Кондюрина Маргарита Анатольевна: другие произведения.

История 1. Безумный рейс

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фанфиков на Фикомании
Продавай произведения на
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Не так давно отгремела Третья Вселенская. Чарис Берг, наемный солдат, осталась без работы и пытается найти средства к существованию

'Если безумие нельзя остановить, его нужно возглавить' (с) народная мудрость
  
  'Госпожа Чарис Берг, фирма 'Кондоминиум-инкорпорейтед' приветствует вас! Спешим сообщить, что ваш счет за текущий месяц составляет 5000 кредитов. Электронный чек прилагается к письму. Настоятельно рекомендуем оплатить его в ближайшие три дня, иначе за каждый просроченный день вам будет начисляться 13% неустойки.
  Желаем вам приятного дня!'
  Чарис дочитала письмо, нажала кнопку 'Оплатить' и выругалась сквозь зубы. Ей не нужно было заглядывать на страницу своего счета, и так помнила, что у нее осталась только тысяча кредитов. Значит, если она не найдет работу в следующем месяце, платить за комнатушку в жилищном кондоминиуме ?237 будет нечем.
  Нужда в специалистах с навыками Чарис была немалая. Недавно отгремела Третья Вселенская, и на космических трассах развелось несметное число бандитов, жаждущих ограбить честных торговцев. А кто лучше справится с подавшимися в разбой бывшими солдатами, кроме других солдат? Вроде отставного майора наемного флота Хвана Чарис Берг.
  Вот только предложение превышало спрос, толпы бывших солдат, которые умели лишь убивать, наводнили все планеты. Конкурентов у Чарис было хоть отбавляй.
  'Если в ближайшую неделю не найду работу, придется записаться на бои без правил, - хмуро подумала Чарис. - Платят там, конечно, хорошо, вот только опасность, что тебе вышибут мозги, на ринге едва ли не больше, чем в драке с пиратами. А если проиграл бой, могут и в открытый космос выкинуть. Без скафандра'.
  В индустрии боев всем заправляли бандиты, связываться с которым Чарис совершенно не хотелось.
  Она зашла на сайт биржи труда, отправила резюме еще по нескольким объявлениям, но уже без особой надежды.
  'Похоже, все-таки придется размазывать мозги по рингу. Уж в каком-нибудь шоу вроде 'Галактическое мочилово' меня с руками оторвут, как же настоящая барсианка, да еще и безумная наверняка, после Даниба-3 то'.
  Чарис перевела комм в режим ожидания и поднялась из-за стола.
  Комната, которую она снимала, была не слишком большой, зато удобной и функциональной. Кровать и стол, когда нужно, прятались в стену. Маленький кухонный комбайн занимал немного места в углу. Посреди комнаты стояла гордость Чарис - тренажер для солдат МАК-3. На нем в виртуальном режиме можно было отрабатывать приемы борьбы, стрелять из различного оружия. Все ощущения очень реальные - отличная тренировка. После окончания службы Чарис могла себе позволить такую игрушку, в отличие от товарищей по оружию, она не просаживала зарплату в барах и казино, а тщательно копила, понимая, что война не вечна.
  Однако сегодня Чарис обошла тренажер стороной. Техника техникой, но и о занятиях 'вживую' не следует забывать.
  Под потолком висел турник. Чарис надела на ноги хомуты с крюками, ухватилась за перекладину и, подтянувшись, зацепилась крюками. Затем она разогнулась и, повиснув вниз головой, принялась методично качать пресс.
  Она уже успела досчитать до пятнадцати, когда комм мелодично пропел: 'Входящий звонок!'. Берг едва не свалилась с перекладины от волнения.
  'Неужели работодатель?!'
  Она перекувыркнулась через голову, приземлилась на пол и прошла к комму. Чарис утерла со лба пот, одернула футболку и, решив, что выглядит достаточно презентабельно, включила связь.
  На экране появился весьма колоритный мужчина. Таких иногда называют 'сверхновая'. Голубые, сверкающие, как луна Тарала, глазища. Желтые, стоящие торчком волосы. Физиономия того и гляди треснет от белозубой улыбки. Ну, настоящее маленькое солнце.
  'Мда... Это точно не капитан звездолета. Наверняка какой-нибудь рекламщик или того хуже, сектант. Они всегда так лыбятся, когда пытаются уговорить тебя удалить половые признаки и отправиться в паломничество к центру Вселенной'.
  - Здравствуйте! - с энтузиазмом настоящего сектанта выпалил мужик-сверхновая. - Госпожа Чарис Берг, полагаю?
  Чарис сухо кивнула, решив не отключать незнакомца сразу. А вдруг?
  - Верно. С кем имею честь?
  - Луиджи Феррара, можно просто Лу. Я капитан грузового корабля 'Ласточка' и хочу предложить вам должность специалиста по безопасности в моей команде.
  'Етить твою налево!'
  Чарис сохранила обычное выражение лица под кодовым обозначением 'каменная морда', но ее внутреннее 'я' залилось истеричным смехом и захлопало в ладоши.
  - Куда именно направляется ваше судно? - ровным тоном осведомилась Чарис.
   - Мы везем электронное оборудование в пояс Ориона, на Оксар.
  'Ого, путь не близкий'.
  - И во сколько вы оцениваете мои услуги?
  Улыбка Луиджи стала еще шире и радостнее.
  - Зачем обсуждать такие тонкости по комму? Лучше встретиться лично. Мой звездолет стоит в Восточном доке, ангар триста семнадцать.
  - Договорились. Буду у вас через пятнадцать минут.
  - До встречи! - Луиджи так и лучился довольством.
  Чарис отключила комм.
  'Что-то тут не так, - настороженно подумала она, - уж больно рожа у него счастливая'.
  Но с другой стороны - первое предложение работы за полгода, прошедшие после неудачного рейса с 'Черной звездой'. Тогда наниматель Чарис оказался контрабандистом, пришлось улепетывать от галактического патруля - не самое приятное времяпровождение. Но Феррара на контрабандиста походил мало.
  - Есть, живем! - Чарис ударила кулаком по ладони и усмехнулась.
  Она быстро ополоснулась в душе, смывая пот. Переоделась: черные брюки, белая майка и темно-синяя куртка из всепогодного материала с подогревом и охлаждением (а также бронированной прокладкой). На ноги натянула тяжелые ботинки с металлическими носами.
  Заглянув в зеркало, Чарис поправила выбившуюся из тугого хвостика темную прядь. Вспомнились слова друга, который уже давно отправился в безвозвратный путь по звездным дорогам: 'Твое суровое лицо пугает'. Возможно, он был прав. Темные, тусклые глаза, плотно сжатые губы и чуть нахмуренные брови. Да уж, работодатель еще, чего гляди, испугается. Чарис попробовала улыбнуться. Вышло скверно.
  'Нет. Лучшей не улыбайся'.
  Поколебавшись, Чарис пристягнула поясную кобуру с бластером и покинула квартиру.
  На улице она поймала робо-такси и добралась до Восточного дока за десять минут, еще пять минут ушло на то, чтобы найти ангар триста семнадцать. Ровно в назначенное время Чарис стояла перед серой дверью с черными цифрами '317' и жала на пульте связи с ангаром кнопку вызова. Пришлось позвонить три раза, прежде чем из динамика донесся голос Луиджи.
  - Император Великой Британи слушает, кто говорит?
  Чарис потребовалось несколько мгновений, чтобы понять, что капитан изволит шутить.
  - Отставной майор Берг прибыла, - четко доложила она, рука сама собой потянулась отдать честь.
  Привычки умирают только вместе с нами.
  - Заходите. Я сейчас проверю контейнер и выйду к вам.
  Створки двери бесшумно разъехались в стороны, и Чарис шагнула в ангар. Взгляду открылось просторное помещение, тридцать на десять метров, у стен аккуратными рядами высились пластиковые контейнеры, наверняка с тем самым грузом электроники. Большую часть ангара занимал двадцатиметровый звездолет. При виде его Чарис едва сдержалась, чтобы не выругаться во всю мощь легких.
  'Ласточка' оказалась настоящей развалиной. Легкий грузовой корабль типа ЭМКТ-5020. Их перестали выпускать еще до войны.
  'Теперь понятно, почему засранец Лу так радовался, когда я согласилась прийти на встречу! Да его послали в пешее путешествие в задницу черной дыре все солдаты, к которым он обращался раньше!'
  Возле звездолета на приставной лестнице суетилась какая-то худенькая фигурка, выводя на корпусе буквы красной краской. Но Чарис уже не было дела ни до 'Ласточки', ни до ее команды.
  Чарис резко развернулась и собралась покинуть ангар, разговаривать о чем-либо с капитаном ТАКОГО звездолета не имело смысла, еще заразишься безумием. Но далеко уйти ей не удалось, из-за пластиковых коробок вынырнул Луиджи и пошел на перехват.
  - Чарис! Привет-привет!
  Вживую он производил еще более сильное впечатление, чем на экране комма. Высокий, ростом с Чарис, в которой были все метр девяносто. Плечи широченные, на ручищах бугрятся мышцы, ладони - настоящие клешни эскалатора. Луиджи мог бы внушать страх, если бы не добродушное, даже наивное лицо. Большой, сильный, веселый увалень - вот что можно было сказать о капитане 'Ласточки' с первого взгляда.
  - Рад встрече.
  'Гад, специально заманил меня в ангар, чтобы уболтать'.
  Луиджи схватил руку Чарис и с жаром затряс. Он не сжал ее пальцы в стальной хватке, а сдавил лишь чуть-чуть, очень бережно. Обычно сильные мужчины стремятся показать свою силу даже в рукопожатии, чуть ли не ломая другому человеку кости. Луиджи Феррара был не из таких.
  'Хотя к чему мне все эти наблюдения? - со злостью подумала Чарис. - Я же собираюсь уходить! Тьфу, дерьмо, уже успела подпасть под его обаяние'.
  - Наша встреча будет не долгой, - холодно произнесла Чарис. - Я не буду у вас работать. Прощайте.
  На широком лице Луиджи отразилось такое жалобное недоумение, какое больше подошло бы пушистой домашней шинхе, чем здоровенному мужику с квадратной челюстью.
  - Но почему? Мы же даже не поговорили! Пожалуйста, задержись ненадолго. Я покажу тебе 'Ласточку' и...
  - Давайте не будем тратить время друг друга, - отрубила Чарис. - Я не полечу на этой развалюхе. Разговор окончен.
  - Ласточка не развалюха!!!
  От визгливого вопля у Чарис заныли зубы. Перед лицом вдруг появился баллончик с краской и начал угрожающе надвигаться.
  Рука молниеносно метнулась к бластеру, и только огромным усилием воли Чарис удалось подавить желание схватиться за оружие.
  'Это баллончик, а не атомная граната. Успокойся. Успокойся, я сказала!'
  Чарис расслабилась и только теперь разглядела, что красящее оружие сжимает человеческая рука. Пальцы, запястье... Предплечье уходило Чарис за спину.
  Она обернулась. Длинная рука растянулась на несколько метров и заканчивалась в рукаве футболки хрупкой девушки. Она стремительно шагала от звездолета к Луиджи и Чарис.
  Мутация - удлиняющиеся конечности.
  Чарис несколько раз встречала таких генетически модифицированных людей, кто-то из них умел видеть в инфракрасном свете, кто-то - плеваться кислотой, а кто-то - удлинять конечности и изгибать тело под немыслимыми углами, чтобы пролезть в напичканные приборами внутренности звездолетов для ремонта.
  - Ласточка не развалюха! - снова выкрикнула девушка. Ее рука, словно резиновая, устремилась назад и вскоре приобрела обычные размеры.
  - Знакомься, Келли-Келли, наш бортовой инженер, - представил девушку Луиджи. - Она может быть эм... несколько резкой. Просто она очень привязалась к 'Ласточке'. С инженерами такое бывает.
  'Да уж, они начинают разговаривать с каким-нибудь плазменным двигателем как со старым другом. Летали, знаем'.
  Келли-Келли являла собой зрелище не менее интересное, чем капитан-громила. Худенькая, очень бледная. В ушах несколько металлических клепок - наверняка не простых. Короткие волосы раскрашены во все цвета радуги. На рубахе - пестрые непристойные надписи на разных языках. Верх ярко-оранжевого комбинезона спущен и намотан вокруг талии. Из кучи карманов на широких штанинах торчат различные инструменты, назначения большинства из которых Чарис не знала.
  Келли-Келли подошла к Чарис, грозно ткнула ее в грудь баллончиком.
  - Ласточка может и старый кораблик, но надежный. Она движется медленнее современных, зато их новые двигатели более аварийно опасные.
  - Верно, верно, - Луиджи покивал головой.
  - Хорошо, допустим, это корыто взлетит, - нехотя согласилась Чарис. - Как у вас обстоят дела с вооружением? Много пушек на ЭМКТ-5020 не навесишь.
  Келли-Келли сразу потеряла агрессивный настрой и увяла, Луиджи нервно почесал щеку.
  - Вообще-то у нас одна плазменная пушка, - признался он и добавил совсем тихо. - И для нее есть только три заряда. Больше мы купить не смогли.
  Чарис закатила глаза.
  - Великий космос! И как вы собираетесь отбиваться от пиратов с одной плазменной пушкой и тремя зарядами? Да вас обчистят после первого же гиперперехода!
  - 'Ласточка' маневренная и быстрая, - запальчиво возразила Келли-Келли. - Звездолеты этого типа строили специально для быстрой перевозки легких грузов. А с таким крутым пилотом, как Лу, мы сможем убежать от любых пиратов.
  Луиджи заметно смутился.
  - Не то, чтобы крутой...
  Чарис скептически выгнула бровь.
  - Крутой пилот? И на чем вы летали раньше, господин Феррара? Может быть, вы даже служили?
  - А сама-то? - мгновенно взбеленилась Келли-Келли и попыталась наступать на Чарис. - Пришла тут значит такая крутая, всех критикует...
  Чарис уже собралась поставить наглую девицу на место, но вмешался Луиджи. Он успокаивающе положил руку Келли-Келли на плечо.
  - Ну-ну, успокойся. Я же давал тебе почитать резюме Чарис. Она с Барсы, служила в наемном флоте Эртана, затем Хвана, прошла всю войну.
  - Да я забыла прочитать этот файлик, - проворчала Келли-Келли.
  Вдруг ее будто током ударило, она вся подобралась, глаза вспыхнули жутковатым блеском.
  - Барса? Так ты барсианка? Самый настоящий барсианский супер-солдат?
  Келли-Келли едва слюной не захлебывалась от восторга.
  - Да, я с Барсы, - скупо ответила Чарис. От энтузиазма Келли-Келли ей стало не по себе.
  Барса, заштатная планета в туманности Андромеды, не могла похвастаться богатыми ресурсами и большими посевными площадями. Много столетий назад членам Правительства пришла в голову мысль, что раз родной мир не может экспортировать ни металлы, ни зерно, то почему бы ни поставлять другой продукт, которого на планете с суровыми природными условиями и силой тяжести больше стандартной было в избытке. Сильных людей. Натренированных солдат.
  Каждому выращенному государством солдату находили место в наемной армии, затем он был обязан первые десять лет службы возвращать родной планете половину жалования. А так как войны ведутся всегда со времен появления во Вселенной людей, то доходы Барсы оставались стабильными.
  Келли-Келли аж подпрыгивала от возбуждения.
  - Правда, что в твоей крови есть специальные нано-машины, которые могут увеличивать скорость реакции и мускульную силу? - протараторила она на одном дыхании.
  - Правда, - Чарис неохотно кивнула.
  Келли-Келли протянула к ней дрожащие руки.
  - Можно... Можно... - от волнения она задыхалась. - Можно я возьму у тебя анализ крови? Исследую твои органы! Они наверняка тоже модифицированы!
  - Нет!
  Чарис подалась назад, вновь с трудом подавив желание схватиться за бластер.
  'Команда безумцев! Эта еще более чокнутая, чем Лу!'
  - Нано-машины - секретная разработка Барсы, я не могу позволить тебе исследовать их. В наниты заложена программа самоуничтожения на случай моей смерти.
  Келли-Келли сникла.
   - Жа-а-аль, - протянула она. - Как же тогда, если твоя кровь случайно прольется?
  - При попадании на воздух или в любую другу среду, кроме специальной наносферы, наниты погибают, - тут Чарис спохватилась. - Не уводи меня от темы. Мы обсуждали боевые качества 'Ласточки'.
  - И пришли к выводу, что они не так уж плохи, - ввернул Луиджи с самым честным лицом.
  - Мы пришли к выводу, что вооружение никуда не годится, - с нажимом произнесла Чарис.
  - Внутри еще есть встроенные лазерные пулеметы, на случай абордажа, - заметила Келли-Келли.
  - Я в восторге, - с усталой иронией сказала Чарис. - Ладно. С оружием разобрались. Сколько вы намереваетесь мне платить, господин Феррара?
  - Всего за рейс компания-наниматель обещала выдать нам двести тысяч кредитов, сто сейчас, сто после возвращения, - сообщил Луиджи и замялся.
  - И? - подтолкнула его Чарис.
  - Эта сумма на все расходы, на топливо, на оплату возможного ремонта корабля, на питание в дороге и на зарплату команде.
  - Потрясающе! - застонала Чарис. - Значит ни о какой фиксированной оплате речи не идет, и я могу вообще остаться без денег.
  Луиджи и Келли-Келли потупились, как нашкодившие дети.
  - Выходит, что так, - промямлил Луиджи.
  - Больше говорить не о чем. Ищите другого безопасника.
  Чарис обогнула застывшего Луиджи, сделала два шага к двери, но тут на ее руке повисла Келли-Келли.
  - Не уходи, - чуть не плача залепетала она. - У нас вылет завтра, а мы до сих пор не нашли безопасника! Ты наша последняя надежда! Ну пожалуйста... Хочешь я смастерю для тебя какой-нибудь супер-гаджет?!
  Чарис попыталась скинуть Келли-Келли, но та вцепилась мертвой хваткой и продолжала голосить.
  - Сделайте что-нибудь со своей невменяемой подчиненной, капитан, - ледяным тоном, от которого вздрагивали даже тертые жизнью ветераны, потребовала Чарис.
  Луиджи ее слова будто вывели из транса, он вздрогнул, поспешно подошел к Келли-Келли.
  - Отпусти госпожу Берг, - ласково проговорил он, осторожно разжимая своей лапищей тонкие пальчики Келли-Келли. - Ничего страшного, мы сможем полететь и без безопасника.
  - Нас всех убьют пира-а-аты! - взвыла Келли-Келли.
  Луиджи принялся шептать ей что-то успокаивающее, так нежно, будто она была его маленькой сестренкой или дочерью.
  'Без грамотного военного на борту их действительно перебьют, как лирских ящеров', - вдруг осознала Чарис.
  Она почувствовала себя последней сволочью. Бросить на произвол судьбы гражданских, разве так должен поступать настоящий солдат?
  'Но они сами решили лететь, я их в звездолет силой не пихала, - резонно возразила Чарис самой себе. - Хотят рисковать жизнью - вперед. Я за бесплатно подставляться не собираюсь'.
  Вот только на счете осталась тысяча кредитов, а предложение Луиджи было первым за полгода. И капитан-недотепа обратился к ней, не побоявшись славы данибского психа.
  'Если меня до конца месяца не возьмут на работу придется все равно рисковать жизнью, только уже не ради защиты людей, а ради потехи толстосумов на ринге...'
  Чарис сжала губы, посмотрела на Луиджи и Келли-Келли. Оба выглядели такими несчастными, подавленными, даже несмотря на внушительные габариты Луиджи. Сущие дети, за которыми нужен глаз да глаз.
  'Придется рискнуть'.
  - Хорошо, я полечу с вами, - сказала Чарис.
  Келли-Келли тут же прекратила причитать, словно кто-то выключил звук. Полминуты она и Луиджи таращились на Чарис так, будто она только что прошлась по вакууму без скафандра и вернулась живой. Затем Келли-Келли снова подняла крик, но уже от радости.
  - Ура! Ура!
  Она принялась выплясывать вокруг Чарис некий замысловатый танец, делая волнообразные движения гибкими руками и вопя.
  Луиджи стиснул Чарис в объятиях, на радостях едва не задушив.
  - Спасибо. Ты спасла нас! Добро пожаловать в команду.
  Чарис высвободилась из хватки огромных рук.
  - Пока еще рано радоваться, - строго произнесла она. - Покажите мне корабль. Если внутри он окажется еще хуже, чем снаружи, я точно никуда не полечу, - и добавила хмуро. - Также впредь попрошу воздержаться от неуместных прикосновений.
  Луиджи виновато поник.
  - Прости. Я не очень хорошо знаю барисанские обычаи. У вас не приняты обнимашки?
  - Не приняты, - сквозь зубы процедила Чарис.
  'Вон из моей зоны комфорта'.
  - Не злись, пожалуйста, я не хотел тебя обидеть, - Луиджи обезоруживающе улыбнулся. - Впредь буду аккуратнее.
  Чарис пожала плечами, как бы говоря 'я не обидчивая'.
  - Мне вроде бы обещали показать звездолет.
  Луиджи хлопнул себя по лбу.
  - Совсем забыл: мне еще нужно проверить груз. Келли-Келли, покажешь Чарис 'Ласточку'?
  - Есть, капитан! - она шутливо отдала честь. - Устрою незабываемую экскурсию.
  'Слово 'незабываемая' в ее устах звучит угрожающе, - кисло подумала Чарис. - И во что только я ввязалась? Возможно, тузить дюжих мужиков на ринге было бы безопаснее'.
  Но ее тревоги оказались беспочвенны: Келли-Келли просто показывала ей звездолет, треща, как ракетомет, но, хвала Космосу, не пыталась брать у Чарис кровь на анализ.
  Внутри 'Ласточка' была презентабельнее, чем снаружи. Ржавчины нет, пластиковые плиты на полу и стенах чисто вымыты, приборы весело поблескивают кнопками. О звездолете явно заботились. Конструкция - стандартная для ЭМКТ-5020. В носовой части - рубка с двумя креслами и панелью управления. Дальше коридор по обеим сторонам которого - четыре каюты для команды. Дальше - камбуз, медотсек, технический отсек и занимающий половину корабля грузовой отсек. И в кормовой части - отделение с двигателями: позиторонными для гиперпрыжков и атомными для внутрисистемных перелетов.
  - Какой у 'Ласточки' налет? - Чарис с трудом смогла втиснуть вопрос в монолог Келли-Келли.
  Та немного замялась перед ответом.
  - Десять лет.
  - Не мало.
  - Наших с Лу денег не хватало на что-нибудь поновее, - огрызнулась Келли-Келли.
  - Наших с Лу?
  Чарис удивилась, она не ожидала, что чокнутая девчонка, которой на вид не больше двадцати лет, один из собственников корабля.
  Келли-Келли смутилась.
  - Правильнее было бы сказать 'денег Лу'. Моя доля совсем маленькая. Ему не хватало денег для покупки 'Ласточки', и я отдала свои сбережения. Мы летали вместе на транспортнике концерна 'Перевозки-Плюс', оба мечтали о своем звездолете, вот и решили объединиться.
  В конце коридора, перед грузовым отсеком в стене обнаружились перекладины, по которым можно было забраться в стрелковую башню. Эта часть звездолета интересовала Чарис в первую очередь. Келли-Келли выбросила руки вверх, схватилась за самую верхнюю перекладину и подтянула хрупкое тело наверх. Чарис пришлось забираться обычным способом.
  В малюсенькой стрелковой башне они едва помещались вдвоем, большую часть помещения занимало кресло артиллериста с рукоятками управления огнем. Сама плазменная пушка располагалась на корпусе звездолета.
  - Я немного усовершенствовала систему наведения, - гордо заявила Келли-Келли. - И еще добавила механизм, который позволяет уменьшить перегрев ствола при высокой частоте стрельбы.
  - Всего с тремя зарядами высокая частота нам не грозит, - хмыкнула Чарис.
  - Это сейчас у нас три заряда, но в будущем мы сможем купить больше!
  'Оптимизма ей не занимать... Вам повезет, если живы останетесь после этого полета, ребята. Стоп. Нам повезет. Мы теперь в одном звездолете'.
  Чарис не поленилась выбраться из стрелковой башни через люк на корпус 'Ласточки' и осмотреть пушку. Конструкция ствола ее насторожила, но вспомнились россказни Келли-Келли о модификациях.
  'Надеюсь, пушка не взорвется при первом же выстреле'.
  Затем Чарис осмотрела лазерные пулеметы, предназначенные для ведения огня внутри корабля: особая система наведения реагировала на тепло человеческого тела, лазеры отражались от обшивки звездолета - вред кораблю был сведен к минимуму. Пулеметы тоже оказались старой конструкции, но модель надежная, во многом лучше современных.
  После осмотра оружия Чарис проинспектировала технический отсек, уделив особе внимание скафандрам. Один боевой скафандр на 'Ласточке' обнаружился и достаточно большой, чтобы Чарис могла в него влезть.
  В конце экскурсии Келли-Келли провела Чарис в двигательный отсек.
  Помещение было разделено на две части металлической стеной, за которой располагались сами двигатели. Попасть туда можно было только через дверь, при штанном режиме работы намертво закрытую. В стене располагалась панель с кучей разнообразных датчиков, рядом застыл невысокий мужчина в оранжевом комбинезоне.
  - Это наш второй инженер, - пояснила Келли-Келли и гаркнула. - Эй, Тоби!
  Мужчина вздрогнул, обернулся. В нем без труда угадывался выходец из Империи Трех Солнц: узкие глаза-щелочки, флегматичное лицо неопределенного возраста, черные, прилизанные волосы, собранные в странный пучок на затылке.
  Чарис шагнула к нему, протягивая руку.
  - Отставной майор Чарис Берг, претендую на место безопасника в вашей команде.
  Инженер остался невозмутим, только сузил глаза так, что они почти потерялись за тяжелыми веками. По тому, как он поколебался, прежде, чем дать руку, Чарис все поняла.
  'Он, в отличие от Келли-Келли, внимательно прочитал мое резюме. Что, боимся безумного солдата, да?'
  Чарис не пыталась скрыть свое участие в Данибской операции, указала о нем в резюме, хотя это и отпугивало работодателей. Но они бы все равно рано или поздно узнали, и за обман пришлось бы расплачиваться.
  Инженер наконец-то пожал протянутую руку.
  - Тобимароноске Юигахамагирикоси, - степенно произнес он.
  - Можешь звать его просто Тоби, - вставила Келли-Келли, хлопнув товарища по плечу.
  Инженер недовольно нахмурился.
  - Если не возражаете, я тоже буду звать вас 'Тоби'.
  Чарис изобразила вежливую улыбку. Тоби страдальчески вздохнул.
  - Называйте, как хотите.
  - Как дела с двигателями? - перешла на деловой тон Чарис. - Мы сможем взлететь?
  - Если бы не могли взлететь, меня бы тут не было, - резонно заметил Тоби. - Один из пары позитронных барахлил, я его почти починил. Остальные в порядке.
  'Ого, хоть один нормальный человек в этой безумной команде'.
  - Спасибо за информацию, - проговорила Чарис.
  Келли-Келли вдруг вытянула обе руки и... растрепала обоим волосы.
  - Ребята, вы прямо как два робота. Больше жизни!
  Чарис и Тоби обменялись усталыми, понимающими взглядами, и Тоби отвернулся к панели, погружаясь в неведомый язык мерцающих сигналов.
  На выходе из звездолета Чарис встретила Луиджи.
  - Не передумала лететь с нами?
  - Оформляем договор на один рейс, - коротко ответила она.
  - Отлично, - Луиджи довольно потер руки. - Тогда отправимся к юридическому автомату.
  - Я с вами, - вызвалась было Келли-Келли, но Луиджи впервые взглянул на нее строго.
  - Кто-то еще с утра обещал вывести на корпусе гордое имя нашего корабля, но пока я вижу только странную надпись 'Ласт'. Не хочу бороздить космос на звездолете с таким дурацким названием.
  Келли-Келли надулась, но пошла за баллончиком с краской.
  - Кстати, вы уже определились с курсом? - поинтересовалась у Луиджи Чарис.
  - Конечно. Наши двигатели не смогут работать без отдыха, поэтому у нас не получится сделать прыжок до Оксара без остановок. Придется прыгнуть до системы Лебедя, подрейфовать там три часа, затем прыгнуть до Сайруса, там еще три часа. И уже оттуда к Оксару, - с готовностью выдал Луиджи. - Три дня в первом гиперпрыжке, три дня втором и того шесть дней на полет.
  Мысленно Чарис прикрыла лицо ладонью. Это ж надо быть таким наивным!
  - Вы так легко выложили мне весь маршрут? Что если я шпион пиратов?
  Луиджи захлопал глазами.
  - Но ты член команды.
  - Договор еще не подписан, я не член команды, - раздельно произнесла Чарис. - Если вы хотите успешно вести свое дело, то должны научиться осторожности.
  - По-моему у тебя просто профессиональная паранойя, - Луиджи весело рассмеялся. - Какие шпионы? Кому мы нужны? Если всего бояться, то можно всю жизнь провести на ферме на заштатной планетке.
  Чарис все же позволила себе едва слышный вздох.
  'И как этого субъекта еще никто не убил?'
  Они вышли из ангара и направились по широкому, освещенному белым светом коридору в сторону лифтов. Ушлые предприниматели расположили юридический автомат прямо на пятом уровне доков, рядом с клиентурой: капитанами, которые принимают в команды новых членов.
  - Как тебе 'Ласточка'? - спросил по дороге Луиджи. Похоже, подолгу молчать он просто не мог.
  - Внутри лучше, чем снаружи, - честно ответила Чарис. - Келли-Келли рассказала, что вы вместе ее купили.
  - Да, я много лет пилотировал чужие звездолеты и всегда мечтал о своем.
  - При таком халатном отношении к делу, вы даже со своим звездолетом много не заработаете, - не удержалась от едкого замечания Чарис.
  Луиджи улыбнулся, загадочно и чуть снисходительно, будто знал неведомую никому тайну.
  - Разве я что-то говорил о бизнесе? Деньги - звездная пыль. Я мечтал летать свободно, а не зашибать кредиты.
  Луиджи на мгновение замолчал, затем продолжил совершенно другим голосом, глубоким и мягким, словно рассказывал древнюю легенду.
  - В детстве я очень любил истории о старой Земле. Она ведь не всегда была безжизненным куском камня, когда-то на ней зеленели леса, плескались моря и жили люди. Они грезили о звездах, мечтали оторваться от земной тверди. Обрести крылья. Тогда космос был чем-то волшебным, сказочным. Но прошли столетия, и за бесконечными войнами, в погоне за прибылью и роскошью мы забыли о сказке. Вместе с уничтоженной в одной из войн Землей ушел дух приключений, который жил в людях. Космос стал обыденностью. Я не хочу так жить, не хочу летать ради денег. Я хочу вернуть тот дух свободы и приключений. Понимаешь?
  'Романтическая чушь! Больший бред я слышала только от сбрендившего капрала Райли!'
  Но что-то в устремленном на Чарис взгляде Луиджи помешало ей цинично высказаться вслух. Что-то такое от чего сердце щемило в груди и хотелось плакать, хотя слезные железы Чарис давно атрофировались. Наверное, это была искренняя вера в чудо, которой так не хватало людям третьего тысячелетия.
  - Я понимаю, что вы хотите сказать, - проговорила Чарис. - Но это... глупо. В наш век рассуждать о сказке...
  - По мне глупо не рассуждать о ней, - парировал Луиджи. - Если никто не будет верить в мечту, люди превратятся в бездушных роботов. В современном обществе все к тому и идет... В моей команде все, кто так или иначе не вписывается в общество. Келли-Келли поменяла множество звездолетов, отовсюду ее прогоняли, считали чокнутой, однажды даже пытались положить в лечебницу. Тоби, ты не поверишь, сын высокопоставленного генерала из древнего рода Империи трех Солнц. Он должен был служить в армии, продолжить семейное дело, но он ненавидит все, что связано с оружием, не хочет убивать людей. Он хочет просто заниматься техникой, создавать мирные механизмы, поэтому сбежал из дому. С тех пор перебивается случайными заработками. Со мной похожая ситуация - я родился на сельскохозяйственной планете, помогал отцу в поле, следил за робо-комбайнами, но всегда мечтал о звездах. Закончил в тайне от родителей курсы пилотов, нанялся на внутрисистемный транспортник. Потом и до звездолетов очередь дошла. Родные порвали со мной все связи, батя заявил, что его сын умер.
  - И четвертый член команды, супер-солдат, переживший Даниб-3, - закончила Чарис. - Вы еще скажите, что решили меня нанять, потому что я подхожу вашей безумной компании.
  Луиджи широко улыбнулся, столько в его улыбке было искреннего тепла и света, что на мгновение Чарис забыла о своих сомнения и просто порадовалась, что три часа назад не отключила комм.
  - Вполне возможно, - только и сказал Луиджи.
  
  ***
  Звездолет едва ощутимо вздрогнул, надежно прижатая ремнями к противоперегрузочной койке Чарис ощутила легкую тошноту. Она так соскучилась по полетам, что даже дурноту, вечную спутницу гиперпрыжка, воспринимала с радостью.
  'Фух, мы вошли в гипер, и все еще живы. Хвала Космосу!'
  Чарис до последнего момента опасалась, что двигатели старушки 'Ласточки' откажут и звездолет пополнит ряды затерявшихся в изнанке Вселенной кораблей. Келли-Келли перед отлетом бодро заявила, что в этом случае они смогут узнать, что же происходит с застрявшими в гиперпространстве людьми - но Чарис, не страдающую научной лихорадкой, такая перспектива совсем не радовала.
  'Надеюсь, из прыжка мы тоже выйдем благополучно'.
  Чарис нажала кнопку, ремни с шипением скрылись внутри койки, позволяя сесть и расправить затекшие плечи.
  Вдруг в воздухе затрещало, по звездолету разнесся веселый голос Луиджи:
  - Ребята, поздравляю с успешным стартом! Начало нашим звездным приключениям положено! Предлагаю собраться на камбузе и отметить!
  Чарис хотелось идти и что-то отмечать, она бы предпочла остаться в своей каюте. Она тоской взглянула на коробочку из противоударного пластика, примостившуюся на столе. Среди немногих пожиток Чарис эта коробка занимала особое место. Под серой крышкой хранилось десять настоящих сигар с Нью-Кубы. Длинных, толстых, с терпким запахом. Чарис не пожалела на них всех премиальных за успешное взятие центаврианского флагмана. Это была ее единственная крупная трата. Чарис любила посидеть в тишине, пожевывая кончик сигары, вдыхая приятный запах. Раз в месяц она позволяла себе раскурить одну. Сейчас самое время попыхтеть сизым дымом, чтобы вместе с ним улетели тревоги последних дней. Но...
  'Надо общаться с товарищами по команде'.
  Чарис пружинистым движением поднялась с койки, накинула поверх майки любимую синюю куртку и направилась на камбуз.
  Там уже собрались все остальные члены команды. Луиджи демонстрировал Келли-Келли и Тоби самую настоящую стеклянную бутылку.
  'Белая лошадь' прочла на этикетке Чарис и мысленно присвистнула. Больше половины населения обитаемого космоса даже не знало, как выглядит эта самая 'лошадь', но марка виски осталась неизменной еще со времен старой Земли.
  - Ого, дорогая выпивка, - протянула Чарис. - Где вы ее достали, сэр?
  - Я же просил, просто Лу, мы не в армии, - уже в которой раз с момента их знакомства поправил Луиджи.
  - Предпочитаю соблюдать субординацию, - все также упрямо возразила Чарис.
  - Чари, ты зану-у-уда, - протянула Келли-Келли, которая уже успела исковеркать ее имя.
  Чарис придерживалась иного мнения: субординация позволяла легко ориентироваться в мире человеческих отношений, благодаря точно знаешь как с кем разговаривать. Очень удобно.
  Тоби тем временем разглядывал бутылку.
  - Самая настоящая 'Белая лошадь', - вынес вердикт он. - Видите вот этот блестящий круг на этикетке? Фирменный знак компании 'Старые вина', его невозможно подделать.
  - Давайте пробовать! - по вытянутым рукам Келли-Келли побежали волны, признак крайнего возбуждения.
  - Я не буду, - поспешила вставить Чарис.
  Остальные озадачено воззрились на нее.
  - Не люблю пить, - пояснила она.
  Чарис раздражало, что в состоянии опьянения невозможно себя контролировать и можно сболтнуть лишнего, или того хуже, вытворить такое, от чего потом всю жизнь будешь краснеть, вспоминая.
  - Скукота, - фыркнула Келли-Келли. - Хоть каплюшечку выпей.
  Ее физиономия стала хитрой-хитрой.
  - Нет, - отрезала Чарис. - Ты ведь хочешь увидеть меня пьяной, верно?
  Келли-Келли принялась невинно насвистывать.
  - Ладно, тогда нам больше достанется, - ухмыльнулся Луиджи и достал из шкафчика три пластиковых стакана.
  - Прежде, чем все напьются до непотребного состояния, я бы хотел кое-что показать, - с ноткой торжественности произнес Тоби.
  Чарис давно заметила, что он прячет одну руку за спиной.
  'Интересно, что там? Надеюсь, не магнитная граната'.
  Тоби медленно водрузил на стол вазу с композицией из пластиковых цветов и веточек. На полминуты повисла тишина.
  - И что это значит? - грубовато спросила Келли-Келли.
  - Это икебана, - выпятив грудь, объявил Тоби.
  - Ике.. .чего?
  - Вроде бы это вид искусства в Империи Трех Солнц, - неуверенно проговорил Луиджи, потирая подбородок.
  Чарис, склонив голову на бок, скептически осматривала композицию: тонкие коричневые ветки, белые цветы с желтыми прожилками, синие цветы, зеленые листочки.
  - Икебана не просто искусство, она несет в себе сакральный смысл, - наставительно изрек Тоби. - Синие ирисы символизируют удачу, белые лилии - достаток, зелень - деньги.
  - То есть ты желаешь нам удачи и денег, - попыталась расшифровать послание загадочной имперской культуры Келли-Келли.
  - На общегалактическом это звучит не слишком красиво, но смысл примерно такой, - согласился Тоби.
  - Значит деревца, которые ты держишь в каюте, тоже приносят удачу?
  - Бонсай приносят эстетическое наслаждение, - в голосе Тоби прорезалось раздражение. - Вообще откуда ты о них знаешь? Без спросу входила в мою каюту?
  - Да просто увидела, когда мимо проходила, нечего дверь распахивать.
  - Не вздумай их трогать! Они очень хрупкие! Это настоящие деревья, не пластик!
  - Ого, настоящие деревья?! Тогда я точно потрогаю! Никогда не видела настоящих деревьев!
  Тоби и Келли-Келли затеяли спор, знаменитое спокойствие жителей империи, которое непонятно почему называли восточным, мгновенно слетело с лица Тоби. Чарис наблюдала за перепалкой, мысленно ухмыляясь.
  'Как же давно я не летала в команде, уже забыла, каково это, когда вокруг много людей, они разговаривают, смеются, спорят'.
  Луиджи, точно заботливая мамаша, полез разнимать инженеров. Тоби грозил достать некую 'катану' и нашинковать Келли-Келли, та показывала ему кукиш.
  Рейс обещал быть веселым.
  Полет в гиперпространстве длился три дня, Чарис использовала это время для отдыха и тренировок. Ее работа начнется, когда они выйдут в обычный космос и будут дрейфовать три часа, охлаждая позитронные двигатели. А пока Чарис подтягивалась на перекладине, которую собственноручно установила в своей каюте, читала, слушала перепалки инженеров и болтовню Луиджи. С каждым днем она все больше привыкала к команде, и идея выйти в рейс с таким странным экипажем уже не казалась ей безумной.
  Сразу же после второго гиперпрыжка Чарис отправилась в рубку. Сидящий в кресле пилота Луиджи обеспокоенно взглянул на нее.
  - Ты такая сосредоточенная. Что-то случилось?
  - Готовлюсь к выполнению своих обязанностей. Мы в открытом космосе, значит, пираты могут появиться в любой момент.
  Луиджи беззаботно улыбнулся.
  - Будем надеяться, что икебана Тоби действительно принесет нам удачу, и мы не встретим бандитов.
  - Не стоит рассчитывать на пластиковые цветы, сэр, - буркнула Чарис и села в кресло напротив радара.
  Ее опасения оказались не напрасны. Через полчаса после того, как 'Ласточка' вынырнула из гиперпространства, на радаре замигала красная точка. Чарис вызвала по внутренней связи ушедшего спать Луиджи. С ним притащились инженеры.
  - Может быть, патруль? - с робкой надеждой спросила Келли-Келли, вглядываясь в экран радара.
  - Буду рада, если так, - обронила Чарис. - Но стоит готовиться к худшему. Если они сохранят текущую скорость, то будут на расстоянии выстрела из пушки через двадцать минут. Мы сможем к этому времени прыгнуть?
  Тоби покачал головой, принялся теребить в руках кусок тонкого пластика.
  - Нет, двигатели просто разорвет от перегрева.
  Запищал внешний комм, Луиджи потянулся, чтобы включить связь, но Чарис перехватила его руку.
  - Лучше с ними поговорю я, кто бы они ни были. Вы не против, сэр?
  Луиджи неуверенно кивнул, было видно, что он нервничает, но пытается это скрыть.
  Чарис села в кресло, включила связь. На экране комма появился загорелый мужчина.
  'Он точно не патрульный'.
  У галактических патрульных не бывает такого обилия микро-чипов в ушах и колец с искусственными алмазами в носах.
  - Привет, крошка, - загорелый игриво подмигнул. - Ты капитан этой развалюхи?
  - Допустим, - ровно произнесла Чарис.
  - Тогда не будем тянуть и перейдем к делу. Эта зона принадлежит мне и за перелеты здесь следует платить. Треть вашего груза придется отдать.
  Чарис придала лицу абсолютно каменное выражение. С такой физиономией она убеждала сержанта Швайнера, что коробку с килограммом жаренных крокетов в ее тумбочку кто-то подкинул. Некий подлый ворюга, стащивший их с кухни. Честно-честно.
  - У меня есть идея получше, - отчеканила Чарис. - Если ты через пять минут не уберешься куда подальше, я приставлю генератор антиматерии к твоей заднице.
  Пират ответил ей сальной улыбочкой.
  - Звучит заманчиво, крошка, но мужеподобные, накачанные бабы не в моем вкусе. Не вешай мне лапшу на уши, нет у тебя никакого генератора.
  Его улыбка превратилась в хищный оскал.
  - Даю тебе десять минут на раздумья. Если не отдашь треть груза, я заберу все, вместе с вашим вшивым корытом.
  Экран погас.
  Повисшую в рубке вязкую тишину можно было резать квантовым ножом.
  - Что будем делать? - нарушил молчание голос Луиджи.
  Чарис обернулась к команде. Бледный Тоби машинально сворачивал из листа пластика какую-то фигурку, Келли-Келли кусала губы, Луиджи смотрел на Чарис растеряно, почти с мольбой.
  Она перевела взгляд на приборную доску, покрутила колесико возле радара, просматривая собранные компьютером сведенья о вражеском судне.
  - У пиратов боевой крейсер класса ДКЦ-2390. Он медленнее нас и менее маневренный, но лучше вооружен. Я считаю, не стоит рисковать. Лучше отдать им то, что они хотят.
  - Да ты просто трусишь! - взорвалась Келли-Келли. - Ты же спец по безопасности, ты должна решать такие проблемы. А ты - сразу в кусты!
  Чарис захотелось ей врезать.
  'Трусость, говоришь? И что же хорошего в том, чтобы героически погибнуть, поперев на врага во много раз сильнее тебя? Это только по головиденью называется героизмом, деточка, в армии такое зовут дурью!'
  Но Чарис не ударила Келли-Келли и ничего не сказала в ответ на оскорбления, она обратилась к Луиджи.
  - Как нам поступать, решать вам, сэр. Вы - капитан.
  Луиджи ссутулился под ее тяжелым взглядом, но затем расправил плечи, упрямо вскинул голову.
  - Мы не в армии, я не могу приказывать. Нужно провести голосование.
  Мысленно Чарис хватилась за голову.
  'Голосование! Черные дыры и сверхновые!'
  - Кто за то, чтобы драться с пиратами? - вопросил Луиджи.
  Келли-Келли замахала обеими руками.
  - Я! Я! Надерем им зад!
  - Храбрая, как космический десантник, - хмыкнула Чарис.
  'Такая же отчаянная и тупоголовая'.
  - Я своего мнения не меняю, нужно отдать часть груза и не лезть на рожон, - твердо проговорила она.
  Все взгляды обратились к Тоби, который уже успел сложить из пластика птичку.
  - Чего молчишь? - Келли-Келли ткнула его локтем в бок.
  Инженер помялся, уставился на птичку, избегая взгляда коллеги.
  - Я воздерживаюсь, - пробурчал он.
  - Так не честно! - заорала Келли-Келли.
  Чарис посмотрела на Луиджи.
  - В итоге все равно решать вам, сэр. Я подчинюсь любому вашему приказу.
  Луиджи сжал огромные кулаки. Он молчал долго, очень долго. Время, отведенное пиратом, утекало. Чарис стало жаль Луиджи, она понимала, каково это - принимать решение, которое может изменить судьбы людей. За двадцатилетнюю военную карьеру она успела покомандовать и десантным взводом, и артиллерийской группой и малым боевым крейсером. Чарис могла бы снять с Луиджи груз ответственности, надавить на него, заставив принять ее точку зрения - тогда он будет как бы и не причем. Или вообще взять руководство на себя. Но иерархию необходимо соблюдать. Луиджи - капитан, Чарис - его подчиненная. Таков порядок.
  - Если мы отдадим треть груза, то можем остаться совсем без прибыли, - заговорил Луиджи. - Так нельзя. Мы будем драться!
  - ДА! - рявкнула Келли-Келли, потрясая кулачками.
  Тоби скорбно вздохнул и смял фигурку птички.
  - Так точно, сэр, - отбарабанила Чарис и щелкнула армированными каблуками ботинок, отдавая честь. - Теперь, как специалист по безопасности, я беру руководство операцией в свои руки.
  - Чего? - набычилась Келли-Келли. - Кто только недавно хотел поджать хвост перед пиратами? Теперь уже, значит, командовать будешь?
  - Да буду, потому что я единственная, кто имеет боевой опыт, - отрезала Чарис. - Если не хочешь сдохнуть, будешь мне подчиняться.
  - Все верно, ты босс, - в голосе Луиджи прозвучало облегчение, он с радостью передавал командование.
  - Итак, наша задача, продержаться два с половиной часа, пока не остынут позитронные двигатели, - начала излагать план операции Чарис.
  Она не волновалась, чувствуя себя в родной стихии.
  - Все это время мы должны будем маневрировать, чтобы не подпустить крейсер близко и уйти от его огня. Капитан - вы главное звено операции, пилотирование на вас. Я буду в стрелковой башне, попробую подбить нашего преследователя.
  - А я? Что делать мне? - Келли-Келли, казалось, вот-вот взорвется от нетерпения.
  - Вы с Тоби будете лежать в антиперегрузочных койках в своих каютах.
  Келли-Келли поникла.
  - И все? Скушно.
  - По-моему совсем не скучно, - веско возразил Тоби.
  - Если всем все ясно, то по местам, - объявила Чарис.
  Келли-Келли, ворча, вышла из рубки. Направившегося следом Тоби Чарис перехватила за локоть.
  - Заблокируй дверь каюты Келли-Келли, - прошептала она. - А то еще вылезет, выкинет чего-нибудь.
  Тоби понимающе кивнул.
  Когда за инженерами закрылась автоматическая дверь, Чарис окликнул Луиджи.
  - Кресло стрелка почти не защищено от перегрузок, - тихо произнес он. - Когда я буду крутить звездолет, чтобы не попасть под огонь...
  - Не волнуйся, мое тело приспособлено к большим перегрузкам, - Чарис взглянула Луиджи в глаза. - Я не вру, я же супер-солдат. Поэтому крути звездолет как угодно.
  Луиджи через силу улыбнулся.
  - Ты забыла добавить 'сэр'.
  Чарис хмыкнула и вышла в коридор, вслед ей донеслось 'Удачи'.
  Она бегом добралась до лестницы в стрелковую башню, взлетела по перекладинам и упала в кресло. Десять минут, отведенные 'Ласточке' пиратом, уже истекли. Чарис застегнула ремни и, взявшись за ручки управления пушкой, нажала кнопку запуска. На голову ей опустился тактический шлем, перед глазами появился красный прицел и вид ближайшего космоса. Чарис повернула оружейную башню так, чтобы стал виден пиратский крейсер, затем приблизила изображение и экран заполнил серебристый, хищно вытянутый корпус.
  'Келли-Келли действительно очень хорошо поработала с системой наведения. Обычно у таких пушек оптика слабенькая, а тут на большом расстоянии звездолет видно как на ладони'.
  'Ласточку' тряхнуло, началась безумная пляска.
  На экране Чарис видела красные точки - выстрелы крейсера. Луиджи уходил от них, совершая немыслимые виражи. 'Ласточка' крутилась по спирали, ухала вниз, взмывала верх, двигалась по параболе. Чарис мотало из стороны в сторону, ее то вдавливало в кресло, то швыряло вперед, и если бы не ремни безопасности, она бы врезалась головой в стену. В какой-то миг на тело наваливалась немыслимая тяжесть, в другой становилось легко-легко. Из-за резких перемещений звездолета скачки искусственной гравитации колебались в опасных для организма обычного человека диапазонах, но модифицированное тело Чарис выдерживало перегрузки. И не такое бывало.
  Чарис старательно ловила крейсер в прицел, терпеливо ожидая удобного момента. Заряды следовало экономить, стрелять только наверняка.
  Расслабившись, Чарис повторяла заученную еще в Военной Академии мантру.
  'Я камень на берегу кристально-чистого ручья. Я спокойна и сосредоточена. Ну, иди к мамочке кораблик. Иди к мамочке'.
  'Ласточка' перевернулась, Чарис повисла вниз головой, но даже не заметила этого. Она нажала пусковую кнопку точно в нужный момент. Позитронный заряд со скоростью света пронесся сквозь пространство и ударил в двигатели серебристого крейсера.
  На экране расцвел огненный цветок, Чарис быстро уменьшила масштаб и с удовольствием наблюдала, как минуту назад опасного космического охотника теперь сотрясает дрожь.
  'Получи, сука'.
  Чарис победоносно ухмыльнулась.
  'Ласточка' вернулась в нормальное положение, и Чарис отстегнула ремни безопасности.
  Не верилось, что удалось отделаться от пиратов с минимальными потерями.
  'Я недооценила экипаж, моя ошибка. Луиджи действительно отличный пилот, а Келли-Келли - гениальный техник'.
  В коридоре Чарис разблокировала дверь ее каюты, затем постучалась к Тоби.
  - Выходите, опасности больше нет.
  Келли-Келли вихрем вылетела из каюты.
  - Мы победили? Победили?
  - Да, мы победили, - с усталой улыбкой ответила Чарис.
  Тоби не спешил покидать каюту, осторожно выглянул в коридор, подозрительно осмотрелся.
  - Безопасно? Точно?
  - Я подбила один из их двигателей, - пояснила Чарис. - Если они не хотят распылить себя по космосу, то прекратят преследование. Кстати, улучшенная система наведения работает отлично. Благодаря ей я попала с первого выстрела, сэкономила снаряды. Келли-Келли, отличная работа.
  От похвалы безумная любительница техники просияла, затем залилась пунцовым румянцем, особенно заметном на бледной коже.
  - Да я что, я ничего. Из подручных средств соорудила, - промямлила она, скрутив руки в узлы.
  Чарис решила, что похвалы с девчонки хватит, а то возгордится, и прошла в рубку. Инженеры потянулись следом. Луиджи встретил их широкой улыбкой.
  - Черные дыры, Чарис, это было потрясно! Как ты их подбила!
  - С одного заряда, - вставила довольная Келли-Келли.
  - В нашей победе больше вашей заслуги, сэр, - заметила Чарис, стараясь соблюдать справедливость и отвести от себя лишнее внимание. - Прошу прощения, что сомневалась в ваших способностях пилота. У вас талант. Даже не верится, что вы не служили в армии, такие навыки можно приобрести только в бою.
  'Хотя с чего я взяла, что он не воевал? Если он не рассказывает, это еще ничего не значит'.
  - Я просто родился со штурвалом в руках, - Луиджи весело рассмеялся, потирая темечко.
  Чарис показалось, он чего-то не договаривает. Чтобы так уворачиваться от огня крейсера одного таланта мало.
  Вдруг запищал комм.
  Члены команды недоуменно переглянулись.
  - Вдруг они уже починили двигатель, и теперь снова будут требовать треть груза? - упавшим голосом спросил Тоби.
  - Невозможно, - отрезала Чарис.
  Она сделала шаг к комму, но Луиджи ее опередил.
  - Все-таки я - капитан, - заметил он. - Пора мне сказать пару ласковых нашему приятелю.
  Он включил связь. На экране появился все тот же загорелый мужик. Он опять улыбался, но уже не хищно, а с какой-то бесшабашной удалью. Так люди смеются над не фатальным, но все же неприятностями.
  - Вы хороши, засранцы, - заявил загорелый, но тут же удивленно вскинул брови. - А где бой-баба?
  - Я за нее, - с ухмылкой ответил Луиджи.
  - Не смей оскорблять нашу Чари! - взлезла в разговор Келли-Келли.
  Поднырнув под локоть Луиджи, она показала экрану язык.
  - Это она вас подбила!
  Чарис осталась невозмутимой, в свое время ее как только не называли, 'бой-баба' по сравнению с руганью Швайнера - ласковое прозвище.
  Луиджи слегка отпихнул Келли-Келли и погрозил ей пальцем так, чтобы не было видно с экрана. Чарис поймала ее за ворот футболки и оттащила в сторону.
  - Спасибо, конечно, что заступилась, но лучше не лезь в разговор старших по званию, - проворчала Чарис.
  - Бу-бу-бу, - передразнила Келли-Келли, но хотя бы замолчала.
  - Что ж тогда ваша Чари отличный стрелок, - сказал пират так непринужденно, будто это не он несколько минут назад палил по 'Ласточке' из всех стволов. - Ты сам кто, чувак?
  - Я - капитан этого звездолета, - Луиджи подбоченился.
  - Поздравляю, у тебя отличные стрелок и пилот. Не ожидал от вашей развалюхи такой прыти.
  - 'Ласточка' не развлюха! - воинственно заорала Келли-Келли из-за спины Луиджи.
  Пират зычно расхохотался.
  - Вы прикольные, чуваки.
  Луиджи ответил задорной улыбкой.
  - Да ты тоже классный парень, жаль, что пират.
  - Будете еще в нашем секторе - полетаем, - загорелый отсалютовал.
  - Обязательно, - пообещал Луиджи.
  Пират отключился.
  Чарис мысленно взвыла.
  'Похоже, не один Луиджи грезит о космических приключениях. Е-моё, загорелый придурок ведет себя так, будто мы тут дуэль устроили. Прямо как в голокино про пиратов! Меня окружают одни психи: команда - психи, бандиты - психи'.
  Рядом с Чарис 'психи' отплясывали победный танец и орали во всю мощь легких. Луиджи подхватил обоих инженеров, по сравнению с ним казавшихся совсем детьми, и закружил по рубке.
  - Победа! - кричал он.
  Келли-Келли визжала, Тоби глупо улыбался от уха до уха.
  Чарис фыркнула, подавляя смех, и уже собралась ретироваться, но Луиджи ее засек.
  - Чарис, можно нарушить твою зону комфорта? - весело вопросил он.
  Чарис хотела вежливо послать его, но передумала.
  'Ладно, один раз можно'.
  - Нарушай, - разрешила она.
  Луиджи протопал к ней, и Чарис оказалась зажата в кольце его ручищ, вместе с Келли-Келли и Тоби.
  - Мы сделали это. Мы победили все вместе, - значительно проговорил Луиджи. - Помните, мы работали вместе.
  - Лу, задушишь ведь, - прохрипел Тоби.
  - Победа! - кричала Келли-Келли.
  'Может быть, они и психи, но психи славные', - подумала Чарис.
  Когда через два часа 'Ласточка' нырнула в гиперпространство, и опасная зона осталась далеко позади, Луиджи предложил отметить победу над пиратами. Виски не осталось, поэтому пили обычный напиток звездолетчиков - 'тормозную жидкость'. На самом деле это был почти чистый спирт. Чарис как обычно отказалась, и остальные члены команды накачивались за нее. Луиджи напрочь лишенный слуха начал выводить 'В космические дали мы летим!', Келли-Келли аккомпанировала ему, отбивая такт ложками по бутылкам. Тоби повязал на голову тряпку, прыгал на столе и орал 'банзай!'. Чарис поймала себя на том, что умиляется, глядя на них. Такие забавные, такие простые и добродушные.
  Келли-Келли быстро развезло, она стала воинственно размахивать стаканом и толкать грозные речи.
  - Мы всех победи... ик... им! Мы лучшие солдаты во Вселенной! Организуем свою армию!
  - Угомонись, - увещевал ее более трезвый Луиджи.
  - Воевать не так легко, как тебе кажется, - резко сказала Чарис.
  Стоило бы промолчать, но она не сдержалась: ее раздражало, когда гражданские начинали рассуждать о войне, когда на самом деле даже близко настоящего сражения не видели.
  - Пфф, тоже мне, самая умная выискалась, - мгновенно завелась Келли-Келли. - Мисс 'Я крутой супер-солдат'. Ха, как будто это так сложно, палить по крейсеру из пушки, небось не ты это оружие делала в поте лица, ты только кнопки нажимаешь.
  - Келли-Келли! - на памяти Чарис Луиджи впервые повысил голос. Хмель с него мгновенно слетел, лицо стало строгим, даже суровым.
  - Келли-Келли, извинись.
  - Не буду, - уперлась та. - Где она вообще воевала, чтобы так выпендриваться?
  - Келли-Келли!
  В душе Чарис поднялась холодная ярость, которую никак не удавалось подавить. Да и не особо хотелось.
  - Рассказать, где я воевала? - опасно тихим голосом спросила Чарис.
  - Не надо, - в разговор влез Тоби, переводя взволнованный взгляд с Чарис на Келли-Келли и обратно. - О таком не надо вспоминать во время полета, еще накличем беду.
  - Келли-Келли, поговорим, когда протрезвеешь, сейчас просто извинись, - в тоне Луиджи было столько льда, что Чарис даже забыла о своей злости.
  'Умеет, когда нужно, приструнить, подчиненных'.
  Проняло даже пьяную Келли-Келли, она поникла, с минуту посидела молча, потом зыркунла на Чарис исподлобья. Ну, прямо провинившаяся пушистая шинха. Все раздражение тут же ушло, и Чарис захотелось ласково растрепать девчонке волосы.
  - Прости, Чари, я часто не думаю, что говорю. Я не со зла... Не понимаю, чего все так всполошились? Ты участвовала в каком-то жутко важном сражении?
  - Данибской мясорубке, - коротко пояснила Чарис.
  Тоби втянул голову в плечи.
  - Давайте не будем об этом, пожалуйста.
  Келли-Келли сложила руку в знак вопроса.
  - Что за Данибская мясорубка?
  Чарис удивленно вскинула брови.
  - Ты не знаешь?
  - Неа, во время войны я жила на дальней станции. Да и вообще не интересуюсь я всем этим: сражения, тактика... Скукота.
  - Я же просил! - взывал Тоби.
  - Действительно, давайте не будем об этом, - поддержал его Луиджи. - Мы собрались отпраздновать победу, а не говорить об ужасных сражениях прошлого. Ты потом сможешь найти информацию в сети. Хорошо, Келли-Келли?
  - Я могу рассказать, - с каким-то мстительным удовлетворением произнесла Чарис. - Из первых уст будет познавательнее.
  Она снова ощутила легкую злость, что-то подталкивало ее изнутри, слова сами срывались с губ.
  - Расскажи, - еще не до конца протрезвевшая Келли-Келли не понимала, о чем просит.
  Луиджи озабоченно взглянул на Чарис, похоже, что-то заметил в ее глазах и нехотя кивнул.
  - Если ты, правда, хочешь рассказать, то рассказывай.
  Чарис набрала в грудь побольше воздуха и заговорила.
  - Во время сражения у Даниба-3 Центаврианская Империя применила новейшую разработку - психолуч. Как мне позже объяснили, это оружие создает колебания в темной материи или что-то подобное. Я нихрена не поняла, да и подробности уже засекречены, а психолуч вошел в список запрещенного оружия. Центавриане ударили по трем кораблям наемного флота Хвана, и примерно две третьи команд, тем, у кого психика была чуть послабее, спятили. Они начали убивать своих, а трупы... пожирали. Представляете, вот сидишь ты с другом у спаренной ЭМ-пушки, готовишься стрелять, перешучиваешься... И тут бац - он бросается на тебя, впивается зубами тебе в руку и отрывает шмоток мяса... Центавриане даже не пытались сбить наши оставшиеся без управления звездолеты, решили подождать, пока мы друг друга перебьем, и потом захватить неповрежденные корабли. Суки. Кое-кто, в том числе и я, успели засесть в рубке. На нашу дверь бросались брызжущие слюной психи, которые совсем недавно ели с нами в одной столовой, смеялись, играли в карты... Через десять часов появился центаврианский десант, добил уцелевших каннибалов, нас взял в плен. Когда нас вели через коридоры звездолета к катеру, я видела обглоданные трупы. Те, кто не успел найти убежище. Их съели живьем их друзья и знакомые.
  Чарис говорила монотонно, как робот-уборщик. Но, похоже, от ее тона членам команды стало только еще более жутко. Тоби придвинулся к Келли-Келли, Лу насупился и буравил пол мрачным взглядом.
  Сама Чарис давно привыкла к страшным воспоминаниям, она уже не просыпалась от кошмаров, и лишь боль тупой иглой застряла в сердце. Окровавленные лица друзей останутся с Чарис до самой смерти.
  - У нас спаслось пятеро, с остальных кораблей выжило еще четверо. В итоге девять человек - все что осталось от флота Хвана, - продолжила Чарис после минутного молчания. - Нас исследовали психологи, нашли абсолютно нормальными. Но...
  Она криво ухмыльнулась.
  - Врачи могут говорить все, что угодно. Звездолетчики люди суеверные. Многие считают, что мы можем съехать с катушек в любой момент и боятся брать тех, кто пережил Даниб-3, на работу.
  Вдруг послышалось всхлипывание. Келли-Келли утерла нос тыльной стороной ладони, снова всхлипнула.
  - Какой ужас, - выдавила она. - Так нельзя! Нельзя так поступать с людьми!
  Чарис риторически пожала плечами.
  - Ради победы все средства хороши.
  Келли-Келли яростно тряхнула головой.
  - Прости меня, Чари, вот правда, прости, - пылко воскликнула она. - Я же не знала, что у тебя такое было.
  - Надо читать резюме новых членов экипажа, - пробурчал Тоби.
  Луиджи молчал, изучая взглядом свои руки.
  - Вы ведь тоже воевали, сэр? - обронила Чарис.
  - Просто Лу, - поправил он ее с мягкой улыбкой. - Я не люблю обращение 'сэр', оно напоминает о войне. Так ко мне обращались погибшие товарищи. Не хочу его слышать.
  - Ясно, - Чарис не знала, что еще сказать.
  Она-то думала, он просто не любит формальностей.
  - Е-моё, - охнула Келли-Келли. - Лу, так ты тоже воевал? Почему никогда не рассказывал?
  - Потому что о таком не рассказывают за кружкой пивка в баре, - Луиджи продолжал улыбаться, все также мягко и грустно.
  - Ты пэтому принял меня в команду, не побоявшись славы данибского психа? Чтобы поддержать товарища-ветерана? - Чарис сама удивилась своему вопросу.
  Луиджи взглянул на нее необычно серьезно.
  - Да, раз власть и общество выбрасывают искалеченных войной людей, кто-то должен им помогать.
  Его улыбка стала искристой, задорной.
  - А еще потому, что ты была идеальным дополнением к нашей безумной команде!
  Келли-Келли и Тоби облегченно рассмеялись, Чарис почувствовала, как отлегло от сердца. Она ведь никому кроме психологов не рассказывала о Данибе-3, считала, что ей это не нужно. 'Выговориться' - это отдушина для слабаков, думала она.
  Оказалось, нет.
  - Выпьем за нашу безумную команду! - возвестила Келли-Келли.
  Чарис плеснула себе немного 'тормозной жидкости' и чокнулась вместе со всеми. Не для того, чтобы выпить, а просто, чтобы что-то в этот момент объединило ее с командой.
  
  ***
  Перед выходом из гиперпрыжка Чарис устроилась во втором кресле в рубке.
  - Отдохнула бы лучше в своей каюте, - сказал Луиджи. - Вряд ли на нас нападут прямо на выходе.
  - Лучше быть осторожными, мы чудом смогли отделаться от пиратов в первый раз, боюсь, на этом призванная икебаной удача закончится, - заметила Чарис, пристегивая ремни безопасности.
  Луиджи не стал ее уговаривать, занялся многочисленным рычажками на приборной доске.
  'Ласточка' плавно вышла из гиперпространства, Чарис уставилась на радар, Луиджи выключил позитронные двигатели, звездолет начал дрейф.
  - Вот видишь, ничего страшного.
  Он сладко потянулся.
  - Эх, вот как доставим груз, получим остаток платы, сможем модифицировать двигатели. Купим необходимые детали прямо на Оксаре, оттуда уже полетим с одной остановкой. Я проложил курс через систему Цереры, там патрульные кишат. И никаких пиратов.
  - Угу, - поддержала беседу Чарис, не отрывая взгляда от радара.
  - Можно будет заглянуть в Нью-Вегас по дроге. Будет весело... Чарис, ты ведь останешься в команде после этого рейса?
  - Возможно, - неопределенно ответила Чарис. - Мы пока еще не добрались до Оксара, рано загадывать.
  - Отбились от одних пиратов, отобьемся и от других. У нас уже есть проверенная тактика.
  - Она сработает только, если у пиратов не будет быстрого и маневренного звездолета, - возразила Чарис. - Или кью-захвата.
  - Да ладно тебе, кью-захват такая дорогущая штука. Разве могут простые пираты ей разжиться? Ты слишком пессимистична.
  - Угу.
  - Когда заработаем еще больше денег, можно будет полететь в Рейский уголок. Всегда мечтал там побывать. На голофото лазурная вода здорово смотрится, так и хочется искупаться.
  - Ммм...
  - Похоже 'ммм' и 'угу' твои любимые слова. Любишь мычать по коровьи?
  - Что такое по коровьи?
  Чарис даже оторвалась от экрана.
  - Ты не знаешь? Вот, что значит, человек с технологической планеты. Корова - такое животное с рогами.
  Луиджи приставил два пальца к голове и попытался боднуть Чарис.
  - Му-у-у!
  Она с трудом подавила улыбку.
  - Я не мычу, я просто даю знать, что я тебя слушаю.
  - Вот как... Я думал, ты угукаешь лишь бы отделаться.
  - Нет, я не знаю, что сказать, но показываю собеседнику, что я внимательно его слушаю.
  Луиджи озадаченно почесал темечко.
  - Как все сложно.
  На несколько минут они замолчали, Чарис снова сосредоточилась на радаре.
  - Я никогда не устаю смотреть на звезды, - произнес Луиджи совсем другим тоном.
  Чарис оторвала взгляд от экрана, посмотрела в иллюминатор: на черном бархате космического пространства блестели бриллианты. Двойная звезда системы Сайруса, синий и фиолетовый шар, на таком расстоянии казалась драгоценным камнем в роскошном ожерелье.
  Чарис замерла, захваченная прекрасной картиной.
  'Как же давно я не смотрела на звезды просто так'.
  - Пожалуй, вы правы, сэр. Мы стали забывать, насколько чудесная Вселенная, - проронила она.
  Вдруг радар запищал, на экране замигала красная точка.
  'Ласточку' тряхнуло, Чарис вдавило в кресло. Луиджи, легкомысленно отстегнувший ремни безопасности, шлепнулся на пол и кубарем покатился к стене. На мгновение все лампочки на приборной панели вспыхнули тревожным алым цветом, освещение мигнуло и погасло, затем вспыхнуло вновь. Чарис не нужно было смотреть на строчки информации, побежавшие по радару, все признаки и так были на лицо.
  - Мы попали в кью-захват, - сообщила она поднимающемуся с пола Луиджи.
  - Но откуда у пиратов кью-захват? - ошарашено выдавил он.
  - Видимо мы напоролись на один из подавшихся в разбой тяжелых крейсеров.
  В этот момент в рубку ворвались инженеры.
  - Что за дерьмо?!
  - Мои бонсай!!!
  Орали они поразительно синхронно.
  - Какого хрена творится, я чуть башку не расшибла! - Келли-Келли показывала здоровенную шишку на лбу. - Лу, ты чего решил покрасоваться и показать чудеса пилотажа?!
  - Мои бонсай! Они упали! Ветки сломались! - причитал Тоби.
  - Тихо. Оба, - Чарис умела говорить негромко, но так, что ее сразу слышали и подчинялись.
  Инженеры мгновенно смолкли.
  - Противник взял 'Ласточку' в кью-захват, - произнесла она.
  - Чего? - переспросила Келли-Келли.
  - Кью-поле позволяет сцепить два звездолета вместе, так что они не могут двигаться, как бы ни работали двигатели, - Луиджи избавил Чарис от необходимости давать объяснения. - Тут как-то замешана теория относительности, больше сказать не могу.
  - Так давайте вдарим по этим засранцам из пушки, - Келли-Келли загорелась боевым азартом.
  - Мы не можем вдарить, - с неожиданной злобой проговорил Тоби. - Поведение заряда в кью-поле невозможно предсказать, он вполне может изменить траекторию и ударить по нам самим. Стрелять ни в коем случае нельзя.
  - Но тогда пираты тоже не могут стрелять... - начала Келли-Келли.
  - Им и не нужно, они просто отправят к нам десант и смогут захватить звездолет неповрежденным, - сказала Чарис.
  Команде потребовалось минута, чтобы осознать сказанное.
  - Десант... То есть сюда ворвутся вооруженные до зубов головорезы и начнут палить, - упавшим голосом проговорила Келли-Келли.
  По стремительно бледнеющим лицам товарищей, Чарис видела, как до них доходит весь ужас происходящего. Это тебе не лихой загорелый пират, который давал время подумать, и от которого можно было откупиться частью груза. Теперь 'Ласточка' столкнулась с жесткими профессионалами, для которых перебить маленькую команду транспортника - раз плюнуть. Противник был не где-то далеко, он вот-вот появится здесь.
  - Без паники, - твердо произнесла Чарис. - У нас еще есть шанс. В десантный катер помещается не более десяти человек. Пятерых или даже больше нейтрализую я, вы запретесь в рубке и сможете отстреляться от остальных с помощью бортовых лазеров.
  - Чари, но ты же... - жалобно прошептала Келли-Келли.
  - Нет времени на разговоры, - Чарис бросила взгляд на радар. - Десантный катер уже движется к нам.
  Она быстро прошла к двери, спиной ощущая взгляды команды. На пороге она все же остановилась, обернулась, собираясь еще раз подбодрить товарищей. Чарис вспомнился суровый сухой старик, который вел в Академии военную историю. На первой лекции он сказал: 'Запомните, настоящий солдат не тот, кто убивает. Настоящий солдат тот, кто защищает. Спасти гражданских - вот ваш долг. И пока вы способы дышать, ни один человек не должен пострадать'.
  - Не волнуйтесь, ребята. Я защищу вас, - сказала Чарис. - Ведь для этого я здесь.
  Они смотрели на нее со страхом, надеждой, болью. Первым не выдержал Луиджи, подошел, пробурчал 'к черным дырам зону комфорта', стиснул Чарис в объятиях. Подлетела Келли-Келли, повисла у нее на руке, бормоча что-то бессвязное. Подошел и Тоби, сунул Чарис в ладонь кусочек пластика.
  - Талисман. Мне подарили на первый день рождения, он приносит удачу, - едва уловимый шепот.
  - Ты только не вздумай помирать, - пробормотал Луиджи, разжимая руки.
  - Не вздумай, - Келли-Келли погрозила кулачком.
  - Я постараюсь, - только и смогла выдавить Чарис.
  Она со всей ясностью осознала, что готова с радостью отдать жизнь за этих людей.
  Покинув рубку, Чарис положила талисман Тоби в карман брюк и прошла к техническому отсеку. Облачившись в боевой скафандр и переведя верный бластер в боевой режим, заговорила во встроенную рацию.
  - Как слышно, прием.
  - Слышим хорошо, - ответил Луиджи. Его голос звучал спокойно и сосредоточенно.
  - Сообщайте мне о передвижении противника за бортом.
  - Катер приблизился к нам. Из него вышло десять человек в скафандрах, они собрались у люка. Взламывают его.
  - Вас поняла.
  'Люк они взломают примерно через десять минут'.
  За это время Чарис успела перетащить из технического отсека несколько ящиков, устроила посреди коридора возле люка баррикаду. Она спряталась за импровизированной стеной, заняла позицию для стрельбы.
  Теперь пришло время нанитов.
  'Активировать нано-машины. Уровень синхронизации - тридцать процентов'.
  Тридцать процентов - стандартный боевой режим нанитов. Он позволял барсианцам двигаться быстрее, чем обычные люди, увеличивал силу. Использовать более высокий уровень синхронизации было чревато.
  Едва Чарис отдала мысленную команду, как люк распахнулся. По коридору ударили выстрелы.
  Мир для Чарис будто заледенел, зеленые дорожки от лучей бластеров медленно ползли по воздуху, как червяки, от них легко было уклоняться. Чарис высунулась из-за баррикады, метким выстрелом сняла одного из пиратов. Пригнулась, уходя от зеленого червяка, наклонилась вправо, затем влево. Выстрелила снова. Еще одно прямое попадание.
  'Нужно положить как можно больше, пока они не поймут, что имеют дело с барсианцем'.
  Волнения не было, Чарис действовала, как идеально настроенный механизм. Коим она и являлась - машина, заточенная для войны.
  Она выстрелила в третий раз, но очертания фигуры пирата неожиданно размазались, черный скафандр превратился в кляксу.
  'Барсианец!'
  Темная туша упала сверху, мощный удар едва не пробил лицевую пластину шлема. Чарис изогнулась, попыталась выстрелить. Пират поймал ее руку, вывернул. Бластер со стуком отлетел куда-то за ящики.
  Двое барсианцев сцепились, покатились по полу, осыпая друг друга ударами.
  Краем глаза Чарис успела заметить, что остальные семеро пиратов пробежали мимо них дальше по коридору.
  'Дерьмо, дерьмо, дерьмо! Слишком много. Семь профи против троих не умеющих стрелять наивных мечтателей'.
  Чарис все никак не могла избавиться от барсианца. Силы были равны. Одинаковая подготовка. Одинаковый уровень синхронизации нанитов.
  'Уровень'.
  Чарис решилась.
  'Уровень - девяносто процентов', - отдала она мысленный приказ.
  Это было самоубийство.
  'Пока вы способы дышать, ни один человек не должен пострадать'.
  Все, даже воздух, казалось, застыло. На краю поля зрения появились ярко-алые цифры: 00:30.
  У Чарис было ровно тридцать секунд до того, как кровяные сосуды не выдержат перегрузки и лопнут.
  00:29
  Черная фигура барсианца замерла с занесенным кулаком. Чарис свернула ему шею, легко, словно сломала прутик.
  00:27
  Отпихнув обмякшее тело, поднялась и побежала по коридору длинными прыжками. В голове осталась только одна мысль - убить.
  00:15
  У входа в рубку Чарис увидела шестерых. Еще один лежал на полу неподвижно. На потолке дымились две дыры - все, что осталось от лазеров.
  00:10
  Чарис обогнула застывших пиратов, вынула из рук одного из них бластер.
  Шесть выстрелов. Шесть трупов.
  00:02
  'Отключение', - отдала Чарис мысленную команду.
  Все вокруг закружилось, Чарис покачнулась и рухнула на пол.
  'Уложилась. Повезло'.
  Барсианцы использовали уровень синхронизации девяносто процентов лишь в экстренных случаях. И не только из-за опасности разрыва сосудов. Этим 'прелести' такого режима нанитов не ограничивались. Чарис ощутила, как начали неметь ноги, оцепенение быстро распространялось по всему телу.
  - Пираты уничтожены, - флегматично сообщила она в рацию. - Меня нужно в течение пяти минут перенести в медотсек, иначе нервная система отключится.
  Чарис ожидала, что товарищи вызовут робо-носилки, но дверь в рубку открылась, и в коридор ворвался Луиджи. Он сгреб Чарис в охапку и, грохоча, как бронетанк, пронесся по коридору к медоотсеку.
  Луиджи сунул Чарис в прозрачную капсулу медблока, к тому времени торс и руки уже полностью потеряли чувствительность. Начала неметь шея. Ощущение было такое, будто на тело натягивают резиновый футляр.
  Луиджи буквально сорвал с Чарис скафандр, смяв кое-где пластиковые детали.
  - Нужно впрыснуть мне гемаглохронит, - быстро сказала Чарис.
  Лихорадочно осмотревшись, Луиджи нажал нужные кнопки, и выдохнул только тогда, когда тонкие иглы шприцов сквозь одежду вошли в тело Чарис. Ледяная волна онемения остановилась где-то возле подбородка.
  - Ты... ты... - заикаясь, начал Луиджи. - Ты чего с собой сотворила?!
  - После гемаглохронита меня нужно будет заморозить до Оксара, - так же спокойно проговорила Чарис. - Там в госпитале должны быть более сложные аппараты, которые приведут меня в порядок.
  Луиджи на мгновение спрятал лицо в ладонях, затем посмотрел на Чарис тяжелым взглядом.
  - Спасибо, - уронил он, но тут же ухмыльнулся. - Мне конечно и раньше доводилось срывать с женщины одежду, но чтобы так поспешно, никогда.
  Чарис хотелось бы поддержать его шутку, да не могла.
  - Еще рано расслабляться. Пираты могут доставить нам неприятностей.
  - Они пошлют новый десант, - рука Луиджи скользнула к бластеру на бедре.
  - Если бы я была их командиром, я бы не стала рисковать людьми, посылая новую команду. Я бы, пользуясь, кью-захватом, подошла ближе к 'Ласточке' и расстреляла ее двигатели из пушек. Затем предложила бы команде сдаться.
  Луиджи нервно хохотнул.
  - Хорошо, что ты на нашей стороне.
  Топот, шипение, будто кто-то тормозит на скользком полу. Бледная Келли-Келли ворвалась к медотсек.
  - Катер! Еще один десантный катер!
  - Быстро в рубку, - рявкнула Чарис.
  Луиджи упрямо свел брови.
  - Мы тебя тут не оставим.
  - Выдерешь медблок и потащишь меня в рубку? Не глупи. Действие гемаглохронита пройдет через полчаса, и без заморозки я умру.
  Луиджи хмуро смотрел в пол и молчал, Келли-Келли всхлипнула.
  - Я - солдат, я готова к смерти, - с нажимом произнесла Чарис. - Позаботьтесь о себе.
  - Но мы не готовы к твоей смерти! - рявкнул Луиджи.
  Вдруг 'Ласточку' тряхнуло, свет мигнул. Луиджи не удержался на ногах и повалился на пол, Келли-Келли удачно приземлилась сверху.
  - Опять? - всполошился Луиджи.
  Чарис скрипнула зубами от досады.
  'Что там еще выкинули долбаные пираты?'
  - Пойду, проверю радар! - Келли-Келли выбежала в коридор.
  Несколько напряженных минут Чарис и Луиджи вслушивались в ее шаги. Затем раздались приглушенные голоса. Вдруг Келли-Келли завизжала. Если бы Чарис могла двигаться, то мгновенно разбила стекло медблока и бросилась на помощь.
  Луиджи напрягся, но сразу же расслабился, ободряюще погладил Чарис по руке.
  - Не волнуйся. Это она от радости. Но с чего? Неужели пираты передумали и отозвали катер?
  Через мгновение Келли-Келли втащила в медотсек взъерошенного Тоби.
  - Мы их сделали! - заорала Келли-Келли. - Тоби их подстрелил!
  - Он что? - не веря своим ушам, переспросила Чарис.
  - Мы подбили пиратов, - гордо выдала Келли-Келли и смущенно поправилась. - Вернее Тоби подбил.
  - Они сломали мои бонсай, - процедил тот.
  - Так. Стоп. Ты стрелял по пиратам в кью-поле? - Чарис очень пожелала, что не может двигаться, руки так и чесались отвесить Тоби затрещину.
  Пришлось вложить всю свою ярость в голос.
  - Чем ты только думал! Повезло, что снаряд не попал в нас! Или все же попал?!
  - Не попал, я все точно рассчитал, - проворчал Тоби. - Я прикинул искажение и вложил в компьютер пушки точную траекторию снаряда.
  - И мы их подбили! - выпалила Келли-Келли, но под пылающим взглядом Чарис сникла и попыталась спрятаться за Тоби.
  - Каков был риск? - встрял Луиджи.
  - Эм... ну... - Тоби замялся. - Пятьдесят на пятьдесят.
  Чарис не сдержалась и цветисто выругалась.
  Глаза Келли-Келли стали похожи на два блюдца.
  - Я даже таких слов не знаю.
  Чарис глубоко вдохнула, выдохнула и пригвоздила Тоби взглядом к полу.
  - Ты избавил нас от угрозы пиратов. Молодец. Хвалю. Но. Никогда. Больше. Так. Не. Рискуй. Без. Моего. Ведома. Ясно?
  - Ясно!
  На тонких губах Тоби расцвела улыбка.
  - Это им за мои бонсай!
  Команда дружно рассмеялась. Чарис тоже попыталась улыбнуться, но мышцы лица ей уже не подчинялись. Гемаглохронит делал свое дело, тело расслабилось, словно превратилось в жидкое желе. Сознание затуманивалось, мысли текли вяло.
  - Сигару бы, - выдавила Чарис прежде, чем провалиться в черноту.
  
  ***
  
  Открыв глаза, Чарис увидела белоснежный потолок. Комнату заливал яркий свет, приятно пахло цветами.
  Чарис осторожно села на кровати, осмотрелась. Да, точно, вон окно: легкий ветерок развевает тонкую занавеску, шуршат фиолетовые листья, в форточку заглядывают зеленые цветочки.
  'Или я еще сплю или это больница на Оксаре. Скорее все-таки второе'.
  Скептический голос в душе отметил, что команда 'Ласточки' все-таки довезла ее до больницы, не бросила. Причем больницы явно не самой дешевой. Рядом с кроватью Чарис мигал огнями здоровый ящик, тоненький провод тянулся от него к запястью. Аппарат диагностики и искусственного питания. Сама палата была чистенькой, на стене висело несколько картин с видами природы Оксара. Мило.
  Чарис помотала головой, согнула и разогнула руки, затем ноги. Чувствовала она себя отлично: отдохнувшей и посвежевшей. Удобно устроившись на подушке, Чарис подхватила с тумбочки свой комм.
  'Ребята даже позаботились принести мои вещи'.
  Чарис зашла на свой счет.
  'Пятнадцать тысяч кредитов. Хм, странно. Лечение должно было обойтись в кругленькую сумму. Неужели фирма заплатила нам больше?'
  Дверь палаты распахнулась, и в комнату вплыл поднос. За подносом показались три счастливые физиономии.
  - Чари, наконец-то ты проснулась! - воскликнула Келли-Келли.
  - Вы что, под дверью дежурили? - Чарис не смогла скрыть изумления.
  - Почти, - улыбнулся Луиджи. - Врачи сказали, что сегодня ты должна очнуться, и мы с утра ждали в холле. Когда на экране на двери палаты появилось сообщение о твоем пробуждении, мы немного подождали и вошли.
  - Вот, это тебе пожелания здоровья, - Тоби чуть приподнял с подноса вазу.
  Новая икебана состояла из настоящих цветов: оранжевых, пышных и ярких.
  - А вот твои сигары! - возвестила Келли-Келли, тыча пальцем в пластиковую коробку.
  Чарис уставилась на свое главное сокровище. Она бы никогда не призналась в этом команде, но сейчас все бы отдала за одну затяжку.
  - Но как вы...
  - Перед тем, как отключиться, ты просила сигару, - заметил Луиджи.
  - Вы запомнили...
  - Конечно, запомнили, - Луиджи застенчиво потупился. - Ты извини, когда тебя перевозили в больницу, нам пришлось собирать твои вещи. Тогда-то мы нашли сигары и поняли, о чем ты говорила. Мы старались быть осторожными, понимаем, тебе, как барсианцу, неприятно, когда копаются в твоих вещах.
  Чарис махнула рукой.
  - Да ладно тебе. Лучше скажи, фирма выделила нам дополнительный бонус за риск? У меня на счете аж пятнадцать тысяч кредитов, хотя все деньги должны были уйти на лечение.
  Теперь уже смутились все трое, отводили взгляд, стараясь не смотреть на Чарис. Она нахмурилась.
  - Эй, что случилось? Выкладывайте.
  - Мы скинулись тебе на лечение из наших зарплат, - проронил Луиджи.
  Чарис ошалело заморгала.
  - Но...
  - Ты рисковала жизнью ради нас, - произнес Луиджи.
  - Мы команда, - добавил Тоби.
  - Ты - наш друг, Чари, - закончила Келли-Келли необыкновенно серьезно.
  Чарис молча смотрела на них, потом поняла, что нужно сказать.
  - Где тут ближайший робо-юрист? Будем заключать долгосрочный контракт.
  И специалист по безопасности 'Ласточки' улыбнулась впервые за долгие годы.
  - Обнимашки! - громогласно объявил Луиджи.
  Все трое набросились на Чарис, она не стала возражать и говорить о своей зоне комфорта. Потому что чувствовать рядом тепло других людей было чудесно.
  - Чари, теперь я могу взять твою кровь на анализ?
  - Нет.
  - О, смотрите, Чарис улыбается!
  - Нет.
  - Я же вижу.
  - Ну, капельку...
  - Улыбается, улыбается. - Нет, я сказала!!!
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) А.Светлый "Сфера 5: Башня Видящих"(Уся (Wuxia)) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"