Контровский Владимир Ильич: другие произведения.

Криптоистория Третьей планеты. Книга третья. Вкрадчивый шёпот Демона (клип)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Аннотация:
    Вокруг Третьей планеты системы Жёлтой звезды - Земли - стянулся тугой узел интересов могущественных сил: Магов-эсков, галактиан, и... людей. Похоже, этот узёл уже не развязать - только разрубить. Но в конечном счёте, свою судьбу выбирают сами люди...Счетчик посещений Counter.CO.KZ - бесплатный счетчик на любой вкус!


   Короткие отрывки (клипы) из третьей книги романа "Криптоистория Третьей планеты".
   Полный текст романа Криптоистория Третьей планеты (выложен по хроночастям)
  
  

ВКРАДЧИВЫЙ ШЁПОТ ДЕМОНА

Мысль - это самое страшное оружие.

Но, к сожалению (а может быть, и к счастью),

люди не знают об этом, а только смутно догадываются...

  
  

ЧАСТЬ ПЕРВАЯ. ПОРОДИВШИЕ ТВАРЬ

  
   Поле битвы после того, как побоище закончено, всегда являет собой мрачное и одновременно завораживающее зрелище. Обломки оружия и следы огня, пятна крови и безжизненные тела тех, кто совсем недавно дышал, надеялся и верил. Тела, раскромсанные клинками и проколотые пиками; или же (в других временных отрезках и Мирах) обезображенные куда более совершенными приспособлениями, предназначенными для насильственного прерывания очередного воплощения Носителя Разума. И так ли уж важно, за что именно дрались сошедшиеся на смертном поле - смерть уравнивает всех в своём непререкаемом торжестве.
   А если смотреть магическим взглядом, то можно заметить и кое-что ещё: следы боли и ярости, отчаянья и ликования, страха и ненависти, отпечатанные в пространстве и времени, и даже вскрик Души, вырванной сталью из своей физической оболочки и уходящей до срока в Тонкий Мир, в ожидание нового схождения в Круг Бытия. В ожидание, которое может оказаться очень и очень долгим (и неизвестно ещё, какой будет следующая инкарнация, - общие принципы её прогнозирования смутны и неопределённы, - и когда именно она состоится).
   Пространство же, где отбушевало магическое сражение, трудно описать понятиями, привычными для Юных Рас. Иногда это реальный, во плоти, Мир, искорёженный чудовищными по мощи заклятьями, иногда просто область Познаваемой Вселенной, причудливо изменённая последствиями применения изощрённой боевой магии. Трупов - грубоматериальных - почти никогда не остаётся; боевое чародейство - штука слишком разрушительная. Растрёпанные эфирные дубли - эти да, эти находятся какое-то время вблизи, прежде чем окончательно распасться.
   И, конечно, понять, что это именно поле недавней битвы, может только Маг-эск, существо, наделённое сверхспособностями. В донесениях скаутов Технолидеров, натыкавшихся время от времени на места боёв, подобные точки Мироздания именовались "локально-аномальными флуктуациями пространственно-временного континуума" и описывались многоэтажными формулами (что, впрочем, ни на йоту не приближало исследователей-Технократов к истинному пониманию сути явления).
   Женщина - магическая Инь-Сущность - быстро скользила вдоль Границы Миров, видя окружающее во многих направлениях одновременно. Аура боли вела её безошибочно, и Магиня шла к тому месту, где концентрация недавних мук была наивысшей. Эскиня несколько раз легко - как игла сквозь тонкую ткань - проникала через Барьер в соседние Миры, возвращалась и двигалась дальше, с каждым мгновением становясь всё ближе и ближе к цели своего полёта. Звёзды сменялись ландшафтами, вместо бушующих морей проступали густые леса или кряжистые горные хребты, горячий песок пустынь уступал место ледяным равнинам, стонущим под порывами убийственно-холодных ветров.
   Первого призрака она встретила среди чёрной пустоты космоса. Фантом был располосован, сохранившейся формы не имел и на вопросы не отвечал. Эфирный дубль умирал и безмолвствовал, но по отпечаткам Магиня скоро узнала всё её интересовавшее. Ещё один прыжок - и она на месте.
  

* * *

  
   Тллеа сжала виски ладонями. Злая пульсирующая боль колола кончики пальцев, силясь вырваться наружу. Магине пришлось даже почерпнуть целебной силы у зелёных ростков своего личного Мира, чтобы утишить эту боль. И с пугающей ясностью выстраивалась в потрясённом сознании Дарительницы цепочка причинно-следственных связей, начатая безумным - да, безумным! - поступком её матери.
   На что та надеялась? На то, что ей удастся свершить небывалое, повернуть вспять необратимое и, наперекор всему, преодолеть действие непреложных законов Мироздания? Что толкнуло мать на это? Гордыня, непререкаемая уверенность в своих силах или же просто... Просто любовь, почитаемая и проклинаемая Любовь, не считающаяся с объективным и заставляющая Носителей Разума поступать нелогично? За любовь не судят, но вот за те последствия, которые она вызвала - очень даже карают. Но почему всё-таки мать ничего не сказала ей, своей единственной дочери?
   Ведь если чёрное семя действительно способно дать всходы, то она, Тллеа, просто обязана была знать о том, что дремлет - или хотя бы может дремать - в потаённых глубинах её Сущности! Неужели мать напрочь исключала саму возможность проявления опасности? И в результате сделала дочь заложницей своей преступной страсти? А куда смотрели её собратья-эски? Уж они-то, многомудрые Маги-Дарители, должны были предвидеть - или хотя бы предполагать! Хотя по всем вселенским законам Душа самостоятельна и не подчиняется влиянию генетической наследственности физического тела при инкарнации... Но кто может знать доподлинно все Законы Тонкого Мира?
  

* * *

  
   Старик, охая, пытался встать на ноги, цепляясь за плащ и плечо юноши. Вся левая половина его лица была залита кровью - в голову попал камень из пращи. Хорошо ещё, что вскользь, иначе череп не выдержал бы, и служитель был бы уже мёртв. Впрочем, смерть не заставит себя долго ждать и упрашивать - за холмами всё явственней нарастает зловещий шум приближающейся резни.
   - Иди...- слова с трудом пробивались сквозь хрипы и бульканье в горле, старик захлёбывался кровью, ещё один камень угодил ему меж лопаток. - Иди, и помни: нас нельзя победить! Нас будут убивать, гнать и проклинать, а мы снова и снова будем подниматься и возрождаться, пока не достигнем вершины. Вечный спор железа и золота... Победит Золото! Гордые воины будут небрежно швырять нам монеты, на которых запеклась кровь побеждённых, и мы, униженно кланяясь и бормоча слова благодарности, будем принимать это золото. А потом, некоторое время спустя, эти же гордецы будут приходить к нам и будут клянчить в долг. И мы дадим, и они вернут нам - но уже больше. И попросят снова, и мы снова дадим... И они сами не заметят, как мы купим их всех, всех - вместе с их конями, оружием и рыцарской честью... Хотя нет, время рыцарей ещё не пришло, оно придёт немного позже... Неважно... Важно, что мы победим - помни об этом! - старик пошатнулся, выпустил плечо спутника, силящегося поддержать тщедушное, но оказавшееся неожиданно тяжёлым старческое тело, и снова осел на песок.
   - Первый Аркан карт Таро... - снова забормотал он, едва переведя дыхание - Там изображена Великая Триада: клинок, золотая монета и кубок - символы Власти, Богатства и Наслаждения. Эта троица - куда более могущественная, нежели Троица Распятого Бога, - вечно спорит между собой о том, кто же среди них главенствует... Сталь отбирает золото и захватывает наслаждения, а золото покупает и сталь, и удовольствия... Окольный путь вернее приведёт к цели... И гордые красавицы, кичащиеся своей неприступностью, покорно скинут одежды, обнажат свои прекрасные тела и возлягут на наши ложа, смиряясь пред блеском золота и пренебрегая серенадами менестрелей и совершаемыми в честь женщины подвигами... Мы будем... - старик поперхнулся и зашёлся кашлем, разбрасывая изо рта веер кровавых брызг, - ...властвовать. Иди... Оставь меня... Моя смерть - или жизнь - ничего не значит и ничего не решает...
   Юноша, не слушая бреда (служитель бормочет о каких-то там рыцарях, и произносит ещё что-то не более понятное - здорово же его шарахнуло камнем!), попытался поднять старика. Рыцари... Вот вылетят сейчас на гребень бархана всадники, и любому бреду конец...
   Попытка удалась, и они двинулись дальше, увязая в горячем песке. Юноша сжал зубы, мотнул головой, стряхивая пот со лба, и перехватил старика поудобнее. Им вряд ли удастся уйти, но бороться надо до конца...
   Чёрный дым плащом стелется над пустыней. Город зажёг огромный погребальный костёр самому себе.
   - Это ничего, - вновь горячечно зашептал старик, - есть воистину бессмертные города. Город восстанет из пепла, а от тех, кто сейчас убивает беззащитных на его улицах и насилует заходящихся криком женщин среди пылающих домов, прямо на липких от пролитой крови площадях, не останется даже праха... И дети их внуков будут целовать кончики пальцев внуков наших детей, вымаливая... - голос служителя вновь пресёкся.
   - Помолчи, - натужно выдавил юноша. - Береги силы, нам идти и идти...
   - Нам - то есть мне - идти осталось уже недолго...
   Старик замолчал и обмяк, и только его свистящее дыхание говорило о том, что жизнь ещё чуть теплится в хилом теле служителя. Юноша молчал тоже, упорно и сосредоточенно волоча на себе потерявшего сознание спутника.
   Они перевалили через очередной бархан, и идти вниз, под уклон, стало легче. Если им удастся оставить позади ещё хотя бы пару холмов, то тогда можно будет надеяться, что их не найдут. А там спустится несущая прохладу благословенная ночь, и они почти наверняка увидят следующий восход. Лишь бы отойти как можно дальше от умирающего города и оторваться от погони... Почему бы им не оказаться в числе уцелевших? Из города бежали многие, и мечей победителей не хватает, чтобы умертвить всех...
   Следующий подъём давался гораздо труднее - ноги уходили в песок чуть ли не по колено, а песок при этом осыпался, стекал, норовя увлечь за собой вниз, к подошве холма. Шаги превращались в шажки, и сколько ещё таких отнимающих последние силы шажков надо сделать, чтобы добраться до вершины! Старик уже окончательно выбился из сил - его придётся нести. Будь юноша один, он давно мог бы считать себя спасшимся - молодые ноги крепки и быстры.
   Но он не имеет права бросить служителя, хранящего в своей цепкой, - несмотря на долгую череду прожитых стариком лет, - памяти Суть Откровений Глашатаев, в коих изложены Предначертания Свыше, определившие цель и сам смысл существования народа Избранных на тысячелетия вперёд. И поэтому он не бросит старика - они или погибнут, или спасутся вместе. Да, служитель не один, их много, но жизнь каждого из них - каждого! - значит и решает очень многое. Хотя бы потому, что они знают то, что знают.
   До вершины бархана осталось совсем немного...
  

* * *

  
   Тллеа могла по праву гордиться своим магическим талантом - чародейство было подготовлено поистине титаническое, сравнимое с шедеврами Древних.
   Дриада постаралась просчитать и принять во внимание всё возможное и скрупулёзно расставила акценты по всем узловым точкам Эксперимента.
   Цель - искусственное создание новой Магической Расы. Расы, которую она, Тллеа, возглавит, одарит магией и поведёт за собой по Дорогам Миров. Расы, для которой она станет Богиней и непререкаемой Властительницей.
   Допущение - Носители Разума на Третьей планете явно не готовы к такой Высшей Трансмутации, но Зелёная Колдунья не может ждать: для естественного дозревания этой Юной Расы потребуется слишком много времени (даже по меркам долгоживущих эсков). К тому же не факт, что обитатели Мира Третьей вообще выберут магический Путь Восхождения, а не скопируют, например, тех же галактиан-Технолидеров. Поэтому нужен Толчок Извне.
   Ограничение - сил одной её кроны не хватит для одномоментного инициирующего воздействия на все перспективные эгрегоры аборигенов Мира Третьей. Поэтому придётся ограничиться только одной группой, выбранной по родоплеменному признаку.
   А жаль - очень жаль! Соревнования не будет, и это плохо. Там, на Третьей, наиболее благодатная в климатическом отношении часть крупнейшего материка планеты заселена развивающимися народами, уже обладающими новорождёнными эгрегорами. Как выбрать среди них наиболее перспективный? Ведь любые предсказания Будущего всего лишь вероятностны. Вот если бы Большой Остров не исчез в волнах океана...
   Необходимость ограничиться воздействием только на один народ тревожила, но зелёная эскиня успокоила себя: всего лишь несколько сузится круг отбора, и не более того. В любой Расе эсков настоящих Магов гораздо меньше, чем полу- и не-магов; магические способности - это Дар Свыше, талант, как и любой другой талант. Не бывает, чтобы какая-то раса Разумных полностью состояла бы из гениев - даже если эта раса и восприняла Магический Путь. Что ж, у неё, Тллеа, будет один-единственный народ-Ученик - зато многообещающий.
   Однако из-за такой вынужденной выборочности воздействия вытекала необходимость обеспечения повышенной выживаемости Избранного народа - не подвергать же Мечту риску неизбежных случайностей. Кроме того, прочие обитатели Мира Третьей планеты наверняка почувствуют инаковость Избранных, что неизбежно вызовет негативную реакцию первых по отношению к последним. Попробуйте-ка подсадить черного муравья в муравейник рыжих и посмотрите, что из этого получится. Следовательно, Избранные должны быть защищены.
   Принцип выбора - народ должен быть достаточно многочисленным, чтобы не раствориться бесследно среди окружающих его племён и создать свою собственную культуру, питающую эгрегор. Базовые эзотерические сведения... Ну, это можно и привнести - хотя бы в виде традиционных для Юных Рас Откровений Свыше.
   Метод - типичный для почти всех Обитаемых Миров. Избранный народ должен добиться господствующего положения в Мире Третьей (скорее всего, мечом - как это обычно принято среди Юных). Создаётся мировое государство, и в любом случае Избранные должны занять в нём лидирующее положение. Мощный эгрегор Избранных - благодаря его привнесённой магией Дарителей специфике - впитывает в себя (целиком или частично) эгрегоры других народов, растёт за их счёт, подчиняет их себе. Создаётся единое общество, объединённое общей для всех системой ценностей и общей стержневой идеей - например, религиозной или какой-нибудь ещё, тут возможны варианты. И вот когда единый эгрегор будет настроен на общую волну, тогда-то и придет Время Пришествия. Придёт её час, Час Богини.
   Расчётный срок - двести стандартных лет (около шести тысяч лет по счёту аборигенов). Это достаточный срок для полной активации заклинания (и для неё, для Тллеа, вполне приемлемый отрезок времени), особенно если учесть, что на последних этапах процесс будет ускоряться.
   Риски - нет оснований предполагать, что может иметь место серьёзный сбой. Если, конечно, не вмешается кто-то ещё - те же Хранительницы Эн-Риэнанты с их повышенным чувством ответственности за свои Миры. Ведь Дриада всё-таки - в какой-то мере - идёт на нарушение некоторых законов Познаваемой Вселенной: нельзя подгонять естественное. Но ведь всё когда-то происходит впервые, и кто-то всегда будет первым, сделавшим первый шаг. А что до вмешательства... Результаты воздействия заклятий Магии Земли станут заметными тогда, когда достаточно эффективным будет только самое радикальное вмешательство - вроде разрушения всей планеты. Но до этого, надо думать, дело не дойдёт - не собирается же Зелёная Мать взрастить нечто похожее на Каменнолапых или на Пожирателей Разума.
   Так кого же выбрать? Очень интересна страна вдоль берегов могучей реки, пронзившей пески пустыни и впадающей в Море-среди-Земель: у них уже есть свое государство, есть каста жрецов (унаследовавших, кстати, кое-что от Посвящённых Большого Острова). А ещё есть подходящее местечко на восход от берега Моря, в долине двух других крупных рек; и там тоже живут небезынтересные племена. Как жаль, что выбрать можно только один народ...
  

* * *

   - Знаешь, на Аляске, у эскимосов, в ходу такой приём: на длинную жердь привязывается связка юколы, а сама жердь закрепляется на нартах с таким расчётом, чтобы вяленая рыба болталась в футе от носа вожака. Всё - дело сделано! И вожак, и вся упряжка бегут на вожделенный запах сломя голову и высунув языки, забывая об усталости и о режущем лапы насте. Каюру нет никакой необходимости прибегать к окрикам или к ремню - скорость ему обеспечена. Сиди да поплёвывай... - сидевший в домашнем кресле мужчина говорил, глядя в окно, словно разговаривая сам с собой, хотя в комнате он был не один.
   - Так и мы, - продолжал он. - Мы всю жизнь бежим, не останавливаясь и не оглядываясь, за нашей приманкой: за карьерой, за успехом, за материальными атрибутами этого успеха. И за деньгами, которые для нас - всё в этой жизни! Мы стараемся зарабатывать как можно больше - и нам позволяют сделать это. Нам хорошо платят, но вот только сам образ нашей жизни таков, что чем больше ты зарабатываешь, тем больше ты обязан тратить. Тебе навязывают определённый набор ценностей, без которых ты не будешь считаться достойным членом общества. Покупай, покупай, покупай! - он раздражённо поморщился. - Зарабатывай больше - покупай больше, ещё больше!
   Реклама зомбирует нас, она агрессивна: если ты не купил последнюю модель мобильного телефона, совмещённого с электробритвой и самоликвидатором (чтобы им не мог воспользоваться никто, кроме тебя), ты просто недоумок. А уж если ты не пользуешься самоновейшим дезодорантом, убивающим всю микрофлору в радиусе поражения авиабомбы среднего калибра, или не пьёшь супер "кока-колу", повышающую твой IQ до уровня гения, то ты дебил, которого нельзя даже пускать в компанию приличных людей. Рабы трудились из страха наказания, а мы - мы трудимся ради соблазнительно-яркой картинки. Точнее, из страха потерять доступ к этой картинке...
  

* * *

  
   - Всевозможные историки, экономисты, социологи веками ломали себе головы, пытаясь нарисовать схемы - былые, существующие и даже грядущие - устройства общества и выяснить, по каким законам оно развивается. Выдумали всякие там "измы" и подгоняли результат под ответ... А всё гораздо проще: когда наши далёкие предки были ещё дикарями, им поневоле приходилось делить всё на всех, поскольку иначе - обдели хоть одного! - племя пещерных охотников не выжило бы, ведь у каждого родовича была своя, строго определённая функция, которую он неукоснительно выполнял - если не хотел быть съеденным из-за собственной нерадивости. Эра Греющего-Всех-Костра, пресловутый коммунизм, идеализируя который утописты обильно пускали сопли и слюни. Потом люди научились добывать излишек пищи, - не буду утомлять тебя хрестоматийными подробностями, - и впервые прозвучало магическое слово МОЁ. И тогда одни, выбившиеся наверх благодаря своим личным качествам, образовали элиту и начали заставлять прочих работать на себя - силой. Пришла эпоха меча, Эра Принуждения.
   Мессир любил побеседовать с хайерлингом на философские темы, и на то были свои причины. И мессир развивал свою мысль:
   - Время от времени снизу выбивались новые претенденты, умеющие махать мечом несколько лучше прежних первых. Свергались династии, рассыпались царства, варвары-завоеватели, попировав на костях и пепелищах, обращали в рабов былых господ. И всё начиналось сначала...
   - Тогда, двадцать два века назад, мы проиграли, мессир, - заметил хайерлинг.
   - Да, проиграли - потому что поспешили. В Эру Принуждения золото ценили, но не уважали. Считалось, что меч сильнее... А наш эгрегор - эгрегор Золотого Бога - тогда ещё не набрал того могущества, которым он обладает сейчас. И эти варварские Кровавые Боги - они забирали себе ту долю мыслеформ, кои по праву причитались нашему Богу. А если учесть ещё ненависть народов к кровавым культам, то становиться понятным - Карфаген не мог устоять перед Римом... - взгляд мессира сделался чуть отрешённым, словно он видел сквозь века то, что творилось когда-то на этой планете.
   - Но мы извлекли уроки из нашего поражения, - продолжал он, - мы ушли в тень, не пытаясь противостоять мечу открыто. Веками и тысячелетиями мы исподволь копили и копили богатства, которые победители бездумно транжирили. Мы незаметно опутывали мечи в мускулистых руках воинов такой тонкой - и вместе с тем такой невероятно прочной - золотой паутиной. Мы становились всё сильнее, и нам надоело, что запутавшиеся в долгах обнищавшие меченосцы отбирают у нас наше золото по законам Эры Принуждения. И тогда начались потрясения - Голландия, Англия, Франция... Пришло время менять обветшавшие законы королей и рыцарей - близилась Эра Соблазнения, третья эпоха, продолжающаяся и поныне. Конечно, мы не бросили кнут - этот инструмент лишним не бывает, - тонкие губы мессира тронула усмешка, - но основной упор сделали на сладкий пряник.
   Мы стали платить за труд (сколько - это уже другой вопрос) и предлагать за деньги массу таких приятных вещей, что люди и сами не заметили, как стали готовыми на всё, лишь бы заполучить эти деньги (как можно больше денег!) и превратить их во всевозможные удовольствия. А мы - на правах Основателей - сохранили за собой самое главное: мы распределяем. Мы решаем, кому и сколько дать от щедрот Золотого Бога.
   А схему Карфагена - отец-город и его отпрыск-колония - мы модифицировали, сам по себе этот принцип оказался правильным.
   Мы просто пошли дальше, и вместо одного города создали целую страну. Страну, населённую лучшим человеческим материалом, - ведь за океан, не убоявшись трудностей, устремились наиболее энергичные, - и свободную от закостенелых многовековых догм. Мы дали народу новорождённой страны новую религию и сделали всё от нас зависящее, чтобы эта страна стала Первой Страной этого Мира!
   Мы изобрели законы, обезопасившие нас от посягательств на наше святое - на собственность - со сторону апологетов меча (или там пулемёта, неважно). Мы ввели в обиход универсальный и куда более совершенный инструмент, чем этот пресловутый меч. Карфаген выиграл у Рима Четвёртую Пуническую войну, войну, длившуюся гораздо дольше, чем все три первые войны вместе взятые!
   Хайерлинг слушал внимательно и почтительно, и мессир почти физически ощущал, как жадно его слушатель впитывает его мысли, облечённые в слова.
   - И теперь мальчики, подрастая, будут думать совсем о другом. Они не будут рваться в Неведомое, не будут строить корабли, чтобы уйти за горизонт, не будут тратить свою нервную энергию на Познание и Совершенствование (как научное, так и духовное). Их не будет манить Вечной Тайной блеск звёзд над головой. Они даже не будут пытаться стать великими завоевателями - зачем? Чего может достичь вождь, гоняющийся за призраком Власти-над-Миром? Слава, богатство, преклонение женщин и толпы, ощущение того, что все прочие Носители Разума подчинены тебе и покорно исполняют твою волю...
   Все эти внешние атрибуты достижимы иным путём, гораздо менее тернистым и гораздо более эффективным!
   Мальчики будут стремиться стать богатыми (причём любым способом, от распихивания себе подобных локтями до спокойного восхождения к Цели по их трупам), а девочки им в этом помогут, подчеркнув своим обожанием абсолютную правильность такого поведения и пренебрежительно отбросив анахронизмы типа чести, совести, верности и даже любви. И все тени героев былых времён станут именно тенями, отступив перед обликом истинного Героя Всех Времён и Народов!
   "...ов... ов... ов..." - эхом отразилось от стен. Мессир уже не говорил - он вещал.
   - Исподволь, без лязга боевой стали и рёва труб, без крови - совсем без неё не обойтись, вот только литься она будет не столь явно, хотя и не менее обильно, - без создания мечом великих империй, которые зачастую даже не переживают своих основателей, можно достичь такой Власти, которая и не снилась никаким величайшим императорам и фараонам минувших веков. Весь мир - весь этот Мир! - ляжет нам под ноги, покорно и даже радостно. Да, да - радостно!
   Глаза мессира горели - этот старик сейчас казался хайерлингу нечеловеком.
   - Посуди сам: ведь мы не прибегаем к насилию, мы не допускаем и малейшей тени его! Это как в той древней притче о ветре и солнце, поспоривших о том, кто из них быстрее разденет женщину. Вспомнил? Вот так и мы...
   Мы не угрожаем, не заставляем, наоборот, - мы даём понять, как хорошо можно жить и наслаждаться жизнью, если у тебя есть в достаточном количестве то, что более всего будет цениться в спроектированном нами обществе - Деньги. А мы - мы будем Правителями, которые поколение за поколением, упорно и терпеливо пробирались ко всем ключевым рычагам грандиозного и совершенного механизма. И при этом - без всяких громогласно декларированных постулатов о превосходстве! Люди не любят власти над собой, она их раздражает и толкает на всякие неразумные деяния вроде мятежей и войн. А когда власть призрачна - с виду, - то с чем бороться? И надо ли? Ведь и так хорошо, тепло и уютно, бездумно и покойно... Не надо дёргаться, надо просто подчиняться правилам Великой Игры!
   А власть... Интересная вещь, - мессир прищурился, наблюдая за выражением лица хайерлинга, - сколько разных Чингиз-ханов и Наполеонов рвалось к власти над миром, не зная, в общем-то, ответа на очень простой вопрос: а зачем им это, собственно говоря, надо? Некий древнегреческий философ спросил одного такого соискателя (Пирра, кажется): "И что ты будешь делать, завоевав всю Ойкумену?". Тот рассмеялся и с солдафонской прямотой ответил: "А вот тогда я буду пировать с друзьями, и наслаждаться искусством танцовщиц!" - "А кто мешает тебе заняться этим прямо сейчас?". Мудрый грек не получил ответа на свой второй вопрос...
   - Но мы-то знаем ответ, мессир, - отозвался молчаливо внимавший хайерлинг.
   - Да, мы - знаем. Этот Мир станет для нас всего лишь отправной точкой. Мы пойдём дальше - шаг за шагом, Мир за Миром. И в этом нам поможет то, что именно мы стали объектом Эксперимента, - да будет благословенны запустившие его! - именно мы избраны. Подчинив себе этот Мир, мы получим возможность использовать всю его совокупную ментальную энергию.
   Но для этого нам необходимо настроить эгрегоры всех народов, населяющих эту планету, на одну волну - только тогда можно сфокусировать все ментальные вектора в одной нужной точке. Все - без всякого исключения! - обитатели этого Мира должны стать верноподданными Золотого Бога, готовыми умереть за него без размышлений, - не говоря уже о всяких там этических мелочах...
   Для этого ещё очень многое предстоит сделать - кое-кто дерзает сопротивляться, - однако успех уже обозначился. Наш образ жизни, наш стереотип будет единственным и всеобщим! И вот тогда...
   - Тогда, - воскликнул хайерлинг, утрачивая присущее ему хладнокровие военного, - мы сможем осуществить Великую Цель! Мы сможем трансмутировать и...
   - ...и стать эсками - более того, Магами! - торжествующе произнёс мессир. - Однако ещё не факт, что нам непременно следует идти по этому пути. Почему бы не совместить и магию, и технику?
   - Эзотерические знания - Настоящие Знания - оружие страшное. Зачем сомневаться в мудрости тех, кто уже прошёл эту дорогу и подсказал её нам?
   - Кто не сомневается, тот ошибается. В любом случае нам потребуется управлять мыслями множества людей - вне зависимости от того, на что мы будем уповать: на магию, на технику, на оба эти метода сразу. И нам теперь вовсе ни к чему призывать Наставников Свыше, дабы покорно исполнять Их Предначертания, - мессир скривился, - обойдёмся и без их мудрого руководства! Мы сами станем Магами - как только решим стать ими. А рычаг, с помощью которого мы сможем перевернуть весь этот Мир, у нас уже есть: посох Золотого Бога, вокруг которого всё и вертится!
  

* * *

  
   - В Астрале Мира Третьей планеты системы Жёлтой звезды существует эгрегор-мутант. Он похож на паука, - по лицу голубой эскини скользнула тень брезгливости, - на очень цепкого и живучего паука, сумевшего опутать своей липкой паутиной всю планету. Этот эгрегор возник в результате тайного Эксперимента Зелёной Дарительницы Жизни, Дриады Тллеа, вознамерившейся совершить небывалое - причём исключительно в личных целях. Она захотела создать новую магическую расу - ни больше, ни меньше! - для самой себя. Для этого Магиня наделила коллективное сознание некоего племени Мира Третьей специфическими особенностями, давшими этому народу определённые преимущества перед всеми прочими тамошними народами.
   - Новые магические расы, - заметила Звёздная Владычица, - непрерывно возникают по всей Познаваемой Вселенной. Мы даже подбираем среди них неофитов.
   - Эти расы возникают естественным путём, Королева, - уточнила Селиана, - когда приходит Срок. А наша чересчур самонадеянная Садовница презрела правила собственных сородичей, которые предписывают проявлять крайнюю осторожность при чародействе с эволюцией Разума. Если неудачную форму жизни можно просто смять, словно кусок глины, из которого не получилась прекрасная статуэтка, и начать всё сначала, то по отношению к Разуму подобный подход неприменим: что сделано, то сделано.
   "Как жаль, Мудрая, что я не прислушалась к твоему совету и не поговорила с этой Тллеа сразу же после твоего предупреждения. Впрочем, было поздно уже тогда...".
   - А хирургическое вмешательство? - Эн-Риэнанты посмотрела на свою ладонь, и меж её пальцев проскочила быстрая змейка голубого пламени.
   - Я знаю, Энна, ты не слишком любишь этот Мир. Но это ещё не повод, - Селиана покачала головой, - заливать его голубым огнём при первом удобном случае или предлагать Алым опробовать на Третьей парочку новых боевых заклятий. Мы Хранители Жизни.
   - Однако с Миром Третьей надо что-то делать... - задумчиво произнесла дочь Таэоны. - И мы сделаем, клянусь Всепроникающим Светом!
   - Да, Королева, - согласилась Селиана, - надо. Только сначала нам надо решить, что и как делать. Культ Золотого Необога - паукообразный эгрегор-мутант создал это божество - очень похож на древние кровавые культы; и число принесённых на его алтарь жертв - застреленных, зарезанных, отравленных, умерщвлённых как-то иначе в погоне за деньгами - не меньше, чем количество павших в той самой Большой войне, о которой ты упомянула, Энна. Быть может, даже больше...
   - Между культами Кровавых и культом Золотого есть разница: первые охватывали, как правило, одну какую-то страну, - так было и на Третьей, и в других Мирах, - а культ "самородка", как ты выразилась, распространён почти по всему Миру Третьей. Когда страны, принявшие Кровавых Богов, рушились под мечами других народов, то на этом всё и кончалось. А вот что делать с Золотым Демоном... - на прекрасном лице Звёздной Королевы не отражалось никаких эмоций, но Селиана видела, что её былая Ученица напряжённо думает. - Ты права, Наставница, - мы не имеем права крушить один из наших подопечных Миров только из-за того, что сами прозевали авантюру талантливой Зелёной Магини. Виноваты мы, а вовсе не обитатели Третьей.
   - Определение степени вины кого бы то ни было сейчас для нас далеко не главное. Мутация эгрегора зашла слишком далеко - он стал самодостаточным. Дитятко наплевало на свою самонадеянную мамочку... Жрецы "самородка" вынашивают далеко идущие планы и работают над их осуществлением упорно и целеустремлённо. Они хотят стать эсками.
   - Самостоятельное инициирование Трансмутации? - изумилась Эн-Риэнанта. - Неужели они смогут?
   - Пока они на такое ещё не способны - но это пока. Тллеа и в самом деле сотворила шедевр магии... Жаль, что такой талант растрачен без пользы.
   - К личности Тллеа, - Королева поморщилась, - мы ещё вернёмся. Меня интересует Астральный Монстр - Демон. Злобный Бог, рождённый таким внешне безобидным паучком.
   - Монстр... - казалось, Селиана размышляет. - Он существует.
   - Хм... И это всё, что ты можешь мне сказать?
   - На данный момент времени известно, что Монстр взаимодействует с породившим его эгрегором Третьей планеты, - они взаимоподпитываются, - и что эта громадная лярва контактирует с Тонким Миром.
   - А разве такое вообще возможно?
   - Возможно, Королева, хотя подобное явление встречается чрезвычайно редко. И ещё этот Монстр очень силён, и он непрерывно изменяется. Я бы расценила эту опасность как приоритетную по сравнению с потенциальной опасностью ситуации, сложившейся на самой Третьей планете системы Жёлтой звезды.
   Звёздная Владычица несколько мгновений хранила молчание, обдумывая сказанное Селианой, затем медленно кивнула, соглашаясь, и добавила:
   - И последнее - сама эта сумасбродная Дриада.
   - Ты права, Энна. Это действительно уже последнее для нас по степени значимости. Дочь повторила ошибку своей матери - обе пытались сделать невозможное, полагая, что у них это получится. Только второй двигала любовь, а первой - жажда власти. Но обоих сгубило проклятье Несущего Зло - если выражаться витиеватым стилем Древних.
   - Послушай, Мудрая, а как такое могло случиться? Я имею в виду, как это самое проклятье смогло реализоваться? В дитя Магов - если правильно подобрать время и место зачатия - может инкарнироваться совершенная Душа, но не имеющая никакого отношения к достоинствам и недостаткам Первичных Матриц физических родителей. Ведь они создают древнейшим способом всего лишь футляр, вместилище Души, биологическую оболочку, физическое тело - и не более того! Какая уж тут дурная наследственность? И Смотрители - не могли же они, в самом деле, оказаться слепыми котятами и не разглядеть следов Тьмы?
   - А этих следов и не было, Королева. Тот, кого Потерявшая-Разумность-от-Любви называла Найденным, был на самом деле пережившим поединок с Командором Воителей Полковником Чёрных и очень сильным Магом. Может быть, он и в самом деле несколько подпал под Инь-Магию Дарительницы, - уж в этом-то зелёные эскини толк знают! - однако не настолько, чтобы изменить саму свою суть. Хищник никогда не станет вегетарианцем, как его не ласкай...
  
  

ЧАСТЬ ВТОРАЯ. СЛЕДЯЩИЕ ИЗВНЕ

  
   Громадное тело крейсера Дальней Разведки висело в чёрной пустоте, среди пылающих холодным пламенем звёзд. Нет, корабль не был неподвижен, он стремительно нёсся, глотая пространство, но из-за отсутствия близкорасположенных ориентиров, за которые глаз мог бы зацепиться и отметить быстроту бега крейсера, казалось, что огромное техническое сооружение застыло и никуда не перемещается. Изменения в рисунке светил накапливались со временем, из чёрных глубин всплывали новые небесные тела; и только тогда становилось ясно, что звездолёт не замер, а мчится куда-то - к цели, ведомой лишь его создателям.
   Крейсер вышел из гиперпространства на периферии Галактики, оставив позади добрую половину её звёздных скоплений. Интересы Технолидеров в основном сосредоточивались в центре Галактики, вблизи её ядра, там, где плотность энергии и обитаемых миров наиболее высока. Экспедиции на окраины снаряжались нечасто, да это и понятно - галактическая провинция малопримечательна, Разум там очень и очень редок, тем более такой Разум, которые сумел достичь чего-то значительного - по галактическим меркам. Иногда звёздные крейсера могущественнейшей цивилизации Галактики совершали в космическую глушь плановые рейды, выбрасывали эскадрильи скаутов, фиксировали происшедшие за годы и века изменения, освежали информацию, и... всё.
  

* * *

  
   - Командир...
   "Это мне кажется, - мелькнуло в сознании Терэтиса, - или голос нашей красавицы действительно чуть дрогнул?"
   - ...в ментальном поле Большого континента планеты отмечено что-то нетипичное. Предполагаю, что мы имеем дело с наложением, то есть на мысли обитателей Третьей накладывается ментальное излучение от некоего постороннего, привнесённого источника. С подобным мы никогда раньше не встречались. Я...
   Голос оператора на миг смолк, но тут же зазвучал снова - по-прежнему бесстрастно и холодно.
   - Ментальные эманации данной страны определённо интересны, командир. Но на таком удалении слишком сильные помехи. Я бы не прочь познакомиться с этим феноменом поближе.
   Старый звёздный навигатор, один из опытнейших ветеранов флота Дальней Разведки Технолидеров, капитан сверхбольшого ранга Терэтис почему-то не счёл сделанное в столь вальяжной форме - "Я бы не прочь познакомиться", а не "Прошу вашего разрешения" или "Мне кажется целесообразным" - заявление (да ещё сделанное женщиной!) дерзостью и нарушением всех уставов, норм и традиций. Вместо этого он помедлил несколько мгновений, словно собираясь с мыслями (хотя обычно решения принимал молниеносно), и отдал приказ:
   - Всем скаутам: вернуться на борт. Немедленно. Маневровым постам: сближение с планетой до стационарной орбиты с последующим снижением в районе Большого континента. Не исключена возможность посадки на поверхность Третьей в случае положительной оценки предполагаемого результата такого действия. Энергоблокам: выдать оптимальные варианты расхода-пополнения энергии. Ментальный: непрерывный контроль над всеми составляющими мыслительного поля планеты.
   - Принято, капитан.
   Если бы Терэтис мог заглянуть в ментальный отсек непосредственно, его ошеломило бы увиденное там. Келла бессильно откинула голову на спинку повторяющего контур тела кресла, глаза её были закрыты, а по лицу растеклась холодная бледность. Галактианка умерла, но на полукруглом пульте перед ней продолжали бойко перемигиваться разноцветные огоньки, и уходили в центральный пост симулированные успокоительные сигналы: всё нормально, всё нормально, всё нормально... Нельзя всецело полагаться на приборы.
  

* * *

  
   Благообразно седой человек, сидевший за огромным письменным столом, заложенным аккуратными стопками книг и журналов и увенчанным монитором компьютера, прямо-таки излучал уверенность, приобретённую за десятилетия споров со своими учёными коллегами на самые разные темы; диспутов, в которых эрудиция и логика зачастую пасуют перед апломбом общепризнанного авторитета. Хотя и с логикой, и с эрудицией у этого человека явно было всё в порядке - профессорское звание обязывает.
   Его молодой (точнее, неопределённых лет) собеседник почтительно ждал, что скажет мэтр. Лицо молодого человека выглядело несколько странно: казалось, черты его подёрнуты тонкой плёнкой текучей воды и всё время неуловимо меняются. Впрочем, мало ли что может показаться. К тому же гость учёного был журналистом, а это, как известно, профессия очень нервная.
   - Я очень внимательно прочитал всю подборку ваших материалов, - чуть вальяжно произнёс профессор, заинтересованно-доброжелательно оглядывая своего гостя. - Мне бы не хотелось, чтобы вы считали меня этаким брюзгой-скептиком или замшелым ортодоксом, неспособным взглянуть на вещи непредвзято...
   - Что вы, - поспешил вставить его визави, - я вовсе так не думаю! Ваше мнение для меня чрезвычайно важно, поэтому-то я именно к вам и обратился.
   - Моё мнение... - хмыкнул мэтр. - Извольте: все эти следы пришельцев - чистейшей воды натяжка! Мы подгоняем непонятное под наши привычные стереотипы. Вот, смотрите, некий исследователь обнаружил в песчаниках пустыни Гоби рифлёный отпечаток, чертовски похожий на рисунок, оставляемый подошвой ботинка астронавта. Но никому отчего-то и в голову не пришла очень простая мысль: а почему это вдруг сверхсовершенное существо, пересёкшее немерянные звёздные бездны, непременно должно быть обуто в ботинки?
   Его собеседник почтительно молчал.
   - Или пробитые пулями, - седовласый ловко выудил из стопки бумаг распечатку с фотографиями, - допустим, действительно пробитые пулями, а не прогрызенные каким-нибудь червём-костоедом, - черепа неандертальца и древнего бизона, коим от роду сто тысяч лет... Ну неужели в арсенале межзвёздных путешественников не нашлось ничего более эффективного, чем огнестрельное оружие? Дорогой мой, вы можете представить себе пресловутого гуманоида, вылезающего из летающей тарелки в модной обуви и помахивающего при этом кремнёвым мушкетоном?
   Журналист по-прежнему хранил молчание - он слушал.
   - Далее, - профессор снова зашелестел бумагами. - Вот: сооружение древних мегалитических построек также приписывают инопланетянам - у предков наших не было подъёмных кранов и гидравлических домкратов. А я задам простой вопрос: что, разве пришельцам нечем больше было заняться на неведомой планете, кроме как воздвигать храмы местным божествам? И потом, как показали последние изыскания, древние прекрасно обходились обыкновеннейшими рычагами и катками при перемещении тяжестей.
   - Это вы о тех остроумных опытах, в которых кирпич передвигали за ниточку при помощи сооружения из спичек? - робко подал голос молодой человек.
   - Именно! Далее, все эти леденящие душу рассказы похищенных чужепланетными летательными аппаратами о том, что с ними проделывали большеголовые зеленокожие исследователи. Какие-то шприцы, шланги, лабораторные столы и прочие бормашины... Ну чушь ведь! Уже сейчас в медицине широко применяются бесконтактные методы изучения организма и диагностики - УЗИ или даже старый добрый рентген! Так с какой стати, - мэтр внушительно покачал головой, - галактическим визитёрам потрошить местных жителей инструментарием, куда больше смахивающим на пыточный? Как там высказалась некая дама, якобы побывавшая на борту космического аппарата альенов: "Мне воткнули в пупок иглу, и я поняла, что это тест на беременность"! Изумительно, право...
   - Значит, вы полностью отрицаете возможность существования Чужих, не говоря уже о контактах с ними? - попытался перехватить инициативу журналист.
  

* * *

  
   Тело юноши было ледяным, словно только что вынутое из межзвёздной пустоты - холод ощущался даже через ткань полётного комбинезона. Но самое непонятное и страшное - второй пилот среагировал на прикосновение. Он медленно повернулся каким-то неживым движением и поднял голову. Лицо его казалось тёмной маской, а глаза, пустые и бездонные, остановились на лице командира, и из них хлынула Тьма...
   Галактианка никогда не думала, что обретённые ею среди своих знания и умения (способности она имела сама) подвергнутся такой жестокой проверке. В первый миг чёрный поток смял её и завертел, тело стало таять, как воск в огне, а сознание начало увядать, словно цветок под стылым дыханием ветра. Дочь звёздной расы удержалась на самом краю - Признавшие Необъективное умели подбирать неофитов.
   Мысленно сжавшись в тугой комок, первый пилот пыталась противостоять, но очень быстро поняла, что это уже выше её сил - злая мощь подавляла. И тогда она скорее инстинктивно, нежели следуя выученным практикам, отошла в сторону. Мрак скользнул по её телу и разуму холодной змеёй и... промахнулся. Сейчас он прыгнет снова, но кратчайший миг командир скаута выиграла.
   Огнистый взблеск бластерного выстрела разорвал чёрную маску. Тело несчастного кадета - точнее, оболочка, захваченная неведомым существом, - бессильно завалилось набок. От головы остались рваные обугленные ошмётки. "Вот тебе и последний вылет перед возвращением..." - отрешённо подумала леди мичман, опуская оружие.
   Скаут, снижаясь, дергался, будто подбитая птица. "Неужели эта тварь ударила и по Процессору? А с Терэтисом... случилось то же самое?". Пилот не удивилась своим очень рациональным мыслям по поводу Неведомого - ведь именно к такому её и готовили среди Признавших.
   Перед глазами плавали разноцветные круги, тело почти не слушалось, но главное - сознание повиновалось. "Сейчас, сейчас...".
   Корабль быстро падал. Превозмогая свалившуюся на плечи неподъёмную тяжесть, галактианка невозможным усилием вытянула ладонь и коснулась сенсорной панели. "Ну же... Ну! Подчиняйся!"
   - Я повинуюсь только Хозяйке, - равнодушно отозвалась Машина.
   "Что?! Рука... Но это же НЕ МОЯ рука!!!
   Сухие тонкие пальцы, похожие на когти... Пергаментная кожа... И лицо коллеги перед тем, как его сжёг бластерный разряд... Ничего общего с обликом молодого галактианина! ...тело стало таять, как воск в огне... Так вот оно что - трансформация биологической структуры... Ах ты, тварь... Вероятно, облик Они окончательно корректируют позже - в момент захвата Им не до этого...".
   Твердь Коварной Планеты прыгнула навстречу разъярённым псом.
  

* * *

  
   - Кто ты, Лилит?
   В повторенном вопросе не осталось и тени шутливости, и Умница тут же это заметила.
   - Я не Звёздная Женщина, - вздохнула она. - Хотя легенды говорят чистую правду - Они действительно существуют. Я Владеющая Даром, и я занимаю высокое положение в иерархии Признавших Необъективное - примерно как первый адмирал и командующий Сектором, если сравнить с привычными тебе рангами Галактического Флота. Я не призываю тебя немедленно развернуть эмиттеры твоих крейсеров против Правящих - первыми мы войны не начнём. Но я хочу, чтобы ты был со мной - ты мой и ты наш. И ты мне дорог, Даэ...
   С некоторым удивлением Даэций понял, что откровения Лилит отнюдь не потрясли его. Он давно ждал чего-то в этом роде, более того, сам ощущал в себе некую отличность от большинства своих коллег. И они тоже чувствовали это - прозвище "Демон Плазмы" несло в себе дополнительный и вполне определённый смысл. Умница не ошиблась в выборе друга.
   - Что я должен сделать, Ли? - произнёс он и снова удивился той лёгкости, с которой он принял правду Владеющей Даром.
   "Я тоже люблю тебя, Умница Лилит, но твоя любовная магия тут вовсе не причём. Я действительно ваш...".
   - Я и не пыталась зачаровать тебя - истинные чувства не внушаются. А что касается дела... Самое главное дело ты уже сделал - ты встал рядом со мной. Я не думаю, что наше противостояние с Технократами примет острые формы в скором времени, но готовыми надо быть ко всему. Экспедиция к Орете Зет продлится не один год...
   - В Дальней Разведке тоже существует понятие отпуск.
   - Да я не об этом! Твоих отпусков я буду ждать с нетерпением - хотя бы для того, чтобы ты выбросил из головы дурацкие мысли о каких-то "шпионах". Экспедиция будет работать постоянно, и состав её будет меняться. Там, у Ореты, может встретиться что-то полезное для нас, и мы должны знать об этом раньше Кудесников. Время от времени - я позабочусь об этом - к тебе будут прибывать мои посланницы, и ты будешь помогать им.
   - Посланницы?
   - Женщин среди Признавших большинство. Мы вообще к магии способнее мужчин - читайте древние трактаты. Так вот, ты будешь обеспечивать моим доступ туда, куда им потребуется, - в допустимых пределах, конечно, чтобы не вызывать подозрений. Но пусть твоё участие не принимает слишком уж дружеских форм - оторву и голову, и ещё кое-что, если ты вздумаешь уделять моим девушкам чересчур много внимания!
   - Подумай лучше о себе, Владеющая Даром, - отпарировал Звёздный Навигатор. - Как ты представляешь себе мою реакцию, коль скоро я узнаю, что ты принимаешь гостей из Правящих и выуживаешь из них их секреты любыми доступными женщине способами?
   Лилит тихо засмеялась, и смех её был смехом счастливой. Она опять откинулась на спину - на этот раз потянув к себе Даэция...
   А потом они снова лежали рядом, обнявшись и уходя в освежающий сон. Умница как будто задремала, но галактианин ещё не спал.
   Какая-то важная мысль упрямо вертелась в его умиротворённом сознании, неясная, но причинявшая смутное беспокойство. "Слияние с Машинами, коим доверено будет хранить детальнейшее описание личности - и не одной, а великого множества личностей... Есть тут что-то... неправильное. И даже - опасное... А не захотят ли вдруг Машины... Надо было сказать об этом Лилит...". Но законченности мысль эта так и не обрела, потому что ладонь подруги прошлась по телу адмирала Даэция ласкающим прикосновением, вновь требуя к себе внимания и стирая всё постороннее.
   Разве можно думать о каких-то мелочах вроде вселенских проблем, когда рядом с тобой в ночи величайшее чудо Вселенной - любящая женщина?
  

* * *

  
   ...Дальнейшее было куда проще. Даэций быстро и сноровисто отключил "подсадных уток" от единой системы "эскадра-База". Он видел - разрешающая способность магии куда выше возможностей технических средств наблюдения, - как вокруг "фальшивых" скаутов из ниоткуда стремительно и бесшумно возникли кольца голубого огня, тут же прилипшие к корпусам кораблей. Он видел, как внутри пылающих скаутов словно билось судорожно и яростно чёрно-багровое нечто, рвалось, силясь превозмочь обрушившуюся на корабли атакующую мощь, и - уступало превосходящей силе.
   Адмирал не смог разобрать деталей разворачивающейся перед ним схватки - слишком уж непривычными для Технолидеров средствами и способами она велась, - однако он видел, как один за другим четыре корабля-разведчика сгорели и рассеялись в чёрной межзвёздной пустоте атомарным пеплом. Удар Хранителей был точен и неотразим.
   Но три скаута - те, что находились в атмосфере у самой поверхности Третьей планеты, - остались внешне невредимыми. Охватившее их голубое пламя жадно облизало борта, проворно втянулось внутрь, играючи прошив силовую броню, и... угасло, отступило разочарованно - по крайней мере, Даэций смутно ощутил именно разочарование могущественных Носителей Разума, стоявших за всем этим впечатляющим действом.
   - Сбежали, - ответил эск-Маг на безмолвный вопрос галактианина. - Почувствовали отключение и сбежали. Плохо. Они выбрали единственный путь для бегства, которым ещё можно было воспользоваться, - выпрыгнули прямо на планету. Теперь они затаятся там, среди миллиардов аборигенов. Ничего, найдём, - пусть только попробуют пустить в ход хоть слабенькое заклинание. А будут сидеть тихо - всё равно отыщем, отыщем рано или поздно! Хотя лучше, конечно, рано, чем поздно - среди людей будет меньше жертв. Гораздо меньше.
   - А... мои разведывательные корабли? Эти три, уцелевшие... Что с ними?
   Вместо ответа Пришелец что-то сделал, и Технолидер увидел отбитые скауты изнутри. В кабинах кораблей лежали полуистлевшие останки пилотов, Пилот-Процессоры тоже были мертвы.
   - Вот так это выглядит, - бесстрастно сказал Маг. - На самом деле ваши экипажи погибли ещё тогда, в момент атаки Разрушителей. Потом их просто использовали. Сейчас заклятье погасло, и результат перед вами. Я думаю, что вы сможете придумать для доклада Штабу какую-нибудь заковыристую версию гибели кораблей и экипажей. О настоящей причине ваше руководство не стоит информировать. А сами скауты - их можно использовать и дальше. Приведите в порядок и летайте.
   "Для Штаба Флота я, конечно, что-нибудь да придумаю - докладами о таинственных катастрофах "при столкновении с Неведомым" занята чуть ли не половина ёмкости памяти Центрального Процессора Дальней Разведки. А вот летать на этих кораблях в будущем вряд ли кто-то согласится даже под дулом бластера... Звёздные Навигаторы суеверны, и никакие Машины не смогут эти суеверия развеять до конца. Я и сам ни за что не полетел бы на таком корабле...".
  

* * *

  
   Зал жужжал, как натруженный за день пчелиный улей - международный конгресс уфологов подходил к концу. Уставшие от докладов и дебатов участники уже с нетерпением ожидали завершения работы и предвкушали фуршет, плавно переходящий...
   - Слово для заключительного доклада, - объявил председатель, кое-как восстановив в зале чинную тишину, - предоставляется...
   На трибуну поднялся благообразно седой человек. Двигался он по-молодому шустро, и его появление было встречено аплодисментами - этого учёного с мировым именем здесь хорошо знали.
   Докладчик солидно откашлялся, оглядел зал и... встретился глазами с сидевшем в первом ряду молодым человеком со значком представителя прессы. Журналиста мэтр узнал сразу, несмотря на то, что тот выглядел теперь совсем иначе, нежели при их первой встрече. "Скорректировал облик, - мысленно усмехнулся профессор, - а вот менять ауру вы пока не умеете..."
   "Слава Богу, заканчиваем. Где эта ярая сторонница гипотезы о сексуальных контактах с гуманоидами? Понятно, почему эта теория так её интересует - с её-то бёдрами и прочими прелестями... Надо будет предложить ей обсудить эту тему поближе к ночи - в приватной беседе. У меня в номере, например... Но главное - не зевать! Перевод академического гранта на исследования подтверждён, а эти типы из оргкомитета - ребята хваткие. Ничего, я и сам не лыком шит. А инопланетяне не обидятся..." - думал председатель, рассеянно глядя в зал.
   "Странно, он совсем не постарел - скорее даже наоборот. А ведь прошло одиннадцать местных лет... Воздействие какого-то неизвестного фактора?" - думал галактианин, глядя на "профессора".
   "Знания и мудрость - понятия разные. Это ещё предстоит понять и обитателям Третьей планеты системы Жёлтой звезды - людям, и вам, Технодети" - думала эскиня, глядя на "журналиста".
   ...А в это время на другом конце Земли вихрастый светловолосый мальчишка смотрел в тёмное небо, и голубые искорки звёзд отражались в его глазах. "Интересно, а там, на звёздах, тоже живут люди? Такие, как мы? Я обязательно это узнаю, когда вырасту..." - думал он.
  

ЧАСТЬ ТРЕТЬЯ. БИТВА ЭГРЕГОРОВ

  
   Земля, XIV век
  
   Прикованный к столбу человек посмотрел в тусклое небо. Он не хотел умирать, вся плоть его вопила от страха и от ожидания неотвратимой жгучей боли, которая очень скоро вцепится в неё вместе с языками пламени. Человек смотрел в небо, бессознательно и исступлённо взывая о помощи, отчётливо сознавая при этом, что спасения нет, и быть не может...
   Запахло дымом, и обречённый на лютую смерть понял, что ему остаётся лишь уповать на крепость духа своего, дабы достойно принять мученическую кончину. Но как же это трудно...
   И боль пришла - первые проворные огненные змейки, извивавшиеся меж поленьев, коснулись ног человека у столба. И человек закричал...
   И толпа ответила хриплым рёвом. Раззявленные слюнявые рты, грязные патлы и такие же грязные мыслишки... Животные, собравшиеся поглазеть, как будут жечь такого же, как и они сами, жечь только за то, что он осмелился чуть приподняться над общим стадом, возвыситься духом и показать им же самим, что они люди, и что они могут быть людьми. И те, с алебардами, - они такие же животные, только они натасканы выполнять приказы других животных, более хитрых, чем все остальные: эти животные в нелепых железных одеждах стоят и смотрят оловянными глазами, в которых не светится ни капли Разума, на то, как на костре умирает человек.
   Огонь вырвался на свободу и жадно обнял тело человека. Боль рвала горящую плоть; лопалась и сворачивалась в тёмные обугленные лохмотья кожа; пузырилась, вскипая в буйном пламени, кровь. И человек закричал в последний раз, уже прощаясь и прося прощения за всё то, что он не успел или не сумел сделать для людей...
   В рвущийся вверх костёр, в котором скрылась ещё дергающаяся на цепях тёмная фигура, внезапно беззвучно ударил сноп золотистого света. Пламя испуганно сникло, и рдеющие угли полетели во все стороны, накрыв широким веером стадо на площади. И шарахнулись толпы в проулки,* давя друг друга в животном ужасе, спотыкаясь, падая и закрывая свои ещё не научившиеся думать головы руками, пока ещё не умеющими создавать прекрасное. Янтарного цвета вихрь закрутился воронкой, взметнулся вверх и исчез, а на площади остался вывернутый столб с обрывками цепей на нём да груда непрогоревших угольев. И не понять было, что там, в этой дымящейся куче - одни дрова или останки сожжённого человека тоже...
   "Я уже умер или ещё нет?" - успел подумать человек перед тем, как вокруг него всё завертелось. А потом сознание ушло.
   ________________________________________________________________________________
   * Владимир Высоцкий. "Памятник". 1973 год
  

* * *

  
   Междумирье, наши дни
  
   Время Исповеди истекало, и тогда Аббат решился выложить то последнее, что у него осталось.
   - Есть ещё один Мир, ваша святость. Вот здесь...
   - В Привычном Мире, на окраине Галактики?
   - Да, Епископ. Небольшая планета, населённая идущей по техногенному пути Расой Носителей Разума. И Раса эта раздираема противоречиями: сейчас там образовался, в отсутствие привлекательной для всех идеи, вакуум веры.
   - Так... Но ведь, насколько мне известно, наши Мессии привнесли туда хорошо отработанную версию нашей Задачи, верно?
   - Это так, но в настоящее время там столкнулся целый клубок эгрегоров, и многие из них взаимоисключают друг друга. Это настоящая Битва Эгрегоров! Подробности...
   - ...можешь опустить. Что может быть сделано на этой планете?
   - Дело в том, что уже упоминавшаяся особа, голубая эскиня Эн-Риэнанта, не питает к Третьей планете системы Жёлтой звезды тёплых чувств. Это достоверно установлено - мною, ваша святость.
   - Ты прочитал не только мысли, но и эмоции Звёздной Владычицы? Или, быть может, ты забрался в постель к какой-нибудь знатной Хранительнице - или даже, чем Хаос не шутит, к самой Королеве Объединения Пяти - и выведал это, предаваясь с ней тантрическим утехам? Не холодей, это я так шучу...
   Маги-эски - а Серебряные тем более! - шутят крайне редко. Аббат знал это, и шутка Епископа, даже такая обоюдоострая, ободрила Адепта Слияния - если уж Высокий Иерарх соизволил пошутить, значит, он мгновенно понял и по достоинству оценил услышанное.
   - Я продолжу, с вашего позволения, - на лице Аббата на мгновение появилось подобие улыбки. - Вполне может получиться так, что дело дойдёт до жёсткого воздействия Голубых Магов на Третью - поводы есть. А если не дойдёт, если Королева не примет такого решения сама, то почему бы ей и не подсказать? И время, и даже форму такого воздействия? Почему бы не обсудить со Звёздной Владычицей возможность передачи Мира Третьей нам с тем, чтобы мы включили этот Мир в сферу грядущего Слияния - целиком? И это уже не Вмешательство: ведь Эн-Риэнанта полновластная властительница Пяти Доменов, это её собственный дом, в котором она вправе делать всё, что ей угодно - естественно, в неких рамках. Один Мир - это не так много, но всё-таки гораздо лучше, нежели ничего. А случись что-нибудь... гхм... непредвиденно-нежелательное, то и отвечать перед Алым Орденом будет та же Эн-Риэнанта, и никто другой. Одернуть этих зарвавшихся распутниц - благое дело, не так ли?
   - Я едва не ошибся в тебе, и слава Вечнотворящему Разуму, не допустившему такое. Нет, сутана Аббата на тебе сидит прекрасно. Один Мир - это очень много! - Епископ заметно оживился. - Целый Мир! Мы кропотливо собираем по всей Познаваемой Вселенной крохи и капли, не пренебрегая ни единой пригодной для Слияния Сущностью, вроде той сумасбродной Дриады из Расы Зелёных Дарителей, а здесь речь идёт о целом Мире! Детали... Впрочем, не надо, я вижу - твой разум открыт мне... О, даже так... Оказывается, наша Королева тебе кое-чем обязана, ты ведь бескорыстно помог ей с Посланником... Ни у Жёлтых, ни даже у этой, как её там, Селианы Мудрой, подобное чародейство самостоятельно просто не получилось бы... Прекрасно, прекрасно... Мне будет что сообщить его высокосвятости Кардиналу.
  

* * *

  
   Привычный Мир Галактики, больше двух стандартных лет назад - год 1937
  
   - Ты говорил, что там, на Третьей, Армии Противопоставленных и Захваченной страны, - сказал Ярл, глядя в огонь костра, - вот-вот вцепятся друг другу в глотки. Синклит считает, что Захваченная обречена, но может быть, стоит всё же попытаться? Поток Чёрной Волшбы изменён, а значит, есть надежда на Исцеление. За Жизнь следует бороться до конца...
   - С чего это ты вдруг, Гард, решил сделаться большим Хранителем Жизни, чем сами Голубые Маги? В Лабиринтах оборвался Круг Воплощений Принца, а ведь он был твоим лучшим другом!
   - Вот именно поэтому, Грольф. Та-Эр навсегда умер ради того, чтобы жила Третья планета - в том числе и народ Захваченной. Ты ведь лучше меня знаешь, что это за народ и насколько он ценен. Разве можно безоглядно и во всём соглашаться с Селианой, будь она даже трижды Мудрой? Или ты, воин, настолько очарован ею? Не путай любовь с долгом, эск!
   - Да брось ты, Ярл, - недовольно буркнул Янтарноголубой Маг, - при чём здесь тантрическое искусство Инь-Ворожеи... Просто я не совсем понимаю, что мы можем сделать - это же не Диких Тварей гонять по Дорогам Миров!
   - Всё очень просто - нужен Мессия.
   - Мессия? - искренне изумился Глава фратрии Ночи. - А при чём здесь мы, Викинги Вселенной? Испокон веку этим занимались Маги-Всеведущие, а не Искатели! Мы охотники, разведчики, бойцы, наконец, но никак не специалисты по инициации мессианства - жёлтая магия на такое не ориентирована. Что ты задумал, Гард?
   - Для Пробуждения этого народа, - медленно произнёс Ярл, - не годятся привычные и многократно опробованные схемы. Здесь не примут ни проповедника новой религии, в который уже раз обещающего истинный рай для утомлённых душ; ни учёного-подвижника, создавшего эликсир счастья; ни очередного вождя-спасителя, радеющего за дело народное. Теперь не примут - слишком много накопилось усталости. Тут нужен...
   - Поэт?
   - Да. Но поэт особого плана, способный затронуть нутряное.
   - Возрождающая магия? - эти двое эсков хорошо понимали друг друга.
   - Точнее, магия таланта, слова и личности - то есть той Сущности, которая будет инкарнирована в поэте-аборигене.
  

* * *

  
   На второй снизу ступеньке ведущей наверх лестницы стояла Чёрная Тень. Не человек в чёрном, а именно тень, лишь отдалённо повторяющая своим силуэтом контуры человеческого тела. И Билл был более чем уверен, что Тень явилась по его, Уильяма Донована, душу; и что загляни сейчас в подъезд какой-нибудь случайный прохожий, он не увидит на ступенях ровным счётом ничего.
   Во рту пересохло, критик попытался сглотнуть - и не смог. Книга выпала из его разжавшихся вдруг пальцев, перекувырнулась несколько раз, словно упавший на ребро спичечный коробок, и замерла на плитках пола, бессильно и даже как-то жалобно всплеснув ладошками страниц.
   Рыжий сноп гудящего огня ударил в потолок. Книга мгновенно и бесследно исчезла в вихре пламени, а когда Уильям открыл свои инстинктивно зажмуренные при вспышке глаза, он увидел, как Тень беззвучно сделала шаг и другой по направлению к нему, Доновану.
   Бетонная стена дома под его лопатками источала холод могильной плиты, но Биллу она почему-то показалась раскалённой. Он судорожно попытался отодвинуться, - ясно сознавая при этом полную бессмысленность этой своей попытки, ведь жить ему оставалось какие-то доли мгновения, не более, - однако у него ничего не вышло. И тут жуткую Чёрную Тень перед его лицом, Тень, уже поглотившую всё сущее, заслонившую собой весь живой, тёплый, дышащий мир и готовую последним глотком пожрать и его, Уильяма Донована, резко и беспощадно пересёк сияющий луч голубого света - словно взмах меча.
   Щёку обдало порывом рождённого взмахом призрачного лезвия ветра; Тень конвульсивно дёрнулась и исчезла. Пропала: от неё не осталось ничего, как не осталось и следа - ни на полу, ни на потолке подъезда, - от бешеного огненного смерча, уничтожившего книгу.
   Ноги человека, невольно оказавшегося на пути страшной Силы и чудом уцелевшего, сделались ватными. Он медленно сполз по стене на холодный пол, ещё не осознавая до конца, как же ему всё-таки повезло...
  

* * *

  
   - Смотрите, Маги.
   Пальцы Владычицы коснулись амулета - не Инь-Янь, наследства Таэоны и Коувилла, принесённого Королеве из Мира Третьей, а другого: голубого шара-Вещуна, сотворённого самой Эн-Риэнантой как миниатюрный слепок этой планеты. Повинуясь непреклонной воле Хранительницы Жизни и её могущественной магии, маленькая сфера чуть дрогнула, потеплела и отозвалась мягким светом и тихим звучанием. Окружающее пространство поплыло, утрачивая очертания граней кристалла и оборачиваясь зыбкой неопределённостью. Перед Магами Консилиума возник голубоватый шар Третьей, медленно вращающийся в облепившей его со всех сторон бесформенной субстанции.
   И туман этот был живым: за его завесой что-то перемещалось, набухало, вспучивалось; появлялись и тут же исчезали какие-то смутные силуэты. Постепенно контуры теней становились чётче - Эн-Риэнанта, одна из двух сильнейших Магинь Объединения Пяти, уверенно вела своим чародейством магическую картину того, что творилось вокруг Третьей планеты системы Жёлтой звезды. Не "вокруг" в обычном пространственном смысле, конечно, - видение явило Консилиуму астральную панораму близлежащих слоёв той многомерной структуры, центром которой был хрупкий шар, задёрнутый тонкой голубой кисеёй планетарной атмосферы.
   И полезли Звери.
   Вокруг проводника с током возникает магнитное поле - это закон физики. Точно так же вокруг любого действующего Разума возникает поле ментальное. Сознание непрерывно творит, зачастую даже неосознанно; и чем больше Разумов сконцентрировано на чём-то одном, общем для всех них предмете или явлении, тем значительнее результат их совместной деятельности. Так появляются мыслеформы: у Юных Рас они по большей части стихийны, и только эски могут сделать рождённое их сознанием полностью управляемым. А эгрегор - конечно, очень и очень упрощённо - это коллективная устойчивая мыслеформа, создаваемая любым сообществом Носителей Разума: от семьи до племени, от клуба любителей зимней рыбалки до спаянного религиозной или общенациональной идеей многочисленного народа. И именно мощные эгрегоры в первую очередь склонны к самостоятельности, к существованию независимо от воли их создавших и к обратному воздействию на породивших их Разумных.
   Звери обретали видимый облик.
   Псевдопространство кишело миллионами созданий фантасмагорического вида - двух одинаковых среди них не было. Королева не стала доводить образ каждого эгрегора до законченности - любой из Магов Консилиума в состоянии домыслить сам. Эн-Риэнанта набросала лишь основные штрихи, отображавшие суть определённой мыслеформы. На мелюзгу Владычица вообще не обращала внимания - кому интересно, как выглядит эгрегор альпинистов или поклонников модной певицы, пусть сам дорисует. Не за этим собрались.
   Звери двигались. Нет, они не давили и не топтали один другого - в многомерности места хватает всем. Они перетекали, проходя сквозь друг друга и даже не замечая друг друга. Но уж если возникал интерес, особенно взаимный - вот тут звери встречались быстро и безошибочно. И очень часто встречи эти завершались жестокими драками, после которых один из эгрегоров ещё долго латал прорехи в своём тонкоматериальном теле, а то и вовсе переставал быть. Стычки между эгрегорами дело обычное: ведь мыслеформы фанатиков двух футбольных команд непременно постараются при встрече навесить друг дружке оплеух - как отражение того, что в реальности творят эти самые фанаты. Но истинные битвы ведут гиганты, и битвы эти страшны.
   Звери дрались между собой - и слишком часто насмерть. Они рвали друг друга; и победитель пожирал побеждённого, разрастаясь за его счёт.
   Столкновения титанов отражались на Третьей планете в виде войн, попутно вызывая природные катаклизмы, новые болезни и изменения климата этого Мира. И наоборот, вражда народов - или даже относительно небольших групп людей - приводила к обострению неприятия эгрегорами друг друга. Всё взаимосвязано, а причины и следствия постоянно меняются местами...
  

* * *

  
   - Что-то случилось? - обеспокоено спросила Ученица.
   - Случилось, Лиэз, - вздохнула Эйви, утрачивая свою привычную бесстрастность. - Собирался Консилиум Магов: решается судьба Мира Третьей - нашего с тобой Мира, сестра. Этот проклятый Демон набрался сил, и на него уже обратили внимание.
   - Кто?
   - Те, кому назначено расправляться с подобным зверьём... Но вся беда в том, что Демон неотделим от Мира Третьей - он его неотъемлемая часть, и я не знаю, можно ли убить Демона, не причинив при этом смертельного вреда всему этому Миру. А вершители судеб Миров - те, кто считают себя таковыми, - рассуждают просто: Демон тут же умрёт, как только погибнет породивший его Мир. Значит, надо пожертвовать малым, чтобы спасти большее - Монстр уже точит зубы на соседние Реальности.
   - Но это же целый Мир, Эйви! - Лиэз прижала к груди сжатые кулачки. - Там живут и радуются жизни миллиарды людей, которые даже не подозревают о том, что им грозит! Как же можно...
   - Здесь, Лиэз, совсем другие мерки Добра и Зла. Даже я к этим меркам ещё не совсем привыкла, а уж ты, сестрёнка...
   - Но неужели ничего нельзя сделать? - голос Лиэз дрогнул, а в глазах набрякли слёзы. - Хранители, они ведь такие могучие, что им какая-то астральная тварь, пусть даже очень сильная и хитроумная?
   - Любое могущество имеет свой предел, сестрёнка, - на лицо бывшей жрицы Танит набежала тень горечи, - тебе ещё предстоит это узнать.
   - Пусть так, - упрямо насупилась недавняя землянка, - но почему вы, эски, забываете о том, что Юные Расы кое-что могут и сами? Не ты ли рассказывала мне о Великом Законе Свободы Воли, дарованном всем без исключения Разумным? Я совсем недавно пришла из нашего с тобой Мира, и я ещё очень хорошо помню, что за Носители Разума там обитают: они могут создавать настоящие жемчужины духа! Да, в этом Мире - как, наверное, и везде - очень много злого и отвратительного, но сколько там прекрасного и настоящего, свободного от чар этого гнусного Золотого Демона!
  

* * *

  
   И внезапно Эн-Риэнанте стало по-настоящему страшно - а она и не думала, что может испытывать страх. Она ясно увидела крохотную фигурку в одежде цвета осенней листвы, медленно и осторожно ступающую по тоненькой нити, натянутой над пропастью, на дне которой из клубящегося живого серого тумана проступали ждущие каменные клыки. И страшно могучей Голубой Магине стало не за себя, не за Хранительниц и даже не за все свои подопечные Миры с мириадами обитающих там Носителей Разума. Звёздной Королеве стало страшно вот за эту вот крошечную фигурку над бездной...
   Однако Маг Высшей Расы остаётся сверхсуществом, и голос Эн-Риэнанты прозвучал бесстрастно и холодно:
   - Ты уверен, Ярл, что сможешь это сделать?
   - Да, Королева, - спокойно ответил Гард. - Если не уверен, то любое дело лучше и не начинать. Жаль, что нет Та-Эра - как бы Принц порадовался такому приключению!
   - Это уже не "приключение" - это гораздо серьёзнее, Ярл. И ещё одно... - и тут вдруг Голубая Магиня-Хранительница произнесла то, чего никак от себя не ожидала. - Вернись назад. Живым. В Тонкий Мир не опаздывают, но и торопиться туда ни к чему.
   - Если такова воля Звёздной Владычицы и Королевы...
   - Перестань, Гард! - эскиня едва удержалась, чтобы совсем по-человечески не топнуть ногой. - Это не воля Королевы Объединения Пяти Доменов - это всего лишь моё желание.
   Янтарный Ярл внимательно посмотрел на Эн-Риэнанту и медленно кивнул. Он понял смысл сказанного.
   - Я постараюсь вернуться, Эн.
   - Не "постарайся", а вернись! Я прошу тебя. Очень прошу...
   Бродяга-по-Мирам протянул ладонь и осторожно коснулся щеки Инь-Ворожеи.
   - Я вернусь - обещаю.
   С этими словами он провёл кончиками пальцев по лицу Хранительницы и ...растаял. Ушёл. Янтарного Мага-Искателя ждала его Дорога Миров и притаившийся где-то на обочине этой Дороги Монстр - Золотой Демон.
   А могущественная Звёздная Владычица, встретившая четыреста сорок стандартных лет, внезапно почувствовала себя юной девчонкой, впервые в Круге Бытия осознавшей разницу между Инь и Янь и ощутившей неодолимое взаимотяготение Двух Начал.
  
  

ЧАСТЬ ЧЕТВЁРТАЯ. НАКАНУНЕ

  
   Узёл вокруг Третьей планеты системы Жёлтой звезды стягивался.
   Здесь, в Привычном Мире, на окраине Галактики сошлись интересы могущественных вселенских сил. А на самой планете, населённой вошедшей в переходный возраст Юной Расой Носителей Разума, под внешним благополучием многого достигшей техногенной цивилизации зрели свои болячки - подростки редко становятся взрослыми безболезненно.
   Новое руководство Экспедиции галактиан у Ореты Зет приняло решение о расширении работ по изменению энергобаланса и восстановлению атмосферы Четвёртой планеты этой системы с целью создания там постоянного форпоста цивилизации Технолидеров. Полёты скаутов над поверхностью Третьей планеты решено было ограничить до минимума. Совет Правящих почему-то счёл это целесообразным, не догадываясь, что на мнение Технократов исподволь повлияли те, о существовании которых подавляющее большинство галактиан и не подозревало.
   Серебряный Аббат, огорошенный резкой отповедью Звёздной Королевы Эн-Риэнанты, лихорадочно думал, что можно сделать в сложившейся ситуации. После того, как Епископ проявил интерес к Третьей планете - и, вероятно, уже сообщил об этом Кардиналу, - провал замысла Адептов Слияния в отношении этого Мира был бы чреват для Аббата очень неприятными последствиями.
   Крепнущий и расползающийся астральный Монстр - Золотой Демон - встревожился. Что-то подсказывало Твари, что его тонкоматериальной особой всерьёз заинтересовались - причём те обитатели Познаваемой Вселенной, близкого контакта с которыми он предпочёл бы избежать.
   Одного из двух ещё остававшихся в Мире Третьей чёрных эсков после долгого поиска окружили боевые семёрки клана Спасённых - Несущему Зло не помогли никакие хитрые уловки вроде быстрой смены эгрегоров, с которыми Тёмный входил в симбиоз. Оценив безнадёжность ситуации и поняв невозможность бегства, Маг-Разрушитель хладнокровно саморазрушился, распылился по всему Северному полушарию Третьей планеты. По расчётам Хранителей, заражению Чёрным Ядом подверглись - в разной степени - тысячи и тысячи людей. Утешало то, что действие Яда было сильно ослаблено неприцельностью его применения - опасность возникновения цепи инкарнационных мутаций практически отсутствовала. Тем не менее, заражённые превратились на весь период своего текущего воплощения в Носителей Разрушительного Начала. По меркам Магов-эсков два-три стандартных года - это немного, а по меркам аборигенов Третьей семьдесят-восемьдесят лет - средняя продолжительность жизни поколения - это срок, за который очень многое может случится.
   Эгрегор великого народа той страны, что долго называлась Захваченной, изменялся. В тайной глубине его поднималось, росло и крепло какое-то новое Будущее, не являвшееся ни повторением своего Прошлого, ни копией чужого Настоящего.
   Узёл стягивался всё туже. Похоже, его уже нельзя было развязать - только разрубить.
   В это время...
   ...мадам Рану в своём chalet под Лиллем, сопереживая перипетиям разворачивающейся перед ней на телеэкране бесконечной мыльной оперы, вдруг поймала себя на неожиданной мысли: "А почему это Элизабет так долго нам с Жераром ничего не пишет?". Но всего лишь одной секундой позже Анн-Мари уже и не помнила, что такая странная мысль её вообще посещала...
   ...Андрей и Наташа стояли на палубе пассажирского теплохода, идущего по Ладоге. Они прислушивались к тому, что звучало в их душах, силясь понять, что это значит...
   ...профессор Люк Чойс досадливо поморщился - желеобразное нечто, заполнявшее прозрачную ёмкость инкубатора, никак нельзя было назвать удачным образцом клона...
   ...светловолосый мальчишка, высунув от усердия кончик языка, корпел над моделью космической ракеты, прикидывая, как далеко она полетит, если начинить её адской смесью пороха, спичечных головок и содержимого распотрошённого праздничного фейерверка...
   ...галактианин Даэций внимательно слушал Лилит, подробно объяснявшей отставному адмиралу, что и как он должен говорить - Лилит собиралась ввести его в круг Признавших Необъективное...
   ...зелёная эскиня Хэсти тихо смеялась, гибкой лианой обвившись вокруг Алого Мага-Воителя Астера и взъерошивая своими мягкими пальцами его жёсткие волосы. "А не такой уж он увалень, этот воин, и знает толк не только в разрушающих заклятьях, - думала она при этом, не пряча мыслей. - Однако мне пора - дело не ждёт"...
   ...Голубые Валькирии фратрии Ночи уходили в гиперпространство. Оставив Третью планету на попечение Эйви, Грольф перебрасывал свои основные силы против Демона...
   ...в Ключевом Мире Объединения Пяти Доменов Селиана встретилась с Эн-Риэнантой - у Хранителей Жизни накопилось много дел, и все они были важными.
  

* * *

  
   - Удалось выяснить, что происходит в Одиннадцатой Реальности?
   - Астральные термиты. Они почти съели одно измерение, что, естественно, вызвало катастрофические последствия для этого смежного Мира. Вот ведь пакость... Сейчас там все силы двух соседних доменов - выводок оказался очень многочисленным.
   - Расползаются?
   - Да. Их уже заметили в нескольких Мирах, сцепленных с этой Реальностью.
   - Направь туда дополнительные отряды - от всех доменов Объединения Пяти. Если потребуется, попросим помощи у Алых Магов-Воителей - хватит Капитану Астеру нежиться в объятиях Хэсти, пусть займётся делом!
   Эн-Риэнанта произнесла окончание своей тирады с некоторой излишней горячностью, и Селиана улыбнулась - совсем чуть-чуть. Верховная Мудрая прекрасно видела и понимала, что творится в душе её воспитанницы с тех пор, как Ярл Гард пошёл на Золотого Демона. И поэтому Глава Синклита бесстрастно продолжила разговор.
   - Да, помощи просить придётся. Помимо численности, эти грызуны очень ловко маскируются, меняют формы своих воплощений и даже впадают в подобие спячки при первых признаках опасности - тогда их приходится буквально выцарапывать из каждой щели гиперпространства. А это, как ты сама прекрасно понимаешь, требует времени и ещё раз времени.
   - Собственная магия этих... насекомых?
   - Не слишком впечатляющая. Термиты не очень опасны для воплощённых сущностей - не они служат им пищей. Поэтому серьёзных потерь нет, так, незначительные ранения. Конечно, если угодить прямо в середину роя этих созданий... Жаль, что нет Викингов - они наловчились отстреливать таких Тварей, - но у Янтарных Магов сейчас другая задача, куда более важная, и другой противник.
   Королева ничего не ответила. Она только молча опустила ресницы, и Селиана не стала вдаваться в ненужные подробности затронутой темы.
   - Хорошо ещё, что Одиннадцатый Мир необитаемый, - сказала она, - не говоря уже о Носителях Разума. Пустых Миров всегда гораздо больше, чем населённых. Именно поэтому, кстати, мы и заметили выводок относительно поздно - за всем не уследишь!
   - А надо бы... - обронила Эн-Риэнанта, явно думая о чём-то другом. - Здесь нам не обойтись без Дарителей - нужно связаться с Круххом или прямо со Смотрительницей Радой. Зелёные Маги сведущи в архитектуре - ведь утраченное измерение в этой злополучной Реальности придётся восстанавливать. Что там у нас ещё?
   - Ещё? Прочие новости не относятся к разряду особо важных - таких, которые стоят внимания Звёздной Владычицы и Королевы Объединения Пяти Доменов. Но ведь тебя, Энна, интересует Третья планета системы Жёлтой звезды?
   - Да, - дочь Таэоны не отвела глаза под испытующим взглядом Верховной Мудрой, - меня очень интересует Третья, Селиана. И ты прекрасно знаешь, почему. Я не спрашиваю тебя о Гарде - если там что-то произойдёт, я узнаю об этом раньше самого Вечнотворящего и Его Предтеч! Гард молчит - значит, так надо. Он жив - и этого мне достаточно. И этот проклятый Демон - он тоже жив. Пока, надеюсь... Так что у нас с Третьей? Я слушаю тебя.
   - Грольф бросил в Астрал всех лучших бойцов фратрии Ночи, и сам пребывает там почти безвылазно, поручив опеку собственно планеты клану Спасённых. Демон не так прост - его астральная составляющая подобна ртути. Она разлетается на капли под ударом, но не разрушается. Мельчайшие части его тела просачиваются в другие измерения и продолжают жить своей причудливой псевдожизнью. Полагаю, суть этого явления в том, что Демон соткан из множества мыслей и эмоций огромного количества людей, и поэтому даже малая частичка чудовища жизнеспособна. Их можно выжигать поодиночке, но процесс этот весьма кропотливый. И опасный - Демон ядовит, и он огрызается. У Грольфа есть потери.
   - Нужна ли Янтарноголубому помощь?
   - Туда уже посланы дополнительно четыре крыла фратрии Ливня, однако говорить о каком-то переломе рано. Более того, тяжело ранена сама Торис. Она решила посостязаться с Жёлтыми Искателями в искусстве астральной охоты и в лихости. Глупая девчонка! В результате Глава Ливня сейчас у Целителей - ей здорово досталось, когда нашу отважную охотницу окатило заклятьем Демона.
   - Воплощение не прервётся? - Королева беспокоилась о сестре искренне: в особых случаях эски чётко разделяют приоритеты, и личное неизбежно отступает на второй план.
   - Нет. Но поболеть Инь-Ворожее придётся.
   - Пусть её Валькириями пока командует Грольф, - распорядилась Звёздная Королева. - Да, из моего материнского домена никого в Одиннадцатую Реальность не посылать - Монстр куда опаснее безмозглых термитов. Пусть лучше перекроют все Границы Миров в области существования Демона и ловят капли. А с Астером я свяжусь сама - пять-шесть его синтагм будут там сейчас очень кстати. В конце концов, Воители появились в пределах Объединения именно из-за проявления Вселенского Зла, воплотившегося в Демоне. А что у нас творится в Привычном Мире и на самой планете?
  

* * *

  
   - Слушайте, мужики, - прервал их заместитель генерального Сергей, до того момента молчаливо созерцавший в окне медленно тонущие в сгущавшейся тьме деревья, уже чуть тронутые желтизной наступавшей осени, - а ведь неспроста всё это. Смотрите: и ураганы, и прошлогодние потопы во всей Европе. И климат меняется - планету бросает то в жар, то в холод. А ещё цунами это... Сто тыщ народу - как корова языком! А вы посмотрите, что сейчас в Новом Орлеане творится - в богатейшей стране мира!
   - Ты бы ещё сюда пневмонию-атипичку прицепил для полноты апокалипти... апокалипси... апопокал...
   - "Об попу кал", - расшифровал лексические потуги Дениса Андрей, - это ты очень точно подметил, Демосфен ты наш нетрезвый.
   - Можно п-думать, ты у нас прозрачен, аки стёклышко... Выпьем за это, а?
   - Непременно. Только вот сначала мы нашу Народную Мудрость спросим - а что она обо всём этом думает?
   - Это о чём это обо всём? - поднял брови "дежурный по боезапасу". - Н-не п-нял...
   - О разгуле стихий, о чём же ещё, - терпеливо разъяснил Андрей, - не о вероятности же летального исхода при заражении венерическим заболеванием. Бабу-у-уля! Бабуль!
   Прозвище "Народная Мудрость" приклеилось к Никитичне как-то незаметно, и надо сказать, старушка, сохранившая редкую ясность ума и логику суждений, носила его вполне заслуженно, иногда поражая достаточно образованных и неглупых по жизни молодых людей совершенно неожиданными заключениями и выводами.
   - Чего вам, сынки? Грибочков али ещё чего надо?
   - Нет, Анна Никитична, - покачал головой Сергей, - вопрос у нас другой. Вот вы нам скажите: почему это Землю нашу трясёт невпопад, а? Что вы об этом думаете?
   - А тут и думать нечего! Гневается Господь на вас, серчает, вот эхо-то гнева его и доносится.
   - Это как это так? - недоумённо переспросил Денис. - Н-не п-нял...
   - А ты поднапрягись умом, авось и уразумеешь. В старинных-то книгах всё сказано-прописано. Слишком уж вы, детки, денежку любите - не к добру это, не к добру. Ну, вы спросили - я ответствовала. Думайте, сынки, думайте. И гулеваньте - ум от злата отдыхать должен, так-то! А спать надумаете - так постели вам готовы.
   Сказав это, Никитична как-то остро взглянула на молодых людей и неслышно исчезла в своей "хозяйской" комнатке - словно её тут и не было.
  

* * *

  
   "Место странное... - размышляла Предводительница боевой семёрки. - Скалы то ли оплавлены, то ли обгрызены... Грызть их тут некому - какие там формы жизни в насквозь промороженном космическим холодом мире, где даже газы перешли уже не то что в жидкое, а в твёрдое состояние. И плавить - разве что извне, внутреннего огня эта мёртвая планета лишена. Но перевести дух здесь можно...".
   Эски только что вышли из тяжёлого боя. Демон - его астральная составляющая - оказался невероятно силён. Расправиться с ним одним лихим ударом не представлялось возможным, и Глава фратрии сменял боевые семёрки, давая отдохнуть своим вымотавшимся бойцам и не оставляя в покое врага.
   Монстр огрызался. Как выяснилось уже в ходе боя, он владел достаточно сильной и своеобразной магией и даже обладал разумом (или, во всяком случае, очень близким его подобием). И поначалу Твари удалось нанести чувствительные потери Магам-Хранителям, никак не ожидавшим от безмозглой лярвы такой прыти. Изрыгаемый Тварью яд действовал на многих уровнях реальности одновременно и сочился сквозь материально-энергетическую и ментальную защиту. Четыре боевые семёрки, первыми взявшие след Демона и вошедшие с ним в соприкосновение, откатились из гиперпространства в трёхмерность, унося не только раненых, но и убитых.
   А когда Тварь всё-таки взяли в кольцо (вернее, в сферу - хотя оба эти геометрические определения в Астрале одинаково бессмысленны), и голубые молнии начали рвать её псевдоплоть, выяснилось - Демон делится, подобно исполинских размеров амёбе или жидкому металлу. Части астрального тела Твари расплескивались, как вода под ударом молота. Мало того, эти брызги плоти Монстра просачивались в смежные измерения. Магам пришлось сменить тактику: первая волна расчленяла очередную часть астральной туши, а второй эшелон выжигал вёрткие злые капли Абсолютным Оружием, стирая следы Демона с лика Познаваемой Вселенной начисто. Потери эсков резко снизились, но без них всё-таки не обходилось - война есть война (и неважно, магическая она или нет).
   - Все здесь? - позвала Предводительница. Эски сохраняли звуковую речь - рудимент далёкого прошлого и наследство предков - для ритуалов и неспешных бесед в спокойной обстановке. В бою такой способ общения неприемлем: мысль - это и средство связи, и оружие. - Энья, я тебя не слышу!
   - Энья пострадала, - сообщил Тор, единственный в составе этой семёрки Янь-Маг. - Ей попало - повреждения на уровне материальной оболочки. Тонкие тела не задеты.
   - Не беспокойся, я справлюсь...- отозвалась Энья, но её прерывистый мыслеголос явно свидетельствовал обратное.
   - Тор и Хенэа, - коротко бросила Звёздная Валькирия, - помогите сестре!
   - Принято, Предводительница.
   "Вот теперь можно не беспокоится...".
   - Отдыхаем. Весь наш клан выведен в третью линию.
   - Принято, Предводительница.
   - Эсси... - Так, это юная Леда: только она одна имеет привычку обращаться к Предводительнице по имени в самый неподходящий момент. - Что такое эта Тварь?
   "Глупая девчонка... Впрочем, молодость - это единственный недостаток, который с годами непременно проходит, и это верно даже для почти бессмертных эсков".
   Эскиня по имени Эсси, Предводительница боевой семёрки из фратрии Ночи прикрыла эту мысль - зачем обижать сестру. Да и вопрос не столь уж глуп - врага надо знать.
   - Мыслеформа, - ответила Эсси. - Невероятных размеров лярва с очень необычными способностями. Рождена коллективным сознанием Юной Расы Носителей Разума Третьей планеты системы Жёлтой звезды. Это в Привычном Мире - окраина Галактики в сфере ответственности нашего домена.
   - Разве Юные в состоянии порождать такое? Она же самостоятельна, живуча и умеет пользоваться магией! Лярвы разрушаются простейшим заклятьем, а эта...- Энья тоже интересуется, значит, оснований для беспокойства за её здоровье и в самом деле нет.
   - Это не простая лярва, - пояснила Предводительница. - История её происхождения туманна - я же не Синклит Мудрых. Предположительно на Третью была привнесена магия извне, а затем взращенный этой магией эгрегор мутировал и, в свою очередь, породил это чудище - Золотого Демона. А теперь этот Монстр сам управляет породившими его - змея пожирает свой собственный хвост.
   Тварь - это не просто квинтэссенция зависти, жадности и злобы, это новая сущность со своей собственной целью и способами её достижения. Она опасна любым Носителям Разума, что попадутся на её пути, но в первую очередь она пожирает своих родителей - там, на Третьей. Причём пожирает так искусно, что они ничего не замечают. На уровне подростковой расы это выглядит как обычная борьба за мировое господство и за установление на планете единой общей системы, подчинённой эквиваленту принятых среди Юных Рас ценностей - деньгам.
   - Значит, если сжечь эту злополучную планету, Демон просто-напросто сдохнет? - сделала вывод Хенэа. - Так, Предводительница?
   - С высокой степенью вероятности - да, - подтвердила Эсси. - Они - обитатели Третьей и Тварь - взаимоподпитываются. И этот симбиоз страшен... Но разрушать планету мы не будем: Хранители Жизни никогда не пойдут на такое без крайней необходимости. И во всяком случае, не я буду принимать подобное решение, и даже не Глава фратрии - не наш уровень. Наоборот, мы сделаем всё, чтобы спасти этот несчастный Мир вместе с его населением - если, конечно, не будет перейдён предел Допустимого Зла. Вы не удивляетесь, почему до сих пор на астральную ипостась Золотого Демона не предпринята массированная атака - ведь общие контуры цели нами определены достаточно точно?
   - Отдача... Эхо крика боли астрального чудовища...
   - Вот именно, Тор. Тварь корчится под нашими ударами, - в гиперпространстве, которое связано с множеством Миров, - и её судороги отзываются в этих Реальностях. И сильнее всего - там, откуда выполз Демон: на Третьей планете системы Жёлтой звезды. А если попытаться уничтожить Тварь одномоментно, то последствия её предсмертной агонии непредсказуемы. Мудрые полагают, что в экстремальном варианте Мир Третьей может даже погибнуть - по каким-нибудь вроде бы естественным причинам. И поэтому мы будем действовать настойчиво, но осторожно. И будем терять своих - чтобы выжили те, на Третьей. На этом всё - отдыхать. Скоро придёт Зов, и мы опять уйдём в Астрал.
   - Принято, Предводительница.
  

* * *

  
   "...сегодня вновь отмечена серия очень мощных вспышек на Солнце, вызывающих магнитные бури. По сообщениям синоптиков..."
   - Да заткните вы глотку этому дурацкому радио! - простонал мучавшийся с похмелья Денис. - Ну хоть бы что-нибудь душевное с утра сказали - и так тошно...
  

* * *

  
   - Допустим, я вам верю, верю в эту изложенную вами околонаучную теорию, - медленно процедил Большой Босс, сделав ударение на "допустим". - А вам-то что от всей этой затеи с поиском людей, наделённых колдовскими способностями? Насколько я сумел понять, вы самый счастливый человек на Земле - ведь практически любое ваше желание может быть реализовано. Это ли не счастье - разве не так? Вы уникальны, так зачем же вам выращивать себе конкурентов?
   - Не знаю, поймёте ли вы меня... Не всё в нашей жизни меряется мерками деловых взаимоотношений, поверьте. Я просто хочу, чтобы люди стали счастливее, чем сейчас. Вы только представьте себе, сколько самых болезненных проблем человечества может быть решено, если люди - пусть даже часть из них - смогут стать такими, как я! Энергетический кризис, социальное неравенство, конфликты из-за нехватки ресурсов - перечислять можно долго. Я с вами откровенен - других целей у меня не было, и нет.
   - Скажите, а мы, - снова встрял Второй Человек, - мы сможем... это, как бы сказать, колдовать? После соответствующего обучения? Я имею в виду нас двоих...
   Чудак некоторое время внимательно смотрел на гостей - им показалось даже, что они попали под очень мощную рентгеновскую установку.
   - Вы - нет, - произнёс он наконец сурово, но с оттенком жалости. - Поздно. Работать надо с детьми, которые ещё не задавлены стереотипами общества и сохранили свежесть восприятия. Только среди них можно будет отыскать настоящие жемчужины.
   - Золотой век человечества... - задумчиво сказал Большой Босс, и непонятно было, серьёзно он это говорит или иронизирует. - И вы верите во всё это? Верите, что люди, истребляющие друг друга и вырывающие друг у друга кусок из глотки, станут ангелами, а не сожгут сами себя с помощью пробуждённой с вашей помощью возможности творить чудеса - в том числе и разрушительные?
   - Верю, - твёрдо сказал Чудак. - У тех, кто настолько примитивен, просто-напросто ничего не получится. Существует достаточно совершенный механизм самозащиты, - сейчас не важно, объективный он или субъективный, - который охраняет Вселенную от подобных шалостей глупых детей.
  

* * *

  
   - Я всё-таки не совсем понимаю, - Второй Человек нервным движением поправил идеально завязанный галстук, - почему вы прибегли к столь радикальным мерам. Я полагал, что на невероятных способностях этого большого ребёнка можно было заработать хорошие деньги. Дэвид Копперфильд и прочие ему в подмётки...
   - Заработать деньги?! Да ты хоть понимаешь, с чем мы столкнулись? Что будет с нашим упорядоченным цивилизованным обществом, если каждый обладающий талантом, как выразился этот верящий в сказки мечтатель, сможет творить - в буквальном смысле слова - всё, что ему вздумается?! Ты представляешь себе экономические и социальные последствия этого явления, получи оно хотя бы некоторое распространение? Нет? Значит, так... - Большой Босс бросил цепкий взгляд на циферблат огромных старинных часов на стене. - Через полчаса ты подготовишь мне детальный доклад на эту тему. И если ты не сможешь этого сделать - или если твои соображения и выводы не покажутся мне достаточно обоснованными и убедительными, - то подыскивай себе новую работу: мне - нам - твои услуги больше не понадобятся.
  

* * *

  
   Хэсти внезапно почувствовала, что ей не хватает сил. Ладони стали вдруг тяжёлыми, словно придавленные сверху каменной плитой. Да, этого она и опасалась. Одна ветвь - это слишком мало. Если бы она могла соединить силы всей кроны! Но Друид Крухх не стал её слушать... Нет, он не запретил Опоре попробовать - ведь Синклит Мудрых Пяти Доменов не возражал, - но и не помог. Крухх слишком хорошо запомнил, чем закончился Эксперимент Тллеа, и не захотел брать на себя ответственность. Эски не лишены всех без исключения слабостей, которыми когда-то были наделены их предки-люди...
   Магиня стиснула зубы. Ещё чуть-чуть! Толчок к Трансмутации вроде получился, но ей хотелось большего: добавить в абрис рождающегося у дельфинов Разума магические штрихи - хотя бы тонкие. А дальше - дальше будет уже легче.
   Эскиня чувствовала, что балансирует на опасной грани. Самым разумным было бы немедленно прервать волшбу - лучшее враг хорошего - и удовольствоваться достигнутым. "Ещё чуть-чуть, - подумала она, - чуть-чуть - и остановлюсь".
   Боль обрушилась на неё смерчем, водопадом, горной лавиной. Инь-Ворожея беззвучно закричала, борясь с этой болью и ощущая, как рвутся от неподъёмной тяжести все связи её Тонких Тел. Она оплывала, таяла восковой свечкой, брошенной в огонь. "Конец, - сверкнуло в её сознании. - Прости меня, Алый...".
   Сильные руки подхватили распадающееся тело Зелёной Матери, горячий поток Силы омыл её, и Хэсти увидела сквозь колышущуюся дымку накатывающегося на неё полного забвения встревоженные глаза Астера.
   - Держись, любимая, - мысленно шептал Капитан, когда их окутал магический кокон, и они слепящей молнией взмыли в небо. Если бы кто-нибудь из обитателей Третьей планеты увидел эту молнию, он очень бы удивился: как это так - молния ударила не с неба в землю, а наоборот? И почему молния такого странного цвета - алого?
   - Держись, любимая, - шептал Алый, когда они прошили Барьер Миров и нырнули в серое нечто гиперпространства
   - Держись, любимая, - прошептал он, когда сверкающий калейдоскоп перехода через Миры оборвался, и Хэсти почувствовала, что лежит на тёплых и мягких звериных шкурах. Кожи её лица коснулось тепло пламени костра, ноздрей - запах жарившегося на огне мяса. "Алые Маги любят придавать своим стоянкам внешний вид лагерей воинов-варваров или замков средневековых рыцарей... Ну совсем как дети, - умиротворённо подумала Зелёная Магиня и мысленно улыбнулась, уходя в спасительный освежающий сон. - Ничего, я ещё вернусь на Третью и всё доделаю - ждите меня, Дети Моря...".
   ...А сотни дельфинов резвились в тёплых водах Центральной Атлантики, с изумлением прислушиваясь к появившимся у них новым ощущениям - сама способность анализировать эти ощущения была для дельфинов чем-то новым и совершенно неожиданным.
  

* * *

  
   - Я очень тщательно слежу за этим Миром, Селиана, - у меня с ним слишком много связано. Или ты считаешь, - усмехнулась эскиня, - что я всегда и во всём полагаюсь только на Главу Синклита Мудрых и разучилась плести даже простенькие заклинания сама? Мы с тобой, Наставница, - сказала Эн-Риэнанта, наблюдая, как творение её магии обретает плоть, - оценили расстановку сил вокруг Мира Третьей планеты. А я не пожалела времени и посмотрела повнимательнее, что же происходит в самом этом Мире - внутри. А потом сопоставила внутренние и внешние вектора сил и интересов. И выявились некоторые связи.
   "Значит, Энна запомнила мои слова о людях этого Мира и о степени их влияния на собственную судьбу" - подумала Верховная Мудрая и ничуть не удивилась, услышав ответ Эн-Риэнанты - Звёздная Королева и Глава Синклита читали мысли друг друга так же легко, как слышали звуковую речь, даже если эти мысли и не принимали форму мыслеразговора.
   - Да, я запомнила твои слова. А ситуация на планете следующая, - и внутри голубой полусферы начали возникать причудливые фигурки - дочь Таэоны любила такую форму наглядной магии.
   Первой появилась многорукая тварь, сидящая на задних лапах. Кожа чудища отливала золотым блеском, маленькие красные глазки были хитрыми и одновременно жестокими, а зубы могли вызвать острый приступ зависти у любого дракона.
   - Его логово - Страна-между-Океанами, - прокомментировала появление демона Эн-Риэнанта, - которую теперь можно уже назвать Первой Страной этого Мира. Абсолютным владыкой планеты демон пока не стал, однако упорно к этому стремится.
   - Ты посмотри на его зубки, - заметила Селиана, рассматривая золотистую фигурку, - такое ощущение, что демон унаследовал кое-какие черты дракона, которому сам и свернул голову.
   - Не без этого, - согласилась Королева и продолжила. - Основной противник демона - на востоке. - Внутри призрачной сферы возник дымчатый силуэт джинна. - И обрати внимание на его цвет - серебристый! Это они, Селиана, наши поклонники Слияния! И ход событий на Третьей это подтверждает - там обостряются конфликты на религиозной почве.
   - Что я могу сказать, - признала Магиня-Мудрая, - вмешательство традиционное и вполне допустимое по всем Законам Познаваемой Вселенной. Религиозные верования - дело тонкое. Серебряные всегда действуют чрезвычайно осторожно... Мне иногда даже кажется, что они единственные из всех Высших, кто абсолютно не подвержен эмоциям - никаким! Хотя это, конечно, не совсем так.
   - Так это или нет, - Королева слегка пожала плечами, - сейчас это уже не суть важно. Маги-Всеведущие действовали в рамках своего Предназначения, и формальных поводов для карательных мер по отношению к ним нет ни у нас, ни у Алых Воителей.
   Тем временем на сцене появились новые персонажи - правда, явно уступавшие по размерам джинну и особенно демону. Среди них Эн-Риэнанта выделила деловитую умную обезьяну, устроившуюся в юго-восточной части самого большого материка Третьей планеты, и воина в кольчуге и шлеме, с мечом в руке.
   - Значит ли эта форма, - задала вопрос Глава Синклита, показывая на воина, - что в стране, которые мы привыкли называть Захваченной, - а этот воитель похоже, обосновался именно там, - проявляется тяга к старинной власти меча?
   - Этот образ изменчив, - объяснила Звёздная Владычица, - и выглядит по-разному. В прошлый раз, например, когда я творила эту модель, он предстал в виде старца с посохом, облачённого в длинную темную хламиду, а потом вдруг принял вид толстого купца. Эта страна на перепутье, к тому же её тянут в разные стороны. Особенно усердствует золотой демон - для него это самый лакомый кусочек Мира Третьей, и потому он старается изо всех сил. Одно время мне даже казалось, что купец - это окончательно и бесповоротно, но нет - воин время от времени проявляется. А старец - это тоже дело чар серебряных эсков: церковь в Захваченной набирает силу и влияние.
   Остальные участники игры не столь значимы, - продолжала она, - даже змея и крыса. Все они, так или иначе, примыкают к двум главным соперникам, причём кое-кто умудряется служить обоим сразу. В открытом бою джинн явно уступает демону - тот вооружён до зубов, - зато джинн усиленно плодится и рассеивает свои детей по многим странам этого Мира. Так он вполне сможет через пару стандартных лет вытеснить демона естественным путём, и демон, похоже, это понимает. К тому же джинн наловчился пользоваться самым сильным оружием этого Мира - не говоря о Мече Демонов - деньгами. У него их немало набралось...
   Словно в ответ на её слова, серебристая фигурка подняла голову, хитро прищурилась, и пересыпала из ладони в ладонь горсть золотых монет.
   - Видишь? - снова усмехнулась Эн-Риэнанта. - Сообразительный... Вот поэтому-то демон, коль скоро он начнёт проигрывать по всем статьям, и может пустить в ход Меч Демонов. У джинна такого Меча пока нет, однако он очень не прочь им обзавестись.
   - Картина более-менее ясная, - подытожила Селиана, - хотя в ней много неизвестных. Самое главное - намерения демона. Он как-то подозрительно притих, хотя я не думаю, что его жрецы отказались от своей идеи сравняться с нами, эсками.
   - Очень многое зависит от народа Захваченной страны, - задумчиво сказала Звёздная Королева, - очень многое. Он может качнуть весы в любую сторону, а может и просто лечь пылью под ноги победителя - хоть демона, хоть джинна, хоть ещё кого-нибудь. Ситуация на Третьей многослойная, и будущее этого Мира многовариантно и туманно. И ты совершенно права, Мудрая, - всё сейчас в огромной степени зависит от самих обитателей Третьей планеты: от человечества. Бывают периоды, когда Юная Раса почти полностью держит свою судьбу в собственных руках - хотя Хранители Жизни никогда не останутся всего лишь сторонними наблюдателями.
  

* * *

  
   - Человечество столько пугали "ядерной зимой", - хайерлинг пожал плечами, - и прочими ужасами, связанными с атомным оружием, что оно уже перестало бояться - привыкло. В Хиросиме-то люди живут, как ни в чём не бывало! Вот и появляется мысль - а так ли страшен этот чёрт? Авось и пронесёт...
   - Тогда вот что - а нельзя ли использовать нынешнее обострение ситуации в наших интересах? Пусть непримиримые и сомневающиеся перестреляют друг друга - это будет хорошим подспорьем для "белой смерти"!
   - Боюсь, что если в воздух поднимутся межконтинентальные ракеты, то отсидеться в сторонке - в условиях ядерного конфликта - не удастся. Этот Мир тесноват, мессир. Однако вы снова правы - над этим вариантом следует поразмыслить...
   "Сказать ему, что нам может быть даже на руку грандиозный теракт? - снова задумался мессир. - Что если война начнётся тогда, когда мы будем к ней готовы, - в том числе и выстроим достаточное количество тайных убежищ, подобных этому, и перенесём в них всё самое ценное, - то в этом случае мы сможем одним махом решить все наши проблемы? Нет, не стоит - он всё-таки хайерлинг, хотя и ценнейший, а я - я мессир. Всему своё время".
   Отпустив хайерлинга, мессир - мистер Арчибальд Эссенс - размышлял ещё некоторое время, сконцентрировав внимание на своём перстне - такая концентрация, как давно заметил мессир, очень помогала процессу мышления. На перстне была выгравирована гексаграмма - Знак Демона, как полушутя называл её Эссенс. Он и не подозревал, насколько он близок к истине.
   А хайерлинг - Джейк Блад, - пружинистой походкой пройдя по длинному коридору, остановился перед стальными дверями, замыкавшими шахту лифта. В ожидании прибытия кабины, которая должна была поднять его на поверхность, он скосил глаза на свой перстень и хищно усмехнулся.
   "Старик, конечно, дьявольски умён, - подумал Блад, - но вот насчёт меня он искренне заблуждается, полагая, что вечная вторая роль - это предел моих мечтаний. Впрочем, пока наши с ним интересы совпадают, а там - там будет видно. Всему своё время".
   На перстне Джейка была выгравирована пентаграмма - Знак Дракона.
  

* * *

   Голубая полусфера - магическая сцена, отображавшая расстановку сил и события, происходящие на Третьей планете системы Жёлтой звезды, - растаяла лёгкой дымкой, и Эн-Риэнанта посмотрела на Селиану.
   - А теперь вернёмся к нашему Поиску. Так что же такое важное ты хотела сообщить? Вы ведь нашли кое-что, - точнее, кое-кого, - не так ли?
   - Похоже, Энна, ты сама прекрасно осведомлена обо всём.
   - Не скрою, кое о чём я уже знаю - не зря я творила себе Вещун, - Королева коснулась пальцами маленького голубого шарика амулета. - Например, о том, что Разыскиваемые сейчас воплощены в Мире Третьей, - я видела след. Однако мне хотелось бы услышать твоё слово, Селиана Мудрая.
   - Да, мы нашли Предполагаемых, - подтвердила Глава Синклита. - Но их две пары - как минимум.
   - Даже так? - лицо дочери Таэоны оставалось бесстрастным, однако аура дрогнула.
   - Да, Королева. Две пары: одна совсем юная, другая в зрелом возрасте. Предупреждая твой вопрос - Ленты Перевоплощений я смотрела у обеих этих пар. И выяснилась небывалое - их реинкарнации скручены и переплетены. Картины Истинной Памяти у них иногда просто дублируют друг друга. Какая из этих пар первична, а какая вторична - точно не определить.
   - Как такое могло случиться?
   - Помнишь историю Эйви-Найдёныша? Мы забрали жрицу Танит, будучи уверены, что имеем дело с воплощённой Таэоной. А оказалось - отражение. Законы Тонкого Мира, Королева. Никто не знает их доподлинно!
   - А если забрать обе эти пары, - предложила Эн-Риэнанта, - и разобраться спокойно уже здесь, в Ключевом Мире? Что может быть проще? Селиана, мы ищем Первую Королеву и Соправителя Коувилла уже триста пятьдесят лет! Мы несколько раз находили их, и вновь теряли! И теперь, когда они нашли друг друга и поняли - или хотя бы начинают понимать, - кто же они такие есть на самом деле... Я не хочу повторения этой истории, становящейся почти бесконечной! - ледяная броня привычной бесстрастности сверхсущества, ведавшего судьбами множества Миров, хрустнула и пошла трещинами. - Не хочу опять потерять их, ты понимаешь? Я хочу, чтобы мои родители были на моей свадьбе в воплощённом состоянии, Хаос побери эту коварную планету! - и пальцы голубой эскини яростно стиснули амулет.
  

* * *

  
   Несколько лет спустя, год 20...
  
   ...Потрёпанный Демон растёкся в гиперпространстве, стараясь держаться как можно ближе к Грани Между. Такая близость была далеко небезопасной для Твари, однако другого выхода у Монстра не оставалось - стоило ему хоть чуть-чуть отдалиться от зыбкого предела, разделяющего живых и ушедших, как настырные охотники тут же - и очень ловко - отсекали ему те щупальца, которые Демон запустил в Тонкий Мир. А Монстр прекрасно понимал, что будет, когда лопнет последнее щупальце - ведь в Астрале, не говоря уже о Привычном Мире, шансов у Твари уже не было, несмотря на всю её невероятную живучесть. И ещё - Демон был голоден, хотя астральные Твари не испытывают голода в обычном смысле этого слова. Монстр хотел Душ Носителей Разума - без этой пищи чудовище просто не могло существовать.
   ...Профессор Чойс облегчённо вздохнул. "Теперь мне есть что показать господину Эссенсу, - думал он, наблюдая через толстое бронированное стекло, как трое солдат-клонов решетят из пулемётов мишени. - А то он прозрачно намекнул мне в прошлый раз - мол, не саботирую ли я проект? - и напомнил о судьбе незабвенного Джошуа Райта...".
   ...Мудрые Селианы насторожились: слишком многое указывало на то, что в Мире Третьей предельно обострилось глобальное Противостояние, чреватое Третьей Мировой войной. Войной, которая могла оказаться куда более страшной по своему характеру и последствиям, чем все предыдущее войны этого Мира, вместе взятые. Однако Голубые Маги не придали особого значения экспериментам по созданию големов - в такие игры играют многие взрослеющие Юной Расы. Основная цель этих экспериментов осталась непонятой Звёздными Владычицами - последний из проникших на Третью планету чёрных эсков понял её раньше и приложил все силы, чтобы отвести глаза Эйви и её Валькириям.
   ...В результате успешно проведённой операции подразделения российского спецназа была перехвачена и уничтожена прекрасно подготовленная и великолепно экипированная группа террористов, рвавшихся к ядерной бомбе, которую они намеревались привести в действие немедленно. Правда, так и не удалось установить точно, кто именно стоял за этой группой - были основания полагать, что не только "враги свободного мира".
   Ни командир спецназовцев, ни его бойцы не знали, конечно, что пока шла перестрелка, над полем боя голубые молнии разорвали в клочья Разрушителя, опекавшего террористов, - Амазонки клана Спасённых вышли на него по следу применённой им магии. Но даже они не знали, что Чёрный Маг пошёл на откровенное самоубийство, до конца отвлекая внимание Хранителей от проекта "Печать", вошедшего в завершающую стадию.
   ...Средствами ПВО Германии был сбит боевой самолёт без опознавательных знаков. Анализ курса уничтоженной воздушной цели показал, что вероятным объектом атаки была выбрана одна из атомных электростанций в Европе. Но ни радары слежения, ни спутники на околоземных орбитах, ни даже эски не обратили внимания на самый обычный рейсовый "боинг", пересекавший Атлантику. На авиалайнер со спящей на его борту смертью...
  
  
   ОТКРОВЕНИЕ ЧЕТВЁРТОЕ
   ЖДУЩИЕ.
   На широте Петербурга зимой вообще темнеет быстро - а уж в декабре, под Новый Год, и подавно. Огромный город надевает вечернее платье цвета ночи, усыпанное голубыми алмазами искрящихся снежинок. Заботы уходят в тень - пусть не навсегда, пусть всего лишь на одну ночь, но уходят. Завтра всё начнётся сначала, опять завертится хоровод повседневности, втягивающий в себя мириады Разумных этого Мира, но сегодня зовёт Несбывшееся. Немногим дано вырваться из объятий обыденности, но в эту ночь шанс есть у всех.
   Гибкая и проворная минутная стрелка настенных часов, подрагивая от нетерпения, догоняет неспешную толстушку часовую. Уходящий год истаивает.
   - Рубиновое вино... Жаль, что мы с тобой не помним вкус того вина...
   - Нельзя ни о чём жалеть в эту ночь - можно спугнуть Чудо...
   - Смотри, кто-то пустил ракету!
   - Она похожа на падающую звезду. Ты помнишь?
   - Помню...
   Первый удар курантов упал в тишину, и они перешли на мыслеречь.
   - Открывай шампанское! Нужно успеть открыть, и наполнить бокалы, и выпить, и загадать желание! - И надо успеть поцеловаться. А желание мы уже загадали... - Нет, так нельзя! Заклинание требуется освежить... - Тебе видней, ведьма.
   Они всё успели. А потом они подошли к тёмному окну и подняли глаза к небу - прозрачное стекло не помеха взгляду. А для мысли вообще нет преград.
   Небо было чёрным.
   Великая Изначальная Тьма раскинула свои необъятные крылья на всю Познаваемую Вселенную. Бесчисленные бриллианты звёзд сияли ровным блеском, пробивающимся даже через мутную дымку атмосферы Третьей Планеты системы Жёлтой Звезды, как будто одна из Звёздных Владычиц горделиво выставила напоказ все свои драгоценности, демонстрируя власть, силу и богатство - свою, своего избранника-супруга и своего домена.
   Двое стояли у окна, стояли рядом, крепко обнявшись. Белый-белый снег одел землю и деревья, и жёлтые глаза домов глядели в сгустившуюся черноту новогодней ночи. Рождался очередной год...
   Двое смотрели в чёрное небо, проколотое голубыми искорками звёзд. И странное дело: оттуда, из-за неба, из его Первородной Тьмы, из невероятно далёкого далека на них тоже смотрели - двое чувствовали это. Взгляд, исполненный Мудрости и Силы, неспешно скользил сквозь Миры и измерения, отыскивая нечто очень важное для себя - и для тех, кого этот взгляд искал.
  
  

К О Н Е Ц

  

Нет, не конец - надежда остаётся...

  

Санкт-Петербург, 2004-2006 гг.

  
  


Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
М.Князев "Полный набор.Свой замок" М.Гинзбург "Черный ангел" Д.Манасыпов "За нами-Россия!" В.Горъ "Законник" М.Михайлов, В.Поляков "Лич" Е.Казакова "Избранная по контракту" Ю.Архарова "Дорога в ночь" Д.Удовиченко "Зеркала судьбы.Скитальцы" М.Белозеров "Золотой шар" А.Шакилов "Остроги.Атака зомби" Ю.Славачевская, М.Рыбицкая "Замуж за Черного Властелина..." Д.Даль "Волчий отряд" Н.Ракитина "Ведьма" Е.Малиновская "Частная магическая практика.Заговор" М.Михеев "Дилетант галактических войн" В.Дуров "Рейнджер" Ю.Васильева "Управлять дворцом не просто" В.Башун "Его высочество,господин Целитель" А.Христова "Мертвое солнце" С.Давыдов "Шаман" А.Архипов "Ветлужцы" А.Глушановский "Надежда пустошей" А.Марченко "Хранитель Ключа" Е.Звездная "Хелл.Приключения наемницы" О.Бубела "Дракон" А.Колентьев "Партизаны третьей мировой" О.Шалюкова "Ночная таксистка" О.Демченко "Паутина удачи" В.Вегашин "Иной смысл" А.Левицкий "Нашествие.Москва-2016" А.Кленов "Зуб дракона" Г.Ли "Эндана" И.Эльтеррус, Е.Белецкая "День Черных Звезд" Л.Кондратьев, В.Мясоедов "Торговец" А.Ивакин "Прорвать блокаду!Адские высоты" Н.Кузьмина "Наследница драконов" Ю.Фирсанова "Родиться надо богиней" Ю.Иванович "Битва за Оилтон"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"