помочь, так он сразу о своём будущем вспомнил!
  - И доказательств, что это сделала именно Ксанти, у нас нет, - добавила Феонна. - Мы только предполагаем, что это она, но вдруг мы ошибаемся? В конце концов, она наша подруга, мы с первого курса в одной тройке.
  Если завелась паранойя, то её уже не остановить!
  - Понятно, - сухо отозвалась я.
  - Ну что тебе понятно, Триш? - возвел глаза к потолку Нокс.
  - Если вам плевать на Лэри, то мне нет. Не хотите помогать - и не надо, я сама во всём разберусь, - заявила я и выскочила из комнаты, хлопнув дверью.
  
  - - -
  
  Разыскать Ксанти оказалось куда труднее, чем представлялось. В комнате её не было и, как сказала соседка, после пары русалка ещё не приходила. В столовой я Ксанти не нашла, в библиотеке тоже, лаборатория заперта. И где русалка может быть? На одной из тренировочных площадок или на стадионе? Вряд ли. Возможно, в парке или в бассейне. Я в бассейн ходила редко, Феонна, как ни странно, тоже его не любила, но, знаю, многие водоплавающие адептки были не столь придирчивы. Тем более дважды в неделю в бассейне проходил русалочий день и русалки могли свободно плескаться в своём естественном виде.
  - Триш!
  Харр побери!
  Я спустилась по ступенькам крыльца учебного корпуса и двинулась через двор.
  - Триш!
  Я принялась усердно любоваться грядой деревьев, обрамляющих площадку, и светлым вечерним небом.
  - Триш, ты кое-что забыла. - Макс быстро обогнал и встал передо мной, вынудив замереть.
  - Я уже сказала, дубликат можешь оставить себе. - Я попыталась обойти парня, но он шагнул в ту же сторону, преграждая мне дорогу.
  Затем достал из кармана штанов и протянул мне зажигалку. А о ней я и впрямь забыла...
  - Тебе она нужнее.
  - Да у меня есть ещё пара штук про запас... но всё равно спасибо. - Я взяла зажигалку, убрала в свой карман.
  С минуту мы молчали, Макс выжидающе смотрел на меня, я куда угодно, только не на него. Зачем ему пробираться тайком в нашу комнату, копаться в моих вещах? Лэри права: парень ухаживает за мной, но ради чего? Любая нормальная девушка мечтает о большой и светлой любви, искренних и сильных ответных чувствах, однако в скольких случаях совпадают желаемое и действительное? Я не понимаю поведения и мотивов стоящего передо мной человека, я даже не знаю, кто он на самом деле, и лучше не поддаваться глупому восторженному увлечению. Побаловались, и хватит!
  - Я спешу, - наконец сообщила я и вновь попыталась обойти Макса. На сей раз меня не остановили - я сама остановилась через два шага, обернулась. - Ты Ксанти не видел?
  - В холле учебного корпуса около часа назад, - повернулся ко мне парень. - А в чем дело?
  - Дело вот в чем. - Я неспешно обошла Макса кругом, пристально изучая со всех сторон. - Нокс сказал, что на проникшем в комнату Лэри была русалочья магия. Мы... я подозреваю Ксанти, но нет никаких подходящих для СБ доказательств, а времени мало и Лэри могут отчислить сегодня, возможно, прямо сейчас. Выход только один - заставить Ксанти во всём сознаться.
  - Разве Ксанти не твоя подруга? - удивился парень, настороженно следя за моими передвижениями.
  - Подруга. - Я остановилась. - Но и допустить отчисления Лэри я тоже не могу.
  - А если это не Ксанти?
  - Тогда мы потеряем кучу времени. Придется пойти в СБ или сразу к ректору и что-нибудь наврать о том, как мы нашли след. - Что будет довольно затруднительно, потому что ладно я залезла в комнату однокурсницы, но я человек, я не чувствую энергию так, как элле, не могу запомнить энергетический след и уж тем более сделать слепок и определить происхождение магии. Честно говоря, если бы я действительно осматривала спальню Лэри в одиночку, то ничего бы там не нашла.
  - Хорошо. И как ты собираешься заставить Ксанти сознаться?
  - С твоей помощью.
  - Прости?
  - Если наши предположения верны и Ксанти всё это затеяла ради того, чтобы получить тебя, - в самцы-производители, - то если ты... ну, немного пофлиртуешь с ней... совсем чуть-чуть... вполне возможно, тебе удастся её разговорить.
  - Ты серьезно? - с недоверчивым удивлением взглянул на меня Макс.
  - Абсолютно, - подтвердила я. - Надо только найти диктофон или кристалл записи.
  - Будешь сидеть в засаде и записывать признание?
  - Да. - Не обвинять же Ксанти голословно, безо всяких оснований, кроме моей крепнущей паранойи?
  - Ладно, - подозрительно быстро согласился парень. - Что мне за это будет?
  - Что-о?! - ахнула я. - Опять?
  - И снова, - кивнул Макс. - Триш, ещё недавно главным подозреваемым у тебя был я, ты невесть что себе напридумывала и в очередной раз обиделась, но не проходит и суток, как ты предлагаешь мне пофлиртовать на твоих глазах с девушкой, которая мне неприятна.
  - Ради торжества справедливости, - уточнила я. - Что тебе, сложно?
  - Не сложно. Так что мне будет за мои труды?
  - Торжество справедливости? - неуверенно предложила я.
  Парень выразительно вскинул брови.
  - Поцелуй? - прибегла я к проверенному способу.
  - Для начала неплохо, однако поцеловать тебя я и сам могу.
  - Если я позволю, - возмутилась я подобной наглостью.
  - Можешь и не позволять, - не впечатлился Макс. - Возражать ты всё равно будешь недолго.
  Я открыла было рот, собираясь в деталях рассказать, куда он может пойти с такой самоуверенностью, но передумала. Прежде всего дело, с остальным позже разберемся.
  - Что ты хочешь? - смиренно спросила я.
  - Как я понимаю, завтра ведь пар не будет?
  - Да, завтра выходной.
  - Прогулка по набережной. Вдвоём.
  Свидание? Но мы же завтра собирались... надо готовиться, если с Лэри всё разрешится благополучно.
  - Во сколько?
  - Когда тебе будет удобно.
  Мы же не весь день готовиться будем, пойдем только вечером, а в первой половине вполне можно побродить с полчасика, потерплю как-нибудь.
  - Отлично. В одиннадцать утра тебе не рано? - Он украл ключ, он постоянно недоговаривал, иногда он странно себя вел, однако унять радость при мысли о свидании никак не получалось.
  - Нет. Я рано встаю. - Парень неожиданно хитро улыбнулась. - Если это действительно Ксанти, с тебя ещё поцелуй.
  - Сначала дело, - строго напомнила я. Радость даже паранойю задавила. Да мы просто погуляем немного, и всё!
  - Я поищу Ксанти, - предложил Макс.
  - А я что-нибудь записывающее. Встретимся через полчаса возле центрального входа в учебный корпус, хорошо? Найдешь Ксанти раньше - постарайся себя не выдавать, угу?
  - Без тебя не начну, не волнуйся, - серьезно заверил парень и на том мы разошлись: он в учебный корпус, я в общагу.
  
  - - -
  
  В засаде мы окопались втроём: я, Феонна и Нокс. У элле нашлись кристаллы записи в количестве двух штук, один положил в карман штанов Макс, другой остался у нас. На второй кристалл передавалась и дублировалась запись с "собрата", в общем, получилось своеобразное подслушивающее устройство магического происхождения, к тому же водонепроницаемое, что в нашем случае оказалось немаловажным фактором. Ибо Ксанти, как я и предполагала, обнаружилась в бассейне.
  Нокс провел последний инструктаж, я напомнила себе о необходимости чем-то жертвовать во имя торжества справедливости и не стала повторять Максу, что под "немного пофлиртовать" подразумевается именно немного. Да и Ксанти может что-нибудь заподозрить, если подопечный внезапно начнет с ней откровенно заигрывать. Наконец мы отправили парня на дело и затаились под двустворчатой дверью с небольшими круглыми окнами на каждой створке.
  - Триш, я впечатлен, правда, - шепотом заметил Нокс. Маленький зеленый кристалл лежал на раскрытой ладони элле, неярко светясь, и через него мы слышали плеск воды. - Позволить своему парню остаться наедине с русалкой - это смело.
  - Макс не мой парень, - тоже шепотом возмутилась я.
  - Мы что, по-твоему, совсем озабоченные? - оскорбилась за свою расу Феонна. - Стоит нам увидеть мужика, и мы сразу кидаемся на него?
  - Если это действительно Ксанти, то посылать к ней объект, ради которого всё, возможно, затеяно, несколько рискованно, - отозвался Нокс.
  Я осторожно осмотрела видимую через окно часть зала. Вроде никого, кроме скрывшейся под водой русалки и неспешно обходящего сам бассейн Макса. В общем-то, в субботу вечером сюда редко кто ходит, у преподавателей отдельный бассейн, а большая часть адептов или готовится к выходному, или уже начала коллективно расслабляться.
  - Триш, не маячь там, - дернула меня за рукав подруга.
  Я послушно отодвинулась от окошка.
  - Макс? - прозвучал удивленный голос Ксанти.
  Мы втроём уставились на кристалл.
  - Привет, Ксанти.
  - Привет. - Судя по плеску и ставшему громче голосу, русалка подплыла к бортику. - Не ожидала увидеть тебя сегодня снова. Думала, ты с Триш.
  - С чего ты взяла?
  - Разве она... не твоя девушка?
  - Видишь, не один я считаю вас парой, - вставил Нокс.
  - Нет, - последовал равнодушный ответ Макса.
  Убийственный ответ. Торжество справедливости, торжество справедливости, всё ради правды.
  - Вот как? А мне показалось, что...
  - Именно показалось.
  - Тогда ладно, - легко согласилась Ксанти. - В чем дело? Возникли какие-то вопросы?
  - Да, назрел один. Завтра выходной, да?
  - Да.
  - Круто. Мы с Триш по вечерам занимались дополнительно... - когда это у нас хоть одно нормальное занятие было? - она мне всякую нудную ерундистику показывала... - что-что я ему показывала?! - В общем, скука сплошная. Но если завтра пар не будет, то сегодня можно и не заниматься, верно?
  - Необязательно. И поскольку теперь я твой куратор, то заниматься с тобой буду я.
  - Круто. - Да, словарный запас поражал воображение. - И чем мы будем заниматься?
  Пауза. Мы переглянулись, а я с трудом подавила желание вернуться к окну.
  - А что ты хочешь изучить? - наконец поинтересовалась Ксанти.
  - Смотря что предложишь.
  Торжество справедливости, торжество справедливости. Харр побери, кажется, нехитрая мантра уже не помогает.
  - Видишь ли, Ксан, - тише продолжил Макс, - защиты-то на вас нет, проверено.
  - Знаю, - неожиданно спокойно откликнулась Ксанти. Мы переглянулись повторно и с изумлением. - Я тебе больше скажу: наличие девственности, с которой так носятся наивные девочки с ведьмовского, не обязательно. Вернее, желательно, но до определенного возраста. Ты ведь не станешь уверять, что поступил на ведьмовской девственником? Правильно, я тоже.
  - И всё же поступила? - Если Макс и удивился, то интонацией, по крайней мере, этого не выдал.
  - Поступила. Диплом об окончании ведьмовского и полученные на этом факультете знания пригодятся мне куда больше, чем стражей, например, да и глупо требовать невинности от русалки моего возраста, - усмехнулась Ксанти. - А что тебя сюда привело? Мальчики у нас колдунами обычно не становятся.
  - Долг перед семьей. Долг перед собой. Много разных причин.
  - Знакомая история. Особенно долги перед семьей.
  Я и Нокс вопросительно посмотрели на Феонну, но подруга только развела руками. Действительно, что я знаю о семье, точнее, о роде Ксанти? Ничего, причем совсем. Многие русалки не знают своих отцов, а матерей видят нечасто, потому что всех детей воспитывает несколько старейшин рода.
  - Неужели русалки тоже озабочены проблемами заключения выгодного брачного союза и вопросом рождения наследников?
  - О-о, озабочены и ещё как!
  - Из какого Ксанти рода? - нахмурился Нокс.
  - Лазурных жемчужин, - ответила Феонна. - А что?
  - Да просто любопытно, в каком это роду настолько озабочены браком и деторождением. Я думал, вы и слова такого не знаете - "брак".
  - Тише вы! - шикнула я.
  - И над некоторыми из нас довлеет тяжкое бремя выбора достойного партнера и рождение дитя, не опозорившего род, но способного возвысить его среди прочих, принять и укрепить честь предков и продолжиться в потомках, - звучал негромкий голос Ксанти. Внезапно русалка коротко рассмеялась.- Та ещё скука. Впрочем, тебе как единственному сыну и наследнику лорда-протектора это знакомо не понаслышке, не правда ли? Ой, не надо на меня так смотреть, мне всё равно не страшно, - насмешливо заметила Ксанти.
  Шумный вдох, тихий плеск. Что там происходит?
  - М-м, уже лучше. - Вкрадчивые, с толикой провокации нотки определенно мне незнакомы. Или эту свою сторону Ксанти нам не показывала?
  - Могу сделать ещё лучше. - Голос Макса я даже не сразу узнала, так странно и непривычно он прозвучал. Или дело в кристалле?
  Не утерпев, я подобралась к окну. Парень стоял на одном колене на самом краю бассейна, склонившись к высунувшейся из воды русалке, и... держал Ксанти за горло! Оба находились боком к двери, и я могла видеть лица только в профиль, но меня и профиль не порадовал! Взгляд Макса недобрый, предупреждающий, ясно говорящий, что за лишнее слово пальцы на беззащитной шее вполне могут сжаться куда сильнее. Ксанти же беззаботно и даже самодовольно улыбалась, словно всю жизнь мечтала именно о чужой руке на собственном горле.
  - О да, можешь. - Русалка смотрела прямо в глаза парню.
  Секунда, другая. Время тянулось медленно, секунды очень неспешно и раздражающе складывались в минуту... или так показалось мне? И пальцы Макса разжались, неохотно, будто через силу. Улыбка Ксанти стала хищной, русалка оттолкнулась рукой от бортика, отплывая назад, и вдруг нарочито неторопливым движением стянула бретельку синего форменного купальника с плеча. Затем с головой ушла под воду.
  - Триш? - Феонна встала рядом со мной, оглядела зал. - Что тут?
  - Не знаю, - растерялась я.
  Макс так и замер в той же коленопреклоненной позе, взгляд рассеянный, непонимающий. И как раз таки знакомый. Похожий я видела, когда нам подкинули зелье.
  Ксанти вынырнула, убрала с лица мокрые пряди светлых волос. Да она сняла купальник!
  - Что там происходит? - прошипел снизу Нокс.
  Похоже, сейчас вроде как не моего парня соблазнят, и этой счастливицей буду не я!
  - Она его приворожила, - ошалело прошептала Феонна.
  Что-о она сделала?!
  - Кто кого опять приворожил? - немедленно откликнулся элле.
  Ксанти потянулась к Максу, одной рукой обхватила парня за шею, заставляя склониться ещё ниже. Макс вяло подчинился, не отрывая застывшего взгляда от широко распахнутых синих глаз русалки. Он ведь так может в бассейн упасть! Сомневаюсь, что он плавать не умеет, но неизвестно, как отреагирует тело под действием приворота. А Ксанти, не обращая внимания на рискованное положение парня, столь же неспешно, явно смакуя, поцеловала Макса.
  Какого харра?! На поцелуи разрешения я не давала!
  Феонна неожиданно закрыла мне рот ладонью, второй рукой вцепилась в локоть.
  - Лакомый кусочек, - зашелестел жаркий шепот Ксанти, и я увидела, как русалка отстранилась от парня. - Даже старейшины будут довольны. Признают наконец, что не зря я потащилась в эту академию. И твой отец не должен возражать. Впрочем, даже если начнет, мне есть что предложить для успокоения его совести.
  - Отец...
  - Ужасно занудный тип, как я слышала. Но ему нужен внук, тебе невеста, а у меня в качестве приданого сокровища всех океанов, так что смиритесь как миленькие. А я отвяжусь от этих идиотских долгов перед родом. Буду свободна, возможно даже, останусь в Департаменте. Ты же не запретишь мне работать?
  Я протестующе замычала в ладонь подруги. Долго ещё?!
  - Ну давай же, давай, - бубнил Нокс над кристаллом.
  - Невеста... - повторил Макс тающим вдали эхом.
  - Я буду замечательной невестой, люди ни о чем и не догадаются. А малышка Триш... Ты ведь не серьезно? Ну девственница, и что? Кому эта девственность в наше время вообще нужна? И твой отец не примет Триш, будь она хоть главной непорочной девой пяти миров. Я, конечно, не стала её травмировать, позволив тебе лишить её сей сомнительной добродетели. Вы и так успели довольно далеко продвинуться, прежде чем мы пришли. Ещё Тим этот привязался дорогой, задержал, вобла сушеная... но мне понравилось то, что я увидела. Может, повторишь для меня?
  Ну всё!!
  Я вырвалась из рук Феонны, оттолкнула подругу, распахнула дверь и влетела в зал.
  - Ксанти! - Дальше на языке вертелось пафосное и оскорбленное "Как ты могла?!", но реакция застигнутых на месте преступления вынудила промолчать.
  Понимаю, Макс под действием русалочьего приворота, поэтому плохо соображает и вообще толком себя не контролирует, но Ксанти не то что не вздрогнула - даже руку с шеи парня не убрала. Только повернула ко мне голову, глянула с удивлением.
  - А, привет, Триш, - как ни в чем не бывало улыбнулась русалка.
  - Немедленно отпусти Макса, - потребовала я. На моё явление парень никак не отреагировал, продолжая отстраненно смотреть на Ксанти.
  - Зачем? Он мой подопечный, не твой и чем мы занимаемся, тебя больше не касается.
  - Именно. Он твой подопечный, а не твоя... секс-игрушка!
  - Извини, Триш, но Макс ясно сказал, что ты не его девушка и, соответственно, предъявлять мне какие-то претензии вряд ли можешь.
  Значит, вот как? А я вот так!
  - Я хочу услышать это от Макса, - заявила я.
  Ксанти глянула на парня, наконец отпустила его и отплыла от бортика. И только сейчас я заметила рыжевато-золотистую тень под водой. Хвост. Русалка не просто разделась, она сменила ипостась.
  Я приблизилась к Максу, наклонилась.
  - Макс? - позвала неуверенно.
  - Часов через восемь-десять пройдет, - любезно пояснила Ксанти, спиной вперед отгребая на середину бассейна.
  - Тебе мало подкинутого нам "Соблазна"? - возмутилась я и осторожно тряхнула парня за плечо.
  - Обязательно делать из ерунды трагедию? Расслабились немного, возможно, и удовольствие получили бы.
  - Секс под приворотом страсти это, по-твоему, немного расслабились?
  Реакции по-прежнему ноль.
  - Почему бы и нет?
  Я дура. Полная безоговорочная дура. Какого харра я отправила к русалке Макса? Всё равно никакого толку, а эти намёки и оговорки можно толковать как угодно! И что теперь будет с Максом? Он так и просидит здесь все означенные восемь-десять часов?!
  - И тебя не смутило, что за такое нас обоих могли отчислить? - напрямую спросила я, на всякий случай пощупав лоб парня. Вроде не горячий, жара нет. В принципе, и не должно быть, но кто знает, что Ксанти ещё могла сделать?
  - Не отчислили бы, - с поразительной твердостью ответила русалка.
  - Неужели? - притворно изумилась я.
  - Я не позволила бы вам зайти настолько далеко. Можешь мне не верить, но мне не нравится, что Макс крутится возле тебя. Я не ревную, нет, скорее факт его внимания к тебе оскорбителен для меня. Но что поделать, многие мужчины предпочитают молоденьких.
  Богиня, такое ощущение, что Ксанти уже старуха древняя!
  - Ты подкинула нам зелье. - Не вопрос - утверждение.
  - Да. - Непробиваемому спокойствию русалки оставалось только позавидовать. - Тебе не понравилось?
  - Нет. - И вообще предпочитаю, чтобы меня целовали по своему желанию, а не под действием приворота. - Но зачем?
  - Разделить вас. Правда, я предполагала, что это ты побежишь к ректору со слезной мольбой избавить тебя от подопечного, а вышло наоборот.
  - Затем ты подкинула "Соблазн" Лэри в тот самый вечер, когда почти вся наша группа ждала возле тренировочной площадки отработки Фео и анонимную записку в СБ, чтобы они обыскали комнату Лэри, - продолжила я, выпрямившись. Не знаю, как там справедливость, но паранойя торжествовала точно. Все врут, никому нельзя верить! Почти два года я считала Ксанти подругой, а на самом деле даже толком не знала её, как не знаю элле или Макса. Чуть насмешливый взгляд, спокойное выражение красивого лица с пухлыми губами. Незнакомый человек... вернее, русалка. - Лэри ведь отчислят!
  - И океан с ней! Не понимаю, почему ты вдруг встала на её сторону?
  - Мы обе пострадавшие.
  - Повторяю: ты не пострадала бы.
  Какая заботливая!
  - И всё из-за сам... Макса? - решила я дожать подозреваемую.
  - Прости, Триш, но я такую удачную возможность не могла упустить, мне он нужнее, чем тебе. Тебе больше подойдет простой парень из твоего мира, вроде Тима, с которым ты сможешь рассчитывать на какие-то отношения и после окончания академии, с которым у тебя будут общие интересы и которому не придется объяснять множества привычных тебе вещей и понятий. Тебе ведь нравится Тим? Если хочешь, я могу подтолкнуть его на более решительные действия.
  А я никому не расскажу об услышанном и позволю остальным считать виновной Лэри. Да-да, конечно!
  Из-за двери донесли звуки возни, приглушенные голоса.
  - Это ещё что? - подозрительно посмотрела на меня Ксанти.
  - Не знаю, - почти не соврала я.
  Одна створка распахнулась, и в зал стремительно вошел магистр Кэйлаш. Следом прошмыгнула Феонна, пытающаяся схватить магистра за рукав рубашки в призрачной надежде остановить. Мужчина замер у короткой стороны бассейна, окинул нашу троицу быстрым, всё подмечающим взглядом, задержавшись лишь на неподвижном Максе возле моих ног.
  - Триш, так ты специально всё затеяла? - догадалась Ксанти. - А я-то ещё удивилась, что это вдруг он ко мне пришел...
  - Адептка Ксанти, - начал магистр, но русалка, не слушая его, одарила меня злым испепеляющим взглядом.
  В следующее мгновение вода в бассейне словно вскипела, забурлила, поднялась стеной и хлынула во все стороны. Я инстинктивно подняла руки в попытке заслониться... совершенно бесполезной попытке, потому что одна стена обрушилась на меня, сбила с ног, чувствительно приложив об пол, и увлекла за собой. Под пальцами заскользило мокрое покрытие и меня рывком сдернуло в бассейн. Откуда в нем столько воды? И глубина? Сделать полноценный вдох я не успела, вода сомкнулась тесным коконом и, сколько я ни билась, ни барахталась беспомощно, я никак не могла понять, где верх, где низ... где вообще всё?! Вокруг лишь темная толща, куда плыть, неясно, и воздуха в легких категорически не хватало... Хорошие у меня друзья, ничего не скажешь... Один чуть в подземельях не покалечил, другая, кажется, решила утопить... За что мне такое наказание, а?
  Сзади неожиданно обхватили чьи-то руки, потянули. Вода неохотно разжала объятия, в легкие ворвался воздух. Я дышу, дышу! Никогда прежде не задумывалась, насколько здорово просто дышать.
  - Триш? - раздался возле уха обеспокоенный голос Макса.
  Он меня вытащил?! Но как, ведь действие русалочьего приворота так быстро не рассеивается?
  Я торопливо развернулась в кольце рук, ошалело уставилась на парня. Взгляд вроде вполне осмысленный, хотя и несколько недовольный.
  - С тебя штрафной поцелуй за такой сюрприз, - хмуро сообщил Макс.
  - Но она же тебя приворожила, - напомнила я.
  - Я родился и вырос на острове, веками торгующем с морским народом. Некоторые из нас научились противостоять русалочьим чарам.
  - Так ты притворялся? - опешила я. И когда я его тормошила, тоже? А когда Ксанти его целовала?
  - Ничего себе силища! - долетело полумученическое-полувосхищенное восклицание Нокса. - Фео, не знал, что вы на такое способны.
  - А мы и не способны. - Подруга закашлялась. - Настолько большая сила есть лишь у представителей древнейших океанических родов, их всего четыре. И кстати, Лазурные жемчужины не являются ни одним из них. Магистр, не могли бы вы с меня слезть?
  Слезть?
  Я высвободилась из рук Макса и поплыла к бортику. Парень последовал за мной. Кэйлаш как раз успел подняться, поставил на ноги мокрую Феонну и, шагнув к краю, протянул мне руку, помогая выбраться из бассейна. Нокс обнаружился на полу возле самой двери, тоже насквозь мокрый и отплевывающийся.
  - Адепты, мне крайне интересно послушать вашу версию событий, потому что в моей многовато белых пятен, - заметил Кэйлаш.
  Я уселась на бортик, не вполне уверенная в устойчивости собственных, слегка подрагивающих ног, и пока осмотрелась. Весь зал залит до самых стен, даже по стеклам высоких окон стекали струйки, вода в бассейне перекатывалась волнами.
  - Мы вам чистосердечное признание добыли, полностью подтверждающее вину Ксанти, - гордо возвестил Нокс, разжав кулак с кристаллом.
  - А где сама Ксанти? - вдруг спросила Феонна.
  Макс вылез из бассейна, мы подозрительно огляделись.
  Ксанти исчезла.
  
  
  
  Глава 10
  
  - Фео, как думаешь, платье или джинсы?
  - Вечернее платье?
  - Обычное.
  - Вы просто погуляете по набережной, только и всего. Какая разница, что на тебе будет надето?
  - Девушки так не рассуждают, так рассуждают лишь русалки, не привыкшие одеваться вообще. - Я повернулась обратно к шкафу, изучая его содержимое. Впервые за время учебы я пришла к неутешительному выводу, что одежды действительно много, правда, большая её часть дома, что, собственно, и удручало.
  В дверь постучали. Я покосилась через плечо на сидящую на кровати подругу, но Феонна демонстративно уткнулась в книгу. Пришлось открывать.
  - Привет! - поздоровалась Лэри.
  - Привет! - обрадовалась я и посторонилась, пропуская девушку. - Проходи.
  - Я вас не разбудила? - уточнила Лэри.
  - Какой сон, когда у кое-кого свидание, - отозвалась Феонна. - Подготовка полным ходом.
  - У тебя, Тристен? - догадалась Лэри. - С Максом?
  - Да, - смущенно призналась я, закрывая дверь. - Тебя отпустили?
  - Ещё вчера вечером. И блокиратор сняли. - Девушка продемонстрировала голое запястье. - Правда, не извинились.
  - Некогда им было извиняться. Мы вчера всю СБ на уши подняли, - заметила русалка.
  - И что у вас всё-таки произошло? - поинтересовалась Лэри. - Мне никто ничего толком не объяснил, сказали только, что я свою подругу должна благодарить. А поскольку все мои друзья быстро от меня отвернулись, я сразу предположила, что имели в виду Тристен.
  Я жестом предложила девушке сесть на стул и рассказала о нашем расследовании, результатах и происшествии в бассейне.
  - Выяснили, из какого рода Ксанти на самом деле? - спросила Лэри, когда я закончила.
  - Южные течения, - ответила Феонна. - Один из четырех древнейших и сильнейших русалочьих родов.
  - Как оказалось, это и не было тайной, по крайней мере, не для всех, - добавила я. - Преподаватели знали, кто Ксанти и откуда, просто никто не распространялся об этом и тем более не говорил адептам.
  - А род Жемчужин самый многочисленный во всех океанах, - подхватила подруга. - У него полно ветвей - Лазурные жемчужины, Лунные, Голубые, Небесные и харр знает, какие ещё, - и выдать себя за его представительницу проще всего.
  - Но почему происхождение Ксанти скрывалось? - удивилась Лэри.
  - Потому что эти четыре рода для русалок сродни монаршим династиям. Да, мы не знаем всех их представителей в лицо, если только не случалось сталкиваться лично, но достаточно назвать имя рода, и мы сразу поймем, кто это и чего ждать. Они сильны, намного сильнее остальных русалок, и способны создавать в воде порталы для перемещения. Мы - не можем. Они управляют водной стихией, говорят, им даже подчиняются морские чудовища.
  - Значит, Ксанти открыла портал.
  - И была такова. Нам сказали, что Ксанти хотела учиться как обычная русалка, ничем не выделяться среди остальных адепток, потому и попросила всё скрыть. Учитывая, насколько далека репутация Южных течений от милых русалочек из мультиков вашего мира, я бы тоже не стала трепаться об этом. - Феонна закрыла и положила книгу на одеяло. - Они жестоки, беспощадны и ценят чужую жизнь не больше, чем морскую гальку. Задача наследниц рода - зачать дитя от наиболее достойного партнера.
  - И она всё это устроила из-за... зачатия?
  - Судя по её признанию, ребенок - только часть планов.
  - Ксанти говорила о свободе и о долгах перед семьей, - припомнила я.
  - Не думаю, что Ксанти устраивала роль племенной кобылы, - передернула плечами подруга. - Вероятно, она надеялась, что ребенок от Макса избавит её от этой безрадостной участи. Хотя никак не пойму, каким образом.
  - Макс загадочная личность, - протянула Лэри, бросив на меня лукавый взгляд.
  - Она знала, кто он. - И мысль, что куче людей, вернее, нелюдей известна правда, пока я тут маюсь в неведении, жутко раздражала. - С самого начала или позже как-то выяснила, но знала. - Нокс явно знает, Ксанти знает. Кто следующий?
  - Назвала его сыном и наследником лорда-протектора, - уточнила Феонна.
  - Лорд-протектор? - нахмурилась Лэри и задумалась.
  А я вернулась к шкафу и выудила джинсы. Нечего вводить в искушение голыми коленками. И так два поцелуя должна.
  - В нашем мире протекторатов уже давно не существует, в Воздушном и Огненном вроде бы тоже, - медленно заговорила Лэри. - В Деревянном точно помню протекторат Бьярне, крошечная страна между Вальсией и Имперским союзом, известная месторождением веданита.
  - Макс сказал, что родился на острове, торгующем с морским народом. - И блузку к джинсам. Непрозрачную, без выреза.
  - Тогда Бьярне отпадает. Может быть, какой-нибудь затерянный остров? - предположила девушка и вопросительно посмотрела на Феонну.
  - Ничего не знаю. Я родилась и выросла в океанах Железного и понятия не имею, что происходит в других мирах.
  - А как Ксанти смогла незаметно подложить мне зелья? - озадачилась Лэри менее отвлеченным вопросом.
  - Скорее всего, вот так. Дай мне ручку. Любую.
  Лэри взяла из пластикового стаканчика на письменном столе шариковую ручку, бросила Феонне. Русалка поймала, положила ручку на раскрытую ладонь. Секунда-другая и вокруг пишущего инструмента заискрились тоненькие струйки воды, обвили синий корпус по всей длине и сомкнулись в прозрачный кокон. Ручка в водяной оболочке приподнялась над ладонью Феонны, неторопливо повернулась.
  - Ни отпечатков, ни запахов, а на следы магии СБ комнату не проверяла. Вполне возможно, что, проникнув в твою комнату, и сама Ксанти находилась в похожем состоянии. В отличие от большинства русалок, ей хватило бы сил заключить в водяной кокон не только несколько бутылочек, но и себя. Мы же можем делать это лишь с маленькими предметами. - Подруга сжала ручку в кулаке, и вода потекла сквозь пальцы.
  - Но зачем ей было подставлять именно меня? Все наши конфликты закончились на первом курсе, когда мы решили просто не лезть в дела друг друга.
  - Да, на первом курсе Ксанти была той ещё стервочкой, успокоилась она уже позже, - согласилась Феонна. - Но когда нас объединили в тройку, проблем не возникало.
  - У вас не возникало, - поправила Лэри. - А меня страшно бесила её манера задирать нос, командовать и делать всё по-своему.
  - А ты разве не командуешь?
  - Я даю взвешенные, конструктивные рекомендации.
  - Я пошла, а то вот-вот опоздаю. - Я застегнула сапожки, накинула чёрную кофту. Расчесала волосы и в качестве завершающего штриха надела несколько браслетов на оба запястья.
  - Тристен, спасибо тебе огромное. - Лэри встала и неожиданно порывисто меня обняла. - Где бы я сейчас была, если бы не ты?
  - В Железном мире, полагаю, на полпути домой, - вставила Феонна.
  - Да не за что. - Я обняла девушку в ответ и отстранилась.
  - И извини за тот флирт с Максом, - продолжила Лэри. - Честное слово, он не особо его поддерживал.
  - Ничего. И зови меня Триш.
  - Хорошо. Приятного времяпрепровождения.
  - Спасибо, - искренне поблагодарила я.
  - И вытряси из малька, ой, прости, Макса всю правду, - напутствовала русалка.
  - Обязательно. - Я махнула подруге рукой и вышла из комнаты.
  О месте встречи мы не договаривались, но развилка возле общаг среди адептов уже давно негласно стала точкой сборов. К счастью, в одиннадцать часов утра в выходной здесь мало кого можно встретить и сегодня не исключение. Во всяком случае, издалека я заметила только Макса.
  - Привет! - первой поздоровалась я, выйдя на развилку.
  - Доброе утро. - Парень повернулся ко мне.
  Обычные чёрные штаны, белая рубашка - хорошо хоть, не форменная голубая, - кожаная куртка. И почему-то я впервые поймала себя на мысли, что, скорее всего, обычно он носил совсем другую одежду. Места, где до сих пор мужчины должны уметь владеть мечом, вряд ли подразумевают демократичные джинсы или футболку с какой-нибудь дурацкой надписью.
  - Давно ждешь? - спросила я за неимением лучших идей.
  - Нет, всего пару минут. Триш, это тебе. - Макс протянул мне чёрную картонную коробочку.
  Богиня! Кольцо?!
  Кажется, я окончательно поглупела. Какое, к харрам, кольцо через неделю знакомства?! Не говоря уже, что ювелирных магазинов поблизости нет.
  - Э-э... спасибо, но не стоило, правда...
  - Ты ещё даже не посмотрела, - мягко укорил парень. - Возьми, оно не кусается.
  Я взяла коробочку, неуверенно открыла. Внутри лежал маленький фиолетовый кристалл каплевидной формы, на длинном чёрном шнурке. Гладкий бочок пересекала белая, чуть колеблющаяся на свету полоса.
  - Кошачий глаз, - пояснил парень и достал камень из коробочки. Да я и сама, в общем-то, догадалась. - На моей родине не принято дарить девушкам цветы, да и, если честно, в академии негде взять цветы, а обрывать ради этого клумбу, на мой взгляд, глупо. Позволишь?
  - Что? А, да, конечно.
  Шнурок оказался достаточно длинным, чтобы свободно надеть его через голову. Я замерла, а едва Макс отступил и забрал у меня коробочку, поправила волосы и кристалл, оставив его висеть поверх блузки.
  - Очень красиво, спасибо, - выдавила я насквозь смущенную улыбку.
  Камни мне никогда не дарили. Да, это не бриллиант в энное количество карат, но такой незатейливый подарок куда приятнее и... взволновал сильнее, чем если бы сейчас парень преподнес мне бриллиантовое кольцо.
  - Идем?
  Я смогла только покивать.
  До набережной мы шли молча. Макс определенно не торопился начинать разговор на какую-либо тему, даже отвлеченную, а я не знала, как лучше подступиться, и рассеянно теребила подвеску. Мы спустились по широкой каменной лестнице на набережную и неспешно двинулись по мощеной серой плиткой дороге. За тянущимся с одной стороны парапетом тихо плескалась о прибрежные валуны вода, окатывала осклизлые зеленоватые бока камней, но в нескольких сотнях метров от берега волны с шумом ударялись о прозрачную стену защитного купола, гасящего силу приливов и отливов. По другую сторону дороги поднимался зеленый склон и дальше начинался парк. Из безоблачной голубой выси доносились крики чаек, по синей морской глади скользила моторная лодка дежурной охраны. Сама набережная тоже ожидаемо пуста, на что я, собственно, и рассчитывала, назначая время свидания. Не хотелось лишних глаз вокруг.
  - Макс?
  - Да, Триш?
  Болтать о природе и погоде - верх идиотизма, правду Макс вряд ли станет рассказывать, однако играть всю дорогу в молчанку тоже не дело. И, в конце концов, вчера парень вытащил меня из очередных крупных проблем. Возможно, жизнь спас, ибо не знаю, сколько бы ещё я барахталась в водяной ловушке.
  - Спасибо.
  - Опять?
  - Я о вчерашнем. Ты меня вытащил из воды.
  - Пустяки.
  - Я так поняла, ты притворялся, будто приворот Ксанти подействовал. А... с какого момента? - Да, очень важный вопрос и крайне подходящая для начала диалога тема.
  - На преодоление русалочьего воздействия требуется некоторое количество времени в зависимости от степени воздействия и сил и уровня подготовки привороженного. Поэтому давай на этом и остановимся. - Макс бросил на меня лукавый взгляд, однако от дальнейшего выпытывания я решила воздержаться.
  - Ксанти правду сказала? - слегка сменила я направление неуверенного разговора. - Что ты сын лорда-протектора?
  - Да, - небрежно отозвался парень. - Мы ведем торговлю и с Южными течениями в том числе, хотя прежде, до академии, Ксанти я не видел точно, и она меня, скорее всего, тоже. Океан теперь разберет, как она всё выяснила.
  - Значит, ты лорд? - осторожно уточнила я.
  - Значит.
  Тогда понятно, почему в подземелье Нокс предлагал соседу леди со своего факультета. Хотя не совсем. То есть понятно, почему именно леди, но совершенно неясно, зачем элле собственно предложил! И все эти намёки Нокса на реакцию отца Макса, и упомянутый в разговоре с Ксанти долг перед семьей...
  - Так ты... ты поступил в академию, чтобы... невесту себе найти?
  - С чего ты взяла? - искренне удивился парень.
  - Ну, Нокс намекал.
  - Это предположение Нокса, и не более того. - Неожиданно Макс вздохнул, всматриваясь в кажущуюся бескрайнюю гладь. Море сливалось с небом, создавая упоительное ощущение не иссякающего простора, головокружительной бесконечности. - Всё... сложно.
  - Отличный ответ. - А главное, исчерпывающий!
  - Всё действительно непросто, Триш. Родиться провидцем - незавидная участь в любом мире, а родиться провидцем в высокопоставленной правящей семье - практически проклятие.
  Богиня, речь ведь не идет о каком-нибудь очередном апокалипсисе или мировых либо, того веселее, межмировых войнах?
  - Ты видел... что-то плохое?
  - Смотря для кого. Проблема в том, что видел я одно, а отцу сказал, что видел... другое.
  - Ты ему соврал? Но почему?
  - Потому что, как правило, мы с отцом расходимся во мнениях, в виденье ситуации, решениях и действиях, которые необходимы для нашего народа. Что до моего дара, то отец считает, что раз уж его сын отмечен богами, то видения можно и нужно использовать на благо своё и протектората. Но видения - это не паутина вашего мира, их нельзя вызвать по нажатию кнопки тогда, когда захочется, и на любую требуемую тему.
  Ведьмы проходили предвидение углубленно только с четвертого курса, но основы нам рассказывали и показывали ещё на втором. Есть предметные предсказания посредством карт, кристаллов и многого другого, есть специальные техники для вхождения в трансовое состояние, а есть дар от рождения. И провидцам чаще всего даются лишь разрозненные, обрывочные картины будущего, а подчас и прошлого. Никто не спрашивает этих людей, готовы ли они к приему "видео", поймут ли его должным образом и что им делать с полученной информацией дальше. Конечно, обучение, знания и тренировки помогали развивать и совершенствовать дар, но в целом видения всё равно оставались штукой тонкой, хрупкой и несколько непредсказуемой.
  - Они почти всегда приходят во сне, - после небольшой паузы продолжил Макс. Задумчивый взгляд по-прежнему блуждал где-то в сине-голубой дали. - Иногда спокойные, порой безмятежные, а иногда... пробуждение в холодном поту на разворошенной постели. Бывало и с разодранными в клочья подушками. - Парень вновь умолк и вдруг усмехнулся. Горько, даже зло. - Но не было ни одного видения о смерти мамы. Вообще. Ни малейшего намёка. Хотя она долго болела, медленно угасала и... и ничего.
  Магистр Лалит говорила нам, что видения провидцам даются прежде всего, чтобы изменить что-то, подготовиться к грядущему или рассказать о чем-то важном. А в такой печальной, безысходной ситуации видения, по сути, ничем не помогли бы.
  Повторять слова Лалит я не стала. Не похоже, чтобы рана была давняя, но и для старой пересказывание банальных прописных истин, стандартные фразы выражения соболезнования подчас хуже соли. Разъедают, напоминают о том, чего уже не изменить, не вернуть. Поэтому я взяла Макса за руку, прижалась к боку. Так мы и брели опять какое-то время молча, однако на сей раз я не пыталась заполнить паузу, попробовать узнать ещё что-то.
  Наконец Макс свернул к парапету, и мы остановились перед серым каменным ограждением.
  - Невеселая прогулка получается, - заметил парень.
  - А мне кажется, нормальная, - заверила я.
  - Большинство общепринятых норм весьма относительны.
  - Наверное. - Я отпустила руку Макса, чуть отодвинулась. - Слушай, а тебя как лорда не... не смущает наше... окружение?
  - Почему оно должно меня смущать?
  - Потому что, скорее всего, академия не слишком похожа на привычный тебе мир. - И мы тут не лорды и не леди.
  Особенно я. И от этой мысли стало грустно.
  - Вряд ли я первый представитель считающего себя высокородным общества, поступивший в академию, - справедливо ответил парень.
  - Нет, конечно, просто обычно статус не афишируется и на самом деле людей-аристократов в академии не так уж и много. - Потому что большинство аристократов выходцы из Деревянного мира, в котором, в отличие от моего, хотя бы признается существование магии и есть ведунские корпуса.
  - А ты как оказалась в академии?
  - Традиционно для моего мира, не верящего в магию. В четырнадцать у меня проснулся дар, к счастью, не достаточно сильный, чтобы устроить пожар при всплеске. В пятнадцать я получила письмо из академии. Сначала я решила, что это глупый розыгрыш кого-то из моих одноклассников, потому что все знали, что я люблю фэнтези, сторонюсь людей и вообще немного странная. Собственно, из-за своей силы я и начала всех избегать, я плохо себя контролировала, страшно боялась, что кто-нибудь узнает, и некому было объяснить, что происходит и как обращаться с даром. Короче, я не поверила ни единому слову и выбросила письмо. Через несколько дней, гуляя по берегу озера, находящегося рядом с моим родным городом, я встретила женщину, которая сказала, что письмо не шутка и академия тоже, и в подтверждении разделась и прыгнула в воду. Я была в шоке и ужасе, зато впервые увидела настоящую русалку. Русалка представилась Анастасией Тэннил.
  - Декан ведьмовского факультета? - уточнил Макс.
  - Это сейчас она декан, а тогда занималась поиском и отбором будущих адептов в Железном мире. Она дала мне копию письма с рекомендованными для меня факультетами и перечислением условий, необходимых для поступления на каждый из них. Мне предлагался ведьмовской, целительский и хранителей. Целительский я отбросила сразу и долго выбирала между первым и третьим. - И требование по сохранению невинности оказалось одним из главных камней преткновения. В конце концов, я решила, что мне при моей "ненормальности" уже глупо пытаться слиться с общей массой, и перестала обращать внимание на насмешки одноклассниц по поводу отсутствия у меня парней. - Я закончила старшую школу в моём мире и через год поступила в академию.
  - И выбрала ведьмовской. Не жалеешь?
  - Нет. - Хотя надо признать, до появления Макса моя жизнь была куда спокойнее. - А ты почему выбрал ведьмовской?
  - Я не выбирал. Ты выбрала.
  То есть как это? Да я неделю назад и знать о парне не знала!
  - Не поняла, - озадачилась я.
  Макс повернулся лицом ко мне, посмотрел пристально и немного лукаво.
  - С тебя должок, Триш, помнишь?
  Удачно сменил тему, ничего не скажешь.
  - Вообще-то с тебя тоже причитается, - парировала я.
  - Да? - несколько опешил парень.
  - Я попросила немного пофлиртовать с Ксанти, а не позволять ей себя привораживать и целовать. - Между прочим, я тоже могу сменить тему.
  - Я был уверен, что она использует приворот, - терпеливо пояснил Макс. - Ксанти не стала бы говорить того, что сказала, не будучи убежденной, что я не проболтаюсь.
  - Но меня-то она не привораживала, - возразила я. Не говоря уже, что русалочий приворот действует только на противоположный пол.
  - Извини, но подозреваю, что Ксанти не воспринимала тебя всерьез, поэтому говорила с тобой откровенно и предложила сделку.
  Я обо всём "забываю", а русалка поможет мне с Тимом. Не слишком-то приятно осознавать, насколько невысокого мнения о тебе та, кого ты считала пусть и не близкой, но всё же подругой.
  - Идем обратно, - предложила я.
  Набережная постепенно заполнялась адептами и обнимающимися парочками в том числе. Пока, конечно, народу всё равно мало, после обеда здесь будет куда люднее и веселее, но гулять так долго я и не планировала. От непонятного волнения мне с утра кусок в горло не лез, поэтому я сегодня ещё ничего не ела, нам готовиться надо и вообще, хорошего понемножку.
  Мы вернулись к общежитиям, остановились на развилке.
  - Ещё раз спасибо за подарок, - поблагодарила я. - И за прогулку.
  - Триш.
  - Что?
  Макс взял меня за руку, увлек с дорожки за деревья и, прижав к стволу одного из них, поцеловал. Памятуя о необходимости отдавать долги сразу, возражать я не стала. Наоборот, едва поцелуй стал глубже, увереннее, а мужские ладони спустились с моей талии на бедра, возникло странное желание... ну, не знаю, штамп парню на лоб поставить или подписать где-нибудь, чтобы всякие не распускали руки и привороты. Стереть незримый след чужих губ с его... Совершенно дурацкие мысли... Интересно было бы вновь ощутить его прикосновения к открытым участкам кожи, к обнаженному телу, только теперь без туманящего сознание зелья. И мои руки, до этого вполне невинно обнимавшие Макса за шею, сползли на плечи, пробрались под расстегнутую куртку и осторожно провели по груди, с каким-то мечтательным предвкушением вспоминая, как там всё выглядело без одежды.
  Пощупать мне не дали - Макс резко отстранился, тяжело дыша, и руки пришлось убрать.
  - Триш, я всё-таки не железный.
  И не под приворотом, когда плевать на последствия.
  - П-прости, - смутилась я. Что-то меня куда-то не туда понесло. Или гормоны запоздало проснулись?
  Внезапно парень снова потянулся ко мне, коснулся своим лбом моего.
  - Это мне надо попросить прощения, Триш, - негромко, со странной обреченностью произнес Макс. - Не знаю, простишь ли ты меня когда-нибудь, поймешь ли. Я мог бы долго рассуждать, что так надо, так должно быть или что не было иного выбора, но более правильным оно от этого не выглядит. Прости.
  Отступил на шаг, не глядя на меня, развернулся и быстро ушел. На долю секунды мне даже показалось, что побежит. И что это был за загадочный монолог? И откуда в серых глазах столько вины и безысходности?
  
  - - -
  
  На выходной многие преподаватели возвращались домой, в свой мир, и административный корпус, обычно довольно оживленный, словно вымирал. В длинном коридоре никого, почти все кабинеты магистров заперты, и никто не мешал Феонне вот уже минут двадцать слоняться от окна в конце коридора до одной из дверей и обратно. Русалка в который раз приблизилась к створке с номером кабинета и позолоченной табличкой "Магистр Кэйлаш Рейтан", постояла, вернулась к окну и присела на край подоконника.
  Это же просто. Постучать, зайти. Поговорить наконец-то с магистром и решить проблему раз и навсегда. Может, и проблемы на самом деле нет, всего лишь неудачные совпадения. Из-за вчерашнего происшествия поговорить с Анилом не удалось, не до него было, а сегодня, на взгляд Феонны, уже поздно разыскивать приятеля и вызывать лишние подозрения расспросами о воздействии русалочьих приворотов на огненных девов. Да и проще у самого Кэйлаша спросить... если, разумеется, мужчина сочтет нужным ответить.
  Только неловко и почему-то страшно.
  Дно океана! Ведь не съест же магистр провинившуюся адептку? Всё вышло случайно, она сама не понимала, что творит.
  Да уж, не понимала, ага.
  Феонна решительно вернулась к двери, подняла руку и застыла, так и не постучав. А если и впрямь приворожила? Какого харра, например, Кэйлаш вчера столь вовремя и удачно оказался возле бассейна? Что он там делал? И если приворожила, то как снимать?
  Внезапно дверь распахнулась. Русалка вздрогнула.
  Мужчина стоял по другую сторону порога и с задумчивым, выжидающим интересом смотрел на Феонну.
  - Может, вы всё-таки зайдете, если пришли? - предложил магистр, отступая вглубь кабинета. - К тому же я хотел бы закончить отчет для службы безопасности сегодня, а ваши шаги под дверью несколько отвлекают.
  Машинально плотнее запахнувшись в кофту, русалка вошла. Кэйлаш закрыл дверь, вернулся за стоявший на письменном столе ноутбук и продолжил печатать.
  - Присаживайтесь, адептка, - спустя минуту добавил мужчина, указав на кресло напротив себя.
  Феонна нерешительно приблизилась, села.
  - Я заметила, вчера вы повторили СБ далеко не всё, что мы вам рассказали.
  - Надо было поведать службе безопасности, что наши адепты не только без разрешения проникают в комнаты друг друга, но и свободно проходят не в своё общежитие? Адептка Райан очень старалась выгородить адепта Ярелла, однакосовершенно очевидно, что она не могла бы самостоятельно обнаружить слабый магический след где бы то ни было и определить по нему носителя магии.
  - А в СБ, похоже, поверили.
  - Господин Оренти с готовностью поверит во многое, лишь бы не возиться сверх нормы. Это ошибка его и его сотрудников, не вижу смысла привлекать к чужой ошибке адепта Ярелла, ему и своих хватает. Комнату не проверили на следы магии, хотя были обязаны. И проверять должна служба безопасности, а не адепты тайком. Кстати, на следующей неделе в женском общежитии заменят замки. На сей раз во всех комнатах.
  - И о привороте Макса вы не рассказали.
  - По-моему, приворотов на этой неделе и так более чем достаточно. Завтра подготовят документы на отчисление адептки Ксанти. С родом Южных течений уже пытались связаться, но пока безрезультатно.
  - Понятно. - Русалка помолчала, глядя на сложенные на коленях руки. Надо только спросить, и всё! - Магистр?
  - Слушаю вас, адептка. - Однако взгляда от экрана не отвел.
  Днище! Глубокое!
  - Магистр, я использовала русалочий приворот на отработке, - на одном дыхании выпалила Феонна.
  - Правда? - Пальцы мужчины продолжали скользить по клавиатуре. И удивление насквозь наигранное. Харр побери!
  - Только не делайте вид, будто ничего не заметили. - Русалка подалась вперед, положила руки на край стола. - Я ваш поцелуй прекрасно запомнила.
  - Какой поцелуй?
  - Мне повторить?
  - Что конкретно вы хотите повторить, адептка? Поцелуй?
  - Приворот. И тогда, возможно, дело не ограничится пусть и весьма страстным, но лишь поцелуем. - Феонна накрутила на палец прядь своих волос, глянула на сидящего напротив Кэйлаша максимально томно и многообещающе. - Продолжим на столе. Или, быть может, прямо в кресле? На этаже больше никого нет и можно не скрывать громких стонов наслаждения, когда мы...
  Магистр прекратил печатать, посмотрел наконец в упор, хмуро и неодобрительно, зато с куда более искренним изумлением.
  - Вы не забываетесь, адептка?
  - Я пока на память не жалуюсь, а вот у вас, магистр, похоже, уже начался склероз.
  - Феонна, вы сами отказались обсуждать произошедшее в спокойной обстановке и без спешки.
  - Когда это я отказалась? - Когда он такое вообще предлагал?
  - Вчера, когда я вас вызвал во время перерыва.
  Так это он приглашал на обсуждение?! Может, ещё и к штатному психологу академии вдвоём сходить?!
  - Нечего здесь обсуждать, - возразила русалка. - Что бы вы ни думали о морском народе, мы не озабоченные нимфоманки и не кидаемся на всех мужчин без разбору. Да, я использовала приворот, потому что ничего умнее мне в голову не пришло, и я была уверена, что вы его блокируете. Но вы среагировали не так, как я предполагала, и теперь меня беспокоят возможные последствия неправильного воздействия.
  - Значит, вы всё-таки озаботились последствиями? Прекрасно, поговорим о последствиях. - Мужчина откинулся на спинку кресла. - Подойдите ко мне.
  Зачем?!
  - З-з-зачем? - Пробившуюся в голосе предательскую дрожь скрыть не удалось. Магистр ведь не серьезно?
  - Что же вы сразу застеснялись? - В зеленых глазах плясали смешинки. - Сами сказали, на этаже, кроме нас, никого больше нет, и никто ничего не услышит.
  - Шутите?
  - Серьезен, как никогда в жизни.
  Если он действительно решит, то... крики и впрямь не спасут. Потому что тело, наплевав на доводы разума, с радостью согласится и на стол, и на кресло, да хоть на пол, лишь бы вновь оказаться в этих желанных объятиях.
  Феонна медленно поднялась, обошла стол. Кэйлаш повернулся к русалке, протянул руку. Феонна настороженно глянула на раскрытую ладонь.
  - Боитесь?
  - Нет. - Русалка приняла руку, чувствуя, как мужские пальцы сжали её.
  - Можете убедиться сами.
  - В чем?
  - В отсутствии на мне какого-либо воздействия, в том числе вашего.
  Феонна глубоко вздохнула, закрыла глаза, сосредотачиваясь на быстрой поверхностной диагностике. Действительно, ничего. Даже никакого заклинания не висит и амулета не чувствуется.
  - Успокоились? - уточнил магистр, едва русалка открыла глаза.
  - Но приворот на вас подействовал, - напомнила Феонна и попыталась высвободить руку.
  - Подействовал. - Кэйлаш чуть сильнее сжал её пальцы, не больно, но не отпустил. - Назовем это минутным помутнением разума и возобладанием небезызвестных вам как русалке инстинктов. При других обстоятельствах я принес бы свои искренние извинения, но буду честен, с другой адепткой я и не допустил бы подобного.
  - Я... я не совсем вас понимаю. - Хотелось в ответ дернуть рукой посильнее или вообще попросить отпустить. Достаточно и того, что они уже один раз перешли границу дозволенного в отношениях ученица-преподаватель. И взгляд у мужчины странный, слишком уж пристальный, серьезный, и говорит не то, что она ожидала услышать.
  - Я мог бы блокировать ваш приворот сразу. Мог. Но не стал. Соблазн позволить желанию взять вверх над рассудком оказался велик. Хотя бы на мгновение прикоснуться к вам, обнять, поцеловать... не думая о правилах академии и традициях моей расы.
  - А ваши традиции здесь при чем? - С правилами-то всё ясно, за всплывшее сексуальное домогательство светит перевод в другое отделение как минимум. Как максимум может и до крупного скандала с последующим увольнением дойти.
  - По нашим традициям, Феонна, поведение такого рода недопустимо, если речь идет о девушке, в отношении которой имеешь серьезные намерения.
  Русалка всё-таки дернула рукой. Не отпустил.
  Дно океана!
  - Магистр, я вас по-прежнему не понимаю. - Кэйлаш ведь не ждет, что в ответ на это многозначительное заявление она кинется ему на шею, обильно оросит данную часть тела слезами благодарности и, не закончив обучение, переедет на историческую родину девов, дабы закутаться в кучу тряпок и безвылазно сидеть на женской половине дома?
  - Прекрасно понимаешь, по глазам вижу. У меня было время понаблюдать за тобой. У тебя выразительные глаза, в них отражается малейшая перемена в твоём настроении. Иногда это едва уловимо, лишь мимолётная тень во взгляде, но если присмотреться, если научиться различать каждый оттенок, то какой удивительный, красочный мир может открыться.
  Днище! Полное, глубокое и безоговорочное!
  - Магистр, я русалка!
  - Знаю, - спокойно ответил мужчина.
  - Мы и замуж по человеческим понятиям не выходим.
  - Знаю. Потому и молчал прежде. Потому и не настаиваю сейчас. У тебя я ничего не прошу и не требую, ты мне ничем не обязана. Если тебе так будет проще, считай, что я ответил на твой вопрос о возможных последствиях твоего приворота, и не думай об этом больше.
  Интересно, как теперь можно НЕ думать о словах Кэйлаша?!
  Внезапно мужчина поднес её пальцы к своим губам, осторожно поцеловал тыльную сторону ладони. Совершенно невинное прикосновение, однако возникло непонятное чувство... интимности, что ли. И раздражающее, смущающее ощущение, что за скромным поцелуем скрывалось нечто большее.
  Да поглоти всё океан! Феонна резко вырвала руку, но Кэйлаш больше и не пытался удержать. Чувствуя, как пылают щеки, русалка развернулась и почти бегом выскочила из кабинета магистра.
  
  - - -
  
  Русалки называли это явление рождением богини, девы - снисхождением бога, люди - морским сиянием. За последний месяц я перечитала кучу книг и статей, объясняющих его происхождение, однако у каждого автора было своё мнение на сей счет и к какой-то единой теории, судя по всему, никто так и не пришел. Даже в Департаменте не существовало единственно правильной версии. Также считалось, что морское сияние в течение нескольких часов влияет на силу некоторых рас - у кого-то она увеличивалась, у кого-то, наоборот, уменьшалась. Свидетельств влияния на людей я опять-таки не нашла. Феонна, исходя из рассказов старейшин своего рода, уверяла, что это красивое зрелище, которое обязательно надо увидеть, раз уж оно случилось на нашем веку, а мы при этом находимся на острове в океане.
  План изобретался в муках три недели. Меня уговаривали две недели. Поначалу сама идея выйти за пределы защитного купола казалась насквозь сомнительной и ненадежной. Конечно, не мы первые и не мы последние и до нас находились смельчаки, рискнувшие выбраться за купол, но себя я в их ряды записывать не стремилась. Согласилась я с неохотой и то в основном лишь потому, что Феонна и Анил так красочно расписывали сияние, что захотелось взглянуть на это чудо хоть одним глазком. А уж теперь, после подземелий, и вовсе бояться нечего. Страшнее, чем в каменных катакомбах, там точно быть не должно.
  Как и всё гениальное, план с последними поправками был прост. Вечером, когда сумерки окутали академический комплекс, а часть адептов вспомнила, что завтра с утра на пары, и перестала шуметь под окнами и голосить в парке, мы втроём отправились к административному корпусу, искать башню, на крыше которой Феонна оставила импровизированный маячок. Минут десять мы прятались за кустами неподалеку от центрального входа в корпус и ждали, пока русалка найдет свой маячок. Хорошо, что вечером выходного дня здесь вообще никого толком не было, не считая уборщиц и пары дежурных.
  - Фео, а ты уверена, что твой маячок ещё на месте? - спросил Анил. - Может, выбросили его или сдуло.
  - Думаешь, на крышах кто-то убирается? - огрызнулась русалка. - И вообще, не отвлекай меня.
  - Всё-таки нервная ты стала, - посетовал приятель.
  Будешь тут нервной, с жизнью-то такой!
  - Фео права - не отвлекай её, - поддержала я подругу. Да и как не нервничать? Вдруг засекут или что-то не так пойдет? И непонятные слова Макса весь день покоя не давали. За что он попросил прощения? Я прокрутила наш разговор во время прогулки по набережной и так, и этак, но вроде в целом ничего подозрительного не нашла, хоть немного проясняющего странное заявление тоже. Если бы не наша затея, точно не постеснялась бы навестить мужское общежитие и спросить в лоб.
  - Следовало догадаться, - заметила Феонна. - Башня СБ. Где ещё может быть тренировочная площадка на крыше?
  Поминутно бдительно оглядываясь, мы короткими перебежками добрались до здания. В вестибюле горела часть ламп, но мы осторожно обошли фасад корпуса, стараясь не попасть в падающий из больших окон свет. Почему-то меня не покидали не только волнение, предвкушение и, если честно, опасения, но и совершенно непонятное чувство слежки. Странно. В отличие от общаг и парка, здесь тихо, корпуса, где жили преподаватели и обслуживающий персонал, расположены дальше, за административным. Практически все окна темные и в пределах видимости никого. Или моя паранойя нашла себе новое развлечение? Так и до безумных мыслей о мировом заговоре против меня, любимой, недалеко.
  - Мне кажется, отсюда лучше всего. - Феонна остановилась, подняла голову, разглядывая светлые громады башен, соединенные между собой мостиками-галереями. - Так, встаньте поближе ко мне. Не настолько поближе, Анил.
  - Говорю же, нервная ты. - Тем не менее, приятель послушно сделал шаг ко мне, а я в очередной раз осмотрела ближайшие кусты. - А у Триш, похоже, паранойя.
  - Да, паранойя, - не стала спорить я.
  - Да не дергайся ты так, нет тут никого.
  Русалка повернулась лицом к нам, закрыла глаза и раскинула руки. Воздух вокруг ощутимо завибрировал, уплотняясь, сжимаясь вокруг нас кольцом. На всякий случай я вдохнула поглубже и постаралась не поддаваться панике. Всё в порядке, всё по плану. Пока по плану.
  Воздушное кольцо же обхватило, потянуло вверх. Ноги оторвались от земли, мы втроём начали стремительно подниматься, удерживаемые и увлекаемые заклинанием Феонны. Я и Анил посмотрели вниз, на пустоту под болтающимися в воздухе ногами и постепенно теряющуюся в сумерках землю, затем переглянулись.
  - Напомни больше туда не смотреть, - напряженно попросил приятель.
  - Ага, - выдавила я.
  Одно дело левитировать самостоятельно, взлетая максимум этаж на седьмой, и со-овсем другое - когда поднимают тебя, да ещё довольно быстро и на такую верхотуру. Зато паранойя затихла, уступив место подкатывающей к горлу тошноте.
  Слева мелькали окна ближайшей башни, справа из-за макушек деревьев появилась крыша учебного корпуса. Не выдержав, я зажмурилась. Не то чтобы я боюсь, но как-то оно... слишком уж. И с закрытыми глазами полет легче переносится, главное, не думать, какая там уже высота набралась и что будет, если... если тебя вдруг не удержат.
  - Осторожнее, приземляемся, - наконец-то объявила подруга.
  Я открыла глаза и вовремя - плотные объятия воздуха разжались и... и мы упали на жесткое покрытие площадки. Невысоко, но всё равно больно.
  - Кое-кому надо ещё поработать над приземлениями! - возмутился Анил. - Недолет, адептка!
  - Совсем чуть-чуть не долетели, - возразила русалка. - И согласись, для первого раза это очень, очень неплохо!
  Для первого раза?!
  Морщась и кряхтя, я кое-как села, отряхнула ладони и недоверчиво покосилась на Феонну.
  - Хочешь сказать, ты раньше никогда не поднимала кого-то ещё?
  - Кроме себя - нет. - Невесть чему радостно улыбаясь, подруга всталапервой, оправила одежду, создала огонёк и оглядела прямоугольную площадку, огороженную сеткой. - О, вон и моя резинка.
  - Может, никуда не пойдем? - жалобно предложила я. Что-то мне уже не хочется лететь куда-либо таким ненадежным способом.
  - Да брось ты паниковать. В середине прошлого века одна предприимчивая русалка открыла забегаловку на ближайшем к академии атолле. - Феонна отошла в угол площадки, подобрала широкую чёрную резинку для волос. - Бар, проще говоря. Так адепты повадились бегать туда каждую неделю, минуя купол всеми возможными способами. И ничего, все возвращались живыми и невредимыми. Хотя и не совсем трезвыми.
  - Слышал я об этой истории. - Анил тоже поднялся, подал мне руку. - А через год тогдашнее руководство академии бар прикрыло.
  - Когда поняли, что проще закрыть бар, чем разгадывать трюки пытающихся прошмыгнуть за купол адептов. Твоя очередь, Анил.
  Приятель помог мне встать и запрокинул голову. Защитная пелена невидима до соприкосновения с любым объектом, но девы энергетические потоки чувствовали лучше людей.
  Пока Анил изучал купол, я бродила по площадке, любуясь видом то на одну часть комплекса, то на другую. Днем здесь, конечно, было бы интереснее, но вряд ли в обозримом будущем я снова полезу на башню СБ.
  - Триш, - негромко окликнула Феонна, когда я остановилась рядом с подругой. - А у меня правда глаза выразительные?
  - Что? - не поняла я. Подул прохладный ветерок, и я застегнула куртку.
  - Да так, ничего. - Русалка рассеянно вертела резинку в руках, глядя на темную гладь моря.
  Ветер усилился. Я поёжилась.
  - Кажется, начинается, - внезапно нахмурилась Феонна. - Долго ты там ещё копаться будешь?
  - Думаешь, это так просто - продырявить купол?
  - А кто уверял, что сверху есть точки со слабой защитой? Якобы вскрыть их пара пустяков?
  - Есть. Только не слишком удобно ковырять их на таком расстоянии.
  - Тебя подсадить?
  - Э-э, не стоит, пожалуй.
  Я обернулась. Анил стоял посреди площадки, воздев руки к темному небу, и сосредоточенно рассматривал нечто, мне невидимое.
  - Где? - спросила я у подруги.
  - Во-он там, на западе, видишь?
  Сказал бы кто ещё, где тут запад!
  Русалка ткнула пальцем и, приглядевшись, я смогла различить слабый серебряный всполох на границе моря и неба.
  - Я это скорее чувствую, - пояснила Феонна.
  А я и не чувствую, и вижу еле-еле. Я даже на цыпочки встала, уцепившись за металлическую сетку, но, кроме повторного всполоха вдали, ничего не насмотрела. Харр побери!
  - Анил! - повысила голос русалка.
  - Сейчас... Одну минуту... Минуту... Есть!
  Сверху что-то мигнуло. В ту же секунду подруга охнула и схватилась за шею. Бросила на меня недоуменный взгляд и вдруг упала.
  - Фео! - Я торопливо наклонилась к русалке.
  - Какого... - донесся удивленный голос Анила.
  Следом глухой звук упавшего тела. Да что происходит?!
  Укол в шею и по телу сразу разлилась слабость, сильная, сковывающая, туманящая сознание. Удара о покрытие площадки я уже не почувствовала. Просто поняла, что лежу рядом с неподвижной Феонной, а откуда-то сверху стремительно опускалось, увеличиваясь в размерах, темное облачко... Правильной формы облачко... Это не облако... это корабль... воздушный корабль Деревянного мира.
  Смутное, ускользающее ощущение рук на моём теле. И тающий во тьме забытья голос.
  - Прости, Триш...
  
  
  
  Глава 11
  
  Нестройный гомон голосов, выкрики, короткие приказы звучали вроде негромко, но на редкость надоедливо. И голоса почему-то сплошь мужские. Что они все делают под окнами женской общаги?
  - Позволишь взглянуть? - Наконец-то женский голос, незнакомый и совсем рядом.
  - Нет. - Макс?
  Макс?!
  - Почему? Ты так её несешь... словно величайшую ценность мира. - Насмешка прозвучала откровенно.
  - Госпожа Шересса, будьте добры, отойдите. Девушке нужен свежий воздух.
  - Как скажешь, Максвелл.
  Похоже, меня несут на руках, бережно прижимая к себе, и, кажется, я знаю, кто меня несет, только не могу понять, куда? И что вообще происходит?
  Сознание отчаянно барахталось, пытаясь вырваться из затягивающего омута странного сна без сновидений, но не получалось, оно соскальзывало, растворяясь в черноте...
  ...Новый рывок из забытья, и я ощутила, как меня аккуратно положили на что-то мягкое, погладили по волосам, коснулись кончиками пальцев скулы, щеки, подбородка.
  - Милорд, Его светлость ждет вас. - Опять мужской, незнакомый и ещё хозяин голоса явно запыхался.
  - Буду через несколько минут. Мне надо переодеться или отец желает лицезреть меня в шмотках другого мира?
  Непонятно. С одной стороны, это точно Макс, с другой, будто и не он. Непривычные, сухие повелительные нотки мешались с раздраженными. Торопливые удаляющиеся шаги. Тяжелый вздох сверху.
  - Какого харра я тебя во всё это втянул? - Парень говорил негромко и определенно сам с собой. - Знал ведь, что пожалею. И отец мог бы и до утра подождать. Нет же, неймется получить отчет из первых рук.
  Да что такое?! Где я? И что с Феонной и Анилом?
  Наверное, сознание неудачно ухватилось за слишком хлипкую веточку реальности или сознанию худеть пора, потому что воображаемая соломинка не выдержала, и я с мысленным писком ухнула в сон...
  - Триш?
  Легкое прикосновение к щеке, тихий шепот почти возле самого уха. А поцеловать для полного эффекта, так сказать? Этакое романтическое пробуждение в духе спящей красавицы. Я даже дубликат готова простить.
  - Триш, просыпайся.
  Ещё минутку. Я перевернулась на бок и уперлась во что-то. Вернее, в кого-то лежащего рядом. Потянулась, улыбнулась и только затем открыла глаза.
  - Доброе утро, - поздоровалась я.
  - Доброе утро, - ответил Макс, перебирая мои спутавшиеся со сна волосы. - Правда, через пару минут оно перестанет быть добрым.
  - Почему? - удивилась я.
  - Потому что ты меня возненавидишь.
  - За что? За то, что ты нахально забрался в мою кровать?
  Как ни странно, меня пока не смущал факт, что мы лежим в одной постели лицом друг к другу и до неприличия близко. Кажется, я догадываюсь, почему нас уверяют в наличии защиты. Когда знаешь, что за нарушение запрета ничего не будет, желание поддаться соблазну значительно возрастает!
  - Нет, не за это, - усмехнулся парень. - К тому же это моя кровать.
  - Твоя? - растерялась я и перевернулась обратно на спину, осмотрелась. - А как я...
  Кровать была... широкая, с резными столбиками и бархатным темно-синим балдахином, устланная расшитым золотыми нитями покрывалом. Я рывком села. Просторная комната, перед большим окном маленький письменный стол, стул и низкий диванчик, напротив изножья постели огромный камин, я таких никогда раньше не видела. Рядом обычный столик, кресло и то ли пуфик, то ли мягкая подставка под ноги. На другой половине помещения две двери, шкаф и стеллаж с книгами за стеклянными створками. На стенах гобелены, на полу ковер. Я передвинулась к краю кровати и с ужасом поняла, что мало того, что ложе высокое, так оно ещё и находилось на возвышении. И если это комната в общежитии, то я... я... вероятно, властелин мира.
  - Что эт-то? - выдохнула я и повернулась к Максу.
  Парень встал с кровати. Белая рубашка с широкими рукавами и чёрные штаны и жилет. Богиня, я похожие старинные костюмы только по телевизору да на бале-маскараде в академии и видела!
  - Ты хотела узнать, откуда я - пожалуйста, знакомься. - Макс жестом обвел помещение.
  - Так ты... я... - Это был не сон! Эти странные то ли видения, то ли бред воспаленного мозга мне не приснились! - Мы же...
  Собирались посмотреть на морское сияние с одного из крошечных островков вокруг академии. Но, по-моему, мы даже крышу башни СБ не покинули. Или покинули? И ещё помню, как Феонна упала, укол в шею, резкую сонливость и воздушный корабль.
  - Фео и Анил, они были на крыше и... - начала я.
  - Они остались в академии, - перебил парень. - Действие снотворного уже должно закончиться, и я попросил передать магистру Кэйлашу записку, чтобы их забрали с крыши пораньше.
  - А я? - глупо уточнила я, хотя ответ очевиднее некуда.
  - А тебя я забрал с собой.
  - То есть ты меня... похитил?
  - Можно и так сказать.
  Меня похитили. Поверить не могу. Меня похитили, причем с территории защищенного комплекса. И... мы сами сделали проход в куполе. Открыли запертую изнутри дверь и фактически пригласили воров в дом.
  - Но зачем?
  - По многим причинам, одна из которых моё видение.
  - Ты меня похитил, - повторила я.
  Я даже не знаю, где нахожусь. Если это родина Макса, которую Нокс ласково обозвал "далеким от цивилизации курортом", то, получается, я на другом острове... только мы так и не разобрались, где он хотя бы теоретически расположен.
  - Да, я поступил плохо и нечестно...
  - Ты меня похитил.
  Я непонятно где, непонятно с кем. Для каких целей парень меня сюда притащил? Удастся ли вернуться? Найдут ли меня?
  - Это мы уже выяснили. - Макс с подозрением посмотрел на меня. - Ты ведь не собираешься повторять эту фразу весь день, как заведенная?
  О-о, я сделаю намного лучше! И я схватила подушку и запустила ею в парня.
  - Ты меня похитил!
  К моего большому сожалению, от снаряда Макс увернулся, но ничего, подушка тут не одна!
  - Стоит мне найти объяснение и простить твой очередной финт ушами, как ты выкидываешь новый! - Я зашвырнула вторую. - Только я начинаю тебе доверять и думаю, что всё не так странно и подозрительно, как кажется, и ты сразу делаешь нечто, после чего я чувствую себя слишком доверчивой слепой идиоткой!
  Вторую подушку парень поймал, а я огляделась в поисках чего потяжелее.
  - Ты усыпил моих друзей, похитил меня и привез харр знает куда! - Как назло, возле кровати нет ни столика, ни тумбочки с ночником или вазой... да хоть чем-нибудь. - Всё это время ты втирался ко мне в доверие из-за похищения? И вся эта романтика недоделанная только ради того, чтобы я поскорее повелась на очередную сопливую сказку?! Тоже мне, прекрасный принц без коня!
  - Триш, успокойся. - Бросив подушку на постель, Макс шагнул к кровати, однако я торопливо слезла с другой стороны ложа.
  - Успокоиться? Какое тут, к харрам, спокойствие, если меня похитили?! Понятия не имею, как по местным законам, но в моём мире похищение - уголовно наказуемое преступление! - Я спрыгнула с возвышения и метнулась к двери. - За него сажают и надолго!
  Цель была уже прямо перед моим носом, когда наглые лапы обхватили меня за талию, прижав мои руки к бокам, и потащили обратно.
  За что мне всё это, а?!
  - Пусти! - взвизгнула я, извиваясь и пытаясь лягнуть парня.
  - Отпущу, когда успокоишься.
  - Я буду кричать! Ты удерживаешь меня против моей воли, незаконно! Я адептка МОАГИ и у меня есть права...
  - Это большой замок, Триш. Звукоизоляция не идет ни в какое сравнение с хлипкими перегородками в общежитии, и напоминаю - ты находишься в хозяйской спальне. - Макс приподнял меня над полом, донес до кровати, стоически не реагируя на мои отчаянные трепыханья и машущие в воздухе ноги, и уложил поперёк постели, на живот. - Слуги без разрешения не посмеют переступить порог хозяйской спальни, даже если ты будешь вопить здесь весь день напролет.
  Темные века какие-то!
  - Немедленно верни меня в академию! - Я перевернулась на спину, собралась было сесть, однако парень перехватил мои руки за запястья, прижал меня к матрацу своим телом. В ответ я задергалась сильнее.
  - Верну, но попозже.
  - Когда попозже?
  - Я семь месяцев тебя искал, ещё два мы ждали морского сияния, и раз я всё-таки забрал тебя из академии, то теперь верну не раньше, чем...
  Стук открывающейся двери и легкие шаги заставили Макса умолкнуть, а меня замереть.
  - Ой, как у вас тут интересно, - прозвучал веселый девичий голос.
  - Кайла, а постучать? - сухо спросил парень.
  - И пропустить самое пикантное?
  Макс отпустил меня, встал. Я села, поправила сбившуюся майку и только сейчас заметила, что куртки-то на мне и нет. В карманах, конечно, ничего ценного не было, в том числе телефона или ещё чего-то, что могло бы пригодиться при похищении. Хотя даже будь у меня при себе телефон, вряд ли от мобильника был бы прок на этом неопознанном острове.
  Сестра Макса подошла к столику перед камином, сгрузила на столешницу поднос с тарелками и приблизилась к нам.
  - Я Кайла, младшая сестра этого сурового колдуна, - представилась девушка.
  На вид не старше меня. Выше ростом, худощавая, с темно-каштановыми волосами и смеющимися серыми глазами. Длинное темно-зеленое платье фасона Темных веков, на шее шнурок с чёрным непрозрачным кристаллом в форме треугольника.
  - Тристен Райан. Можно просто Триш, - ответила я. - Твой брат о тебе рассказывал.
  - О тебе тоже, - радостно сообщила Кайла. - Редко какой разговор между нами обходился без твоего упоминания.
  - Пра-авда? - удивленно протянула я и с подозрением покосилась на Макса. Прежде мы не встречались и в Железном мире парень, по его словам, никогда не бывал. - И откуда же он обо мне узнал до академии?
  - Из видения. - Строгий предупреждающий взгляд брата девушка невозмутимо проигнорировала. - Никогда бы не подумала, что можно так влю...
  - Кайла, - перебил сестру Макс.
  - Что? - невинно посмотрела на парня Кайла. - Или ты ей ещё не признался?
  Не признался в чем?
  - Нет, - отрезал Макс.
  - Хотя бы намекнул?
  - Кайла, извини, но это не твоё дело.
  - Личная жизнь брата - и не моё дело?
  - Именно. Не твоё.
  - У тебя всё-таки есть невеста? - спросила я первое, что пришло в голову после непонятной перепалки.
  - Нет, - определенно резче, чем следовало отозвался парень.
  - Но вот-вот появится, - хитро улыбнулась девушка и, подхватив юбку, выбежала из комнаты. Вероятно, во избежание выслушивания честного братского мнения по поводу слишком длинного языка.
  - Приятно вернуться домой, - пробормотал себе под нос Макс.
  - По-моему, твоя сестра - хорошая девушка, - возразила я.
  - Только иногда надоедливая и лезет, куда не просят. Триш, ванная там, водопровод есть, горячая вода тоже, по крайней мере, в наших покоях. - Парень указал на вторую дверь. - Затем позавтракаем и спокойно поговорим, ладно? И мне хотелось бы, чтобы ты поняла - пока я рядом, тебя никто не тронет, но тебе не стоит ходить без надежного сопровождения по замку и, тем более, окрестностям. Протекторат невелик, однако на острове встречается и нежить, и хищники, и контрабандисты. И твои рассуждения о правах, похищении и противозаконных действиях всё равно не найдут нужного тебе отклика. Единственный закон на этом острове - мой отец и похищение организовано с его полного одобрения и при его участии. Не хочу, чтобы ты подвергала себя лишней опасности, полагая, будто можешь сбежать отсюда.
  - Но я же не останусь здесь навсегда? - осторожно уточнила я.
  - Нет, - твердо заверил Макс. - Это временная мера. Считай, что у тебя каникулы на неделю.
  Да уж, каникулы внеплановые. Одарив парня мрачным взглядом, я слезла с кровати и отправилась в ванную комнату. Хоть слуг с ведрами с водой звать не надо и то достижение.
  
  - - -
  
  - Обычное быстродействующее снотворное на основе дурман-травы. - Магистр Лалит говорила негромко, но слух у русалок лучше, чем у людей, хотя и хуже, чем у оборотней. - Хотя сейчас уже мало кто дурманом пользуется.
  - Не опасно?
  - Нет, успокойся. - Лалит удивленно посмотрела на Кэйлаша, неопределенно покачала головой, явно не понимая причин повышенного волнения за парочку нерадивых адептов. - Что с запиской?
  - Похоже, анонимные записки входят в моду. Было указано только, где и в каком состоянии я найду адептов Феонну и Анила, и просьба поскорее их забрать с крыши и заделать дыру в куполе. Весьма благородно со стороны похитителя.
  - Ничего не помню, - пробормотал сидящий рядом Анил и уже в который раз потер шею.
  Возникло настойчивое желание дать приятелю по руке. Или закатить присутствующим магистрам и сотрудникам СБ истерику, требуя немедленно начать поиски Триш. Или самой отправиться на поиски. Да хоть что-нибудь, лишь бы не сидеть в одной из комнат на первом этаже башни СБ.
  Феонна помнила внезапно появившееся ощущение чужого присутствия, укол в шею и резко навалившуюся сонливость. Проснулась уже в этой комнате, на жестком диване, под обеспокоенным взглядом Кэйлаша. На другой стороне дивана довольно громко похрапывал Анил и проснулся даже позже русалки. Пришлось рассказать правду, сначала магистру, потом эсбэшникам. И услышать новость - Триш похитили.
  По обрывочным замечаниям бегавших туда-сюда сотрудников Феонна поняла, что крышу уже осмотрели, дыру в куполе как раз закрывали. Поисковые заклинания не обнаружили Триш на территории академического комплекса. Ближайшие островки сейчас прочесывались, но русалка сомневалась, что подругу там найдут.
  Дно океана!
  Говорила же Триш, что кто-то за ними следил! Если это и был похититель?
  Дверь приоткрылась и в комнату заглянула Анастасия.
  - Страж из группы наблюдателей прибыл.
  Лалит кивнула и оба магистра, предостерегающе покосившись на адептов, вышли.
  - А страж-то здесь зачем? - нахмурилась Феонна.
  - Это, наверное, из тех, кто следил за снисхождением, - пояснил Анил. - Видимо, заметили что-то.
  - И почему нам не говорят, нашли ли какие-либо следы на крыше?
  - Может, не положено?
  Днище просто!
  Магистры и декан вернулись через несколько минут.
  - Да, ребята, натворили вы дел, - вздохнула Анастасия.
  - Выяснили, кто мог похитить Триш? - нетерпеливо спросила Феонна.
  - Одна из сотрудниц службы безопасности опознала четвертый запах на крыше, - отозвался Кэйлаш. Приблизился к окну, поднял жалюзи, впуская в помещение солнечный свет. - Он принадлежит адепту Максвеллу Делвану.
  Мальку?!
  - Территория морского сияния была оцеплена, - продолжила декан. - Нарушений самого периметра не зафиксировано, однако неподалеку было отмечено открытие портала. К сожалению, вызванные аномалией искажения не позволили отследить точку выхода. Учитывая размеры портала, открывали его, вероятнее всего, для воздушного корабля.
  - То есть корабль подлетел к куполу, через дыру забрал Триш и этого облезлого маль... Макса и преспокойно улетел? - Кажется, она чего-то не понимает.
  - Судя по всему, на борту был кто-то, способный воспользоваться силой аномалии. Он и сумел скрыть корабль.
  И купол проще пробить изнутри.
  - Но какого... - Не при декане. Феонна умолкла, глубоко вздохнула и поправилась: - Но зачем Максу Триш? Куда он её увез?
  - Адепта Делвана проверяют, - ответила Анастасия.
  И что они там напроверяют? Откроют великую тайну, узнав, что малёк не тот, за кого себя выдавал, и далеко не из Железного мира?
  - Простите, но вам не кажется, что проверять надо было при поступлении? - Всё-таки не удалось сгладить резкости в голосе. Да и не очень хотелось.
  - Стандартную проверку адепт Делван прошел, его рекомендовала лично госпожа Хивен, - сухо напомнила декан.
  Ну да, разумеется. В своё время Ксанти как-то раз обмолвилась, что эту проверку не так уж и сложно пройти даже с подставной личностью.
  - Но Триш ведь найдут?
  - Руководство академии сделает всё, что в его силах, - выдала Анастасия обычную в подобных случаях фразу. - Если в течение трёх дней служба безопасности не найдет Тристен, дело будет передано в сам Департамент.
  И неизвестно сколько времени Триш будет находиться непонятно где, возможно, вообще в другом мире, в компании этого малька недокуренного! Океан разберет, что может быть у него на уме!
  - Первая пара скоро начнется, - неуверенно заметил Анил, глянув на круглые часы на стене.
  - На сегодня вы оба освобождены от занятий, - отрезала декан. - У службы безопасности ещё есть вопросы, в том числе о адепте Делване.
  - Тогда лучше Нокса расспросить, - предложил приятель. - Соседи по комнате и всё такое...
  - Адепта Ярелла никто не видел со вчерашнего дня, - неохотно откликнулся Кэйлаш. - Его ищут, пока безрезультатно.
  Харр побери, ну не заодно же они?!
  СБ отпустила только в обед. От кажущейся бесконечной круговерти одних и тех же вопросов болела голова и остро хотелось кого-нибудь утопить. Малёк похитил Триш, Нокс не иначе как в океане исчез, и никто ничего не может сказать конкретно.
  Хвостовым плавником чуяла, что что-то сильно не так! Слишком много связанных с новичком странностей и нестыковок, слишком рожа подозрительная! А Триш ещё и влюбиться в него успела, сколько бы подруга ни утверждала обратного. Может, и права Ксанти, когда говорила, что Тим больше Триш подходит.
  Хотя... Не-ет, только не пресная рыбёшка!
  - Феонна! - На ведущей к административному корпусу аллее появилась высокая темноволосая фигура в форменном платье и с сумкой через плечо, быстрым шагом направилась навстречу русалке и Анилу.
  - Ларинда? - удивился приятель.
  - Что случилось? - обеспокоенно спросила Лэри. - Тебя, Триш и Макса не было на парах, в общаге тоже. Магистр Лалит сказала, что ты в СБ.
  - Макс похитил Триш и куда-то увез через портал, возможно, в этот свой протекторат, - буркнула Феонна. Добраться бы до душа и переодеться. Вода должна хоть немного прояснить мысли.
  - Что? Как? - опешила Лэри. - Зачем?!
  - Меня спрашиваешь? - Русалка свернула с аллеи в парк.
  Всё равно нет ни сил, ни желания идти кружным путем мимо учебного корпуса и отвечать на новые дурацкие вопросы.
  - Давай с нами, дорогой расскажу, - пообещал Анил, повернув за Феонной.
  А возле общаг поджидал очередной сюрприз.
  Сложенная вдвое бумажка, протянутая стоявшим на аллее Хирши.
  - Феонна, если тебя интересуют какие-то подробности, то отвечаю сразу: меня лишь попросили передать тебе записку, когда вас отпустят, и всё, - развел руками инкуб.
  - А кто попросил-то? - подозрительно уставился на соседа Анил.
  Идиотский вопрос.
  Русалка развернула бумажку.
  
  "Не волнуйся за подругу. Она в порядке и ей ничего не угрожает. Через несколько дней она вернется в академию. Знаю, что у тебя нет причин доверять мне, но даю тебе слово, что никому не позволю обидеть её".
  
  Подписи нет, но она и не нужна.
  - Что там? - Лэри посмотрела через плечо Феонны, пробежала глазами ровные строчки.
  - Ты подбросил предыдущую записку Кэйлашу? - уточнила русалка.
  - Я выполнил просьбу, и только, - невозмутимо ответил Хирши. - Я даже не знаю, что там написано.
  Действительно днище.
  Спустя два часа стало известно, что на территории комплекса Нокса нет.
  
  - - -
  
  - Несколько веков назад на континенте существовало королевство Ритина, большое и когда-то процветавшее. Оно давно исчезло, разоренное внутренними разногласиями, бесчисленными конфликтами с соседями, эпидемиями, возможно, искусственного происхождения и нашествиями кочевников. Ныне его территории занимают другие страны.
  Раз просто континент, значит, я по-прежнему в Деревянном мире, в Железном континент не один и в разговоре, как правило, всегда уточняют, какой имеется в виду. Да и никакой Ритины, насколько я помню, в нашем мире не существовало. Уже что-то.
  Я взяла с тарелки бутерброд с сыром, откусила. Макс сидел напротив, на взятом от письменного стола стуле, и смотрел мимо меня в окно.
  - Многие бежали из Ритины в поисках лучшей жизни, недовольные правлением последних королей. Среди них были и мои предки. Они снарядили несколько кораблей, собрали верных их домам людей и тайно покинули континент. Из восьми кораблей до острова доплыли лишь четыре. Сначала люди решили, что открыли новый материк, но со временем, разумеется, выяснили, что это остров. Здесь они и остались.
  Оно и понятно. Длительное, изматывающее морское путешествие в стесненных условиях, запасы наверняка заканчивались, ибо грызло меня подозрение такое, что отсюда до континента путь сильно неблизкий, тем более вплавь и на старом водном корабле.
  - От русалок люди узнали, что прежде на острове, как и на том, где расположен академический комплекс, жили элле. Как и в случае с академией, предки Нокса давным-давно покинули эти места, окончательно перебравшись в Воздушный мир. Но кое-где ещё сохранились следы пребывания элле. Сохранившиеся в чаще руины, предметы, назначение которых до сих пор остается загадкой, подземный лабиринт.
  - Лабиринт? - повторила я.
  - Лабиринт, - медленно кивнул парень. - Большая часть его не исследована, многие коридоры обрушились, и находиться там небезопасно.
  Почти как в подземельях академии.
  - Торгуем мы в основном с русалками, воюем без особого успеха с контрабандистами, использующими остров в качестве перевалочного пункта. Остров находится в так называемой слепой зоне - скорее всего, это тоже часть наследия элле.
  Харр побери!
  Остров невидим для поисковых заклинаний, искусственные порталы блокируются, перемещение, скорее всего, только по маячку. Не зная точного расположения острова и его координат, наткнуться можно разве что случайно, как, вероятно, и получилось у предков Макса. Неудивительно, что через него возят контрабанду... и неудивительно, что мы не могли сообразить, где родина парня находится. На континенте большинство, поди, даже не догадывается о существовании ещё какого-то протектората, что уж говорить о нас, детях другого мира. Зато понятно, откуда Нокс столько знал о новичке - вполне возможно, элле хоть в полглаза, но наблюдают за своими бывшими территориями. По крайней мере, знают, что там кто-то обосновался. А вдруг и за академией тоже наблюдают?
  И быстро меня точно не найдут.
  Парень помолчал немного. Я доела бутерброд, взяла чашку с чаем, осторожно пригубила. Определенно на травах, но душистый и на вкус вроде ничего. Надеюсь, нет необходимости опаивать меня какой-нибудь гадостью.
  - Видение было почти десять месяцев назад, - наконец продолжил Макс, и во взгляде появилась отстраненность, словно парень погрузился в собственные невеселые размышления. - Девушка в одном из сохранившихся коридоров лабиринта, следующая за ней тень, светящиеся кристаллы в зале.
  - Кристаллы?
  - Там есть целая система кристаллов вроде тех, которые используют на воздушных кораблях, но больше и сложнее. Возможно, в лабиринте такая не одна, но нашли только эту.
  - Функционирует? - уточнила я.
  - До недавнего времени эта конструкция выглядела просто огромной друзой потемневших кристаллов. Энергии в ней не было, я сам проверял, хотя мог и ошибаться. - Парень раздраженно передернул плечами. - В конце концов, я человек, я в принципе не вижу и не чувствую так, как элле.
  - Та-ак, хорошо, - протянула я. - А девушка из видения? Хотя нет, не говори, я сама догадаюсь. Это я была, да?
  Макс развел руками.
  Повезло-то мне как! Явилась в видении... хорошо, что не во сне эротическом!
  Нет, серьезно, за что мне это?!
  - То есть ты притащил меня на этот свой остров только для того, чтобы я воплотила твоё видение и прогулялась в очередное подземелье, дабы полюбоваться на кристаллы, в которых ни харра не смыслю?
  Парень перегнулся через стол и забрал у меня чашку с остатками чая. Эй, куда? Мне, может, чашка пригодилась бы. О голову кое-чью разбить, например!
  - Утром первым делом я проверил кристаллы, потом начал искать девушку из видения среди жителей острова.
  - Зачем?!
  - Поначалу я пытался разобраться в самом видении. Что оно означало, для чего дано, когда увиденное должно произойти и каковы будут последствия. Триш, ты-то должна понимать, что видения не даются просто так, для развлечения, посмотрел и забыл. - Макс глубоко вздохнул в попытке успокоиться и не повышать голос вслед за мной. - Через три месяца начались толчки. Нечасто и несильно, но когда я опять проверил кристаллы, то обнаружил, что часть из них светится. У нас нет корпуса, даже одаренных рождается немного и ни о каком полноценном серьезном обучении речи не идет, лишь передаются те знания, что остались от магов, приплывших сюда вместе с остальными людьми. Когда они покидали континент, ведунские корпуса только начали образовываться. Однако год назад рыбаки подобрали в море женщину на лодке. Женщина, назвавшаяся Шерессой, осталась в замке в качестве ведуньи моего отца... океан разберет, как и чем она смогла настолько очаровать отца... и теперь уверяет, что этими толчками боги желают нам что-то сказать.
  - Например, покаяться? - предположила я.
  - Отец стал требовать ответа у меня. - В голосе парня пробилось раздражение. - Он узнал, что я ищу некую девушку и что поиски связаны с видением. Видимо, Шересса навела отца на мысль, что и девушка, и видение есть ответ на гипотетическое божественное послание. Мы подозревали, что землетрясения и кристаллы взаимосвязаны, хотя и неясно, заработавшая система спровоцировала толчки или они запустили систему, равно как и неизвестно, за что эти кристаллы отвечали, что там за система вообще.
  - Э-э, Макс, извини, конечно, но тебе не меня искать надо было, а вызывать специалистов.
  - Каких специалистов?
  - Надо обратиться в Департамент и уж если он не поможет, то хотя бы свяжется с элле, - терпеливо объяснила я. Всё-таки дремучий край, люди тут явно от жизни отстали. - Сам сказал, остров когда-то принадлежал им, вот пусть и разбираются.
  - Извини, Триш, но ты рассуждаешь как человек, для которого Департамент отец, мать, король, или кто там в твоей стране стоит у власти, и все боги оптом. В академии вас учат во всём и всегда полагаться на вышестоящее руководство, потому что ему виднее, вы носитесь с кучей правил, совершенно в них не вдумываясь, вы даже не замечаете, что на вас нет защиты. - Парень встал, прошелся по комнате, сцепив руки за спиной. - Я неделю пробыл в академии и, признаться, не хотел бы там учиться постоянно. Можно узнать столько всего, но однозначно не в таких условиях.
  - А что не так с условиями? - возмутилась я. - Нормальные условия. В учебных заведениях моего мира иной раз бывает и хуже. Или, по-твоему, лучше похитить адептку-третьекурсницу, притащить её на этот... далекий от цивилизации курорт и радостно ей сообщить, что она почти что избранная, пусть мир... тьфу, то есть остров спасает? Как, скажи мне, пожалуйста?! Что я должна сделать?! Ну схожу я туда, посмотрю, и что дальше? Ведьмы изучают кристаллы как амулеты для личного пользования, объединенные - это уже к хранителям. Тебе вообще Нокса надо было похищать, а не меня.
  - Хочешь сказать, надо было поухаживатьза Ноксом?
  - Так попробовал бы! - Я тоже вскочила. - Вдруг понравилось бы и везти против воли не пришлось бы?!
  Макс замер перед окном, спиной ко мне.
  Кажется, палку я слегка перегнула.
  - Прости, я... не совсем это имела в виду, - смутилась я. - То есть вообще не это и... я погорячилась, прости.
  - Триш, - уже спокойнее заговорил парень, правда, не обернулся. - Тебе может показаться это странным, но наш народ живет на этом острове почти восемь веков и не стремится что-либо менять. Мой отец не допустит сюда людей ни из Департамента, ни с континента. В какой-то степени даже удивительно, что он отпустил меня и разрешил привезти тебя, хотя, возможно, за это стоит поблагодарить Шерессу. Полагаю, она объяснила ему всю важность и необходимость такого решения.
  - Это глупо, - покачала я головой. - От меня не будет никакого толку. У меня нет каких-то специальных знаний, больших сил, суперспособностей. Мы же не герои фильма или книги, в конце концов. Мне жаль, что ты решил, будто я могу помочь, но это не так. Пожалуйста, верни меня в академию, пока там все не переполошились окончательно.
  - В видении ты что-то делала с кристаллами.
  - Что именно?
  - Предполагаю, что перенаправляла энергию, хотя и не уверен.
  Вот уж каких знаний в моей голове точно не водится, так это даже теоретических представлений об устройстве, функционировании и работе с объединенной системой кристаллов!
  - Несколько недель назад толчки стали сильнее и чаще, - продолжил Макс. - Два только за время моего отсутствия.
  - Тогда тем более надо обратиться в Департамент, пока остров вообще не развалился. - И мы вместе с ним.
  - Забудь о Департаменте. Никто его сюда звать не намерен.
  Вот уперся! Как баран, честное слово!
  - Тогда верни меня в академию, я сама поговорю с ректором, и она...
  - Прямо сейчас тебя никто никуда не вернет, - неожиданно огрызнулся парень.
  - Почему?
  - Думаешь, это так просто?
  С этого момента можно поподробнее. Как меня намерены возвращать, если это непросто?
  В дверь постучали.
  - Войдите! - раздраженно разрешил Макс.
  Створка приоткрылась, в комнату заглянула Кайла.
  - Вот видишь, я постучала, - заметила девушка. - А что вы делаете?
  - Разговариваем, - ответил парень.
  - Ругаемся, - призналась я.
  - Надо полагать, ты начал в папином духе, то бишь издалека, с рассуждений о долге, о наших бедах, решением которых является Триш. Нет бы начать с пылких признаний...
  - Кайла!
  - Что?
  - Тебе что-то надо?
  - Тебя отец к себе требует, - вздохнула девушка. - Вместе с гостьей.
  Макс наконец-то отвернулся от окна, подошел ко мне. А я вдруг вспомнила оброненное Ксанти замечание, что отец парня жутко занудный тип.
  - Триш, я сам поговорю с отцом. Ты только поздоровайся и если будет о чем-то спрашивать, постарайся отвечать односложно, без деталей. Никаких заявлений о похищении и требований вернуть тебя в академию. И что бы мне ни пришлось сейчас сказать ему, не удивляйся, не возражай и не спорь, хорошо? Мы всё обсудим, но попозже и наедине.
  - Ты вроде соврал отцу о своём видении, - неуверенно отозвалась я.
  - Соврал, - подтвердил Макс. - И сейчас раскрывать ему правду не стоит однозначно. Поняла?
  Я кивнула.
  Парень пропустил меня вперед, и я вышла вслед за Кайлой.
  Замки я видела только на фотографиях да по телевизору, вживую как-то не доводилось. Каменные стены и высокие своды, коридоры где-то широкие, просторные, а где-то тесные. Я, конечно, не ожидала обнаружить здесь электрические лампы, однако и искусственных кристаллов, использующихся на континенте для освещения, тоже не заметила. Кругом старые добрые подсвечники. Не удивлюсь, если какие-нибудь тайные переходы вообще факелами освещаются.
  Навстречу нам попадались люди - судя по всему, работающая в замке прислуга. На меня все смотрели с любопытством и иногда настороженно, брату с сестрой отвешивали быстрые суетливые поклоны и торопились поскорее проскочить мимо. Как я подозревала, дабы продолжить беспрепятственно разглядывать меня сзади. Пару раз я оборачивалась для проверки теории, пойманные на месте преступления сразу отводили глаза и ещё более спешно ретировались восвояси.
  - Может, мне надо было переодеться? - шепотом спросила я у идущего рядом Макса. Кайла шла перед нами, показывая дорогу.
  - Зачем? - явно не проникся парень моей проблемой.
  - По вашим меркам я, наверное, всё равно что голая. - Джинсы и майка вполне обычная одежда, но дома, в моём мире, а в этих темных веках выглядит, вероятно, в лучшем случае сильно вызывающе.
  - Они всё равно будут на тебя смотреть, - возразил Макс. - Будь ты хоть действительно голая, хоть одета как тут принято. Не обращай внимания.
  Разумеется, ему-то что, не на него же таращатся, как на редкую зверушку в зоопарке!
  - Слушай, а где же тогда ты достал одежду моего мира и откуда столько о немузнал? - спохватилась я.
  - У контрабандистов.
  - Вы же с ними боретесь.
  - Боремся. Но у меня среди этой братии есть парочка знакомых.
  - И ваш отец не знает, с кем водится его сын.
  - Я говорил, мы часто расходимся во взглядах.
  На криминальных личностей в том числе.
  - А в академию поступить, случаем, не твои знакомые помогли? - подозрительно уточнила я. - Или знакомые знакомых, например?
  - Нужные связи не бывают лишними в любом мире.
  - А найти тебе специалиста по кристаллам они не могут?
  - Триш, ты сама будущая морская ведьма, специалист, только другого направления, - предельно терпеливообъяснил парень. - И как образованный человек ты должна понимать, что видения не даются просто для развлечения. Честно говоря, я не понимаю, почему ты так упорно сбрасываешь со счетов факт, что раз я видел именно тебя, то, значит, там нужна ты, а не гипотетический мастер кристаллов?
  - А я не понимаю, почему в такой серьезной ситуации, вполне возможно, опасной для жителей этого острова ты упрямо цепляешься за какое-то там видение, словно оно истина в последней инстанции? - парировала я. - А если оно ошибочное? Или ты растолковал его неправильно? Ты сказал, что искал меня сколько-то там месяцев, хотя вместо этого лучше бы нашел тех, кто действительно может помочь, или, в крайнем случае, попытался бы эвакуировать людей с острова... Кстати, а как ты меня нашел?
  - Вы так весь день препираться будете и ни до чего путного не договоритесь, - усмехнулась Кайла.
  Очередной слуга, проходя мимо нас, быстро поклонился, пробормотал что-то неразборчивое, глянул на меня из-под растрепанных, падающих на голубые глаза каштановых волос и поспешил дальше. Удивительно, почти и не таращился... Я обернулась. Долговязая, хотя и старательно сутулящаяся фигура показалась знакомой. И нахальный взгляд, и лицо, мельком отмеченное краем зрения. Макс тоже обернулся, посмотрел в удаляющуюся спину, перехватил мой растерянный взгляд и в несколько шагов обогнал слугу. Я метнулась следом. Не может быть... Или у меня галлюцинации, или это и впрямь...
  - Нокс? - окликнула я.
  Макс встал перед слугой, преграждая дорогу, и тот замер, неохотно выпрямил спину, обернулся ко мне.
  - Ну привет, Триш, - невозмутимо поздоровался элле.
  
  
  
  Глава 12
  
  Макс оглядел коридор, убеждаясь, что мы тут пока одни, схватил Нокса за ворот куртки и оттащил к оконной нише.
  - Какого... харра ты здесь потерял?! - негромко, но угрожающе вопросил Макс.
  - Во-первых, руки убери...
  - Уберу, когда ты ясно, четко и, самое главное, быстро объяснишь, как здесь оказался.
  Я переглянулась с удивленно обернувшейся Кайлой, и мы подошли к парням.
  - Да, Нокс, как ты сюда попал? - присоединилась я к допросу.
  - Как-как? Просто. - Элле дернул плечом и руку Макс всё-таки убрал. - Хотел убедиться, что ваша прогулка обойдется без всяких накладок, а тут смотрю, корабль и тебя, Триш, похоже, похищают.
  - Так это ты следил за нами в академии? - догадалась я. Значит, мне не показалось! Только я-то думала, что это был Макс.
  - Да. Подняться до проделанной Анилом дырки в куполе дело двух минут, а эти деревянные калоши неповоротливые, пока развернется, пока курс возьмет, сто лет пройдет.
  - И ты зайцем проник на корабль. - А так же, в отличие от меня, успел ограбить какого-то несчастного, стащив коричневые штаны, куртку и белую рубашку местного фасона.
  - Всё ради друзей, и чтобы ты потом не говорила, что друзья так не поступают, - самодовольно усмехнулся Нокс и заинтересованно посмотрел на Кайлу. - Привет.
  - Привет, - отозвалась девушка, с не меньшим любопытством разглядывая элле.
  - Держи свои лапы и очарование подальше от моей сестры, - предупреждающе процедил Макс.
  - Так прелестная барышня твоя сестра? - определенно не внял Нокс и улыбнулся Кайле. - Нокс Ярелл.
  - Кайла.
  - Безумно рад познакомиться. Не ожидал встретить в этой глуши такое, безусловно, редкой красоты сокровище.
  - Слушай, кладоискатель, заканчивай трепать языком, пока действительно безумие не заработал, всерьез и надолго, - огрызнулся Макс.
  - Макс, я уже не ребенок и вполне способна сама со всем разобраться, - накинулась девушка на брата.
  - Именно, Кайла, ты не ребенок. Будь ты моложе лет на десять, я бы не волновался, а так приходится.
  Это же мой билет обратно в академию! Моё спасение!
  - Нокс, верни меня в академию! - выпалила я и схватила элле за руку. - Прямо сейчас!
  - С ума сошла?! - почему-то отшатнулся Нокс.
  - Ой, да, точно, купол же блокирует несанкционированную телепортацию в обе стороны. - Незадача. Но сдаваться рано. - Тогда на один из ближайших островков. Меня ищут и тебя тоже должны и если придумать, как привлечь внимание, сигнал какой-нибудь подать или послание, то нас заметят и заберут.
  - Прости, Триш, но ничего не выйдет. - Элле нахмурился, осторожно высвободил конечность.
  - Почему? Элле же умеют перемещаться.
  - Нет. - Нокс протиснулся между мной и Максом и стремительно пошел прочь.
  - Нет? - Я собралась было последовать за элле, однако Макс положил руку мне на плечо, останавливая.
  - Нокс не умеет перемещаться, - пояснил парень.
  То есть? Не способный перемещаться элле, по-моему, всё равно что не умеющая плавать русалка. Это в принципе невозможно! Или возможно?
  - Как это?
  - Вот так. Люди иногда рождаются слепыми или глухими, а элле редко, но всё же рождаются без способности к самостоятельной телепортации.
  - И... как же он живет... среди своих? - Все вокруг могут моргнуть и оказаться на другом краю мира, а Ноксу приходится из точки А в точку Б добираться по старинке, своими ногами, как обычному человеку.
  Макс двинулся дальше, мы с Кайлой зашагали рядом.
  - Живет как-то. Хотя, подозреваю, бегство из дома и учеба в академии - попытка доказать семье и вообще всем, что он и без перемещений чего-то стоит.
  - Грустно, - заметила Кайла.
  - Только жалеть его не надо и уж тем более проникаться сочувствием, - возразил Макс.
  - И ты его просто отпустил? - удивилась я.
  - Куда он денется с острова?
  - Это дискриминация.
  - Триш!
  - А они всё воркуют и воркуют, точно голубки, - ехидно протянула Кайла, и мы с Максом на редкость солидарно умолкли и до места назначения единодушно воздерживались от каких-либо разговоров.
  Собственно место назначения располагалось этажом выше, в другой части замка. Макс постучал в массивную чёрную дверь, дождался разрешения войти и, поманив меня, открыл створку. Вслед за парнем я нерешительно переступила порог. По другую сторону оказалась просторная комната с двумя высокими узкими окнами. Основное место занимал круглый стол в центре, вызвавший навязчивую ассоциацию со старыми рыцарскими легендами моего мира, на стенах висели щиты, скрещенные мечи и другое оружие,в разновидностях которого я всё равно не разбиралась. В углу укрылся одинокий стеллаж с полками, заваленными скрученными в трубочки бумагами, а напротив входа темнел провал большого очага. Возле стола, положив руку на высокую спинку одного из стульев, замерла черноволосая женщина в длинном, чёрном же платье. На вид лет за тридцать с уклоном в сорок, внешность скорее интересная, но слишком пристальный взгляд чуть выпуклых голубых глаз начал раздражать с первой секунды. Как и все прежде встреченные нами люди, рассматривала женщина именно меня, внимательно, изучающе и с определенно нездоровым, особенно по мнению моей паранойи, любопытством.
  - Доброе утро, Максвелл, - поздоровалась женщина.
  Знакомый голос. И настойчивое ощущение, будто даже в обычное приветствие вкладывался какой-то иной смысл.
  - Доброе утро, госпожа Шересса, - сухо ответил Макс.
  Значит, та самая "советчица" его отца?
  - Кайла. - Перед вторым от двери окном шевельнулась не замеченная мной сразу фигура. - Оставь нас, пожалуйста.
  - Да, отец, - смиренно склонила голову девушка и торопливо выскользнула из комнаты, закрыв за собой створку.
  А мы и круглый стол остались. Любопытно, с какой стороны должен сидеть король... тьфу, то есть главный лорд? И кто его назначил главным? Понятно, что по праву рождения, только предков его кто уполномочил? Или первый лорд сам себя провозгласил вожаком?
  Человек отошел от окна, приблизился к столу. Довольно высокий, сухощавый, с проседью в коротких темных волосах, узким, суровым лицом и неодобрением в карих глазах и плотно сжатых губах.
  Провалиться бы прямо сейчас на нижний этаж. Или просто куда-нибудь провалиться. Или хотя бы снять с Макса рубашку и закутаться в неё, потому как взгляд его отца, задержавшийся на моей скромной экипировке, мне совсем не понравился!
  И ведь говорила же, что мне лучше переодеться, а не щеголять в родной одежде в обтяжку!
  Судя по недовольному и даже разочарованному выражению отцовского лика, результат осмотра мужчину не вдохновил, и он требовательно взглянул на сына.
  - Что это?
  Где? На всякий случай я осторожно опустила глаза на собственную грудь - вдруг бретелька или край бюстгальтера выбился из-под майки?
  - Отец, я попросил бы вас воздержаться от оскорблений, тем более абсолютно безосновательных, - подчеркнуто спокойно произнес Макс.
  - В данном случае моё удивление и недоверие вполне оправдано, - раздраженно отозвался мужчина. - Ты действительно считаешь, что это... эта девчонка и есть наш ответ? Столько времени, столько сил вложено, я согласился на риск, отпуская единственного наследника в эту обитель порока и вседозволенности, и всё ради того, чтобы привезти сюда... её? - Резкий взмах руки в мою сторону.
  В школе меня по-всякому называли, "чудачкой" и "странноватенькой" в лучшем случае, но не просто, незатейливо и на редкость обезличено "это"!
  - Лишь богам ведома полная картина происходящего. Разве это не ваши слова, отец? - невозмутимо уточнил парень.
  Мужчина покосился на Шерессу. Слова-то, может, и его. Но источник явно не он.
  - Мальчик прав, Ваша светлость, - неожиданно поддержала женщина. - Боги являют в видениях только один кусочек мозаики. Наша задача правильно истолковать значение этого кусочка. Как тебя зовут, дитя?
  Я вопросительно глянула на Макса. Тот едва заметно кивнул.
  - Тристен Райан, - неуверенно назвалась я.
  Мужчина вскинул брови и отвернулся к окну. Одежда ему не понравилась, я не понравилась, имя, сдается мне, тоже. Дно океана, не иначе! Жаль, что слишком поздно узнала о планах Ксанти на Макса - аж интересно стало, как русалка собиралась убеждать этого угрюмого человека?
  - Его светлость Донэйл Делван, лорд-протектор Затерянных земель, - представила мужчину Шересса. - Я Шересса, и я...
  - Я знаю, - ляпнула я.
  - Да? - Женщина глянула на Макса и улыбнулась. - Значит, Максвелл уже всё тебе рассказал? Как предусмотрительно с его стороны. Что ж, тем лучше. Надеюсь, дитя, ты осознаёшь и понимаешь, что от тебя требуется?
  Осознаю, понимаю и вообще, всю жизнь мечтала посетить остров с таким интригующим названием!
  Парень взял меня за руку, и я послушно закивала, выражая полнейшее согласие неизвестно с чем.
  Явно отметив краем зрения движение, Донэйл снова покосился, на сей раз на наши руки и к недовольно-неодобрительномувыражению на лице мужчины добавилось ещё и возмущение, словно его сын не за руку меня взял, а как минимум прилюдно за попу прихватил. Ничего себе тут нравы! Может, у них девушкам до свадьбы даже целоваться запрещено?
  - Хорошо, что ты понимаешь и принимаешь всю тяжесть возложенной на тебя задачи, дитя. - Шересса улыбалась так старательно, что наигранное дружелюбие всё сильнее походило на издевательский оскал. - Боги не могут послать нам неподходящий кусочек мозаики, не правда ли, Максвелл?
  - Ни в коем случае, - совершенно серьезно подтвердил парень.
  - И, разумеется, ты не будешь возражать, если я лично удостоверюсь, что это дитя именно та, кто, по твоим словам, нам нужен? - Женщина начала неспешно обходить стол.
  - Буду. - Макс притянул меня вплотную к себе, так, что голой рукой я ощутила рукав его рубашки. - Никаких проверок, любых диагностик, или как это по-вашему называется, даже от простого физического контакта настоятельно рекомендую воздержаться.
  - И как же мы должны убедиться? - Шересса замерла на полпути, гипнотизируя Макса чересчур пристальным, пытливым взглядом.
  - Моего слова недостаточно? Или за время моего отсутствия оно потеряло всякий вес?
  Признаться честно, захотелось спрятаться за спиной парня. Или лучше сбежать. Желательно сразу домой.
  - Оставь его, Шересса, - вмешался Донэйл, устало и обреченно глядя в окно. - Возможно, боги наказывают меня, даровав сына, отмеченного божественной милостью, но, к моему великому стыду и позору, начисто лишенного ответственности. Что же, пусть так. Видимо, наши девушки ему не по нраву, раз он счел необходимым привезти сюда свою... иномирянку. - Мужчина глубоко вздохнул и наконец посмотрел на нас прямо. - Ты уже велел подготовить покои для гостьи?
  Какие ещё покои? Я не хочу отдельные апартаменты, тем более кто знает, где они будут находиться? Что бы я ни думала о Максе, но его я всё-таки знаю чуточку лучше, чем этих подозрительных людей. И паранойя охотно согласилась, что все врут и кругом сплошные заговоры.
  - А можно мне в комнате Макса остаться? - пролепетала я. Кажется, я что-то не то сказала. Сильно не то. - Мне так спокойнее, и я... могу на диване спать... Там ведь был диван?
  - Триш, - тихо и предостерегающе произнес парень и сжал слегка мою ладонь.
  - Да, поняла, заткнулась, - запоздало проявила я чудеса эрудиции.
  Взгляд Донэйла стал очень тяжелым и крайне осуждающим. Похоже, да, целоваться до свадьбы запрещено. Жить в одной комнате с парнем, мужем не являющимся, тем более. И я только что нагло попрала все местные нормы морали.
  - Полагаю, на данный момент мы обсудили все основные вопросы, - погромче продолжил Макс. - С вашего позволения, отец, я хотел бы показать Тристен окрестности.
  Не дожидаясь отцовского разрешения, парень развернулся к двери, увлекая меня за собой.
  - До свидания, рада была познакомиться, - на всякий случай попрощалась я. В конце концов, правила элементарной вежливости должны быть актуальны везде.
  Только выйти мы не успели.
  - Макс, - оклик Донэйла остановил нас перед самой дверью. - Род Южных течений из морских настаивает на срочной аудиенции.
  Мы настороженно переглянулись, и Макс обернулся к отцу.
  - И давно они настаивают?
  - Со вчерашнего дня. Отдельное внимание уделяют обязательному присутствию на аудиенции наследника. Естественно, вчера мы были вынуждены отклонить их просьбу о приеме, но, надеюсь, ты понимаешь, что Южные течения не тот род, отказыватькоторому разумно.
  Мы переглянулись повторно. Донэйл нахмурился.
  - Это имеет какое-то отношение к твоему... поступлению?
  - Сказать что-либо наверняка можно лишь во время самой аудиенции, - ушел от прямого ответа парень и открыл дверь, пропуская меня вперед.
  Я с облегчением выскользнула в коридор.
  - Думаешь, это Ксанти? - шепотом уточнила я, едва Макс закрыл за нами створку.
  - Океан разберет. Возможно, что и она. Вряд ли она отступится так быстро.
  - Ты действительно собираешься показать мне окрестности?
  - Да. - Парень повел меня прочь от комнаты. - Погода хорошая, так что почему бы и не съездить.
  Съездить? На машину не рассчитываю, конечно, но...
  - И... как мы поедем?
  - Как обычно. Верхом.
  - На лошади? - Знаю, вопрос глупее некуда, однако я никогда не ездила верхом!
  - В нашем распоряжении только лошади. Или ты ожидала встретить здесь каких-нибудь диковинных животных?
  - Э-э, Макс, в моём мире лошади как основной вид транспорта уже давно не в ходу. Я не умею... Я только в детстве на пони каталась, но это было так давно, что я уже ничего толком не помню!
  - Успокойся, Триш, поедешь со мной. Не предполагаешь же, что тебя посадят в седло и отравят кататься по округе в одиночестве?
  - А-а... Тогда ладно.
  - Лошадь жалко.
  Вот спасибо!
  Возле лестницы, нетерпеливо прохаживаясь взад-вперед, нас дожидалась Кайла.
  - Как прошло? - поинтересовалась девушка.
  - Могло быть и хуже, - философски заметил Макс. - И готовься к лекции на тему соблюдения твоего морального облика и предупреждениям держаться подальше от Триш, дабы она тебя не развратила.
  - Я? - опешила я.
  - Меня? - не меньше моего удивилась Кайла и рассмеялась. - Отец до сих пор полагает, что я не знаю, откуда дети берутся?
  - Вот у него и спросишь. Мы с Триш поедем к лабиринту.
  - Я с вами.
  - К тому самому лабиринту, где находятся кристаллы? - переспросила я. - Тогда надо и Нокса позвать. Всё-таки раньше здесь жили его предки, и он в любом случае разбирается в технологиях своего народа лучше, чем я.
  - Что-то ещё, Триш? - с притворной любезностью уточнил Макс.
  - Да, - кивнула я и повернулась к Кайле. - У тебя нет какой-нибудь кофточки ненужной или плащика там, чтобы можно было накинуть? Не очень хочется гулять в таком виде, а мою куртку кое-кто реквизировал и не вернул.
  - Твоя куртка осталась в комнате, - чуть раздраженно откликнулся парень. - Принести?
  - Я сбегаю, только не дуйся, - возразила Кайла и умчалась вниз по лестнице, оставив нас обмениваться хмурыми взглядами.
  
  - - -
  
  Мы друг другу не понравились. Мне с непривычки страшновато, неудобно и вообще сильно не по себе, а лошадь, гнедая кобыла по кличке Рыжая, окинула второго седока в моём лице по-человечески осмысленным и крайне неодобрительным взглядом, до странности похожим на взгляд Донэйла. Вероятно, на этом острове моя персона не устраивала даже лошадей.
  Подъём меня в седло стал бесплатным представлением, поглазеть на которое сбежалось довольно много народа. Разумеется, все старательно делали вид, что им просто потребовалось что-то во дворе именно в это время, занятия там разные неотложные возникли, но посматривали украдкой и внимательно, пряча смешки.
  - Кажется, я произвела на местную публику неизгладимое впечатление, - пробормотала я себе под нос.
  Не свалиться бы ещё с лошадиной спины. Вроде и не слишком высоко, однако приятного всё равно мало. Кайла одолжила мне белую блузку со шнуровкой вместо пуговиц, я натянула её поверх майки и теперь, можно сказать, выглядела почти прилично.
  - Триш, ты чересчур большое значение придаешь мнению окружающих. - Сидя позади, Макс одной рукой обнял меня за талию, другой перехватил поводья.
  Рыжая фыркнула, тряхнула гривой, переступила на месте, и я нервным движением вцепилась в луку седла. А ещё захотелось самым позорным образом взвизгнуть.
  - Спокойно.
  -Ты это кому говоришь: мне или зверюге?
  - Тебе. Рыжая смирная и понимает с полуслова.
  - Уверен?
  - Ой, Триш, ты такая забавная. - Кайла, бегавшая переодеваться, подошла к парню, державшему под уздцы вторую, угольно-чёрную лошадь и ловко и, главное, быстро вскочила в седло.
  Зеленое платье девушка поменяла на похожее чёрное, но более закрытое и с высоким разрезом на длинной юбке. Под юбкой обнаружились брючки в обтяжку и сапожки. Уже что-то, а то я было заподозрила, что в этих темных веках женщина и штаны - понятия несовместимые.
  - Угу. Посадить бы тебя за руль машины и посмотреть, что ты с ней делать будешь, - проворчала я.
  Паренек, скромно потупившись, отбежал в сторону. Макс огляделся.
  - Где Нокс?
  - Вон, флиртует с какой-то милашкой, - ответила Кайла.
  Рыжая послушно повернулась, открывая обзор седокам. Немного дальше как раз собралось несколько женщин разного возраста, одетых в одинаковые серые платья с фартуками и в чепцах, видимо, из числа служанок. Естественно, обсуждала компания меня, хотя стоило сыну правителя посмотреть на них, как женщины мгновенно умолкли и принялись изучать каменный настил под ногами. А рядом, возле столба неопознанного назначения, стоял Нокс и усердно строил глазки самой молоденькой из компании. Девушка смущалась, трогательно краснела, но на элле посматривала весьма заинтересовано.
  - Ну, хоть кому-то из нас здесь нравится, - констатировала я.
  - Эй, ты! - окликнул Макс бывшего соседа.
  Нокс удостоил нас ленивым вопросительным взглядом.
  - Да, ты, - подтвердил Макс. - Поедешь с нами.
  Лицо элле ясно отразило вежливый посыл в дальние дали.
  - Со мной, - предложила Кайла.
  Улыбнувшись на прощание служанке, Нокс с видом мученика приблизился к лошади Кайлы и тоже на удивление ловко устроился позади девушки. Макс недовольно и предостерегающе покосился на элле, и мы наконец покинули замковый двор.
  Город начинался за крепостной стеной и рвом с опущенным широким мостом. Впритык к замку дома не подступали, выдерживали небольшой кусок свободного пространства между собой и обителью лорда и тянулись ступенями вниз по пологому склону. Лепившиеся друг к другу дома, насколько я смогла разглядеть, в основном двухэтажные, трёхэтажные попадались нечасто. Дальше порт, иглы корабельных мачт и синева моря, заключенного в скалистые рога бухты. И город не такой уж и маленький, я почему-то ожидала увидеть деревеньку. Оживленный, шумный и пропитанный запахом моря и немного рыбы, хотя, признаться честно, автомобилей всё равно не хватало. И выхлопных газов для полноты картины.
  Направились в объезд города, по утоптанной дорожке, бегущей вдоль кромки леса. Только когда крепостная стена скрылась за деревьями, а от замка остались видны лишь две поднимающиеся над кронами башни, я сообразила, что едем-то мы одни.
  - Макс, а разве тебе, как сыну протектора, не положено сопровождение? - полюбопытствовала я. - Охрана там, свита, слуги.
  - В теории - надо бы, - ответил парень. - А на практике предпочитаю минимум сопровождения. Случись что и от кучи народа будет больше проблем, чем пользы.
  - И твой отец не возражает? - удивилась я.
  - Стадию споров на эту тему мы, к счастью, давно миновали.
  Дорожка медленно, но верно превращалась в узкую ухабистую тропу, поднимающуюся всё выше и выше по лесистому, изрезанному корнями склону. Город остался позади и внизу, тоже исчезнув за деревьями, шумы и голоса стихли.Две лошади на тропинке не умещались и потому Кайла сразу проскочила вперед. Девушке явно хотелось ехать быстрее - она периодически нетерпеливо оглядывалась на нас, но Рыжая, повинуясь наезднику, по-прежнему шла рысью. К моей радости и тайному облегчению, поскольку особого желания прочувствовать галоп в полной мере я пока не испытывала. И так подозреваю, что моя несчастная попа не скажет "спасибо" за использование местного транспорта.
  - И один слуга нас сопровождает, - добавил Макс.
  - Где это ты тут слугу увидел? - отозвался Нокс. - Если уж на то дело пошло, то мой род древнее твоего и положение у меня выше.
  - На этом острове ты инкогнито, поэтому сделай одолжение и веди себя соответственно заявленной роли.
  - Напомни-ка, как долго ты сам играл свою роль в академии? И кстати, пользуясь случаем, сообщаю, что ты, друг мой, переигрывал. Я уже давненько не видел столь паршивого исполнения.
  - Может, ещё чем-нибудь померяетесь? - ехидно предложила Кайла, в очередной раз оглянулась на нас и всё-таки пустила лошадь в галоп под нецензурное мнение Нокса о данном фокусе.
  Даже со стороны жутко. Галоп, конечно, не мнение.
  Тропа вильнула, выровнялась, и мы выехали на открытое пространство. Яркий зеленый лужок и в стороне сливающееся с морем небо. Вороная лошадь с двумя седоками мчалась вдоль обрыва, стремительно удаляясь.
  - Надеюсь, Нокс понимает, что распустит лапы - и протянет ноги, - хмуро заметил Макс. - Будь он хоть королем у себя на родине.
  - Мне кажется, Кайла действительно может сама разобраться и в людях, и в ситуации, - возразила я. - Ты слишком её опекаешь.
  - Она моя сестра и в силу юности и неопытности многого ещё не знает и не понимает, и я всего лишь...
  - Пытаешься решать за неё, как ей будет лучше, - перебила я. - Полагаю, упрямство и непробиваемую уверенность, что знаешь, как лучше, вы оба унаследовали от отца. Ты так точно. - Я помолчала и решила-таки спросить: - Что ты рассказал отцу о своём видении?
  - Я, скажем так, сильно утрировал. Или преувеличил. Я уже искал девушку из видения и на момент, когда отец узнал о моих поисках, понимал, что она не с острова и вообще не из Деревянного мира. И чтобы отец позволил привезти в протекторат иномирянку, я сказал, что ты...
  - Спасительница и великий маг в одном флаконе?
  - Да. Что только ты нам поможешь и что твоё присутствие здесь жизненно необходимо. И под давлением моим, Шерессы и толчков отец согласился. Вернее, смирился.
  - Но видение же не показало, чем и как дело должно закончиться?
  - Нет.
  И ожидал Донэйл, видимо, уж если не специалиста, то хотя бы девушку посерьезнее и попредставительнее. Может, и постарше, по крайней мере, внешне. А тут я, маленькая худенькая блондинка в джинсах и с детским личиком без грамма косметики. На месте лорда я бы тоже была отнюдь не в восторге. И Шересса с диагностикой полезла именно дабы убедиться, что мой уровень соответствует заявленному.
  Рыжая перешла на шаг, и я даже не заметила, когда. Кайла и Нокс скрылись с глаз, благополучно оставив нас наедине с прибоем за линией обрыва, небом с редкими кучерявыми облачками и лошадью.
  - Дурацкая была роль, - наконец проговорила я.
  - Так и было задумано, - откликнулся Макс. - Какой спрос с придурковатого парня?
  - Действительно, - парировала я. - И ты при первой же возможности шлепнул меня пониже спины.
  - Не сдержался, - без особого раскаяния усмехнулся Макс. - Триш, ты не представляешь, каково вдруг обнаружить человека, которого столько месяцев видел лишь в видениях, рядом с собой, живого, дышащего, эмоционального. Осознать, что он здесь, в одной с тобой реальности, в одном мире, смотрит на тебя, улыбается. Первая мысль прикоснуться, убедиться, что не спишь и человек не выдумка и не грёза.
  То-то он руку убирать не торопился.
  - Я тебе снилась? - настороженно уточнила я. - Не в видениях, а в обычных снах?
  - Снилась. Часто.
  - Э-э... а какого рода сны были?
  - Лишний вопрос, Триш.
  - Почему? Мне, может, интересно, что я в твоих снах делала. - То есть я догадываюсь, разумеется, но вдруг сам сознается?
  - Не хочу оставлять Кайлу и Нокса одних надолго, - сразу сменил тему парень и притянул меня вплотную к себе. - Держись.
  Вот дно океана! Хотя нет, днище, как Феонна говорит!
  А я так надеялась, что эта жуткая штука галоп меня минует.
  К счастью, скачка не продлилась долго. Линия берега плавно повернула влево, лужок закончился нагромождением уходящих в море скал и валунов. Рыжая остановилась, Макс спешился и снял меня. Отвел и привязал лошадь возле невысокого кривого деревца, рядом с чёрной. Я огляделась, пытаясь отыскать Кайлу и Ноксу и с трудом сдерживаясь, чтобы не ощупать свою многострадальную пятую точку на предмет целости. Парень взял меня за руку, и мы начали осторожный спуск по петляющей меж валунов тропинке. Под подошвой сапог шуршала россыпь мелких камешков, волны с грохотом разбивались о скалы, бросая в лицо соленые брызги. Признаться, если бы не Макс, я бы ни за что в жизни не разобралась в хитросплетениях каменного лабиринта и уже раза два-три точно слетела кубарем с особенно крутых спусков.
  - Как ты тут ориентируешься?
  - Привычка. - Парень в очередной раз поддержал меня при попытке оступиться и махнул рукой куда-то в сторону темно-серого, нависающего над нами монолита скалы, загораживающего солнце. - Теперь вверх.
  Богиня!
  Подъём традиционно оказался тяжелее спуска. Невидимая почти тропинка поднималась по каменистому, ступенчатому склону, взбираясь всё выше и выше, пока перед нами не открылся темный провал пещеры. А снизу скала выглядела цельной.
  У входа в пещеру, на узкой полосе каменной площадки, стояла Кайла, нетерпеливо наблюдавшая за осиливанием нами, а вернее, мной последнего отрезка пути.
  - Ну наконец-то! Я уж думала, вы так и будете тащиться прогулочным шагом до самой ночи.
  - Где Нокс? - спросил Макс, проигнорировав замечание сестры.
  - Там, - указала девушка на маячивший в темноте пещеры огонёк. - Я рассказала ему вкратце о наших затруднениях.
  Кайла снова пошла первой, я и Макс последовали за ней. Уже через несколько шагов стало ясно, что пещера искусственного происхождения - если снаружи она ещё походила на естественную, то внутри сразу начинался неширокий коридор с низким сводом и ровными стенами. Парень создал огонёк, и в белом свете я заметила надписи на стенах. Короткие предложения на незнакомом языке возникали на уровне глаз то тут, то там и когда сияние огонька переставало их касаться, фосфоресцировали в полумраке бледным зеленоватым цветом.
  - Что там написано? - полюбопытствовала я.
  - Океан разберет. Но, скорее всего, это язык элле.
  Да я и сама догадалась, однако надеялась, что Макс знает, что конкретно написано на стенах.
  Коридор спустился немного вглубь и повернул, являя взору голый проем в конце. За проемом небольшой круглый зал, в центрекаменная подставка с множеством соединенных вместе кристаллов разных размеров, но одинаково тусклого темно-сизого цвета. Лишь две группы неярко светились золотистым и фиолетовым. Действительно как на воздушных кораблях Деревянного мира, только больше и размером, и количеством элементов. Вокруг подставки прохаживался Нокс, иногда останавливаясь и изучая в сиянии своего огонька то одно скопление кристаллов, то другое. Поводил ладонями над гранями, особенно задержавшись над светящимися, подергал поочередно несколько удлиненных камней, постоял, разглядывая задумчиво и серьезно. Мы единодушно молчали, ожидая вердикта элле.
  - Ну что, друг мой, - наконец изрек Нокс. - Это генератор, правда, безнадежно устаревшей модели, но для вас, людей, и такой шибко крут. Как нетрудно догадаться даже при отсутствии специального образования, генератор снабжает энергией определенную территорию, в нашем случае этот остров.
  - Он не работал, - напомнил Макс.
  - Судя по всему, когда мой народ покидал этот остров, они всё, как говорится, обесточили. Поэтому таки да, он не активен. Но! - Элле обернулся к нам. - Человеческие искусственные кристаллы и в подмётки не годятся тому, что способны создать мы. Мы создаем вещи - не только кристаллы, - с учетом нашего долголетия и так, чтобы они исправно служили многим поколениям. И генератор, как всякий хороший артефакт, продолжает накапливать потихоньку энергию даже в неактивном состоянии. Сколько вы тут уже живете?
  - Почти восемь веков.
  - Значит, он уже поднакопил некоторое количество энергии, но направлять её некуда, а хранить он может лишь определенное количество и до определенного предела. Плюс, повторюсь, модель старая, у наших современных и вместимость больше, и предохранители стоят против произвольных выбросов энергии в окружающую среду.
  - То есть нас поэтому трясет? - уточнила Кайла.
  - С большой долей вероятности да, - подтвердил Нокс и глянул на свод зала. - Если только генератор ещё какую-нибудь систему не запустил.
  - Вот видишь, - повернулась я к Максу. - Я бы тебе и половины не рассказала, потому что для меня, как и для тебя, это - просто огромная искусственная друза. Говорю же, нужен специалист.
  - У нас есть специалист, - парировал Макс. - Сам уверял, что для настоящего мастера нет ничего невозможного.
  - Э, нет, я так не играю, - не согласился элле.
  - Хочешь сказать, ты не мастер?
  - Я не мастер на все руки и во всех областях. Я имею смутное представление, как эти штуки ремонтируются и уж тем более что можно сделать в данном случае.
  - Надо связаться с Департаментом, - вмешалась я.
  - Вообще-то неплохая мысль, - поддержал меня Нокс.
  Вот, нас уже двое!
  - Плохая, - упрямо возразил парень. - ДГИ наверняка отрапортует обо всём твоим, Нокс, соотечественникам и как по-твоему, твоя семья сильно обрадуется, обнаружив, что их нерадивое чадо опять вляпалось в какое-то сомнительное предприятие?
  - Никаких проблем, - спокойно пожал плечами элле. - Ковыряйтесь тут сами, а я пошел. - И действительно направился мимо нас к выходу.
  - Макс, ты будущий правитель этого острова и прежде всего должен думать о своём народе и уж потом о собственных нуждах и закидонах твоего отца, - раздраженно добавила я, развернулась и бегом последовала за Ноксом.
  Тоже мне, нашли избранную спасительницу! Сейчас, палочку волшебную достану, махну ею пару раз, произнесу какую-нибудь абракадабру и заживет этот отсталый народ долго, счастливо и безмятежно! Мы, может, ещё какие миры откроем, в космос полетим, а они так и будут сидеть в своём замкнутом мирке, прячась ото всех и искренне считая такой образ жизни единственно правильным.
  Элле я нагнала уже на выходе из пещеры.
  - Что, достал женишок? - насмешливо заметил Нокс, деактивируя огонёк.
  - Он мне не жених. И не мой парень. И вообще похититель.
  - Ты подожди, ещё не вечер.
  - Ты о чем? - насторожилась я.
  - Да ладно, Триш, думаешь, он притащил тебя сюда сугубо ради спасения мира... тьфу, то есть этой глуши? - Элле через плечо покосился на темный коридор позади и понизил голос: - Кайла обмолвилась, что он по одному видению втюрился в тебя по уши, но он же не может привезти девушку из Железного мира и заявить этому старому козлу, который его папаша: вот, дескать, будущая леди протектората и ваша невестка. Хорошо, если отца инфаркт сразу хватит, а если нет?
  Я недоверчиво уставилась на Нокса. Не то чтобы я не подозревала, что я Максу как минимум нравлюсь. Всё вполне очевидно по его ко мне отношению, но чтобы влюбиться по видению?! Да ещё и представить своему отцу как невесту и - кошмар какой! - будущую королеву местного разлива?!
  И я не собиралась замуж в ближайшие несколько лет!
  - Макс сказал, что не искал в академии невесту, - возразила я.
  - Теперь-то понятно, что не искал. Зачем искать, если он уже определился с кандидатурой?
  - Это просто твои идиотские домыслы.
  - Не веришь мне - сама у него спроси. Или у Кайлы.
  Из коридора донеслись приближающиеся шаги, и мы умолкли. Брат с сестрой вышли из пещеры, мы мрачно друг на друга посмотрели и ничего не сказали. Макс молча подал мне руку, я приняла её так же молча и сугубо из практических соображений - упасть и сломать себе какую-нибудь конечность не хотелось совсем. И в замок мы вернулись тоже в единодушном настороженно-недовольном молчании.
  Во дворе замка нашу хмурую компанию встречал суетливого вида молодой человек в чёрной одежде. Терпеливо дождался, пока Макс спешится и снимет меня с седла, а подскочивший слуга уведет Рыжую, и только тогда приблизился и раскланялся.
  - Милорд. Миледи. Госпожа. Род Южных течений из морских выходил на связь, и Его светлость назначил аудиенцию представителю рода. Аудиенция состоится сегодня, на закате. Его светлость настаивает на вашем обязательном присутствии, милорд.
  - Разумеется. Благодарю. - Макс махнул рукой, отпуская человека, и тот, повторно поклонившись каждому, торопливо вернулся в замок.
  - Так мы ждем русалок из Южных течений? - удивился Нокс.
  - Со вчерашнего дня они желают с нами встретиться и особенно со мной, - отозвался парень. - Кайла, проводи, пожалуйста, Триш в мою комнату, а я зайду к отцу.
  Девушка кивнула, и Макс последовал за человеком. Мы с элле переглянулись, не ожидая от грядущей встречи ничего хорошего.
  
  - - -
  
  Аудиенция у лорда-протектора выглядела практически как в исторических фильмах. В небольшом зале с высоченными окнами и знаменами на каменных стенах собралось десятка два человек и, судя по более роскошным одеждам, на сей раз отнюдь не слуги. Сам Донэйл занимал трон на почетном возвышении в две ступеньки, Макс сидел рядом, в кресле поменьше и попроще. По другую руку правителя стояла Шересса и время от времени шептала что-то мужчине на ухо. И если днем платье на женщине было полностью закрытое, то сейчас, не иначе как по случаю встречи дорогих гостей, Шересса облачилась в куда более декольтированный чёрный наряд. Соответственно, при наклоне к Донэйлу довольно роскошная, обрамленная чёрной кружевной оторочкой грудь оказывалась как раз на уровне его лица. Я скромно держалась в сторонке, поближе к стене, но видела, как Донэйл нет-нет да бросал заинтересованный взгляд на мельтешащий перед носом "пейзаж", а Макс неодобрительно посматривал на отца и раздраженно - на Шерессу.
  Компанию мне составляли Кайла и Нокс. Остальные собравшиеся поглядывали на меня кто с любопытством, кто недовольно, кто настороженно, однако не приближались и заговаривать не пытались. На замершего чуть позади нас Нокса никто внимания вообще не обращал. Подозреваю, элле посчитали слугой, приставленным сыном правителя для охраны моей драгоценной персоны.
  Зал освещала люстра с зажженными свечами - солнце почти село, скрывшись за западной крепостной стеной. Собравшиеся перешептывались, коротая время в ожидании и иногда косясь в мою сторону.
  - Знаешь, у вас тут процветают двойные стандарты, - наконец сообщила я Кайле после очередного наклона Шерессы к Донэйлу. И выпрямлялась женщина определенно медленнее, чем требовалось. - Ещё немного, и грудь у неё из этого платья просто вывалится.
  - Хорошо бы, - мечтательно протянул Нокс.
  - Она старше тебя, - напомнила Кайла элле.
  - Ну и что? - и не подумал смутиться Нокс. - Судя по тому, что открыто, си... грудь у неё весьма неплоха для дамы её лет.
  - Ты серьезно? - ужаснулась я.
  - Я же не жениться на ней собираюсь. А посмотреть и получить эстетическое удовольствие - почему бы и нет?
  - И с каких это пор молодые здоровые парни начали получать исключительно эстетическое удовольствие от лицезрения голой женской груди? - парировала Кайла.
  Богиня, и куда я попала?
  - Представитель рода Южные течения из морского народа! - громко объявили от двери.
  В наступившей тишине четко прозвучал перестук каблуков по полу. Нокс негромко присвистнул, и я выступила вперед, чтобы поскорее увидеть собственно представителя. Ибо грызло меня подозрение такое нехорошее, что там знакомые всё лица...
  Ксанти уверенно направлялась к трону. Чёрные туфли на высоком каблуке, белые обтягивающие брюки, чёрная кофточка с прозрачными рукавами и весьма скромным вырезом, на шее на коротком шнурке маленькая перламутровая ракушка. Идеальный неброский макияж, длинные светлые волосы уложены мягкой волной.
  Русалка остановилась перед возвышением, даже на мой взгляд довольно небрежно склонила голову, приветствуя протектора, застывшего наподобие суровой каменной скульптуры, с чувством легкого превосходства улыбнулась едва заметно нахмурившемуся Максу и повернулась к нам. Находившиеся ближе к нам люди осторожно, но крайне оперативно передвинулись подальше, оставив нас втроём под выжидающим, ни капли не удивленным взглядом Ксанти.
  Что ж, если русалка хотела впечатлить местное общество, то ей это удалось явно больше, чем мне.
  
  
  
  Глава 13
  
  Об этикете и правилах поведения при дворе, пусть и настолько дремучем, я имела довольно смутное представление. Но элементарная логика подсказывала, что вот так в наглую игнорировать местного правителя не совсем допустимо в любом мире и в любую эпоху. Ксанти же совершенно невозмутимо приблизилась к нам. Выражение лица Донэйла, явно не ожидавшего повышенного внимания представителя к гостье-иномирянке, стало несколько угрожающе-перекошенным.
  - Привет, Триш, - улыбнулась русалка так, словно в академии мы расстались лучшими подругами. - Не могу сказать, что удивлена, увидев тебя здесь. А вот тебя, Нокс, обнаружить тут я не ожидала.
  - Что поделать, я для всех приятная неожиданность, - парировал элле.
  - Что неожиданность, то верно, - хмыкнула Ксанти и перевела взгляд на меня. - Как Фео поживает?
  - Нормально, наверное, - настороженно отозвалась я.
  - Нашли уже мне замену в тройке?
  Мы так и будем стоять тут и как ни в чем не бывало обсуждать академические дела?
  - Нет.
  - Возьмите Лэри, раз ты так пеклась о её благополучии. Её-то подружки от неё отказались.
  - Хорошая мысль. Как только вернусь, обязательно предложу. - Потому как мысль действительно хорошая. Не уверена, правда, что Феонна согласится, но там видно будет.
  - Что ж, приятно было поболтать. Пойду работать. - Русалка развернулась и направилась обратно к трону.
  - Вы знакомы? - шепотом поинтересовалась Кайла.
  - Мы учимся вместе, - пояснила я.
  - Учились, - поправил Нокс. - Ксанти позавчера отчислили.
  - Лорд-протектор, - громко, твердо и немного повелительно заговорила русалка, - мы, род Южных течений, один из сильнейших и древнейших среди морского народа, желаем заключить брачный союз с вашим Домом.
  - Какой сюрприз, - уныло пробормотал Нокс.
  Да я как-то и не предполагала, что Ксанти сюда заявилась исключительно ради поставок морепродуктов. Права Феонна, инстинкт размножения у русалок - это что-то страшное. Непонятно только, почему Ксанти вцепилась именно в Макса? Других мужиков, тьфу, то есть русалов ей мало? Подруга рассказывала, что русалов намного меньше, чем русалок, но неужели всё настолько печально, что на человеческих мужчин надо кидаться? И вообще, у нас по статистике соотношение тоже не в пользу женщин!
  По залу пронесся изумленный шепоток, Донэйл покосился на Шерессу, Шересса - на Макса. Парень же выжидающе наблюдал за Ксанти. Донэйл откашлялся.
  - Леди протектората - и русалка? - сухо заметил мужчина.
  Хоть не только я ему не нравлюсь.
  - Почему бы и нет? И вашему Дому, и вашему протекторату пойдет на пользу крепкая, надежная связь с морским родом. Мы можем обеспечить вам защиту, избавить от необходимости торговать и договариваться с другими родами, влить свежую кровь в жилы будущих поколений. - Ксанти неторопливо прошлась вдоль тронного возвышения.
  Макс бросил в нашу сторону быстрый взгляд, коснулся пальцем одной руки запястья другой и едва заметно качнул головой. И что он хочет сказать этой загадочной жестикуляцией?
  - Кровь, разбавленная соленой водой? - скептически уточнил Донэйл.
  - Кровь, разбавленная силой, способностью подчинять и управлять морской стихией. Слепая зона вещь, безусловно, отличная, но она не защищает вас от контрабандистов, узнавших об этом острове раньше вас, от нежити, проникающей на остров через природные порталы, от штормов и не обеспечивает хороший улов. И, как мне сообщили, с некоторых пор вас методично трясет и вряд ли эта ваша проблема тихо-мирно разрешится сама собой.
  Кайла кивнула брату, сдвинула рукав платья, разглядывая браслеты на запястье, как плетеные косички вроде той, что я видела у Макса, так и из разноцветных бусин и ракушек. Выбрала коричневую косичку, сняла и обошла меня, встав слева. Взяла меня за руку.
  - Что ты делаешь? - прошептала я.
  - То, что брату следовало бы сделать самому. Дай я надену. - Девушка поспешно завязала на моём запястье браслет.
  - Кайла...
  - Тише ты.
  - И вы найдете решение нашей проблемы? - недоверчиво переспросил Донэйл.
  - Да. - Ксанти замерла, ослепительно улыбнулась мужчине.
  - И кого же ваш род предлагает в качестве кандидатуры?
  - Меня. Я старшая дочь и наследница главы рода Южных течений.
  А я везучая. Вокруг меня сплошь наследники и будущие правители. И за что мне радость такая небывалая?
  - Ваше предложение адресовано...
  - Вашему сыну Максвеллу, естественно. - Русалка невинно похлопала ресницами. - Или у вас не один сын?
  - Один, - хмуро подтвердил мужчина.
  Богиня, лорд же не ожидал серьезно, что предложение руки и морских даров сделают ему?!
  - Нам необходимо обдумать ваше, признаюсь, весьма неожиданное и щедрое предложение... - начал Донэйл, но Макс жестом перебил отца.
  - Обдумывать нечего. Предложение Южных течений действительно неожиданное и щедрое, магический дар нам ещё не предлагали, но, увы, Ксанти немного опоздала. Моё сердце уже отдано другой девушке.
  Какой ещё другой девушке? Или он имеет в виду...
  - Более того, - Макс поднялся под ошалевшие взоры подданных и отца, - я сделал этой девушке предложение, и она оказала мне великую честь, согласившись стать моей женой.
  И кто это тут согласиться успел?! Я точно согласия не давала, да и самого предложения что-то не припомню!
  - Я же говорил, что ещё не вечер, - жизнерадостно шепнул Нокс мне на ухо.
  Парень сошел с возвышения, приблизился к нам и взял меня за левую руку.
  - Триш, пожалуйста, - едва слышно шепнул Макс, выразительно глядя на меня. Повернулся лицом к собравшимся и вывел меня к трону. - Моя невеста Тристен, - громко объявил парень и поднял мою руку повыше, демонстрируя браслет всем желающим. Затем вытянул из-под рукава рубашки свой браслет.
  Ксанти на нас посмотрела откровенно насмешливо, определенно не поверив ни единому слову, придворные уставились кто с ужасом священным, кто просто с ужасом, вероятно, в красках представляя тот день, когда я, как супруга следующего лорда-протектора, усядусь на это жутковатого вида кресло. Донэйл и Шересса, к счастью, остались позади, и я могла только догадываться, какими "добрыми" взглядами буравят мою спину.
  - И когда успели? - тихо и ехидно поинтересовалась русалка.
  - Успели, - отозвался Макс. - Как раз собирались прислать тебе извещение о помолвке.
  - Я предупреждала, никто Триш здесь не примет, - ласково напомнила Ксанти. - Тем более после моего предложения. И эти обручальные игрушки не помогут.
  - Триш, ты же носишь мой подарок?
  Какой подарок? А-а, подвеска! Да я её и не снимала ещё.
  Я нащупала под блузкой шнурок, вытянула и оставила кошачий глаз висеть поверх ткани.
  - Подарок моей невесте, принятый добровольно, надетый мной и не только что, - пояснил парень. - Можешь проверить.
  Русалка прищурилась, изучая кристалл.
  - И сколько ты его носишь? День, два? С аурой не слился, не говоря уже, что я и без просмотра ауры точно знаю, что неделю назад у тебя этой висюльки не было.
  Если честно, упорство Ксанти начинает раздражать. Раз сказали "спасибо, не интересуемся", два сказали, а она уперлась и не отступает.
  - Ксан, я понимаю, что у вас тяжело с русалами, да и вообще в любом мире найти хорошего мужчину, без разницы, какой расы, непросто, - попыталась я вразумить русалку. - Но зачем так откровенно навязываться, когда тебе отказывают?
  - Как будто ты действительно понимаешь, - покачала головой Ксанти и перевела взгляд на Макса. - Твоего Дому оказали честь, сделав предложение, которое прежде не делали ни одному человеческому роду.
  - Поэтому благодарю, но мой ответ нет, - твердо повторил парень.
  Я подалась к русалке и доверительно добавила:
  - Если что - Донэйл не женат. Станем одной семьей, большой, дружной и счастливой.
  - Ты смерти моей хочешь? - поморщился Макс.
  - А что? - "удивилась" я. - Твой отец ещё не стар и наверняка вполне способен на... многое.
  - Ну-ну, - скривилась Ксанти и произнесла громко, сияя притворной улыбкой: - К сожалению, придется передать главе рода и старейшинам ваш отказ.Надеюсь, вы объявите о помолвке?
  - Непременно, - подтвердил парень. - Завтра вечером.
  - Замечательно. Разумеется, вы не будете возражать против моего дружеского визита? Всё-таки не каждый день мои друзья обручаются.
  - Мы всегда рады друзьям.
  - Лорд-протектор, - кивнула русалка Донэйлу, развернулась и стремительно удалилась.
  Позади раздался шорох одежды, и мужчина встал рядом с сыном. Окинул меня неприязненным взглядом, почему-то задержавшись на подвеске.
  - Что ж, сын, мои поздравления, - медленно, явно через силу заговорил Донэйл. - Ты сделал крайне... удачный выбор.
  - На всё воля богов, Ваша светлость, - неожиданно вмешалась Шересса. - Если боги предначертали вашему сыну эту судьбу, то кто мы такие, чтобы противиться божественному провидению?
  Лорд мрачно посмотрел на придворных и те осторожно, с опаской начали по очереди подходить к нам, поздравлять со счастливым событием и желать всяческих благ. Блага сводились к будущей долгой семейной жизни и скорейшему рождению наследника. Мы с Максом улыбались и благодарили. От вымученной улыбки болело лицо, а желание осталось только одно - поскорее добраться до комнаты и взяться за подушку. А лучше - за что потяжелее! Устроил тут телешоу "Найди свою половинку"! Отдал своё сердце, сделал предложение! И невеста согласилась!
  Харр побери! Днище океанское! Подыграла только из-за Ксанти. И при чем тут добровольно принятый подарок? Или кристалл мне Макс подарил не просто так?
  Богиня, парень хоть что-то делает просто так, без тайного умысла и второго дна?!
  К счастью, собравшихся было немного и, едва народ закончил с поздравлениями, раскланялся перед правителем и нестройно потянулся на выход, Макс объявил, что его "невеста" утомилась и желает отдохнуть. Я с готовностью изобразила усталость и в сопровождении Кайлы и Нокса покинула зал.
  
  - - -
  
  - Долго ещё?
  - Не торопи. Защита элле легко и быстро не расплетается.
  - Мы болтаемся здесь как мелкая рыбёшка на крючке. Любой дурак может нас заметить.
  - Ну и занималась бы снятием защиты сама.
  Дно океана!
  Феонна в который раз уже оглядела тонущие в вечернем сумраке деревья возле мужского общежития и землю внизу. Вроде никого. Пока.
  Несколько минут показались вечностью. Со стороны фасада доносились голоса адептов, периодически сбоку мельтешили силуэты проходивших мимо. Хорошо хоть, не под самыми окнами и вверх никто не смотрел.
  - Лэр-ри. - Сколько же можно копаться в самом деле? Знала бы, что Лэри будет столько возиться, действительно занялась бы сама!
  - Всё. Отпускай.
  Русалка немного ослабила воздушный захват, удерживавший обеих девушек. Лэри толкнула оконные створки, осторожно перебралась на подоконник. Феонна последовала за ней, отпустила воздух и спрыгнула на пол. Прикрыла окно, задернула занавески. Лэри достала откуда-то карманный фонарик, включила.
  - Можно просто создать огонёк.
  - Зачем тратиться, если есть фонарик и батарейка? - возразила девушка и осветила пустую комнату. - Что мы ищем?
  - Что-нибудь. - Русалка создала бирюзовый огонёк, внимательно осмотрелась.
  - Вещи Макса они и без нас перебрали и реквизировали.
  - А вещи Нокса нет. И я не верю в такое удачное совпадение - малёк похитил и увез Триш из академии и одновременно испарился его сосед по комнате, с которым он был может и не в самых близких дружеских отношениях, но шушукались они подозрительно часто. И когда это у Нокса держались соседи? А то нате, спелись.
  Осмотр Феонна начала с тумбочки возле кровати. Лэри изучала содержимое шкафа.
  В тумбочке ничего полезного. В ящике беспорядочно валялись клочки бумаги с какими-то каракулями - почерк у элле разборчивостью не отличался. Блокнот - тоже с непонятными закорючками, знаками и схемками. Несколько маленьких, не зачарованных кристаллов, мешочек с сушеной травой неизвестного назначения, круглый медальон на золотой цепочке в дальнем углу ящика. Медальон русалка достала, открыла. Внутри оказалась даже не фотография - миниатюра, изображающая молодую, довольно симпатичную девушку с уложенными в прическу темными волосами и по-детски пухлыми щечками.
  - Это ещё кто?
  Лэри приблизилась, глянула через плечо Феонны.
  - Не знаю. Может, родственница? Или возлюбленная.
  - Судя по тому, как он лежал в ящике, медальон туда бросили и довольно небрежно. Плюс успели завалить всяким хламом. Странное, на мой взгляд, обращение с изображением небезразличной девушки.
  - Значит, не любимая.
  - Возможно. - Русалка положила медальон обратно, задвинула ящик. Подошла к письменному столу.
  - Никогда бы не подумала, что придется копаться в мужском грязном белье, - пробормотала Лэри, вернувшись к шкафу. - Ты не отдала ту записку СБ?
  - Нет. Смысл? СБ вызовет Хирши, но не думаю, что он им расскажет что-то полезное. - Дно океана! Откуда у Нокса столько бумажек? В каждом ящике куча записей, на отдельных листочках и в тетрадках, причем едва ли имеющие отношение к учебе. Аккуратно сложенные стопкой конспекты лежали на самом столе у стены. - Хирши хоть и выглядит насквозь слащавым смазливым мальчиком, но если он что-то скрывает, то не признается никому, а пыточной у СБ нет.
  - Это точно. Тут план какой-то. - Лэри направилась к столу, развернула большой желтоватый лист.
  Схематичное изображение коридоров,в некоторых местах пометки, в одном - жирный крестик.
  - Карта сокровищ? - предположила девушка.
  - Катакомбы под академией.
  - Какие катакомбы? Или ты имеешь в виду подземелья? Но подземелий не существует...
  - Существуют. Я была там с магистром Кэйлашом, а Нокс за каким-то харром таскал туда Триш. Дескать, ему потребовалась кровь человеческой ведьмы-девственницы для ритуала, открывающего доступ к чему-то, спрятанному его предками в подземелье.
  - Звучит мерзко, - честнопризналась Лэри. - А вы с магистром что там делали?
  - Искали Триш и Нокса. - Феонна сложила карту и запихнула в карман куртки. Пожалуй, стоит изучить на досуге и в покое своей комнаты.
  - Нокс провел ритуал?
  - Нет. Триш отказалась кровью делиться.
  Через десять минут копания в бумагах и записях Нокса пришлось признать, что если элле и содействовал соседу в похищении Триш, то никаких улик не оставил. И Ксанти знала, кто такой малёк на самом деле, но тоже весьма своевременно "покинула" академию. А пытаться самой связаться с Южными течениями... Они руководству академии не ответили, что им какая-то ничем не примечательная русалка из более слабогорода?
  Надо выяснить у Кэйлаша... нет, лучше у Лалит, связывалась ли академия с семьей Нокса или тоже три дня ждать будет?
  - Думаю, ты всё-таки ошиблась и Нокс не соучастник, - заметила Лэри. - Возможно, исчезновение Нокса просто совпадение или он тоже пострадавшая сторона. Если только, разумеется, Макс не избавился от него, как от свидетеля.
  - В таком случае малёк избавился бы и от нас с Анилом. - Феонна деактивировала огонёк, подошла к окну и распахнула створки.
  И что именно Нокс искал в катакомбах? Что об этом известно его семье? Вполне возможно, выйти на связь с народом элле будет проще и если они начнут искать Нокса, то смогут разыскать и Триш.
  Попытаться, во всяком случае, стоило.
  
  - - -
  
  Отсутствовал Макс долго. Мы успели поужинать втроём в его спальне, рассказать Кайле о Ксанти в частности и учебе в академии в целом, и я даже начала готовиться ко сну, обустраивая себе спальное место на диване. Диван, правда, был несколько узковат и коротковат, но я не привередливая и рост у меня не под метр восемьдесят, так что пару-тройку ночей перебиться вполне можно. Я положила на диван одну из подушек с кровати, накинула поверх покрывало и пришла к выводу, что получилось не такое уж и плохое ложе. Нокс со мной согласился и попытался занять кровать, мотивировав свою захватническую деятельность тем, что я, дескать, всё равно не собираюсь на ней спать, а оставлять этакий сексодром пустующим - преступление. Пригласил Кайлу составить ему компанию, но девушка со смехом отказалась, заметив, что считает Нокса симпатичным и ей будет очень жаль, если элле вдруг лишится своей внешности. Мне Кайла принесла ночную рубашку, к счастью, длиной только до колен и с короткими рукавами. На бантики по подолу и ленты у горла я решила внимания не обращать.
  Макс объявился как раз тогда, когда я и Кайла сгоняли нахально разлегшегося поперёк постели Нокса. Вошел стремительно, лицо хмурое, взгляд мрачный и усталый. При виде парня мы с Кайлой замерли и умолкли, а элле без лишних напоминаний слез с кровати. Макс поочередно пристально осмотрел каждого из нас и глубоко вздохнул.
  - Кайла, ты не могла бы оставить нас?
  - Да, конечно. Доброй ночи. - Девушка улыбнулась мне на прощание и вышла.
  - Нокс, ты тоже.
  - Видишь ли, друг, у меня как бэ комнаты своей нет...
  - На конюшне поспишь.
  - Я? На конюшне?!
  - В данный момент у меня нет желания ни спорить с тобой, ни лично выставлять тебя из комнаты, поэтому я просто позову стражу,и она сопроводит тебя по любому указанному мной адресу, хоть на дно морское. И своей магией тебе лучше не светить - примут ещё ненароком за нежить, и доказывай потом, что ты представитель высокоразвитой расы.
  - Как много слов, - смиренно отозвался Нокс. - Ладно, сегодня я добрый. Пойду я. - И действительно направился к двери. На пороге притормозил и негромко добавил: - К Кайле пойду. Надеюсь, твоя сестренка не такая жестокая, как её братец, и не прогонит бедного одинокого скитальца в холодную ночь.
  На секунду мне показалось, что на эту ночь кровать останется в моём полном распоряжении, поскольку Макс всё-таки отправится лично сопровождать элле в какую-нибудь океанскую впадину, однако Нокс быстро вышел и закрыл за собой дверь, оставив нас вдвоём.
  - Он пошутил, - на всякий случай уточнила я.
  - Надеюсь. - Макс удивленно покосился на диван. - А это зачем?
  - Я тут спать буду.
  - Тебе мало кровати?
  - Это твоя кровать, я на неё не претендую. И мне казалось, у вас проживание жениха и невесты в одной комнате не одобряется, не говоря уже о том, чтобы спать в одной постели, - этак невзначай начала я переходить к долгожданному скандалу.
  - Вообще-то запрещено, - спокойно проигнорировал парень наживку. - Это непоправимый удар по репутации невесты, тем более будущей леди протектората.
  - Как хорошо, что я не будущая леди протектората! И не твоя невеста, кстати!
  - Триш, прости, но так надо было.
  - Я понимаю. Поэтому и подыграла. Но я тебе, харр побери, не невеста! Хотя бы потому, что не помню ни твоего предложения, ни своего согласия! И вообще, пара поцелуев и то, что у нас было под приворотом, ещё не означает большой, чистой и великой любви! - По-моему, меня понесло, но сдерживаться или говорить тише я даже не пыталась. Вот ещё! Сначала похитил, затем объявил спасительницей этого захудалого островка, а потом и вовсе своей невестой. И ни разу меня ни о чем не спросил! - Тоже мне, сердце своё отдал! Неудивительно, что Ксанти не поверила в эту чушь!
  - Я сказал правду. Моё сердце действительно уже отдано другой девушке, хоть по нынешним меркам твоего мира это и звучит пафосно и наигранно.
  - Прекрасно! - Я нервно прошлась от кровати к дивану. Значит, кандидатка в настоящие невесты таки есть... и при этом он без зазрения совести целовался со мной. И Нокс упоминал, что, мол, Макс в меня влюблен. Или, как это часто у парней бывает, одно другому не мешает? Точнее, одна другой? - Вот и привел бы эту счастливицу пред светлые очи своего отца и Ксанти за компанию. Меня-то зачем впутывать ещё и в брачную аферу?
  - Я и привел. Триш, я столько времени потратил на твои поиски, на вызов других видений, ты так часто мне снилась, что теперь я не могу сказать точно, с какого момента жизнь без тебя стала бессмысленной. Пусть даже присутствие твоё и было лишь виртуальным.
  Я застыла возле дивана, глядя на отражающуюся в окне освещенную комнату и не решаясь повернуться к парню лицом. Почему-то стало неловко. Неловко, радостно и крайне волнительно.
  - Э-э, Макс, послушай, ты... - И как сказать, спрашивается? И что сказать, самое главное? - Ты мне тоже... нравишься... очень... пока не вылезает твоя очередная недомолвка и тогда мне хочется тебя убить... но мы... плохо друг друга знаем, и я... не готова сейчас выходить замуж. Мне ещё надо закончить академию, пройти стажировку и...
  Я не слышала, как парень приблизился ко мне, заметила только отражение в стекле. И почувствовала, как Макс обнял меня за талию, прижал спиной к себе. Я замерла в растерянности, опасаясь лишний раз шевелиться. Мало-мальски подходящие слова закончились, неподходящие тоже.
  - Я не предлагаю тебе выходить за меня замуж ни сейчас, ни через год. И я прекрасно понимаю, что ты плохо меня знаешь, что у меня были время и возможность узнать тебя, а у тебя ещё нет.
  - Но я... - из другого мира и вообще... как он себе представляет наше хотя бы гипотетическое будущее? Особенно после "фурора", произведенного мной в качестве подставной невесты?!
  - Я люблю тебя, Триш. Люблю, однако не прошу равноценного ответа сейчас. Возможно, когда-нибудь...
  Руки на талии сжались чуть сильнее. Выражения лица Макса я не видела - парень стоял строго позади меня, касаясь дыханием моей шеи под растрепанными волосами. Томительно долгую минуту ничего не происходило: я потерянно таращилась на наше отражение в стекле, Макс просто обнимал. Никогда бы не подумала, что признание в любви может оказаться таким... оглушающим. И приятным, если честно. Я всё-таки слабо дернулась, и парень сразу отпустил меня. А я развернулась лицом к нему, обвила руками шею и поцеловала. Определенно настойчивее, чем следовало бы в данной ситуации и, наверное, вообще не стоило проявлять инициативу... ну и харр с ней.
  Макс ответил на поцелуй, снова обнял меня за талию, притягивая вплотную к себе. Не знаю, сколько времени мы только целовались жадно, исступленно, но в какой-то момент мне вдруг стало мало простых поцелуев и целомудренных объятий. Ощущения почти как тогда под приворотом, однако теперь все накрывающие ураганом, кружащие голову чувства точно мои. Разве что слегка сумасшедшие... И я принялась вслепую расстегивать жилет, путаясь в крупных пуговицах. А повторить сейчас прошлый фокус с разрыванием одежды у меня вряд ли получится.
  - Триш. - Парень одним движением - и куда ловчее, чем я, - растянул шнуровку на моей блузке. - Тебе нельзя...
  Снятая через голову блузка благополучно улетела на пол, а я вернулась к столь желанным губам и расстегиванию пуговиц. И куда их столько?
  - Почему?
  - Твоя инициация...
  - Харр с ней. - Пуговицы таки закончились, и жилет отправился вслед за блузкой.
  И Ксанти, по её словам, поступила на ведьмовской отнюдь не девственницей, однако собиралась же как-то проходить инициацию. Так почему я не могу?
  На рубашке Макса обнаружилась похожая шнуровка. Правда, я и в ней ухитрилась запутаться. Талии вновь коснулись теплые ладони, поднимая майку, прошлись по обнажившемуся животу, бокам, груди. Я чуть отодвинулась, позволяя снять с себя и эту деталь одежды. Новый голодный поцелуй, со своей рубашкой парень управился сам. Затем подхватил меня на руки, отнес на кровать и уложил. Накрыл своим телом, прижимая к матрацу и рождая волну совершенно безумного восторга.
  - Триш, мы должны остановиться, - выдохнул Макс.
  Своевременная мысль, ага.
  - Ты тут хозяин, ты и останавливайся, - милостиво разрешила я, обняла покрепче, впилась в мужские губы, наконец-то наслаждаясь незамутненным почти ощущением крепкого полуобнаженного тела под подушечками пальцев, глубоким поцелуем и горячим предвкушением, отдающим жаром под кожей.
  Мужская ладонь легла на моё бедро, поднялась выше по телу, нашла бретельку бюстгальтера, пока другая добралась до молнии на джинсах, и...
  Замок содрогнулся. Затряслись стены, пол, потолок и все предметы обстановки в комнате, задребезжали стекла в окне и в дверцах книжного шкафа, заметалось пламя свечей. Мы замерли, я с ужасом смотрела на словно пришедшую в движение спальню, Макс настороженно поглядывал на балдахин. Минуты три всё дрожало в конвульсиях - искренне надеюсь, что хотя бы не в предсмертных, - а потом стихло так же внезапно, как и началось.
  - Если бы не знал, из-за чего это происходит, впору было бы и впрямь принять за гнев богов. - Парень встал с меня и с кровати, подошел к дивану и подобрал с пола свою рубашку.
  А что, очень даже похоже.
  Я села, поправила бретельку. Острое желание заняться сексом здесь, сейчас и пусть весь мир проваливает куда угодно исчезло, оставив взамен чувство неловкости, смущение и ощущение себя глубоко озабоченной девицей. Может, всё-таки надо начать пить успокоительное?
  - Я проверю, всё ли в порядке, а ты ложись спать. - Не глядя на меня, Макс надел рубашку и, на ходу затягивая шнуровку, направился к двери. - Кровать твоя и не вздумай занимать диван. Не жди меня. Доброй ночи. - И ушел.
  За что, а?!
  Я подозрительно покосилась на балдахин и уныло откинулась на подушку.
  
  - - -
  
  Вернулся Макс действительно не скоро. Тихо, явно стараясь меня не разбудить, пересек комнату, пошелестел одеждой при свете огонька - свечи я задувала долго и тщательно, мечтая о нормальной лампе как о выигрыше в лотерею, то есть как о чем-то в принципе возможном, но крайне далеком от твоей жизни, - и лег спать на диване. Я, правда, всё равно не смогла заснуть до прихода парня, да и после долго лежала в одном положении, опасаясь выдать, что не сплю, и не вполне уверенная, что Макс тоже спит. Заснуть удалось только ближе к рассвету и, когда я кое-как разлепила веки, солнце давно поднялось над горизонтом и крепостной стеной, а в спальне обнаружился Нокс, сидевший в пододвинутом к окну кресле и читавший книжицу в чёрной обложке.
  - Ты что здесь делаешь? - задалась я резонным вопросом.
  Диван пуст, покрывало и подушка сложены аккуратной стопкой.
  - Как что - стерегу счастливую невесту. Вдруг сворует тебя кто или ты сама решишь сбежать, пока не сделали официального объявления?
  - Какого ещё объявления?
  - О вашей помолвке.
  - Так вчера же объявили, - припомнила я. Или я что-то пропустила?
  - Вчера Макс сделал объявление при Ксанти, которая ни на секунду вам не поверила, при своём папаше, который будет только рад, если сын одумается и откажется от твоей сомнительной по местным меркам кандидатуры, и при кучке придворных, которые с готовностью забудут обо всём, что они вчера видели и слышали. Или почему, ты думаешь, Ксанти отдельно уточнила по поводу объявления и можно ли ей посетить данное мероприятие? Одно дело устроить маленький спектакль при закрытых дверях и совсем другое - сделать официальное объявление для всех жителей острова, закатить по этому поводу банкет. А мой смокинг, как назло, остался в академии.
  - Банкет?
  - Да. Тут вся прислуга с утра пораньше на ушах стоит, пытаясь устроить на скорую руку тусовку. В местных масштабах, разумеется. Вечером глашатаи объявят о вашем обручении, будет дан торжественный пушечный залп, возможно, тебе придется выйти на балкон, поприветствовать будущих подданных.
  - Какие подданные, какой балкон?! - То ли я спросонья туго соображаю, то ли мир сошел с ума. В отдельно взятом протекторате точно.
  - Подданные твои, а балкон... - Нокс оторвался от книжки и задумчиво посмотрел в окно. - Найдем тебе балкон. В крайнем случае так выйдешь, без балкона.
  - Где Макс?
  - Вместе с Кайлой занимается организацией, а их папенька сурово бдит со стороны и не вмешивается.
  - И Макс оставил тебя в одной спальне со мной? - удивилась я.
  - Триш, сколько бы твой женишок не изображал тут крутого хозяина и властного, жесткого лорда, в собственном протекторате доверить тебя он может лишь мне. - Элле закрыл книгу, перевел на меня снисходительный взгляд. - Во-первых, если бы я хотел что-то с тобой сделать, то сделал бы давно и ещё в академии. Во-вторых, тебя это удивит, но чужих невест я без острой надобности не увожу, своей за глаза хватает. И, в-третьих, Макс наобещал мне много чего хорошего в этой и последующих жизнях, если с твоей головы упадет хотя бы волос или я осмелюсь посмотреть на тебя голую.
  - Ты собираешься смотреть на меня голую? - подозрительно уточнила я.
  - Что я там не видел?
  - Тогда порядок. - На всякий случай я под одеялом одернула сбившуюся ночную рубашку и села. Попыталась сгрести вялые со сна мысли и только что услышанное в кучку. - Нокс, ты сказал "своей невесты"?
  - Ничего я не говорил. - Элле отвернулся обратно к окну.
  - У тебя есть невеста?
  - Даже если и есть, тебе-то какая разница?
  - Никакой. - Я вылезла из-под одеяла, спустилась с кровати. Провела рукой по груди, нащупывая под тонкой тканью подвеску. - Слушай, вчера Макс говорил Ксанти что-то о подарке невесте, то есть мне, принятом добровольно и надетом им лично. В день похищения у нас было... свидание, и Макс подарил мне кристалл. - Тогда незатейливый подарок меня порадовал, но теперь паранойя гаденько нашептывала, что исключительно трогательным знаком внимания там и не пахло. - Не то чтобы на Ксанти это произвело впечатление...
  Я вытянула из-под рубашки кристалл, сняла и дала Ноксу. Элле взял подвеску, повертел в руках, сжал в ладони, прикрыв глаза на несколько секунд.
  - Подарочек со смыслом. Камень зачарован, не профессионально, но довольно качественно, хотя до меня далеко, конечно. - Элле открыл глаза и вернул мне кристалл. - Это маячок. Видимо, на случай, если ты вдруг потеряешься или всё-таки сбежишь.
  Маячок?!
  - Какой именно? - резко осипшим голосом спросила я. Вот вам и подарок! Уж лучше бы действительно клумбу какую оборвал!
  - Поисковый, естественно. В принципе, ориентируясь на него, можно даже создать портал, но нужен парный камень, а парный, скорее всего, у Макса, если он вообще его делал. - Нокс полюбовался на моё наверняка не блещущее радостью лицо и неожиданно вздохнул. - И пока ты не начала в очередной раз психовать, подумай вот о чем. Парень подарил тебе кристалл-маячок на следующий день после инцидента с Ксанти - значит, беспокоился о твоей безопасности. Защитный барьер-то, как выяснилось, ей не помеха и мало ли что Ксанти в голову стукнуло бы. Ну и опять же, забрав тебя на остров, Макс вряд ли мог быть уверен на сто процентов, что ты не сбежишь или кто-то добрый тебя не похитит. Хорошо, у вас сейчас есть я, а если бы меня не было?
  Похоже, я наблюдаю мужскую солидарность во плоти, так сказать.
  - Макс выдал кристалл за простой подарок, - возразила я. - Он ни словом не упомянул о двойном назначении! То есть снова скрыл правду!
  - Извини, Триш, но иногда ты слишком нервно на всё реагируешь. Ответь честно, ты бы приняла подарок, если бы Макс сразу предупредил, что это маячок?
  - Нет, конечно! - Он на меня ещё ошейник с поводком надел бы, для пущей надежности!
  - Вот, что и требовалось доказать.
  С минуту я боролась с желанием выкинуть подвеску в окно. Ну почему Макс ничего не делает просто так, без двойного дна и тайного умысла? Притворялся не тем, кем является на самом деле, украл ключ от нашей с Феонной комнаты, врал всю дорогу, похитил меня и в довершении объявил своей невестой, не спросив моего согласия. А я, как дура, ещё и влюбилась в него.
  Влюбилась? А ведь да... и в глубине души понимаю, что, какой бы фокус ни отчудил Макс, я всё равно рано или поздно прощу и успокоюсь. Да и теперь, когда за окном не привычный, казавшийся раньше надежным академический комплекс, а крепостная стена замка и я видела хотя бы кусочек местной жизни, значительно лучше осознавалось, что бывший новичок будущий правитель и должен просчитывать все свои действия на несколько шагов вперед. И уметь пользоваться складывающейся ситуацией, когда нет возможности что-то в ней изменить.
  Я посмотрела на переливающийся кошачий глаз и всё-таки надела подвеску. Маячок есть маячок, вещь, в общем-то, полезная, да и вдруг поможет при моих поисках? Вероятность, что в академии смогут зацепиться за такой слабый след, дополнительно прикрытый слепым пятном, крайне мала, но надежда, как обычно, умирает последней.
  - Как-то ты на удивление спокоен, учитывая, что застрял здесь вместе со мной, - заметила я, пряча кристалл под рубашку.
  - А чего мне переживать? - невозмутимо пожал плечами элле и отложил книгу на подоконник. - Сколько там дней должно пройти, прежде чем руководство академии официально распишется в своём бессилии и сообщит о нашей пропаже в Департамент? Три вроде? Так вот, узнав обо всём, Департамент вынужден будет связаться с моей семьей. Твою, конечно, сразу в известность не поставят, разве что ты с концами пропадешь, зато мою придется. Отец непременно подключится к поискам, дальше, думаю, сама догадываешься. Остров принадлежал моему народу, слепое пятно создано им...
  - И твой народ наверняка в курсе, что на острове окопались люди, - закончила я мысль Нокса. - Слепое пятно собственного производства для вас не преграда.
  - В корень зришь. Нас найдут через неделю, ну, может, максимум через две, а до той поры смысл дергаться и суетиться?
  - Если только остров не развалится к тому времени.
  - Не развалится, - с непробиваемой уверенностью заявил элле. - Судя по вчерашнему толчку, не так уж всё и плохо, как говорил Макс. Когда нас найдут, скажу я отцу, чтобы прислал мастера. Сделаю подарок вам к свадьбе.
  - Что-о?! Какой, к харрам волосатым, свадьбе?!
  - Пойду узнаю насчет завтрака. - Нокс вскочил и шустро покинул комнату.
  Не собираюсь я пока замуж! Ни за Макса, ни за кого другого! Рано мне ещё!
  Прихватив с собой джинсы, майку и блузку, я ушла в ванную. Умылась и сразу переоделась, искренне недоумевая, почему элле говорит то о помолвке, то вообще о свадьбе как о практически свершившемся факте. Нравится меня подкалывать или наша с Максом фиктивная помолвка не такая уж и фиктивная, как я предполагаю? Что будет, когда Ксанти со своими матримониальными планами отстанет от Макса? Парень объявит подданным, что передумал жениться? Или что я его бросила? Или он меня? В любом случае вряд ли он сообщит им, что помолвка - исключительно маленькое шоу для Ксанти.
  Выйдя из ванной, я обнаружила, что Нокс успел вернуться, только не с завтраком, а с большой бледно-розовой коробкой в руках.
  - Вручил кто-то из слуг, сказал, что велено передать госпоже Райан. - Элле положил коробку на пол перед камином.
  Я приблизилась, подозрительно разглядывая коробку. Самая обыкновенная, длинная и картонная.
  - А кем велено?
  - Не знаю. Тот парень быстро убежал, а преследовать его мне было немного несподручно. - Элле присел на корточки, открыл крышку.
  На слое белой бумаги, скрывавшей содержимое, лежала карточка. Нокс взял, прочитал и передал мне.
  - Это от Ксанти.
  
  "Милая Триш!
  Свадьба - важное событие в жизни любой девушки, даже по меркам твоего мира, где люди женятся, разводятся и снова женятся. Тем не менее, помолвка тоже важна, особенно в сложившейся ситуации. На собственной помолвке девушка должна быть самой красивой среди присутствующих дам и воистину блистать. Мне было чрезвычайно грустно видеть тебя вчера на аудиенции, жмущуюся в углу, словно ты не невеста наследника и следующая леди протектората, а служанка, тайком проникшая на собрание высоких лордов. И твоя одежда - извини, но отныне ты должна одеваться соответственно твоему новому положению. Поэтому, предвидя твои трудности с выбором достойного наряда для столь важного и, несомненно, волнующего события, я позволила себе сделать досрочный подарок к вашему обручению. Надеюсь, вы оба оцените его.
  Твоя подруга Ксанти".
  
  - Сейчас заплачу, - пробормотала я.
  - Серьезно? - уточнил Нокс, водя раскрытой ладонью над содержимым коробки.
  - Удивляюсь, как можно написать такое двусмысленное послание? - Я повертела карточку в руке, убеждаясь в отсутствии каких-либо многозначительных постскриптумов. С одной стороны, написано всё исключительно культурно, без плохих и прочих нецензурных выражений, с другой - мерзкое ощущение, будто тебе в лицо поплевали.
  - Уметь надо. Учись, Триш, у мастеров, скоро тебе самой придется так разговаривать с людьми и нелюдьми. Магического фона нет, по крайней мере, я ничего не чувствую. Вскрываем или за Максом сбегать?
  А я, кажется, догадываюсь, что там.
  Я опустилась на колени, откинула бумагу. Взяла синюю ткань, выпрямилась и встряхнула, внимательно рассматривая со всех сторон. Вечернее платье, явно родом из моего мира. Длинное, спереди вполне себе пристойное, даже декольте нет. Естественно, без рукавов, плечи открытые, сбоку разрез, не до бедра, но немного выше колена. И вместо спины - переплетение тоненьких лямочек.
  Нокс присвистнул и перебрал остатки содержимого. Чёрные босоножки на шпильке, футляр с привычной мне декоративной косметикой. Короче, всё для моего удобства.
  - Могла бы ещё и мне смокинг прислать, - проворчал элле. - А то буду, как нищий селянин, в этих обносках...
  - Селянина здесь простят, а если я выйду в этом платье, то это будет... даже не знаю что. - Я приложила к себе наряд.
  А жаль - платье-то хорошее. В моём мире на приличном мероприятии или на балу в академии совершенно не стыдно в таком появиться. В меру скромное и в меру открытое. И цвет подходил к моим голубым глазам. И выглядеть в нем я буду намного лучше, чем в нарядах местных фасонов. И вообще...
  - Ещё один подарочек со смыслом, - констатировал Нокс.
  - Плохой подарок. Знает же прекрасно, что я не могу его надеть. То есть или я его надену и повергну местное общество в состояние глубокого шока, или влезу в какое-нибудь одолженное Кайлой платье и буду выглядеть пугалом.
  Но примерить его мне никто не запрещает. Всё равно в спальне только Нокс, а он в академии и пооткровеннее видел. И я торопливо закрылась в ванной. Платье село как влитое - размеры друг друга мы знали. Единственное, я не смогла самостоятельно завязать лямки на спине, поэтому вышла, просто придерживая их, чтобы лиф не болтался.
  - Ну как?
  На меня уставились сразу две пары определенно восхищенных глаз. И если восхищение Нокса было одобрительно-оценивающим и привычным, то немного ошалело-удивленный взгляд Макса меня слегка смутил.
  - На теле смотрится куда шикарнее, чем в коробке, - похвалил элле. - Все эти тряпки всегда лучше выглядят на соблазнительных формах и тем приятнее потом снимать их неспешно с нежных округлостей... Правда ведь, друг мой?
  - Ага, - рассеянно отозвался парень, вероятно, не особо вникнув в смысл замечания Нокса. И если уж заговорили о раздевании, то если бы вчера кое-кто не сбежал, было бы всё в полном его распоряжении и безо всякого платья!
  - Да я просто так примерила, - заверила я. - Я не собираюсь в нем являться на нашу... на этот прием. Я понимаю, что оно не соответствует принятой здесь моде.
  Макс прогулялся по мне задумчивым взглядом и наконец посмотрел в лицо.
  - Я как раз хотел попросить Кайлу помочь тебе с выбором платья, но теперь, как ни странно, согласен с Ксанти - тебе надо одеваться соответственно твоему положению, - спокойно произнес парень. - Поэтому, если тебе нравится это платье, я буду только рад увидеть тебя в нем на помолвке.
  
  
  
  Глава 14
  
  С минуту я подозрительно смотрела на парня, не вполне уверенная в его адекватности. Нокс, судя по удивленному выражению лица, пришел к похожему выводу.
  - Не, я понимаю, Триш классно в нем выглядит, но ты же представляешь, какая будет реакция у местной общественности? - осторожно заметил элле.
  - Представляю. И Ксанти, присылая Триш такое платье, наверняка рассчитывала именно на реакцию людей.
  - Или она попросту меня дразнит, прекрасно понимая, что я не смогу его надеть, - возразила я.
  - Триш, разница между мужской одеждой твоего и моего миров менее существенна, чем между женской, но мне всё равно потребовалось время, чтобы привыкнуть к чуждым для меня вещам и не производить впечатление человека, надевшего их впервые в жизни, - проговорил Макс. - Я не разбираюсь в женском платье, однако сомневаюсь, что тебе будет удобно в здешних нарядах. И Кайла предупредила, что за несколько часов тебе лишь смогут подогнать по фигуре готовое платье.
  Догадываюсь, конечно, какое "незабываемое" впечатление я произведу в наряде вроде того, в котором вчера щеголяла Шересса. Это в кино хорошо смотрятся все эти пышные юбки в пол, шлейфы, корсеты и кринолины - хотя кринолин на острове не в ходу, во всяком случае, я пока ничего похожего не заметила, - а на деле не думаю, что старомодные платья носятся так просто, натянул, как джинсы с футболкой, и пошел.
  Правда, в вечернем платье моего мира впечатление я произведу уже действительно незабываемое, без кавычек.
  - Местное платье всё равно не изменит мнения отца и придворных о тебе в лучшую сторону, - добавил парень. - А Ксанти будет на помолвке.
  И в любом случае злорадно понаблюдает за моими мытарствами, будь я одета хоть так, хоть этак, хоть вообще в ночной рубашке. Которая, кстати, длиннее и скромнее нашей униформы.
  - Нокс, ты же сказал, магии на платье нет?
  - Нет.
  - Избавиться от тебя она вряд ли рискнет, по крайней мере, не так откровенно. - Макс повертел в пальцах карточку.
  Да уж, прислать полный набор для выхода, да ещё с подписанным посланием и под шумок подложить, например, отравленную губную помаду - глупо. Отчисление это одно дело, а убийство - уже совсем другое, тем более когда на убийцу указывают все улики. Не думаю, что роду Ксанти нужно повышенное внимание Департамента даже ради перспективы получить супруга для наследницы. К тому же, если судить по обрывкам фраз в бассейне, конкретно Макс в качестве мужа требуется самой русалке.
  - Поэтому она так в тебя вцепилась, - пробормотала я.
  - Ты о чем? - не понял парень.
  - Если у Ксанти будет супруг-русал, то она так и будет дальше сидеть в океане, - торопливо развила я мысль. - Русалки ведь только изредка заключают некое подобие брачного союза, но оба партнера всё равно не покидают своего рода, а дети делятся примерно поровну между родителями, мне Фео рассказывала. Если же Ксанти выходит замуж за тебя, то получит ещё и обязанности леди протектората. Ей придется довольно много времени проводить на острове... да и не только на нем. Она могла бы закончить академию, работать в Департаменте. Долг перед родом она, считайте, выполнила, муж есть, детей и пары достаточно, один здесь, другой роду. А чтобы твой отец скорее согласился, предложила щедрое приданое. И вряд ли у неё куча подходящих кандидатов.
  - Думаю, ты права, - согласился Макс. - Но она опоздала, и я надеюсь, что ей, как достойному противнику, хватит ума признать поражение.
  Я прошмыгнула обратно в ванную.
  Что бы ни творила Ксанти, в мотивах русалки я готова разобраться. По человеческим меркам выглядит и звучит немного диковато, но у русалок принято так, и ничего с многовековыми традициями другой расы не поделаешь. Мне их точно не изменить. Однако история с похищением и помолвкой начала потихоньку напрягать. И как раз таки понять до конца мотивы Макса я не могла. Сначала видение, спасительница какого-то несчастного островка, вся надежда на меня, такую героическую во всех смыслах избранную, без меня этот темный протекторат канет в небытие и далее по списку. Затем "я тебя люблю, всегда любил, всю жизнь ждал" и прочие красивые слова. Нет, как ни странно, здесь я уверена в искренности парня, хотя, полагаю, даже сама себе внятно не объясню, откуда эта вера взялась и на чем базуется. И завершающим штрихом "милая, давай сделаем вид, будто мы обручены, но ты не волнуйся, всё понарошку, для отвода глаз одной настырной русалки". Вот тут и не было уверенности, что Макс опять не темнит. Кому на самом деле нужно официальное объявление - Ксанти или Максу? Действительно ли наша помолвка фиктивная? А то гложет меня подозрение нехорошее, что в данной ситуации надо опасаться не бывшей подруги, а бывшего подопечного...
  
  - - -
  
  Встать пришлось пораньше, чтобы успеть застать магистра в его кабинете прежде, чем он уйдет на первую пару. После некоторого размышления Феонна решила пойти к Кэйлашу, но на всякий случай взяла с собой Лэри. Не то чтобы русалка всерьез полагала, что мужчина будет возвращаться к теме своих чувств к ней, тем более сам посоветовал не думать о его признании, однако мало ли?
  Постучавшись и получив в ответ приглушенное "Войдите", Феонна открыла дверь, заглянула в кабинет.
  - Здравствуйте, магистр, - поздоровалась русалка.
  Кэйлаш поднял голову от разложенных на столе бумаг, посмотрел удивленно и... немного радостно?
  - Доброе утро, Феонна. Не ожидал, признаться, увидеть тебя до занятий.
  - Мы хотели узнать, как продвигаются поиски. - Лучше сразу обозначить границы.
  - Мы?
  Феонна распахнула створку, дабы мужчина мог видеть Лэри за спиной русалки.
  - Доброе утро, - вежливо улыбнулась Лэри.
  - Доброе, адептка Вит, - сухо отозвался магистр. - К сожалению, проверка адепта Делвана и поисковые заклинания не принесли пока какого-либо удовлетворительного результата.
  Феонна вошла в кабинет, пропустила Лэри и закрыла дверь. Затем шагнула к столу.
  - А если попробовать связаться с семьей Нокса? И не через два дня, а сегодня?
  - Пока нет никаких подтверждений, что исчезновение адепта Ярелла имеет отношение к похищению адептки Райан. Служба безопасности рассматривает эту версию, но...
  - Всем известно, как работает СБ, - перебила русалка. - Мы лично убедились в эффективности их работы всего пару дней назад.
  - О да, - поддакнула Лэри.
  - Основная задача СБ - безопасность периметра и поддержка защитного купола. Остальное их, в общем и целом, довольно мало волнует. Возможно, раньше было всё иначе, однако наша с вами реальность именно такова. А я не хочу ждать ещё двое суток, пока эсбэшники сподобятся обратиться в Департамент.
  - Поймите, Феонна, какого бы мнения ни были о службе безопасности вы, другие адепты или даже я, существуют давно установленные правила, - терпеливо начал объяснять Кэйлаш. - Установлены они не нами, но мы обязаны их придерживаться, независимо, нравятся они нам или нет.
  Дно океана!
  Глубокий вдох-выдох. Русалка передвинула висящую на плече сумку за спину, положила ладони на край стола, наклонилась к мужчине. Другим магистрам она бы такого не сказала, просто не рискнула бы обратиться с заявлениями подобного рода, даже к Лалит, прекрасно понимая, что на положительный ответ рассчитывать не стоит. Но с Кэйлашом хотя бы можно было попытаться.
  - К дохлым кракенам правила, - негромко произнесла Феонна. - Эти правила неплохи, когда всё хорошо и ничего не происходит. Однако малёк... тьфу, то есть Макс похитил Триш не просто так. Вы слышали запись на кристалле, и на ней Ксанти упомянула, что Максу нужна невеста, а его отцу - внук. Я готова порадоваться счастью подруги, но только когда буду уверена, что ей нужно это самое счастье.
  - Вы считаете, что адептку Райан могли похитить с целью... хмм, последующего замужества?
  - В стародавние времена во многих культурах похищение невесты было обычной практикой, - вмешалась Лэри. - Да и сейчас некоторые расы не брезгуют этим обычаем.
  - Макс же не отлипал от Триш. Он ухаживал за ней, потащился ради Триш в катакомбы. Вспомните их вальс на танцах или как он её держал на руках в той пещере. И, что бы там ни говорила Ксанти, не зря она подкинула приворотное зелье Триш, именно когда та была с Максом. Значит, сочла уж если не соперницей, то, по крайней мере, достаточно серьезной помехой.
  - И он та-ак смотрел на Триш, - мечтательно ввернула Лэри.
  - Знаете, адептки, многовато сложностей для случайной кандидатки в невесты, - возразил мужчина.
  - Не думаю, что выбор Триш был случаен, - не согласилась русалка. - Он практически с самого начала целенаправленно крутился возле неё. Я даже не уверена в случайности выбора Триш в младшие кураторы. Почему она - это, вероятно, известно только самому Максу.
  - И вы считаете, что вызов представителя семьи адепта Ярелла поможет?
  - Спорю на свой хвостовой плавник, что Нокс вместе с ними. Магистр, ну не бывает таких совпадений. Вам, с вашим опытом, это должно быть более чем очевидно. И элле приложат куда больше усилий, дабы разыскать своего отпрыска в кратчайшие сроки. Найдут Нокса - найдут и Триш. А так придется ждать сегодня, завтра и только затем академия передаст дело в Департамент, те неизвестно когда свяжутся с элле... Пройдет прорва времени и если я права, то в невестах Триш ходить недолго, если её уже не выдали замуж насильно. Что будет, если Триш вернется в академию не только замужней женщиной, но ещё и, не дай богиня, беременной?
  Взгляд магистра стал задумчивым и... странным. На всякий случай Феонна выпрямилась, почему-то ощутив укол неловкости.
  - Возможно, вы действительно правы. - Кэйлаш опустил глаза на бумаги перед собой. - Я посмотрю, что можно сделать.
  - Спасибо, магистр, - искренне поблагодарила русалка. - Вы же расскажете о результатах?
  - Разумеется.
  Феонна повернулась к двери. Что ж, всё прошло лучше, чем предполагалось.
  - Феонна, задержитесь, пожалуйста. Адептка Вит, вы можете идти.
  Днище океанское!
  - Магистр, скоро первая пара и...
  - Не волнуйтесь, я отниму всего несколько минут вашего времени. И мне точно так же надо на занятия, как и вам.
  Русалка умоляюще посмотрела на Лэри, но девушка, едва заметно пожав плечами, вышла из кабинета. Феонна медленно, неохотно развернулась обратно к мужчине.
  - Опасаешься, что я буду к тебе приставать в собственном рабочем кабинете? - Кэйлаш начал собирать бумаги. - Присядь, пожалуйста.
  Если настаивает.
  - Нет. - И не соврала. Почти. Ну, может, слегка душой покривила.
  - А взгляд настороженный.
  Что, вообще-то, вполне естественно в данной ситуации!
  - Раз мы коснулись темы брака и правил...
  - Я не выйду за вас замуж! - выпалила русалка. - Я не собираюсь закапываться заживо на женской половине дома и тупо рожать наследников.
  - Я и не предлагаю.
  - Почему? - Днище полное! Зачем, спрашивается, она это ляпнула?! Машинально, наверное.
  - Феонна, я уже был когда-то женат, и сын-наследник у меня есть. Мы не люди, наши дети не болеют, и нам нет нужды без острой необходимости заводить целый выводок только потому, что с первенцем может что-то случиться.
  Это уже не днище. Это просто какая-то океаническая впадина.
  - Вы... вы были женаты?
  - Да. Тебя это удивляет? - Мужчина отложил стопку бумаг в сторону, посмотрел внимательно на собеседницу.
  - Скорее меня удивляет глагол "был", - осторожно поправила русалка. Интересно, ярые фанатки магистра знают о ребенке и бывшей супруге? - С ней... я имею в виду, с вашей женой что-то... произошло?
  - Нет, - спокойно ответил Кэйлаш. - Мы развелись.
  - Но я думала, что ваш народ не...
  - Не разводится? Общественностью, особенно старшим поколением, разводы не поощряются и не приветствуются, но всё же иногда случаются.
  - А ваш сын?
  - Уже большой парень, через несколько лет поступит в академию. Хочет на факультет стражей.
  Остается надеяться, что к этому светлому моменту она академию как раз успеет закончить.
  - И давно вы...
  - Одиннадцать лет назад. Поскольку, как я вижу, вернуться к прежней модели отношений мы уже не можем, а я не хочу, чтобы ближайшие два с половиной года ты либо шарахалась от меня, либо подходила исключительно с группой поддержки...
  - Я не... - возмутилась было Феонна, но мужчина жестом прервал её.
  - Не перебивай, пожалуйста. Я считаю необходимым сразу определить границы. Я не собираюсь ни предлагать тебе брак, ни настаивать на чем-либо, о чем ты наверняка подумала, ни вообще выходить за рамки отношений магистр-адептка, пока мы находимся на территории комплекса, и пока ты не окончишь академию. Ничего личного, никаких намёков, двусмысленных или прозрачных, никаких поблажек. Я не твои нетерпеливые сверстники, стремящиеся поскорее уложить понравившуюся девушку в постель, я готов ждать столько, сколько потребуется, и зажимать тебя здесь по углам не намерен. На каникулах, если на то будет твоё желание, мы можем начать узнавать друг друга лучше, но, опять же, в границах приличий и на нейтральной территории.
  На нейтральной территории? В океане поплавать хочет, а пуще того - понырять? На глубину, без акваланга или воздушного пузыря?
  Хотя, пожалуй, можно получить определенное удовольствие от наблюдения за тем, как магистр тонет.
  - И что будет, когда я закончу академию?
  - Посмотрим.
  - А если я раньше влюблюсь в кого-то? Захочу встречаться с кем-то? В конце концов, сексом начать заниматься после инициации?
  - Поверь, Феонна, с сексом мы однозначно разберемся. Что касается твоих гипотетических отношений с кем-то ещё - не думаю, что таковые возникнут. - Кэйлаш поднялся, достал из ящика стола папку и сложил в неё бумаги.
  - Вы поразительно самоуверенны. - Русалка тоже встала.
  - Я наблюдаю за тобой с первого учебного дня вашей группы. У меня было время подумать, разобраться, всё взвесить и принять решение.
  С первого дня?! А она и не замечала ни разу. И в отношении Кэйлаша к ней никогда не проскальзывало ни малейшего намёка даже на поверхностный интерес. До визита в катакомбы. Именно тогда магистр впервые назвал её по имени, без привычного и обязательного в его устах добавления "адептка". Но на тот момент всё равно не возникло даже случайной мысли, что за обращением по имени может скрываться что-то большее.
  И уж тем более настолько серьезное.
  - А моё мнение вы узнать не хотите или у вас согласия женщины спрашивать не положено? - сугубо из чувства противоречия поинтересовалась Феонна.
  - Хорошо. Ты согласна?
  - Нет.
  - Заметь, я спросил. И у тебя ещё есть два с половиной года на размышления. - Мужчина взял папку, обошел стол, открыл дверь. - После вас. - И с лукавой улыбкой добавил тихо, так, что услышала только Феонна: - Моя дорогая.
  Пришлось прикусить язык, чтобы не ответить колкостью.
  - Я терпеть не могу всяких "дорогая", "милая", а также "котиков", "зайчиков" и прочей мохнато-крылатой живности, - прошипела русалка, выходя из кабинета.
  Лэри дожидалась в коридоре, прислонившись спиной к стене возле двери.
  - Обязательно учту на будущее, адептка. - Мужчина вышел следом, достал из кармана штанов ключ. - Доброго дня. Как только удастся связаться с элле, я непременно вам сообщу.
  - Спасибо, магистр, - хмуро отозвалась Феонна и быстро зашагала прочь от кабинета, пока Кэйлаш возился с замком. Не хватало ещё и идти вместе в учебный корпус!
  Лэри догнала бегом и, покосившись через плечо на мужчину, негромко заметила:
  - Какие страсти, однако, кипят в вашей компании. А по виду ведь и не скажешь. Макс, возможно, похитил Триш из-за любви к ней, Ксанти пыталась увести его у Триш, у тебя, похоже, бурный романс самым популярным магистром в академии.
  - Нет у нас никакого романа! - огрызнулась русалка. - Ни романа, ни повести, ни рассказа. И если ты хоть кому-то проболтаешься, даже намекнешь...
  - Что он называет тебя по имени и на "ты"? Я не сплетница, не волнуйся. И если я собираюсь и дальше специализироваться на зельях, в том числе на любовных, я должна уметь хранить тайны клиентов. Это жирный и важный плюс к репутации. Кстати, могу предложить хорошее зелье - не любовное, не думай, - помогающее открыть разум и сердце, очистить их от лишних сомнений и гармонизировать и способствующее принятию правильного решения.
  Феонна не удостоила девушку ответом. Всё равно ничего цензурного на языке не вертелось.
  
  - - -
  
  После завтрака, дабы мы с Ноксом не путались под ногами и не привлекали лишнего нежелательного внимания, Макс проводил нас в комнату в одной из башен, где хранились оставшиеся от народа элле предметы. Дорогой парень рассказал, что время от времени люди находят "ископаемые реликты" по всему острову, но, разумеется, никто толком не мог разобраться ни в назначении, ни в устройстве этих предметов. Поэтому их годами и веками свозили в замок протектора и складывали в отдельном помещении. Собственно, небольшой склад комната и напоминала. Деревянные стеллажи рядами, полки заполнены вещами, не опознающимися даже мной, привыкшей к технологиям и гаджетам Железного мира. Нокс присвистнул, разглядывая содержимое полок. Макс же предложил элле в кои-то веки заняться общественно полезным делом и разобрать хотя бы часть коллекции. Мало ли, вдруг что-то давно уже пришло в негодность или вообще хлам, а люди наивно полагали, что это редкий и ценный артефакт? Меня оставили с Ноксом за компанию, и чтобы он мог совмещать приятное с полезным, то есть ревизию с охраной моей персоны. Затем парень, одарив бывшего соседа суровым предостерегающим взглядом, ушел, Нокс со вздохом шагнул к первому стеллажу, а я уселась на подоконник единственного окна, грызть орехи в меду из глубокой тарелки, прихваченные с подноса с завтраком. Сладко и липко, зато всё исключительно натуральное, никаких искусственных добавлений, красителей и прочих модифицированных радостей моего мира.
  Дело у Нокса спорилось. Элле просто брал с полки очередной загадочный предмет, вертел его в руке, презрительно морщился, бросал на пол и переходил к следующей "ценности".
  - Хлам... Рухлядь... Ерунда... Хлам... Хлам... А это вообще только на поржать.
  - И что, здесь совсем ничего полезного нет? - поинтересовалась я, наблюдая, как чёрная коробочка с вензелем на крышке улетела в быстро растущую кучу забракованных предметов.
  - Триш, для меня всё это один мусор, который по какому-то недоразумению не вынесли и не утилизировали, а разложили по полкам. Да ещё и старье сплошное.
  - Среди старья как раз вполне попасться что-то ценное, - возразила я.
  - Всё действительно ценное предки забрали с собой. - Вслед за коробочкой в кучу отправилась овальная желтая пластинка.
  - Слушай, а ведь на острове есть воздушный корабль. Откуда?
  - Ещё одно местное поржать, по-другому и не назовешь. Мне Кайла рассказала. Несколько лет назад эта развальня сбилась с курса в непогоду. Бывает, сильные грозы иногда активируют природные порталы, и корабль угодил в такой портал, а вывалился здесь, на острове, прямо на хибару какого-то неудачливого селянина. Ну, дом, разумеется, почил с миром, корабль и так был основательно потрепан грозой, и падение лучше его не сделало. Находившийся на борту пилот погиб при крушении, во всякой случае, Кайла сказала, что тело нашли только одно. Местные даже решили ненароком, что это очередное проявление божественной воли. Вызвали протектора, Макс и Кайла приехали с отцом. Донэйл, как ни странно, оказался мужиком в меру просвещенным и доходчиво разъяснил подданным, что это такое на них свалилось и что да, благодать богов, не иначе. Только вот управлять кораблем никто не умел. Его транспортировали к замку, долго изучали, исследовали и пришли к неутешительному выводу, что кристаллы-то и разрядились. Макс тогда был моложе, находился в постоянных конфликтах с родителем и в это дело принципиально не лез. Так и простояла деревянная калоша на задворках до этого года, пока её не решили использовать в операции по твоему похищению. Корабль подлатали, а Шересса даже смогла разобраться с системой управления, благо та уже достаточно устарела, чтобы с ней мог сладить и ребенок. Кристаллы худо-бедно зарядили и полетели, гордые собой невероятно. Но увезти тебя по-быстрому на посудине, в принципе летающей со скоростью подстреленной утки на последнем издыхании, вряд ли получилось бы и поэтому они приурочили операцию кпечально известному тебе морскому сиянию. Шересса воспользовалась энергией аномалии, чтобы открыть портал, через который они благополучно и скрылись.
  Я сунула в рот очередной орешек, прожевала. Что-то определенно не сходилось.
  - А как она сумела ею воспользоваться? Никаких подтверждений, что аномалия влияет на людей, я не нашла.
  - Не знаю.
  - Она же человек?
  - По ощущениям человек.
  - А без ощущений?
  - Без ощущений сиськи классные. Больше я тебе по этому поводу ничего сказать не могу. Нет, серьезно? Они бы ещё использованную туалетную бумагу сохранили. Как можно быть такими дремучими?
  Я проследила за полетом то ли большого кольца, то ли вообще браслета.
  - А для чего оно?
  - Не скажу.
  - Мне Шересса не нравится, - призналась я. - И Макс её ко мне не подпускает.
  - И правильно делает. По словам Кайлы, Шересса почти никому в замке не нравится, но Донэйл на неё разве что влюбленными глазами не смотрит и потому все, кроме его детей, молчат. О, а это я себе оставлю.
  Что именно? А мне показать?
  Я даже с подоконника спрыгнула, собираясь подойти к Ноксу, но вдруг массивная дверь распахнулась без стука, и в комнату стремительно вошел Донэйл. Остановился перед кучей, окинул всё помещение быстрым взглядом и несколько брезгливым - меня с тарелкой в обнимку. Нокс выступил из прохода между стеллажами и догадливо поклонился.
  - Ваша светлость, - смиренно произнес элле.
  - Вон, - отрывисто велел мужчина.
  - Ваша светлость, милорд Максвелл приказал охранять миледи... - забормотал Нокс.
  - Вон, - чуть жестче повторил Донэйл.
  Элле покосился на меня и торопливо вышел, не поднимая головы.
  Что-то мне нехорошо. И как правильно приседать в реверансе, я не знаю. А ещё у меня пальцы липкие от меда и остается надеяться, что хотя бы лицо не испачкано.
  - Э-э... Ваша светлость, - выдавила я.
  Лорд пристально посмотрел на меня. Я судорожно сглотнула. Может, из окна сигануть? Комната расположена практически на самом верху башни, значит, высота немаленькая, как раз успею заклинание левитации вспомнить, пока падать буду. Авось отделаюсь только парочкой синяков да ссадин.
  Мужчина перестал меня разглядывать и словно специально приблизился к окну. Пользуясь тем, что Донэйл повернулся спиной ко мне, я поставила тарелку на полку и облизала пальцы.
  - Полагаю, твой мир, девушка, сильно отличается от нашего.
  И континент Деревянного мира отличается от этих действительно затерянных земель. И вообще вторую такую застрявшую в старых временах глушь ещё поискать.
  - Не думаю, что ты, дочь другого мира, хочешь остаться на острове, где всё настолько тебе чуждо, - продолжил лорд, не дождавшись от меня ответа. - Ты учишься в этом гнезде... в этой академии и у тебя наверняка есть какие-то планы на будущее, ибо, насколько мне известно, на твоей родине не принято сразу выходить замуж.
  И впрямь в меру просвещен, даже удивительно.
  - Мой сын слишком увлекся тобой. Слишком. Подозреваю, его настойчивое желание поскорее связать себя узами с тобой вызвано не столько попыткой избавиться от возможного союза с Южными течениями, сколько надеждой удержать тебя рядом любым способом. - Донэйл резко обернулся ко мне, прищурился. - Ответь честно, девушка, мой сын действительно просил твоей руки у твоих родителей, кем бы они ни были?
  Харр побери! Следовало догадаться, что не только Ксанти не купится на давешний спектакль.
  - У нас... то есть в моём мире не принято просить руки девушки у её родителей, - осторожно начала я, пытаясь выиграть время и подобрать вразумительный и, самое главное, убедительный ответ. - То есть в некоторых культурах принято, но не там, где я родилась. Прежде всего предложение делают девушке, мои родители в Железном мире и они с Максом ещё не знакомы, поэтому нет, у моих родителей он ничего не просил, ни моей руки, ни головы, ни денег... ничего, в общем.
  - Хорошо. Просил ли он твоей руки?
  Я машинально потеребила браслет на левом запястье и поморщилась - всё-таки руку после медовых орешков надо помыть нормально, а не обслюнявить.
  - Я... э-э... - Под пытливым цепким взглядом гипотетического свекра вралось на редкость плохо. Ощущение, что скажу сейчас неправду, и лорд сразу распознает ложь. - Мы с Максом знакомы не так давно, но... но я... питаю к нему самые теплые чувства.
  - Это не ответ на поставленный мной вопрос, девушка.
  - Ладно. Мы знакомы вторую неделю, всю дорогу ваш сын если не врет мне, то сильно не договаривает. Он меня похитил, привез на этот ваш позабытый всеми остров, объявил спасительницей оного, а теперь тащит меня к брачному алтарю, дабы не дать моей бывшей однокурснице себя окольцевать. Иногда мне хочется его убить, не говоря уже, что на такой благодатной почве буйно цветет только паранойя, но никак не доверие. Однако, несмотря на все эти милые нюансы, Макс мне нравится, более того, я признаю, что влюблена в него по уши. И да, он сделал мне предложение, на которое я ответила согласием. - Я подняла руку, демонстрируя браслет.
  С минуту мужчина недоверчиво изучал моё лицо в поисках подтверждения лжи. Я старательно улыбалась и невинно хлопала ресницами.
  - Даже не знакомая с нашими обычаями иномирянка должна понимать, что через определенный срок после объявления о помолвке должна последовать свадьба и ещё через некоторое время - рождение следующего наследника, - наконец сухо изрек Донэйл.
  - Простите, но мир, все миры давно изменились, - возразила я. - Нельзя веками жить как в стеклянной банке и считать, что так будет всегда. И в моём мире, и в вашем существовали куда более великие и могущественные цивилизации, однако что от них осталось в наши дни? Департамент не вмешивается без нужды во внутреннюю жизнь миров, но на континенте сейчас активно развивается воздушное кораблестроение. Рано или поздно воздушные корабли этого мира смогут преодолевать большие расстояния быстро и без остановок, как самолеты моего мира или корабли Огненного. Значит, однажды кто-нибудь на этот остров да наткнется, так же, как когда-то наткнулись ваши предки. И слепое пятно не будет скрывать вас вечно. Магические технологии народа элле могут исправно работать веками, однако даже дело их рук не станет функционировать бесконечно. И как нам рассказывали в академии, если о вашем существовании знают контрабандисты, то считайте, что может узнать любой в любое время, потому что важная информация продается и покупается. А то, что вы до сих пор живете здесь в относительном покое и уединении, говорит исключительно о том, что вы и ваш протекторат, уж извините, никому не нужны.
  На протяжении моего вдохновленного монолога лорд угрюмо молчал. Проблеска понимания и осознания суровой правды жизни я в его глазах не заметила. Упрямство у Макса точно от отца.
  От двери позади меня донеслись одобрительные хлопки. Я обернулась, увидела стоящего на пороге и аплодирующего Макса и мельтешащего за его спиной Нокса.
  - Какой сюрприз, отец, не знал, что вы решили побеседовать с моей невестой наедине. - Парень подошел ко мне. - Прекрасная речь, Триш.
  - Спасибо, - смутилась я. И давно он там стоит?
  - Воистину, в красноречии твоей невесте не откажешь, сын мой, - хмуро отозвался мужчина и в словосочетании "твоей невесте" мне послышались откровенно вымученные нотки. Да я и сама от себя не ожидала такого полета мысли. - Возможно, твой выбор не столь уж и плох. - Донэйл смерил меня крайне недовольным взглядом и покинул комнату с той же скоростью, с которой вошел. Нокс едва успел отойти с прохода, пропуская лорда.
  Как только шаги на лестнице стихли, элле проскользнул в помещение и прикрыл дверь.
  - Триш, да он тебе комплимент сделал, - сообщил Нокс. - Немного сомнительный, но всё же.
  - Я польщена, правда, - заверила я и посмотрела на Макса. - И с какого момента ты начал подслушивать?
  - Как раз с твоего признания, - радостно поведал элле и вернулся к стеллажу.
  С какого именно?
  - Один из моих слуг следит сегодня за отцом, - пояснил парень. - На всякий случай, который ожидаемо не замедлил подвернуться. Отец воздержался от оскорблений и не сделал тебе... какого-нибудь выгодного предложения?
  - Нет. - А о признании поподробнее?
  - Спасибо, что поддержала легенду. Прости, что так вышло. Надеюсь, больше подобного не повторится. - Макс поцеловал меня в щеку и удалился вслед за Донэйлом.
  Я метнулась к стеллажу, где, склонившись к нижней полке, копался Нокс.
  - С которого признания? - трагическим шепотом вопросила я.
  - С того, где про любовь вопреки отсутствию доверия и про уши. - Элле выпрямился, разглядывая палочку с кольцом на конце, отдаленно похожую на детскую погремушку. - Объясни мне, темному, как вы, девушки, ухитряетесь влюбляться без доверия, без какого-то основания, то ещё совершенно не зная человека, то уже успев пару раз наступить на его тараканов? Серьезно, что ли, вот увидела и всё, сразу пропала, то есть запала, а там будь он хоть кто?
  Я забрала тарелку и вернулась к окну. Как-как, а вот так. Увидела однажды и действительно всё. Причем сейчас я тоже не могла сказать, когда случилось это самое "однажды".
  И почему Макс никак не прокомментировал моё признание? Даже обидно немного, что ничего не сказал.
  
  - - -
  
  Готовиться к "большому" событию мне помогала Кайла. Приглашать мне замковых горничных Макс, к счастью, не стал и правильно сделал: во-первых, толку мне от них всё равно никакого, одеться и накраситься я и сама могу, а лямки на спине завяжет Кайла, во-вторых, мне ещё весь вечер быть главной звездой местного "реалити-шоу" и перед выходом хотелось хоть немного насладиться покоем. Покой и так оказался относителен - Кайла с восторгом и в деталях изучила косметику моего мира, примерила босоножки и долго вертела платье в руках. В конце концов, пришлось всё отобрать.
  - Какая ты краси-ивая! - с искренним восхищением протянула девушка, когда я закончила с последними штрихами. - Макс упадет, когда тебя увидит.
  - В этом платье он меня уже видел, - возразила я. Да и в меньшем количестве одежды тоже.
  - Я хочу такое же! - категорично заявила Кайла.
  - Боюсь, твой отец не одобрит новых модных веяний, и местное общество за компанию.
  - Всё равно. Ты только посмотри, какая прелесть!
  Я поднялась со стула, и девушка с каким-то практически священным благоговением потрогала синюю ткань. Я покосилась сначала на собственную грудь, затем на запястье левой руки. Открытая спина бюстгальтера не предполагала, а коричневый кожаный браслет-косичка выглядел, как говорится, сильно не в тему.
  - Можно снять браслет? - полюбопытствовала я.
  - Ты что? Нет, конечно.
  - Он несколько... не подходит к наряду.
  - Ничего страшного. Ой, а можно я потом пришлю тебе нашу портниху, и ты объяснишь ей, как и из чего шьются такие великолепные платья?
  - Давай лучше ты скажешь мне свой размер и, когда я вернусь домой, я подберу тебе пару-тройку платьев и пришлю, идет?
  - Идет! - обрадовалась Кайла. - А можно ещё штаны как у тебя? Те, голубенькие?
  - Джинсы? Можно, наверное. - Хотя джинсы, особенно на родной дочери Донэйл точно не оценит.
  - И белье?
  - Кайла, если ты хочешь одежду как у меня, то тебе лучше обратиться к брату. Он знает, как всё это достать в условиях вашего острова. - Одно дело прислать пару вечерних нарядов и другое - полный гардероб.
  В дверь постучали.
  - Войдите, - машинально разрешила я.
  Створка открылась, пропуская Макса и Нокса. Надо же, элле выдали одежду посвежее и поприличнее предыдущего невесть где найденного костюма - чёрные штаны, куртка и белая рубашка. Макс, наоборот, во всём темно-коричневом и поверх застегнутой под горло куртки - или камзола? - широкая золотая цепь. Да-а, на фоне парней... и на общем фоне выглядеть я буду примерно как этот несчастный самодельный браслетик в сочетании с вечерним платьем.
  Макс подошел ко мне, взял за руку.
  - Ты прекрасна.
  - Меня закидают тухлыми помидорами, - обреченно пожаловалась я.
  - Не закидают.
  - Добавят мне какой-нибудь крысиный яд в напиток. Или, на худой конец, слабительное.
  - Не посмеют.
  Обнадежил!
  Нокс и Кайла понимающе переглянулись и отвернулись, пряча смешки.
  - Освищут.
  - Триш, успокойся. Думаешь, люди здесь действительно настолько темные?
  Вообще-то да!
  - То есть на самом деле они очень продвинутые, просто талантливо это скрывают?
  - Смотря что считать за продвинутость, - вмешался элле. - В целом, кто помоложе, те вполне нормальные люди. Я тут пообщался с местной прислугой, перекинулся парой словечек о том о сем. Немного отсталые по нашим с тобой меркам, но нормальные. Тебя находят довольно забавной, пусть и несколько странной и надеются, что с твоей подачи придет свет цивилизации и в этот темный скучный мирок.
  И когда успел, спрашивается?
  - Ты там, случаем, подписи в мою поддержку не собирал? - поинтересовалась я.
  - Нет. Хотя надо было. Эх, не додумался, - с досадой вздохнул Нокс. - Но не расстраивайся, Триш, начать агитационную кампанию никогда не поздно. Представь, по всему острову плакаты с твоим изображением в стиле ню и надписью "Долой оковы Темных веков! Откройся будущему уже сегодня! Голосуй за Тристен, следующую леди протектората".Победа будет за нами, вот увидишь.
  Теперь переглянулись мы с Максом. Судя по выражению лица парня, означенные плакаты он действительно представил, и восторга у него эта картина вызвала ещё меньше, чем у меня. Не дожидаясь другой светлой идеи по продвижению моей кандидатуры в народные массы, мы вышли из комнаты, Кайла, хихикая, выскользнула следом.
  - Балкон будет? - шепотом спросила я.
  - Какой балкон? - не понял Макс.
  - Выйти к подданным, рукой им помахать с балкона... не знаю, что там ещё положено.
  - Нет, с чего ты взяла? Сейчас в большом зале пройдет маленькая церемония обручения, примерно в это же время о помолвке будет объявлено по всему протекторату, потом надо где-то около часа побыть на, как Нокс его обозвал, банкете и можно вернуться в спальню. Придворные дальше и сами себя прекрасно развлекут.
  - А что за церемония? - насторожилась я. - Я же не знаю, что делать, вдруг я не там встану или не то скажу?
  - Ничего сложного, простая формальность, - беззаботно откликнулся парень.
  Мы спустились на первый этаж. Нокс догнал нас возле большого зала, откуда уже доносились приглушенные голоса и музыка - разумеется, в стиле Темных веков, зато "живая". Мне, правда, при звуках этого бренчания резко захотелось сбежать куда-нибудь подальше.
  Дверь в зал распахнута, одетые, похоже, в лучшие наряды люди неспешно заходили внутрь. При виде Макса мужчины торопливо кланялись, женщины приседали в реверансах, приветствовали, почтительно произнося "милорд, миледи", и мне почему-то становилось неловко. С одной стороны, я понимала, что наследник всё-таки, будущий правитель и здесь так принято, а с другой ощущение, будто я попала в какой-то сюрреалистичный мир.
  - О, вот и жених с невестой, - раздался позади голос Ксанти.
  Мы остановились, обернулись коллективно. Русалка то ли подошла одновременно с нами, то ли, что вероятнее, дожидалась, когда мы спустимся. Посреди широкого коридора с каменными стенами и высокими стрельчатыми окнами Ксанти в вечернем чёрном платье выглядела так же чужеродно и странно, как и я, но выбор русалки определенно чуть-чуть приподнял мне настроение. Хоть не буду одинокой синей вороной.
  - Можно мне Триш на пару минут? - попросила Ксанти.
  - Церемония вот-вот начнется, поэтому нет, - возразил Макс.
  - Две минуты, - повторила русалка. - Можешь даже далеко не отходить.
  - Мы быстро, не беспокойся. - Я осторожно высвободила руку и вместе с Ксанти отошла в сторону, к стене. Макс остался на месте, не сводя с нас пристального подозрительного взгляда. Кайла и Нокс после одобрительного кивка парня удалились в зал.
  - Я знала, что тебе подойдет, - заметила русалка, повернувшись к Максу спиной.
  - Спасибо, - сухо поблагодарила я. - Что-то ещё?
  - Да. Ты понимаешь, что помолвка будет настоящая?
  Не то чтобы понимаю... скорее смутно подозреваю.
  - Да.
  - Врешь и не краснеешь. Полезная черта для будущей леди протектората, - похвалила Ксанти.
  - Учусь у лучших, - парировала я.
  - Правильно. Настоящая помолвка наложит на тебя определенные обязательства, в частности, максимум через год вы должны будете пожениться, а спустя девять месяцев предъявить подданным наследника, желательно мальчика. И как, по-твоему, в эту схему уложится академия, стажировка, карьера?
  Знакомая песенка. И слышала я похожие мотивы не далее как сегодня днем из уст Донэйла. Какие все любезные и предупредительные - ходят, заботливо уточняют, а знаю ли я, а уверена ли? Ещё бы билет обратно в академию предложили, лишь бы внеплановая невеста всё осознала, одумалась и оставила жениха в покое.
  Нет, не знаю и не уверена, но... Я посмотрела поверх плеча русалки на бдящего позади Макса. Мы и не знакомы как следует, и с доверием проблемы, и вообще, он меня похитил, однако вот вернусь я в академию, продолжу учебу, может, опять по Тиму вздыхать начну, хотя в последние дни я и не вспоминала ни разу об объекте своих девичьи грез... и что дальше? Ощущение пустоты, печаль-тоска и приступы самоедства и самокопания на тему, что было бы, если бы? Карьера карьерой, только сердцу, как известно, не прикажешь. И если действительно любит, то не станет возражать против моей самореализации и откажется от попыток удержать меня на острове в добровольно-принудительном порядке.
  - Ксан, ты не первая, кто сегодня решил донести до меня сии полезные мысли. Только почему-то ни ты, ни твой предшественник не удосужились спросить меня о моих чувствах к Максу. - Донэйлу я, правда, и без всяких просьб всё выложила, ну да ничего, ему полезно знать.
  - Ты им увлеклась, это я ещё в академии заметила, - отозвалась русалка.
  - Это несколько больше, чем просто увлеклась, - поправила я. - Тим - увлечение, милое и безнадежное. А здесь... уж извини, но занято. Если у нас ничего не выйдет, и мы разбежимся, тогда пожалуйста.
  - Подбирать чужие объедки? Вот спасибо! - презрительно скривилась Ксанти.
  - Значит, не так уж он тебе и нужен. Прости, но нам пора. - Я обогнула русалку и приблизилась к Максу.
  Ксанти обернулась, окинула нас недоверчивым взглядом.
  - Надеешься устроить в этом болоте революцию?
  - Зачем так глобально? Хотя, возможно, я готова добавить сюда капельку-другую свежей воды, - пообещала я и вопросительно посмотрела на парня. - Дорогой, ты же не будешь против?
  - Как тебе будет угодно, дорогая, - в тон мне ответил Макс.
  Русалка лишь покачала головой, явно не оценивмоего боевого настроя, а мы рука об руку вошли в зал.
  
  
  
  Глава 15
  
  Сидевшие в углу музыканты играли нечто торжественное, подозрительно похожее на традиционный свадебный марш моего мира. А может, мне просто с перепугу показалось. Народу куда больше, чем в прошлый раз, - Макс пояснил, что пригласили не только местных придворных, но и всех более-менее состоятельных и респектабельных жителей города, готовых буквально в последнюю минуту поменять планы на вечер и посетить помолвку наследника. Большой зал украшен на скорую руку цветочными гирляндами и разноцветными лентами, на троне помассивнее сидел Донэйл, мрачный и весь в чёрном, на втором, поменьше, Кайла, рядом с правителем стояла Шересса. При виде нас музыканты оборвали мелодию, все послушно умолкли и честно расступились, пропуская к лорду-протектору.
  Смотрели на меня по-разному. Само собой, и изумленно, и возмущенно, и неодобрительно. Некоторые взгляды были совершенно недвусмысленные. А некоторые - даже восхищенные. И не только от мужчин, что не могло не радовать. Всё-таки одно дело, когда откровенное, особенно по местным меркам платье оценили мужчины и совсем другое - когда женщины. Или, подозреваю, скорее девушки не старше Кайлы.
  Мы медленно и чинно пересекли зал и остановились перед тронным возвышением. Донэйл с явной неохотой поднялся, спустился к нам и начал... речь. Несколько минут лорд с ликом суровым и мало вяжущимся с радостной причиной торжества пространно рассуждал о том, какое великое благословение богов постигло его дом, как горд он, что единственный сын обрел своё счастье, пусть это самое счастье и пришлось привезти издалека, и какая честь для Донэйла принимать в своём скромном протекторате столь высокую гостью, которая в ближайшем будущем станет его невесткой и в перспективе чуть более отдаленной - следующей леди протектората и матерью его внука.
  При слове "внук" моя уверенность слегка уменьшилась. Вдруг потом не выпустят? А я не хочу безвылазно торчать до старости на этом острове!
  Закончив с речью, Донэйл смерил нас хмурым взглядом и сел обратно на трон. Макс повернулся ко мне, взял мою левую руку и снял браслет. По знаку парня откуда-то сбоку появился Нокс, с поклоном подал чёрную коробочку и забрал кожаную косичку.
  - Триш, - начал Макс негромко, но в тишине зала каждое слово звучало четко и основательно, - ты окажешь мне честь и согласишься стать моей женой?
  Кому тут не хватало предложения? Вот и оно! И отнюдь не понарошку.
  Уверенность позорно дезертировала, оставив меня в одиночестве под выжидающими взглядами гостей и ехидным - Ксанти, стоявшей в первом ряду прямо напротив нас. Нокс из-за спины Макса подавал какие-то знаки, родные парня, к счастью, остались позади нас, и поворачиваться к ним желания не было. Кайла-то ладно, зато представляю выражение лица Донэйла. Достаточно того, что он мою практически обнаженную спину созерцает.
  - Триш? - повторил Макс, наблюдая за мной с вполне справедливым беспокойством.
  Ксанти усмехнулась. Да-а, говорить о возможном согласии на предложение, будучи почти наедине с пусть и бывшей, но подругой, - дело одно, а вот быть готовой произнести это самое "да" перед свидетелями, посторонними людьми и недовольным отцом потенциального жениха - со-овсем другое. Я же тогда невестой стану. По-настоящему!
  За что?! Множество девушек получают нормальное предложение руки и сердца, а у меня что?
  - Э-э... - выдала я в глупой попытке хоть немного потянуть время.
  - Триш. - Макс шагнул вплотную ко мне, склонился к моему уху, произнес еле слышно: - Я пойму, если ты откажешься. И потому не настаиваю.
  А затеял всё это для чего? Папу пораздражать? Услышать, как я при свидетелях скажу "нет"?
  Не-ет, сам заварил, сам пусть и расхлебывает. И не надеется, что сейчас я откажусь, и парень отделается легким испугом.
  Я глубоко вздохнула, улыбнулась по возможности естественно - или как получилось, - и протянула левую руку парню.
  - Да, - ответила я. - Я согласна стать твоей женой.
  Во взгляде Макса последовательно отразились откровенное недоверие, удивление, облегчение и радость. Парень достал из коробочки узкий серебряный браслет, коробочку отдал Ноксу, а браслет осторожно застегнул на моём запястье. Аккуратно приобнял меня за талию, явно собираясь скромно поцеловать в щечку, но я ухватилась за воротник куртки, привлекла Макса к себе и куда менее целомудренно впилась в его губы. Поцелуй, конечно, вышел немного демонстративным, зато наглядным. Затем отпустила определенно несколько растерявшегося парня, повернулась к собравшимся и улыбнулась шире. Гости смиренно заулыбались в ответ, со всех сторон понеслись поздравления, пожелания счастья, долгой супружеской жизни и детей побольше. И, что меня изумило, Ксанти продолжала ехидно усмехаться. Потом повернулась и скрылась среди людей. И что, спрашивается, русалка хотела этим сказать?
  - Признаться, я сомневался до последней секунды, - тихо заметил Макс, кивая в ответ на поздравления.
  - Я тоже сомневалась до последнего, особенно учитывая, что помолвка настоящая, - отозвалась я. - Специфический способ удержать любимую девушку рядом, ты не находишь?
  - Как гласит мудрость не помню какого народа, в любви и на войне...
  И никаких извинений по поводу помолвки-обманки?!
  Я прижалась к Максу и нахально шлепнула парня пониже спины. Макс дернулся, позади раздался сдавленный кашель, кажется, Донэйла.
  - Если ты меня не выпустишь с острова, я тебе всю жизнь испорчу, - пообещала я, старательно улыбаясь гостям. - Выйду за тебя замуж и устрою тут революцию, благо молодежь явно не будет против. Назначу Нокса первым советником, или как оно там правильно называется, русалок приглашу. И заживем мы, да?
  - Я не собираюсь тебя здесь удерживать, тащить скорее к брачному алтарю и требовать наследников, - возразил парень. - Как только проблема с толчками и кристаллами разрешится, я постараюсь вернуть тебя в академию.
  - И что будет дальше?
  - Посмотрим.
  С тронного возвышения спустилась Кайла, обняла сначала брата, затем меня.
  - Ну наконец-то! Я так за вас рада! - заявила девушка.
  - Я тоже за нас рада, правда, милый? - поддержала я. - Кстати, на ближайших каникулах ты обязан познакомиться с моими родителями. Если будешь благородным рыцарем, маме ты понравишься, а вот с папой придется постараться.
  - Спасибо, что предупредила, милая, - сухо откликнулся Макс. - Разумеется, я сделаю всё, что в моих силах.
  Закончив с поздравлениями, гости постепенно рассеялись по залу. Музыканты снова заиграли, на сей раз довольно бодренькую мелодию, начались танцы. Донэйл так и сидел на троне угрюмым памятником саму себе, Шересса куда-то ушла, Кайла присоединилась к танцующим. Даже Нокс успел затеряться среди гостей, во всяком случае, мне элле на глаза не попадался. Макс держался рядом со мной, принимал поздравления от тех, кто хотел засвидетельствовать своё почтение лично, отвечал на какие-то вопросы, вел светские беседы, к которым я не прислушивалась. Ко мне несколько раз подходили совсем молоденькие,не старше восемнадцати на вид, девушки, восхищались платьем, расспрашивали о моём мире. Народ постарше предпочитал изучать будущую леди протектората с безопасного расстояния и сразу умолкал, едва я оказывалась поблизости и могла что-то услышать. Насчет революции я, конечно, преувеличила, действительно вести этот несчастный островок к свету цивилизации я не собиралась да и о замужестве особо не думала. Помолвку всегда можно расторгнуть и вообще, кто знает, вдруг к моменту окончания академии любовь увянет. Всякое ведь бывает.
  Среди гостей сновали слуги с подносами с кубками и местными закусками. Ничего безалкогольного я там не обнаружила, поэтому пришлось смириться с вином. Взяв довольно увесистый кубок, я пригубила содержимое, постояла, понаблюдала за танцующими. Танцы были то степенными, медленными, где пары о-очень неторопливо сходились, расходились, кланялись друг другу, выписывали загадочные вензеля по залу, то быстрыми, с прыжками, кружением, сменой партнеров. Со стороны смотрелось любопытно, но от приглашения Кайлы я отказалась сразу и категорично. Без подготовки такое не повторишь и скакать на шпильках мне совершенно не хотелось.
  Устав следить за танцами, я огляделась разнообразия ради. Макс отошел, занятый очередной беседой с несколькими мужчинами. Донэйл всё там же - интересно, и не устал ещё лорд сидеть столько, причем не меняя сильно позу? Нокса по-прежнему не видно, зато справа я заметила облегающее чёрное платье и мгновенно расступающихся перед Ксанти людей. Я покосилась на Макса, но парень стоял спиной ко мне, и я направилась за русалкой.
  Ксанти отошла к высокому окну, остановилась, вглядываясь в сгустившиеся за стеклом сумерки и делая маленькие глотки из кубка.
  - Ксан, - окликнула я русалку.
  - Триш, - обернулась ко мне Ксанти. - Вижу, от помолвки ты в восторге.
  - Да, вторую такую ещё поискать, - согласилась я и встала рядом.
  - По крайней мере, ты отхватила будущего правителя хоть и захудалого, но протектората, а я осталась ни с чем. Мужа не нашла, из академии наверняка отчислили. В общем, жизнь удалась. - Русалка с мрачной иронией подняла кубок и отпила.
  - Меня объявили спасительницей этого островка, я не имею никакого понятия ни как его спасать, ни когда вернусь в академию, и я помолвлена с парнем, с которым знакома вторую неделю, - парировала я. - Так что всё относительно.
  Мы переглянулись и чокнулись.
  - Ксан, если хочешь, я могу попробовать поговорить с госпожой Хивен, когда вернусь в академию... - начала я.
  Ксанти снова посмотрела на меня, на сей раз удивленно, непонимающе и недоверчиво.
  - Зачем?
  - Вдруг ректор согласится тебя восстановить?
  - Что?! - Радости от моего предложения я в глазах русалки не заметила, только характерное выражение, подразумевающее у собеседника полное отсутствие вменяемости. - Ты серьезно?
  - Да. А что?
  - Триш, меня от тебя тошнит, - заявила Ксанти и отвернулась к окну.
  - Почему? - растерялась я. Я тут со всей душой, а меня... посылают практически.
  - Ты такая добрая, такая всепрощающая, такая правильная, что тошно делается. Не нужны мне твои одолжения.
  - Это не одолжение, а рука помощи, - поправила я.
  - Благотворительностью займешься, когда станешь леди протектората, а меня избавь от проявлений любви к ближним своим. Я не наша активисточка Лэри и не буду в знак благодарности бросаться тебе на шею с покаянными слезами и заверениями в вечной и нерушимой дружбе.
  - Я всего лишь пытаюсь заключить перемирие и не хочу, чтобы мы расставались в плохих отношениях...
  - Ну да, разумеется, я ведь этому клочку суши могу и шторм организовать в порядке отмщения.
  - Об этом я не подумала, - призналась я.
  - Ещё бы! - раздраженно усмехнулась русалка. - Весь остров утопить мне не под силу, а вот потрепать часть побережья вполне могу.
  Тогда тем более надо заключать перемирие! Как минимум, чтобы впоследствии не опасаться наведенных бывшей подругой стихийных бедствий.
  - Мой теперь уже жених меня похитил и обманом затащил на эту помолвку, Нокс требовал мою кровь для какого-то сомнительного ритуала и чуть не угробил в подземельях академии. Так что всякое бывает. И ты сама говорила, что меня не отчислили бы.
  - Не должны были, - неохотно отозвалась Ксанти. - Если бы Тим не задержал меня и Фео, мы пришли бы даже раньше. С твоим скромным опытом и правильностью тебе хватило бы и пары страстных поцелуев под приворотом, чтобы на следующий день броситься к ректору, требуя заменить тебя на должности куратора. Кто же знал, что Тим прицепится и вместе с нами пойдет, а вы тем временем практически успеете перейти к главному блюду?
  - Только с Лэри нехорошо вышло, - заметила я, но русалка смерила меня таким мрачным взглядом, что я сочла за лучшее не возвращаться к этой части её аферы. - Слушай, а как ты узнала, что Макс... кто он на самом деле?
  - Я его видела раньше.
  - Но Макс вроде говорил, что до академии вы не встречались.
  - Я видела его ещё лет несколько назад здесь, на берегу острова. То он катался верхом, то плавал. Меня он не замечал ни разу. - Неожиданно Ксанти ехидно улыбнулась. - Видела бы ты его тогда. Такой тощий был, кошмар. И лохматый. В академии я его узнала по большей части именно из-за похожего бардака на голове. Зато тело какое стало, прямо м-м. Качался, что ли?
  - Наверное, - пробормотала я и залпом допила остатки вина.
  Макс - и тощий? Честно говоря, представлялось с трудом.
  - Не спрашивала?
  - Нет. Сколько ему вообще лет? - То есть я понимаю, что Макс старше меня, но на сколько?
  - Двадцать пять летом исполнилось, - откликнулась русалка и пояснила в ответ на мой недоуменный взгляд: - Я на днях справки наводила.
  Три года разницы - это нормально, а то я уж было испугалась.
  В сумерках за окном что-то двигалось. Вернее, кто-то. Я шагнула впритык к окну, пригляделась. Темный, сливающийся с вечерним полумраком силуэтом быстро прошел мимо окна. Пожалуй, стой он на месте и я бы и вовсе его не заметила. Следом прошмыгнул второй, но если первый казался именно немного размазанным силуэтом, то другой был четче и с бледным пятном лица.
  - Нокс? - опешила Ксанти.
  Зрение у русалок лучше, чем у людей, так что тут удивляться нечему, зато сам факт наличия элле за окном изумил.
  - Что он там делает?
  - По-моему, следит за кем-то.
  Я поставила кубок на подоконник и бросилась к выходу из зала. Стража при входе на меня покосилась, но пропустила. Стуча каблуками по каменному полу, я пробежалась по коридору, торопливо осматривая каждое окно. Погода хорошая, теплая, значит, хоть одно окно да должно быть открыто.
  Открытым оказалось четвертое от зала. Распахнув створку шире и подняв подол платья повыше, я забралась на подоконник, высунулась наружу. Хоть невысоко.
  - Ты куда, прости, поперлась? - вопросила догнавшая меня Ксанти.
  - Я знаю, за кем следит Нокс. - После объявления и поздравлений я не видела только двоих: элле и... - За Шерессой. Той дамочкой, которая постоянно торчала рядом с Донэйлом.
  - Ну следит, и что? - не поняла русалка.
  - Она подозрительная. Моя паранойя говорит, что с ней что-то не так.
  - Твоя паранойя разговаривает?
  - Да. - Я сняла босоножки и с обувью в руках спрыгнула по другую сторону оконного проема.
  Окно, возле которого мы с Ксанти стояли, и окна коридора выходили на одну сторону. Кайла объясняла мне вкратце, где что находится на территории замка, и я точно знала, что на заднем дворе стоит воздушный корабль.
  - Триш, подожди. - Русалка спрыгнула следом, оправила платье. - Ты-то куда?
  - Не хочешь - не ходи, - отмахнулась я. Положила босоножки на каменный настил двора и бегом припустила вдоль замковой стены, пригибаясь, когда проскакивала мимо освещенных окон.
  Обегать замок оказалось делом не быстрым, тем более босиком и в длинном платье. Разумеется, ни Шерессы, ни Нокса я не догнала, зато Ксанти не отставала.
  - Не пойму, зачем ты за мной идешь? - удивилась я.
  - Потому что не хочу быть в зале, когда твой женишок хватится тебя, не найдет и обвинит меня в твоём исчезновении.
  - Решила себе алиби обеспечить?
  - Что-то вроде того.
  Наконец из-за угла замка появился темная носовая часть. Я замедлила шаг, осторожно осмотрела свободное пространство заднего двора между замковой стеной и кораблем. Вроде никого, охрана отсутствовала в принципе и из освещения одинокий фонарь на столбе возле транспортного средства.
  - Где все? - прошептала я.
  - Внутри, скорее всего. - Русалка указала на опущенный трап в задней части корабля.
  На всякий случай ещё раз оглядевшись, я бросилась к трапу. Формой воздушный корабль походил на торпеду, только большую, деревянную и немного приплюснутую с нижней и верхней частей. Как на этакой бочке можно куда-либо летать, особенно на большие расстояния, я не представляла. Конечно, меня на ней привезли на остров, но, во-первых, я всё проспала и, во-вторых, я же не знала, что лечу на корабле.
  Свет фонаря падал на сам трап, но черноту внутри корабля не разгонял. Я поднялась по трапу и замерла, всматриваясь в темноту. Подумала и сотворила огонёк, осветивший пустое помещение с узкой лестницей у стены. Судя по сравнительно небольшому размеру, корабль состоял из двух уровней: на первом что-то вроде трюма, на втором должны быть каюты, камбуз и рубка, или как там правильно называется место, где находится управляющая система кристаллов.
  - Триш, ты дура?! - зашипела позади Ксанти.
  - Что не так?
  - Деактивируй его немедленно. - Русалка поравнялась со мной, взяла меня за руку. - Ты бы ещё сигнальный костер развела.
  - Тут вообще-то темно, - напомнила я, погасив рыжий огонёк.
  - А если бы здесь кто-то был?
  - Так ведь никого же нет.
  Ксанти уверенно потянула меня к лестнице. Идти, с трудом различая, куда наступаешь, жутко неудобно и неприятно. На полу какой-то мелкий сор, колющий пятки. Богиня, и зачем я сюда полезла? Не надо слушать паранойю, не надо!
  Внезапно русалка замерла, я тоже.
  - Что?
  - Тшш.
  Ксанти слышит что-то, чего не слышу я? Вполне возможно. Слух у русалок лучше человеческого.
  В недрах корабля что-то надрывно скрипнуло, заставив меня вздрогнуть. Затем раздался неприятный скрежещущий звук, повторился скрип, на сей раз ближе, и просто темнота сменилась непроглядной чернотой. Я обернулась и увидела, как под скрежет механизма поднимаетсятрап. Дно океана!
  - Дно океана, - повторила я вслух. - Нокс же говорил, что при крушении на борту был только пилот.
  - То есть для управления этим корытом нужен лишь один человек? - подозрительно уточнила Ксанти.
  - Похоже, что да.
  - Ты дура.
  - Я знаю, - обреченно подтвердила я. Умная сейчас сидела бы в своей комнате в общаге, книгу читала или готовилась к какому-нибудь зачету, а не влипала по причине собственной доверчивости и слабохарактерности в идиотские и опасные ситуации.
  Трап вошел в проем, скрежет стих, зато заскрипел сам корабль, дрогнул раз-другой.
  - Он взлетает, - сообщила русалка.
  - Думаешь? - с глупой надеждой на отрицательный ответ предположила я.
  - Нет, на кофейной гуще погадала, - огрызнулась Ксанти. - Чувствую, что взлетает.
  - Если им управляет Шересса, то, значит, сейчас она точно находится в рубке... или на мостике... или не знаю, как это место называется, короче, там, где кристаллы. А где, в таком случае, Нокс?
  - Мог и снаружи остаться, у него вроде мозгов побольше. За каким кракеном вообще сюда было лезть?
  - И не заметил нас? - усомнилась я и сотворила новый огонёк.
  Высвободила руку, подцепила край подола и поднялась по дощатым ступенькам. Лестница вела на маленькую площадку с дверью. За дверью короткий тесный коридор и следом за углом другой, длинный и пошире. Свет огонька выхватил ещё створки по обеим сторонам. Я шагнула к ближайшей, повернула ручку. Дверь не заперта и за ней действительно каюта - закуток размером чуть больше ванной комнаты в общежитие. Из обстановки узкая кровать с железной спинкой, откидной столик да ночной горшок на полу. Я аккуратно задвинула "вазу" ногой под кровать и приблизилась к круглому иллюминатору. Крыша замка и крепостная, подсвеченная факелами стена остались внизу. Судя по всему, корабль медленно, неповоротливо разворачивался, прежде чем взять нужный курс.
  Ксанти вошла в каюту, закрыла дверь и протиснулась к иллюминатору.
  - Отлично. Просто утопиться как здорово, - далеким от радости тоном констатировала русалка. - У них, между прочим, корабль угнали, а они в упор не видят?
  - Может, Шерессе никто и не запрещает летать на нем? Я так поняла, больше никто всё равно не умеет.
  - А Макс?
  Я пожала плечами. Пилотировать воздушный корабль мог отнюдь не каждый одаренный, насколько мне известно, в Деревянном мире управлению летным транспортом обучали отдельно, на специальных курсах. И если Шересса управляет кораблем, то, выходит, представление имеет. Если я не знаю, с какого боку подойти к системе кристаллов, то даже активировать её не смогу, не говоря уже о подъёме этой бочки в воздух.
  - Что ж. - Ксанти присела на край постели. - Теперь нам не остается ничего другого, кроме как лететь зайцем до места назначения.
   Я рассеянно покрутила серебряный браслет на запястье. Да уж. И надеяться, что это самое место окажется не слишком далеко. И что Макс меня хватится. Или уже хватился.
  Чудная у нас вышла помолвка.
  
  - - -
  
  Место назначения оказалось близко. Причем настолько близко, что я поневоле задалась резонным вопросом, зачем вообще туда лететь на корабле? Верхом было бы быстрее и определенно сподручнее, тем более для человека, в отличие от меня, знакомого с лошадьми не понаслышке. Да что верхом - я пешком скорее дошла бы, чем корабль летел, действительно тащась со скоростью подстреленной утки на последнем издыхании.
  А собственно местом назначения явился лабиринт. О данном факте я скорее догадалась, увидев из иллюминатора темное пятно скал внизу и бьющиеся о камни волны. Корабль остановился над морем и начал медленно снижаться.
  - И куда она собирается его сажать? - справедливо вопросила Ксанти, глянув в иллюминатор.
  - На воду? - предположила я.
  - Воздушные корабли на водную посадку не рассчитаны.
  Дно океана! Хотя нет, на дно я как раз и не хочу!
  Несколько минут я с ужасом, а Ксанти хмуро наблюдали за неторопливо приближающейся морской гладью, но, когда я уже начала судорожно прикидывать, глубоко ли у берега и получится ли вообще выбраться с этой бочки, вздумай она затонуть, корабль снова замер.
  - А сколько он может держаться на одном месте? - робко уточнила я.
  - Не знаю. Но вроде недолго.
  Хоть что-то.
  В глубине корабля вновь заскрипело и заскрежетало, затем разом стихло.
  Русалка прижала палец к губам и кивком головы указала на дверь. Я обернулась, прислушалась. Мимо каюты кто-то прошел, слабо постукивая каблуками по дощатому полу, потом неподалеку хлопнула дверь, подозреваю, та, которая вела на лестницу и в трюм. Ксанти шагнула к створке, приоткрыла. Я прошмыгнула следом, освещая дорогу огоньком.
  - Ну, и что дальше, избранная? - язвительно полюбопытствовала русалка.
  - Дальше мы убедимся, что Нокса здесь нет.
  - Разумеется, нет. Он на земле остался, в замке!
  Я решила промолчать. Дверей я насчитала шесть по обе стороны коридора, в одной каюте точно никого не обнаружилось, а проверить оставшиеся пять дело быстрое. Двери не заперты, внутри никого. Или Ксанти права и элле сейчас в замке? Но если Нокс и впрямь следил за Шерессой, а не случайно шел той же дорогой, то куда, в таком случае, он делся? И почему не перехватил нас на заднем дворе? Сомневаюсь, что Нокс посчитал задачу выполненной, всего лишь "сопроводив" Шерессу до корабля.
  В конце коридора короткая лестница и очередная дверь. Я толкнула створку, осветила помещение огоньком. А вот и рубка. Или мостик. Или как оно там правильно называется. Широкое обзорное окно, подставка с мерцающими кристаллами раз в пять меньше той, что в пещере, ещё какие-то штуки, включая деревянное колесо с ручкой и толстыми веревками, уходящими под пол. За окном бескрайнее море - судя по всему, корабль развернут задней частью к берегу.
  Я приблизилась к кристаллам, однако трогать не стала - мало ли? Затем повернулась, передвинула огонёк немного вперед, разгоняя темноту у стен. И вздрогнула.
  - Нокс!
  Я бросилась к лежащему на полу телу, присела и наклонилась к лицу. Дрожащей рукой пощупала шею. Хвала богине, жив, хоть и без сознания!
  На мой крик в помещение заглянула Ксанти. Подошла, посмотрела разочарованно на неподвижное тело.
  - Я-то надеялась, хоть он умнее.
  Я похлопала Нокса по щекам. Не помогло.
  - Зачем я только с вами связалась? - проворчала русалка, сжала руку в кулак и, вытянув, резко разжала над элле. Материализовавшаяся вода щедро и, самое главное, действенно плеснула ему в лицо.
  Нокс закашлялся, поморщился, открыл глаза и с минуту разглядывал нас так, словно видел впервые. Затем расплылся в глуповатой улыбке счастливого идиота.
  - Две сексуальные блондинки по мою душу... Я умер и попал в долину вечного блаженства... Девочки, а давайте вы раздеваться начнете, медленно, чувственно и с предварительными ласками друг друга, пока я тут в себя приду немного?
  Мы с Ксанти переглянулись, и русалка повторила фокус с водой.
  - За что?! - Элле резко сел, вытирая лицо. - Я уже очнулся, между прочим!
  - Для просветления рассудка, - невозмутимо пояснила Ксанти.
  - Вы опять дружите? - удивился Нокс.
  - Нет, - отрезала русалка.
  - У нас перемирие, - внесла ясность я.
  - Вынужденное, - добавила Ксанти. - Ты-то сюда зачем полез?
  - Я следил за Шерессой, - ответил элле.
  - Это мы уже поняли.
  - Я порасспросил слуг о ней. Время от времени она отлучается из замка, причем довольно надолго, иногда на целый день, и отнюдь не в город. Куда именно, никто не знает, ибо желающих проследить за ней нет - местным боязно, Донэйлу явно всё равно, а Макс под видом спасения острова занят поисками девушки из видения.
  - И когда ты успеваешь расспрашивать слуг, если ты почти всё время проводишь со мной? - изумилась я.
  - Правильная организация времени и расстановка приоритетов, - серьезно заверил Нокс и удрученно оглядел расплывшееся на расстегнутой куртке и рубашке мокрое пятно. - Вот обязательно было душ устраивать? В общем, заметил я, что Шересса практически сразу свалила с банкета, и решил посмотреть, куда это она пошла. Она на корабль, я за ней. - Элле с досадой потер шею. - Но она, похоже, засекла слежку. Я сюда захожу, тут на первый взгляд никого, а дамочка-то уже позади караулит.
  - Оглушила? - сочувственно предположила я.
  - Магией. И сильно. Я даже не понял, какую стихию она призвала. А вы что тут делаете? И где Шересса?
  - Мы вас видели из окна зала, - объяснила Ксанти. - Триш дура, потому что потащилась на корабль за тобой, и я, вероятно,заразилась от вас глупостью, раз за каким-то кракеном пошла вместе с ней.
  - Шересса спустилась в трюм, - ответила я на второй вопрос. - Она на корабле долетела до лабиринта.
  - Долетела? И не лениво ей было поднимать эту калошу ради такого непреодолимого расстояния? - Нокс поднялся с пола, посмотрел в окно, затем вышел из помещения. Я последовала за элле, русалка с выражением вселенской муки на недовольном лице тоже.
  Фактически на цыпочках, постоянно оглядываясь и прислушиваясь, мы спустились в трюм, но никого там не обнаружили. Трап опущен, внизу с оглушающим грохотом разбивались о камни волны. Напротив знакомый, кажущийся в потемках чёрным монолит скалы с входом в лабиринт.
  - Триш, твой подарочный маячок у тебя с собой? - уточнил Нокс.
  - Да. - Я провела по лифу, проверяя, на месте ли кристалл под платьем. - А что?
  - На всякий случай. Хочу быть уверен, что Макс знает, в какой стороне тебя искать. Ну, и меня за компанию.
  Мы приблизились к трапу. Элле, вытянув шею, глянул вниз, потом на вход в лабиринт. Я, правда, самого зева пещеры на фоне темной стены не различала, только догадывалась о его местоположении, исходя из прошлого визита сюда.
  - Надеюсь, ты не слишком плотно покушала на банкете, - заявил Нокс, поворачиваясь ко мне.
  Издевается? Хотя ладно, спорить не стану. Я деактивировала огонёк.
  - Ну теперь-то вы куда? - охнула Ксанти.
  - Как куда? Дальше приключения себе на разные части тела искать, - невозмутимо парировал элле и подхватил меня на руки. - Можем и на твою долю принести.
  - Идите вы! - огрызнулась русалка, сняла с шеи чёрное колье, раздраженно бросила украшение на пол и потянулась к молнии на платье. - Следовало догадаться, что от вас проблем будет больше, чем пользы. И от тебя, и от твоего малька не дощипанного, и от твоих сумасшедших дружков-приятелей. Удачного медового месяца, Триш, счастливо тебе зарасти ряской на этом замшелом островке.
  - Пока, Ксанти, - попрощалась я и покрепче обняла Нокса за шею.
  Элле сошел по трапу до конца и шагнул с края в пустоту. Я зажмурилась, хотя и знала, что левитировал Нокс виртуозно и летать с ним куда надежнее, чем с Феонной. В лицо ударил ветер, позади русалка продолжала зло бубнить что-то, заглушенное плеском волн.
  - Закончилось перемирие? - уточнил элле.
  - Похоже. - Не буду смотреть вниз. Достаточно того, что я знаю, что под нами море и скалы, и могу представить себе всё в красках. Особенно падение на камни. - Жаль, конечно. Мне не хотелось бы расставаться с Ксанти на такой ноте и всю жизнь ждать если не мести, то как минимум какой-нибудь мелкой, но весьма противной пакости.
  - По крайней мере, ты попыталась. Честно говоря, я на твоём месте если и подошел бы к такой заклятой подруге, то лишь с целью повыдергивать ей волосы.
  Ну да. Только победителем из этой битвы вышла бы отнюдь не я.
  - Вообще-то кое-кто чуть не угробил меня в подземельях, - справедливости ради напомнила я.
  - Во-первых, у меня была высокая цель, а не идиотское мелочное желание поскорее выскочить замуж. Во-вторых, если бы ты не устроила истерику и не провалилась в нижний коридор со скелетами, то всё обошлось бы в прямом смысле малой кровью. И, в-третьих, я не увожу чужих парней.
  - И где твои высокие цели сейчас? - Хорошие всё-таки у меня друзья! Я же ещё и виновата!
  - Накрылись, - неожиданно резко ответил Нокс и стряхнул меня с рук.
  Совсем рехнулся?!
  Взвизгнув, я сильнее сжала свои конечности на чужой шее и повисла на элле. Кончиками пальцев на ногах я ощущала только гладкую ткань штанин, но никак не землю!
  - Пусти... - закашлялся Нокс, пытаясь разжать мою мертвую хватку. - Ты меня задушишь... кхе... Да прилетели мы уже... кхе-кхе...
  Да? Я осторожно открыла глаза. Море и зависший над линией прибоя корабль за спиной элле. Я ослабила захват и сползла вдоль тела Нокса. Пальцы уперлись в холодную твердую поверхность, и я наконец разжала руки.
  - Прости, я думала, ты решил меня прямо там... скинуть, - смущенно призналась я.
  - В следующий раз так и сделаю, - мрачно пообещал Нокс, сотворил голубой огонёк и шагнул в пещеру.
  Подобрав край платья и морщась и кривясь от впивающихся в босые ступни мелких камешков, я последовала за элле. Никогда бы не подумала, что ходить без обуви настолько неудобно. Особенно по камням. Впрочем, ковылять тут на шпильках было бы ненамного легче.
  - А что там написано? - шепотом спросила я, указав на надписи на стенах, светящиеся в темноте зловещим болотно-зеленоватым оттенком.
  - Что-то вроде "посторонним вход воспрещен", "только для персонала" и всякая техническая ерунда.
  Насколько я помнила, коридор был не слишком длинным и заканчивался поворотом в зал с кристаллами. До поворота мы дошли и даже чуть не проскочили мимо. Проем заметили лишь благодаря мерцающим в центре зала кристаллам, резко привлекающим внимание во тьме вокруг. Озадаченно переглянувшись, мы вернулись, осмотрели с порога пустой зал, вышли обратно в коридор и Нокс осветил огоньком уходящее вперед пространство.
  - В прошлый раз этого ведь не было? - тихо уточнил элле.
  Я отрицательно покачала головой.
  - Макс говорил, что тут целый лабиринт, - заметила я. - Наверняка здесь, как и под академией, есть тайные тоннели, скрытые входы и выходы. Как думаешь, а ловушки могут быть?
  - Не должны. - Внезапно Нокс тяжело вздохнул. - В подземельях под академией находятся те же генераторы, весь комплекс работает за счет этой энергии. Но мои предки между делом попрятали там кое-что ещё, поэтому на подземельях защита и расставлены ловушки. С поверхности есть прямой доступ к самим генераторам в обход ловушек и прочего, но он только для ремонтной бригады из наших, которая периодически появляется в академии для регулярной проверки и техобслуживания. Кроме моего дела с весьма красочным замечанием, госпожа Хивен показала мне копию договора, заключенного когда-то между моими предками и Департаментом. Мы помогаем ДГИ построить на острове комплекс, налаживаем все системы и следим за их исправным функционированием, а Департамент не лезет ни в подземелья, ни вообще в дела элле. За несколько веков подземелья перешли в разряд баек и мифов и постепенно руководство академии, что называется, перестало ими заморачиваться, главное, чтобы нерадивые адепты туда не совались. И, что совсем забавно, сторону элле представлял мой род. А я, дурак, ещё удивлялся, откуда в нашей семейной библиотеке взялись планы академических подземелий. Подумал, балда, что несказанное везение свалилось.
  - Я не знала. - Ни о генераторах, ни о договоре. Да что там, я элементарно не задумывалась, откуда у нас берется тот же свет, например. Световые кристаллы в академии не использовались, везде стояли привычные мне электрические лампы.
  - Об этом не распространяются. Ректор продемонстрировала мне договор и рассказала о сделке только затем, чтобы наглядно объяснить, почему я не должен соваться в подземелья. И предупредила, что в случае повторной попытки сообщит обо всём моему роду, дабы он разбирался со мной лично, а руководство академии тут совершенно не при чем.
  * * *
  - Но это их обязанность - закрыть доступ в подземелья, пуще того, вообще замуровать вход, чтобы даже соблазна не возникало, - напомнила я.
  - Насколько мне известно, после нашего визита вход действительно закрыли заново и понадежнее, однако сама понимаешь, кому охота признаваться как в собственных промахах, так и в недочетах своего предшественника, которые ты не удосужился исправить вовремя? - Нокс медленно двинулся по коридору, освещая поочередно обе стены, пол и потолок.
  - И что спрятали в подземелье твои предки?
  - Парочку артефактов из тех, что не смогли по разным причинам забрать. Судя по тому, что я прочитал в записях одного из моих прапрадедов, артефакты весьма интересные. Ещё бы транспортабельные были...
  Записи? Не та ли, случаем, книжица в чёрной обложке, найденная элле в подземелье? И, похоже, Нокс так и носил её с собой, раз даже в замке я видела у него это чтиво.
  - А здесь не может обнаружиться каких-нибудь артефактов? - полюбопытствовала я.
  - Нет, - ответил элле. Подумал и добавил: - Не должно. Это брошенка, Триш, в отличие от академических подземелий. Здесь не должно быть ни ловушек, ни чего-либо ценного. Ну, как хлам в замке - там же смотреть не на что, одна рухлядь и дребедень.
  - Только ты всё равно что-то себе заныкал.
  - Подумаешь, прихватил вещицу на сувенир. Максу от неё никакой пользы.
  Внезапно коридор содрогнулся. Мы замерли, я вцепилась в руку Нокса, огонёк замигал. С потолка посыпалась труха и мелкие камешки, пол задрожал. Затем всё стихло.
  - Ещё Макс говорил, что тут часть коридоров обрушилась и вообще, в лабиринте небезопасно, - пробормотала я.
  Мы продолжили осторожное движение. Коридор постепенно забирал влево - я оглядывалась несколько раз и замечала, как вход в лабиринт скрывается из виду. Интересно, что Шересса потеряла в этих пещерах и тоннелях? Или, может, она не сюда пошла? Когда, Макс упоминал, она появилась на острове? Вроде год назад.
  А видение? Десять месяцев назад. Толчки начались... ох, вспомнить бы... через три месяца после видения. То есть к этому моменту Шересса пробыла на острове порядка пяти месяцев. При наличии свободного времени - а его, полагаю, у женщины было полно, - и желания вполне можно спокойно исследовать лабиринт, по крайней мере, прилегающую к залу с кристаллами часть. Странный набор совпадений получается: сначала найденная в море женщина, потом видение с моим участием и толчки. И кстати, как Шересса оказалась в море? Корабль потерпел крушение, а она единственная чудом спаслась? Но разве местные водные корабли плавают в этих широтах? По-моему, они уже давно не уходят далеко от материка, тем более настолько далеко. Воздушные в принципе над морем не летают. Как Шересса вообще объяснила своё появление на острове? И что такого, кроме си... тьфу, то есть шикарного бюста, углядел в женщине Донэйл, раз приблизился какую-то незнакомку к себе? Если судить по историческим фильмам, возле правителя должны крутиться советники, министры всякие, канцлеры и кто там ещё бывает, но никак не безродная чужачка. Хоть я и видела Донэйла не часто, однако пока не заметила рядом с лордом никого, похожего на сколько-нибудь приличного советника.
  И что-то подозрительно часто Шересса на богов ссылалась. Может, религиозная фанатичка? Или, того хуже, не фанатичка, но притворяющаяся сильно набожной и умело играющая на чужих чувствах. Не догадалась я спросить у Макса, насколько его отец склонен к внушению в данной области... Есть ведь категория людей, принимающая любые слова божьих служителей за истину в последней инстанции, и в истории моего мира хватает примеров использования и манипуляций такими верующими. И вот ещё момент, возможно, немаловажный в этой ситуации - давно ли умерла мать Макса и Кайлы? И какие у неё были отношения с супругом?
  Нокс остановился, обернулся ко мне, красноречиво прижав палец к губам, и указал на проем в левой стене. Деактивировал огонёк и коридор погрузился в черноту, разбавленную лишь бледным светом, падающим из проема.
  На всякий случай я решила не отпускать пока руку элле и в результате мы чуть ли не в обнимку приблизились к проему, заглянули внутрь. По ту сторону обнаружился круглый зал раза в два меньше предыдущего, наполненный тем самым призрачным светом, хотя никакого источника я не заметила, по крайней мере, с порога и из-за плеча Нокса. Напротив входа, словно живая, клубилась тьма столбом и в её глубине то тут, то там вспыхивали серебристые огоньки. Даже красиво по-своему, похоже на ночное небо с зажигающимися звездами.
  Вытянув шею, Нокс осторожно осмотрел зал и отрицательно покачал головой. Значит, там никого? Тогда куда делась Шересса, если она вообще где-то здесь? Я указала на тьму, элле пожал плечами. Мы шагнули внутрь, я тоже огляделась и дернула Нокса за руку, ткнула пальцем в лежащее на полу чёрное платье. Элле посмотрел на платье, на тьму и снова на платье. Толкнул меня локтем, отодвигая обратно к выходу, но выйти мы не успели. Новый и куда более сильный толчок сотряс весь лабиринт. На ногах ни один из нас не удержался, и мы упали на вибрирующий пол. С потолка дождем посыпались тонкие струйки камешков, в легкие понабилась какая-то пыль. Я закашлялась, а тьма вдруг вздулась пузырем и лопнула под треск и грохот содрогающегося лабиринта. Последнее, что я запомнила, прежде, чем чернота накрыла меня, Нокса и весь зал душным пыльным одеялом, - обнаженная женская фигура на месте, где мгновение назад был столб тьмы.
  
Оценка: 7.62*56  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Юля "Приручение жнеца или как я к сестре съездила" (Любовная фантастика) | | Е.Кариди "Навязанная жена" (Любовное фэнтези) | | Н.Волгина "Незваный гость лучше любовника" (Короткий любовный роман) | | А.Белая "Милашка " (Любовное фэнтези) | | В.Свободина "Отчаянная помощница для смутьяна" (Современный любовный роман) | | Н.Мамлеева "Отказ - удачный повод выйти замуж!" (Юмористическое фэнтези) | | Р.Ошун "Рабыня: без права на любовь" (Попаданцы в другие миры) | | Л.Петровичева "Обрученная с врагом" (Романтическая проза) | | В.Лошкарёва "Хозяин волчьей стаи" (Любовная фантастика) | | С.Волчок "В бой идут..." (ЛитРПГ) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Ершова "Неживая вода" С.Лысак "Дымы над Атлантикой" А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в пустоту" А.Сычева "Час перед рассветом" А.Ирмата "Лорды гор.Огненная кровь" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на учебе" В.Шихарева "Чертополох.Лесовичка" Д.Кузнецова "Песня Вуалей" И.Котова "Королевская кровь.Проклятый трон" В.Кучеренко, И.Ольховская "Бета-тестеры поневоле" Э.Бланк "Приманка для спуктума.Инструкция по выживанию на Зогге" А.Лис "Школа гейш"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"