Кириллова Наталья Юрьевна: другие произведения.

Как стать ведьмой. Часть 1. Теория

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 9.69*9  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Аннотация: "Что нужно, чтобы стать практикующей ведьмой? Казалось бы, сущий пустяк - магический Дар. А если сегодня Дар есть, а назавтра ушел в отпуск? Тогда добро пожаловать в пансион, где работают с такими тяжелыми случаями. Там и плохому научат, и друзей найдешь, тоже слегка не от мира сего, и приключений на свою голову нахватаешься. Ведь есть ещё более странная ученица, чем вся ваша разношерстная компания, вместе взятая, и за ней, в отличие от вас, охотятся весьма опасные существа, которые уничтожат любого, кто не только рискнет встать у них на пути, но и случайно окажется рядом с добычей... А кто говорил, что быть практикующей ведьмой легко?" Перевыкладка старого текста. Обложка пока старая, аннотация тоже. Каких-либо кардинальных изменений в первой части не планируется, а там видно будет. ЧЕРНОВИК! Ожидаются учебное заведение, новенькая с секретами, роман ученицы с директором. Ничего нового и оригинального, в общем.:) Первая часть будет выложена полностью и бесплатно, но комментарии и оценки вселяют в автора надежду, что затея с реанимацией не такая уж и безнадежная. Обновка от 25.04

  Как стать волшебницей
  Часть 1. Теория
  
  ПРОЛОГ
  
  Иногда ей не хотелось быть особенной, не похожей ни на тех, ни на других. Иногда ей снилось, что она совершенно нормальная, обыкновенная девочка и ничем не отличается от своих сверстников. Она может открыто играть на общественной детской площадке, ходить в школу, иметь подружек и не бояться приглашать их к себе домой. Она может объедаться мороженым, жаловаться друзьям на родителей, не дающих лишних денег на карманные расходы, и читать глупый модный журнал, прикрыв его учебником по алгебре. Она может строить глазки понравившемуся мальчику, скорбно вздыхать, примеряя в магазине платье, на ценнике которого слишком много цифр, и мечтать о выпускном вечере. Но даже во сне она понимала, что это лишь игры её расшалившегося подсознания.
  Она никогда не будет принадлежать ни к миру отца, ни к миру матери, точно так же, как её родители перестали принадлежать им, когда решили соединить свои жизни. Но если мама с папой ещё могли поодиночке притвориться, затеряться среди бывших земляков, то она навеки обречена привлекать косые взгляды обоих миров. Она словно крошечный остров между двумя огромными континентами, не способный прибиться ни к одному берегу. Впрочем... нужно ли ей это сейчас? Она уже не маленькая девочка, страдающая от отсутствия друзей, и не угловатый подросток, с ненавистью изучающий отражение собственного изменяющегося тела в зеркале. Она научилась обходиться без общества сверстников, потому что папа открыл ей дверь в чудесный мир книг, и примирилась с особенностями своей внешности, потому что мама познакомила её с хитростями, маскирующими вышеупомянутые особенности. В определенной степени её всё устраивало, если бы не одно "но"...
  И это "но" слишком значительное, слишком опасное, чтобы его игнорировать.
  Она открыла глаза, вырываясь из мягких объятий сна, и в то же мгновение услышала тихий голос склонившейся к ней матери.
  - Сита! Сита, проснись!
  Мамино лицо расплывчатым пятном белело в сумраке комнаты.
  - Они опять нас нашли? - глухо уточнила девушка.
  Мама кивнула и выпрямилась. Больше Ситара не задавала вопросов. Стремительно выскользнула из-под одеяла и принялась быстро одеваться. Вот если оба мира попросту перестали обращать на них внимание, если бы забыли об их существовании! Маленький уютный дом в каком-нибудь живописном месте, река или озеро рядом, свежий воздух и никого вокруг! Никто их не трогает, не преследует, не показывает пальцем и не говорит в лицо вещей, которых и взрослой-то девушке лучше не знать, не то что напуганной малолетке.
  Тонкая, хрупкая фигурка матери обошла комнату, бросая в потрепанную сумку предметы первой необходимости. Ситара натянула спортивную куртку и краем глаза заметила, как мама напряженно замерла. Девушка тоже застыла, привычно прислушалась. Сквозь ночное спокойствие прорвался рокот, и он нарастал, точно приближающаяся буря.
  - Идем, - отрывисто позвала мама.
  Они покинули дом через заднюю дверь. Хорошо, что за свою недолгую жизнь Ситара научилась не привязываться ни к местам, ни к вещам. Сколько раз они уже сбегали вот так, посреди ночи, иногда едва успев одеться и взять деньги? Девушка давно сбилась со счета. Да и новые дома превратились в безликую серую массу, где один совершенно неотличим от другого.
  На темной дороге за домом стояла приглушенно урчащая машина. Мама распахнула заднюю дверцу, бросила сумку на сиденье. Ситара хотела было нырнуть следом, но теплая мамина рука внезапно остановила её.
  - Сита... - Самый родной на свете голос дрогнул, и девушка почувствовала, как ей в ладошку вкладывают бумажный клочок. - Обязательно позвони по этому номеру. Это хорошие люди, они смогут защитить тебя.
  Хорошие люди? Люди?!
  С улицы перед домом донесся противный визг тормозов.
  - Папа тебе всё объяснит, - добавила мама и торопливо поцеловала дочь в лоб. - Я люблю тебя, милая. А теперь езжайте.
  - А как же ты? - воскликнула Ситара, однако мама с неожиданной силой втолкнула девушку в салон и захлопнула дверцу.
  - Не беспокойся, со мной всё будет в порядке. Я отвлеку их.
  - Мама! - Ситара попыталась рвануть обратно, но дурацкая дверь почему-то не поддалась.
  Девушка увидела, как мать обменялась с отцом полным нежности и отчаяния взглядом, а затем развернулась и метнулась к дому. В ту же секунду автомобиль на полной скорости устремился прочь.
  - Папа! - Ситара ухватилась за спинку переднего пассажирского кресла. - Папа, мы не можем бросить её там одну!
  - Но и сделать что-либо не в состоянии, - не оборачиваясь ответил отец. Дорога впереди тонула в потемках, не освещенная ни фарами, ни фонарями. Лишь одноэтажные дома белели по обеим сторонам. - Прежде всего им нужна ты и потому наша с Лени задача - уберечь тебя. К тому же твоя мама умеет постоять за себя.
  Девушка откинулась на спинку заднего сиденья. Непонятно, кого папа хочет убедить в первую очередь - дочь или себя?
  Ситара разжала пальцы и посмотрела на бумажку, заполненную маминым мелким, убористым почерком. Даже с её острым зрением не разобрать отдельных слов и цифр - слишком сумрачно в салоне и за его пределами. Позже, при свете дня...
  Глаза предательски защипало, но девушка повыше вздернула подбородок и уставилась на проносящиеся за окном штампованные сооружения. Она не будет плакать. Потому что слезы роскошь, отныне ей недоступная.
  А для роскоши в её жизни никогда не было места.
  
  
  
  Глава 1
  
  - Ив, как по-твоему, ровно?
  Я подняла голову от разложенных на фиолетовом шелковом платке карт и задумчиво посмотрела на новенький, глянцево блестевший плакат популярной певицы Эслин. Красиво изогнутый стан в откровенном и ярком сценическом костюме скрывал страшную тайну - угольно-чёрное, расползшееся паутиной пятно, появившееся на светлых обоях вчера вечером, когда Элида, слегка не рассчитав силы, сгенерировала слишком мощное боевое заклинание и за неимением лучших идей направила его в стену. А куда ещё было девать пульсирующую голубую сферу? Можно, конечно, в окно, но растущим вокруг дома деревьям она обязательно причинила бы вред, причем достаточно заметный, чтобы утром привлечь внимание наставников. Пользоваться боевыми заклятиями вне ристалища - специально оборудованной тренировочной площадки за пансионом, - нам категорически запрещалось, тем более подобные фокусы в маленьких помещениях чреваты нехорошими последствиями даже для опытных магов. Так что если наставники обнаружат неопровержимое доказательство грубого нарушения правил, влетит нам обеим: Элиде как виновнице, мне как соучастнице. Ибо все знают, что девушка не только первая заводила в нашей маленькой компании, но и первая проказница в пансионе, а я неизменно с ней заодно. Что поделать - большая часть неприличных идей и коварных замыслов подруги приходилась мне по душе, и я с готовностью поддерживала Элиду в её не благих начинаниях. Вот и вчера я с энтузиазмом откликнулась на предложение девушки попробовать искомое заклинание, о котором на занятии по боевой магии нам поведал мэйр Манфред. Нам надлежало изучить теоретическую основу заклятия, с практической же стороной нас обещали познакомить на следующей неделе. Однако Элида решила не дожидаться практики на защищенном ристалище. В результате в комнате всю ночь, несмотря на распахнутые настежь окна, воняло палёным, а мы с Элидой и Ниссой полдня пытались избавиться от улики самыми различными способами, от банально бытовых до изощрённо волшебных. В конце концов, когда запас умных и не очень идей исчерпался, Нисса выдала гениальную в своей простоте мысль, что надо прикрыть зловеще чернеющее пятно какой-нибудь картиной, да и забыть. Нормальных картин ни у одной из нас отродясь не водилось, и Элида выудила из журнальных закромов плакат с Эслин. Нисса, правда, настойчиво предлагала изображение своего любимого актёра, но я только отмахнулась, а Элида высказала честное мнение о внешности вышеупомянутого и добавила, что лучше уж получить нагоняй за нарушение правил, чем любоваться на его пресную физиономию ещё целый год. Катесса оскорбилась за героя грёз и ушла. Мы дождались, пока пансион затихнет в преддверии ночи, и Элида быстро повесила плакат.
  Критически обозрев светловолосую певицу, томно наблюдавшую из-под полуопущенных ресниц за почитателями её таланта, я кивнула.
  - Ровно.
  Элида отступила на шаг, оглядела дело рук своих.
  - А наставники не слишком сильно удивятся, когда её увидят? - с сомнением протянула подруга. - Две взрослые девицы вдруг начали обклеивать стены спальни плакатами с кумирами. Подозрительно это... тем более с женщинами.
  - Лучше сексуальная женщина, чем этот тощий Роб-как-его-там, - парировала я и передернула плечами. - Брр!
  - И то верно, - покладисто согласилась Элида. - Мужчина должен быть мужчиной, а не бледным анорексичным юношей.
  - В точку, - подтвердила я, возвращаясь к изучению карт.
  - Как обстоят дела с учебой? - спросила девушка, убирая канцелярские кнопки с глаз долой в ящик стола.
  - Да вроде ничего особенного, - отозвалась я. - Даже подарок какой-то ожидается. От женщины, я думаю.
  - Может, повезет и зачет по настоям отменят? - с надеждой предположила подруга.
  - Скрести пальцы, - посоветовала я.
  Хотя становиться целителем никто из нас не собирался, общий курс по травам, их назначению и всевозможным смесям мы изучали в обязательном порядке. К тому же части различных растений вроде толченого корня или семян входили в состав многих заклинаний, не говоря о том, что уважающий себя маг должен разбираться в травяных порошках и настойках. Другое дело, что даже поверхностное ознакомление с толстенными энциклопедиями по флоре вгоняло любого не интересующегося этими премудростями человека в тоску. Ну и скажу откровенно, кому вообще хочется зубрить сиамское название крапивы и хвоща и признаки, отличающие герань луговую от герани болотной? Знаю, неохота учить - не иди в маги, однако от Дара-то далеко не убежишь, а не будешь развивать и контролировать его и когда-нибудь он или зачахнет, словно цветок без полива, или возьмет под контроль тебя.
  Элида погасила верхний свет, оставив ночник на моей тумбочке, и опустилась на кровать рядом со мной.
  - А что у нас с серенадами под окном? - понизив голос, с волнующим придыханием полюбопытствовала девушка.
  Я шутливо пихнула её локтем под ребро и тут же задумалась, глядя на две яркие картинки с правого края.
  - Грядут изменения, - медленно произнесла я, - но мы сами решим, принимать их или нет. А может, просто всё в наших руках.
  - Да-а, короче, парни к нам сами не придут, придется силком тащить и привязывать к дереву, чтобы не разбежались, - хихикнула подруга.
  Я усмехнулась. Вот уж действительно: если не дали боги возможности родиться красивой, то культивируй чувство юмора и наглость в качестве второго богатства. Настоящей блондинки из меня не получилось, несмотря на светлые от природы волосы, сейчас собранные в лохматый пучок на макушке. Роста я вполне себе среднего, глаза серо-голубые, не самое привлекательное лицо без особых примет. Однако по поводу своей не шибко выдающейся внешности я не комплексовала, справедливо полагая, что не в смазливой мордашке счастье.
  - Ещё не спите?
  Мы синхронно вздрогнули и обернулись на негромкий женский голос. Высокая, тоненькая преподавательница столь нелюбимого нами травоведения стояла на пороге комнаты, скрестив руки на груди. В этой молоденькой девушке с каштановыми волосами чуть ниже плеч, миловидным лицом и карими, немного печальными глазами едва ли кто-нибудь мог заподозрить оборотня. Сама Эрика своего происхождения не скрывала, свободно разгуливая по территории пансиона в зверином обличье. Под настроение она даже выходила к гостям и, старательно виляя хвостом, начинала ластиться к слегка опешившему визитеру. Людей незнающих поджарый серый волк заметно смущал, они пятились, пытались обойти зверюгу по большому кругу и сбивчиво бормотали что-то о "хорошей собачке".
  - Нет, - не стала отрицать очевидное Элида. - Ив сделала расклад на следующую неделю.
  - И как? Сдадите зачет или нет? - понимающе уточнила девушка.
  - Сдадим, - уверенно подтвердила Элида.
  - Я это запомню. Не засиживайтесь допоздна. Спокойной ночи, - добавила Эрика и бесшумно удалилась, прикрыв за собой дверь.
  - Спокойной ночи, - хором отозвались мы.
  Элида выждала минуту и перевела взгляд на верхний ряд карт.
  - А что это за большой бум в конце? - спросила она.
  Я посмотрела на заключительную картинку, пожала плечами.
  - Потрясение. Может, случится что-то.
  - Зачет провалим?
  - Не думаю. Не настолько этот зачет важен, чтобы мы из-за него так переживали.
  - Тогда поживем - увидим, - с напускным легкомыслием отмахнулась подруга и соскочила с моей кровати.
  Щелкнула выключателем ночника, скользнула в наполнивших спальню сумерках к окну, расположенному напротив двери.
  - Эли, ты что? - удивилась я. Карты и мои идеи, касающиеся их значения, солидарно утонули в потемках.
  Девушка обернулась, поманила меня пальцем. Я со вздохом сползла с одеяла и тоже подошла к окну.
  - Что там интересного?
  - Тс-с. Смотри, - шепотом велела Элида.
  Я послушно высунулась в проем. Из этого окна, выходившего на торец здания, открывался вид на окружающий пансион палисадник. За низким фигурным заборчиком тянулась мощеная плиткой дорожка, ведущая вокруг здания к ристалищу и освещенная одиноким фонарем. Минуты две ничего не происходило, у меня начали мерзнуть обнаженные руки и плечи, прикрытые лишь бретельками майки, и наконец дорожку пересекла стремительная серая тень. Мелькнула призраком и тут же растворилась в черноте за пределами светового круга, отбрасываемого фонарем.
  - На прогулку пошла, - со знанием дела заметила подруга.
  Я выпрямилась. Предполагалось, что волкодлаки живут общинами, то есть маленькими закрытыми группами. Туда редко допускались посторонние, да и сами оборотни не распространялись о деталях своей жизни, предпочитая, как и прочие малочисленные расы, держаться исключительно собратьев. Почему Эрика выбрала преподавание в пансионе - отнюдь не самая типичная деятельность для волкодлака, - никто из учащихся не знал и спросить не решался. Равно как и того, что заставило её избрать путь одиночки.
  - Может, она встречается с кем-то? - задумчиво предположила девушка.
  Я бросила на Элиду скептический взгляд.
  - С кем? С волком из леса?
  - Ну должна же хоть у кого-то быть личная жизнь.
  - У Ниссы есть, - со смехом напомнила я. - Или ты не рада за подругу?
  - Рада. - Девушка зевнула и потянулась. - Только я была бы не против, чтобы таковая водилась и у нас.
  Я покачала головой и закрыла распахнутые оконные створки.
  
  - - -
  
  Аккуратно закрепив скрученные в жгут волосы на макушке, я глубоко вздохнула и, подбодрив себя радостным визгом, сорвалась с места. Промчалась по дощатому причалу, оттолкнулась и прыгнула в освежающую воду Ювенты. Озеро с готовностью приняло моё бренное тело, позволяя в своё удовольствие воображать себя русалкой. Я проплыла немного среди трепещущих зеленых водорослей, распугивая серебристые стайки мальков, вынырнула, перевернулась на спину, любуясь бледно-голубым утренним небом. Оно казалось бескрайним и бездонным, только-только тронутое лучами восходящего солнца, похожее на чистый лист бумаги, ожидающий, когда его заполнят. Я вытянула одну руку, представляя, что могу коснуться лазурной глади. Наверное, на ощупь она может быть гладкой и прохладной, словно шелк. И если долго всматриваться в небесную высь, начинает сладко кружиться голова.
  Я улыбнулась сумбурным мыслям, перевернулась на живот и погребла к отмели - маленькой каменной плите в нескольких десятках метров от берега. Взгромоздилась на скользкую поверхность, приняла позу лотоса и закрыла глаза, погружаясь в ежеутреннюю медитацию. Вода тихо плескалась на моих скрещенных ногах, на отмели доходя мне лишь до талии и то в сидячем положении. Озеро расстилалось вокруг безмятежной гладью, покой окутывал меня невидимым плащом. Дыша ровно и глубоко, я слушала, как просыпается лес на другом берегу, как с пронзительным свистом стрижи рассекают прозрачный воздух, как оживает городок, находящийся в стороне от пансиона. Солнце поднимается из-за зубчатой зеленой стены деревьев за моей спиной, его лучи золотят крыши пятиэтажных домов и нашего двухэтажного пансиона, разгоняют укрывшуюся в уединенных бухтах дымку. С дальнего берега, слева от меня, доносится рокот моторной лодки - там расположилось небольшое поселение. Город шелестит неразборчивым гомоном и урчанием автомобилей, пансион наполняется голосами, встряхивается, готовясь к новому дню.
  Я мысленно поблагодарила Богиню за Её дары и открыла глаза. Темно-вишневое, с белыми полосками оконных рам, здание устроилось ровнехонько на том месте, где береговая линия резко уходила вперед, образуя крутой изгиб. Дом и окружающие его деревья скрывали от меня остальную часть озера. С отмели я могла разглядеть только выплывающий из-за них дальний берег, сейчас ещё тонущий в тумане. Город со звучным названием Тэннон тянулся справа от пансиона. Кажущиеся с отмели игрушечными домики, окованная камнем набережная, пристань поодаль. С третьей стороны, позади меня, зеленел огромный массив - гордость Лесного края. Здешние леса, давшие имя этой местности, охранялись Священным Кругом, вырубка и охота строго контролировались. По сравнению с Верой, столицей Веритаса, Лесной край считался провинцией и мне, выросшей в большом шумном городе, поначалу всё тут казалось диким и чересчур тихим. Однако за пять лет обучения в "Дионе" я привыкла и к свежему воздуху, и к звукам ночного леса, и к размеренной жизни Тэннона. Год-другой и я смогу покинуть пансион, вернуться в Веру к своей семье... но кто бы знал, как мне не хотелось уезжать отсюда! Всей душой я успела привязаться к Ювенте и её изумрудным берегам. Хм-м, может, пойти в пансион работать на полставки?
  Я осторожно пошевелила онемевшими плечами, покрутила головой, разминая шею. На причале возникла стройная чёрная фигурка, помахала мне рукой.
  - Иво-он! - позвала она, подпрыгивая на месте.
  Я махнула в ответ, вытянула ноги и слезла с плиты. Вода обожгла успевшую высохнуть верхнюю половину тела - по утрам, да ещё в последние дни весны Ювента не отличалась теплом, прогреваясь в лучшем случае после полудня. Однако я бесстрашно начинала купальный сезон раньше всех, в хорошую погоду с удовольствием доплывая до отмели и обратно. Вот Ниссу точно не заставишь зайти в озеро даже по пояс, пока не наступит летнее солнцестояние. Да и то при условии, что лето выдастся жарким.
  Поднявшись на причал по уходящей в воду деревянной лесенке, я с благодарностью приняла протянутое полотенце и закуталась в синюю махровую ткань.
  - Как водичка? - блеснув кошачьими клыками, участливо поинтересовалась подруга.
  - Замечательная, - отозвалась я, сдерживая зубовное клацанье. Всё-таки прохладно ещё с утра. - Не желаешь ли искупаться?
  - Спасибо, душ я уже приняла, - с достоинством парировала Нисса.
  Оставляя мокрые следы на дощатом настиле, я пошлепала к заднему входу в пансион. Не то чтобы в "Дионе" часто бывали гости, перед которыми не следовало бы мельтешить в купальнике, однако я на всякий случай и во избежание некрасивых прецедентов пользовалась "чёрной" дверью. Пару лет назад Брин, тогда ещё новичок в пансионе, заявил, будто маг женского пола, не являющийся кем-то вроде оборотня, вампира и далее по списку, сможет уложить его на обе лопатки только посредством заклинания, а не врукопашную. Элида вызвать доказать заносчивому катессу обратное, предварительно предложив, что в случае проигрыша он устроит во дворе бесплатный стриптиз на радость нашему сугубо девичьему коллективу. Понятия не имея, с кем он связывается, Брин согласился, со своей стороны обязав Элиду сделать то же самое, но в его комнате и приватно. Надо признать, дрался Брин хорошо, бой получился зрелищный, совсем как в кино, но в конечном итоге победила, естественно, Элида. На следующий день, после занятий, пока наставники совещались в кабинете директора, мы высыпались во двор взымать с катесса должок. Первые десять минут всё шло весьма неплохо, Брин оказался не лишен некоторой склонности к эксгибиционизму, как вдруг у его выступления обнаружились новые зрители в лице комиссии из Священного Круга. Как выяснилось чуть позже, оная должна была прибыть с проверкой через неделю - потому-то наставники и уединились в директорском кабинете: решали, как за столь короткий срок придать нашему учебному заведению хотя бы подобие респектабельного вида. Однако проверяющие приехали в Тэннон заранее и решили нагрянуть без предупреждения. Причем заметили мы свидетелей не сразу, и последнюю, самую главную деталь одежды Брин снимал уже под изумленные взгляды почтенных магов... В общем, стриптиз удался на славу, влетело нам всем и крепко, мэйр Александр, наш глубокоуважаемый директор, ещё долго извинялся перед членами комиссии и девятью главными магами Круга, а Нисса и Брин с тех пор встречаются - к вящему неудовольствию отца подруги, мэйра Манфреда.
  Из нас именно Нисса является потомственной ведьмой - в третьем поколении. Её родители преподают здесь, в пансионе: Манфред боевую магию, Каролина теоретическую. Бабушка и дедушка по материнской линии тоже волшебники, оба работают в школе магии в столице Лесного края, Селиване. Каролине, талантливому теоретику и первой красавице Селивана, прочили большое будущее и блестящую карьеру, но катесса вопреки родительской воле вышла замуж за простого следователя КС и променяла столицу на Тэннон и пансион для странно одаренных. Внешне Нисса похожа на отца - такая же чёрная от кудрявой макушки до пяток, гибкая, быстрая, желтоглазая. Подругу отличал чисто южный темперамент и экспрессивность и в то же время она прекрасный интуит, хорошо ориентируется в аурах и энергиях и без проблем сдает практику по травоведению.
  В сопровождении катессы, щебечущей что-то о вреде купания в озере весной, я обошла здание и поднялась по ступенькам заднего крыльца. Миновала небольшой коридор, оказавшись в просторном холле, и направилась к деревянной лестнице, ведущей на второй этаж. Более-менее согревшись, я спустила полотенце с плеч, вытянула из отяжелевшего пучка заколку, на ходу освобождая мокрые волосы. Повернула к лестнице и замерла, увидев неторопливо спускающегося по ней директора, как всегда уткнувшегося в раскрытую книгу.
  - Доброе утро, мэйр Александр, - хором поздоровались мы с Ниссой.
  Мужчина застыл на предпоследней ступеньке, посмотрел на нас сквозь стекла очков. В голубых глазах витала отстраненность, словно человека оторвали от глубоких, серьезных дум. Затем он моргнул, точно возвращаясь в реальность, и кивнул.
  - Доброе, девочки. - И прошел мимо нас.
  Мы проводили его высокую, широкоплечую фигуру удивленными взглядами.
  - Скорее бы, что ли, Алисса вернулась, - вздохнула Нисса. - А то без неё он совсем заработается.
  Как и катесса, Александр был магом потомственным. Его отец Дион, известный теоретик, когда-то основал наш пансион, назвав его в честь самого себя, и успешно руководил им, пока не решил, что пора на пенсию. Поэтому лет пятнадцать назад пансион возглавил Александр. Как рассказывала фактически выросшая в этих стенах Нисса, сын не очень-то рвался занять родительское кресло, будучи боевым магом, однако Дион настоял. Александр вынужденно сменил род деятельности, попутно перебравшись жить в Тэннон. Рыжеволосая волшебница Алисса приехала вместе с мужем. Присоединяться к семейному подряду она не стала, время от времени покидая городок, когда получала очередное задание. И хотя Алисса старалась не отсутствовать слишком долго, мы видели, как Александр скучает без любимой супруги. Лично я вообще считала, что едва ли будешь счастлив, занимаясь делом не по душе, но Александр, похоже, собирался нести возложенную отцом ношу до победного конца. То бишь до своей пенсии.
  - Ты не знаешь, далеко Алисса уехала? - уточнила я.
  - Вроде бы в Веритас, - отозвалась подруга. - Вроде бы на две недели. Если хочешь, могу у мамы спросить, она знает наверняка.
  Я отрицательно покачала головой.
  - Не стоит.
  Я поднялась в нашу с Элидой комнату. Девушка уже вовсю готовилась к новому дню, одновременно подсушивая мокрые волосы феном, пританцовывая и напевая последний хит Эслин. Ни капли не смутившись при виде меня и Ниссы, Элида лишь повернулась к висящему над комодом зеркалу и немного понизила голос.
  Вскоре мы втроём, одетые в короткие юбки в клеточку и темно-зеленые кофточки, чинно спустились в столовую и приступили к завтраку. Униформа существовала в пансионе со времен правления Диона. Никто не возражал и не жаловался и Александр решил ничего не менять. Оно и не менялось, разве что юбки учениц удивительным образом становились всё короче и короче с каждым годом. К тому моменту, когда я сюда приехала, благородная длина, введенная предыдущим директором и призванная прикрывать колени, трансформировалась в шаловливое мини, обтягивающее бедра плюс два-три сантиметра на сохранение видимости приличия. Но никто опять не возражал и не жаловался. В свободное от занятий и магических практик время мы носили свою одежду, облачаясь в меру собственных предпочтений и возможностей. "Главное, чтобы вообще одеваться не забывали", - со сдержанным смешком говорила Эрика, намекая на приснопамятный стриптиз.
  Стоило нам занять стол возле окна, как объявился первый, единственный и неповторимый стриптизер "Диона". Высокий, с нарочито небрежно встрепанными, чёрными с пепельными прядками волосами и в вечно расстегнутой на три верхние пуговицы рубашке, Брин являл собой зрелище, способное взволновать любую молодую катессу, а подчас и не только катессу. Его атлетически сложенное тело и завораживающие изумрудные глаза не шли ни в какое сравнение с бледными мощами любимого актера Ниссы. Двухцветную гриву Брин отпустил до плеч, а левое ухо недавно проколол, и теперь там посверкивала серебряная сережка.
  Брин отлично дрался, но отвратительно колдовал. Как с таким слабеньким Даром он ухитрился попасть в школу магии, не понимал никто. Тем не менее катесса взяли, и он успел проучиться аж десять лет, прежде чем преподаватели сообразили, что волшебника из мальчика не выйдет. После этого Брин сменил кучу школ, академий и даже университетов, кочуя по обоим материкам вместе с постоянно переезжающей семьей, пока кто-то добрый не посоветовал ему посетить "Дион". Здесь катесс и остался, хотя все мы знали, что магической силы у него с годами не прибавилось. По моему глубокому убеждению, директор принял Брина лишь из желания дать парню возможность осесть на одном месте и хоть немного определиться в жизни. Что ж, кое в чем катесс точно определился.
  Усевшись рядом с Ниссой, Брин властным жестом привлек катессу к себе. Мы с Элидой переглянулись и уткнулись каждая в свою тарелку.
  - Вы хоть наверх поднимитесь, ежели так неймется, - не утерпев, предложила Элида.
  Парочка отлепилась друг от друга, но не смутилась. В силу физиологических особенностей пунцоветь катессы не умели, а даже если бы Брин и Нисса родились людьми, то всё равно вряд ли бы страдали от излишка стеснительности.
  - Зависть - плохое чувство, - наставительно заявил Брин, копируя нравоучительную интонацию мэй Ольвин, штатного целителя пансиона.
  - Прелюбодеяние напоказ - тоже, - фыркнула Элида.
  - Ладно тебе, - примирительно встряла Нисса. - Здесь же всё равно никого, кроме нас, нет.
  - А мы с Ив что, не в счет?
  - Действительно, - подала голос я, - пусть лобызаются сколько влезет, лишь бы аппетит не портили.
  - Вот, - ткнул пальцем в мою сторону Брин, - человек, способный искренне порадоваться за друзей.
  - Эй, ты клешню-то свою убери, а то новую придется приращивать, - замахнулась вилкой Элида - катесс вытянул руку как раз над её омлетом, а шерсть есть шерсть, пусть даже и короткая.
  Рисковать важной конечностью Брин не стал.
  Несколько минут мы оживленно поглощали завтрак, катесс молчал, держа руку под столом. То ли от Элиды прятал, то ли нашел для "клешни" более удачное место в виде Ниссиной коленки. Тарелку с едой Брин не взял, вероятно, успев перекусить раньше.
  Внезапно неплотно прикрытая дверь в столовую распахнулась во всю ширь, ударившись о стену, и на пороге возник один из младших братьев Ниссы, Нэйди.
  - Народ, - восторженно возопил юный катесс, - там девчонку новенькую привезли!
  Наверное, с такой же безумной радостью в бирюзовых глазищах он мог сообщить, что наконец-то привезли долгожданный новый компьютер взамен нынешнего раритета.
  Осчастливив нас благой вестью, пострелёнок помчался дальше, не иначе как намереваясь просветить всех, включая уборщиц. Мы, не сговариваясь, побросали вилки и недоеденные остатки завтрака и выскочили из столовой.
  Кованые створки ворот распахнуты, посреди мощеной плиткой площадки двора стоял чёрный легковой автомобиль. Когда наша разномастная компания вылетела на крыльцо, из салона, с заднего сиденья, медленно и степенно вышла "новенькая девчонка".
  При ближайшем рассмотрении оказалось, что "девчонка" вряд ли младше меня и Ниссы. Длинные темно-каштановые волосы обрамляли слишком серьезное, будто застывшее лицо с высоким лбом, плотно сжатыми и чуть изогнутыми, словно их кривила презрительная усмешка, губами, вздернутым носиком и странными карими глазами - несколько большего размера, чем положено человеку. Наша пансионовская униформа с благочинной юбкой до колен делала девушку похожей на выпускницу какого-то закрытого элитного колледжа строгих правил. Неожиданно мой взгляд зацепился за весьма необычную для нынешних теплых деньков деталь. Руки новенькой с довольнодлинными - определенно длиннее моих, - пальцами обтягивали чёрные перчатки.
  Сопровождал девушку темноволосый мужчина в деловом костюме. Он захлопнул за ней дверцу машины и полез в багажник. Извлек оттуда синий чемодан и вместе с ним приблизился к Александру, уже ожидавшему гостей у крыльца. Мужчины пожали друг другу руки, негромко заговорили, девушка безучастно смотрела на автомобиль, точно тот был единственным мало-мальски интересным объектом во дворе. Я вопросительно покосилась на Ниссу. Катесса отрицательно качнула буйной смоляной гривой.
  - На ней какая-то защита, - шепотом поведала подруга. - Кажется, амулет. Не позволяет определить, кто она, какой у неё Дар, уровень силы, ну и так далее. Он, - Нисса кивком головы указала на мужчину, - человек, магических способностей нет. По-моему, это её отец.
  - Экзотическая штучка, - заинтересованно протянул Брин и тут же схватился за бок, хотя стоящая рядом катесса не шевельнула и пальцем.
  Уголки губ Элиды дрогнули в одобрительной улыбке, я прыснула. Новенькая медленно повернула голову и бросила в нашу сторону короткий равнодушный взгляд, явно почуяв телекинетический толчок Ниссы.
  - Так-так, - прозвучал позади тихий голос Эрики. - Что это у нас здесь за собрание?
  - Новую ученицу привезли, - сообщила катесса.
  - Да? - Наставница поравнялась с нами, задумчиво, без особого любопытства изучая девушку. - Забавно. А мне никто ничего не сказал.
  Удивленная, я посмотрела на Эрику, недоумевая, как подобное могло произойти. В пансион не попадали просто так, без предварительного звонка и договоренности с директором. К моменту приезда новенького в "Дион" учителя уже знали о будущем ученике всё, что требовалось: кто, откуда, особенности Дара и характера.
  - Родители тоже не упоминали о новенькой, - неуверенно добавила Нисса.
  Александр обернулся к крыльцу и жестом указал на входную дверь. Наверняка что-то вроде "давайте продолжим беседу в моём кабинете, без лишних ушей и глаз". Мужчина тихо окликнул дочь - во всяком случае, я имени не расслышала, - и оба, проигнорировав комитет по встрече, вслед за директором поднялись на крыльцо. Только Эрика удостоилась быстрого предостерегающего взгляда Александра, ясно говорящего: "все вопросы - потом".
  - На что поспорим, что для твоих предков эта штучка тоже будет сюрпризом? - ожил Брин.
  - Тут и спорить-то нечего, умник, - отрезала Элида.
  За неимением лучших идей мы вернулись в здание, расселись на стоящих в холле низких коричневых диванчиках и принялись ждать. Эрика ушла, зато появились Манфред и Каролина, просвещенные не начальником, а младшим сыном. Спорить действительно было бесполезно - супруги знали о новенькой не больше учеников. Нисса описала родителям девушку и свои ощущения от неё, заставив катессов обеспокоенно переглянуться. Вертящегося вокруг Нэйди Каролина и Манфред совместными усилиями отправили в школу - оба младших брата Ниссы ходили в обыкновенную общеобразовательную, расположенную в Тэнноне, а познания магического характера прививали отпрыскам родители. Нас же на занятия никто не гнал, чем мы бессовестно воспользовались, лелея тайную надежду, что в связи с форс-мажорными обстоятельствами минует нас чаша зачета по травоведению.
  Спустя полчаса нудного ожидания главные герои в сопровождении директора наконец-то появились в холле. Отец новенькой снова пожал руку Александру, поставил чемодан на пол, шепнул что-то дочери и поцеловал её в макушку. Длинные, чуть тронутые тушью, чёрные ресницы дрогнули, мужчина, заглянув в широко распахнутые карие глаза, ободряюще улыбнулся и стремительно вышел, словно опасаясь передумать. Девушка застыла изваянием илишь когда за её спиной хлопнула входная дверь, шагнула к деликатно молчавшему директору. Тот указал на диванчики и нас.
  - Идут, - сквозь зубы процедила Элида.
  Манфред качнул головой, и мы, повинуясь учительскому жесту, послушно отклеились от кожаной обивки.
  - Знакомьтесь, это новая ученица "Диона" Ситара Гелеана, - представил девушку Александр. - Преподаватели теоретической магии мэй Каролина Лорана и практической мэйр Манфред Калеб.
  Старшим Ситара вежливо кивнула и даже слегка растянула губы, что с определенной долей натяжки можно принять за подобие улыбки. Однако стоило директору обратиться к нам, как лицо девушки опять превратилось в неприятную, угрюмую маску, будто мы были её злейшими врагами.
  - Группа А: Анисина, Ивонна...
  - Привет, - поздоровалась я.
  Нисса улыбнулась. Катессы в принципе не имеют привычки улыбаться так же широко как люди, но по сравнению с кривым изгибом губ новенькой открытая улыбка подруги лучилась искренностью и доброжелательностью.
  - ...Элида и Брин.
  На имени "Элида" Ситара вздернула одну бровь, демонстрируя легкое, умеренное удивление.
  - Да-да, в честь реки в Вере, - пояснила моя вторая подруга, уже привыкшая к такой реакции на своё немного нестандартное имя. - Согласно семейной легенде, родители зачали меня на её берегу.
  - Элида! - шокировано ахнула Каролина.
  Супруг отвернулся, пряча ухмылку, Александр задумчиво посмотрел на лестницу. Выражение лица новенькой не изменилось.
  - А что тут такого? - пожала плечами Элида.
  - Девочки, - заговорил директор и бросил Элиде серебристый ключ с белой пластмассовой биркой с номером, - проводите Ситару в спальное крыло, покажите ей её комнату. Брин, побудь рыцарем, помоги с чемоданом. И как отнесешь, зайди к Эрике и Ольвин, скажи, чтобы спустились ко мне в кабинет.
  Брин с мученическим кряхтением поплелся за скромным багажом новенькой. Мы двинулись к лестнице, девушка безмолвно последовала за нами. На втором этаже Элида выскочила вперед и принялась исполнять роль экскурсовода.
  - Здесь у нас спальное крыло. Там комнаты мальчиков, тут комнаты девочек. Ванная, увы, одна, так что имей в виду: утром надо встать пораньше и занять её до того, как там окопается Брин. Если не успеешь, придется не меньше часа ждать, пока Брин красоту наведет.
  - Чушь! - донесся из-за наших спин возмущенный вопль катесса. - Максимум полчаса!
  - Милый, даже я с утра провожу в ванной комнате не больше двадцати минут, - парировала Нисса и повернулась к Ситаре. - Мои родители Каролина и Манфред. Ещё у меня есть два младших брата, сейчас они в школе, так что ты их увидишь попозже. Мы живем в Тэнноне, а остальные здесь. Из старших в пансионе постоянно обитают Эрика и мэй Ольвин, наш целитель, но их спальни расположены в другой части здания. Кстати, можешь звать меня Нисса.
  - А меня Ив, или Ивон, - добавила я.
  - Меня можешь звать Эли, но не слишком часто, - внесла свою лепту в представления Элида. - Брина можешь звать красавчиком, но тоже не слишком часто, иначе он зазнается.
  - А как лучше обращаться к тебе? - спросила я.
  - Ситара, - холодно произнесла новенькая, глядя прямо перед собой. - Без сокращений и прозвищ.
  - Откуда ты родом? - уточнила Нисса.
  - Ниоткуда, - отрезала Ситара.
  - Это как? - озадачилась катесса.
  - Вот так.
  Я бросила на идущую впереди, лицом к нам, Элиду недоуменный взгляд. Если бы ледяной интонацией можно было убить, то новенькая уже перешагивала бы через труп одной из нас. Она не смотрела ни по сторонам, ни на спутниц. Её голос был подобен обоюдоострому кинжалу, а в глазах плескалось равнодушие. Не выдержав созерцания сего пейзажа, Элида повернулась спиной к притихшим друзьям.
  - Это твоя комната. - Элида, мельком сверившись с номером на бирке, вставила ключ в замочную скважину и открыла нужную дверь. - Располагайся.
  Жилых помещений для учащихся в пансионе было не так уж и много: пять спален для девочек, три для мальчиков - магов среди мужчин испокон веков было в разы меньше, чем среди женщин. Мужскую половину единолично занимал Брин, на женской, кроме нас с Элидой, обитали ещё четыре девочки-подростка, в силу возраста сейчас грызущие гранит науки в той же школе, что и братья Ниссы. Четвертая комната поступила в полное распоряжение Ситары. Перешагнув через порог, она окинула отрешенным взглядом скромную типовую обстановку: две кровати, шкаф, комод, маленький письменный стол с тремя полочками сверху. Брин занес в спальню чемодан, демонстративно брякнул посередь и удалился. Мы нерешительно потоптались в коридоре.
  - Питание у нас трёхразовое, - продолжила сухой инструктаж Элида. - Столовая на первом этаже, в правом крыле. Для нашей группы занятия начинаются в девять, последний день недели выходной, но иногда преподаватели могут припахать к общественно полезным делам в виде уборки здания или прилегающей территории.
  - Может, тебе чем-то помочь? - осторожно осведомилась Нисса. - Ну, вещи там разобрать, пансион показать или его окрестности...
  - Нет, не надо, - отозвалась новенькая, даже не потрудившись обернуться.
  - Но если всё-таки что-то потребуется, наша с Ив комната в конце коридора, - заметила Элида.
  - Ты не стесняйся, обращайся, - снова добавила я. - Мы всегда рады новым лицам.
  Ситара наконец соблаговолила продемонстрировать нам вышеупомянутую часть тела, посмотрела неприязненно.
  - Спасибо, - выдала она, приблизилась и захлопнула дверь перед нашими носами, только что не съездив по ним створкой.
  Не знаю, чем было это "спасибо", но могу сказать точно, чем оно не являлось, а именно тем, что обычно под данным словом подразумевают, - устной вежливой благодарностью.
  - Всегда пожалуйста, - пробормотала Элида.
  Мы побрели обратно, однако не успели отойти и на пару метров, как услышали отчётливый щелчок задвижки с внутренней стороны двери.
  - Определенно, мы ей понравились, - констатировала Элида.
  - Какая-то она запуганная, - поделилась выводом Нисса. - Вам так не показалось?
  - Думаешь? - скептически хмыкнула я. - А по-моему, её не вдохновили именно наши физиономии.
  - Да откуда она вообще такая взялась? - возмутилась Элида. - То ли ледяная принцесса из сказки, то ли робот из фантастического фильма.
  - Принцесса-робот, - шепотом предположила я.
  Нисса хихикнула.
  Мы спустились в холл и застали там Брина со смертной тоской во взоре.
  - Эрика велела не расходиться, сказала, что зачет, несмотря на новенькую, всё равно будет, - осчастливил нас катесс.
  Мы с Элидой единодушно погрустнели.
  
  - - -
  
  Даже не прибегая к помощи моих любимых карт, я знала, что зачет сдам в лучшем случае на "сносно", что в некоторых школах приравнивалось к тройке. Достойно и с пользой потратив вчерашний выходной на ликвидацию злополучного пятна, к учебникам и справочной литературе по флоре я так и не притронулась. Порывшись в скудных закромах памяти, я кое-как справилась с письменной частью и с грустью уставилась на квадратный поднос, заполненный засушенными веточками, цветами и листьями. В задание входила идентификация разложенного перед каждым учеником гербария и приготовление из предложенных ингредиентов смеси для усиления защитного амулета. Таких смесей было несколько, поэтому и наборы у нас во избежание подсматривания различались. Я покосилась на соседей по длинному общему столу. Нисса уже уверенно толкла в маленькой ступке фиолетовые листочки, Элида с крайне задумчивым видом перебирала свой гербарий, Брин отчаянно пыхтел над письменными вопросами, иногда поскрипывая карандашом. В прошлом году Эрика решила провести практику на свежем воздухе и потащила нас в лес за пансионом. Катесс блестяще провалил задание, обозвав вербейник зверобоем - вероятно, из-за желтых цветов, наличествовавших у обоих, - и не найдя отличий между снытью и цикутой - а что, большинство зонтичных действительно немного "на одно лицо". Я нерешительно потрогала сморщенный белый цветочек. Что ж, сейчас я весьма недалека от того, чтобы повторить "подвиг" Брина.
  И кто мне мешал сбегать в комнату и хотя бы проглядеть конспект, пока наша компания скучала в холле? Знаю ведь, что если Эрика что-то решила, то обязательно сделает.
  Самобичевание штука занимательная, но абсолютно бесполезная. Нужных знаний она, увы, не прибавляет.
  Культурный стук в дверь нарушил наше сосредоточенное сопение. Стоявшая за нашими спинами Эрика оторвалась от изучения затылков учеников, вздохнула.
  - Да, Алекс?
  Створка приоткрылась, пропуская в кабинет директора. Он бросил на девушку извиняющий взгляд и вышел к доске.
  - Пожалуйста, отвлекитесь на минуту, я хотел бы сказать несколько слов о новенькой.
  Упрашивать нерадивых отроков дважды не пришлось, мы охотно оторвались от зелени и приготовились внимать директорской мысли.
  - Как вы все, полагаю, заметили, приезд Ситары стал для нас полной неожиданностью, - начал Александр. - Её отец позвонил мне всего за пятнадцать минут до их визита, поэтому я не успел никого предупредить.
  - Да, заметили, - прошелестела Эрика.
  - Семья Ситары весьма... хм, необычная, - продолжил мужчина, проигнорировав реплику волчицы. - Её мать мигрантка с Эос и здесь, на Аиде, Ситару не всегда воспринимали... адекватно. - Директор снял очки и посмотрел на половицы. Наверное, там, невидимое из-за нашего стола, скрывалось нечто чрезвычайно интересное. - В общем, сменив не одно учебное заведение, родители решили отправить дочь в "Дион", где, как они надеются, Ситара сможет завершить образование, не подвергаясь... насмешкам.
  В пансионе никого не удивишь мигрантами с нашей планетарной соседки - в приемной Александра как раз сидела уроженка златой Эос, девушка вполне человеческой наружности с раскосыми карими глазами и копной светлых волос. В разное время выпускниками "Диона" становилось не меньше двух десятков выходцев со Старшей сестры, как иногда ласково называли Эос её жители - а нашу Аиду они с ноткой снисходительности именовали, соответственно, Младшей. Внешность переселенцев колебалась от однозначно человеческой до совершенно невероятной, включая самые экзотические комбинации. Ситара же выглядела вполне нормально, разве что чуть бледновата, ну да это дело поправимое...
  - Что ж, милости просим, - разрешила Элида. - Только можно вопрос?
  Александр поднял на девушку глаза, водрузил очки на нос.
  - Да?
  - Что в ней такого особенного? Чем она отличается от прочих уроженцев Старшей сестры?
  Мужчина беспомощно посмотрел на Эрику, и я поняла, что он и сам толком не знает, чем новенькая выделяется среди массы мигрантов, кочующих туда-сюда.
  - Её отец человек, - подсказала Нисса. - Думается мне, он аидянин.
  - Да, смешанный брак, - с явным облегчением подтвердил директор.
  - Ну, хвоста у Ситары нет, чешуи тоже, зрачки круглые да с фигурой полный порядок, - авторитетно заявил Брин. - Так в чем проблема?
  - Может, в характере? - предположила я. - Если она на всех подряд реагирует с тем же дружелюбием...
  - Мэйр Винсент намекнул, что жизнь Ситары была непростой, - перебил меня Александр, - поэтому мне бы хотелось, чтобы вы отнеслись к девушке с пониманием и терпением. Дайте ей время освоиться, прийти в себя. Постарайтесь быть не слишком навязчивыми, но и не обделяйте её вниманием, не сторонитесь. Воздержитесь от бестактных вопросов...
  - Например, почему она носит перчатки? - озвучила я замеченную мной странность.
  - Или блокирующий телепатическое прощупывание амулет? - внесла свою лепту Нисса.
  - Или где она нашла эту кошмарную юбку? - присоединился к нам Брин.
  - Именно такие вопросы вам не следует ей задавать, - сухо согласился мужчина. - Сегодня Ситара отдыхает, а с завтрашнего дня начнет посещать занятия наравне с вами. Помогите ей наверстать упущенное, объясните, что к чему.
  - А если она на нас кинется, можно применить силу? - с надеждой полюбопытствовала Элида.
  - Только если действительно кинется, - отозвалась Эрика.
  Директор укоризненно покосился на учительницу и отрицательно покачал головой.
  - Нет, - отрезал он и добавил с ноткой раздражения в голосе: - Я рассчитываю на ваше понимание. В конце концов, вы уже не дети. - И стремительно покинул помещение.
  Дверь закрылась, мы занялись коллективными переглядываниями.
  - В этом-то вся и проблема, - философски констатировала Элида.
  - Воистину, - поддержала девушку Эрика и, обойдя стол, вышла к доске. - Перерыв окончен, возвращаемся к травам.
  Я снова ткнула пальцем в белый цветочек. Вроде похож на жасмин. Или нет?
  
  - - -
  
  До вечера Ситару мы не видели. Она покинула свою комнату лишь по случаю ужина, привидением вплыв в столовую. Взяла тарелку с едой, выбрала свободный столик, села и приступила к трапезе. Мы то и дело поглядывали на девушку, да и не только мы. Даже наша кормилица, и та не без удивления косилась на новенькую, хотя почтенная мэй Глэдис работала в пансионе уже тридцать лет и за эти годы повидала всякого, в том числе и экзотических переселенцев с Эос.
  - Если хотите знать моё мнение, - шепотом заметила Элида, - будь Ситара похожа на распоследнего демона из Нижнего мира, она привлекала бы куда меньше внимания, чем этим своим угрюмым выражением лица.
  - Скорее уж высокомерным, - поправила я. - Когда она смотрит на тебя, возникает стойкое ощущение, будто общаться с тобой - ниже её достоинства.
  - А мне по-прежнему кажется, что она напугана и прячет страх под маской отчужденности, - возразила Нисса.
  Новенькая чуть ниже склонила голову и Брин поспешно отвернулся.
  - Демоны, она прекрасно нас слышит, - прошипел катесс.
  Мы смутились и разом прекратили все разговоры. Ужинавшие за соседними столиками девочки из младших групп тоже молчали, вероятно, даже не решаясь обсуждать Ситару в её присутствии.
  Девушка покончила с трапезой, отнесла тарелку посудомойке и в гробовой тишине покинула столовую.
  После ужина мы выбрались на причал и расселились на краю дощатого настила. Брин сослался на личные неотложные дела и отбыл в неизвестном направлении, оставив насчисто девичьей компанией. Солнце медленно опускалось за пансион, приятно согревая спину, со стороны Тэннона доносился автомобильный гул - по вечерам пробки иногда образовывались даже в маленьких городах. Я любовалась на верхушки деревьев на противоположном берегу озера, позолоченные лучами заходящего солнца. Элида громко хрустела неполезными сухариками, Нисса ей помогала. Естественно, тема беседы осталась всё той же, на редкость злободневной.
  - Итак, что нам делать с этим чудом? - первой заговорила Элида.
  - А что нам ещё делать? - пожала я плечами. - Терпеть.
  - Надо подождать, пока она оттает, - рассудительно предложила Нисса. - Александр сам так сказал.
  - Александру не придется сидеть с ней на занятиях, делиться конспектами и пытаться вести диалог, - непреклонно тряхнула темно-каштановыми волосами Элида.
  - Что нам остается? - повторила я. - Мы же не можем убить её и тайно прикопать тело за пансионом?
  - А что, идея! - оживилась Элида.
  - Да ну тебя, - отмахнулась я.
  - Я уверена, когда Ситара привыкнет к новому окружению, она станет более дружелюбной, - не сдавалась катесса. Помолчала секунду-другую и добавила: - Надеюсь.
  Со стороны здания донесся ритмичный перестук каблуков.
  - Нисса! - позвала Каролина, спускаясь по ступенькам на причал.
  - Иду! - откликнулась Нисса, цапнула из пакетика сухарик на посошок и встала. - Ладно, пока. Не убивайте никого без меня.
  - Обижаешь, - фыркнула Элида.
  - До завтра, девочки, - попрощалась с нами Каролина.
  Мы обернулись и помахали обеим катессам.
  - До свидания!
  Мать и дочь ушли за пансион. Через несколько минут ветер принес рокот выезжающей со двора машины. Я придвинулась поближе к подруге и присоединилась к поеданию сухариков. Солнце скрылось за "Дионом", погрузив озеро в зыбкие синеватые сумерки. Покончив с коричневыми квадратиками со вкусом сыра, Элида смяла аляповатую упаковку и решительно поднялась.
  - Ну, идем, что ли?
  - Куда? - не поняла я.
  - Предпримем вторую попытку наладить контакт с Ситарой.
  Честно говоря, я сильно сомневалась, что из этой затеи выйдет что-либо путное. И действительно, попытка провалилась с треском, ибо, когда мы постучались в дверь комнаты новенькой и предложили устроить импровизированный девичник на троих, ответили нам весьма нелюбезно. Нет, разумеется, Ситара не произнесла ни одного неприличного слова и не послала неурочных гостей лесом. Из-за закрытой и, кстати, запертой - Элида провела пальцами по тонкой ниточке щели между створкой и косяком и утвердительно покачала головой в ответ на мой немой вопрос, - двери нам заявили "нет, спасибо", причем тем же непререкаемым тоном, что и утром. Переглянувшись, мы поскорее дезертировали в холл.
  - Мы к ней с самыми мирными намерениями, а она... - посетовала я.
  - И ладно. Гонят в дверь - лезь в окно.
  Я озадаченно нахмурилась. Однако подруга лишь загадочно улыбнулась и поманила меня за собой. Мы опять вышли во двор, обогнули здание и остановились под окнами спального крыла. Элида подняла голову, в сгущающихся сумерках прикидывая, какое именно из ряда темных прямоугольников на втором этаже принадлежит занимаемой Ситарой комнате.
  - Вот. - Девушка передвинулась на несколько метров вправо и указала на слабо освещенное окно.
  - Ты что, - трагически зашипела я, не веря в серьезность Элидиного замысла, - действительно собираешься лезть к ней в окно?
  - Нет, - невозмутимо отозвалась подруга. - Это сделаешь ты.
  - Чего-о?! - опешила я.
  - Забыла, что хуже меня левитирует только Брин? А у тебя неплохо получается.
  - Но зачем?
  - А как иначе ты туда поднимешься? С помощью лестницы?
  - Да я не о левитации. Зачем вообще лезть к Ситаре?
  - Посмотреть, что она там делает, как ведет себя, когда рядом никого нет, - пояснила девушка и недоуменно на меня покосилась, удивленная моей недогадливостью. - Ясно же, что она играет на публику, причем, заметь, именно на нас, сверстников. Со старшими она куда любезней.
  - Может, потому, что она не в том положении, чтобы откровенно грубить преподавателям? - мрачно предположила я.
  Элида на секунду задумалась.
  - Возможно, - согласилась подруга и махнула рукой. - Лезь давай, пока она не услышала наши дебаты.
  Я отступила на шаг, запрокинула голову. До второго этажа было не так уж высоко, однако смущало меня отнюдь не расстояние. Подглядывать за человеком... неприлично как-то. Ладно бы за парнем - хоть знаешь, зачем и на что смотреть будешь, - но за девушкой?! Вряд ли там можно увидеть нечто такое, что способно удивить другую девушку...
  - Вперед, - шепнула Элида.
  - А не нарушим ли мы тем самым этические нормы? - предприняла я последнюю попытку отговорить подругу от сей ещё более сомнительной, нежели предыдущая, затеи.
  - Мы их нарушим в случае, если посредством телепатии в голову ей полезем. Не тяни время, Ив.
  Я вздохнула, закрыла глаза и сосредоточилась на заклинании левитации. Тело сразу стало легким, словно перышко, земля уплыла из-под ног. Воспарив на заранее прикинутую высоту, я почувствовала, как замерла, и открыла глаза. Окно в белой раме находилось как раз на уровне моей груди. Я осторожно приблизилась к сероватому карнизу, заглянула внутрь. То ли Ситара ещё не обустроилась на новом месте, то ли в принципе не имела привычки задергивать занавески - во всяком случае, обзор чуть затруднял лишь бледно-голубой узорчатый тюль. Сквозь рассыпанные по ажурной сетке цветы я видела центральную часть комнаты, изножье обеих кроватей, дверь и комод возле неё. Знакомый чемодан оказался придвинут к ближайшей к окну кровати, на самой постели лежало несколько вещей. В помещении, освещенном одним только ночником на тумбочке, царил полумрак. Ситары я не заметила.
  Может, она вышла?
  Я ухватилась за край не отличающегося чистотой карниза, подтянулась немного, едва не ткнувшись носом в стекло.
  - Эй, ну что там? - долетело снизу.
  Я отмахнулась, пытаясь разглядеть всю комнату. Вот письменный стол рядом с окном, массив шкафа в рассеянном свете. Дверцы нараспашку, за ними копошится тень. Ага, нашлась Ситара. Развешивает одежду.
  - И-иив...
  Не глядя на землю, я погрозила Элиде кулаком. Если Брин прав и у новенькой действительно отличный слух, то вести диалог, паря в воздухе за её окном, верх глупости. И уж тем более мне не хотелось на личном опыте выяснять, как Ситара отреагирует, обнаружив незваных гостей в столь интригующем месте.
  Наконец новенькая вынырнула из-за дверей шкафа и скользнула к кровати. Роскошные темно-каштановые локоны девушки были собраны в практичный хвост, и внезапно я заметила её ухо - удлиненное и заостренное. Боги... никогда не видела таких ушей, по крайней мере, у людей. В книгах мне где-то попадались остроухие создания, уже не помню, кто и где, но они однозначно родом не с Аиды. Я навалилась грудью на карниз, не особо заботясь о чистоте форменной кофточки. Склонившись к постели, Ситара перебрала вещи. Кофты на ней не было, девушка щеголяла в простой белой майке. Ого! А перчатки-то длинные, закрывают руки аж до локтей. Интересно, что она под ними прячет?
  Неожиданно девушка застыла. Я напряглась. Вот демоны, неужели услышала? Паника скрутила желудок, я отшатнулась от окна. Ситара резко выпрямилась и посмотрела прямо на меня.Её карие глаза казались чёрными дырами на бледном угрюмом лице. При виде такого зрелища паника нервно сглотнула и усилилась, лишая меня контроля над заклинанием, и я с жалобным писком ухнулась в пустоту...
  
  
  
  Глава 2
  
  Падение с маленькой высоты имеет свои плюсы и минусы. Плюс заключается в том, что в этом случае вы почти наверняка не украсите пейзаж живописным пятном в собственном исполнении и ограничитесь переломом важной конечности, а то и просто парой синяков и ссадин. Минус плавно переходит в плюс падения с большой высоты - если летишь долго, то успеешь перестать паниковать, соберешься, сконцентрируешься и повторишь заклинание левитации, которое позволит приземлиться медленно, аккуратно и с комфортом. Разумеется, сорвавшись с уровня второго этажа, вы не то что не произнесете нужное заклятие, но и даже едва ли оное вспомните. Что и произошло со мной.
  В первое мгновение показалось, будто подо мной разверзлась настоящая бездонная пропасть, но на самом деле полет длился ну очень недолго. Испугаться как следует я не успела, практически сразу достигнув земли. Сердце отчаянно стукнуло о ребра, ожидая болезненного удара о лик матери-Аиды, но жесткий бум так и не последовал. Я не долетела совсем чуть-чуть, угодив в чьи-то услужливо подставленные руки. Замерла, обреченно жмурясь и пытаясь понять, кто же этот герой. Определенно не Элида. Она, конечно, девушка сильная, но не настолько, чтобы удержать подругу, равную ей по весу.
  Неужели Брин?
  А что он здесь делает?!
  - Вот уж от кого я подобного точно не ожидал, так это от вас! - прошипел надо мной мужской голос.
  Александр? Ну всё, мы покойники.
  Я осторожно открыла один глаз. Даже в потемках я смогла оценить степень директорского негодования. Я разлепила второй глаз и увидела Элиду, скромно потупившуюся и виновато ковыряющую землю носком туфельки. Затем сверху стукнули оконные створки. Мы подняли головы. Ситара высунулась из окна, посмотрела на нас недоуменно. Её волосы каскадом упали по обеим сторонам лица.
  Успела распустить.
  Вероятно, новенькая удивилась. Ещё бы, в первый же день обнаруживаешь под своим окном весьма колоритную группу в виде директора и двух учениц, причем одна находится у него на руках, а другая пытается на манер дриады слиться с деревьями.
  Целое мгновение мы таращились на Ситару, а она на нас. Потом девушка нахмурилась, и Александр поспешно стряхнул меня с рук. Я пошатнулась, оправила одежду. Хорошо хоть, прямо себе под ноги не бросил.
  - Добрый вечер, Ситара, - вежливо поздоровался мужчина.
  - Кому как, - отозвалась новенькая. - И что вы все там делаете?
  - Выполняем домашнее задание по травоведению, - нашлась Элида.
  Ситара с откровенным скепсисом вздернула брови, не поверив ни единому слову.
  - И мы уже уходим, - заверил Александр и, обратив на нас грозный взор, с нажимом произнес: - Идемте, девочки. Спокойной ночи, Ситара.
  - Надеюсь, - буркнула новенькая и закрыла окно.
  Спорить с директором мы не рискнули и послушно засеменили прочь. Едва мы выбрались из кустов на площадку двора, как нас накрыла волна гнева Александра.
  - Что вы там делали? Как вы вообще до этого додумались? - кипятился мужчина нам в спины. - Понимаю, если бы этим занимался Брин, но вы!.. Вы! О боги, зачем?
  - Любопытно стало, - призналась Элида.
  Поднявшись на крыльцо, мы по очереди проскользнули в освещенный холл.
  - Любопытно? - повторил директор, хлопнув дверью. - А о Ситаре вы подумали? Как она должна реагировать на это ваше нездоровое любопытство?
  - По крайней мере, она держалась с достоинством, - хмыкнула Элида. - Нам было любопытно, да, но вы-то что потеряли под окнами Ситары?
  - Проверял, как далеко может зайти Брин в своём интересе к девушке. И, честно говоря, меньше всего ожидал увидеть там вас. - Внезапно Александр схватил меня за локоть, удержал на месте. - Ивонна, на минуту.
  Подруга немедленно обернулась, однако мужчина указал на лестницу.
  - А ты иди в вашу комнату.
  Элида ободряюще покосилась на меня и взбежала по ступенькам. Я застыла посреди холла, чувствуя себя прикованной цепью к огромной скале. Директор отпустил мою руку, внимательно огляделся, убеждаясь, что лишних ушей поблизости нет, и понизил голос:
  - Что ты видела?
  Я замялась. Говорить или промолчать в попытке сойти за умную? Или же Александру всё-таки известны некоторые особенности новой ученицы, и теперь он хочет выяснить, что успела заметить я?
  - Ну-у... я видела немного, - выдавила я. Правда. Почти.
  - Что конкретно?
  Я робко подняла глаза на собеседника. На меня мужчина не смотрел, изучая фикус возле второй лестницы. Напряженное выражение лица не сулило ничего хорошего. К тому же он опытный маг и достаточно проработал в пансионе, чтобы понять, когда ученик лжет. А в моём случае ещё и не слишком виртуозно.
  - Уши, - выдохнула я. - У Ситары заостренные уши. Как у фей в детских книжках.
  - Что-нибудь ещё ты заметила? - неумолимо уточнил директор.
  - Нет. - Подумала и добавила: - Честно.
  - Ясно. Запомни, ты никому не должна об этом рассказывать, ты меня поняла? - Александр наконец удостоил меня пристальным, ищущим взглядом. - Ни подругам, ни вообще кому-либо.
  Чудные ассоциации. Вот теперь я ощущаю себя кроликом, которого гипнотизирует крупный и крайне недружелюбно настроенный хищник.
  - Ивонна, слышишь, никому, - повторил мужчина, склонившись ко мне, так что наши глаза оказались на одном уровне.
  Я затравленно моргнула и нервно покивала. Директор выпрямился.
  - Хорошо. Можешь идти.
  Я двинулась к лестнице, еле сдерживая порыв улепетнуть отсюда со всех ног. Брр! Ну прямо тайны Вэйнерского двора! Никому ничего не говори, а то вдруг подруги заинтересуются ушами Ситары! Нет, конечно, заинтересуются, но как только выяснится, в честь чего такая секретность, наш энтузиазм тут же зачахнет. То, что известно всем, уже не вызывает такого любопытства.
  - Спокойной ночи, Ивонна, - неожиданно сказал Александр.
  Я притормозила на ступеньке, настороженно оглянулась.
  - Спокойной ночи, - из соображений элементарной вежливости ответила я и поспешила на второй этаж.
  За моей спиной холл погрузился во тьму, зашуршали удаляющиеся шаги мужчины. Повернув в спальное крыло, я на цыпочках, затаив дыхание, прошмыгнула мимо комнаты Ситары и успокоилась, лишь закрыв за собой дверь нашей опочивальни.
  - Ты что-нибудь видела? - с порога приступила к допросу Элида.
  - А ты почему не предупредила об Александре? - накинулась я на подругу. Как говорится, лучшее средство защиты - это нападение, особенно если надо уйти от прямого ответа на вопрос.
  - Я предупредила, - возразила девушка. - Я тебя позвала, а ты мне кулак продемонстрировала.
  Я смутилась, припомнив сдавленный зов, не удостоившийся моего внимания.
  - А-а, так это он тогда пришел, - догадалась я.
  Элида скрестила руки на груди и кивнула.
  - Неловко получилось, - отметила я и направилась к своей постели.
  - Не то слово, - с притворной жизнерадостностью согласилась подруга. - И всё-таки ты видела нечто... этакое?
  Сбросив туфли, я забралась на кровать и вытянулась на одеяле. Нечего сказать, в хорошенькое же положение поставил меня господин директор - вынудил врать Элиде. И ради чего? Ради всего-навсего заостренных ушей новенькой! Вот кабы у Ситары крылья обнаружились!
  - Для выходца с Эос у Ситары на редкость непримечательная внешность, - поделилась я тем, на что не было наложено табу.
  - А перчатки?
  - Она была в них.
  Девушка приблизилась и опустилась на край моей постели.
  - Ну-у, так неинтересно, - пожаловалась подруга. - Надо ж было так подставиться и ничего путного при этом не накопать!
  Я сочувственно вздохнула. Как верно заметила сегодня Эрика, "воистину"!
  
  - - -
  
  Хотела ли она быть такой, как все? Быть похожей на большинство своих сверстников, на тех девушек, которых отныне предстоит называть одногрупниками? Холеных, высокомерных, с вселенскими катастрофами вроде сломанного ногтя или продинамившего парня? Если честно, они казались ей безмерно далекими, принадлежащими к идеальному и оттого немного фальшивому миру. Эти девицы не знали проблем, не знали, каково скитаться по двум планетам, каково жить в вечном страхе перед новым днем.
  Хотела ли она быть похожей на них?
  Да ни за что в жизни!
  Разбудил Ситару негромкий плеск воды. Открыв глаза, девушка мгновенно насторожилась, чутко прислушиваясь к окружающему миру. В пансионе царила тишина, из нутра здания не доносилось ни звука. Ситара потянулась за стоящим на тумбочке будильником, прищурилась. Короткая стрелка не добралась ещё и до семи. Девушка откинула одеяло, вылезла из постели, подошла к окну. Распахнула створки, чувствуя, как лицо обдало утренним холодком. За деревьями виднелась синева озера, окутанная туманной дымкой, солнце лениво выползало из-за леса на другом берегу. До пансиона оно пока не добралось, и среди белых березовых стволов стыдливо трепетали сумерки, готовые в любой момент исчезнуть.
  Плеск далеко разносился над озерной гладью. Но сколько Ситара ни вглядывалась в теряющийся за кустами спуск к воде, заметить раннего пловца ей не удалось.
  Прикрыв окно, девушка быстро собрала необходимое и отправилась в ванную комнату. Как Ситара и подозревала, в "Дионе" не обнаружилось желающих встать в шесть часов утра. Вернувшись в спальню, девушка переоделась в местную униформу, тщательно расчесала волосы, замаскировав блестящими локонами уши, и выдвинулась на разведку. Спустилась на первый этаж, с удовлетворением отметив, что холл пуст, неторопливо его пересекла. Никто не должен догадаться, зачем она здесь. В противном случае хорошо, если только вопросами замучают, а если нет? Для них она лишь экзотическая зверушка, нечто диковинное, подлежащее внимательному изучению. Для других же - ценный приз, оружие, псина, которую следует заполучить и натаскать прежде, чем это сделают конкуренты. И её личное мнение никого не волнует, как не интересует мнение сторожевых катусов, выдрессированных убивать.
  Ситара остановилась перед дверью в директорскую приемную. Створка была закрыта и на всякий случай девушка постучала. Тишина. Ситара нажала на дверную ручку, осторожно приоткрыла незапертую створку. Удивительно.
  - Доброе утро, - вежливо поздоровалась девушка, хотя и так прекрасно поняла, что в приемной никого нет.
  Ещё бы, кто ж работает в такую рань?
  Прикрыв за собой дверь, Ситара приблизилась ко второй, ведущей в кабинет. Дернула ручку. Эта таки заперта. Интересно. Приемная нараспашку, чего нельзя сказать о директорских покоях. Ладно, она знала, что с каким-нибудь замком да пришлось бы возиться. Извлекла из густой массы волос шпильку, разогнула металлическую полоску и присела перед скважиной. Вряд ли здесь стоит слишком мудреный запор...
  Пес бы всех побрал! А она только поверила, что сегодня ей везет!
  Лишь благодаря тонкому слуху девушка успела выдернуть самодельную отмычку из скважины, выпрямиться и развернуться лицом к двери приемной. Улыбка, улыбка, вежливая улыбка...
  - Доброе утро! - с напускной жизнерадостностью повторила Ситара.
  Мэйр Александр Дион, естественно, не ожидавший обнаружить кого-либо в приемной в такой час, замер на пороге, изумленно глядя на незваную визитёршу.
  - Э-э, доброе, Ситара, - неуверенно ответил он.
  А-а, так вот кто оздоровлялся утренним плаваньем! Девушка перевела взгляд с темно-каштановых, ещё влажных волос директора на мокрое полотенце в его руках. Бежевая куртка-ветровка накинута прямо на майку, определенно не парадные спортивные чёрные штаны, шлепанцы на босу ногу. Без очков мужчина почему-то выглядел старше и строже, но недоуменно-растерянное выражение симпатичного лица делало его трогательно-беззащитным, неуловимо напоминая Ситаре папу.
  - Ты что-то хотела? - уточнил Александр.
  - Да, - кивнула девушка. - Поговорить.
  - Сейчас? - Директор помял полотенце, явно не зная, куда оное деть.
  - Я быстро, - выпалила Ситара. - Понимаете, я никак не ожидала, что мной здесь заинтересуются... так. - Она специально выделила слово "так", пристально наблюдаяза реакцией собеседника. Тема вчерашнего происшествия как нельзя лучше подходила в качестве объяснения. Не то чтобы девушку взволновала попытка следить за ней - она давно привыкла к нездоровому вниманию окружающих. Но как банальная отмазка вполне сгодится.
  Мужчина всё понял верно и потупился.
  - Признаться честно, я и сам не ожидал подобной выходки, тем более со стороны девушек, - медленно заговорил он и посмотрел на ученицу. - Уверяю тебя, такого больше не повторится.
  - Да, надеюсь. Хорошего дня.
  Зажав шпильку в кулаке, Ситара проскользнула мимо Александра и заторопилась в свою комнату. Первая попытка провалилась.
  
  - - -
  
  Привычно собрав волосы в пучок, я подошла к краю причала и задумчиво посмотрела на темную водную гладь. Плавать и медитировать не хотелось совершенно, мысли вяло крутились вокруг ушей Ситары и странной реакции директора на них. Нельзя сказать, что острые уши такая уж невидаль. У катессов большие заостренные уши, иногда даже с кисточками. Встречаются остроухие демоны и ещё какие-то существа, так и не поддавшиеся вспоминанию. Может, заглянуть после занятий в библиотеку и поискать? Я опустилась на настил, скрестила ноги и подперла щеку ладонью. В общем, острые уши - это не странно, особенно если один из родителей родом с Эос. А вот реакция Александра, мягко говоря, странновата. Кое в чем он прав: мы действительно уже не дети и вряд ли станем дразнить Ситару, тем более будучи образованными магами. Тогда в чем дело? Почему я не должна распространяться о том, что видела? Что рассказал директору отец новенькой? И почему её привезли именно сюда? Мы ведь до сих пор не знаем, в чем заключается её Дар!
  Я громко застонала вслух и, откинувшись назад, улеглась на доски. Жестковато, зато позволяет сосредоточиться.
  Больше половины эосских мигрантов оказывались на Аиде нелегально. Бюрократия, она везде бюрократия, поэтому не всем хватало терпения дождаться, пока подготовят необходимые документы и разрешат официально переехать на Младшую сестру. Кроме того, как поведала нам Динайра, секретарь Александра, далеко не каждому это самое разрешение дают. Нелегалов, конечно, пытаются отловить, изредка даже действительно ловят и телепортируют обратно. Однако спрос не уменьшается, рождая предложение, и, несмотря на старания магов с обеих сторон, регулярно на Аиде появляется никем точно не подсчитанное количество выходцев с Эос. В свою очередь, часть коренных аидян не менее резво сбегает в мир Старшей сестры, надеясь затеряться среди её пёстрых народов.
  Возможно, мать Ситары нелегалка, когда-то тишком перебралась на Аиду, встретила мужчину, полюбила, ну а дальше в духе дурацкой романтической мелодрамы. Правда, зачем тогда, спрашивается, таиться? И всё-таки что именно известно директору? Эх, надо было рискнуть и спросить его вчера... Хотя, не исключаю, Александр мог и не ответить.
  - Ивон?
  - Нисса, - откликнулась я, глядя на приближающуюся ко мне катессу с неизменным полотенцем в руках.
  - Всё в порядке? - озабоченно уточнила Нисса. - Ты хорошо себя чувствуешь?
  По мнению подруги, раз я теплым весенним деньком не плаваю, значит, заболела.
  - Замечательно, - отозвалась я.
  Катесса подошла, присела.
  - Тогда в чем дело?
  - Хотела бы я знать, - вздохнула я и выпрямилась. - Ты Элиду уже видела?
  - Угу.
  - Она рассказала?
  - Ага.
  - И что думаешь?
  - Что надо было меня подождать, - усмехнулась подруга. - Если бы я стояла на стрёме, директор бы точно не застукал вас за столь неблаговидным занятием. Что ждет вас в качестве наказания?
  Я напрягла память, но упоминания о потенциальном устрашении провинившихся учеников не выудила.
  - Не знаю, - растерянно заметила я.
  Нисса хихикнула.
  - Видимо, решил приберечь до утра.
  Я встала, двинулась к пансиону. В холле мы столкнулись с Ситарой, неторопливо, словно на прогулке, пересекавшей помещение. Как и вчера, каштановый каскад удачно скрывал уши, обрамляя непроницаемое лицо, чопорно вытянутые по швам руки прятались в чёрных перчатках в обтяжку. Поздоровавшись, мы прошли мимо девушки, повернули к лестнице. Ситара едва удостоила нас кивком, но вдруг замерла и обернулась. Уже на нижних ступеньках я поймала её весьма странный взгляд, обращенный на мой купальник.
  - Ты что, тоже плаваешь по утрам? - с еле уловимой ноткой удивления спросила она.
  - Да, - подтвердила я.
  Новенькая моргнула и, больше ничего не добавив, удалилась. Как она сказала? Тоже плаваешь?
  - Эй, а что значит "тоже"? - спохватилась я.
  Ситара успешно притворилась глухой.
  - Разве у нас кто-то ещё плавает по утрам? - оглянулась я на всезнающую катессу.
  - Да нет вроде, - покачала головой Нисса.
  Пока я и Элида облачались в униформу, новенькая явно успела позавтракать, поскольку в столовой мы её не обнаружили. Зато там поджидал директор, сидевший в компании заметно приунывшего Брина за нашим любимым столом возле окна. При виде хмурой мужской физиономии мы с Элидой, не сговариваясь, развернулись и хотели было чинно покинуть помещение, но ткнулись носами в возникшую в проеме невидимую преграду.
  - Демоны! - выругалась девушка, тщательно ощупав пострадавшую часть лица.
  Разумеется, Александр не рискнул бы нашими носами и поэтому стену сотворил мягкую, при контакте гибко выгнувшуюся в обратную сторону. Ради интереса я несильно пихнула её кулаком и от места удара разбежались серебристые волны, сделав преграду видимой.
  Мастер.
  Нечего было и воображать, будто хотя бы одна из нас в состоянии убрать стену. Нет, конечно, мы смогли бы... наверное... потратив немного времени на деактивацию... Но, поскольку времени нам никто не предоставил, пришлось покорно идти к столу и рассаживаться. Директор бросил быстрый взгляд на проем, снимая заклинание, и посмотрел на стыдливо опущенные головы.
  - На случай, если вы ещё не успели рассказать о вчерашнем Брину, я сделал это за вас, - негромко начал мужчина. - Теперь перейдем к главному. Больше никаких выходок в том же духе, иначе я буду вынужден счесть их нарушением этических норм с соответствующими мерами наказания. Более того, учитывая ваш возраст, наказание может заключаться в отчислении из "Диона" и последующем появлении несимпатичной записи в вашем досье, которая вряд ли пригодится вам в будущем. Надеюсь, я ясно выражаюсь?
  - Яснее некуда, - буркнул Брин.
  - Рад, что мы поняли друг друга. - Александр улыбнулся, натянуто и холодно. У Ситары, что ли, понабрался дурных манер? - Не опаздывайте на занятия. - Встал и ушел.
  Когда шаги директора стихли в коридоре, Элида подняла голову и с облегчением выдохнула.
  - Уф, хвала богам, пронесло!
  - Ты уверена? - скептически уточнила Нисса.
  - И почему вы меня с собой не позвали? - пробубнил Брин.
  Катесса не поленилась, перегнулась через стол и щёлкнула кавалера по носу.
  - Тебя-то там как раз и не хватало.
  - Ладно, сами виноваты, - признала я и перевела беседу, или, вернее, её жалкое подобие, в другое русло. - Что возьмем на завтрак?
  - Что-то, если честно, у меня нет аппетита, - заявила Нисса и поднялась из-за стола.
  Брин укоризненно на нас покосился и последовал за подругой. Впрочем, насколько я знала катесса, никогда не жаловавшегося на отсутствие аппетита, покинул он нас исключительно из солидарности с возлюбленной и без особых потерь для желудка, успев опять поесть пораньше.
  Первым занятием шла теория. Ситара прилежно записывала всё, о чем рассказывала Каролина, в чёрную тетрадку, лишних вопросов не задавала и в сторону одногрупников не смотрела. В обществе старших новенькая действительно держалась приветливей и словно раскованней и, наблюдая за ней, я никак не могла понять, то ли это игра на публику - поди-ка нахами учителям, и они используют все связи, чтобы выяснить, что ты за птица такая, - то ли ей и впрямь настолько не нравились сверстники, что она не считала нужным ради них надевать маску дружелюбия. К тому же поразительная озабоченность директора нашим отношением к Ситаре не переставала меня удивлять. Круто же повернулось дело, если в случае ослушания нас грозятся отчислить. Может, её мама не просто мигрантка, а какая-нибудь важная персона и если дочку что-то не устроит, разгорится дипломатический скандал?
  Я поёжилась и в очередной раз искоса посмотрела на новенькую. Веселенькая перспективка, ничего не скажешь.
  Почувствовав мой изучающий взгляд, Ситара подняла голову от тетрадки, и я поспешно отвернулась.
  Далее по расписанию значилась практика, причем в прямом смысле. Мы переоделись в более подобающие данному занятию спортивные костюмы и под руководством Манфреда отправились на ристалище, оттачивать то самое заклинание, благодаря которому Элиде пришлось вешать плакат с Эслин.
  Ристалище выглядело как обычная школьная спортивная площадка: тщательно утрамбованный прямоугольник, огороженный высокими сетчатыми стенами, с рядком скамеек с одной стороны. Только здесь не было кольца или футбольных ворот, их заменяли круглые мишени на деревянных ножках, расставляемые на разное расстояние. Как и всегда на практике, мы расселись на скамейках, Манфред повторил и продемонстрировал заклинание и передал инициативу будущим боевым магам. Первым к линии, проведенной носком кроссовки учителя, вышел Брин. На лице Элиды возникла ехидненькая ухмылочка - все знали, что Брин едва ли сумеет хотя бы сгенерировать энергетический шар. Юный катесс в духе старинных рыцарей отсалютовал даме сердца, чем вызвал явственный зубовный скрежет у отца прекрасной "леди". Буркнув: "Кончай паясничать, иначе мы тут заночуем", - Манфред отступил к стене, не переставая сверлить потенциального зятя хмурым взглядом. Брин повернулся к мишени, прикрыл глаза, дабы присутствующие не усомнились в его предельной концентрации, медленно поднял, вытянул и направил правую руку на цель, пошевелил пальцами. Девушки безмолвно внимали, Ситара смотрела на кусты за металлической сеткой. Ухмылка Элиды трансформировалась в совсем уж издевательскую. Выдержав театральную паузу, Брин внезапно улыбнулся, обнажив кошачьи клыки, резко выбросил левую руку и... метнул с неё вполне приличный голубоватый шар. Мерцающая сфера ударила по мишени, рассыпавшись снопом искр.
  Мы разинули рты, Ситара вздернула одну бровь, точно обнаружив нечто занятное. Не веря в такое чудесное преображение, Манфред подошел к мишени, поводил перед ней раскрытой ладонью, убеждаясь, что удар не иллюзия, потом вернулся к ученику и подозрительно того оглядел. Брин самодовольно скалился, светясь не хуже ясного солнышка. Нисса тоскливо вздохнула.
  - Так, - посуровел преподаватель, - признавайся, в чем подвох?
  Брин с видом оскорбленной невинности пожал плечами.
  - Обижаете, никакого подвоха.
  - Да неужели? - усомнился Манфред. - Что-то мне не верится. Ещё на прошлой неделе ты показал нулевой результат по телекинезу. Помнится, единственное, на что тебя хватило, это вручную передвинуть шкатулку, пока никто не видит.
  Элида громко прыснула.
  - Наверное, мой Дар наконец-то раскрылся во всей красе, - не смутился юный катесс.
  - Мне позвать Каролину, чтобы она проверила тебя на наличие амулетов, накопителей и прочих посторонних предметов? - грозно прищурился учитель.
  Можно было обратиться и к Ниссе, но ставить дочь между приятелем и отцом Манфред всё же не решился. Тем более не надо обладать талантами катессы, чтобы понять, что дело действительно нечисто.
  Брин покосился на нас и пошел на попятный.
  - Ладно, ладно, не будем отрывать мэй Каролину. - Он полез в карман штанов и выудил оттуда чёрный кругляшок на шнурке.
  Манфред молниеносным движением реквизировал "помощника", сжал в кулаке.
  - Накопитель, - вынес вердикт катесс. - Плохо зачарованный и одноразовый. - Учитель неожиданно повернулся и перебросил подвеску за спину Брину, стоящему возле стены Александру.
  Когда он успел прийти?!
  Директор оттолкнулся от углового столба, который подпирал плечом, поймал накопитель.
  - Любительская работа, - резюмировал мужчина. - В течение пары-тройки дней собирает энергию, по большей части уходящую на один-единственный удар, что Брин нам и продемонстрировал. От обладателя требуется минимальный магический Дар и умение плести заклинания. Силу дает накопитель, после чего этот камень годится разве что на украшение.
  Ситара неопределенно хмыкнула и вернулась к изучению кустов, потеряв всякий интерес к происходящему.
  - Где ты достал эту безделушку? - спросил Александр, приблизившись к нерадивому ученичку.
  Брин засунул руки в карманы и потупился. Не от стыда, конечно.
  - Приобрел.
  - У кого?
  - Так, - неопределенно отозвался юный катесс. - У приятеля одного.
  - А имя у этого щедрого приятеля есть? - настаивал директор.
  Брин угрюмо зыркнул исподлобья на обоих мужчин. Манфред тряхнул гривой чёрных, ниже плеч, волос и повернулся к девушкам.
  - Хорошо, побеседуем позже, - заметил Александр и, спрятав накопитель в карман своих брюк, отошел обратно к стене. - Продолжайте.
  - Садись, - смирился Манфред. - Элида.
  Подруга с блеском справилась с заданием, продемонстрировав, что наши обои пострадали не зря. Похвалив светящуюся от гордости девушку, учитель поманил меня. С неохотой отлепившись от скамейки, я добрела до черты и с тоской уставилась на мишень. В отличие от Брина, мой Дар был достаточно силен и в меру активен. Под настроение у меня вполне неплохо получалось, с тем же телекинезом проблем не возникало. Но всевозможные боевые заклинания мне не давались. Сгенерированные мною сферы в лучшем случае деактивировались, не достигнув мишени, в худшем - самовольно меняли траекторию и попадали в сетку, в столбы, а то и улетали в небо. Энергии было то слишком много, то чересчур мало и контролю с моей стороны она не поддавалась. С такими способностями путь в боевые маги заказан, но для теоретика у меня, как справедливо отмечала Эрика, не тот склад ума. Вчерашний зачет по травоведению в очередной раз наглядно подтвердил, что и целителем мне не быть. Оставалось только пойти или в предсказательницы, или в какой-нибудь Остров работать на побегушках. Подобные перспективы меня не шибко вдохновляли, и я не теряла надежды призвать свой Дар к дисциплине.
  Я беспомощно покосилась на учителя. Тот вздохнул и на всякий случай отступил к скамейкам. Элида сжала кулак в ободряющем жесте.
  Ладно. Закрыть глаза, сосредоточиться, начать мысленно плести заклинание, одновременно концентрируя силу.
  Плести-то я начала, а вот сила не откликнулась, словно её у меня отродясь не водилось. Я стиснула зубы, честно стараясь не застонать вслух. Так, на чем я там остановилась? Вот демоны, сбилась! Теперь начинай сначала...
  Внезапно я ощутила на своих плечах чьи-то ладони.
  - Ты слишком напрягаешься, - услышала я позади себя голос Александра. - Не надо так стараться, ты же не экзамен сдаешь.
  Я открыла глаза и увидела живописно вытянувшиеся лица друзей. Лишь Ситара по-прежнему наслаждалась пейзажем за оградой.
  - Закрой глаза, - велел директор.
  Я закрыла, но только затем, чтобы не лицезреть мнение подруг, ясно отразившееся у кого на лике, у кого в очах.
  - Успокойся, глубоковдохни и выдохни.
  Я послушалась. Ладони легко заскользили вниз по моим рукам, голос зазвучал возле самого уха - вероятно, мужчина наклонился к моему плечу, чтобы видеть мишень с ракурса ученицы.
  - Дыши ровно, расслабься, - негромко напутствовал он.
  Э-э, да как тут можно расслабиться, когда директор торчит у тебя за спиной и сопит в ухо?!
  - А ты всё-таки попробуй, - еле слышным шепотом посоветовал Александр, и я смутилась.
  Мамочки, так он ещё меня читает?!
  Хорошо, уже расслабляюсь.
  Тишина обступила со всех сторон, лишь дыхание мужчины слабо шевелило выбившиеся из пучка прядки волос возле моего лица.
  - Начинай плести заклинание.
  Начала. Медленно, с чувством, толком и расстановкой, как учит Манфред. Ой!
  Одна рука легла мне на талию, удерживая на месте, другая подняла мою верхнюю конечность, направляя оную на мишень. Несмотря на легкую экипировку - спортивные штаны и майку, - мне вдруг стало жарко. Тишина сгустилась, облепив паутиной. Моя ладонь лежала в ладони директора, его пальцы переплелись с моими. Мысленно я продолжала тянуть заклинание, будто ученик на вышеупомянутом экзамен, бубнящий ответ себе под нос. Силы я не чувствовала, зато тело начало активно потеть, вызвав новый приступ смущения.
  - Концентрируй энергию, - заговорил Александр. - Представь, как она течет по твоим сосудам, наполняет тебя, словно вода кувшин. Направь её в кончики пальцев, пусть она свободно собирается в ладони.
  Не знаю, собралось ли что-то в моей потной ладошке, но могу сказать точно, что ещё я почувствовала. Болезненно-сладкое, тянущее ощущение, прокатившееся волной по телу. И отнюдь не искомая магическая энергия была тому причиной.
  Я судорожно сглотнула, облизнула резко пересохшие губы. Надо срочно сосредоточиться на заклинание, авось хоть немного отвлекусь.
  - Так. - Мужской подбородок коснулся моего плеча, прикрытого лишь бретелькой майки. - Чуть помедленнее, не торопись, концентрируй силу. Ещё рано...
  Когда не слишком старый и, признаться, весьма симпатичный мужчина интимно шепчет тебе на ушко такие слова, поневоле начнешь концентрировать не волшебную энергию, а сексуальную. Демоны лысые, надеюсь, со стороны всё выглядит пристойно?
  - Вот так. Представь сферу, силу, питающую её. Не торопись.
  Ещё медленнее, и я вообще о заклинании забуду!
  Сколько конец ни оттягивай, он всё равно когда-нибудь да настанет. Сколько я ни замедляла темп, злосчастное заклятие всё равно закончилось. Вернее, осталось каких-то два-три слова, причем последнее надлежало произнести одновременно с выбросом готового шара - если, конечно, будет что выбрасывать. Во всяком случае, формирующейся над ладонью сферы я не чувствовала, текущей по сосудам энергии тоже, только горячую руку Александра и собственную кожу, словно пульсирующую под мужскими пальцами. Наверное, будь мы здесь одни, можно было бы откинуть голову на его плечо, повернуть лицо, потянуться навстречу его губам...
  - Давай. - Директор сжал мою ладонь, и я запоздало выдохнула последнее слово, разорвав жаркую, звенящую тишину.
  Что-то задело кончики пальцев, и я открыла глаза, успев заметить голубоватый шар, эффектно впечатавшийся в мишень. От изумления я разинула ещё и рот. В ту же секунду мужчина выпрямился и отпустил меня, оставив четкое ощущение глубокого разочарования. Слева донеслись сдержанные аплодисменты Манфреда.
  - Неплохо, совсем неплохо, - оценил он. - Садись.
  Оставшись без опоры, я пошатнулась и на негнущихся ногах поплелась к скамейке. Александр как ни в чем не бывало вернулся на исходную позицию возле столба. Я тяжело плюхнулась на сиденье рядом с Элидой.
  - Нисса, - позвал дочь Манфред.
  - А у меня лучше получилось, - упрямо шепнул Брин.
  - Так тоже можно, - возразила Элида.
  - Но факт остается фактом: мы оба воспользовались не своей силой.
  Смысл заявления катесса дошел до меня не сразу.
  - Что? - недоуменно уточнила я. - Что ты имеешь в виду?
  - Я вытянул энергию из накопителя, ты - из директора, - охотно просветил Брин.
  - Я?!
  - Не из кого Ив энергию не вытягивала, - заступилась за меня Элида. - Просто Александр по доброте душевной ей помог.
  - Что?!
  Манфред оглянулся на нас через плечо, грозно прищурился. Александр невозмутимо наблюдал за уверенными движениями Ниссы.
  - К твоему заклинанию он добавил своей энергии, - объяснила подруга, когда старший катесс отвернулся. - Симбиоз. Мы все это заметили, даже... - Девушка дернула головой в сторону сидящей немного поодаль Ситары.
  Вот теперь мне не помешала бы дыра в пространстве, ведущая в другой мир. Там хоть никто не знает о моём позоре. Мало того, что я перевозбудилась в объятиях женатого директора и начала воображать невесть что, так ещё добрая половина пансиона видела, как он мне подыграл на практике.
  - Что, и Манфред тоже? - безнадежно вопросила я, хотя раз фокус Александра очевиден для учеников, то для опытного преподавателя тем более не является тайной.
  Элида сочувственно улыбнулась.
  У Ниссы на выполнение задания ушло чуть больше времени, чем у Элиды, однако у черты катесса тоже не задержалась. Вернувшись на место, подруга сразу же повернулась ко мне.
  - Ну вы даете! - восхищенно воскликнула она. - И главное, так здорово и слаженно, будто всю жизнь работали в паре.
  - А ты что-нибудь почувствовала? - настороженно поинтересовалась я.
  - Естественно, - бодро кивнула Нисса. - Ваш симбиоз так... хорошо ощущался.
  - Э-э... А так - это как?
  - Ну-у, - задумалась катесса. - Как слияние двух видов энергии. Я такое только у родителей чувствовала.
  Ма-ама... Я пристыжено охнула и уткнула лицо в колени. Кошмар, хаос, мрак!
  Манфред обменялся вопросительными взглядами с директором и снова обернулся к нам.
  - Все обсуждения будем проводить позже. Ситара, пожалуйста.
  Новенькая встала и подошла к линии. Мы притихли, я подняла голову. Александр подобрался.
  - Если хочешь, я могу повторить заклинание ещё раз, - предложил учитель.
  - Нет, спасибо, - отказалась Ситара. - Принцип я уловила.
  И когда только успела?
  Девушка секунд десять неотрывно смотрела прямо на мишень, затем плавно вскинула руку и отправила голубую сферу точно в центр.
  - Отлично, - растерянно пробормотал Манфред, косясь на директора.
  - Я могу сесть? - обратила Ситара к катессу бесстрастное лицо.
  - Да-да, конечно.
  Новенькая заняла прежнее место. Не удержавшись, я последовала примеру учителя, пытаясь понять, что думает по сему поводу Александр. Тот почему-то глядел на меня, словно я могла подбросить дельную мысль. Удивления в голубых глазах было достаточно, чтобы прийти к элементарному выводу: касательно способностей Ситары его тоже не просветили. Но тогда сам собой напрашивается вопрос - если у новенькой нет проблем с Даром, то что вообще она потеряла в нашем пансионе?
  
  - - -
  
  Как и следовало ожидать, обсуждение талантов Ситары стало новой темой для беседы. Лично я не возражала, поскольку ловкие, уверенные движения девушки отвлекли общественное внимание от моего прилюдного позора и о нашем до неприличия удачном симбиозе с директором все попросту позабыли. Однако перемывать косточки новенькой в её присутствии мы постеснялись и до выхода с ристалища хранили скорбное молчание. Когда занятие закончилось, Александр цапнул Брина за руку, дабы тот гарантированно не отвертелся, и торжественно сопроводил в пансион. Мы скромно пристроились в хвосте, шепотом обмениваясь репликами. Ситара покинула площадку первой, так что теперь-то нам никто не мешал насладиться болтовней.
  - Темнит что-то наш глубокоуважаемый директор, - резонно отметила Элида, прикидывая расстояние до спины вышепоименованного и убеждаясь, что он нас точно не услышит. - Насмешкам она подвергалась, видите ли. Как человек, осчастлививший своим недолгим пребыванием не одно магическое учебное заведение, уверенно заявляю, что с такими талантами она была бы там не отщепенцем, а самой популярной девушкой в школе. Ну, может, лицо бы ей сделать попроще, а так какие проблемы?
  А с заостренными ушами? Хотя... подразнили бы её годик-другой, а затем она отточила бы боевые навыки и насмешки утихли бы сами собой. Подумаешь, уши!
  - Наверняка Александр просто повторяет то, что рассказал ему отец Ситары, - неожиданно для самой себя вступилась я за директора. - Наплел какой-нибудь ерунды...
  - Ага, и Александр, будто дитё малое, повелся, уши развесил и без лишних вопросов оставил подозрительную новенькую в пансионе. Брось, Ив, он же не дурак и не первый год сидит в кресле "Диона". Говорю вам, он знает о Ситаре больше нас, но по ходу вынужден импровизировать и на экспромте как раз прокалывается.
  - Если бы он знал о ней больше нас, то вряд ли дежурил бы под окнами её комнаты и подпирал столб на ристалище, - возразила я. Понимаю, что бессовестно выгораживаю мужчину, ведь ему явно известно что-то ещё. Немного, совсем чуть-чуть и именно эта информация вынуждает его присматриваться к Ситаре, оценивать её возможности.
  - Ну, я же не утверждаю, будто директор знает всё, - парировала Элида.
  - В её Даре определенно есть некая странность, - задумчиво поделилась мнением Нисса. - Пока на Ситаре этот амулет, почуять что-либо практически нереально. Мне, по крайней мере. Но когда она сгенерировала сферу, у меня возникло такое чувство...
  - Какое? - немедленно уточнила Элида.
  - Даже не знаю. Чтобы с одной демонстрации запомнить всё заклинание, нужно быть если не профессионалом высокого уровня, то хотя бы обладать хорошей памятью.
  - Или знать оное с самого начала, - предположила девушка.
  - Как вариант, - согласилась катесса. - Что приводит нас к вопросу - если мэйли уже всё знает, то зачем ей учиться в пансионе для людей с капризным Даром?
  Капризный Дар - так деликатно именовались маги вроде меня и Брина, чья сила или слишком слаба, или нестабильна. Правда, в моём случае капризничал не только Дар, но и я сама иногда. Ну, хотелось мне на волю, на практику, в гущу событий, а не пухнуть в исследовательской лаборатории или за компьютером, ваяя нетленку на полторы тысячи листов, посвященную какому-нибудь феномену или виду нежити.
  - Опять же, выглядит Ситара не старше вас, - с готовностью подхватила Элида, - но кто знает, сколько ей на самом деле лет? Может, она для школ уже старовата?
  - Как ты? - невинно добавила Нисса.
  Не для кого из нас не являлось секретом, что Элида действительно старше всей нашей компании. О прошлом подруга не распространялась, правда, не скрывала, что сменила далеко не одно учебное заведение, прежде чем попала в "Дион". Проблем с Даром у Элиды не наблюдалось, но Нисса по большому секрету поведала мне, что из школ девушка вылетала благодаря неуживчивому характеру. Либо она уходила сама, либо терпение теряли преподаватели. Лично мне с трудом верилось в рассказ катессы. За все годы нашей с Элидой дружбы мы ни разу не поругались по-настоящему - мелкие дружеские стычки не в счет! - да и Нисса подтвердила, что с момента приезда в пансион поведение девушки было более чем примерным.
  - Как я, - не смутилась Элида.
  - Значит, дело не в продолжении образования, - откликнулась я.
  - Слушайте, а давайте у Эрики спросим?
  - Думаешь, Эрика нам всё выложит? - недоверчиво прищурилась Нисса.
  - Она оборотень, ей виднее, - нетерпеливо пояснила Элида.
  - А что, давайте, - поддержала я девушку.
  Не тратя времени на переодевания, мы направились прямиком в кабинет травоведения, где обычно сидела Эрика. Культурно постучались и, дождавшись еле слышного "Входите, девочки", шумной гурьбой ввалились в помещение.
  - Неужели так не терпится узнать результаты зачета? - не поднимая головы от разложенных на столешнице листов, прокомментировала волчица.
  - Зачем? - искренне удивилась Нисса. - Мне моя отметка известна.
  - Разумеется. Она у тебя всегда хорошая. - Эрика отложила ручку и пристально посмотрела на нежданных посетителей. - Что-то вы рановато для занятия.
  - Мы хотели спросить вашего мнения, - выпалила Элида. - Что вы думаете о Ситаре?
  Одна тонкая бровь иронично поползла вверх.
  - Вообще-то мэйли Ситара не настолько важная персона, чтобы я о ней думала, - с мягкой полуулыбкой ответила Эрика.
  - Но какое-то впечатление она на вас произвела же, верно? - не сдавалась Элида.
  - Не спорю. Однако вот мой встречный вопрос: зачем вам это знать?
  - Потому что Ситара... - катесса неопределенно повела плечиком, - странная.
  - А кто здесь может похвастаться тем, что он не странный? - справедливо напомнила учительница.
  Элида вздохнула.
  - Хорошо. Поставлю вопрос иначе. Кто она на самом деле?
  Ласковая улыбка волчицы стала шире.
  - А тебе не кажется, что это немного не твоё дело?
  Интонация была вежливой, даже благодушной, голоса Эрика не повысила. Но у меня по спине почему-то побежали мурашки.
  - Возможно, - не стала спорить Элида. - Только, по-моему, вы этого и сами не знаете.
  - Буду откровенна, Александр подробностями с нами не поделился, - проговорила учительница. - А свои личные домыслы я предпочитаю держать при себе. Что, кстати, и вам советую.
  - Отлично, примем к сведению, - в тон ей ответила Элида. - Спасибо.
  - Не за что. Не опаздывайте на занятие.
  Потупившись, мы с Ниссой покорно поплелись следом за "вожаком". Настаивать никто не рискнул, ибо, хотя мы никогда не видели Эрику в гневе, стоило ей чуть-чуть повысить голос, как возникало немедленное и весьма острое желание забиться под стол и сидеть там, униженно поскуливая. Представляю, какова наша тихая, кроткая на первый взгляд учительница в ярости... думаю, на пути ей лучше не попадаться и упаси боги иметь несчастье стать объектом этой самой ярости.
  За неимением оригинальных и, главное, умных идей мы всё-таки переоделись в юбки-кофты, похватали тетрадки с конспектами и потопали обратно. Возле лестницы столкнулись с Брином, как раз отпущенным из директорских пыточных застенок. Вид у поднимающегося по ступенькам катесса был угрюмый, он старательно смотрел себе под ноги, бормоча нечто маловнятное, но вряд ли цензурное, и поэтому не сразу сообразил, почему дорогу перекрыли сразу три девичьи фигуры.
  - Какого?.. - вскинул Брин разлохматившуюся голову, увидел нас и слегка расслабился. - Чего вам, девы?
  - Ну, - грозно начала Нисса, на всякий случай положив руку на лестничные перила. - Признавайся, где ты достал эту фигулину?
  - И ты, дорогая, - понурился катесс. - Говорю же, у приятеля.
  - Познакомишь? - прищурилась Нисса.
  - Я думал, тебе и меня достаточно, - с притворной обидой в голосе протянул Брин.
  - Как правило, да, - сладко улыбнулась катесса. - Когда с мозгами дружишь. - Нисса огляделась и ядовито зашипела: - Каким же надо быть идиотом, чтобы пользоваться самопальным, невесть где, кем и как зачарованным накопителем, да ещё в присутствии учителей?! Хорошо, что он сработал так, как надо, а если бы нет? И оторвало бы тебе руку или что пониже!
  - Да понял я уже свою ошибку, понял, - сдался Брин. - Александр только что прочел мне крайне познавательную лекцию о вреде подпольных амулетов и, честное слово, я проникся и раскаялся в содеянном.
  - А поставщика ты назвал? - вернулась к основному вопросу Элида.
  - Что я, действительно дурак? - насупился катесс. - Свалил всё на приятеля.
  - Несуществующего, надо полагать? - уточнила я.
  - Отчего же? Он существует. - Брин протолкался между возлюбленной и мной на второй этаж, двинулся в спальное крыло. Мы не отставали. - И уверял, что товар весьма неплох.
  - Он маг? - поинтересовалась я.
  - Не. Так, курьер.
  - Курьер? - озадаченно повторила Нисса.
  - Курьерами называют тех, кто за небольшую плату развозит те же самопальные амулетики, зелья, а то и редкие и вполне приличные артефакты, попутно рекламируя - естественно, за отдельную мзду, - того или иного колдуна, - пояснила Элида, слегка удивив меня подобной осведомленностью. - Такие всегда знают, что, где и как достать без обращения к официальным инстанциям. А отступники, отшельники и просто желающие немного подзаработать ученики магических школ находят себе клиентов, с оными при этом не контактируя.
  - Знать не хочу, кто тебя просветил, - пробормотала Нисса.
  - Никто, - ответила девушка. - Сама этим занималась. И услугами курьеров тоже пользовалась.
  - А я-то думал, что я единственная заблудшая овца в нашем благочестивом стаде, - радостно отметил Брин. - Слушай, Эли, тогда тебе тоже следует посетить директора. Его проповеди так очищают и наставляют на путь истинный!
  Девушка загадочно улыбнулась.
  - Уже посетила.
  - И как?
  - И вот я с вами.
  Приотстав, мы с Ниссой недоуменно переглянулись. Не знала, что Элида баловалась сей не вполне законной деятельностью.
  - Брин, а твой курьер, случаем, не проболтался, кто поставщик этих фитюлек? - неожиданно спросила Элида.
  - Ну, не проболтался, - откликнулся катесс. - Но обронил, что, мол, это кто-то со стороны. Говорил, проездом в Лесном крае, решил подзаработать, и всё такое.
  - Халтурщик этот твой поставщик, - неодобрительно заявила Нисса. - Начаровал демоны знают что, а содрал поди...
  - Плюс процент курьеру, - хихикнула Элида.
  Брин передернул плечами.
  - Стал бы я так тратиться на одноразовый накопитель! Потому и взял, что недорого, и поставщик хотел сбыть их в короткие сроки.
  Не удержавшись, катесса возвела глаза под потолок.
  - Действительно идиот, - пожаловалась она оштукатуренной поверхности.
  - Идите вы... - нелюбезно буркнул Брин, распахивая дверь своей спальни.
  - Куда? - в один голос живо полюбопытствовали мы с Элидой.
  - На занятие! - закончил катесс и закрыл створку с той стороны.
  
  - - -
  
  После занятий я засела в пансионовской библиотеке. Размерами это помещение на втором этаже не отличалось, обстановка состояла исключительно из стеллажей с книгами, одного письменного стола и зеленого диванчика, зато из окна открывался прекрасный вид на причал и озеро. Обложившись справочниками и энциклопедиями по расовому многообразию Эос, я принялась методично изучать их в поисках остроухого народа. В процессе выяснилось, что, кроме демонов, столь бросающимися в глаза частями головы на Старшей сестре не обладал никто. Найитты, самая малочисленная и загадочная раса обоих миров, могла похвастаться слегка развесистыми ушами как у катессов, у прочих представителей человекоподобных форм уши были закругленные. Где-то мне попалось упоминание о народе айанте, но таковые оказались выходцами из какого-то третьего мира, не особенно известного даже эосцам.
  Не выудив из книг ничего путного, я притомилась и перебралась из-за стола на диванчик, расположенный возле окна. По причалу неторопливо и благородно на первый взгляд прогуливались Брин и Нисса. Они скромно держались за руки и бродили взад-вперед, делая вид, будто любуются синей гладью Ювенты. Но это - для тех, кто плохо знал нашу неугомонную парочку. На самом деле под прикрытием чинного променада развернулась целая баталия. Даже через приоткрытую оконную створку я слышала, как подруга отчаянно спорит с кавалером, пытаясь донести до него весь ужас использования подпольных амулетов сомнительного качества и элементарную мысль, что подозрительно дешевый товар едва ли отличается безопасностью в применении. Без посторонних глаз в моём лице и язвительного язычка Элиды катесс доказывал, что он хоть и красавчик, однако вовсе не так туп, как думают окружающие, и в состоянии отличить откровенно опасный предмет магического происхождения от вполне приличной поделки. Нисса честно старалась не жестикулировать и не срываться на крик, а то и на рукоприкладство. Сомневаюсь, что Брин в случае чего ответил бы возлюбленной тем же, но подруга могла прибегнуть к несильной и оттого довольно обидной магии, а против волшебного лома у катесса приема-то как раз и не было.
  С минуту послушав цветистые оправдания Брина, я закрыла окно. Пусть ругаются в своё удовольствие без свидетелей. Так, что бы нам ещё просмотреть? Я с отвращением покосилась на гору увесистых фолиантов на столе. Наверное, ничего. Вряд ли я найду в здешней библиотеке то, что ищу. Да и, если задуматься, что и зачем я ищу? Эрика посоветовала держать личные домыслы при себе, Александр велел не рассказывать об ушах Ситары. Приглядывает за ней, даже на занятия ходит понаблюдать, что собой представляет сила новенькой. Внезапно из недр памяти кокетливо выскользнул сегодняшний инцидент, и я сползла по спинке на диванное сидение. У-у! Какой демон дернул директора проводить эту унизительную благотворительную акцию? Ведь все всё видели и поняли, как минимум то, что он мне помог. Повезло, что это был не зачет. И самое худшее - мне всё понравилось! Словно Александр не сплел свою энергию с моей, а соблазнил. Хотя...
  Соединение энергии в любом случае остается соединением, без разницы, какую энергию и с кем ты смешивал. Мне доводилось читать мнение работавших в тесной связке магов, что подобного рода слияние весьма похоже или на любовный акт, или на глубокое телепатическое и эмпатическое проникновение. Далеко не все идут на такие эксперименты, поскольку одно дело совместная постель и совсем другое - позволить кому-то ещё узнать всю твою ментальную и эмоциональную подноготную.
  Хм, разве директор попутно меня не читал?
  Я скинула туфли и забросила ноги на спинку дивана, свесив с оного голову. Если предположить, что мои мысли всю дорогу оставались для мужчины открытой книгой, то, выходит, он знает, о чем я думала в последнюю минуту! А если слияние энергий подразумевает не только телепатическую связь, но и эмпатическую, то получается...
  Закончить кощунственную мысль я не рискнула. По-озор. Кошмар! И как мне теперь в глаза Александру смотреть?! Или, того хуже, Алиссе?
  Лежание вниз головой трезвому рассуждению как-то не способствовало, и я приняла позу поприличнее, опустив ноги и по старинке вытянувшись на диванных подушках. Интересно, связь односторонняя или всё-таки работала в обе? Покопавшись в памяти, я пришла к неутешительному выводу, что даже если связь и была двухсторонней, то я, погруженная в собственные ощущения, её не заметила.
  Как будто чтение мыслей и чувств директора что-нибудь мне дало!
  А может, дало бы?
  Например, сейчас я бы не отказалась понять, что именно подвигло мужчину на приступ невиданного доселе альтруизма. Александр всегда относился к ученикам с пониманием, в меру строго и терпимо. Ясное дело, в друзья он нам не набивался, но и поведение отца не копировал. Нисса как-то рассказывала берущие за душу истории о временах сурового правления мэйра Диона; более того я уверена, что тогда за все свои нынешние выходки Элида уже давно и гарантированно вылетела бы из пансиона. Однако сколько бы доброты и мягкости ни проявлял Александр, он никогда не снисходил до благотворительных акций в поддержку непутёвых отроков. Да он вообще интересовался мной не больше, чем остальными девушками!
  Несмотря на ровное горизонтальное положение, мне поплохело окончательно и бесповоротно. Стиснув зубы, я перевернулась на живот. Вот будь наш директор постарше лет на... ещё немного постарше, в общем, и выгляди он соответствующе, было бы куда проще. За штурмом бастионов знаний и приобретением навыков я успела начисто забыть, что Александр, конечно, давно уже не юноша, но пока что и не почтенный престарелый дедуля. Он ещё вполне может вдохновить даму на подвиги... если бы не был женат.
  Не-ет, так и до умопомешательства недалеко. Всё, прямо сейчас пойду к директору и призову его к ответу. Мало ли, вдруг моё буйное воображение умело расписало действительность чересчур яркими красками, а на самом деле Александр ничего этакого в виду не имел?
  Я сползла с дивана, надела туфли, бросив мимолётный взгляд в окно. Сладкая парочка вынужденно сделала перерыв - Нисса стояла на краю причала, сердито скрестив руки на груди и нетерпеливо притоптывая ножкой, пока благоверный заговорщицки шептался о чем-то с объявившейся Элидой. Тем лучше. Авось меня никто не перехватит на подступах к кабинету. Я разложила книги по местам, покинула библиотеку и спустилась на первый этаж. Приемная почему-то пустовала, хотя рабочий стол на компьютере открыт, привлекая внимание ярким южным пейзажем. Видимо, Динайра отлучилась на минуту-другую. Не давая себе времени на передумать, я решительно подошла к директорской двери и уже подняла руку для вежливого стука, как неожиданно заметила, что створка приоткрыта. Более того, из узкой щели тёк приглушенный, взволнованный женский голос, который я даже не узнала.
  - ...Да, прошу вас, приезжайте как можно скорее... Да... Пока я вроде в безопасности, но как надолго?.. Да... Пожалуйста... Спасибо вам огромное. До свидания.
  По отсутствию ответных фраз я догадалась, что неизвестная разговаривала по телефону. Но почему она выбрала для беседы директорский кабинет?
  Внезапно дверь распахнулась, заставив меня рефлекторно отшатнуться. Возникшая на пороге Ситара особой радости от встречи тоже не испытала, одарив меня немного удивленным и раздосадованным взглядом. Помещение за её спиной оказалось столь же пустым, как и приемная до моего визита.
  - Ситара, - изумленно пробормотала я. Ничего странного, что я не узнала её по голосу - во время диалога с загадочным оппонентом в нем звучали интонации, чего я ещё не слышала. И какие - опасающегося за свою жизнь существа.
  - Ивонна, - с капелькой недовольства откликнулась девушка.
  - Что ты там делала? - глупо спросила я.
  - Разговаривала с отцом, - холодно отчеканила новенькая и обошла меня, попутно закрыв за собой дверь.
  - В кабинете директора?
  - Он разрешил мне воспользоваться его телефоном, - бросила Ситара и, не дожидаясь следующих не блещущих умом вопросов, скрылась в коридоре.
  Я тупо уставилась на коричневую створку. На мгновение мелькнула шальная мыслишка прошмыгнуть в кабинет и нажать на телефоне на повтор, однако я спешно её отогнала. Какое мне дело, кому звонила Ситара? И вообще, что за привычка совать нос в чужие дела?
  Для успокоения совести я всё-таки заглянула в кабинет, убедилась, что там действительно больше никого нет, и вернулась в холл.
  - Ив, тебя-то я и ищу!
  Я повернулась к только что вошедшей в здание Элиде. В карих глазах подруги плясали лукавые огоньки, лицо выражало крайнюю степень возбуждения, подозрительно радостная улыбка от уха до уха.
  - Хм?
  - Слушай, у меня к тебе дело. - Девушка взяла меня под локоток и сопроводила к диванчикам. - Только это может быть небезопасно.
  Удивительно, как много людей сегодня озабочены безопасностью!
  - Что, Нисса наконец-то решила заказать тебе Брина?
  - Ага, темной ночью утопить его в озере, - поддакнула Элида и посерьезнела. - Я тут порасспросила нашего красавчика, и он пообещал выудить из своего курьера побольше информации о поставщике.
  - Зачем? - искренне изумилась я.
  - Хочу посмотреть на эту залётную пташку.
  - Посмотреть? Хочешь сказать - встретиться?
  - Поставщики общаться с потенциальными клиентами не любят, - терпеливо объяснила подруга, - иначе зачем тогда прибегать к услугам курьеров? К тому же курьерам бесполезно бить морду за подсунутое фуфло - они неодаренные, в магии ничего не понимают, с них, как говорится, спрос невелик. А поставщик сегодня здесь, завтра там и поди его найди. Некоторые и с курьерами-то контактируют через третьих лиц и не под своим именем. Но Бринова птаха явно желала в рекордно короткие сроки сбыть наспех зачарованный любителем товар, срубить немного деньжат и упорхнуть восвояси. Красавчик встретится с курьером, приобретет второй накопитель, под шумок задаст пару наводящих вопросов.
  - И тот так прямо и заложит Брину своего поставщика? - усомнилась я.
  - Разумеется, нет. Кто с таким курьером работать потом будет, если он станет языком трепать налево-направо? Мы подождем Брина недалеко от места встречи, он вернется, расскажет, что удалось выяснить, и отдаст накопитель. Любитель есть любитель, особенно не собирающийся здесь задерживаться, - он наверняка не позаботился о защите и разыскать его по горячим следам легче легкого.
  - Неужели? - Если бы с помощью поисковых заклинаний было так просто добраться до нужного человека, мы жили бы совершенно в другом мире. На практике поисковым заклятиям мешало что ни попадя, вплоть до мобильников, искажающих энергетический импульс. Радиус действия заклинания, как правило, ограничен и в лучшем случае оно может указать, в какой стороне находится искомый объект, а если сторона слишком далека, то не рассчитывайте даже на эту малость.
  - Уверена, он где-то в Тэнноне или за городом, однако вряд ли забрался в самую чащобу, - с энтузиазмом продолжила развивать бредовую идею девушка.
  - Но зачем тебе смотреть на этого кудесника-любителя? - попыталась воззвать я к благоразумию подруги.
  Элида неопределенно пожала плечами.
  - Интересно. Вдруг я его знаю?
  Э-э, так она уже догадывается, кто это может быть? Либо предполагает?
  - А я тебе зачем?
  - Для моральной поддержки, естественно. Ну и тыл прикрыть на всякий случай.
  Прикрытие из меня надежное, ничего не скажешь.
  - И когда Брин встретится со своим курьером? - задумчиво уточнила я, со смутным облегчением подозревая, что до бесед с директором дело не дойдет.
  - Обещал договориться на сегодняшний вечер, - беззаботно сообщила девушка.
  
  
  
  Глава 3
  
  Пресловутого курьера мне даже довелось увидеть. Правда, издалека. Высокий лохматый парень постоянно нервно озирался и то потирал руки, то пытался скрестить их на груди, а то и вовсе начинал чесаться. Одет он был весьма невзрачно: в потертые джинсы и клетчатую рубашку поверх футболки сомнительной чистоты. Товарскрывался в необъятных размеров рюкзаке, придававшим курьеру сходство с обыкновенным студентом.
  Встреча состоялась в десятом часу вечера, на вполне безобидной детской площадке во дворе жилого дома на окраине Тэннона. Пока припозднившаяся ребятня с криками и визгом, заставлявшими курьера лишний раз вздрагивать, носилась от песочницы к качелям, двое парней расположились на зеленой скамейке и обменялись знаниями... тьфу, то есть конспектами и книгами. Брин протянул курьеру мятую тетрадь, парень быстро её пролистал, одобрительно кивнул и выудил из рюкзака маленький, но пухленький томик с позолоченными вензелями на обложке. Катесс взял книгу, сунул в прихваченную с собой сумку, пошуршал там и вернул томик с небрежным жестом "надо же, да у меня уже такая есть!" Курьер добросовестно принял отвергнутый кладезь полезной информации, дескать, перепутал, с кем не бывает, и отправил обратно в стоящий рядом рюкзак. Парни немного посидели, любуясь живописным видом кирпичной пятиэтажки и обмениваясь тихими репликами, затем пожали друг другу руки и разошлись в разные стороны. Мы с Элидой устроились неподалеку, а именно встали перед подъездом здания напротив, изображая собирающихся на вечерние развлечения девушек. Я регулярно смотрела на часы на запястье, Элида время от времени извлекала из кармана чёрных кожаных штанов сотовый и якобы "безуспешно" названивала опаздывающему кавалеру. Заметив направляющегося к нам Брина, мы прекратили имитировать бурную деятельность и живо повернулись к катессу.
  - И это всё? - удивилась я.
  - А чего ты хотела? - не меньше моего, однако по другому поводу изумился Брин. - Я ему деньги в тетрадке, он мне - товар в книге. Проверку никто не устраивает, встречаемся в тихом, спокойном месте.
  - На детской площадке?
  - Почему бы и нет? Или ты думала, что мы в лучших традициях жанра забьём стрелку в грязной подворотне в самой злачной части города? - ухмыльнулся катесс. - Это же Тэннон, тут всё исключительно мирно и благопристойно.
  - Идемте-ка, - махнула рукой Элида, и мы торопливо покинули "злачное" место.
  По дороге Брин рассказал, что загадочный поставщик действительно птичка залётная: курьер его видел первый раз в жизни, ничего о нем не слыхал и вообще счел личностью крайне подозрительной. По мнению парня, тот даже не являлся магом.
  - А как он это определил? - немедленно встряла я.
  Катесс самодовольно хмыкнул.
  - Фрай говорит, у колдунов словно печать стоит, только не на лбу, а в глазах. Мол, из-за выражения наших глаз волшебников ни с кем не перепутаешь.
  - Что, и меня бы тоже не перепутал? - засомневалась я, мысленно перебрав очи всех знакомых магов. Во дает этот Фрай! Я бы не то что увиденного впервые человека, своё отражение в зеркале за волшебницу не приняла бы.
  - Насчет тебя не знаю, - разделил мои сомнения Брин. - А давай я вас познакомлю, и ты сама спросишь, а? Фрай парень холостой.
  - Мне потом бесогонный экзорцизм читать? Или сразу клопогонный? - скривилась я.
  - Это у него нервное. Фрай того... немного параноик.
  - Внешность поставщика твой параноидальный приятель, случаем, не описал? -вмешалась Элида, сообразив, что нить разговоратеряется.
  - Шутишь? Фрай мне не настолько приятель, чтобы работодателей описывать, а я ещё намерен пользоваться его услугами, и не собираюсь вызывать очередной приступ паранойи странными вопросами. Он и так в вашу сторону подозрительно косился.
  - Он нас заметил? - охнула я.
  Катесс кивнул.
  - Радуйтесь, что с такого расстояния Фрай ваших глаз не разглядел.
  Мы выбрались на ведущую к пансиону дорогу и там распрощались: Брин отдал Элиде накопитель и вернулся в "Дион", а мы укрылись за ближайшими кустами. Девушка села прямо в траву, взяла накопитель - точную копию предыдущего - в руку и закрыла глаза. Минуту-другую задумчиво качала головой и сжимала пальцы, затем открыла глаза.
  - Действительно, любительская работа, - резюмировала подруга. - Причем этот любитель мне явно незнаком.
  - А ты ожидала, что опознаешь его? - осторожно поинтересовалась я.
  - Мало ли. Держи. - Элида перебросила мне амулет. - Сейчас организуем поиски.
  Чтобы разыскать злостного поставщика, потребовалось расчистить на земле небольшой круг - мы просто откинули в сторону веточки и отпинали туда же всякий мелкий мусор, - сориентировать его по сторонам света и разметить оные камушками, представить, что это Тэннон с прилегающими территориями, и воздеть над "планом" руки, в одной сжимая накопитель. На правах зачинщика заклинание читала Элида. Я же наблюдала, как из раскрытой ладони девушки начинает сочиться золотистый свет, заполняющий импровизированный круг. Невидимых границ сияние не покидало, прозрачной полусферой клубясь над землей и озаряя сосредоточенное лицо подруги. Наконец в глубине светового тумана возник голубой огонёк, мигнул. Элида повела свободной рукой над золотым куполом.
  - Вот он, голубчик, - пробормотала девушка. - Ща я тебя...
  - Слушай, а кого ты ловишь? - запоздало и шепотом уточнила я. - Если Фрай не соврал и тот, с кем он встречался, не изготавливал этих амулетов, то настоящий поставщик может сейчас находиться где угодно...
  - Раз я его зацепила, значит, чаровник-затейник где-то поблизости... О-о!
  Я глянула на полусферу. Голубой огонёк испуганным зайцем пометался туда-сюда, дернулся, снова мигнул и застыл у самой границы круга, став ярче и крупнее.
  - Есть! - торжествующе улыбнулась подруга. - Он за городом, совсем рядом...
  На всякий случай я внимательно осмотрелась, но освещенная фонарями дорога пустовала, пансион скрывался за деревьями, а лесочек за моей спиной тонул в сгущающихся вечерних сумерках.
  - Здесь, что ли? - озадачилась я.
  - За "Дионом", - внесла ясность Элида и открыла глаза.
  В ту же секунду огонёк погас, а сияние начало медленно тускнеть. Девушка спрятала накопитель в карман штанов, быстрым пассом развеяла полусферу и ногой разбросала камни. Мы припустили к пансиону на такой скорости, что уже через минуту я безнадежно запыхалась и приотстала. Дверца в решетке ворот была ещё открыта - на ночь ворота и здание запирались, - однако подруга пренебрегла приветливо распахнутой створкой и двинулась вдоль ограды. Идея использованного Элидой поискового заклинания заключалась в попытке зацепить другого мага за его ауру через клочок его же энергии, неизбежно остающейся на зачарованном им предмете. Обычно сия затея представлялась весьма затруднительной: за такой микроскопический след можно ухватиться, если, во-первых, создатель не успел отбежать на достаточное расстояние, во-вторых, он не позаботился о защите и, в-третьих, товарчик свеженький, можно сказать, с пылу с жару. Неоднократно облапанный амулет сводил шансы подобного предприятия к нулю, даже оборотень вряд ли вычленил бы нужный запах. Но то ли Элиде сегодня невероятно везло, то ли таинственный колдун и впрямь был любителем. Хотя во всех магических школах, академиях и на курсах первым делом объясняют простейшие способы защиты, в том числе и затирающие следы твоей волшбы.
  Хм, может, он ещё и недоучка?
  Обогнув ограду "Диона", мы погрузились в густые, будто паста, сумерки леса за пансионом. Идущая впереди девушка уверенно держалась петляющей тропинки, по которой Эрика водила нас на практические занятия. Слева, между чёрными стволами, серебрилось озеро - в одном месте тропка как раз спускалась к воде.
  Среди деревьев оказалось куда прохладнее, чем в городе, и я обхватила себя руками в тщетной попытке согреться. К тому же шлепать в модных ботиночках на танкетке по невидимой в потемках дороге удовольствие маленькое и сомнительное.
  - Эли, можно я светлячка сотворю? - попросила я, в очередной раз споткнувшись о какой-то корень. Интересно, а раньше он тут был? Вроде ходили две недели назад и никаких опасных препятствий я не заметила.
  Подруга замедлила шаг и с возмущением оглянулась.
  - Ты что, хочешь нас выдать?
  - Если я упаду и сломаю себе какую-нибудь важную конечность, мимо твой любитель точно не пройдет, - мрачно пообещала я. - Узнает много нового о себе, тебе и вашей родне.
  - Так ты же в боевые маги рвешься, а им положено быть выносливыми и терпеливо сносить неблагоприятные погодные и полевые условия, - напомнила девушка, возобновляя прерванное движение. - Тем более мы почти пришли...
  Впереди горел свет. Элида заметила его первой и, умолкнув, замерла. Мне повезло меньше, ибо мной белый огонёк был обнаружен лишь когда я ткнулась в спину подруге.
  Тропинка змеей сбегала по склону, петляла между соснами и краешком задевала Ювенту. Белая сфера, подозрительно похожая на светлячка, висела в воздухе в полутора метрах над каменистым бережком. Приглушенное, неяркое сияние озаряло склоненную к воде голову присевшего на корточки человека - всё-таки торчащие над головой уши катессов ни с чем не перепутаешь. С места, на котором мы застыли, можно было разглядеть только темно-каштановые волосы на макушке да часть коричневой куртки. Незнакомец сосредоточенно возился в воде - мы слышали негромкий плеск. Он там что, стирает?
  Стараясь не выпускать злостного поставщика из виду, Элида скосила на меня один глаз, прижала палец к губам, затем указала им же на огонёк. Ясно. Вот за что удалось зацепиться подруге - за светлячка, сияющий сгусток энергии размером с детский кулачок, сотворенный, судя по всему, загадочным магом-любителем. Я вытянула шею над плечом девушки и выразительно посигналила бровями и глазами: что собираешься делать? Та плавно отодвинулась от меня и начала медленно подкрадываться к человеку. Я беззвучно выругалась. Демоны побери, она что, на полном серьезе решила выполнить функции следователя КС и бесстрашно захватить потенциального преступника?! Больше приличных слов у меня не нашлось, единственную разумную мысль никто не пожелал выслушать. Драпать надо отсюда, мало ли кем является этот колдун, и какие у него возможности!
  Элиде определенно сегодня везло как утопленнице. Подруга ухитрилась бесшумно спуститься на берег и подойти к незнакомцу практически вплотную, однако в эту минуту богиня удачи решила, что хорошего понемногу, и продемонстрировала девушке свой тыл. Зато человек показал лицо, перед и анфас, в мгновение ока выпрямившись и развернувшись к непрошеному гостю всеми вышеупомянутыми частями тела. Элида застыла повторно и в свете огонька я увидела направленное на подругу дуло пистолета.
  - Эй, полегче, приятель, - не растерялась девушка, предельно обворожительно улыбнувшись. - Я же не демон какой, чтобы тыкать в меня этой штукой.
  - А кто вас знает? - парировал незнакомец. - Нормальные смертные девушки в такое время по лесу не шляются.
  Я пригнулась и наконец-то смогла обозреть "поставщика". Высокий, довольно приятный на первый взгляд мужчина, не старше Александра на вид. Одет просто - в чёрные штаны и куртку. Возле его ног, у кромки воды, лежало две кучки мелких камней, одна побольше, другая поменьше, словно человек тщательно их рассортировал и сложил аккуратными горками.
  - Может, я не совсем нормальная девушка? - кокетливо протянула подруга.
  - Вот-вот, и я о том же, - покладисто согласился человек. - Шастает тут всякая нечисть...
  Так, чем я могу помочь Элиде? Боевые заклятия исключаются, я или недожму, или пережму. Что-то попроще и более безопасное? А-а, память девичья, я же ничего не помню, даже заклинание телекинеза!
  Но подруге моя маловнятная, да и, если откровенно, маловероятная помощь не потребовалась. Пока я мучительно слушала, как по моей опустевшей голове гуляет ветер, светлячок тоскливо замигал, реагируя на отпущенное заклятие. Пистолет сверкнул голубоватой корочкой льда, покрывшего металл, и хозяин, не ожидавший такой подлости от собственного оружия, выпустил его из руки. "Пушка" упала на камни между владельцем и моей подругой. Девушка отступила на два шага, вскинула раскрытую ладонь.
  - Если не хочешь валяться рядом парализованным полутрупом, отвечай, какого демона ты здесь делаешь? - грозно вопросила Элида.
  - Камни собираю, - сознался человек.
  - Что? - не поверила подруга.
  - Говорю же, собираю камни. - Мужчина указал носком ботинка на две горки.
  - Зачем?
  - Разве это запрещено? И тут не частная территория, так что могу и камешки пособирать, и травки.
  - Но ты не маг, - недоуменно отозвалась девушка.
  Либо он действительно не колдун - волшебники редко пользуются оружием, предпочитая полагаться на Дар и сопутствующие предметы, - либо искусно притворяется. И сейчас мужчина по примеру оппонента готовит ответное заклинание, маскируя это дело диалогом на отвлеченные темы.
  - Нет, - не стал отрицать незнакомец.
  - А как же светлячок? - ткнула Элида свободной рукой в белый шарик.
  - А он не мой.
  - Чей тогда?
  - Друга.
  Выходит, их двое. Если глаза не подвели Фрая,и он впрямь встречался не с изготовителем амулетов, то перед нами неодаренное третье лицо, а собственно чародей находится где-то ещё, воздерживаясь от личного общения с курьерами-параноиками.
  Девушка пришла к тому же выводу и осторожно извлекла из кармана накопитель.
  - Значит, эту штучку зачаровал твой друг?
  На мужском лице появилось удивленное и растерянное выражение ребенка, которого уличили во вполне невинной, на его взгляд, шалости.
  - С ним что-то не так? - недоверчиво уточнил человек, кивнув на блестящий чёрный камешек на шнурке.
  - Насколько я могу судить, он в порядке, если не считать, конечно, того факта, что это любительская поделка сомнительного качества, - отрезала Элида.
  - Да ладно, - небрежно отмахнулся незнакомец. - Перед тобой более чем приличный товар. От нашей продукции ещё никто не пострадал.
  - Как будто вы проверяете, - презрительно процедила подруга.
  Внезапно мне послышался какой-то треск рядом, за ближайшей ко мне сосенкой. Вздрогнув, я обернулась. Тропка позади меня терялась в потемках. Я поёжилась. Долго ещё доблестная следовательница собирается вести разоблачительную беседу с подозреваемым?
  Мимо прошмыгнула тень. Вернее, даже не прошмыгнула, а скользнула по краешку поля зрения правого глаза лоскутом тьмы, чуть более густой, чем сумерки вокруг. Мелькнула впереди, на склоне, взвилась в воздух, чёрным клинком рассекая белое сияние светлячка, и... приземлилась прямо на Элиду. Девушка вскрикнула, неуклюже заваливаясь лицом вперед, тьма же, лихо использовав её спину вместо трамплина, снова росчерком пера прорезала свет, нырнула в заросли с другой стороны и растворилась без следа и единого звука. Мужчина стоял ближе к воде, немного левее "собеседницы", и потому просто отшатнулся, пропуская тень мимо себя. Явно машинально вытянул руки и вовремя подхватил подругу, избавив от весьма болезненной встречи с камнями. Элида повисла в малоудобной позе, продолжая сжимать накопитель. Вскинула голову, уставилась на нежданного спасителя. Мгновение они таращились друг на друга с одинаково растерянным и трогательным выражением, затем человек вспомнил, кто есть кто в этой пьесе, и отпустил девушку. Та шлепнулась на колени, а незнакомец сноровисто подобрал замороженный пистолет и, перебрасывая в прямом смысле холодное оружие из руки в руку, дал деру за тенью. Огонёк, будто привязанный, полетел за хозяином и спустя секунду потонул в темноте, точно его наконец-то деактивировали.
  Я торопливо спустилась на берег.
  - Ты жива?
  - Жива, - недовольно проворчала Элида, поднимаясь с колен. - Ты видела, что это было?
  - Нет, - виновато призналась я. - Я даже не поняла, на кого оно было похоже - так быстро оно двигалось, но человеком однозначно не являлось.
  - Отлично, - с нехорошей интонацией протянула подруга. - Просто замечательно. Мы его упустили. И шут с два теперь зацепим повторно, потому что этот любитель пистолетов расскажет обо всём своему приятелю-кудеснику и тот поставит защиту.
  Я вздохнула.
  - По-моему, она уже стоит. Потому-то ты и зацепила за созданного им светлячка, который оказался поблизости, а не за самого колдуна.
  - Демоны! - Девушка в сердцах пнула горку побольше, и серые камешки бултыхнулись в воду.
  - Надеюсь, ты не собираешься его преследовать? - на всякий случай уточнила я.
  - Как? Поисковая связь оборвана, а искать по запаху и следам я не умею, я же не оборотень.
  - Тогда, может, по домам?
  Ничего не ответив, Элида побрела к тропинке.
  Ворота и входная дверь пансиона запирались строго в десять. Естественно, припозднившихся гулён сие обстоятельство ни капли не смущало. Выбиравшаяся на ночные прогулки Эрика пользовалась лазом под оградой - Нэйди уверял, будто волчица вырыла его самолично, то есть самолапно, - с той стороны решетки, которая была ближе к Ювенте. Ученики, разумеется, не пытались протиснуться в скрытую кустами боярышника земляную дыру. И не только по причине заботы о собственном внешнем виде: Брин как-то раз на спор сунулся туда и банально застрял, вытаскивать его пришлось всем педагогическим составом, причем, когда Манфред, подозрительно ласково улыбаясь, предложил быстрый и крайне действенный способ избавления от тисков западни, юный катесс фальшиво заверил, что ему и тут хорошо... Мы прибегали к услугам магии, то проходя сквозь прутья - правда, вариант чересчур энергозатратный и не годился, если мероприятие оказалось удачным, и любитель поздних развлечений едва держался на ногах, - то "выламывая" одно из них и устанавливая обратно по возвращении, а то и попросту перелетая. Как и во всяком уважающем себя учебном заведении магического направления, ограда по периметру была увешана сигнальными амулетами, чуть что предупреждавшими о вторжении, но благодаря Эндрю, второму брату Ниссы, "сигналки" считали нас "своими" и свободно пропускали, не ставя учителей в известность. Единственный и весьма важный нюанс заключался в том, что условный контрольно-пропускной пункт располагался лишь в одном месте, за пансионом, там, где решетка спускалась к воде, и потому всякий раз приходилось терпеливо тащиться именно туда.
  Поскольку время уже давно перевалило за десять, проникать в родные пенаты пришлось через наш КПП, посредством левитации через ограду. Возиться с замком на входной двери мы не стали и залезли в собственную комнату через оставленное открытым окно, словно домушники. Лучше владея левитацией, я поднялась первой, отодвинула тюль и спрыгнула с подоконника на пол. Подержала занавеску, пропуская подругу. Та последовала за мной и вдруг замерла, напряженно вглядываясь в наполнявшую помещение темноту. Я обернулась, и по глазам ударил свет резко вспыхнувшего волшебного огонька.Элида прокомментировала это дело тремя непечатными словами, я вздрогнула. Александр, спокойно восседавший на стуле возле моей кровати, не смутился.
  - Вероятно, мне следовало бы выразиться примерно в том же духе, - заговорил он, оценивающе рассматривая нас. - Интересно, что же за вечеринка такая у вас проходила, раз вы не пригласили на неё Брина?
  - Девичник? - неуверенно предположила Элида.
  - И Ниссу? - резонно продолжил директор.
  - Мы гуляли, - почти не соврала я.
  - На каблуках? - скептически вскинул брови мужчина.
  - Какая разница, где мы были и что делали? - возмутилась девушка. - Главное, что это никоим образом не касалось вашей дражайшей Ситары.
  - Тогда почему её тоже нет на месте? - вкрадчиво полюбопытствовал Александр.
  
  - - -
  
  Отправиться на разведку по окрестностям Ситара рискнула только на второй день. Вернее, вечер. Волосы в пучок и под шапочку, удобные чёрные брюки, водолазка и простые ботинки. Выход из комнаты через окно, с территории пансиона - через земляной лаз под решеткой. Обнаружился оный довольно легко. На занятие по практике девушка от нечего делать начала мысленно прощупывать защиту на ристалище, затем, увлекшись, на окружающей "Дион" ограде. Тут-то ей и попалась дыра в земле, будто вырытая крупной собакой. Ещё от подкопа веяло магией, слабенькой, явно затертой во избежание привлечения ненужного внимания. Магия была человеческой. Лазом же пользовался отнюдь не простой смертный и определенно не человек. Впрочем, Ситару не слишком волновало, кто и для кого выкопал эту траншею. Главное, что с её помощью можно было выбраться с территории учебного заведения незамеченной как для случайного прохожего, так и для защитных амулетов и преподавателей.
  Тэннон походил на сотню других провинциальных городков, где доводилось ненадолго останавливаться их семье. Расположен вдали от столицы и крупных мегаполисов, населен не слишком густо, две-три достопримечательности, типовые здания и погрязшие в своих проблемах люди. Бродя по шумным улицам, девушка сняла шапочку, свободно распустив волосы по плечам. Здесь никто не обращал на одетую в чёрное фигурку внимания, не смотрел ей в рот, словно призовой лошади, не шептался за спиной. Окружавшая Ситару серая масса ещё не знала, кто она. Так бывало уже не раз. Поначалу казалось, что всё складывается неплохо и люди вокруг милы и доброжелательны. Рождалась надежда, слабая, робкая, неуверенная... А затем мир катился в бездну. Выбившееся из блестящих прядок ухо, опрометчиво забытая перчатка или шляпка, настойчивые вопросы вроде бы дружелюбных соседей, учителя в бесчисленных школах, внезапно проявлявшие острый интерес к странноватой новенькой. И рано или поздно в один далеко не прекрасный день появлялись они. Всё повторялось: снова бегство из дома посреди ночи, а то и дня, снова паника в глазах родителей, которую они тщетно пытались скрыть от дочери, снова лихорадочный поиск нового укрытия. Вечный замкнутый круг.
  В отличие от мамы с папой Ситара давно перестала надеяться. Столько, сколько она себя помнила, её жизнь походила на карусель, мчавшуюся слишком быстро. Девушка привыкла к постоянным переездам, страху и полному отсутствию покоя. Привыкла к шепоткам за спиной и отчуждению, незримым коконом окружавшим её. Только вчера отец привез Ситару в пансион и на неё уже косо поглядывают, тихонько обсуждают, пытаются выяснить, что она за зверь. Наверное, если бы она научилась переступать через себя и хотя бы казаться милой, ей было бы значительно проще слиться с общей массой, завести временных друзей и дольше сохранять инкогнито. На каждом новом месте мама надевала кокетливую соломенную шляпку, белые перчатки и, неизменно приветливо улыбаясь, шла знакомиться с соседями. Папе общение давалось и легче, и труднее одновременно. Легче - потому что ему, чистокровному человеку, не приходилось маскироваться. Труднее - потому что общаться-то он как раз не любил. Возможно, именно от отца девушка унаследовала неприязнь к людям и неумение, да и, если говорить откровенно, солидное нежелание налаживать отношения с кем бы то ни было. Она не могла и не хотела контактировать с очередными соучениками в новой школе и поддерживала видимость почтения лишь с учителями. Да и то надолго её не хватало...
  Убедившись, что Тэннон пока тих и спокоен и ничего подозрительного в его окрестностях нет, Ситара вернулась в "Дион". Натянула снова шапочку, спрятав, чтобы не мешались, под тонкий трикотаж волосы, и нырнула в лаз под оградой, с удивлением отметив, что во время её отсутствия им кто-то пользовался. Аккуратно выбралась из кустов боярышника, направилась к задней стене здания. Допрыгнуть до второго этажа и ухватиться за карниз оказалось делом простым. Девушка перемахнула через подоконник, замерла в темноте, прислушиваясь к доносящимся из коридора звукам. Вроде никого. Ситара устало опустилась на кровать. Её заверили, что приедут, как только смогут. Неужели она действительно рискнула обратиться за помощью к людям?! Если бы этот номер дала не мама, девушка без раздумий покрошила бы бумажный клочок в пыль и забыла о его существовании. Но мама плохого не посоветует и раз она сказала, что "это хорошие люди", значит, так оно и есть и надо верить её словам. Мама... Где она сейчас? Что с ней? Не случилось ли худшего и где прячется папа? Три сломанные жизни и всё ради того, чтобы завладеть гибридом...
  Шаги в коридоре. Целых три пары. Идут мимо.
  Нет, не мимо.
  Стук в дверь заставил Ситару вскочить с постели. Ну что им опять потребовалось? Почему никто не может оставить её в покое?!
  - Ситара?
  Директор. И не пошлешь его в демонический мир, хоть соблазн и велик. Придется напяливать маску вежливости и открывать.
  Девушка метнулась было к двери, но призрачный силуэт, отразившийся в зеркале над комодом, напомнил, что вид у неё... хм... весьма подозрительный.
  Торопливо щелкнув ночником на тумбочке, Ситара в панике засуетилась возле шкафа.
  - Ситара, ты у себя? - настойчиво повторил Александр.
  - Э-э... минуту, я... неодета, - отозвалась девушка, в спешке стягивая шапочку, водолазку, штаны... демоны, чуть о ботинках не забыла!
  Побросала всё в шкаф, накинула халат, тряхнула волосами, придавая им максимально растрепанный вид. Глянула в зеркало. Сойдет.
  - Да?
  За створкой, кроме мэйра директора, обнаружились девушка-река и Ивонна, почему-то укрывшаяся за мужской спиной. Все трое смотрят удивленно и выжидающе, словно не чаяли застать её в собственной комнате.
  - Прости, что беспокоим в такой час... - начал Александр.
  - Ещё не полночь, время детское, - возмущенно перебила его Элида.
  - Тем не менее не все сидят допоздна, - с ноткой раздражения возразил мужчина и вновь обратился к Ситаре. - Видишь ли, я стучался к тебе час назад, но никто не ответил, и я подумал, что ты, должно быть, ушла с девочками...
  Стучал он, как же. Нет, хорошему магу не обязательно заходить в помещение, чтобы выяснить, что там никого нет, однако это директорское внимание становится чересчур навязчивым. Всего-то второй день в "Дионе", а за ней уже следят учителя.
  Кажется, пансион побил все предыдущие рекорды Ситары.
  - Я выходила подышать свежим воздухом. Одна, - ровным тоном ответила она. - Сейчас я здесь. Какие-то проблемы?
  Александр помедлил в нерешительности, явно не зная, чего бы добавить.
  - Видите? - заявила Элида. - Мы тут совершенно не при чем. Мы гуляли сами по себе, и она дышала воздухом сама по себе, без нашего участия.
  Теперь удивилась Ситара. О чем они толкуют?
  - Тогда... Приносим свои извинения, Ситара. Прости, что разбудили.
  - Его извинения, не наши, - тут же поправила Элида. - Мы вообще не собирались сюда идти.
  - Спокойной ночи, - встряла в разговор Ивонна, потянув подругу за закатанный рукав чёрной блузки.
  - Да, спокойной ночи, - растерянно пробормотал мужчина.
  Ситара позволила себе промолчать и захлопнула дверь. И они ещё считают страннойеё!
  
  - - -
  
  Естественно, к утру нового дня все мои благие начинания усохли на корню. Проворочавшись без сна полночи, я решила не ставить Александра и себя в неловкое положение разговорами на столь сомнительную тему. К тому же, если директор действительно лишь хотел помочь неумелому чаду, то мои пространные намёки на фактически сексуальные домогательства не принесут ничего хорошего. Я так живо вообразила, как буду, смущенно потупившись и мучительно краснея, через бесчисленные паузы объяснять сложившуюся в моём представлении ситуацию, а мало что понимающий мужчина пытливо уточнять, в чем же дело, что быстро вознесла хвалу богам за отсутствие Александра в кабинете и своевременное появление Элиды с её безумной затеей. Наш директор такой человек, что, начав этот разговор, я бы уже не смогла уйти от ответа, разве что соврав. А учитывая мою неподкованность в данном занятии, подловить меня на лжи легче легкого.
  В общем, я заснула успокоенная и на утреннюю медитацию отправилась без отвлекающих мыслей. Придя в состояние полной гармонии с окружающим миром и самой собой, я слезла с отмели и поплыла к пустующему причалу. Там-то меня и ждал сюрприз. Не успела я подняться по осклизлым перекладинам лесенки, как мне под нос услужливо сунули полотенце. За белой махровой тканью тянулась рука, никоим образом не принадлежащая Ниссе или хотя бы Элиде - девушка любила поспать подольше и, когда я уходила, ещё валялась в постели. Выше конечности обнаружилась Бринова физиономия с вопросительным выражением в изумрудных глазищах.
  - Как прошло? - не стал ходить вокруг да около он.
  - И тебе доброе утро, - хмыкнула я, выбираясь на причал.
  - Доброе, - небрежно отозвался катесс. - Ну, так как?
  - Что значит - как? - удивилась я, забирая полотенце. - Нашли мы одного... человека.
  - Мага?
  - Его напарника, который, вероятно, и встречался с твоим курьером.
  - И что дальше? - нетерпеливо уточнил Брин.
  - А ничего. Он потыкал в Элиду пистолетом, Элида переквалифицировала оружие в холодное, но не успело добро в нашем лице восторжествовать, как на неё прыгнуло неопознанное существо и дало человеку сбежать.
  - Демоны! Надо было мне пойти с вами, - посетовал катесс.
  И тогда они с Элидой переругались бы за право подкрасться к незнакомцу первым.
  - Я вообще не понимаю, зачем ловить этого поставщика, сколько бы там их ни было. Что это даст Элиде или тебе? Это не наше дело, а следователей КС.
  - Честно говоря, мне плевать, кто чем и насколько легально занимается в Тэнноне, - признался Брин. - Просто мне не хочется, чтобы кого-то из вас ненароком подстрелили. И ладно бы Эли, она живуча как перевертыш, но ты-то не такая.
  Закутавшись в полотенце, я с легким изумлением покосилась на собеседника. Чего только не узнаешь о себе от ближних своих!
  - А такая - это какая?
  Катесс смутился.
  - Ну-у... - нерешительно протянул он. - Элида девчонка боевая и, по моему мнению, ей вся эта учеба на х... не больно и нужна. Она сумеет за себя постоять. А ты... ну, твой Дар...
  - Нестабильный, - подсказала я. - Чего уж там, что есть, то есть и нечего пытаться взглядом проковырять дырку в настиле.
  - Да не в этом дело. Ну, то есть и в этом тоже, но...
  - Слушай, коли собрался что-то мне сообщить, говори прямо, - возмутилась я, устав от многозначительных пауз, точно мне хотели намекнуть, что я не красавица и никогда ею не буду, но не знали, как бы выразиться покорректнее, не оскорбив меня до глубины души.
  - Как скажешь, - смиренно вздохнул Брин. - Ты слишком домашняя для вылазок вроде вчерашней.
  - Что-о?!
  - Сама хотела правды, - философски пожал плечами катесс.
  Друзья, демоны их побери! Я повернулась к собеседнику лицом и обличающе вытянула указательный палец.
  - Я, между прочим, уже пять лет живу здесь, вдали от дома и родителей! Я вполне взрослая и самостоятельная девушка.
  Брин снисходительно улыбнулся, на мгновение обнажив клыки.
  - Ив, сколько раз в своей жизни ты попадала в серьезные передряги, когда можешь рассчитывать лишь на самого себя? Сколько раз тебе приходилось защищаться, зная, что если сейчас не дашь сдачи, то впоследствии тебя уже не оставят в покое? Сколько раз ты дралась по-настоящему, за собственную жизнь?
  Говорил катесс негромко, ровно, без обычной насмешки и от его обыденного тона у меня по спине побежали мурашки. Я застыла с нелепо указующим в небо перстом, чувствуя себя донельзя глупо.
  - Вот видишь, - мягко подытожил Брин. - Ничего ты на самом деле о жизни не знаешь и совершенно не готова к неприятностям, случись таковые.
  Я спрятала руку в махровые складки. Катесс обошел меня и направился к пансиону.
  - Как будто тебе приходилось, - не удержалась я от едкой ответной шпильки.
  - В том-то и дело, Ив, что приходилось, - с еле уловимой ноткой грусти откликнулся Брин и удалился.
  Когда его шаги стихли, я поняла, что меня окружают абсолютно незнакомые мне существа. Кажется, только в жизни открытой, потомственной ведьмы Ниссы всё было просто, четко и не покрыто мраком тайны. Слишком взрослая для пансиона Элида, выпендрёжник Брин, а теперь ещё и остроухая Ситара - и всех их я практически не знаю. Зато я у них, видимо, как на ладони, незатейливая и... домашняя.
  
  - - -
  
  - Да вы что, с ума коллективно посходили?! - в порыве праведного гнева возопила Нисса.
  О вечерней вылазке катесса узнала во время обеда и, разумеется, отреагировала соответствующим образом. Я была солидарна с подругой, но, поскольку имела несчастье затесаться в число участников, промолчала. Разговаривать с Элидой и особенно Брином мне совсем не хотелось, и потому я пониже опустила голову, делая вид, будто содержимое тарелки стало самым родным и близким существом.
  - Тише ты, - в один голос зашикали Элида и Брин.
  Нисса вняла мудрому совету, оглядела столовую и подалась к сидящей напротив парочке заговорщиков.
  - Боги, неужели это заразно, и ты подцепила вирус от Брина? - убавив громкость, поинтересовалась катесса.
  - Какой вирус? - озадаченно нахмурилась девушка.
  - Глупости! - прошипела Нисса. - А если бы этот мужик сначала выстрелил и уж потом задал вопрос, кто ты и откуда?
  - Брось, - отмахнулся Брин. - Если бы они палили в кого ни попадя, то давно бы попались.
  - И кто, в конце концов, прыгнул на Элиду? - продолжала кипятиться катесса. - Ещё один поставщик?
  - Да я даже не поняла, что на меня приземлилось, - призналась Элида. - Тяжелая, гадина, но очень быстрая - не успела я опомниться, как она прыгнула снова и была такова.
  - Отвлекающий манёвр, - авторитетно заявил Брин.
  Нисса повернулась ко мне.
  - А ты видела?
  - Видела что? - неохотно отозвалась я.
  - Того, кто прыгнул на Элиду.
  - Нет.
  - Что-то ты, подруга, сегодня на редкость неразговорчива, - пытливо прищурилась девушка. - Колись, в чем дело?
  Я передернула плечами.
  - Ни в чем.
  - Ив обиделась, - просветил друзей катесс. - Сама потребовала правды и обиделась, когда я сказал, что она не подготовлена для такого рода прогулок.
  Я оторвалась от тарелки и одарила этого выскочку уничижающим взглядом. Ну каков хам, а? Строит тут из себя опытного всезнайку, я, дескать, нюхал порох, а ты так, наивная девочка-припевочка из теплицы. Кому как, а лично мне верится с трудом. Что стоило нашему красавчику с хорошо подвешенным языком наплести мне с три короба да мордашку изобразить подостоверней? Проникновенные и предельно честные глаза, негромкий, неожиданно ласковый голос немолодого, немало повидавшего человека и я, привыкшая к Брину-хвастуну, запросто купилась. Любопытно, его последняя реплика удачный экспромт или он её загодя подготовил?
  - Ба, первая умная мысль со вчерашнего вечера, - внезапно поддержала возлюбленного Нисса.
  Второй взгляд достался сидящей рядом "доброй" подруге.
  - Я серьезно, - не смутилась та. - Ивон, тебе-то зачем было туда тащиться?
  На третий взгляд сил не нашлось.
  - Злые вы, - буркнула я и, прихватив тарелку, встала. - Уйду я от вас.
  - И куда ты пойдешь? - риторическивопросила Элида.
  Идти и впрямь было особо некуда, не дальше столовой, однако я демонстративно двинулась к пустующему соседнему столу. Как раз в эту минуту на пороге помещения появилась Динайра с охапкой роз весьма необычного цвета - чёрного. Удивленно покосилась на меня и направилась к нашей компании.
  - Элида, - секретарша Александра протянула девушке цветы. - Это тебе. Только что курьер принес.
  - Мне? - изумилась Элида, принимая букет.
  Динайра кивнула.
  - Там карточка, - пояснила она.
  Девушка выудила белый картонный прямоугольник с какой-то виньеткой, перевернула, ознакомляясь с надписью на задней стороне.
  Любопытство пересилило обиду, и я вернулась к столу, нахально заглянула через плечо подруги.
  
  "Спасибо за приятно проведенный вечер. Надеюсь на скорую встречу. Твой А."
  
  - Ну что там? - нетерпеливо заерзала Нисса.
  Не отличавшийся тактом в отношении кого бы то ни было Брин последовал моему примеру и дальше - зачитал содержание записки вслух.
  - О-о! - только и смогла выдать катесса.
  Динайра, тоже явно не собиравшаяся уходить, многозначительно улыбнулась.
  - И кто этот загадочный "А"? - вкрадчиво поинтересовалась секретарша.
  - Понятия не имею, - честно ответила девушка.
  - Меня другое волнует, - хмуро заметил Брин. - Где он достал чёрные розы?
  - Мои любимые, - добавила Элида, растерянно понюхав цветы.
  - Ты любишь чёрные розы? - ахнула я.
  - Обожаю, - призналась подруга. - Но здесь их почти не найти, да и стоят они... много.
  - Ну а упомянутый вечер когда был? - не отставала Динайра.
  Элида пожала плечами.
  - Он что, невидимка?
  - Родом из склепа, - зловеще поддакнул катесс. - Потому что лишь мертвец мог прислать розы траурного цвета.
  - Кое-кто мне даже одуванчика не подарил, - едко обронила Нисса.
  - А тебе нужны одуванчики? - искренне удивился недогадливый кавалер. - Ну если хочешь, я их тебе надергаю.
  Катесса возвела очи горе, но объяснять незадачливому ухажеру, что важен не подарок, а внимание, не стала.
  Забыв о недоеденном втором, Элида встала из-за стола и двинулась к выходу,с трогательной нежной улыбкой рассматривая букет.
  - Только не говорите, что за последний месяц она ни разу не выбиралась на свидания, - вздохнула Динайра.
  - В этом году - ни разу, - уточнила я.
  - Я в вашем возрасте, девочки, со свиданок не вылезала, - нравоучительно заявила секретарша, выглядевшая в лучшем случае чуть старше Элиды.
  На пороге замечтавшаяся девушка столкнулась с Эрикой, неторопливо входящей в столовую. Впрочем, молниеносная реакция оборотня позволила преподавательнице в последнее мгновение ловко увернуться и вплыть в помещение спиной вперед. Однако, заметив необычные цветы, волчица замерла.
  - Чёрные розы? Откуда они здесь?
  Погруженная в свои думы, вопроса Элида не расслышала и преспокойно скрылась в коридоре, так что Эрике пришлось довольствоваться нами.
  - Воздыхатель тайный прислал, - с оттенком легкой зависти пояснила Динайра.
  Выражение учительского лица повергло нас в состояние некоторого изумления и тихой паники. Наверное, примерно с такой гримасой реагируют на отступника, заявившегося прямиком на Эсмеральду, остров в Теплом море, где располагалась главная штаб-квартира Священного Круга, и как ни в чем не бывало попросившего поделиться последними разработками в области маскирующих заклинаний.
  - Он приходил сюда?! - сквозь удлинившиеся клыки процедила волчица.
  Будучи привычной ко всему эоской, секретарь директора не смутилась при виде зрелища не для слабонервных и отрицательно качнула головой.
  - Букет принес курьер, сказал, что для мэйли Элиды. Я расписалась, он отдал цветы и ушел.
  Глаза Эрики как-то нехорошо сузились.
  - А как выглядел курьер?
  - Обычно. Довольно высокий, на голове бейсболка, не слишком симпатичный. Я бы даже сказала, неприятный.
  - Неприятный? - повторила учительница таким продирающим тоном, словно Динайра оскорбила её единственное и обожаемое чадо. Однако в следующую секунду лицо разгладилось, и укоротившиеся клыки больше не привлекали нашего напряженного внимания. - Ладно, - уже спокойно, не обращаясь ни к кому конкретно, добавила волчица и тоже ушла, точно приходила лишь за тем, чтобы посмотреть на букет.
  Весть о неожиданном подарке разлетелась по пансиону менее чем за полчаса и оставшиеся полдня в нашу комнату под различными предлогами заходили теперь уже действительно желающие взглянуть на поставленные в вазу цветы. Правда, лично у нас вазы не обнаружилось, и Элида нахально одолжила оную из директорской приемной; впрочем, присутствовавшая при сём Динайра не возражала, заметив, что ставить такой букет в обрезанную пластиковую бутылку - верх кощунства.
  Преподаватели изображали вежливый интерес к выполнению нами домашнего задания.Мелкотня пыталась подсмотреть сквозь дверь. В конце концов нам это надоело, и мы попросту оставили створку открытой - пусть из коридора любуются, а то одна из девочек промахнулась с заклинанием и чуть не сделала в двери глазок. Обслуживающий персонал не церемонился и сразу спрашивал, а правда ли, что присланные розы чёрные? Мы кивали и предлагали убедиться в таком чуде лично. Народ убеждался и уходил, дабы через какое-то время вернуться с наводящими вопросами вроде: знает ли счастливая получательница, кто этот загадочный даритель, когда она успела с ним познакомиться и не собираются ли они пожениться? Учителей, разумеется, подобные вещи не волновали. Куда больше их заботило происхождение цветов. Старательно принюхиваясь к нежным бутонам, преподаватели по очереди пассировали ауру букета, силясь выявить постороннее магическое вмешательство. Естественно, ничего не выявляли и откланивались восвояси. До вечера к нам успели зайти все обитающие и работающие в "Дионе", за исключением уже ознакомленной с розами Эрики, Ситары, избегающей любого общества, и Ниссы с Брином. Появлялся и Александр. Долго хмурился, разглядывая цветы, но водить вокруг них руками, подобно коллегам, и задавать дурацкие вопросы не стал, ограничившись пространным намёком на лучшего друга девушки. Согласно крылатой фразе одной легендарной волшебницы, оным, вопреки распространенному мнению, должен быть отнюдь не бриллиант во много карат, а банальная осторожность.
  Под занавес нашу обитель навестила Ольвин. Немолодая катесса с коротким каре темно-каштановых волос и холодными, точно озерная вода зимой, светло-голубыми глазами ещё дольше, чем директор, рассматривала водруженную на комод вазу с букетом. Пробиться сквозь вуаль отстраненности, вечно витающую в ледяных очах, было невозможно, а уж пытаться понять по лишенному человеческой мимики лицу катесса, о чем он думает, и вовсе занятие бесполезное. Помогала только телепатия.
  - Редкий цвет, - наконец отметила очевидный факт Ольвин, когда мы уже заподозрили, что помимо роз в нашей комнате объявилась ещё и скульптура в натуральную величину. - Но красиво.
  Элида из чистой вежливости глубокомысленно покивала.
  Катесса склонилась к бутонам, глубоко вдохнула исходящий от них слабый аромат.
  - Когда-то давно мне дарили розы такого же цвета, - негромко и задумчиво добавила Ольвин.
  Элида снова кивнула, но уточнять детали сего неординарного события не стала. Целительница отличалась немногословностью и о прошлом катессы даже Нисса знала лишь общеизвестные крохи. Тем не менее присутствовать при внезапном приступе разговорчивости нам совсем не хотелось.
  - Что ж, - Ольвин повернулась к сидящей на своей кровати девушке, улыбнулась, - можно тебя поздравить. Поклонник, безошибочно угадавший твои любимые цветы и сумевший достать их, несмотря на редкость и дороговизну, дорогого стоит. Извини за тавтологию.
  Подруга вымученно улыбнулась в ответ. Целительница степенно выплыла из помещения.
  - Боги! - застонала Элида и накрыла лицо книжкой. - Как же они достали со своим нездоровым интересом!
  - Зато Ольвин сказала меньше всех, - нашла положительную сторону я. - И ни одного дурацкого вопроса не задала.
  - Потому как всё, что можно, она уже узнала от других посетителей.
  - Надо было плату взымать, - запоздало предложила я. - Небось за деньги вряд ли ходили бы по два раза.
  - Если кто заявится в третий раз - возьмем, - мрачно буркнула девушка.
  Из-за косяка осторожно высунулась вечно встрепанная голова Брина.
  - О-о, а вот и первый клиент! - обрадовалась я. - Огласим ему прейскурант?
  Подруга заинтересованно выглянула из-под книги.
  - А на фиг мне ваши цветы сдались? - не оценил моей предпринимательской жилки катесс. Следом за головой в проеме обрисовалось и тело. - Тоже мне, невидаль какая... В общем, я по делу.
  - Это по какому же? - сдержанно полюбопытствовала Элида, сняв с лица приключенческий роман.
  - У вас планы на выходной есть?
  - Смотря что предложишь.
  - Группа моего приятеля послезавтра играет в "Серебре".
  - Не курьера, надеюсь? - уточнила я.
  - Не, другого, - небрежно повел плечом Брин. - Да мы ходили на их выступление в прошлом году.
  - Не "Псы Эос", случаем? - припомнила девушка.
  - Вот-вот, они самые, - подтвердил катесс.
  Я напрягла память, но из её темных и захламленных недр выудилось лишь несколько размазанных картин, никак не желающих увязываться в единое целое.
  - Ты тогда немного с коктейлями переборщила, - заметив мой нахмуренный лоб, пояснила подруга.
  - И до пансиона тебя пришлось нести на руках, - недовольно поддакнул Брин, - потому что на второй половине пути желание потанцевать ещё немного покинуло тебя вместе с сознанием.
  Я смутилась. Ага, а вот утро я припоминаю. Отвратительное утро, когда я даже не смогла дойти до кабинета травоведения и Эрика, обнаружив ученицу в столь плачевном состоянии, напоила меня какой-то гадостью, после принятия которой я сразу заснула. Зато следующее пробуждение было куда более сносным.
  - Ну, так как? Мы с Ниссой точно пойдем.
  - Надо посмотреть в ежедневнике, - парировала Элида. - Может, у меня и найдется свободное окошко. А у тебя, Ив?
  - Только, чур, никаких переборов, - покосившись на меня, поспешно добавил катесс. - Я тебя снова сюда не потащу, и не надейся.
  - Обойдусь и без твоей помощи, - хмыкнула я.
  - Тогда договорились. - Брин махнул рукой и утопал.
  Выждав минуту, девушка махнула рукой, телекинетическим толчком закрывая дверь.
  - Должно сработать, - заявила подруга, откладывая книгу.
  - Сработать что? - не поняла я.
  Элида соскочила со своей кровати и пересела на мою.
  - Приманка, - интимным шепотом уточнила девушка.
  Мне резко поплохело. А я-то надеялась, что вчерашний провал по поимке особо опасного поставщика пошел подруге на пользу, и она отказалась от затеи поиграть в следователя КС. Мечтай, оно не вредно!
  - Ив, не нужно быть телепатом или великим прорицателем, чтобы понять, кто прислал мне цветы.
  - И кто же? - упавшим голосом вопросила я.
  - А с кем я вчера так "приятно" провела вечер? - вопросом на вопрос ответила Элида.
  А говорят, на самом деле цвет волос на уровень интеллекта не влияет. Совершенно тупо глядя на девушку, я четко осознала себя законченной блондинкой. Очевидный факт, вопиюще мной проигнорированный.
  Действительно, кем ещё мог быть этот внезапно объявившийся поклонник?
  - Он? Тьфу, то есть тот мужчина? Поставщик?
  - Я уверена, что это он, - серьезно кивнула подруга. - Конечно, только богам известно, откуда он узнал про чёрные розы и где достал в рекордно короткие сроки букет. Но если ему охота поиграть в тайного поклонника - пожалуйста. Я выйду в свет, и если он хочет что-то мне сказать, то лучшей возможности незаметно приблизится ко мне ему не найти.
  - С чего ты взяла, что он вообще будет послезавтра в "Серебре"? - растерялась я.
  - Эта зараза следит за мной. А может, как любят говаривать среди нашего брата, справки навел. Попросил своего мага-приятеля, тот и выяснил всё, что требовалось.
  - Но подходить-то ему к тебе зачем? - настаивала я, упрямо не улавливая нити Элидиных умозаключений.
  Девушка ткнула пальцем в вазу.
  - Вот поэтому. Я ему зачем-то нужна. Иначе он не рискнул бы прислать непременно заинтересовавшие меня розы прямо в пансион.
  
  - - -
  
  На удивление тихий день. Никто не шептался за её спиной, не обсуждал, едва дождавшись, пока она выйдет из помещения, не задавал странных вопросов и не приглядывался пристальнее положенного. Никто не обращал на неё внимания, словно окружающие наконец-то забыли о её существовании. Наверное, всё из-за тех чёрных роз, которые во время обеда прислали Элиде. Ситара не присутствовала при передаче букета получателю, но привычка прислушиваться к разговорам других сделала своё дело. Чёрные розы... не самый распространенный на Аиде сорт. Мама обожала их, говорила, что глубокий, иссиня-чёрный оттенок лепестков напоминал ей ночное небо родной Эос. Она мечтала вырастить их... но эта мечта была так же неосуществима, как и детское желание Ситары завести домашнее животное. Когда в спешке и панике бежишь из очередного дома, времени еле хватает на сборы самого необходимого. А ведь иногда не бывает и этой малости. Поэтому родители категорически отказали маленькой дочери в просьбе о питомце, а мама с грустью смотрела на ухоженные палисадники соседей, но никогда не пыталась приобрести даже кактус.
  Воспоминания о маме не давали девушке уснуть. Безуспешно проворочавшись с боку на бок не один час, Ситара встала с кровати. Уголки глаз предательски защипало, и девушка подняла голову повыше. Нет, никаких слез. Она не будет плакать. Надо держаться.
  Ситара подошла к окну, выглянула за занавеску. Каким бы бархатным и глубоким ни было аидское ночное небо, оно не могло сравниться с бездонной пропастью эосского, похожего на огромный кусок полированного обсидиана. Крупные серебряные звезды казались хрустальными каплями, медленно скользящими по чёрной глади. Когда-то давно ей довелось увидеть эосский небосвод, золотистый днем, бледно-розовый утром и вечером и цвета воронова крыла ночью. Если сейчас закрыть глаза, то можно представить...
  Странный, приглушенный звук пронесся над озером, эхом всколыхнул тишину. Девушка торопливо открыла глаза, распахнула оконные створки, опасно высунулась по пояс. Звук повторился, на сей раз ближе. Ситара накинула халат, вскочила на подоконник и шагнула в пустоту под окном. Мягко приземлилась, огляделась и бросилась в обход здания, на причал. Вихрем вылетела на мостки, остановилась у самого края.
  Покрывало ночи укутало Ювенту и берега, но над озерной гладью клубился серебристый туман, каймой тускло освещая чёрную воду. Даже на непосвященный взгляд клубился он весьма целеустремленно, узким клином скользя мимо спящего города. А подозрительный звук более всего походил на... скрип. Обыкновенный скрип старой двери, медленно поворачивающейся в проржавевших петлях.
  В существовании богов Ситара сомневалась. В некие не персонифицированные высшие силы верила, однако, наслушавшись отца, привыкла в непонятной ситуации поминать не богов, а представителей Нижнего мира.
  Туман неспешно поравнялся с пансионом. Кроме назойливого скрипа стал слышен плеск воды о борта и негромкое урчание мотора. Серебристая пелена трепетала, словно тюль на сквозняке, и то тут, то там в ней проступали рваные дыры, позволяющие рассмотреть обтекаемый сероватый корпус. От судна разбегались слабые волны, туман полосами ложился на них, позади корабля растекаясь в седые лохмы.
  Конечно, девушка читала о кораблях-призраках, бороздивших океанские просторы в вихре тумана. Легенды приписывали таким судам либо демоническое происхождение, либо страшное проклятие, благодаря которому капитан с командой обязаны вечно и бесцельно плавать по морям. Разумеется, ныне в сказки о призрачных кораблях никто не верил, потому как за столько лет не удалось обнаружить ни одного хотя бы нематериального доказательства существования таковых.
  Проникновенно поскрипывая, судно начало поворачивать, уходя за "Дион". Для верности Ситара моргнула. Нет, призраком корабль определенно не был. Во-первых, ни одно уважающее себя привидение не станет производить столько шума просто так, без веской причины, пусть бы даже причина и заключалась в желании отравить жизнь родственникам, рано обрадовавшимся кончине несчастного бедолаги. Во-вторых, туманная завеса сильно походила на деактивирующееся маскирующее заклинание. В-третьих, девушка ЗНАЛА эту развалюху!
  
  - - -
  
  Что меня разбудило, я даже не поняла. Кое-как разлепив веки, уставилась на теряющуюся в потемках мебель у противоположной стены. Да-а, до рассвета явно ещё далеко. И сон вроде был интересный, жаль, теперь не узнаю, удалось бы мне справиться с магической атакой противника - враг был лохмат, ушаст и до неприличия похож на Брина, что не могло не радовать возможностьюхотя бы во сне настучать катессу по его "умной" головушке. Я перевернулась на другой бок, натянула одеяло повыше и закрыла глаза, твердо намереваясь продолжить бой, но резкий, противный скрип мигом заставил меня передумать. Открыв глаза, я рывком села в постели. Скрип навязчиво плыл над озером, вызывая стойкую ассоциацию с трухлявой доской, не иначе как по большому недоразумению поименованную мостом, которая вот-вот треснет под твоими ногами, отправив тебя в пропасть.
  Я оглянулась. Элида мирно и, вероятно, крепко спала, вольно разметавшись по подушке, ибо подругу раздражающий звук определенно не беспокоил. Осторожно выскользнув из-под одеяла, я на цыпочках приблизилась к выходящему на Ювенту окну. Отодвинула занавеску, толкнула створку. Между стволами деревьев серебрилась лунная дорожка на воде, где-то в стороне стрекотали цикады. Скрип стих, однако не успела я прикинуть, что это вообще могло быть, как увидела его.
  Оно бесшумно стелилось по чёрной глади, призрачным флагом трепеща в воздухе. Белесый клуб тумана, за зыбкой пеленой которого угадывались очертания старинного корабля.
  Я моргнула, но видение - или привидение? - не исчезло. Напротив, оно медленно и с чувством плыло мимо задней стены пансиона, в трёх-четырех десятках метров от берега. И зловещий скрип доносился прямо с корабля. Туман окутывал его вуалью, сзади растворяясь в сумерках, словно истаявший автомобильный выхлоп.
  От неожиданности я икнула. Будто поддразнивая меня, судно скрипнуло ещё раз, рассекло лунную дорожку и внезапно замерло. Туман тоже остановился, нерешительно топчась на месте. Клубы начали оседать, открывая тонкий шпиль. Мачта? В груди тревожно стукнуло сердце и отчего-то зачесалось под левой лопаткой. А корабль, точно сообразив, что теряет маскировку, спохватился, встряхнулся, мигнул серебром и... таки исчез.
  Та-ак. Наверное, на самом деле я не проснулась. А раз я сплю, то, пожалуй, стоит вернуться в кровать. Пока ещё что-нибудь не привиделось.
  
  
  
  Глава 4
  
  - Эли?
  - М-м?
  - Ты в корабли-призраки веришь?
  - О боги, Ив, да кто вообще верит в эту чушь? Корабль-призрак или сказка, или бред. В зависимости от того, кто и как о нем рассказывает.
  Я вяло повозила ложкой в чашке с чаем. Может, оно и бред, но уж больно реально выглядел. К тому же восприятие мира сновидений сильно отличается от восприятия действительности, даже если ты осознаёшь, что видишь сон.
  - Но существуют же простые призраки, без кораблей.
  - То-то и оно. Мы знаем, как и откуда берутся неупокоенные духи. Но едва ли им на той стороне выдают целые корабли. Более того, привидениями чаще всего становятся разумные существа, по той или иной причине задержавшиеся либо вернувшиеся в физический мир. Животные, заметь, в виде призраков не являются. И нематериальные неодушевленные предметы не встречаются. А тут - корабль. Да за такой махиной должен постоянно кто-то следить, иначе она попросту дестабилизируется и исчезнет. Что держит привидений? Или воля вызвавшего их мага, или нечто важное, не сделанное при жизни. А что будет удерживать корабль? Не говоря уже, что он и на тот свет-то не имеет привычки отчаливать.
  Я вздохнула и откинулась на спинку стула. Неделя явно не задалась. То остроухая новенькая, то поставщики с курьерами, то чёрные розы, а теперь и призрачное судно для полного комплекта. Карты, что ли, разложить? Может, хоть они объяснят, по какому поводу вся эта суматоха.
  - Что-то Брин с Ниссой запаздывают, - отметила девушка.
  - Наверное, решили уединиться, пока в спальном крыле тихо, - предположила я.
  - Ну, хоть кому-то сейчас хорошо, - хмыкнула подруга.
  Проснувшись утром, я минут десять валялась в постели, пытаясь понять, корабль в вихре тумана был во сне или же всё-таки наяву? Ни к какому выводу не пришла, надела купальник и отправилась медитировать, но на причале передумала и вернулась в пансион. Лезть в воду после ночного гостя совсем не хотелось. Можно было, конечно, поискать следы, авось после призрачного заплыва немного энергии да осталось, однако меня сия идея почему-то не вдохновила, прогнав по телу морозец. Теперь же освобожусь я нескоро, в лучшем случае после обеда, а к тому времени вся остаточная энергия, буде там вообще таковая, рассеится окончательно.
  Элида бросила взгляд на висящие над дверью столовой круглые часы, тоже вздохнула и нетерпеливо побарабанила пальцами по столешнице.
  - Боишься на занятие опоздать? - иронично прокомментировала я.
  - Ты что? Никуда оно не денется, - отмахнулась девушка. - Брина жду, хотела узнать, спросил ли он у директора разрешение на поход в клуб или нам придется через оградку лезть?
  Помнится, в прошлое наше посещение концерта "Псов Эос" разрешение нам дали, что означало - территорию мы покинем через ворота и вернемся тем же путем. Дверь в воротах и входную в здании в случае официально одобренного мероприятия специально оставляли открытыми, правда, тогда к ним прилагался дежурный - кто-то из старших, чаще всего Манфред или Александр, поджидающий чад с гулянки. Поэтому мы и предпочитали удирать тайком: позориться перед учителями не хотелось, мне, по крайней мере, а с Манфреда станется проверить, кто сколько выпил и в чей компании пришел, ну, или не пришел, и дополнить утренней лекцией на тему "пьянство и блуд вредит вашему здоровью и не красит ваш моральный облик". Но вот чего не помню точно, так это кто же дежурил в ту злополучную ночь... Однозначно не отец Ниссы.
  Вместо Брина в столовую призраком вроде давешнего видения вплыла Ситара. Взяла поднос с завтраком и направилась к ближайшему свободному столу. Маршрут её пролегал как раз мимо нашего и Элида, мило улыбнувшись, задала девушке провокационный вопрос:
  - Ситара, ты веришь в корабли-призраки?
  Девушка замерла, посмотрела на мою подругу. Выражение темно-карих глаз было странным и неопределенным, прочесть по ним что-либо оказалось делом ещё более бесполезным, нежели угадывать мысли Ольвин. Интересно, как новенькой удается постоянно сохранять непроницаемое лицо?
  - Нет, - наконец произнесла она.
  - А как думаешь, они существуют? - не отставала неугомонная Элида.
  - Нет.
  - Вот видишь, - повернулась ко мне подруга, - даже Ситара знает, что призрачные корабли не встречаются в природе.
  Новенькая обвела нас застывшим взглядом.
  - Вы видели корабль-призрак? - ровным тоном уточнила девушка.
  - Да нет вроде, - пожала плечами Элида. - Просто Ив тут поинтересовалась, верю ли я в них, а мне стало любопытно, что думаешь по этому поводу ты.
  - Мне казалось, что в "Дионе" постигают искусство магии, а не травят байки, - внезапно прибегла к шпильке Ситара и продолжила прерванное движение.
  - О-о, а у нашей тихони, похоже, есть коготки, - восхищенно протянула подруга, обернувшись вслед новенькой. - И она умеет ими пользоваться.
  - Ну зачем ты ей сказала? - понизив голос, прошипела я.
  - Александр велел нам поддерживать с ней общение, - невозмутимо парировала Элида. - Вот я и поддерживаю.
  - Дело кончится тем, что она будет считать нас ещё более странными, чем мы её.
  - А разве мы и так не странные? О, легок на помине!
  Я оглянулась, ожидая увидеть на пороге сладкую парочку, но вместо счастливых влюбленных в помещение стремительно вошел директор. Остановился перед буфетом, что-то сказал кормилице. Женщина кивнула и скрылась в кухне, примыкающей к столовой. Мужчина осмотрел помещение, мазнул взглядом по Ситариной макушке и задержался на мне. К моим щекам мгновенно и непонятно с чего прилила кровь, и я торопливо отвернулась. Нижники паршивые, дожила, называется! Пунцовею в присутствии директора!
  - Ладно, если Брин вообще не собирается ничего рассказывать Александру, я не виновата, - скороговоркой выпалила подруга и встала.
  - Ты куда?
  - Спрошу разрешения, конечно. Если вдруг придется драпать, я хотела бы иметь надежный путь отступления, а не обегать ограду в поисках нужного места. - Элида одернула коротенькую юбочку и двинулась прямиком к мужчине.
  Мэй Глэдис принесла с кухни скромный бутерброд на тарелочке, директор принял сей питательный продукт, поблагодарил и повернул было на выход, но подруга опередила Александра, преградив ему дорогу.
  Я осторожно ощупала щеки. Впору яичницу на них жарить... Неожиданно я заметила, что сидящая спиной к двери Ситара тоже через плечо косится в сторону беседующей пары. Перехватив мой недоуменный взгляд, новенькая секунду пристально смотрела уже на меня, словно пытаясь что-то отыскать в моём лице, однако, вероятно, не нашла и отвернулась.
  Диалог протекал оживленно, Элида жестикулировала и иногда указывала на меня. Мужчина внимательно слушал, что-то уточнял вполголоса и посматривал на меня же. Наконец он вздохнул, кивнул и поскорее ретировался. Подруга вернулась довольная и сияющая не хуже светлячка.
  - По твоему виду могу предположить, что Александр согласился, - заметила я.
  - А с чего бы ему отказываться? - удивилась девушка. - Мы уже совершеннолетние и вполне самостоятельные. Так что если до завтрашнего вечера будем вести себя прилично, то нас отпустят в клуб.
  
  - - -
  
  Во второй половине дня я решила уединиться с картами, но, как выяснилось, с покоем в суровой действительности явный недобор. Наспех разобравшись с домашним заданием, Нисса и Элида принялись увлеченно копаться в шкафу, азартно споря, кто что наденет. В другое время я бы с удовольствием присоединилась к подругам, однако меня куда больше волновали вопросы грядущего. Поэтому, послушав немного актуальные девичьи дебаты, я взяла колоду, платок и тетрадь для записи умных - ну, или каких придется - мыслей и забилась в библиотеку. Устроилась там на диванчике и приступила к собственно процессу. Разложив вытянутые карты, я минуты две сосредоточенно их разглядывала, не спеша переворачивать картинкой вверх. Не то чтобы я боялась. За несколько лет работы с картами я привыкла философски относиться к любым прогнозам и не задавать вопрос тогда, когда вероятный ответ слишком уж тебя страшит. В данный же момент меня скорее несколько смущали потенциальные "подводные" течения... мало ли что где выплывет неожиданно... Впрочем, ладно, для начала нужно на них посмотреть.
  Я перевернула первую карту. Что было. Хм, и кого это понесло против стихии? Уж не меня ли? Я потянулась к следующей. Что будет. Как будто всё хорошо. Или это моё легкомыслие поведет меня дальше, словно беспечную бабочку? И всё действительно будет хорошо - по крайней мере, мне так покажется. Что скрыто. Тут тоже тупик. Что-то произошло, какой-то толчок, взбрык и всё полетело в неизвестность...
  Запутавшись, я открыла оставшиеся карты и скрупулезно записала всё в тетрадку. Проверила, ничего ли я не перепутала, и вдруг мой взгляд упал на соседнюю страницу с указанными там картами, которые я тянула в прошлый выходной. Расклад на текущую неделю. Что я говорила Элиде про подарок в области учебы? И ведь действительно, был один... подарочек. Только не от женщины. Хотя... Я задумалась. Если бы не Ситара, Александр вряд ли почтил бы своим присутствием занятие по практике. И уж тем более не стал бы мне помогать. Если бы не остроухая новенькая, вообще ничего не было бы... кроме Брина с его накопителем, курьером и поставщиком. Я посмотрела на карты в позиции любовной сферы. Вот вам и изменения. Свалились на голову. Или это Элида свалилась на бедного поставщика, и теперь он обречен?
  Вкрадчивый стук отвлек меня от расклада и заставил оглядеться в поисках источника. Нет, не дверь. Больше всего похоже на стук по стеклу... По стеклу?!
  Я обернулась и чуть не заорала, причем в глубоко нецензурной форме. За окном торчала голова и плечи печально знакомого и только что упомянутого поставщика. Костяшка согнутого указательного пальца, коей деликатно постучали по стеклу, застыла возле приоткрытой створки, вторая рука держалась за карниз.
  - День добрый, - вежливо поздоровался мужчина. - Могу я войти?
  Я в ужасе и растерянности уставилась на нежданного визитёра, мучительно соображая, что предпочтительнее - всё-таки закричать или попробовать разобраться собственными силами?
Оценка: 9.69*9  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  О.Валентеева "Вместо тебя" (Юмористическое фэнтези) | | П.Флер "Сердце василиска" (Попаданцы в другие миры) | | В.Крымова "Запасной жених" (Любовное фэнтези) | | Тайниковский "Хроники "Илькоры". Книга четвертая: Воссоединение." (Эпическое фэнтези) | | Н.Романова "Летняя история" (Современный любовный роман) | | М.Боталова "Академия Равновесия. Охота на феникса" (Любовное фэнтези) | | С.Шавлюк "Начертательная магия" (Любовное фэнтези) | | М.Санди "Последняя дочь черной друзы." (Любовное фэнтези) | | О.Гринберга "Чужой мир - мои правила" (Юмористическое фэнтези) | | Н.Самсонова "Помолвка по расчету. Яд и шоколад" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
М.Эльденберт "Заклятые супруги.Золотая мгла" Г.Гончарова "Тайяна.Раскрыть крылья" И.Арьяр "Лорды гор.Белое пламя" В.Шихарева "Чертополох.Излом" М.Лазарева "Фрейлина королевской безопасности" С.Бакшеев "Похищение со многими неизвестными" Л.Каури "Золушка вне закона" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на охоте" Б.Вонсович "Эрна Штерн и два ее брака" А.Лис "Маг и его кошка"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"