Корнеева Олеся Анатольевна: другие произведения.

Грань

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:

  ВСЕ СОБЫТИЯ, ИМЕНА И ГЕОГРАФИЧЕСКИЕ НАЗВАНИЯ МЕСТ ЯВЛЯЮТСЯ ВЫМЫШЛЕННЫМИ.
  
  Не сон, не явь, не бред, не грезы,
  Не соль давно пролитых слез,
  Не дотлевающие звезды
  В ветвях белеющих берез.
  Необъяснимо наважденье,
  Что будоражит в венах кровь,
  Всплывает образ на мгновенье
  И тотчас исчезает вновь.
  Оставив хрупкую надежду
  Что все не поздно возвратить,
  Расправив легкие одежды
  Над миром птицей воспарить
  Но жизнь, увы, не обратима,
  Она дается только раз,
  Чтоб утонуть в непостижимой
  Пучине звезд любимых глаз,
  Чтоб прикоснуться на мгновенье
  К медово - сахарным губам
  И раствориться в упоенных
  Теплом наполненных словах....
  
  Время от времени меня одолевает такая щемящая и разрывающая душу тоска, что я начинаю ощущать почти физическую боль. Боль, которую не способен унять даже самый опытный медик на свете. Эта боль, медленно, но верно убивает меня, порождая в душе необоснованные страхи, вопиющую безнадежность и обреченность на жалкое существование в условиях дисгармонии моих желаний и возможностей. Чувство глубокого душевного одиночества и непонимания доводят меня до отчаяния. Скорее бы все закончилось! Кто-то решит, что это временная депрессия, но это не так, депрессия уже позади. Состояние, описанное мной - просто боль, вдохновляющая меня, и, по большому счету, лишь она дает мне силы двигаться вперед, не останавливаясь на достигнутом. А когда боль проходит, начинается полное опустошение, я бы назвала это моральной смертью, когда бьющаяся в предсмертной агонии душа стремится покинуть плен телесной оболочки, но... Видимо, еще не время, и надоевшее, ненужное тело, медленно, будто - бы микроскопическими дозами яда, день за днем, год за годом уничтожает самое святое что есть в человеке - душу. И не имеет смысла разуверять меня, в том, что с этой болью я обречена жить до конца - это мой крест, моя судьба, дарованная мне Богом, и я принимаю с благодарностью этот земной ад, потому что знаю - впереди свет. В тот миг, когда мой веки сомкнутся в бесконечном сне, а душа обретет долгожданную свободу, я встречусь с Ним. Он придет за мной, мой безгранично любимый и бесконечно любящий человек и крепко сжимая мою ладонь, поведет в наш самый уютный и самый надежный дом во всей вселенной. Дом, утопающий в цветущей сирени, многие века даривший вдохновение знаменитым художникам, прозаикам и поэтам. Дом, расположенный на берегу великой и до сентиментальности родной реки Оки. Дом вечной весны и надежды, окруженный изумрудными холмами, стройными дубами, величавыми липами и мохнатыми соснами. В этом доме навсегда останется моя душа и мое сердце. И куда бы ни забросила меня судьба, самым родным и дорогим местом на свете для меня останется эта приветливая усадьба на окраине сельца Петровского, Алексинского уезда Тульской губернии.
  ГЛАВА 1
  До далее описанных событий, я жила также как и миллионы людей на нашей грешной земле. Перелом в моей заурядной жизни случился два года тому назад. В тот день мы компанией близких друзей собирались на пикник. В то утро мне встретился Ленька, добродушный неприметный, на первый взгляд, старичок. Ленька всегда был со всеми добр и приветлив, никого не обижал, на хамство чужаков не реагировал. Человеком он был не обычным, в народе таких людей называют блаженными. Дети, завидев Леньку издали, опрометью бежали ему навстречу, зная, что Ленька расскажет много удивительных и занимательных историй. Объяснить его силу притягательности можно было тем, что Ленька будто бы светился изнутри добром и безграничной любовью ко всему живому. Старшее поколение тоже уважало Леньку, после того, как однажды, четырехлетняя соседская девчушка, упав с качелей, сильно поранилась об осколок стекла. Ребенок истекал кровью, пока безутешная мать ожидала приезда "Скорой помощи". Тем временем, невесть откуда, прибежал Ленька и, пробравшись через толпу зевак, собравшуюся вокруг девочки, взял ее на руки и, водя ладонью над раной, что-то мелодично нашептывал себе под нос. Кровотечение, на удивление всем начало останавливаться. Одним словом, к приезду "Скорой помощи" девочка, снова весело напевая, качалась на качелях. В то утро Ленька встретился мне у подъезда. Он подошел ко мне и пристально посмотрел в глаза. Я решила, что он хочет мне что-то сказать, но он резко отпрянул и зарыдал, пряча лицо в ладонях. Мне стало не по себе, от чувства, что я могла нечаянно обидеть этого добрейшего человека. Подойдя ближе я начала невпопад извиняться. Ленька поднял свои опухшие от слез глаза, и, глядя на меня, сказал:
  - Не смотри им в глаза, не подходи к плачущей сосне, ты не должна этого знать, Злата! Я так долго искал тебя, чтобы предупредить и оградить от страшных воспоминаний, но слишком поздно я, старый дурак, понял, что это ты! Не ходи никуда сегодня, умоляю тебя! Ты не выдержишь больше этих потрясений, и я не смогу этому воспрепятствовать.
  -Вы ошиблись, я не Злата, а Алиса, - с удивлением поправила его я.
  Но Ленька стоял на своем:
  - Бедная моя девочка, прости, что не уберег тебя от беды, будь благоразумна, послушайся меня и оставайся дома!
  Я решила уйти, чтобы не нервировать старичка своим присутствием. Странный человек живет по своим странным законам, подчиняясь неведомым, нам обычным людям правилам. Нам не понять их, также как и им не понять нас, обычных смертных, живущих в своем эгоистичном мире, закрывшись от чуждого нам жизнелюбия. Поглощенные вакуумом равнодушия, мы не замечаем их, называем блаженными, хотя нет доказательств тому, что мы лучше них, добрее, отзывчивей и ближе к Богу.
  Разговор с Ленькой немного омрачил мое радостное настроение, с которым я собиралась на встречу к друзьям. Но веселая компания развеяла печаль, и от плохого настроения не осталось и следа. Мы делились последними новостями, обсуждали свои успехи и неудачи, вспоминали былые приключения, в общем, расслаблялись и искренне радовались друг-другу. Когда все начали петь под гитару песни, я решила прогуляться по лесу и сфотографировать какой-нибудь симпатичный пейзаж. Я вообще очень люблю природу, особенно весну, когда поля и леса одеваются в ярко-зеленые наряды, еще не успевшие запылиться, когда небо необыкновенно голубое, когда солнце светит особенно тепло и ярко. Именно такие фотографии холодной зимой радуют взгляд и поднимают настроение. Тропинка привела меня к живописной лужайке, окруженной хороводом пушистых сосен. Я нацелила объектив фотоаппарата на это чудо природы, но изображение стало медленно расплываться, следующие несколько моих попыток также не увенчались успехом. Решив, что нечаянно испачкала стекло объектива, я вытерла его салфеткой, но, подняв глаза, поняла, что дело вовсе не в фотоаппарате - перед глазами все расплывалось и рябило, словно на экране испорченного телевизора. Ощущение было такое, как будто я вот-вот потеряю сознание. Я закрыла глаза и сосредоточилась, а затем моему взору предстала просто невероятная картина - лужайка теперь не расплывалась вся, а лишь овальное зеркало покрывало мелкой рябью часть деревьев. Я подошла ближе и, вглядываясь внутрь зеркала, начала различать сначала отдельные предметы, а по прошествии нескольких секунд картинка виделась совсем четко. На переднем плане росла огромная сосна, довольно странной формы - мощный прямой ствол дерева всей своей могущественной кроной склонялся книзу, опираясь на две боковые ветви, напоминая плачущую женщину. Я решила подойти ближе, перешагнув "зеркальный" рубеж, я оглянулась и поняла, что увиденная мною рябь была лишь миражом. В тот же миг, непонятно от чего меня охватило жуткое чувство необоснованного страха. Я, спотыкаясь, бежала в сторону оставленных мной друзей, стараясь тем самым заглушить испытываемый мной страх. И чем больше я удалялась от загадочного места, тем отчетливее понимала, что не узнаю местности, и вероятнее всего не смогу найти своих друзей. Меня охватила паника, я кричала, рыдала, звала на помощь, и в итоге, окончательно выбившись из сил, села в высокую траву. Умом я понимала, что случилось нечто противоестественное, аномальное, но сердце наивно полагало, что я заблудилась. Незаметно для себя я задремала. Я видела сны - прекрасные и спокойные, и в этот момент в мою душу проливалось теплое чувство счастья: "Усыпанный ромашками покатый берег, словно сотканная их солнечных зайчиков барская усадьба с выкрашенными в желтый цвет стенами, мягкий свет в приветливых окнах, сад, утопающий в чарующем аромате сирени... А главное, меня там ждут, и спешу туда - в мой земной рай". Мне было так хорошо и спокойно в этом сне, что, проснувшись, я поняла, что улыбаюсь.
  - Волки! Волки!- услышала я где-то совсем рядом.
  - Помогите, кто-нибудь, спасите их! - срывающийся женский голос был полон ужаса и отчаяния. Я подняла голову, чтобы посмотреть на происходящее, и оцепенела от страха - на меня мчался оскалившийся волк. Шум позади заставил меня оглянуться, огромный волк рвал на части маленькую девочку лет семи - восьми. Она была еще жива, но ее хрупкое тельце уже охватила предсмертная агония, вместо крика боли теперь слышались только хрипы, капли ее крови стекали по оскаливающейся пасти животного. Страх сковал меня, я хотела кричать, но тело будто бы налилось свинцом и стало чужим. Я закрыла глаза и ждала, слыша каждый вздох волка, чувствуя, что мой страх пробуждает в нем еще больший азарт хищника, я молила Бога, чтобы моя смерть была быстрой и не такой мучительной, как у несчастной девочки. А затем было приятное головокружение, темнота и долгий полет в чарующую бесконечность.
  ГЛАВА 2
  Меня разбудил плач, слышавшийся где - то рядом. Я открыла глаза и увидела, что нахожусь в маленькой каморке. Было душно, оглядевшись, я поняла, что лежу на печи. В комнате приятно пахло деревом и свежевыпеченным хлебом. На столе горела свеча, наполняя помещение своим мягким светом, под самым потолком висели пучки ароматных трав и нитки с нанизанными на них сухими грибами. Я силилась вспомнить, у кого в гостях могу сейчас находиться, но ничего вразумительного в голову не приходило, так как, судя по всему, это была деревенская изба. Полная решимости, я слезла с печи, чтобы выяснить свое местонахождение и посмотреть на того шутника, который надумал таким образом надо мной пошутить. Я подошла к маленькому окошку, и увидела толпу людей. Женщины плакали и причитали, мужчины что - то живо обсуждали. В первую очередь я обратила внимание на их одежды: женщины были одеты в длинные сарафаны, мужчины в просторные длинные рубахи и шаровары - так одевались в старину. Мои мысли прервала вошедшая в дом женщина. На вид ей было около пятидесяти лет, худощавая фигурка, сутулая осанка, седеющие пряди волос выбившиеся из-под повязанной косынки, усталый взгляд, глубокие борозды морщин беспощадно перечеркивали былое очарование беззаботной юности, следы которой проглядывались, не смотря на полные горя и отчаяния глаза. Увидев меня, она растерянно присела на скамейку, и, заплакав, протянула ко мне руки:
  - Танюша, слава Богу, ты проснулась! Мы уже думали, что потеряли тебя. Какая радость! Гриша, Ваня, - громко крикнула она, - Скорее идите сюда, радость, радость у нас!
  Я хотела сказать, что я не та за кого они меня принимают, но язык, словно окаменел. Подняв руки, я пыталась объясниться жестами, но внезапно заметила, что мои ладони стали меньших размеров, я потрогала свое лицо, волосы и с ужасом начала осознавать, что я ребенок. В эту минуту в комнату быстрыми шагами вошли мужчина и мальчик - подросток:
  - Как ты, Таня? - заботливо спросил мужчина, но, заметив мое смятение и невозможность вымолвить хоть что-то, добавил, - Скажи хоть словечко, дочка.
   Я смотрела на них и хотела кричать, что я не их дочь, что я не понимаю каким образом моя душа, мой разум оказались в чужом теле, принадлежавшем их дочери.
  - Танюша, ты узнаешь нас? - с надеждой спросил мальчик, на что в ответ я лишь отрицательно покачала головой.
  - Она потеряла память, после того как ее чуть не растерзали волки, - тихо сказал мужчина, - Нужно позвать лекаря, может быть он нам поможет. Но, слава Богу, ее удалось спасти, в отличие от Дашеньки, упокой Господи ее светлую душу! Хотя спасение Танюши это самое настоящее чудо.
  И тут я вспомнила окровавленную звериную пасть, умирающую девочку, оскалившегося волка рядом со мной, затем перед глазами начали мелькать, словно слайды, картинки моей жизни: детство, юность, Ленькины предупреждения, волчьи глаза, плачущая сосна... Я устала, веки такие тяжелые, легкость во всем теле, пьянящее головокружение, радужные тени в темноте...может быть я умираю? Как я оказалась здесь? Кто эти люди? Почему я заключена в тело ребенка? Какой сейчас год? Откуда я пришла? Как меня зовут? С каждым вопросом, который я задавала сама себе, я все чаще не могла найти ответа. Я теряла память, от чего мне становилось легко и радостно. На смену вопросам мозг начал посылать ответы, опять-таки в виде картинок: это было совсем недавно, может быть даже вчера, я с Дашей, дочкой барской поварихи, играла в куклы, которые моя мама специально для нас мастерила из соломы. В то время как взрослые косили траву, мы играли на опушке леса, и тут случилось нечто ужасное - из кустарника выпрыгнул волк и бросился на Дашу. Затем, я увидела другое животное, мчащееся в мою сторону, а дальше я ничего не помню.
  - Мама, мама! - девочка кричала во сне, голова металась по подушке. Волосы были растрепаны, крупные капли пота выступали на лбу.
  - Мама, волки, спасите!
  - Танюша, все кончилось, ты дома, успокойся, успокойся дочка!- женщина гладила девочку по голове.
  - Даст Бог, она проснется - прошептал отец девочки, - Барин сказал, что сегодня пришлет к нам лекаря.
  Вечером того же дня в дом семьи Соловьевых пришел барский лекарь. Мать семейства Ольга, увидев его на пороге своего дома, сыпала благодарностями:
  - Павел Лукич, спасибо, что вы пришли! Вы наша последняя надежда, спасите нашу девочку! - женщина суетливо помогла снять плащ лекарю, и проводила его в комнату, где спала Танюша.
  Павел Лукич, привыкший к богатому убранству барского дома, брезгливо морщил нос, гладя на убогое жилище крестьянской семьи: самотканые половики, полинявшие занавески на окнах, печь, занимающая большую часть комнаты, убогая кухонная утварь и мебель. Ольга привела его в комнату, где спала Татьяна:
  - Она спит уже четыре дня, мы боимся, что дочка умрет. Иногда она кричит и плачет во сне, помогите нам, мы отблагодарим вас всем, чем вы пожелаете! - плакала женщина. Лекарь презрительно посмотрел на Ольгу, думая о том, что с них и взять-то нечего, недоумевая, зачем барину нужно было вообще его сюда посылать, умерла бы и ладно, мало ли детей в крестьянских семьях умирает, что ж теперь, ему, ученому человеку всю голь обхаживать!
  - Выйди отсюда, и не скули!- жестко сказал он сквозь зубы матери девочки, начиная закипать от негодования, - Лучше иди мужа накорми, с поля, поди, пришел, усталый, что смотришь, пошла отсюда, или я сейчас же уйду, а Николаю Ивановичу скажу, что ты меня в дом не пустила, и пусть дохнет твое отродье медленной и мучительной смертью!
  С этими словами Павел Лукич демонстративно отвернулся и открыл свой чемоданчик. На самом деле, лекарь был родом из такой же нищей семьи и на собственной шкуре познал все тяготы жалкого существования и лишений, но в какой то момент ему очень повезло. Господский лекарь увидел в нем способности к врачеванию и устроил учиться сначала в гимназию, а затем обучил лекарскому делу. Это было поистине большой удачей для крестьянского ребенка, но взамен он должен был отречься от своей семьи и придумать для себя новую биографию, потому как лекарями становились лишь представители господских семей. Это стало очень тяжелым испытанием для юноши, что впоследствии привело к излишней резкости и жестокости Павла Лукича, который своей грубостью, словно ширмой, пытался скрыть свое происхождение.
  Ольга и Григорий уже начали нервничать - слишком долго лекарь не выходил из комнаты, где спала Танюша. Наконец, материнское сердце не выдержало, и она вошла в коморку:
  - Павел Лукич, - шепотом позвала она, - Скажите, что с ней?
  Лекарь, закрывая свой чемоданчик, даже не взглянул в сторону женщины.
  - Завтра еще приду, а пока вот вам отвар, вливайте ей по капельке в рот вместе с водой, думаю, поправится.
  Быстрым шагом он вышел из каморки, надел плащ, и ушел не прощаясь. Но, не смотря на тяжелый недуг, с помощью Павла Лукича, спустя несколько дней Таня пошла на поправку, но на смену бесконечному сну пришла лихорадка. Девочку бил озноб и кашель. Павел Лукич приходил три раза в день, поил ее какой-то горькой и вязкой жидкостью, растирал барсучьим жиром, и вскоре Танюша поправилась.
  - Спасибо вам, Павел Лукич, низко кланяясь, благодарила Ольга.
  - Примите, пожалуйста, в знак искренней благодарности, наши нехитрые гостинцы - сказал Григорий, протягивая лукошко яиц и мешок с только что ощипанными гусями.
  Павел Лукич был в растерянности, воспоминания прошлой голодной жизни все еще не покидали его, ныне надменного и черствого человека, отчего в памяти всплыло событие из детства - выдался голодный неурожайный год, сутулая, худенькая женщина - его мать, отдает последнее, что было в доме - зерно и овощи жадному ухмыляющемуся помещику, в то время как он и его братья и сестры, обессилившие от голода должны идти в поле. В тот день от голода умерла его сестра Ульяна, милая хрупкая белокурая девочка. Буря чувств охватила лекаря в тот момент, когда он вспомнил этот эпизод из своей жизни. В носу неприятно защекотало, к горлу подкатил ком, он почувствовал, что из глаз вот-вот хлынут слезы.
  - Уберите это, мне ничего не нужно, кормите детей! - быстро и угрюмо проговорил он и вышел из дома. Ольга кричала ему вслед слова благодарности, но он не слышал ее, слезы очищали черствую душу этого человека.
  ГЛАВА 3
  Годы пролетели невероятно быстро. Танюше было шестнадцать лет, она расцвела словно первый весенний цветок: стройная фигурка, густая русая коса, мягкие черты лица, одним словом завидная невеста. Девушка отличалась прилежностью и аккуратностью, за что барин взял ее на службу помощницей портнихи. Она была довольна своей работой. Еще бы, у дочки барина Златы Николаевны была такая же фигура, как и у Танюши, и все новые платья, пошитые для нее из самых дорогих тканей, портниха шила, примеряя на Таню, дабы не беспокоить лишний раз капризную и вечно чем-то недовольную барскую дочку. Танюша же каждый раз, глядя на себя в зеркало, в новом роскошном бальном платье представляла будто бы она знатная дама, собирающаяся на бал, фантазировала как она нарядная будет грациозно кружиться в танце с прекрасным незнакомцем, как будет любоваться роскошью и убранством бального зала... Но это были лишь мечты, наступал вечер, она возвращалась домой и окуналась в омут домашних хлопот: приносила воду, готовила ужин, стирала, штопала, а после, уставшая, ложилась спать, и ей снился зеленый холм, барская усадьба, утопающая в цветущей сирени и его любящие глаза.
  - Я с тобой - шептал он ей во сне, - потерпи немножко и я всегда буду с тобой.
  На утро Танюша просыпалась самой счастливой на свете. Она верила, в то, что он не плод ее воображения, и он не обманет, он обязательно придет и всегда будет рядом.
  Осень осыпала окрестности роскошью золотого листопада. Холодный ветер срывал с деревьев нарядные одеяния и бросал на землю. Тяжелые серые тучи оплакивали уходящее лето. Природа готовилась к долгому зимнему сну. Урожай был убран, и опустевшие поля навивали глубокую тоску. Барин назначил бал в честь именин своей любимой дочери, и Танюша, вот уже несколько дней допоздна задерживалась в барском доме, для того чтобы успеть дошить к празднику платье Златы Николаевны. Портниха уже закончила свою работу и ушла домой, а Таня склонилась над прекрасным нарядом. В мастерской горел тусклый свет, в печи весело потрескивали дрова, шум дождя за окном навивал дремотную тоску. Было далеко за полночь, все обитатели усадьбы давно спали, глаза у Танюши слипались от усталости, но сегодня ночью она должна закончить вышивку, иначе Злата Николаевна рассердится и непременно ее накажет. Мысли девушки прервал встревоженный голос барина в соседней комнате, он говорил тихо, но было все отчетливо слышно:
  - Он приедет на бал, и я требую, чтобы уже тогда ему под видом моей дочери представили любую другую, но только не Злату.
  - Но к чему вам такие хлопоты, можно просто отказать ему в руке вашей дочери, - неуверенно предложил учитель Златы Николаевны.
  - Нет, я уже пообещал, Константин прощает мне старые долги и дает в калым земли и свое расположение. А теперь скажи мне, как я могу упустить такую удачу? - негодовал барин.
  - А почему вы не хотите отдать ему в жены настоящую Злату? Константин, по - моему весьма завидная партия для вашей дочери, его положению в обществе и материальному состоянию можно только позавидовать?
  - Да потому что после смерти моей дорогой супруги она осталась единственной радостью в моей жизни, и не могу отдать ее на растерзание этому чудовищу. Константин жесток и своенравен и я не имею права допустить этот брак. А вот если мы найдем временную замену моей дочери, то я ничего не потеряю.
  - Но кого же вы можете предложить? Уж не деревенскую ли девку, манеры и воспитание которой тут же бросятся в глаза графу и он раскроет наш обман,- возмутился учитель.
  - А зачем тогда я держу тебя? Плачу тебе, кормлю тебя и твоих дармоедов жену и детей? Чтобы ты так спокойно сидел и спрашивал у меня кого выдать замуж вместо Златы? Я отвечу тебе, твою дочь, по-моему, хорошая идея - выдать замуж твою дочь за Константина! - взревел барин.
  - До бала осталось всего две недели, время которым ты располагаешь, чтобы найти замену Злате и сделать из нее достойную Константина жену, в противном случае, я собственноручно утоплю тебя в Митьковском омуте.
  Таня услышала скрип двери и шорох удаляющихся шагов в коридоре. Спустя несколько мгновений кто-то нерешительно постучал в дверь мастерской, девушка отложила шитье и пригласила войти.
  - Добрый вечер, Танечка, я думал, что вы с портнихой давно ушли домой, но, увидев свет в мастерской, решил зайти на огонек,- печально сказал учитель, - А почему ты еще здесь?
  Таня почувствовала себя неловко оттого, что учитель мог догадаться о том, что она слышала их с барином разговор.
  - Я сегодня, непременно, должна закончить вышивку на бальном платье Златы Николаевны, иначе, портниха завтра меня накажет. Вы уж меня извините, если я вам чем - то помешала, - торопливо начала оправдываться Таня.
  - Нет - нет, Танечка, чем же ты могла мне помешать. Ели можно, позволь взглянуть на наряд, который лишил сна такую прилежную девушку.
  Таня, встряхнула платье и, приложив его к себе, с гордостью сказала:
  -Между прочим, расшито золотой нитью. Злата Николаевна будет в нем как королева.
  Учитель восхищенно посмотрел на наряд, а затем на Таню. Его, словно пробило током от радости, вот она новая Злата Николаевна. Кроткая, вежливая, красивая, две недели будет вполне достаточно, для того чтобы обучить ее хорошим манерам и этикету.
  - А ты сама бы хотела иметь такое платье? Нет, я неправильно выразился много-много всяких нарядов, драгоценностей, шляпок и кучу других побрякушек, которые так нравятся дамам? - с надеждой спросил учитель.
  Таня вспомнила, как всего полчаса назад мечтала об этом больше всего на свете и незаметно для себя кивнула.
  - У тебя есть шанс стать графиней, женой молодого и невероятно богатого графа. У тебя будет все: роскошные наряды, прислуга, драгоценности. Но для этого нужно пойти на маленькую хитрость.
  - Выдать себя за Злату Николаевну, - неожиданно для самой себя сказала Таня.
  - Так значит, ты слышала наш с барином разговор, что ж, так еще проще. Посмотри, как ты живешь, и как живут близкие тебе люди, неужели ты хочешь так прожить всю жизнь? Неужели перспектива быть графиней хуже, чем остаться крестьянкой? Ты могла бы помогать своим родным. Ты навсегда забудешь о работе и домашних хлопотах, за тебя все будут делать другие люди по одному твоему приказу. В противном случае, что тебя ожидает, представь, встретишь ты юношу своего круга, вы полюбите друг - друга, как тебе покажется, неземной любовью, сыграете свадьбу, с перешитым из старого тряпья свадебном платье, толпой пьяных неотесанных мужиков, которые непременно устроят драку и испортят впечатление о твоем "самом счастливом дне в жизни". После настанут будни, муж твой будет работать в поле на барина, приходить домой, ужинать, если будет из чего приготовить ужин, а затем, в хмельном угаре, оттаскав тебя для порядка за косу, уляжется спать, на завтра все заново. И тогда ты, захлебываясь слезами обиды, спросишь себя, а нужна ли тебе такая неземная любовь, и будешь думать чем накормить плачущую ораву детей, коря себя за то, что отказалась от единственной возможности сделать свою и жизнь своих потомков более достойной, чем сейчас. А теперь думай сама, если согласишься, то утром начнем обучение, но о своем решении ты должна мне сообщить не более чем через полчаса после того, как я сейчас уйду, итак, в течение получаса я жду тебя в гостиной, - сказал учитель и вышел из мастерской.
  Таня, ошарашенная разговором с учителем, все еще смотрела ему вслед невидящим взглядом. Картина ее будущей жизни, расписанная учителем совершенно не радовала, в то время как перспектива заманчивого предложения все больше приближала ее к заветной мечте о благоустроенной жизни. Девушка встала и решительно направилась в гостиную:
  - Я согласна. - Тихо сказала Таня, робко потупив взгляд.
  Учитель был невероятно поражен решительностью девушки. Он полагал, что в силу своего юного возраста и свойственной ему наивности, Таня не понимает, на что соглашается, но, тем не менее, камень упал с его сердца, не придется выдавать замуж за графа - изверга свою любимую дочку. Буря эмоций бушевала в его душе, он резко встал с дивана и нервно зашагал по комнате, заложив руки за спину.
  - Я рад, что ты поняла всю выгоду для тебя от этого брака, - дрожащим голосом проговорил он, все еще не веря в свою удачу., - завтра же мы приступим к обучению, я доложу о твоем решении барину, и он освободит тебя от работы, а сейчас иди домой и отдыхай.
  - А как же платье Златы Николаевны?
  С сегодняшнего дня и навсегда Злата Николаевна - ты, и твой наряд за тебя доделают другие девушки. С завтрашнего дня ты будешь жить здесь до самой свадьбы. И самое главное, не вздумай передумать, обратной дороги уже не будет, - строго добавил учитель. - А сейчас ступай домой и объясни родителям, что отныне ты им не дочь, и попрощайся.
  Таня спешила домой поделиться с родителями радостной новостью. Что ж, пусть Константин окажется некрасивым и суровым, но люди ко всему привыкают, а значит, и я привыкну к нему. Я буду стараться украсить его жизнь, не бывает же совсем бессердечных людей, - думала Таня.
  - Мама! Папа! Просыпайтесь! - войдя в дом, крикнула Таня.
  - Что случилось? - взволновано спросила Ольга.
  - Все хорошо, мама, все очень хорошо! Скоро мы все будем жить богато! Я выхожу замуж за графа! - гордостью сказала Таня.
  - Что ты городишь, за какого графа? - возмущенно спросил Григорий.
  - С завтрашнего дня я буду жить в барском доме, меня обучат всему, что полагается знать и уметь воспитанной девушке. Николай Иванович вместо своей дочери выдаст замуж меня, так что с завтрашнего дня меня все будут звать не иначе как Златой Николаевной, - восторженно рассказывала Таня.
  -Совсем сдурела что ли, кто тебе наговорил этих глупостей? - начал сердиться отец.
  - Я случайно услышала разговор барина и учителя, барин не хочет выдавать дочку замуж за графа, но этот брак должен непременно состояться и он приказал учителю найти замену Злате Николаевне, по счастливой случайности первой, кого встретил учитель оказалась я.
  - А почему барин не хочет выдать свою дочь за него замуж? - строго спросил отец.
  - Я слышала, как он сказал, что граф очень суровый человек, и он Злату Николаевну, как единственную свою дочку ни за что на свете не выдаст за него.
  - Ты сейчас же пойдешь и скажешь, что ты не согласна! - непреклонным тоном сказал Григорий, - а если решишь ослушаться меня, то уходи и навсегда забудь о том, что мы у тебя есть, в таком случае ты мне не дочь, а продажная женщина!
  - Но, папа, я пришла попрощаться, утром я должна быть у барина, - непреклонно сказала Таня.
  -Тогда уходи и забудь о нас, сегодняшней ночью ты для меня умерла!
  - Не говори так, - заплакала Ольга.
  Григорий пронзительно посмотрел дочери в глаза, в тайне надеясь, что она одумается, и вышел из комнаты. Таня подошла к матери, и, обнимая ее, прошептала:
  - Мама, прости меня, но я ухожу, я не хочу, чтобы мы жили так, как живем сейчас, я буду помогать вам. Как только мой муж проникнется доверием ко мне, я при первой возможности заберу вас к себе, - не до конца понимая сложившейся ситуации сказала Таня, - пусть отец простит меня, постарайся ему объяснить, что это самое лучшее, что я могу сделать для вас и для себя.
  - Ты придешь еще? - спросила Ольга.
  - Скорее всего, нет, меня к вам больше не отпустят, через две недели меня просватают, а после я выйду замуж и уеду отсюда. Не волнуйтесь за меня, все будет хорошо.
  С этими словами Таня ушла, а мать долго смотрела ей в след и молилась о благополучии дочери.
  До рассвета было еще далеко. В ожидании утра, Таня бродила по пустынным аллеям барской усадьбы. Холодный дождь нещадно поливал землю, порывистый северный ветер срывал с деревьев оставшиеся листья и уносил их навстречу приближающейся зиме. Глядя в темные зашторенные окна усадьбы, она мечтала о тепле и уютной комнате, горячей пище и сухой одежде. В силу своей наивности девушка не осознавала всего трагизма ситуации, в которую она попала. Будущее казалось ей прекрасным и безмятежным, а непонимание отца необоснованным.
  Утром Таню проводили в гостиную, где ее ожидал барин.
  -Здравствуй, Таня, - равнодушно поприветствовал ее Николай Иванович. Таня поклонилась и поздоровалась.
  - Я знаю, зачем ты здесь, мне доложили, поэтому я сейчас же собираю всех жителей деревни и представляю им тебя как мою дочь, после ты приступишь к занятиям, и не забывай, что отныне тебя зовут Злата. Настоящая же Злата уже в пути, я распорядился отправить ее к тетке в Калугу. Ты ступай сейчас к служанке моей дочери, теперь она твоя, и пусть она переоденет тебя, как подобает барской дочери. Тряпье свое сожги и забудь о своем прошлом навсегда.
  Деревенские жители долго судачили о поступке Тани. Кто - то защищал ее и поддерживал, кто - то тайно завидовал и пускал грязные сплетни, а многие просто не одобряли ее поступка. В это время Таня усердно познавала все то, чему учат барышень с детства. Ей все давалось легко. Так, день за днем приближался бал.
  В тот день, когда вся деревня ожидала знатного гостя, слуги сбивались с ног, кто - то наводил порядок во дворе, кто-то в доме, другие стряпали на кухне. Таня весь день провела в своей комнате, в радостном настроении - от нарядов и драгоценностей кружилась голова.
  -Едут! Едут! - закричал кто - то во дворе. Таня подбежала к окну, и увидела подъехавшую карету, с запряженной в нее тройкой лошадей, из которой вышел молодой мужчина. Девушка не видела его лица, но в остальном: его осанка, походка и внешний вид, произвели на нее благоприятное впечатление. Открылась дверь в комнату, Таня вздрогнула от неожиданности, погруженная в собственные мысли обернувшись увидела на пороге служанку:
  - Злата Николаевна, вас батюшка к себе зовет.
  Таня уже начала привыкать к своему новому имени: - Иду Варя! - радостно отозвалась она.
  Спустившись в гостиную, девушка кротко поприветствовала гостя.
  - Познакомьтесь Константин Николаевич, это моя дочка Злата! - гордо сказал барин. Граф смерил Таню долгим оценивающим взглядом, и слегка улыбнувшись, сказал:
  - Очень польщен, Злата, вы само совершенство! - Таня от этих слов густо покраснела, и робко поблагодарив за комплимент, присела рядом с барином. Про себя девушка отметила, что Константин был очень приятной наружности.
  Наступил вечер, бал был в самом разгаре, когда барин позвал к себе Таню и гость во всеуслышание попросил ее руки у Николая Ивановича. Тане он подарил необыкновенно красивый перстень с изумрудом в честь помолвки, и поздно вечером того же дня уехал домой, сославшись на неотложные дела, хотя изначально собирался погостить несколько дней. День свадьбы был назначен на первое декабря. Позже, оставшись одна, счастливая Таня, не находила себе места от того, что ей хотелось поделиться своей радостью с родными, но тайно уйти из усадьбы было рискованной затеей. Тем не менее, когда все обитатели усадьбы погрузились в сон, девушка, набрав на кухне гостинцев для родителей, тихонько отворила уличную дверь. Ночью аллея казалась мрачной и безжизненной, оказавшись на улице, Таня ощутила себя свободной. Свобода - теплое, радостное, легкое чувство, которое она уже начала забывать, находясь под бременем ограничений и условностей. Подойдя к дому, Таня тихонько постучала в дверь.
  -Кто там? - спросила мать.
  -Мама, это я, открой! - услышав голос матери, сердце Тани тоскливо защемило, слезы навернулись на глаза и радость от предстоящей свадьбы в миг куда - то улетучилась.
  Ольга, открыв дверь, обняла дочь:
  - Ты одумалась, слава Богу, ты одумалась! Гриша, дочка вернулась!
  На мгновение Тане захотелось, чтобы именно так и было, что она вернулась домой и ей больше никогда не нужно притворяться и врать.
  - Нет, мама, я совсем не надолго, я сбежала из усадьбы, только чтобы увидеть вас, вот вам гостинцы.
  - Таня не возвращайся туда, - попросил отец.
  - Я не могу, сегодня приезжал граф со сватами, первого декабря будет свадьба, ответила Таня, виновато опустив голову.
  - Не переживайте, я видела своего будущего мужа, он мне понравился, я не верю что он такой ужасный человек, каким его рисует барин.
  - Подумай, Таня, ради нас с отцом, оставайся дома, умоляю тебя! - заплакала Ольга.
  Тане было тяжело дышать от давящих ее, но тщательно сдерживаемых слез, она поняла, что нужно уходить.
  - Я пойду, а не то меня хватятся! - с этими словами Таня, даже не обняв родных, бросилась бежать прочь от родного дома, слезы неисчерпаемым потоком текли по лицу, перед глазами стояли образ матери и отца, душу разрывало на части. Возвратившись в усадьбу, Таня тихонько прокралась в свою комнату, где ее уже ожидал Николай Иванович.
  -Значит, ослушаться решила? - гневно начал он, - Кто тебе разрешил выходить из дома?
  Таня поняла, что врать бесполезно и тихо сказала:
  - Я решила попрощаться с родителями.
  - Я проучу тебя! Ты навсегда запомнишь мою немилость. Больше тебе не с кем будет прощаться, я сейчас же прикажу избавить тебя от родственников навсегда, чтобы впредь у тебя не возникало желания увидеться сними! - кричал барин, направляясь к выходу. Таня почувствовала, как от ужаса леденеет кровь, и решила использовать хоть и надежный, но очень рискованный шанс.
  - Я в таком случае, все расскажу Константину! - ледяным тоном сказала девушка, глядя барину прямо в глаза, - Вы можете убить меня вместе с родственниками, но даже в этом случае он все равно обо всем узнает, потому как я, предвидела исход своей затеи, и предупредила одного человека, о ком я говорю, вы ни за что не догадаетесь. Он в случае моего внезапного исчезновения, непременно доложит все графу, а дальше, вы лучше меня знаете, что с вами будет, - твердо сказала Таня.
  Лицо барина побагровело от злости, он резко развернулся и вышел из комнаты. Оставшись одна, Таня начала ощущать весь ужас сложившейся ситуации, ее била мелкая дрожь, дыхание сбилось, по щекам текли слезы, ей не хватало воздуха, тихие всхлипы плавно перерастали в рыдания. Незаметно для себя она уснула, и ей снова снился прекрасный сон. "Как будто из светлой, богато убранной комнаты с плавно закругленными углами Таня выходит на балкон, и взгляд тотчас же утопает в цветущей весне. Воздух свеж, прозрачен и наполнен умиротворяющими голосами птиц и ароматами леса покоем. Река, словно сама жизнь, течет неторопливо и тихо, но с другой стороны, неуловимо быстро. Чувство бесконечного покоя и безмятежности. Каждой клеточкой организма чувствуется искрящееся, бередящее кровь ощущение счастья. Кажется, что сами стены этого прекрасного дома лечат душу своим приветливым теплом. Здесь живет счастье!!!". Таня вздрогнула и проснулась. Здесь живет счастье, звенело в ее голове и сладко ныло в душе. Таня вошла в гостиную, где за столом сидел барин, Николай Иванович поприветствовал ее и любезно пригласил к завтраку, словно бы вчера ничего не произошло. Но Таня не верила, что он просто так оставит этот неприятный инцидент.
  - Доброе утро Николай Иванович! - сухо поприветствовала его Таня, и присела напротив.
  - Не стоит называть меня по имени отчеству, Злата, привыкай, что я твой отец, любезно поправил ее Николай Иванович, не отрываясь от завтрака.
  - Батюшка, скажите, портниха уже на месте? Я хотела посмотреть на подвенечное платье, - Таня пыталась увести разговор от своего вчерашнего побега.
  - Да-да, Злата, обязательно посмотри, все должно быть на высоте, я для твоего платья купил самые дорогие ткани.
  В один момент Таня почувствовала себя неловко за вчерашний поступок, дождавшись, когда они с Николаем Ивановичем останутся одни, Таня робко сказала:
  - Извините меня за вчерашнее, больше этого не повторится,- искренне сказала Таня, опустив глаза.
  - Знаешь, а я не держу на тебя зла, ты делаешь для меня гораздо больше, чем можешь представить себе. О родных не беспокойся, я сделаю все, чтобы они ни в чем не нуждались. А что касается твоего наказания за вчерашний проступок, так, ты сама себя наказала, согласившись на замужество. И эта мысль греет мое самолюбие, - с этими словами, довольный собой барин вышел из столовой.
  ГЛАВА 4
  Зима запорошила окрестности девственно чистым снегом. Дни стали короче, а ночи длиннее. Таня любила темноту, потому как только лишь мрак ночи был способен освободить ее от назойливых наставлений учителя, оставив наедине со своими мыслями и верной беспородной собачкой Лайкой, которую она спасла от рук живодера, служившего у барина охотником. Когда - то Лайка была его верным и преданным другом, а при первом ее промахе на охоте, он решил расправиться с ней, в этот момент Таня, как раз. Гуляла в сопровождении учителя, увидев происходящее, она выхватила собачонку у охотника, и твердым тоном приказала:
  - Учитель, я приказываю, чтобы вы немедленно распорядились выпороть этого негодяя розгами.
  В ответ на это охотник противно засмеялся:
  - А кто ты есть, чтобы приказывать, отдай мне мою собаку, и пошла вон, девка! - грубо ответил ей охотник.
  Лицо Тани побагровело от злости:
  - Я, Злата Николаевна! И я приказываю тебя наказать. Что - то хочешь сказать еще? Чернь поганая, двадцать ударов розгами! Собака моя, так же как и все, что находится во владении моего батюшки, будь то животные, имущество, люди, в том числе и ты!
  Учитель с недоумением смотрел на Таню, и восхищался ее смелостью и напором, делая выводы о том, что его уроки не прошли зря, именно такой должна быть барская дочка!
  - Да ты такая же чернь поганая, как и я! - не унимался охотник.
  - Тридцать ударов розгами, и соберите всех жителей деревни, чтобы видели и знали, что будет с тем, у кого язык без костей! - непреклонно сказала Таня и ушла. Несчастное животное дрожало от холода и страха. Отогретая и накормленная Лайка, свернувшись клубочком, преданно легла у ног новой хозяйки. Николай Иванович был недоволен питомцу Тани, но приближающаяся свадьба, каждый раз, когда собака попадалась ему на глаза, остужала его гнев.
  - Потерпеть осталось совсем немного, скоро она уедет, и все проблемы, наконец - то, решаться. А что касается приказа о наказании охотника, то я очень доволен, пусть все видят, как можно поплатиться за свой длинный язык.
  С того дня Лайка стала самым близким для Тани существом, так как к родителям ей ходить запретили, а заводить дружеские отношения в барском доме она не имела желания. Долгими холодными вечерами Таня сидела у запорошенного снегом окна и мечтала о будущем. Ей хотелось крепкую и дружную семью, много детей. Воспитываясь в атмосфере любви и уважения Таня иного и представить себе не могла, поэтому мечтала о теплых и приветливых отношениях в своем будущем доме.
  Приближающийся день свадьбы, погрузил в хлопоты всех обитателей усадьбы. Приданное для Тани: платья, пастельное белье, шубки, украшения укладывались в массивные дубовые сундуки. Барин не скупясь, покупал все самое лучшее для своей названной дочери.
  Утром, в день свадьбы, Таня восхищенно разглядывала себя в зеркале. Теплое радостное чувство наполняло ее девичью душу, от осознания того, что мечты, даже самые смелые и, казалось бы, нереальные, все - таки сбываются. И нет ничего страшного в том, что ее родня не сможет присутствовать на торжестве, ведь совсем скоро она заберет их к себе, в дом мужа, и все станет на свои места.
  - Злата Николаевна, приехали! - вбежав в комнату, крикнула служанка. В гостиной послышались приветствия и смех, вслед за тем, к Тане вошел барин и усмехнулся:
  -Наконец - то, тебе пора! Но напоследок хочу еще раз предупредить, чтобы ты не вздумала изливать душу всем подряд в новом доме. Граф, поверь мне на слово, не пощадит тебя, узнав о подмене, он расправится с тобой в тот же час, а если ты умная женщина, в чем я не сомневаюсь, то будешь всю жизнь жить в роскоши и уважении. А теперь, как отец, я должен отвести тебя к будущему мужу,- с этими словами, барин взял Таню за руку и повел к гостям. Спускаясь по лестнице, Таня чувствовала себя королевой, ловя восхищенные взгляды гостей. Белое подвенечное платье Тани было расшито цветами, фата целомудренно скрывала пунцовое от смущения лицо девушки. Увидев среди гостей Константина, Таня про себя отметила, что торжественность мероприятия в нем подчеркивала лишь белая накрахмаленная рубашка, в то время как выражение лица и взгляд выдавали усталость и полное равнодушие к происходящему. Отделившись от толпы, он подошел к Тане, и, поцеловав ей руку, сухо сказал:
  - Я бесконечно рад забрать вас собой в наш дом, моя дорогая Злата, - и протянул девушке обитую алым бархатом шкатулку. Таня, еще больше смутилась от неожиданно равнодушного тона графа, потому как ожидала увидеть в его глазах радость, счастье, любовь - все что угодно, но только не безразличие к происходящему и к ней в частности.
  - Открой шкатулку, - попросил Константин. Таня покорно открыла ее, и восхищенно ахнула - шикарное колье и серьги, искря отблесками изумрудов, радовали глаз и притупляли чувство обиды. Служанка помогла надеть Тане подарок, после чего девушка робко поблагодарила Константина. Затем, гости вышли из дома, для того, чтобы отец по традиции благословил молодоженов.
  В то время, когда приданое Тани укладывалось в повозку, она, улучив момент, робко спросила будущего супруга:
  - Константин, разрешите мне взять с собой мою любимую собачку Лайку, я к ней очень привыкла и мне трудно будет оставить ее здесь.
  Щеки Константина заалели, еле сдерживая чувство негодования, дабы не омрачать торжества, он сказал:
  -Злата, я не люблю собак, но ради тебя, обещаю, что в самое ближайшее время мы приедем навестить твоего отца и заберем ее домой, - сказал он, и резко развернувшись вышел.
  Спускаясь по лестнице навстречу ликующей толпе, Таня краем уха услышала, как Константин шепотом сказал барину:
  - В следующий раз, когда мы приедем вас навестить, уважаемый Николай Иванович, собаки не будет, понятно?
  Таня обернулась, чтобы возразить, ища поддержки в лице барина, но тот лишь довольно ухмылялся.
  - Вы не посмеете так поступить, - в отчаянии воскликнула Таня, глядя в глаза Константину, - Я искренне привязалась к этому беспомощному существу, прошу вас, разрешите мне взять собаку с собой, - по щекам девушки текли слезы.
  Константин, потеряв над собой контроль, встряхнул Таню за плечи, и сквозь зубы прорычал:
  - Моя жена должна быть покорной, и не имеет права перечить мне! Я сказал, что не люблю собак, и старался не омрачать сегодняшнего торжества, но ты имела наглость подслушать наш с барином разговор, за это я преподам тебе первый урок покорности. Николай Иванович, вы дурно воспитали свою дочь, поэтому немедленно, как только мы уедем, распорядитесь избавиться от проклятой шавки, которая стала причиной раздора между мной и моей женой!
  Все, кто стал невольным свидетелем этого разговора, были ошеломлены жестокостью графа.
  Таню усадили в карету, и экипаж тронулся. Обернувшись, девушка увидела позади своих родных, сердце нестерпимо обожгло болью. Бессильно упав на подушки, Таня оплакивала безмятежную былую жизнь. Константин, раздраженный ее поведением, отказался ехать вместе с ней, и, оседлав прекрасного чистокровного жеребца, ускакал вперед.
  Церемония венчания прошла, как во сне. Таня не могла поверить, что выходит замуж за этого жестокого и безжалостного человека. Радужные мечты сменились осознанием горькой реальности и связанной с ней безнадежностью. Солнечные лучи, проникая в узкие церковные оконца золотили иконы и нежно согревали присутствующих своим благословенным теплом, но Таня не замечала этого, ей казалось, что даже лики святых оплакивают ее судьбу, мир стал темным, неприветливым и безнадежным. Выходя из церкви, Константин сказал ей:
  - Теперь мы едем домой. Николай Иванович подъедет позже, так что не унывай. Гостей будет мало, но все они высокопоставленные господа, так что веди себя достойно и не забывай, ты хозяйка в нашей усадьбе, поэтому обязана каждому гостю уделить хоть немного внимания, не волнуйся, я поддержу тебя сегодня, а после тебя всему научат, - Константин впервые за последние несколько часов улыбнулся, и на этот раз поехал вместе с женой.
  ГЛАВА 5
  Карета, запряженная тройкой белых лошадей, уносила Таню в новую жизнь, оставляя в прошлом тепло родного дома, мечты и не сбывшиеся надежды. Девушка понимала, что дороги назад уже не будет и, привыкая к новому имени, она все дальше и дальше была от прошлой жизни.
  Константин, хранивший всю дорогу молчание, первым нарушил тишину:
  - Обрати внимание, Злата, отсюда начинаются мои владения. Имение большое и очень прибыльное, за год оно приносит мне хороший доход, - с гордостью сказал Константин.
  - Здесь, действительно, очень красиво, - восхищенно заметила Злата, когда они проезжали вдоль березовой посадки, укутанной в пушистые снежные одеяла
  - Константин, что будет входить в мои обязанности? - робко спросила она мужа.
  - Ты, как хозяйка дома, должна будешь принимать гостей, присматривать за работой слуг, а самое главное - быть украшением моего дома и это, хочу заметить, самая главная обязанность графини! - с этими словами Константин посмотрел на Злату, словно не до конца еще оценил, подходит она на эту роль или нет.
  - Я буду стараться оправдать твои ожидания. - С легкой улыбкой сказала она. Константин, довольный ответом Златы, взял ее руку и нежно поцеловал. Тронутая проявлением его нежности, девушка подумала о том, что он, возможно, не так уж и жесток. Смущаясь, она все же решила спросить своего супруга:
  - Константин, ты только, пожалуйста, не сердись, позволь тебя попросить, - нерешительно сказала Злата, отводя взгляд, и нервно теребя полу шубки.
  - Проси, Злата, не бойся, ну что ты так волнуешься, - ласково сказал Константин.
  - Ты уж извини меня, за Лайку, но я и вправду не знала, что ты собак не любишь, - Услышав снова о собаке, лицо Константина застыло в гримасе недовольства:
  - Если ты еще раз хочешь просить меня взять эту шавку в мой дом, то предлагаю сразу оставить этот глупый и бесполезный разговор.
  - Нет-нет, Константин, я всего лишь хотела просить тебя убедить батюшку, отдать Лайку в добрые руки, не больше.
  Константин, скривился, но, глядя на несчастный вид супруги, сказал:
  - Хорошо, я скажу Николаю Ивановичу, чтобы он не убивал твою псину, - равнодушно сказал Константин.
  В этот момент карета въехала в липовую аллею, Злата увидела необыкновенной красоты усадьбу, построенную на заграничный манер. Она была похожа на замок с картины Николая Ивановича, висевшей в гостиной. В стрельчатых окнах горел свет, играла музыка, тяжелые чугунные ворота перед экипажем открыли нарядные лакеи. Не смотря на темный зимний вечер, всюду было светло от массивных уличных фонарей. В воздухе витало праздничное настроение. Кучер открыл дверцу Константину, а затем, Злате. Константин помог ей выйти, а в это время, вокруг молодоженов собралась ликующая толпа гостей.
  -Прошу приветствовать графиню! - громко воскликнул Константин. От волнения у Златы бешено заколотилось сердце. Окружающие ее сейчас дамы были одеты в платья, сшитые по последней моде, и на фоне них, ее собственный свадебный наряд, выглядел, как крестьянский сарафан. Граф заметил ее замешательство и, наклонившись, прошептал:
  - Я знаю причину твоего замешательства, - и выкрикнул в толпу, - Прошу извинить нас, но моей супруге, нужно переодеться с дороги!
  - Как это переодеться, - изумленно прошептал стоявший среди толпы Николай Иванович, - Лучшие ткани, платье пошито по последней моде, одна шуба стоит немалых денег, столько было затрачено!
  - Да вы, верно, в моде совершенно не смыслите, господин, - удивилась стоявшая рядом с барином дама, - Наряд невесты просто неприличен, такие шубки теперь носят только крестьяне, госпоже не подобает так одеваться.
  Николай Иванович заметно осунулся от огорчения. Константин же, не обращая ни на кого внимания, взял Злату под локоть и повел в дом. Они поднялись по широкой лестнице на второй этаж. У Златы, охваченной восторгом, от убранства помещений, тропических растений, картин, кружилась голова. Муж привел ее в небольшую, но уютную комнату, стены которой были обиты нежно - голубой атласной тканью, с большим овальным зеркалом в позолоченной оправе на стене, в углу стоял туалетный столик, с прилагаемым к нему низким пуфиком, на противоположной стороне находился небольшой, но уютный диванчик.
  - Это твой будуар, сказал Константин, и открыл дверь, которую девушка сначала даже и не заметила, - А здесь гардеробная, я сейчас пришлю к тебе служанку, она поможет тебе переодеться.
  - Спасибо, Константин, - искренне поблагодарила Злата.
  - Да не за что, я так и знал, что твой папаша-невежда живя в своем захолустье совершенно ничего не смыслит в моде, поэтому заранее распорядился подготовить все необходимое, а теперь я пойду к гостям, а иначе наше отсутствие будет оскорбительным.
  Тон Константина был насмешливым и высокомерным. Злате стало обидно от того, что Константин, знал наперед, о том, что она попадет в нелепую ситуацию, но ничего не предпринял, желая лишний раз самоутвердиться за счет неловкости молодой и неопытной деревенской девушки. Мысли ее прервала, вошедшая невысокая пухленькая девушка:
  - Рада приветствовать вас, графиня! Я ваша горничная, зовут меня Катя, - робко представилась она.
  - Спасибо, я тоже рада познакомиться, - приветливо ответила Злата.
  Катя улыбнулась, и освободила от бумажного чехла подвенечное платье хозяйки.
  - Я помогу вам переодеться, - сказала она, и ловко расшнуровала корсет на скромном платье хозяйки.- Сейчас вы переоденетесь, и я сделаю вам красивую прическу, ой что это?! - Катя ошеломленно посмотрела на невзрачную нижнюю рубашку Златы, и юркнула в гардеробную. Злате стало неловко, больше всего она боялась быть разоблаченной, растерянно посмотрев на свое отражение в зеркале, она удивилась тому как убого выглядела ее одежда на фоне шикарной обстановки дома. Чувствуя себя совершенно беспомощной, она решила полностью довериться Кате в выборе нарядов. Спустя несколько мгновений Катя вышла из гардеробной, держа в руках белую кружевную рубашку.
  - Вот что вам действительно подойдет! - сказала она, и начала ловко переодевать хозяйку. Злата была на грани нервного срыва, увидев, что рубашка, которая должна скрывать наготу, наоборот ее только подчеркивала. Заметив негодование хозяйки, Катя стала ее успокаивать:
  - Злата Николаевна, что с вами? Это же самое дорогое и модное белье, вы будете в нем просто великолепны. Все ваши наряды были привезены графом из Парижа, любая дама, из тех, что сегодня присутствует на торжестве, отдала бы все свои драгоценности, с кавалерами в придачу в обмен на ваш гардероб. Злата согласилась с Катей, и на миг почувствовала себя невероятно счастливой оттого, что настоящая Злата Николаевна даже в мечтах не может представить, чего она лишилась. Она до сих пор не могла поверить в то, что простая крестьянка в одночасье может стать графиней.
  - Вот и все, посмотрите, какая вы красавица, ни одна дама не сравнится с вами, теперь я понимаю, почему Константин Николаевич, так долго искавший себе подходящую супругу, остановил свой выбор именно на вас! - щебетала Катя, - Едва не забыла, немножко пудры, чтобы скрыть излишний румянец, и выбирайте аромат духов, которым вы будите пользоваться.
  Злата ошеломленно смотрела на свое отражение в зеркале: белое атласное платье, было расшито жемчугом и мелкой россыпью горного хрусталя, узкие рукава расклешались от предплечья. Это был поистине королевский наряд. Волосы Златы Катя собрала в высокую прическу, зафиксировав локоны жемчужной заколкой, и украсив живыми бутонами белой карликовой розы. Расшитые жемчужинами туфельки завершали нежный образ новоиспеченной графини.
  - Катя, ты просто волшебница! - восторженно воскликнула Злата, - Где ты всему этому научилась?
  - Она обучалась у лучших служанок Москвы, - сказал Константин, войдя в будуар и оценив преобразившуюся супругу, удовлетворенно кивнул Кате, - Нам следует поторопиться, гости заждались тебя!
  Константин взял жену под руку и повел ее в бальный зал, пестрящий гостями и суетящейся прислугой.
  Вечер выдался утомительным: вальсы, тосты, поздравления - все это было нелегким испытанием для Златы, не знавшей ни пышных балов, ни нарядов, ни драгоценностей и никогда не видевшей подобной роскоши. Для высокопоставленных дам Злата стала объектом домыслов и разговоров. Разбившись на компании по интересам, разгоряченные шампанским гостьи, пряча веерами, косящие в сторону Златы любопытные взгляды, завистливо сплетничали и хихикали. Константин в это время что-то живо обсуждал с мужчинами, активно жестикулируя, и не замечал Злату, которая, устав от чрезмерного внимания дам к своей персоне, подозвала Катю, чтобы та принесла ей шубку и, получив желаемое, вышла на балкон. Морозный воздух и уединение мгновенно принесли желаемое облегчение, стало легко и прохладно. Новоиспеченная графиня восхищенно осматривала, освещаемый тяжелыми чугунными фонарями парк, таивший под снежным покровом дивные по красоте цветники и фонтаны. Дорожки и лестница были тщательно расчищены от снега, окружающие парк сосны мирно спали под снежным покрывалом, создавая иллюзию сказочного леса. Атмосфера покоя навеяла девушке воспоминания о ее фантастических сновидениях, грусть обожгла сердце - Константин не тот мужчина, чьи глаза будоражили во снах ее девичью кровь, и усадьба оказалась совсем не тем милым и приветливым домом с мягким и уютным светом в окнах, просачивающимся сквозь несомкнутые бархатные портьеры, от сознания всего этого сердце девушки все больше и больше наполнялось печалью. Внезапно Злата почувствовала чей-то пристальный взгляд, отчего по спине пробежали мурашки и екнуло сердце. Обернувшись, она увидела до боли родного человека, того самого, из ее дивных и чарующих снов. Девушка, не веря себе, зажмурилась, пытаясь прогнать наваждение. Но, открыв глаза, убедилась в том, что он настолько реален, что достаточно сделать всего несколько шагов, чтобы попасть в его объятия.
  - Не может быть! - сказала она, выходя с балкона навстречу своей мечте. Внезапно шум торжества начал смешиваться в голове и постепенно пропал, в глазах потемнело, головокружение, слабость в ногах:
  - Помогите, мне плохо! - еле слышно прошептала она, а может быть, ей показалось, что она сказала это вслух, вероятнее всего, только подумала об этом... и темнота. Злата чувствовала, как сильные и надежные руки подхватили ее, словно пушинку, и она была безгранично счастлива довериться обладателю этих нежных рук. Злата очнулась сидя в уютном кресле своей комнаты. Катя прикладывала ей ко лбу холодную салфетку, в то время как Константин ругал ее:
  - Где ты была, когда она потеряла сознание? Ты, дрянь, всегда должна быть рядом с ней, я тебя вышвырну отсюда на забаву конюху и пастухам! - кричал он вне себя от злости. Открыв глаза, Злата увидела, как он наотмашь ударил девушку по лицу.
  - Не смей ее бить! - в негодовании воскликнула Злата,- За что ты так, ведь она ни в чем не виновата.
  - За то, что не Андрей, а она должна была мне доложить о том, что тебе стало плохо.
  -Да при чем тут Катя, мне стало душно, и я вышла на свежий воздух. Она принесла мне шубку и я отправила ее оповестить тебя о том что я на нахожусь балконе, и как только она отошла, в тот же миг я почувствовала недомогание, - заступилась Злата.
  - Ты переутомилась, Злата, ступай отдыхать, - уже спокойно сказал Константин, - Тебя же, я на первый раз прощаю, но знай, в следующий раз пощады не будет, что уставилась, проводи хозяйку в спальню и помоги ей подготовиться ко сну, - добавил он, обращаясь к Кате. Внезапно открылась дверь в комнату:
  - Извини, Константин, хотел поинтересоваться, как чувствует себя Злата Николаевна, - спросил мужчина из снов Златы, робко войдя в комнату.
  -Проходи Андрей, - улыбнулся граф, - Это твой спаситель, Злата, Андрей Борисович.
  Злата, все еще не веря своим глазам, была готова снова упасть в обморок:
  - Спасибо, мне уже лучше, - потупив взгляд сказала Злата, тронутая заботой Андрея, глаза которого прожигали ее насквозь. На мгновение девушке показалось, будто бы он читает ее мысли и знает, что лишь о нем она мечтала и лишь его любила всю свою жизнь. От этой мысли щеки графини запылали румянцем смущения.
  - Графиня, вероятно, сегодня очень устала, да и потом, в зале было очень душно, а, выйдя на балкон, от переизбытка кислорода она и потеряла сознание, но я искренне рад, что сейчас вам лучше, - ласково сказал Андрей. Злата не могла поверить в то, что это не сон, казалось, что сейчас она проснется, и он растает, как всегда, оставив о себе лишь ощущение необъяснимого счастья. "Какой он красивый, - подумала Злата,- мужественные, словно выточенные из гранита черты лица, темные, слегка вьющиеся волосы, волевой подбородок, низкий бархатный голос. Но почему я не встретила его раньше, хотя, если бы даже и случилась такая возможность, то вряд ли он обратил бы внимание на простую крестьянку. К тому же теперь я замужем. Мечты не всегда исполняются, все показалось, да-да мне все показалось, - успокаивала себя Злата, - да ничего и не может быть, мой муж-Константин, и пришло время забыть о нелепых фантазиях".
  - О чем ты задумалась, Злата, тебе снова плохо? - участливо спросил Константин.
  - Нет, просто все еще немного кружится голова, если ты позволишь, то все-таки прилягу, - сказала Злата, стараясь не смотреть на Андрея.
  - Да, конечно отдыхай, а я должен пойти к гостям.
  - До свидания, Злата Николаевна, поправляйтесь и спокойной вам ночи! - нежно попрощался Андрей. От его взгляда и голоса, Злату охватила мелкая дрожь во всем теле, она не могла поверить, что все это происходит наяву. Ее терзало чувство, что случилось что-то непоправимое, и было бы лучше, если бы она вообще не встретила Андрея, потому что в тот момент, когда она поймала на себе его взгляд, сердце предательски обрекло ее на появление в ее жизни несбыточной мечты.
  -Злата Николаевна, - прервала ее мысли Катя, - С вами все в порядке? Что-то вы опять бледная какая-то? - озабоченно спросила Катя.
  - Все хорошо, - успокоила ее Злата, - просто я очень устала!
  - Пойдемте в спальню, я помогу вам переодеться и приготовиться ко сну.
  Катя привела ее в просторную комнату, обитую золотистой атласной тканью. На стенах висели картины с умиротворяющими пейзажами, окна обрамляли тяжелые красные шторы с ламбрекеном, справа находился камин, который украшали стоящие на нем фарфоровые статуэтки ангелов, в центре комнаты стояла огромная кровать, с расшитым золотой нитью красным балдахином. Катя помогла хозяйке раздеться и принесла длинную ночную рубашку.
  - Злата Николаевна, если вам не нравиться красный цвет, то я принесу другую.
  - Нет-нет, мне очень нравится, - сказала Злата, надевая шелковую рубашку, приятно скользнувшую по коже. После чего Катя усадила графиню на низкий стульчик и начала ее причесывать.
  - Злата Николаевна, я безмерно благодарна вам за то, что вы обманули Константина Николаевича ради моего спасения. Злата заметила тревогу в глазах Кати, при воспоминании о недавнем инциденте.
  - Катя, скажи мне, пожалуйста, почему ты так испугалась Константина, неужели он и вправду мог выполнить свою угрозу? Не бойся, я никому ничего не расскажу, я всего-навсего хочу знать, на что способен мой муж.
  Катя упорно хранила молчание, что свидетельствовало о том, что ей есть что рассказать.
  - Катенька, я обещаю тебе, что никто не узнает о нашем разговоре, - настаивала Злата, заинтригованная тайной.
  - Я боюсь графа, и не только я, здесь все его боятся. Он жестокий, крайне жестокий человек, в гневе он способен на многое. Я живу здесь не так давно, всего лишь два с половиной года, но на моей памяти уже есть один страшный случай, произошедший в усадьбе. В то время я только переехала сюда, точнее, меня подарили Константину Николаевичу...
  -Что значит подарили? - возмутившись перебила Катю Злата.
  - Дело в том, что мой брат был страшно азартным картежником, и однажды он проигрался в пух и прах, потеряв все состояние наших родителей, слава Богу, они не видели этого позора, эпидемия унесла их жизни. Так вот, проигравшись, он решил вернуть хотя бы дом, но противопоставить ему было уже нечего, на что один знатный господин предложил ему поставить на кон меня. Я была, конечно же, против этого, но брат не слушал меня, а только твердил, что нужно вернуть дом. В итоге, он все-таки проиграл и меня. Тот человек, который меня выиграл, назовем его Петром, был самым известным в Москве портным, и вся Московская знать предпочитала одеваться именно у него. Однажды, очередная клиентка, пришедшая за своим нарядом, опаздывая на какое-то важное мероприятие попросила меня сделать ей прическу, и представьте себе, у меня получилось! Уходя, она похвалила хозяину мою работу, и с тех пор я стала делать модные прически знатным дамам, заказывающим наряды у Петра. Так я прожила год, после чего Петр с наилучшими рекомендациями подарил меня Константину Николаевичу, за то, что тот оказал ему какую-то важную услугу.
  - Но неужели тебе ни разу не захотелось стать свободной, сбежать и жить так, как тебе вздумается?
  - Конечно, нет. А куда мне бежать, без средств к существованию и без опеки я попала бы в бордель или стала бы бродяжничать.
  - Я все поняла, но все же расскажи мне, о том случае, который тебя так напугал?
  - Когда я приехала сюда, то первым человеком, который меня поддержал, стала жена нашего садовника Леньки. Настя научила меня управляться по дому, рассказала мне о местных правилах и укладе жизни. В то время граф редко бывал дома, путешествуя по миру. Однажды он вернулся из поездки не один, а в обществе прелестной дамы. Настю граф назначил горничной Виолетты. Она не была ему женой, хотя, несомненно, стала бы ей впоследствии, не случись непредвиденного случая. Настя была добросовестной служанкой, она понимала госпожу с полуслова, терпеливо потакая всем ее капризам. Виолетта, в свою очередь вела себя надменно и вульгарно, позволяла себе непристойное поведение в присутствии слуг и даже гостей. Сначала никто не замечал беременности Виолетты, но по прошествии нескольких месяцев стало понятно, что она ждет ребенка. Граф был в бешенстве, потому что предполагаемый срок зачатия совпадал со временем его отбытия в очередную заграничную поездку. Виолетту он тотчас же избил и заточил в дальнюю комнату на втором этаже, там у нас раньше был чулан, где хранилась старая ненужная мебель, Виолетта там пробыла по меньшей мере неделю. Все это время граф навещал ее каждый день, и о том что он с ней делал, остается только догадываться, но, судя по душераздирающим воплям госпожи, там происходило нечто ужасное. Настю, граф, вечером того же дня, связал и утопил в реке, от чего наш милый и добродушный Ленька потерял рассудок, он и сейчас не помнит об этом дне, произошедшее с Настей, кажется, навсегда ее вычеркнуто из его памяти.
  - А что же стало с Виолеттой? - спросила Злата, потрясенная этой историей.
  - Однажды, мне приказали отнести ей еду, я поднялась наверх, и стражник открыл мне дверь в тесную и темную каморку, с низкими потолками и крошечным зарешеченным окошком. Невыносимо мерзкий запах ударил мне в нос, в руках у меня была свеча, которая мгновенно осветила эту комнату смерти, как позже прозвали ее слуги. В углу, на рваном тряпье, лежало исхудавшее существо, которое теперь трудно было назвать человеком, а тем более узнать в его жутком облике напыщенную госпожу Виолетту. По полу были разбросаны гниющие куски человеческой плоти, это было все, что осталось от не родившегося ребенка Виолетты. Лицо госпожи было в страшных кровоподтеках, волосы обстрижены, бегающий взгляд говорил о ее полном безумии. Я оставила, положенный ей ужин, и убежала прочь. Больше меня никогда не посылали туда. Я уверена, что Виолетта прожила не долго, потому что с того раза я ничего о ней не слышала, а возвращаться туда я не согласилась бы ни за что на свете!
  Злата была в недоумении от рассказа Кати, для нее просто не возможно было поверить в то, что Константин может быть на столько жесток.
  - Но за что же он, все - таки убил Настю, в чем была ее вина? - подавленно спросила Злата.
  -За то, что по его словам она покрывала блуд своей госпожи. Ведь, как я вам говорила, Виолетта чувствовала себя совершенно безнаказанно и уже в первый день ее заточения, выяснилось, что пастухи не раз ее видели с каким-то крестьянином, о котором, к слову, никто до сих пор так ничего и не узнал, хотя граф приложил для этого немало усилий. Но Настя погибла совершенно ни за что, она просто не могла знать о блуде госпожи Виолетты. Каждый раз, уходя на свидание со своим тайным любовником, она давала Насте какую-нибудь рутинную работу, а сама, якобы отдыхала в саду. Если бы вы видели, сколько горя перенес Ленька, сердце кровью обливается от одного воспоминания о том, как он, узнав о случившемся, босой, бежал к реке, плакал навзрыд, звал Настю, а после обессиленный уснул на берегу. На другой день все поняли, что он потерял рассудок и память о том злополучном дне. Каждый вечер он сидит у реки, но, судя по всему, даже не понимает зачем. Злата Николаевна, я вас очень прошу никому не говорить о том что я вам сегодня рассказала, в том числе и Лене, никто не смеет напоминает ему о случившемся, он очень добрый и отзывчивый человек, не стоит снова ранить его тем, что однажды оставило навсегда глубокую рану в его душе, все опасаются, что вспомнив о случившемся, Ленка не переживет, уйдет вслед за своей ненаглядной Настей.
  - Катя, все что ты мне сейчас рассказала, просто чудовищно, - сказала Злата, нервно теребя в руках кружевной платочек.
  - Я, наверное, поступила неправильно, рассказав вам обо всем в день вашей свадьбы, вы напуганы, простите меня.
  - Нет, Катя, ты правильно сделала, что обо всем мне рассказала, спасибо тебе. А теперь ступай спать, праздничный шум стихает, скоро вернется Константин.
  Теперь Злате стало понятно, почему Николай Иванович не захотел отдать замуж свою дочь, за такого, на первый взгляд, завидного жениха, как Константин, он знал обо всем и, как любой здравомыслящий отец не мог отдать замуж свою дочь за такое чудовище.
  -Злата, наконец - то, я вернулся, думал не выпровожу гостей до утра! - устало сказал граф, войдя в покои, - Как ты себя чувствуешь?
  - Мне уже лучше, - вздрогнула от неожиданности Злата.
  - Ты сегодня была просто великолепна, мужчины были очарованы тобой, а дамы, не переставая сплетничали только о тебе, что говорит об их восхищении твоей персоной, - довольно сказал Константин, которого в первую очередь, как ценителя всего прекрасного, заботило более всего восхищение его собственностью, не важно, будь то цветы в оранжерее, картины, породистые лошади, или его супруга. Злата была для него не более чем очередной красивой игрушкой, предметом гордости и восхищения созерцателей, восхвалявших его изысканный вкус при выборе новой вещи.
  - Поцелуй меня, Злата, - похотливо прошептал Константин, шаря руками по юному телу девушки.
  - Я не умею, - тихо ответила Злата, дрожа от страха.
  Граф засмеялся, и коснулся губами обнаженного плеча девушки.
  - Я тебя всему научу, мне нравится твоя неопытность и безмерно льстит быть первым и единственным мужчиной у такой красавицы, как ты! - сказал Константин и задул плачущие свечи в тяжелых бронзовых подсвечниках.
  
  Злата проснулась от легкого шороха и увидела Катю, убирающую со стола остатки ночной трапезы.
  - Доброе утро, Злата Николаевна! Как вам спалось? Извините, что разбудила, но Константин Николаевич приказал все убрать здесь, он очень педантичен и не любит беспорядок.
  - Доброе утро, Катенька, спасибо спалось мне очень хорошо, не волнуйся, на самом деле ты меня не будила, я сама проснулась. А куда же девался сам граф? - все еще сонно спросила Злата.
  - Он ждет вас в гостиной, завтрак готов, и если вы не против, я сейчас же распоряжусь накрывать на стол.
  Злата, спустившись в гостиную, восхитилась расторопностью слуг, убравших послесвадебный беспорядок. Повара в белых костюмах, приносили всевозможные яства.
  - Мы ждем гостей? - наивно спросила она, увидев, как стол заполняется все новыми и новыми блюдами.
  - Нет, а с чего ты взяла, что мы ждем гостей, - удивился Константин.
  - Но для кого тогда все эти блюда?
  - Для нас, привыкай, Злата, так будет всегда. У меня приличный дом, не то что у твоего папаши, я не скуплюсь на завтраки, обеды и ужины.
  Удивленная Злата села напротив Константина.
  -Чем ты займешься сегодня? - спросил граф жену.
  - Если ты не возражаешь, то я хотела бы осмотреть усадьбу.
  - Хорошо, Катя тебе все покажет, а мне ненадолго нужно отлучиться для решения кое-каких вопросов с Андреем Борисовичем.
  При упоминании об Андрее, сердце Златы забилось быстрее. Она поняла, что хочет увидеть его еще раз, чтобы убедиться в том, что он действительно мужчина из ее снов. Но разум подсказывал, что необходимо унять свои желания, и забыть о глупых мечтах. Позавтракав, Константин распорядился запрячь лошадь, и уехал. Злата же, в сопровождении Кати, осматривала усадьбу. Бальные залы, гостиные комнаты, спальни, коридоры, оранжерея, мраморная лестница - все сверкало роскошным убранством. Осмотрев два этажа, Катя предложила ей осмотреть флигель, в котором размещались комнаты для гостей на втором этаже и каморки для слуг на первом. После, Катя повела графиню в подвал, где по ее словам находился подземный ход, ведущий к реке. Крутые ступеньки уходили вниз, Катя шла впереди, освещая путь свечой. В подвале пахло сыростью, было холодно и жутко. Злате показалось, что до заветного выхода они шли целую вечность.
  -А вот и дверь, - сказала Катя, указав на низкую дверцу, запертую на массивный засов, - С обратной стороны она совсем не видна, от посторонних глаз ее надежно маскируют кустарники. В поместье о подземном ходе знают лишь проверенные люди.
  - Тогда почему ты его показываешь мне, ведь в усадьбе я всего лишь два дня? И для чего он вообще нужен этот тоннель? - удивилась Злата.
  - Во-первых, вы жена графа, что уже говорит о том, что вы имеете право знать об усадьбе все. А во-вторых, в случае опасности, у вас будет возможность спастись самой и спасти других людей.
  - Если это все, то я хочу вернуться наверх и пойти в зимний сад, чтобы познакомиться с Ленькой, - поежилась от холода и страха Злата.
  - Нет, это еще не все, скажу вам по секрету, я очень люблю всяческие тайны, так вот однажды, я пришла сюда одна и случайно обнаружила нечто странное, да что я вам рассказываю, пойдемте, посмотрите сами, - предложила Катя и повела Злату в обратном направлении, - В тот раз я случайно споткнулась о камешек прямо на этом месте и ударилась о стену, - сказала Катя, и стукнула ладонью по стене. В ту же секунду помещение тоннеля наполнилось жутким скрипом, и на промерзшей стене начали появляться очертания дверного проема.
  - Я уверена, что об этой двери в усадьбе не знает никто, даже граф, потому что на полу огромный слой пыли и ни чьих следов кроме наших с вами нет - сказала Катя, когда они вошли в помещение. Небольшой узкий коридор привел девушек к каменной лестнице. Осторожно спускаясь вниз, Злата обратила внимание на большое количество подсвечников, расположенных на стене. Спустившись, Катя открыла массивную дубовую дверь. Помещение тотчас же наполнилось мягким светом свечи. Злата невольно ахнула, войдя в просторную комнату, обставленную изысканной мебелью. В углу комнаты располагался искусно выполненный камин, в центре находился стол, на котором стояли непочатая бутылка вина, два бокала, столовый сервиз и приборы на две персоны. Складывалось впечатление, что в тайную комнату вот-вот придут двое людей, которые частенько здесь бывают. Неожиданно Катя увидела в углу комнаты низкую дверь, больше похожую на дверцу шкафа. Приоткрыв ее, девушки увидели, что там находится коридор.
  - Интересно, куда он ведет, - спросила Катя.
  - Я думаю, что нужно посмотреть сейчас, чтобы не мучиться догадками после, - предложила Злата.
  Идти девушкам пришлось совсем не долго, ход был намного короче, чем до реки. Коридор заканчивался дверцей, такой же маленькой, как и та, с которой начинался, рядом с ней к стене была прибита полочка, на которой девушки обнаружили ключ.
  - Злата Николаевна, я не знаю, как вы отнесетесь к моему предложению, но мне кажется, что наличие этой комнаты нам нужно сохранить ото всех в секрете, зная графа не понаслышке, можно предположить, что когда-нибудь она нам может очень пригодиться.
  - Я с тобой согласна, мы никому не расскажем об этой комнате. А сейчас мне очень интересно, куда выходит эта дверь, затея, конечно, очень рискованная, наш секрет может быть разоблачен, но иначе мы не узнаем каким образом сюда можно попасть еще.
  Ключ легко повернулся в замочной скважине и дверь, скрипнув, слегка приоткрылась. Девушки обнаружили, что попали в кочегарку, где на их счастье, в данный момент, никого не было. Дверь на ключ они решили не закрывать, тем более, что снаружи она была совершенно незаметна. Выйдя на улицу, Злата спросила:
  - Тебя не смущает, что Константин, не знает ничего о тайной комнате?
  - Нет, это поместье граф купил семь лет назад, поэтому совершенно очевидно, что граф не может знать всех лазеек, тем более в подземном ходе, а так как он там бывает крайне редко, то случайно обнаружить, к примеру, как я он не мог. Деревенские старожилы как-то раз рассказывали о том, что раньше эта усадьба принадлежала помещику Варакину, главный дом тогда имел другой облик, купив его, Константин Николаевич затеял перепланировку, и получилось, то, что мы имеем сейчас. Говорят, прежний хозяин был замечательным человеком, настоящим аристократом, весьма интеллигентным и щедрым. Каждую неделю здесь проводились балы, на которых присутствовала вся светская знать. Еще, говорят, что, даже не смотря на то, что он был женат и имел теплые чувства по отношению к своей супруге, Варакин не упускал возможности ухлестнуть за какой-нибудь смазливой дамочкой. По всей видимости, тайная комната служила помещику хорошую службу в соблазнении легковерных девиц.
  Покинув кочегарку, девушки вышли на улицу, и обнаружили, что их одежда очень пыльная. Поэтому, первым делом они решили переодеться, чтобы избежать лишних вопросов. Катя помогла сменить наряд хозяйке и вышла распорядиться подавать обед.
  Блаженное тепло и покой навевали Злате дремотное состояние, веки девушки становились все тяжелее и тяжелее, она уснула, свернувшись калачиком на диване. Во сне она видела родителей, мама тянула к ней руки и радостно шептала "Ты вернулась, Танечка, хорошо, что ты не согласилась на обман, придуманный Николаем Ивановичем...", после видение сменило другое непонятное, жуткое чувство безысходности. Тоска такая, что сердце вот-вот разорвет на части, слезы невозможно унять и апатия, полное безразличие к происходящему вокруг, невозможно даже дышать от боли. Откуда это чувство? Что за беда доводит ее до такого отчаяния? Что за горе отравляет кровь и, смешиваясь с ней, образует губительную душевную пустоту. Лица мелькают перед глазами, незнакомые и чего-то ждущие от меня люди в белых одеждах, произносят непонятные слова, в их голосах слышится надежда и... снова пустота. Я вижу руины, и ко мне приходит страшное чувство сознания того, что это развалины графской усадьбы. Запущенный сад, разбитые вандалами фонтаны и цветники, пустые черные глазницы стрельчатых окон. Веет смертью и безысходностью. И снова темнота. Глаза, опять они, до боли любимые и знакомые. Они смотрят на меня с такой всепоглощающей теплотой и нежностью, что от счастья искрится и пламенеет сердце. Теперь я уверена в том, что это глаза Андрея, какое прекрасное имя "Андрей", мужественное и нежное одновременно. "Я с тобой, поэтому ничто не должно пугать тебя" - шепчет он мне, и я верю ему. Верю так, что готова вручить, словно цветок из рук в руки, всю свою жизнь, свою душу и свои чувства. Я готова к этому, даже если он позже предаст мое доверие, растопчет этот цветок, и я погибну, все равно я готова. Я верю ему, и, растворяясь в этих чарующих глазах, погибаю от сознания того, что это всего лишь сон.
  Смешанное чувство радости и одновременно опустошенности пробудили Злату ото сна. Возле кровати стоял Константин, вошедший незаметно для девушки.
  - Ты заболела? - окончательно разбудил ее голос мужа, - да ты вся горишь. Я за лекарем, - сказал Константин и вышел из комнаты. Злата, действительно, чувствовала недомогание.
  Спустя несколько минут в комнату вошла Катя с подносом в руках:
  - Константин Николаевич сказал, что у вас жар, и я решила принести вам жаропонижающий чай, это я во всем виновата, нужно было отложить экскурсию по подземному ходу до весны.
  - Нет, Катя, все хорошо, ты здесь совершенно не при чем. А что касается чая, то боюсь, что не смогу выпить даже глоток, у меня жутко болит горло.
  - Нет-нет, госпожа, вы непременно выпьете его и завтра поправитесь, настаивала Катя. Злата без удовольствия выпила чай. В это время в комнату вошли Константин и высокий худощавый мужчина в очках с маленьким чемоданчиком в руках.
  - Познакомься, Злата, это Афанасий Викторович, наш лекарь, не стоит его бояться и стесняться, ты должна просто довериться ему и он быстро поставит тебя на ноги. Доктор, осмотрев графиню, сказал что у нее ангина, оставил какие-то порошки и пузырьки с микстурой, и дав указания Кате, ушел, пообещав, что через день-два Злата обязательно поправится.
  ГЛАВА 6
  Весна обволакивала землю ласковыми и теплыми лучиками солнца, наряжала поля и леса в новые ярко-зеленые одежды, сады белели цветущими вишнями. Зима для Златы прошла практически незаметно. Новая жизнь захватила ее целиком и полностью. И хотя гости в усадьбе бывали редко, скучать Злате было некогда. Она постепенно привыкала к своим обязанностям, училась грамоте, знакомилась с крестьянами, живущими на территории усадьбы. За то недолгое время, которое Злата жила здесь, она заслужила всеобщее уважение благодаря своей доброте и чуткости. Самой же Злате доставляло удовольствие общение с садовником Ленькой. Безграничная его доброта и любовь ко всему живому заслуживали особого отношения к этому человеку. Общаясь с ним, Злата каждый раз задавалась вопросом, неужели он действительно не помнит о беде, постигшей его несчастную супругу. Иногда ей казалось, что он ничего не забыл, а просто ни с кем не хочет говорить об этом, от чего создается впечатление, что он утратил память. Ленька любил жизнь, и она, в свою очередь любила его. Все восхищались оранжереей и садом, каждая травинка под его руководством знала свое место. Долгими зимними вечерами Злата беседовала с Ленькой в зимнем саду, где он работал. Ее поражал тот багаж знаний, которым он обладал. К сожалению, по словам Леньки, он не помнил откуда он родом, но, судя по его широким познаниям, простой крестьянский сын не мог получить такого образования. Злата очень тосковала вдали от родных. Как-то раз, набравшись смелости, она попросила Константина отвезти погостить ее к отцу. Граф, нахмурился и сначала ехать категорически отказался, ссылаясь на то, что даже видеть не хочет жадного и ненавистного барина, но после сдался. Вечером, накануне поездки Злату подозвал Ленька и протянул ей завязанный на узелок носовой платочек:
  - Константин Николаевич ничего не даст тебе с собой в подарок родителям, а с пустыми руками к отцу с матерью ехать не пристало. Много у меня нет, поэтому возьми сколько скопил, отдай им, пусть купят себе корову. Только никому не говори об этом, иначе нам с тобой худо будет. А теперь спрячь платок, и ступай с Богом, - Ленька перекрестил Злату, что-то пошептал, и ушел. Злата лишь спустя несколько минут поняла, что Ленька знает о том, что она не барская дочка. Она пыталась найти его, но так и не нашла ни в саду, ни в оранжерее, ни в его маленькой каморке. Не понятно от чего, но Злата не боялась разоблачения со стороны Леньки, почему-то она была уверена, что он никому ничего не расскажет. Тревожило лишь то, что помимо Леньки об их с барином тайне мог знать кто-то еще. Утром следующего дня Злата и Константин отправились в гости к Николаю Ивановичу. Барин встретил гостей очень радушно. Он как мог играл роль любящего отца и тестя. Когда дело дошло до разговоров о хозяйстве, благосостоянии, и других вопросов, решение которых призваны осуществлять мужчины, Злата притворилась, будто бы ей скучно и душно:
  - Константин, если ты не против, то я прогуляюсь? - томно сказала она, обмахиваясь веером.
  - Да, конечно, Злата, пойди, прогуляйся.
  В этот момент лицо Николая Ивановича побагровело от страха, он испугался, что Злата пойдет к родителям, и его затея будет разоблачена.
  - Нет, не стоит никуда ходить, доченька, на улице очень жарко, да вообще, я так сильно по тебе скучал, что совершенно не хочется никуда отпускать тебя, - умоляющим тоном попросил барин. Злата сделала вид, что начинает сердиться:
  - Батюшка, я уже замужем и мой муж мне позволил, так что не скучайте без меня, я скоро вернусь.
  Злата шла по деревне нарядная и гордая, тем, что хоть и с помощью Леньки, но она сможет помочь родителям хотя бы этими деньгами. Занятая мыслями она не заметила, стоящую на ее пути женщину. Это была мать Даши, той, которую в роковой день растерзал волк.
  - Здравствуй, Таня, - поприветствовала она девушку. Злата на мгновение замешкалась от не привычного теперь для нее имени.
  - Здравствуйте, - ответила она.
  - Очень плохо, Танечка, что ты отреклась от родителей, грех это. И имя у тебя теперь не христианское. Сколько ты горя принесла Ольге и Григорию! Я иной раз думаю, что лучше бы тебя тогда волки загрызли вместо моей Дашеньки, ведь она никогда бы так не поступила со мной, - с этими словами женщина развернулась и ушла. Злате стало не по себе от этих слов. Чувство неприязни к себе зарождалось у нее в душе, но в то же время, назад вернуть ничего нельзя, поэтому, нужно жить дальше, успокаивала она себя. Ольга очень обрадовалась неожиданному визиту дочери. Они долго беседовали обо всем. Отдав подарок Леньки, девушка ушла в усадьбу, пообещав приехать как-нибудь еще. Не успела она войти в дом, как Константин твердо сказал:
  - Злата, собирайся, мы едем домой.
  Злата не стала спорить, тем более, то, что она планировала сделать, выполнила, а находиться в обществе барина ей больше не хотелось ни минуты.
  - До свидания, батюшка, - немного насмешливо попрощалась Злата.
  -Добрый час вам, приезжайте еще! - заискивал перед Константином барин.
  Как только карета тронулась, Константин спросил Злату:
  - Я думал, что ты закатишь истерику, оттого, что не успела пообщаться с отцом, а ты, я вижу, и сама долго не выдерживаешь его общества.
  - Мне очень захотелось домой, а еще, если честно, мне неприятно слушать нытье батюшки о нехватке земель, работников, денег. Он откровенно клянчит у тебя эти блага и мне за него очень стыдно,- этими словами Злата хотела насолить Николаю Ивановичу, так как тот не сдержал своего обещания помогать ее родителям.
  - Мне тоже не по нраву его нытье, поэтому больше он не получит от меня ничего.
  - Правильно, у него итак все есть, но природная жадность, не дает ему покоя, а если ты не откажешь ему сейчас, то все твои дары он вскоре будет принимать как должное.
  Константин промолчал, но, судя по его довольному выражению лица, было заметно, что он рад тому, что Злата разделяет его мнение относительно барина.
  - Ты, оказывается, не только очень красивая, но и совсем не глупая женщина, Злата. Да, кстати, я в ближайшее время должен уехать, - неожиданно сменил тему разговора граф.
  - Далеко? - удивилась Злата.
  - В Петербург, у меня важные дела, в которые я не могу посвятить тебя.
  - А как надолго?
  - Точно не знаю, но не меньше чем на две недели. Я хочу, чтобы во время моего отсутствия ты вела себя, как подобает порядочной замужней женщине. А я за это привезу тебе какой-нибудь необычный подарок.
  Злата понимала, что Константин имел в виду именно ту порядочность, которой не доставало Виолетте во время его отсутствия.
  - Я не хочу, чтобы ты покидала территорию усадьбы пока меня не будет,- требовательным тоном сказал граф.
  - А ты не мог бы взять меня с собой, я никогда не была дальше родной деревни? - с надеждой спросила Злата.
  - Не говори глупостей! Если бы я мог, или хотел взять тебя, то сделал бы это и без твоих просьб, - тон и настроение Константина изменились в одно мгновение.
  - Тогда отпусти меня к батюшке на то время, пока ты будешь в отъезде,- с неподдельной грустью попросила Злата, в тайне надеясь, что сможет подольше побывать с родителями.
  - Нет, - отрезал Константин, - Но я подумаю, что можно сделать, и если найду тебе подходящую компаньонку, то разрешу, чтобы она побыла у нас.
  В течение следующей недели Константин куда-то периодически отлучался. А Злата не раз думала о том, что их отношения складываются совсем не так, как хотелось бы. Она вспоминала, как отец заботился о матери, как они каждый вечер беседовали за ужином, в отличие от нее с графом, чьи вечера проходили в тишине, потому что не было общих тем для бесед.
  В один из дней перед отъездом в Петербург Константин зашел к Злате в будуар, в то время, когда Катя причесывала свою госпожу:
  - У меня для тебя хорошие новости, - с легкой улыбкой сказал он супруге, - Я нашел тебе замечательную компаньонку, и даже позволю пару дней у нее погостить, а после вы вместе с ней вернетесь сюда, и ты будешь ждать моего возвращения.
  Глаза Златы засветились неподдельным счастьем:
  - Спасибо, спасибо тебе Константин, а кто она и как далеко живет отсюда?
  - Зовут ее Светлана, она сестра Андрея Борисовича, помнишь его?
  Злата, услышав заветное имя, густо покраснела и сказала:
  - Помню, он был на нашей свадьбе.
  - Правильно, ишь как ты вспыхнула от радости, узнав что, уедешь отсюда, неужели замужняя жизнь тебе так быстро наскучила? - начал сердиться граф.
  - Нет, что ты, как ты мог подумать об этом, просто я очень рада новому знакомству. И тем более мне не придется коротать время здесь без тебя в одиночку К тому же, случись еще один такой бал, я больше одна не выдержу натиска злостных сплетниц. А с подругой я просто не стану обращать на них внимания,- на ходу придумывала Злата.
  - Тогда все понятно, вот уж эти дамы, сплетни, интриги, тьфу ты, - притворно рассердился Константин, - Одним словом, завтра она к нам приедет. Будет очень хорошо, если вы найдете общий язык, она приехала, чтобы Андрей подыскал ей порядочного мужа. А дружбу замужних дам я безоговорочно одобрю, тем более, она из очень порядочной семьи.
  Все следующее утро Злата с помощью Кати приводила себя в порядок, ей очень хотелось произвести на гостью хорошее впечатление. Свой выбор она остановила на атласном васильковом платье.
  Открытая повозка, запряженная тройкой белых лошадей, прибыла в полдень. Злата встречала гостью у входа в усадьбу. Светлана оказалась хрупкой девушкой с бесконечно грустными голубыми глазами, нежно-зеленое платье подчеркивало ее юный возраст.
  - Здравствуйте, Злата Николаевна, добрый день Константин Николаевич, - поприветствовала она хозяев, лучезарно улыбаясь.
  - Познакомься, Злата, это Светлана Борисовна.
  - Очень рада нашему знакомству,- сказала Злата.
  -Злата Николаевна, если вы не возражаете, то раз уж мы с вами хотим стать подругами, давайте лучше обращаться друг к другу на ты, - попросила Светлана, на что Злата с радостью согласилась.
  - Я, милые дамы, если вы не против, покину вас, - сказал граф и ушел.
  - Света, я предлагаю сейчас пообедать, а после мы пойдем в сад, - улыбнувшись, предложила Злата.
  Светлана согласилась, и девушки пошли в столовую, где им подали отменный фасолевый суп, картофельное пюре с телячьей отбивной, посыпанные рубленой зеленью, а на десерт подали кофе с украшенным цукатами тортом и клубничный мусс с кусочками ананаса.
  - У вас замечательный повар, - похвалила Светлана, Андрей не раз рассказывал мне о тех блюдах, которые он пробовал в вашем доме, но сейчас нам подали вроде бы будничный обед, но все изумительно вкусно!
  - Да, наш повар очень искусен, - с гордостью приняла комплемент Злата.
  Закончив обедать, девушки спустились по лестнице к фонтану, и присели на скамейку. Злата тайком смотрела на Свету и находила много общего между ней и Андреем: темные вьющиеся волосы, чувственные губы, флегматичное спокойствие, которому можно только позавидовать.
  - Злата, если не секрет, как вы познакомились с Константином? - начала разговор Светлана.
  - Мне его выбрал батюшка, - спокойно ответила Злата, поддерживая беседу.
  Света очень удивилась ответу новой подруги. Андрей когда-то, в то время, когда сестра призналась ему, в своей симпатии к графу, категорически запретил ей даже думать об этом человеке, ссылаясь на то, что жестокости Константина нет предела.
  - И как тебе замужем, нравиться? - осторожно спросила Света.
  -Наверное, да, ведь разве может быть иначе? Правда, Константин редко бывает дома, и часто раздражается, когда я говорю, или делаю что-то не так. Но чаще я бываю одна, и единственное мое развлечение это щебетание моей служанки Кати.
  Света поняла, что Злата очень несчастна в браке:
  - Может быть вам завести детей? Заботы и хлопоты о маленьком человечке будут полностью занимать все твое свободное время, не оставляя места грусти.
  - Да я и не против, но Константин не хочет детей. Однажды я попыталась поговорить с ним на эту тему, но он рассердился и дал мне понять, что дети совершенно не входят в его планы, - с грустью сказала Злата.
  В этот момент, тайком рассматривая свою новоиспеченную подругу, Светлана внезапно вспомнила, как Андрей, приехав со свадьбы, пребывал в меланхоличном настроении не меньше недели. Теперь, видя перед собой кроткую и нежную Злату, она поняла, почему он с таким трепетом говорил о том, что жена Константина просто очаровательна, и граф не заслуживает такого счастья, как она. Заметив, что этот разговор огорчил подругу, Светлана решила исправить положение:
  - Какой чудесный у вас сад!
  Злата улыбнулась.
  - Это все благодаря стараниям нашего садовника Лени. У него просто золотые руки, позже я покажу тебе нашу оранжерею, и хочу удивить тебя, тем, что ананасы в сегодняшнем муссе, выращены руками этого человека. А вот, кстати, и он сам, Леня, подойди, пожалуйста, к нам, - позвала его Злата. Ленька подошел к девушкам, и дружелюбно улыбаясь, поприветствовал гостью и хозяйку:
  - Доброго вам дня, госпожа и милая гостья!
  - Познакомься, Света, это Леня, наш волшебник по части садоводства.
  - Очень приятно, Леня, - девушки заметили Ленькино замешательство, оттого, что он не знал, как обратиться к гостье, - Называйте меня Светланой, мне не нравится, когда меня зовут по имени отчеству.
  - Спасибо, госпожа, вы очень добрый и чуткий человек, я вижу это по вашим красивым глазам, - поблагодарил Ленька, - Если не возражаете, то я пойду, у меня еще очень много дел.
  - Хорошо, Леня, - согласилась Злата и проводила взглядом удаляющегося старичка.
  - А теперь ты, Светлана, расскажи мне о себе. Откуда ты приехала к брату?
  - Наши родители живут под Тулой, а имение, в котором живет Андрей, подарил ему батюшка. До недавнего времени я жила с родителями, но там очень скучно, и у меня, так же как и у тебя, там никого не было, поэтому Андрей, зная о моей замкнутости, пригласил меня жить к себе до тех пор, пока я не выйду замуж. Мне у него очень нравиться: природа - просто чудо! Я увлекаюсь пейзажами, поэтому для меня его усадьба просто рай, ежедневно вдохновляющий меня на создание новых картин. Особенно прекрасна пора, когда цветет сирень, усадьба просто утопает в ее чудесном аромате, а дубы, ты не представляешь, какие замечательные в нашем парке дубы, им так много лет, что они уже стали местной достопримечательностью, и вообще, иногда мне кажется, хотя нет, я уверена, там живет счастье, наполняющее душу испепеляющим теплом и покоем. Когда мы поедем с тобой ко мне в гости, я обязательно подарю тебе любую из моих картин, которую ты выберешь.
  Злата была в шоке "Там живет счастье", неужели дом, утопающий в цветущей сирени из ее снов, существует в реальности. Хотя, чему удивляться, если она видела своими глазами того, кто любим ею и кто любил ее во снах, на самом деле существует в реальности.
  - Злата, о чем ты задумалась? - спросила Света.
  -Скажи, а в усадьбе твоего брата есть полукруглый балкон, поддерживаемый колоннами с видом на реку? - спросила Злата.
  - Да, только это не балкон, а полуротонда. Зачем же я тебе тогда обо всем рассказываю, если ты уже успела побывать там? - удивилась Света.
  - Нет, я никогда не была у вас, но мне кажется, что все это я видела в своих снах.
  - Брось, Злата, этого не может быть! - недоверчиво возразила Светлана, - Хотя, очень интересно, расскажи мне все, - уже заинтригованно попросила Светлана.
  - Я видела барскую усадьбу с желтыми стенами, как будто я выхожу из комнаты с закругленными углами на просторный балкон и мой взгляд утопает в цветущей сирени и отблесках речной глади, стройные липы окружают партер, прилегающего к усадьбе парка, сказочные дубы и сосны создают спасительную тень в жару, и способны укрыть от настигшего внезапно дождя. И самое главное, это ощущение безмятежности и покоя, заботы и безграничной любви! - Злата решила умолчать об Андрее, которого она так же видела в своих снах.
  - Надо же, твое описание очень похоже на усадьбу Андрея, нет, я не могу поверить, что никогда не была там, - с неподдельным удивлением сказала Света.
  - Но, тем не менее, это так. Я, если честно, на твоем месте тоже не поверила бы моему рассказу, - задумчиво сказала Злата.
  В день своего отъезда Константин был угрюм и резок в общении с прислугой, он придирался к каждой мелочи: не так уложен багаж, запряжена не та лошадь, что должна отвезти его до железнодорожную станцию, после он отругал попавшегося ему на глаза дворника, за, якобы, не тщательно выметенный двор. Прощаясь с женой, Константин грубо схватил ее за предплечья, и до боли сжав руки, сказал:
  - Веди себя прилично в мое отсутствие!
  - Константин, мне больно, - еле слышно сказала ошарашенная его поступком Злата. Граф, опомнившись, разжал запястья, и едва ощутимо поцеловал супругу в висок. Резко развернувшись, Константин сел в повозку и уехал.
  -Света, а давай поедем к тебе прямо завтра! - сказала Злата, все еще махая рукой вслед уезжающему Константину. В этот миг она ощутила себя настолько свободной и счастливой, что душа с нетерпением рвалась навстречу каким - то новым и неизведанным ранее чувствам.
  - Конечно, поедем, когда захочешь, - удивилась Света.
  Злата приказала Кате собрать несколько ее самых лучших нарядов и уложить в дорожный сундук, который намеревалась взять с собой в гости. После ужина девушки разошлись по своим комнатам, чтобы раньше лечь спать и назавтра чувствовать себя бодрыми и отдохнувшими.
  "Страх сковал Злату. Фасад графской усадьбы был залит кровью. Трупный запах, казалось бы, проникал в самое нутро. Тошнотворно и мерзко! Злата бежала по подземному ходу, задыхаясь от быстрого бега, в страхе, что он вот-вот настигнет ее. Кто он? Обернувшись, Злата увидела догоняющего ее Константина, выражение лица которого источало только злобу и ненависть. Он что-то зло кричал ей вслед. "Он убьет меня" - мысль о смерти промелькнула в голове Златы, и кошмар закончился. Теперь ей снились невероятно высокие дома с множеством окон, повозки необычной формы, которые перемещались без помощи лошадей, огромные шумные птицы в небе - "самолет", подумала Злата, и проснулась.
  - Самолет, - удивленно повторила она вслух, и стала размышлять, где могла раньше слышать это слово. Почему-то последнее из приснившегося ее не пугало, а воспринималось во сне как должное. Но теперь, окончательно проснувшись, Злата начала понимать, что ничего подобного в жизни не видела. Сон явно заинтересовал девушку, и она схематично нарисовала на бумаге тот самый самолет, и чтобы не забыть, как он называется, ровным красивым почерком в уголке вывела "Самолет". "Когда вернется Константин, обязательно спрошу у него, что это такое. Он человек образованный и, наверняка, расскажет мне об этом", - подумала Злата, и, свернув листок бумаги с рисунком, положила его в ящик комода. О кошмаре, приснившемся ей до этого, Злата не помнила.
  ГЛАВА 6
  Утро выдалось солнечным и радостным для девушек, собравшихся в поездку. Багаж был уложен в повозку, и кучер ожидал девушек возле парадного входа.
  В комнату Златы кто-то робко постучал.
  -Входите, - сказала Злата и увидела, что это был Ленька.
  - Доброе утро, Злата Николаевна, я только сейчас узнал, что вы отправляетесь в гости к Светлане Борисовне. Простите за вольность, но я вынужден просить вас, чтобы вы отказались от поездки в Петровское, - с несвойственной ему решимостью сказал Ленька.
  - Что случилось? - обеспокоено спросила Злата.
  - Госпожа, пожалуйста, поверьте в то, что я вам сейчас скажу. Вы будите первой, кто узнает об этом, - вкрадчиво сказал Ленька, - Я вижу все предстоящие события наперед, поэтому настаиваю на том, чтобы вы остались дома.
  Злата удивленно посмотрела на Леньку, и уже начала сердиться, но, вспомнив о его утрате, вследствие которой он потерял рассудок, улыбнулась и мягко, словно непоседливому ребенку, сказала:
  -Леня, через пару дней я вернусь, и ты убедишься, что ничего страшного со мной не случилось, обещаю тебе. Пойми, Константин держит меня, словно птицу в золотой клетке, не отпускает даже к отцу. Объясни мне, что может изменить эта поездка, кроме того, как принести хоть толику радости в мою жизнь?
  -Эта поездка может изменить всю твою жизнь, Злата! - горько сказал Ленька, - Ты должна послушать меня, пока в моих силах повернуть жизнь в благое русло. Но стоит тебе ослушаться и пренебречь моим заверениям остаться, все измениться, и не ты, не я никогда не простим себе этого. А теперь скажи мне, что никуда не едешь, и я буду признателен тебе всю свою жизнь, - с надеждой сказал Ленька. Злата начала нервничать, и хотя, ей искренне не хотелось обижать этого милого человека, в следующий момент с ее уст неожиданно совалось:
  - Тогда почему, зная все наперед, ты не смог уберечь от беды Настю? - от этих слов по Ленькиному лицу мгновенно промелькнула тень горечи. Осознав, что сболтнула лишнее, щеки у Златы запылали, чувство разочарования в самой себе разливалось внутри неприятным покалыванием. Злата, забыв обо всем на свете, упала перед Ленькой на колени, и умоляюще сказала:
  - Прости, прости меня, ради всего святого, Леня, я не хотела, клянусь, я не хотела тебя ранить. Умоляю, прости меня, - сквозь слезы, схватив Леньку за рукав полинявшей рубахи, повторяла Злата. Ленька, опустившись рядом с ней, по-отцовски обнял Злату, и начал рассказывать.
  - Ты знаешь, а я ведь, действительно, предвидел, что с Настей случится беда. Я всячески ограждал ее от Виолетты, но, как видишь, ничего изменить было невозможно. Настя ничего не знала о блуде своей госпожи, да и не могла знать, но Константин не поверил, и произошло то, чего я с ужасом ждал, Насти не стало.
  - Но как ты, зная о том, что он убил твою жену, до сих пор работаешь здесь и даже не пытаешься отомстить ему за Настю. Или ты до сих пор не помнил об этом дне? - изумилась Злата.
  - Нет, Злата, я знаю, что все в усадьбе, жалея меня, стараются не вспоминать о случившемся, но на самом деле я все помнил и помню. Я здесь, потому что, знаю, что моя помощь необходима, не подлому Константину, а тебе и другим. Настю не вернуть, но пока в моих силах оградить от опасности тебя. А что касается Константина, то он и так наказан до конца своих дней, быть ненавистным окружающими - страшно, поверь мне. Ты для него не более чем красивая вещь, которую он не станет делить ни с кем, даже со своими собственными детьми, которых у него никогда не будет. Но, тем не менее, жить так, как ты живешь сейчас, лучше, чем изменить в один день две судьбы одного человека, живущего в разные временные пространства. Так что оставайся здесь, или поезжай к родным, Светлана не выдаст тебя, скажет, что была у нее в гостях, - Ленька, заметив замешательство Златы при воспоминании о ее родителях, успокоил ее:
  - Не бойся, об этом никто кроме меня не знает.
  - А откуда тогда знаешь ты? - спросила Злата, подняв мокрые от слез ресницы.
  - Я знаю обо всем, что было, что будет, и что есть, - ласково улыбнувшись, сказал Ленка.
  - Тогда ответь мне, что случится, если я поеду в гости к Светлане? - настаивала Злата.
  - Милая моя, да ты и сама прекрасно знаешь, только не отдаешь себе отчета в этом, что едешь ты не к Светлане, а к Андрею Борисовичу, который вот уже много лет будоражит твое воображение, и в итоге стал единственным мужчиной, которого ты наивно любишь, хотя, совершенно ничего не знаешь о нем. Поверь мне, послушайся, ты не должна ломать сразу две жизни, ты просто не имеешь на это право! Пусть Андрей так и останется мужчиной из твоих девичьих грез, его судьба уже предрешена, в то время как твоя висит на волоске.
  Злата посмотрела Леньке в глаза "Нет, он не сумасшедший, как говорила о нем Катя, но я должна убедиться, что все сюжеты из моих сновидений реальны", упрямо подумала она и вслух добавила:
  - Леня, не обижайся, но я поеду. Я вернусь через два дня, и все будет хорошо, - уверенно сказала Злата.
  - Раз так, то могу пожелать тебе только доброго пути, - устало сказал Ленька, понимая, что не сумеет переубедить Злату. Графиня обняла его и шепнула:
  - Я обещаю тебе, все будет хорошо, - и с этими словами упорхнула из комнаты. Ленька, глядя ей вслед, в пустоту сказал:
  - Пусть это будет началом твоего счастья, неподдельного и такого долгожданного для тебя, и неважно, что оно будет коротким, главное, ты испытаешь то, на что способны лишь избранные - пережить настоящую любовь, чувство, которое золотой нитью пройдет через две твои жизни.
  ГЛАВА 7
  Посмотри, Злата, это и есть сельцо Петровское, у Андрея, конечно, не такие обширные владения, как у вас, но все же здесь, на мой взгляд, очень мило, - сказала Света, когда их повозка выехала на широкую дорогу.
  - Как же здесь красиво! - воскликнула Злата, - Какие чудные розы!
  По обочинам дороги росли кустарники роз. Случайные прохожие, дружелюбно приветствовали девушек. В воздухе витал аромат покоя и гармонии. Повозка подъехала к каменной изгороди и въехала в ворота. Злата увидела множество фруктовых деревьев, которые затеняли окна и два симметрично расположенных балкончика барской усадьбы от палящего солнца.
  - Это главный дом, - указав на усадьбу, сказала Света, а там четыре флигеля. В двух из них живет прислуга, а в остальных Андрей размещает приезжающих гостей.
  - А где расположат меня? - спросила Злата с надеждой на то, что ей предложат комнату в главном доме.
  - Я пока не знаю, наш приезд для Андрея будет сюрпризом, потому что он ждет нас завтра, но он в миг все уладит, и поверь мне, ты наверняка останешься довольна.
  На пороге дома показался Андрей. Черные брюки и белая рубашка, с расстегнутым воротничком были ему к лицу.
  - Безумно рад вашему неожиданному приезду, милые дамы, я ждал вас завтра, но очень рад тому, что ваши планы изменились, - лучезарно улыбаясь сказал Андрей, - Мне одному в последнее время было очень скучно, поэтому в честь вашего приезда предлагаю завтра же устроить небольшой праздник, - с этими словами, он нежно поцеловал в щеку сестру, и коснулся губами руки Златы.
  -Вы мой самый желанный гость, Злата Николаевна! - шепнул он ей, глядя прямо в глаза, в которых Злате тотчас же захотелось раствориться. "Сколько нежности и одновременно мужества в этих бездонных голубых глазах", - подумала она.
  - Злата Николаевна, как надолго уехал Константин?
  - Точно не могу сказать, но по его словам, не менее чем не две недели, - смущаясь, ответила Злата.
  - Значит, вы со Светланой успеете укрепить свои дружеские отношения, и нас всех ждет много времени для прогулок, пикников и всяческих других развлечений.
  - Нет-нет, - возразила Злата, - я приехала всего на два дня, а после мне нужно будет вернуться домой, я обещала Константину, что буду ждать его дома.
  - Тогда нам нужно поторопиться и, не растрачивая драгоценное время определиться с комнатой для вас, а повар за это время приготовит нам обед. Злата Николаевна, где бы вы хотели остановиться во флигеле или в главном доме поближе к подруге?
  - Как вам будет удобно, Андрей Борисович, - скромно потупив взгляд сказала Злата.
  - Нет, вы на самом деле, можете выбрать себе любую комнату, которая вам понравится.
  - В таком случае, если можно, то я хотела бы остановиться в усадьбе. Света мне сказала, что из окон главной усадьбы открывается необыкновенно чудный вид, - робко сказала Злата.
  - Хорошо, тогда я лично для вас, распоряжусь подготовить свою комнату, а сам временно переберусь в комнату для гостей.
  - Нет-нет, не стоит беспокоиться, это будет не удобно, - запротестовала Злата.
  - Бросьте, это не доставит мне ни малейшего неудобства, я хочу, чтобы вы сполна насладились красотами окружающего пейзажа и отдохнули, а моя комната лучше всего подойдет для этого, - нежно улыбнувшись, сказал Андрей.
  - Андрей, но это, действительно, будет фривольным поступком, Злата замужняя дама, и слуги, а также неожиданные гости, которые могут внезапно нагрянуть, могут превратно понять твой поступок, - возмутилась Света.
  - Во-первых, я никого не жду, а во-вторых, в обязанности гостеприимного хозяина входит обеспечить особенному гостю особые условия, ведь Злата Николаевна графиня, и я не могу предложить ей просто комнату для гостей в каком-либо из флигелей, согласись, дорогая сестра, не так часто в нашем доме останавливаются графы, поэтому я не вижу в этом ничего предосудительного, - Андрей начинал сердиться на сестру.
  Злата почувствовала себя виноватой в их споре:
  - Я готова занять любую комнату, лишь бы вы не ссорились, извините, что я стала яблоком раздора между вами.
  Взгляд Андрея мгновенно потеплел:
  - Света, все будет хорошо! В конце-концов, кто из приезжающих к нам гостей знает, где находится моя комната, если они всегда останавливаются во флигелях? А слуги, что им за дело, где и кто остановился, по-моему, наши работники самые корректные и добросовестные люди во всей округе, не так ли? А сейчас пойдемте в дом, или Злата Николаевна сочтет нас негостеприимными хозяевами за то, что мы ее вот уже почти полчаса держим на улице.
  Войдя в дом, Злата зачарованно осмотрелась, "Это дом из моих снов", - окончательно убедилась она, "Светлая и приветливая усадьба, где живет счастье".
  - Злата, о чем ты задумалась, - спросила ее Света, - пошли, я покажу тебе твою комнату, а после того как мы устроимся, спустимся обедать.
  Подруга привела ее на второй этаж в круглый зал:
  - Постой, сказала Злата, - я должна окончательно убедиться, - Света поняла, о чем говорит ее подруга, и присела в кресло, в терпеливом ожидании. В это время Злата решительным шагом направилась к балкону.
  - Боже мой, как чудесно, - сказала она, глядя на распростертые бескрайние леса за рекой и высокие липы в парке, - Я знала, я была уверена, что не ошиблась! Это просто невероятно! - по щекам девушки текли слезы радости. Внезапно на балкон вышел Андрей, отлучавшийся, чтобы отдать последние распоряжения по подготовке комнат и приготовлению обеда.
  - Злата Николаевна, что с вами, вы плачете? - растерянно спросил он, машинально обняв девушку, и прижимая к себе провел теплой ладонью по волосам.
  - Что случилось, вас кто-то обидел? Скажите мне кто это был, и я немедленно накажу подлеца, будь он неладен, обидеть мою самую долгожданную гостью, - озадаченно сказал Андрей.
  Злата, осознав, что находится в объятьях Андрея, охваченная знакомым чувством , расплакалась от счастья еще больше. Ей хотелось, чтобы так было всегда, чтобы Андрей не выпускал ее из своих крепких и нежных объятий, чтобы этот миг застыл, и жизнь больше не продолжалась.
  - Нет-нет, меня никто не обижал, это слезы радости хлынули сами по себе, у вас так красиво, так спокойно - Злата подняла ресницы, с дрожащими на них слезинками и утонула в опасном голубом омуте глаз мечты всей своей жизни.
  Андрей улыбнулся:
  - Зачем же тогда вы плачете, радость моя, не растрачивайте попусту эмоции, ведь впереди нас ждет еще целых два незабываемых дня, - улыбнувшись сказал Андрей.
  - Простите мне мою минутную слабость, я, пожалуй, пойду, если вы не против.
  - Конечно, ступайте, но долго не задерживайтесь, скоро будут подавать обед. Света, куда ты пропала, проводи гостью, и тоже не задерживайся.
  Девушки вышли из зала, и, пройдя по небольшому коридору, вошли в просторную светлую комнату, обставленную изысканной мебелью: резная кровать, секретер, круглый стол, несколько стульев, книжный шкаф и комод. На стенах были гармонично развешаны картины с пейзажами.
  - Это твои работы? - спросила Злата Светлану, указывая на полотна.
  - Да, практически все, кроме вон той, - указала она на картину, с изображением ночного пейзажа, с выходящей из реки девушкой с длинными распущенными волосами в белой ночной сорочке. Присмотревшись повнимательней, Злата с удивлением обнаружила, что девушка с картины очень похожа на нее.
  - Злата, это невероятно, но мне кажется, что девушка с картины, просто твоя копия! - словно прочитала ее мысли Светлана.
  - Кто написал ее? - удивленно спросила Злата, не в силах оторвать взгляд от полотна.
  - Андрей. Когда-то отец хотел, чтобы он стал художником, но тот, написав лишь одну картину, ту, что ты сейчас видишь, по непонятным причинам навсегда отказался от живописи, хотя, и все родительские надежды были воплощены во мне. Кстати, эту картину Андрей написал лет десять назад, нужно будет обязательно спросить, кто ему позировал, потому что вы с девушкой с картины поразительно похожи. А теперь располагайся, и спускайся в столовую, а не то Андрей будет сердиться и называть нас копушами, - сказала Светлана и ушла. Злата все еще заворожено смотрела на картину. "Неужели, такое может быть", думала она. "Я видела в своих снах Андрея, его усадьбу, а он рисовал меня десять лет назад, в то время, когда я была еще совсем ребенком".
  Переодевшись в нежно-голубое платье, и незатейливо уложив волосы, Злата пришла в столовую, где ее уже ждали Андрей и Светлана.
  - Присаживайтесь, Злата Николаевна, - пригласил Андрей. Столовая была не большой, но светлой и очень уютной. На потолке висела тяжелая люстра с множеством свечей, стены украшали картины с натюрмортами. Большой овальный стол был сервирован серебряными приборами и фарфоровой посудой. На обед была подана запеченная стерлядь, нежный печеночный паштет, форшмак, множество свежих овощей, и молодой отварной картофель со сливочным маслом и свежей зеленью. А на десерт подали ароматный кофе с клубничным тортом.
  -Чудесный обед! - похвалила Светлана, - Наша повариха сегодня просто на высоте! Чем ты, братец, планируешь развлекать гостью?
  - Предлагаю посмотреть окрестности, вы не против, Злата Николаевна? - спросил Андрей.
  -Нет, конечно, - ответила Злата, радуясь тому, что Андрей будет рядом.
  -Тогда предлагаю пойти в конюшню, и выбрать лошадей для прогулки, - предложил Андрей, - Злата Николаевна, вы умеете держаться в седле?
  - Нет, к моему стыду, я никогда не ездила верхом, - скромно потупив взгляд, ответила девушка.
  - Не вижу в этом ничего постыдного, мы дадим вам самую покладистую лошадь, и у вас обязательно все получится, - успокоил ее Андрей.
  В конюшне Злате вывели белую кобылу.
  - Погладь ее Злата, - сказала Света, - она очень умная и самая спокойная, когда я год назад впервые села на лошадь, это была именно она. Себе Светлана выбрала гнедую. Конюх помог Злате взобраться на лошадь, и объяснил как с ней управляться. Выехав на дорогу, ведущую к пруду, девушки заметили догоняющего их Андрея на черном, как смоль жеребце. "Какой он красивый", - подумала Злата, глядя на Андрея. Волевой подбородок, словно высеченные из гранита черты лица, развивающиеся на ветру вьющиеся волосы, и при этом невероятно нежный взгляд. Верхом на жеребце он был похож на принца, воинственного и мужественного, непоколебимого в бою, безжалостного к противнику, но в тоже время, безгранично нежного и любящего даму своего сердца.
  - Извините за опоздание, - сказал Андрей, - возникли кое-какие проблемы, но теперь все позади. Как ведет себя наша старушка?, - спросил Андрей, указывая на лошадь Златы.
  - Она просто чудо! - ответила Злата, ища в себе силы оторвать взгляд от Андрея.
  - Замечательно, поэтому, теперь, когда все в сборе, можно и прогуляться.
  Подъехав к пруду, они спешились, и присели на резную скамейку.
  - Андрей, хотела у тебя спросить, - заговорила Светлана, - сегодня я впервые как следует рассмотрела картину в твоей комнате, и обратила внимание на схожесть Златы и девушки с полотна. Кто тебе позировал?
  Андрей смущенно посмотрел на Злату, словно еще раз убеждаясь, в том, что она рядом, и опустив глаза, хранил молчание.
  - Андрей, ты слышишь меня? - повторила Света. Андрей все еще продолжал молчать.
  - Раз ты не хочешь отвечать, то так и скажи, но я считаю, что невежливо игнорировать вопросы, просто смешно, ведешь себя как нашкодивший мальчишка, - обиженно сказала Света.
  - Не сердись, я отвечу. Когда я впервые увидел Злату Николаевну на их с Константином свадьбе, то и сам был не мало удивлен, да что там говорить, меня словно током прошибло от осознания того, что... Ой, смотрите, они снова здесь! Я уверен, это хороший знак, - воскликнул Андрей, указывая на плавающих в пруду диких уток с утятами.
  - Действительно, Злата, представляешь, их здесь уже не было вот уже два года, - Какие они забавные, - умилялась Светлана.
  - Вы принесли счастье в наше имение, Злата Николаевна. В поместье бытует поверье, что если утки осядут в нашем пруду, то это к большому счастью, - сказал Андрей. Злата размышляла над ответом Андрея, по поводу картины, он явно что-то не договорил, точнее сказать, он ловко ушел от ответа на вопрос Светланы, оставив недосказанным самое, на ее взгляд, важное. Светлана за разговором об утках забыла о ранее заданном вопросе, а у Златы просто не хватило смелости продолжить этот разговор.
  Дальнейшее их путешествие прошло практически в безмолвии. Но не смотря на это, Злата была счастлива от того, что имела возможность хотя бы находиться рядом со своей мечтой и время от времени украдкой любоваться самым дорогим для нее человеком, все еще не до конца веря в реальность происходящего. Останавливаясь в наиболее живописных местах, Андрей и Светлана коротко рассказывали о них Злате. Таким образом, они побывали у небольшой речушки со странным красивым названием Любимка, показали распростертые фруктовые сады, беседки и гроты в тенистом парке, величавые дубы и сосны. Вернувшись с прогулки, немного уставшие, они вернулись в усадьбу.
  - Какие будут предложения на вечер? - спросил Андрей.
  - У меня есть идея, - заговорщицки объявила Светлана, - не так давно, я была с родителями в гостях у сослуживцев отца, и коротала время в обществе их дочерей. Так вот, они большие любительницы гаданий, научили меня гадать по книге. Поэтому я предлагаю после ужина принести самовар в беседку, где мы будем пить чай и развлекаться гаданиями.
  - А в чем заключается суть гадания? - заинтригованно спросила Злата.
  - Все очень просто, нужно взять любую книгу, задать ей вопрос и открыть ее на случайной странице, где будет текст в виде ответа. Вы согласны? - спросила Светлана, не готовая услышать отрицательный ответ.
  -Света, это глупо, неужели ты все еще веришь, что можно узнать будущее. Какая ты наивная, а еще замуж собираешься, - сказал скептически настроенный Андрей.
  - А вот и не глупости, - обиделась Светлана, - Если тебе это не интересно, то можешь не ходить с нами, или у тебя есть другие предложения?
  - Хорошо, я сдаюсь, будет так, как ты хочешь. А сейчас все идем ужинать.
  После ужина в беседку принесли самовар и подали к чаю нежную творожную запеканку с румяной корочкой. Разливая в чашки чай, Света спросила:
  - Я вот думаю, какую бы нам взять книгу, Андрей, у тебя большая библиотека, посоветуй что-нибудь.
  - Злата Николаевна, неужели и вы верите в гадания? - засмеявшись, спросил Андрей, - Лично я считаю это пустой тратой времени, давайте лучше поиграем в шахматы, или, на худой конец, в карты.
  - В карты и шахматы ты, дорогой братец, будешь играть со своими приятелями. А нам интересны гадания, правда, Злата, - графиня неуверенно кивнула, в знак солидарности с подругой. Ей было все равно, чем заниматься, лишь бы Андрей был с ней рядом как можно дольше.
  - И вообще, Злата не может не верить в гадания, - продолжила возмущенная Светлана, - Потому что она видит вещие сны. Например, скажи мне, Андрей, была ли Злата до сегодняшнего дня хотя бы раз у тебя в гостях? - лукаво спросила Света, на что Андрей удивился и отрицательно покачал головой, - Вот видишь, не была, а накануне нашего отъезда из Колосова, она описала мне твой дом в точности до мелочей. И все это она видела в своих снах. Теперь скажи мне, как может человек не верить гаданиям и предсказаниям, если в его жизни есть место сверхъестественному? - подытожила Света. В одно мгновение с лица Андрея спала улыбка, и он долгим пронизывающим взглядом посмотрел Злате в глаза, от чего щеки девушки залил яркий румянец. Она испытывала огромное чувство неловкости, от того, что Света рассказала Андрею о ее снах. Злате казалось, что он не поверил ей, и теперь считает ее лгуньей, или, что просто невероятно, он прочитал ее мысли и знает, о том, недосказанном, что она утаила от подруги.
  - Света, зачем ты рассказала это? - обиженно, еле слышно спросила она, в то время как Андрей все еще будто бы ощупывал взглядом ее лицо.
  - Не вижу ничего плохого в том, что я поделилась с братом твоими сверхъестественными способностями, - сказала Света, - И вообще, предлагаю закрыть эту тему, или Злата сейчас на меня всерьез обидится, и настаиваю вернуться к моей затее. Так все-таки, какую книгу ты можешь предложить? Андрей, погруженный в свои мысли, не слышал вопроса сестры.
  - Андрей, немедленно прекрати глазеть на Злату. Не забывай, она замужем, и твое чрезмерное внимание может повредить ее безупречной репутации, - шутила Света, но брат будто бы не слышал ее.
  - Андрей, - уже серьезно добавила она,- да что с тобой сегодня происходит? Это и на самом деле уже не прилично, Злата сгорает от смущения!
  Андрей встряхнул головой, словно пробуждаясь ото сна:
  - Простите, что-то я сегодня не в себе, наверное, из-за приближающейся грозы. Злата Николаевна, извините, если смутил вас, - извинился Андрей, проводя ладонью по лицу, словно снимая с себя наваждение.
  - Так, я срочно пошла за книгой, а иначе Злата сбежит от нашего "гостеприимства" прямо сегодня ночью. Я скоро вернусь, - весело сказала Света, и побежала в сторону дома.
  Андрей снова посмотрел на Злату.
  - Это правда, что вам снятся вещие сны? - низким бархатным голосом спросил он, глядя ей прямо в глаза, не давая тем самым возможности солгать:
  -Да, но убедилась в этом я совсем недавно, когда встретила...- Злата осеклась, а Андрей, застыв в напряжении с интересом ожидал окончания ее фразы, - точнее, когда Света рассказала мне о вашем имении, но и тогда я до конца не верила, пока сегодня не увидела все своими глазами, - дрожащим от волнения голосом ответила Злата. - У вас замечательная усадьба, просто настоящий райский уголок.
  Андрей с легкой улыбкой на губах любовался испытываемым Златой смущением и скромностью:
  - Вы чудесная женщина, Злата Николаевна. Могу я задать вам один вопрос? - Злата кивнула, - Скажите, а от чего на самом деле, вы потеряли сознание на своей свадьбе? В тот вечер вы так и не дали Константину вразумительного ответа на этот вопрос. Только прошу вас будьте предельно откровенны со мной, оправдания, что вам стало душно и, выйдя на балкон, вы потеряли сознание от резкого перепада температуры, придумал за вас я, поэтому я настаиваю, чтобы вы сказали, что случилось на самом деле, - сказал Андрей, выжидательно глядя на Злату. Графиню охватила паника, "Что мне делать, как объяснить, ведь сказать правду я просто не посмею". Но на ее счастье вернулась Светлана. Андрей, заметив ее облегчение при виде возвратившейся сестры, шутливо покачал головой:
  - Даже не надейтесь, что я забуду о своем вопросе, - предупредил Андрей и многозначительно улыбнулся.
  Злата скромно потупила взгляд и, не сдерживая ликующей улыбки, про себя подумала, что у нее появилось время для того, чтобы придумать что-то похожее на правду.
  - Я решила, что для гадания подойдет случайная книга, поэтому, не глядя, взяла первую попавшуюся, - защебетала Света, - Итак, кто рискнет быть первым? - в ответ была тишина, - Хорошо, первой буду я.
  Света зажмурилась, сосредоточилась и открыла книгу на случайной странице.
  - Надо же, мне попался томик со стихами, это очень хорошо, читаю:
  
  "Рассвет ласкает ветерком ее лицо,
  И локон теребит своим дыханьем.
  Она совсем одна...и ей легко.
  И сердцу юному не ведомы страданья.
  Душа ее чиста, как первый снег,
  Как воды родников прозрачна, безупречна.
  Такой она останется навек,
  Божественной, святой и человечной".
  
  - Что бы это могло значить? - задумалась Светлана, по описанию, конечно похоже на меня, но где же тогда предсказания? Может быть, книга сегодня не хочет мне отвечать. Посмотрим, что выпадет у вас. Кто следующий? Молчите, значит, следующего назначу я, и ей станет Злата.
  Графиня нерешительно взяла книгу.
  -Открывай, Злата, не томи! - подбадривала ее Светлана. Злата отрешенно открыла книгу, и начала читать:
  
  "Этой ночью я к тебе приду.
  И войду в твой тихий светлый сон.
  Твои плечи нежно обниму,
  И губами обожгу твою ладонь.
  
  Я склонюсь тихонько над тобой,
  Ты внезапно распахнешь свои глаза
  И прошепчешь "Будь всегда со мной!",
  И обнимешь ласково меня.
  
  А когда ворвется в дом рассвет,
  Я растаю, словно тихий звон.
  Ты проснешься, а меня уж нет,
  И поймешь, что это был лишь сон".
  
  Дочитав до конца, Злата все еще заворожено смотрела в книгу. После, отложив ее в сторону, с отчаянием посмотрела на Андрея. "Теперь, когда я убедилась, что Андрей мужчина из моих сновидений, он больше никогда мне не приснится. Я буду всю жизнь жить с ненавистным мне Константином, и думать об Андрее". К горлу подкатил ком, слезы были готовы вот-вот хлынуть из глаз.
  - Теперь твоя очередь, Андрей, - развеяла тишину Светлана. Злата замерла в нетерпении, "Что же предскажет книга ему?". Андрей равнодушно раскрыв книгу начал читать:
  "Сегодня, в столь чудный вечер
  Не стоит на жизнь обижаться.
  Пускай будет ночь бесконечной,
  Ведь завтра нам нужно расстаться.
  
  Забыть твои нежные руки,
  Твои бесподобные губы.
  Ты может, забудешь, а я же
  Любила, люблю, и буду.
  
  Я буду сгорать в бессилье
  Вернуть этот вечер обратно.
  Мы что-то с тобой упустили,
  Но время, увы, беспощадно.
  
  Я знала, что все не вечно,
  Как пламя горящей свечи.
  Мы счастье свое бесконечное
  Оставили в этой ночи!"
  
  - Так не интересно, - наигранно обиделась Света, вам достались хотя бы более менее понятные предсказания, а мне книга не сказала ничего.
  - Что же понятного в наших предсказаниях? - спросил у сестры Андрей, - Белиберда какая-то!
  - Да, что здесь непонятного, все вполне логично, у Златы предсказание о вещих снах. А у тебя, не знаю, о чем ты там задавал вопрос книге, но очевидно, ты будешь вынужден расстаться с какой-то дамой, которая будет страдать из-за разлуки с тобой. Признавайся, кто она, может быть, я подскажу тебе способ сохранить ваши отношения? - смеялась Светлана.
  - Не говори глупостей, ты прекрасно понимаешь, что это не больше чем забава, - устало сказал Андрей, - И вообще, пойдемте в дом, с минуты на минуту начнется дождь.
  В парке потемнело от надвигающейся тучи, все вокруг, словно замерло в ожидании спасительной влаги.
  - А я очень люблю дождь, - улыбаясь, сказала Злата, - он как будто очищает душу. Вы не будите возражать, если я останусь здесь, и немного посижу одна?
  - Ни в коем случае, Злата. Пошли в дом, накинешь шаль и выйдешь на балкон, там удобнее и, по крайней мере, ты не промокнешь, - отговаривала ее Светлана.
  - Со мной все будет в порядке, - пыталась сопротивляться Злата, возвращайтесь, а я скоро подойду. Подозреваю, что такого великолепия, которое представляют собой окрестности во время дождя, я больше нигде не увижу!
  - Но все таки я настаиваю! - не унималась Светлана.
  - Хорошо. Пойдем, но знай, что ты лишила меня огромного удовольствия.
  - Вовсе нет, я спасла тебя от простуды!
  - Злата Николаевна, не обращайте на нее внимания, своей педантичностью и упрямством, она может довести до белого коленья кого угодно, - сказал Андрей, и они дружно засмеялись. Тем временем, первые тяжелые капли дождя коснулись земли. Света, весело воскликнув "Бежим", побежала в дом. Злата и Андрей шли медленным шагом. Дождь расходился все сильней и сильней, в небе сверкнула молния, и, словно кинжалом распорола черное брюхо тучи, от чего та будто бы взвыла от боли долгим грозовым раскатом. Дождь хлынул стеной, словно ограждая Андрея и Злату от всего мира.
  - Злата Николаевна, нам, наверное, следует поторопиться, а не то вы промокните до нитки, - неуверенно сказал Андрей, не отрывая взгляда от девушки.
  - Ну и пусть, зато это будет одним из самых счастливых дней в мой жизни, - ответила Злата, подставляя лицо навстречу теплым дождевым струям.
  - Божественно! Просто божественно! - прошептала она. "Здесь поистине живет счастье, неподдельное и вечное, но как больно осознавать, что в этом райском уголке никогда не будет места для меня", думала Злата.
  - Злата Николаевна, - позвал ее Андрей, но девушка, будто не слышала его, - Злата Николаевна, Злата, - внезапно она поняла, что Андрей держит ее в своих крепких объятиях, - Что с тобой, Злата, - ей стало приятно, что он больше не называет ее по отчеству.
  - Злата, что случилось? - с тревогой спросил Андрей, и, взяв ее лицо в ладони, пристально вглядываясь в ее задумчивые глаза, сказал:
  - Как же долго я ждал тебя! Я знаю, что не имею права говорить тебе это, но все равно, ты должна знать, что я всегда, слышишь, всегда любил только тебя. Может быть это безумие, но я не в силах сдерживать свои чувства, а главное, я вижу, что это взаимно, и от этого я бесконечно счастлив. Останови меня, если я ошибаюсь, - сказал Андрей нежно целуя Злату в губы, и, оторвав от земли, словно пушинку закружил ее в воздухе, не обращая внимания на непрекращающийся ливень. Теплые нити дождя струились по лицу Златы, смывая слезы радости, ей казалось, что жизнь остановилась и множество мыслей кружилось в ее голове "Я снова вижу прекрасный сон, как я не хочу просыпаться. Андрей. Он рядом, он любит меня, не меньше чем я люблю его. Хочется летать от счастья!".
  - Ты промокла, и вся дрожишь, - тихо сказал Андрей, прижимая к себе трепещущую девушку, и откидывая мокрый локон с ее лица, - И как бы мне не хотелось прерывать этот чудесный и долгожданный миг, нам все же следует пойти в дом, чтобы ты согрелась.
  - Да, конечно, - робко согласилась девушка, и они вместе направились в сторону усадьбы. Дождь утих, как по мановению волшебной палочки, словно сама природа хотела соединить любящие сердца. В воздухе витал бархатный аромат сирени, затейливые паутины в ветвях лип и нежно - зеленые травы сверкали бисером дождевых капель.
  - Где вы были? - обиженно спросила Светлана, - вы промокли насквозь, почему вы не пошли вместе со мной?
  - Света, сейчас Злата Николаевна переоденется, проводи ее в баню, она промокла, и ничто лучше бани не спасет ее от простуды.
  - Но почему вы не пришли сразу? - настойчиво спросила Света.
  - Ты была уже далеко, когда хлынул дождь, мы решили вернуться в беседку и переждать, пока он стихнет.
  - Злата Николаевна, - добавил Андрей, - пойдемте к вам в комнату, я дам вам свой теплый халат.
  Они вошли в комнату, Андрей достал из комода длинный халат:
  - Злата, немедленно снимай всю свою мокрую одежду, и переодевайся.
  Злата удивленно посмотрела на Андрея, и он, улыбнувшись, добавил:
  - Я не так выразился, сейчас я выйду, а ты переоденься, я не хочу, чтобы ты заболела, - Андрей подошел к двери, чтобы уйти, но внезапно резко остановился, и, подойдя к Злате, тихо сказал:
  - Прости меня за несдержанность.
  - Что ты имеешь в виду? - недоумевая, ответила Злата, в глубине души опасаясь, что он сейчас скажет ей о том, что все, что произошло между ними в парке полчаса назад, было просто ошибкой.
  - За то, что я, наверное не должен был этого делать, - виновато опустив глаза, сказал Андрей, - Прости, это больше никогда не повторится. Я впредь буду контролировать себя и свое поведение.
  - Выходит, все, что ты говорил мне, тоже было ошибкой? - горько спросила Злата, глядя Андрею в глаза.
  Андрей, улыбнувшись, нежно обнял девушку:
  - Нет, конечно, нет. Просто мне показалось, что ты, возможно, не разделяешь моих чувств, и считаешь мой порыв не правильным, понимаешь, я не хочу причинить тебе боль, потому что я слишком сильно и давно люблю тебя.
  - В таком случае, выходит, что все - таки ты сказал мне правду? - с надеждой спросила Злата.
  - А ты усомнилась? - нежно улыбнулся Андрей и заключил девушку в свои крепкие объятия, припав к ее губам долгим волнующим кровь поцелуем.
  Давай встретимся вечером, нам нужно о многом поговорить с тобой, - поглаживая волосы Златы, спросил Андрей.
  - Конечно, я буду ждать тебя здесь.
  Андрей ушел, а Злата подошла к окну, и, облокотившись на подоконник, смотрела на непрекращающийся дождь, вспоминая слова, сказанные Андреем. "Я буду ждать тебя", повторила она про себя свои же слова, и добавила вслух:
  - Да я готова была ждать тебя всю жизнь, а теперь это ожидание перерастет в сладкое томление накануне нашего первого свидания.
  
  Вернувшись из бани, Злата и Светлана еще немного побеседовали о прошедшем дне, и Света, пожелав подруге спокойной ночи, ушла спать. Злата надела ночную сорочку, а сверху накинула длинный шелковый пеньюар. Волосы она собрала в хвост и уложила в виде пучка, закрепив шпильками, с крошечными жемчужинами на концах. На столе горели свечи в фарфоровых подсвечниках, наполняя комнату мягким и уютным светом. Задернув тяжелыми шторами окно, Злата подошла к книжному шкафу, и вытащила первую попавшуюся книгу, открыв которую, обнаружила свернутый вчетверо листок бумаги. Она понимала, что неприлично читать чужие письма, но любопытство взяло верх. Развернув листок, Злата поднесла его ближе к свече и увидела свой портрет, нарисованный карандашом. Ниже были написаны стихи:
  
  "Пред прелестью твоих бездонных глаз не устою,
  И жест руки твоей в сознании поцелую.
  А то, что нравишься ты мне, от всех я утаю,
  И никогда не полюблю другую.
  
  
  Злата свернула листок, и положила вместе с книгой на прежнее место. В этот момент в дверь кто-то тихо постучал.
  - Войдите, - пригласила Злата, пытаясь успокоиться, чтобы унять сильное сердцебиение.
  В комнату вошел Андрей с букетом желтых роз.
  - Это тебе, - сказал он, протягивая цветы, с застывшими на лепестках каплями дождя.
  - Спасибо, Андрей, они прекрасны! - поблагодарила Злата, вдыхая нежный аромат.
  - Но не красивей тебя! Злата, оставим цветы, ты, все равно, прекрасней их всех вместе взятых. Ведь ты так и не ответила на мой вопрос, о том, почему потеряла сознание на своей свадьбе? - спросил Андрей, присаживаясь на стул.
  - Потому что увидела тебя, - немного смущаясь, ответила Злата, - Ты часто приходил ко мне в моих снах, но я никак не ожидала, что ты существуешь в реальности, что ты совсем рядом...Кстати говоря, я могла бы и не заметить тебя в той огромной толпе гостей, если бы ты не прожигал меня своим пристальным взглядом, нежно улыбнувшись, сказала Злата и подошла к картине с ночным пейзажем.
  - А теперь ты ответь мне, кто изображен на твоей картине? - Злата коснулась полотна и провела пальцем по лицу, нарисованной девушки.
  Андрей подошел к Злате, и, посмотрев сначала на нее, а затем на картину, сказал:
  - Это ты. Можешь не верить мне, но я также как и ты видел тебя в своих снах все это время. Я искал тебя много лет, среди знакомых мне семей, я посещал все балы, на которых присутствовали молодые дочери помещиков и купцов, но все тщетно. Где ты была все это время!? Я не раз видел твоего отца на знатных приемах, но тебя с ним никогда не было.
  Злата занервничала, сейчас ей придется ответить, и она не могла обмануть Андрея:
  - Я скажу, почему ты никогда не встречал меня раньше. И пусть эта правда породит в тебе презрение ко мне, но я не могу больше жить с этой ложью, и тем более обманывать тебя.
  - О чем ты говоришь, Злата? - удивленно спросил Андрей.
  - Я не дочь Николая Ивановича. Мои родители простые крестьяне.
  -А как тогда получилось, что ты стала женой Константина? Неужели он знает об этом? - изумился Андрей.
  - Нет, он ничего не знает и не может знать. Дело в том, что у барина действительно есть дочь Злата, но он не хотел выдавать ее замуж за графа, и в тоже время не мог отказаться от выгоды, которую ему принес этот брак. Он дал распоряжение учителю своей дочери подменить Злату на другую девушку, а дочку, в это время, отправил жить к тетке. Первой, кто попался ему на глаза, стала я. Он предложил мне участвовать в этом обмане, и я в силу своей наивности и согласилась. О чем сейчас абсолютно не жалею, ведь, если бы не моя доверчивость, то я бы могла никогда не встретить тебя.
  Андрей ошеломленно смотрел на Злату и не мог поверить в то, что все это правда.
  - Расскажи мне о себе, - попросил он.
  - Я, как уже говорила, была крестьянкой. Звали меня Таня, я работала у барина помощницей портнихи. Больше мне о себе и рассказать-то нечего, - Злата замолчала и, отведя в сторону взгляд, с горечью ждала, когда Андрей встанет и уйдет, узнав всю правду о ней. Уйдет из ее жизни навсегда.
  - Как жаль, - нарушив тишину, сказал Андрей, - Что я не встретил тебя тогда, когда ты была милой девочкой Таней!
  - А что изменилось бы? - с отчаянием спросила Злата.
  - Изменились бы наши судьбы. Встретив, я забрал бы тебя с собой и уже никогда и никому не отдал. Я женился бы на тебе, и нам ничего не могло бы мешать. Ведь теперь нужно будет скрываться, изворачиваться, обманывать окружающих, для того чтобы встретиться, - обняв Злату, с улыбкой сказал Андрей, - Но будь уверена, мы справимся со всеми этими временными трудностями.
  - Ты все равно не смог бы взять меня в жены, ведь я простая крестьянка.
  - А мне плевать на твое происхождение. Ты теперь для меня все в этой жизни. Я повторяю, что если бы увидел тебя раньше, то уже сейчас мы были бы счастливыми родителями, а не преступниками перед Богом. Я опасаюсь только одного. Жестокость Константина не имеет границ, и случай с Виолеттой, ты знаешь о нем? - Злата утвердительно кивнула, - Он не первый. На территории его усадьбы пролито немало девичьей крови.
  - Не может быть, я слышала только о Виолетте. Кто они? - ошеломленно спросила Злата, услышав шокирующую новость.
  - Девушки из деревни, служанки и горничные, которые, по разным причинам погибли от рук беспощадного Константина и его дружков-садистов.
  - Но за что?
  - В основном ни за что, большинство из его жертв, просто оказались симпатичны графу и его приятелям. А погибали они от того, что не выдерживали издевательств и пыток, созерцание которых доставляет удовольствие Константину и его дружкам.
  - Как же мне теперь жить, зная обо всем этом? - спросила Злата, пряча слезы, - Может быть, стоит рассказать Константину, что я не дочь Николая Ивановича? Я думаю, что он, узнав об этом, тотчас же откажется от меня и вернет отцу. Пойми, Андрей, я не смогу притворяться, что между Константином и мной по-прежнему все хорошо!
  Андрей, нежно обнял Злату, и слегка коснувшись губами ее виска, прошептал:
  - Ни в коем случае не стоит ему об этом рассказывать, узнав правду, Константин будет беспощаден. Не плачь, я все решу. Ты веришь мне? Все будет так хорошо, что в будущем, вспоминая сегодняшний день, мы будем смеяться над этой проблемой.
  Злата больше жизни хотела ему поверить, но вместо этого, ее охватило такое глубокое чувство отчаяния и безысходности, что ей показалось, единственным выходом из сложившейся ситуации может быть лишь ее смерть, но встреча с Андреем, давала силы пережить эту боль, чтобы жить дальше ради их общего счастливого будущего, и ради этих любящих глаз, которые пронизывали ее сейчас жгучим и решительным взглядом, и ради захватывающего и всепоглощающего чувства счастья. Андрей, заметив, ее сомнения, нежно улыбнулся, и, посмотрев Злате в глаза, сказал:
  - Я с тобой, и ты не должна никого и ничего бояться. Я все улажу, ты должна верить мне, слышишь, Злата, я никому не позволю обижать тебя, тем более этому трусу Константину, который способен причинять зло лишь беспомощным женщинам, и не умеет противостоять мужчинам. Но теперь я, наконец-то, с тобой, и ты должна чувствовать себя в безопасности!
  Злата подняла мокрые от слез ресницы, и посмотрела в бесконечно любящие глаза, полные твердости и уверенности в своих словах.
  -Ты веришь мне? - спросил Андрей, вытирая слезинки с лица девушки.
  - Я очень хочу верить тебе, но все равно боюсь его, - тихо ответила Злата. Андрей нежно обнял ее за плечи, и прижав к себе, нежно поцеловал в висок:
  - Скоро мы будем вместе, я обещаю тебе. Мой дом ждет свою хозяйку, которая любит его всем своим сердцем. Я всегда буду рядом с тобой, и никто не посмеет тебя обидеть. Я люблю тебя больше жизни! - прошептал Андрей, и Злата почувствовала, как пеньюар легко соскользнул с ее плеч на пол. Свечи погасли от ворвавшегося в распахнутое окно ветра. И не было больше страха, не было слез и сомнений, не было ничего в этом мире, кроме счастья от внезапно сбывшейся мечты.
  
  Злата проснулась на рассвете, и обнаружила, что Андрея рядом нет. На столе лежала записка, Злата развернула ее и стала читать:
  "Благодарю тебя за то, что ты появилась в моей жизни. За то, что каждый мой прожитый день, благодаря тебе, теперь и навсегда будет наполнен волнительным чувством счастья. Ты подарила мне любовь, а я в благодарность за это дарю тебе свое сердце и этот скромный подарок". Под запиской лежал крестик на тонкой золотой цепочке. Увидев его, Злата вспыхнула от восторга, золотое основание изделия было выложено, неизвестными девушке, бардовыми камнями и россыпью бриллиантов по краям. Злата надела его, и посмотрев в зеркало, улыбнулась своему отражению. После, еще раз прочитала записку Андрея, и, прижав ее к груди, закружилась по комнате. Отдышавшись от переполнявших ее эмоций, она, накинув пеньюар, незаметно выбежала из дома и спустилась к реке по мраморной лестнице, с посаженными по бокам пышными кустами сирени. Скинув пеньюар, в одной сорочке, Злата вошла в воду, и, улыбаясь новому дню, начала радостно плескаться от радости.
  - Злата, - услышала она и, обернувшись, увидела спускающегося к ней Андрея. Окунувшись еще раз, она пошла ему навстречу.
  - Ты будто бы сошла с моей картины! - любовался Андрей, - Тебе очень идет, сказал он, глядя на подаренный крестик.
  - Спасибо, у тебя хороший вкус, что это за камни?
  - Это рубины, а по краям бриллианты. Ты можешь носить его вместо нательного креста, он освещен и будет хранить тебя от всех невзгод. Я до сих пор не могу поверить в то, что ты не сон. В день твоего приезда здесь поселилось счастье!
  - А я всю жизнь знала, что здесь живет счастье! Просто в то время, мне лишь оставалось мечтать о том, этот райский уголок и его владелец существуют в реальности и совсем рядом.
  Андрей подхватил Злату на руки и закружил:
  - Без тебя здесь не было счастья! - сказал Андрей, нежно касаясь губами ее губ.
  -Нас могут увидеть, - забеспокоилась Злата, и Андрей поставил ее на землю.
  - Пойдем в дом, сейчас подадут завтрак, а ты еще не одета.
  За завтраком был запланирован пикник. Кухарка положила в корзину овощи, свежую зелень, кусок запеченной говядины, хлеб и бутылку вина.
  - Где устроим пикник? - спросила Светлана.
  - Предлагаю расположиться у реки, - предложил Андрей, и подхватил корзину со снедью.
  Расположившись на траве, Светлана увлеченно рассказывала о приемах, на которых была с родителями.
  - Ни одного достойного кавалера. Я, наверное, никогда не выйду замуж, так и останусь добропорядочной старой девой, - подытожила она, притворно надув губки.
  - Не переживай, скоро у купца Злотникова состоится бал, мы на него приглашены, и я уверен, что кто-нибудь тебе обязательно приглянется, - успокаивал сестру Андрей.
  - Я, надеюсь, тебе тоже. Ты, как старший, должен жениться первым. Да, и вообще, тебе давно пора отдать свое сердце какой-нибудь даме. Я вообще не понимаю, как до сих пор ни одна из этих жеманных и изобретательных девиц не окутала тебя крепкими узами Гименея.
  - За меня не беспокойся, мое сердце давно уже занято, так что ты можешь смело подумать о себе и о своем будущем, - Андрей лукаво улыбнулся, и тайком подмигнул Злате.
  - Кто она? - удивилась Светлана, - Я знаю ее? Почему ты никогда не говорил мне о ней?
  - Кроме того, что ты узнала сейчас, больше пока я сказать тебе не могу, но будь уверенна, мой выбор тебя приятно удивит, - Андрей уже начал жалеть о том, что неосмотрительно заговорил на щекотливую для себя тему. Внезапно его выручила Злата:
  - Андрей Борисович, а вы случайно не знаете, приглашены ли мы с Константином?
  - Да. Точно знаю, что и вы есть в списках приглашенных, - с облегчением ответил Андрей.
  - А по какому случаю затеян бал, - не переставала сыпать вопросами Злата, все еще видя необузданное любопытство в глазах Светланы.
  - Его сын сейчас находится в поисках супруги, поэтому Злотников и решил собрать на балу всех знатных девушек на выданье.
  Глаза Светланы засветились от только что полученной информации:
  - А ты видел его? Он красивый?
  - К сожалению, я не умею оценивать внешность мужчин. Но, судя по количеству его воздыхательниц, у него будет огромный выбор.
  - Андрей, как ты думаешь, он подошел бы мне? - кокетливо спросила Света, убирая под шляпку, выбившийся локон.
  - Я думаю, что да. Он образован, галантен, богат и очень перспективен, как будущий супруг, вот только хочу сразу предупредить тебя о том, что завоевать его сердце будет не так-то просто, искушенный женским вниманием и всеобщим обожанием купеческий сын так просто не сдастся, поэтому советую тебе основательно подготовиться.
  Светлана заинтересовалась персоной потенциального жениха, позабыв о волнующих ее до этого вопросах.
  - Сегодня же, сразу после пикника пересмотрю весь свой гардероб, шить новое платье, пожалуй, уже нет времени, поэтому нужно что-то подобрать из того, что есть. А как вы думаете, какая прическа мне больше идет? - заволновалась Светлана.
  - Могу предложить тебе свою горничную Катю, у нее просто отменный вкус и она чудесно укладывает волосы, да и выборе нарядов на нее можно полностью положиться. Так что не волнуйся, ты будешь самой красивой на этом балу, и купеческий сын сам без кровопролитного боя падет к твоим ногам, - улыбнувшись предложила Злата
  - Это замечательное предложение, - обрадовалась Светлана, - но как я смогу оказаться в Колосово в день бала?
  - Не стоит беспокоиться, Света, я могу прислать Катю к тебе, в конце - концов у меня нет цели покорить молодого и очаровательного купеческого сына, поэтому я вполне могу обойтись помощью других девушек, - Светлана, довольная ответом подруги, погрузилась в мечты о предстоящем мероприятии, стараясь продумать свой образ до мелочей.
  Пикник выдался скучным, от того, что каждый думал о своем: Света, о том, как покорить купеческого сына, а Злата и Андрей мечтали остаться наедине. Вернувшись в дом, разомлевшая на солнце Злата переоделась, и, упав на кровать, тотчас же уснула. Светлана, в это время, воодушевленная предстоящим балом, перемеряла все свои самые красивые платья, разбрасывая отбракованные по всей комнате. Андрей, почитав в кабинете, прогулялся по окрестностям, и, нарвав в оранжерее букет белых лилий, постучал в дверь комнаты, где спала Злата. Не услышав ответа, он открыл дверь и вошел. Присев на кровать рядом со Златой, и откинув сбившийся локон с ее лица, он любовался ей, стараясь запомнить каждый изгиб и каждую родинку на любимом лице. Внезапно Злата проснулась, и, протянув руку к лицу Андрея, кончиками пальцев коснулась его губ.
  - Все никак не могу привыкнуть к тому, что ты не сон, - улыбнувшись сказала она.
  - Прости, что разбудил, но мне очень хотелось побыть рядом с тобой. Это тебе, - протянул он ей лежавший рядом букет.
  - Спасибо, они прекрасны, - сказала графиня, и вдохнула нежный аромат лилий, - Завтра я уезжаю, - грустно добавила она.
  - Я найду способ увидеться с тобой до бала. Пока Константин в отъезде, поэтому я буду спокоен за тебя, а после я сделаю все, чтобы мы были вместе.
  - Но что ты можешь сделать? - печально спросила Злата.
  - Не волнуйся, все будет хорошо, от тебя требуется только терпение и спокойствие, все остальное я сделаю сам.
  Андрей заметил в глазах Златы неимоверную тоску.
  - Знаешь, мне очень хочется сделать для тебя что-то особенное. Проси, все, что ты хочешь, и я выполню все твои пожелания, - сказал Андрей, охваченный нежностью и любовью.
  - Мне ничего не нужно, - ответила Злата, но Андрей заметил, что ее что-то тревожит.
  - Прошу тебя, Злата, не стесняйся! Мне будет очень приятно порадовать тебя. Хочешь золото, бриллианты, наряды, проси, что пожелаешь, а Константину скажешь, что я подарил тебе это в знак благодарности за твою благосклонность к моей сестре.
  - Мне не нужны драгоценности и туалеты. Если только..., - Злата запнулась в нерешительности, - Андрей, а у тебя много крестьян?
  - Нет, гораздо меньше, чем у Константина, а почему ты интересуешься?
  -Дело в том, что, как ты сам знаешь, Николай Иванович очень тяжелый человек, - Злата запиналась от смущения и от того, что не могла подобрать нужных слов.
  - Я понял, ты хочешь, чтобы я забрал к себе твоих родных.
  Злата нерешительно посмотрела на Андрея, и молча кивнула. Он улыбнулся:
  - Я и сам хотел сделать это, но раз уж так получилось, то я завтра же поеду к барину, и будь спокойна, обратно я вернусь вместе с твоими родителями.
  Злата почувствовала, как к горлу подкатывает ком, и слезы облегчения прыснули из глаз сами по себе.
  - Спасибо тебе, ты мой ангел-хранитель. Я вечно буду благодарить Бога, за то, что ты есть на этом свете, и за то, что ты мой, - Злата прильнула к Андрею, обняла его широкие мускулистые плечи, и плакала от счастья у него на груди.
  - Все будет хорошо, я обещаю тебе,- сказал Андрей, нежно поглаживая Злату по спине, - первое время твои родители поживут в доме для гостей, пока для них будет строиться дом.
  - А что на это скажут местные жители? Они непременно заинтересуются кто эти люди и откуда приехали.
  - Я все решу, и поверь мне, все будут довольны, Андрей нежно приподнял подбородок Златы, и поцеловал в губы.
  Внезапно дверь в комнату распахнулась, и на пороге появилась Светлана. Увидев Злату в объятиях брата, она застыла от удивления.
  - Кто тебя учил входить без стука? - ледяным тоном спросил Андрей.
  Света хранила молчание от растерянности, робко потупив взгляд. Злата же, резким движением вырвавшись из объятий Андрея, отпрянула к окну и спрятала лицо в ладонях, чувствуя, как сгорает от стыда.
  - Я тебя еще раз спрашиваю, кто тебя учил входить без приглашения? - тихо, но настойчиво переспросил Андрей.
  Светлана, ошарашенная увиденным, еще несколько минут не могла вымолвить ни слова:
  - Я пришла немного поболтать перед сном и пожелать Злате спокойной ночи. Я не думала, что ты,- запнулась девушка, - Что вы здесь вместе. Что вообще происходит? Андрей, что ты себе позволяешь?
  - Я все объясню! - виновато глядя на подругу, сказала Злата.
  Лицо Андрея побагровело от гнева:
  - Ты не должна никому ничего объяснять, - мягко сказал он, и добавил, обращаясь к сестре, - Что ты хочешь знать? С каких это пор ты уподобилась базарным бабам, и решила, что все должны отчитываться перед тобой? Почему я не лезу в твою жизнь? - кричал на сестру Андрей, - Ну, раз уж ты совсем не можешь жить, зная о чем-то, во что тебя не удостоили чести посвятить, я тебе объясню, что происходит. Все просто, с того дня, как я увидел Злату на ее собственной свадьбе, мысль о том, что она не моя жена, не дает мне покоя. Я знаю, что тебе этого не понять, но когда-нибудь и ты узнаешь, что значит любить. Мне душу разрывает мысль о том, что Константин, у которого руки по локоть перепачканы кровью невинных девушек, прикасается к женщине, которую я так долго искал, мне больно видеть как она вздрагивает каждый раз при упоминании его имени... Я и тебя-то просватал в подруги Злате только для того, чтобы лишний раз иметь возможность хотя бы видеть ее, - с этими словами Андрей подошел к плачущей Злате, обнял ее и, прижав к своей груди, стал ласково гладить ее по голове.
  -При всем моем уважении и любви к тебе, Света, ты не имеешь права осуждать ни меня, ни Злату, - добавил Андрей уже спокойно.
  Глаза Светланы покраснели от подступающих слез, и она выбежала из комнаты.
  - Что теперь делать? - с отчаянием спросила Злата.
  - Не переживай, Светлана никому ничего не расскажет об увиденном. Могу заметить, что это даже в каком-то роде хорошо, что она теперь о нас знает, ведь не исключено, что ее помощь может нам пригодиться.
  - Что ты имеешь в виду? - удивилась Злата.
  - Она единственный человек, который, зная о наших отношениях, не смотря ни на что, желает нам только добра.
  Злата смутилась и, опустив глаза, сказала:
  - О нас знает еще один человек.
  Андрей удивленно посмотрел на девушку и спросил:
  - Кто?
  - Мой садовник Леня.
  - Злата, ты переволновалась. Как он может знать о нас, если наши отношения только начались?
  - Он знает обо всем, потому что видит будущее.
  Андрей в недоумении посмотрел на девушку, не понимая, о чем она говорит.
  - Перед моим отъездом к вам Ленька пришел ко мне и умолял отказаться от поездки, а когда понял, что я не поменяю своего решения, очень расстроился.
  - И что из того, что он расстроился? - улыбнувшись спросил Андрей, и ласково провел кончиками пальцев по щеке Златы, - Насколько я знаю, ваш садовник не в себе после смерти соей супруги. Константин говорил, что давно бы выгнал его, если бы не Ленькины золотые руки, кстати, что случилось с его женой?
  - Так ты не знаешь? - удивилась Злата, - Ведь Константин собственноручно утопил Настю, за то, что она, якобы покрывала блуд графской сожительницы, хотя бедняга на самом деле ничего не знала. А то, что про него говорят, что он ненормальный это неправда, он все помнит и он в своем уме. И вообще у Леньки есть дар предвидения, представляешь, он знал, что с Настей случится беда, он вообще все видит наперед, Ленька знал, что я не барская дочь, знал о моих снах, хотя я ничего ему не рассказывала.
  - И что он предрекает тебе в будущем? - уже заинтересованно спросил пораженный услышанной историей о жене садовника Андрей.
  - Он говорил какими-то обрывками, поэтому я мало чего поняла из сказанного им. Например, он сказал, что эта поездка изменит всю мою жизнь. Еще он что-то говорил о том, что я не должна губить сразу две жизни одного человека...
  - Забудь об этом, Злата, неужели ты не понимаешь, что все это бред. О том, что ты не дочь барина, ему мог сказать кто-то из твоей деревни, а о снах он мог узнать от твоей служанки, быть может, ты разговариваешь во сне, - улыбнувшись, неуверенно сказал Андрей.
  - В таком случае, откуда он мог узнать о тебе?
  - Он сделал выводы из рассказанного Катей о твоих снах, по-моему, все логично.
  - Ты неправ, Андрей, я почему-то склонна верить ему, - немного обиделась Злата.
  
  Вечер обволакивал усадьбу нежным ароматом ночных фиалок. Ужин накрыли на балконе. Злата, терзавшая себя угрызениями совести, решила, что непременно должна поговорить со Светланой. Тихо подойдя к двери ее комнаты, она робко постучала.
  -Войдите, - пригласила Светлана.
  - Я не помешала, - виновато спросила Злата подругу, входя в комнату.
  - Нет, конечно, заходи, я почти готова, - дружелюбно ответила девушка, глядя на свое отражение в зеркале.
  - Света, я хочу тебе все объяснить, - начала Злата.
  - Нет-нет, - запротестовала подруга,- я настаиваю на том, чтобы ты забыла о том, что я все знаю. Я и, вправду, не имею права лезть в вашу жизнь. И более того, хочу чтобы ты знала, что я очень рада, тому что вы с Андреем встретились, и уверена, в том, что ты сделаешь моего брата самым счастливым, а Андрей, в свою очередь, сделает все возможное, чтобы отобрать тебя у Константина. Вы будете счастливы вместе, - ласково улыбнулась Света, и пригласила подругу ужинать.
  Злата была рада тому, что подруга поняла ее, и не держит зла. В последний вечер своего пребывания в усадьбе Андрея, она хотела еще раз, напоследок, насладиться гармонией и покоем, витающими в этих стенах.
  - Света, я завтра на рассвете уезжаю в Богимово и могу не застать тебя, поэтому хочу спросить надолго ли ты едешь в гости к Злате?
  - Я планирую побыть там до приезда Константина, а зачем ты едешь в Богимово?
  Андрей вопросительно посмотрел на Злату, будто бы спрашивая разрешения открыть ее тайну сестре. На что Злата утвердительно кивнула, не желая больше обманывать подругу.
  - Я еду за родителями Златы.
  - Ты хотел сказать за ее отцом, потому что, насколько я знаю, ее мать давно умерла, - перебила Светлана.
  - Нет, у Златы есть и мать и отец, и даже брат. Ты будешь удивлена, но Злата крестьянская дочь, в силу своей наивности согласившаяся на авантюру Николая Ивановича.
  - Андрей, - вмешалась Злата, - позволь я сама расскажу как все было.
  Светлане было трудно поверить в рассказанное Златой, ведь не каждый день крестьянки становились знатными дамами. Но с другой стороны, она понимала, что Николай Иванович ни за что не отдал бы замуж за Константина родную дочку, зная о слабости графа причинять боль и страдания. Светлана не осуждала подругу за необдуманное решение выдать себя за барскую дочку, оказавшись на месте Златы, она поступил бы точно также, будучи подталкиваемой стремлением улучшить свою жизнь.
  Злата закончила свой рассказ на том как, приехав в дом супруга, и увидев толпу разношерстных гостей, она обнаружила, что барин, то ли в силу своего невежества, то ли от жадности подготовил для нее слишком уж скромный наряд и приданное. В тот вечер Константин совершил благородный поступок - выручил супругу, предусмотрительно купив чудесное свадебное платье.
  - Да, - задумчиво сказала Светлана, - О тщеславии Константина наслышаны даже за пределами нашей губернии. Красота, созданная им, и ему принадлежащая, должна быть идеальной, чтобы ни у кого и в мыслях не было то, что граф в чем-то несовершенен. Одного не могу понять, как такой эстет может таить в себе столько жестокости?
  - Все, достаточно! - вмешался Андрей, - Злата завтра уезжает, и я не хочу больше ни секунды тратить наше время на разговоры о Константине!
  - Хорошо, - согласилась Светлана, но позвольте только задать вам последний вопрос, как вы себе представляете свое будущее, я имею в виду как ты, Андрей собираешься сообщить Константину о своих отношениях со Златой ведь рано или поздно тебе все равно придется это сделать.
  - Я все улажу, - коротко ответил Андрей. - Единственное, что меня заботит на сегодняшний день, так это родители Златы. Как им все объяснить?
  - Ты мог бы просто заплатить барину и забрать их, объяснив не хваткой рабочих рук, - предложила Светлана, - Хотя, Николай Иванович наверняка сопоставит факт твоего знакомства с Константином и опасность быть разоблаченным родителями Златы и приложит все силы, чтобы не их допустить отъезда.
  - Хорошая идея, - приободрился Андрей разумным предложением сестры, - А если он спросит, почему я выбрал именно эту семью, то можно сослаться на то, что они первые, кого я встретил в деревне.
  Обсудив свои планы, хозяева и гостья разошлись по своим комнатам. Злата переоделась, открыла окно, и, погасив свечу, легла в постель, укрывшись одеялом. "Как дальше жить?" - думала она, - "Сколько пройдет времени до того момента, когда Андрей объяснится с Константином, и чем все это закончится". Внезапно дверь приоткрылась, и в темноте послышались тихие шаги.
  - Злата, ты не спишь? - шепотом спросил Андрей.
  - Нет, я жду тебя. Как я могу уснуть, зная, что сегодня наш последний вечер?
  - Не говори так, сегодня наша последняя тайная встреча, и совсем скоро нам не нужно будет скрываться.
  - Я очень хочу, чтобы так и было.
  - Поверь, так и будет, не позже чем на балу у Злотникова мы будем вместе, не скрывая своих отношений.
  
  Под покровом ночи, в объятиях любимого человека, забываются все проблемы и невзгоды. Все заботящее днем, уходит в неведомые дали вместе с солнцем. Превращаются в ничто ограничения и моральные запреты. Жизнь влюбленных набирает обороты и усиливает чувства. И именно благодаря трепету влюбленных сердец, ночь становится еще более таинственной и чарующей. Она раскрепощает, помогая быть самим собой, дарит блаженные мгновения и приносит забвение. Ночь лечит душевные раны. Но наступает рассвет и обостряется чувство тоски и беспокойства, гнетущие проблемы и заботы снова дают знать о себе. День бередит душевные раны, и возвращает к реальности.
  
  На рассвете Андрей не стал будить Злату во избежании мучительного расставания. Поцеловав ее в щеку, он решительно оседлал своего жеребца, и помчался исполнять желание своей возлюбленной. Подъехав к барской усадьбе, он обратился к женщине, развешивающей только что постиранное белье:
  - День добрый! Николай Иванович дома?
  Женщина, приветливо улыбнувшись, приятному молодому человеку, ответила:
  - Да, зайдите в дом, кто-нибудь из слуг вас к нему проводит.
  Но Андрей внезапно переменил свое решение, и решил сперва увидеться с родителями Златы, и предупредить их о своем намерении забрать их с собой.
  - А вы случайно не знаете, как мне найти Ольгу и Григория Соловьевых?
  Лицо женщины стало серьезным, и она, не скрывая своего любопытства, спросила, со свойственной деревенским жителям прямотой:
  - А зачем они вам?
  - Разговор у меня к ним есть, так вы знаете, где их дом?
  Женщина, ничего не ответив, лишь махнула рукой в направлении их жилища, и демонстративно продолжила заниматься своим делом, явно обидевшись, на то, что ее любопытство осталось неудовлетворенным. Андрей, еле сдерживая смех умиления над непосредственностью простого народа, где-то в глубине души почувствовал легкий укол совести.
  - Спасибо вам за помощь, примите от меня в благодарность за ваше беспокойство маленький подарок, - сказал Андрей, и протянул женщине несколько монет, за что та поклонилась и, забыв о белье, представила, как в воскресенье поедет на ярмарку за нарядами и гостинцами.
  Андрей подошел к калитке, и, вглядываясь в окна низкой и дряхлой избушки, представил как его Злата, нет, Танечка, милое и нежное дитя, на рассвете спешит на службу к барину, а вечером пропалывает огород, идет за водой, кормит животных... В душе что-то неприятно защемило от мысли, что крестьянские, по сути, дети не видят и не знают детства. Едва они твердо встанут на неокрепшие ножки, как тут же познают тяжелое бремя физического труда.
  - Барин, вы к кому? - тихо спросила женщина, вышедшая из избушки. Едва лишь взглянув на нее, Андрей понял, что это мать Златы, те же черты лица, те же голубые глаза.
  - Вы Ольга? - спросил Андрей, украдкой рассматривая хрупкую фигурку крестьянки, одетую скромно, но опрятно.
  - Да, я. А что случилось? - в голосе женщины послышались тревожные нотки.
  - Не волнуйтесь, ничего не случилось, я приехал от Златы, то есть от Тани, вашей дочери.
  - Что с ней? - тревожно спросила Ольга, понимая, что если молодой барин знает, о том, что Таня не дочка Николая Ивановича, то жди беды, - Как она?
  - С ней все в порядке, я хозяин Петровской усадьбы, что в Алексинском уезде, приехал поговорить с вами и с Григорием. Я хочу забрать вас и вашего сына к себе. Это просьба вашей дочери. Большего я пока сказать не могу. Где сейчас Григорий?
  - Он в поле, - растерянно сказала женщина.
  - Нам нужно пойти к нему и все обсудить.
  - Но, господин, я уверена, что Николай Иванович нас не отпустит.
  - А я, в свою очередь, обещаю, что он будет согласен отпустить вас со мной, поэтому я и пришел к вам раньше, чем к нему. Так что предлагаю не тратить время зря, и поговорить с вашим мужем.
  Григорий был ошарашен новостями, и без колебаний согласился на переезд.
  - Мы будем видеть дочку? - спросила Ольга.
  - Да, конечно, очень скоро вы будете видеться с ней столько, сколько пожелаете.
  Ольга и Григорий радостно вздохнули:
  - Тогда мы, бесспорно, согласны ехать с вами хоть на край света.
  Андрей дружелюбно похлопал отца Златы по плечу, и сказал:
  - Она очень обрадуется, узнав о вашем согласии. И я обещаю вам, что вы никогда не пожалеете о том, что согласились на мое предложение. А сейчас, я думаю, вам следует пойти домой, и собрать вещи, которые вы возьмете с собой в новый дом, только убедительная просьба - не берите все подряд, возьмите самое дорогое для вас, а все остальное вам дадут на месте.
  - Скажите, господин, мы вам и вправду не помешаем? Где же мы там, в Петровском будем жить, здесь у нас хоть какой - никакой дом есть? - Понуро спросил Григорий все еще не до конца веря в происходящее.
  -Не волнуйтесь, к нашему приезду уже будут подготовлены комнаты во флигеле моей усадьбы, вы какое - то время поживете там, а пока будете строить себе дом.
  - Господин, но нам не на что строить себе дом, - скромно сказала Ольга.
  - Милые вы мои, да разве я вам хоть что-то говорил о том, что с вас кто-то потребует деньги. В Петровском живут такие доброжелательные люди, все они вам помогут в строительстве, мне даже просить их не придется, а материалы я вам сам куплю.
  -Вы просто святой, кстати, как ваше имя и отчество?
  - Извините, совсем забыл представиться, меня Андреем Борисовичем зовут. И я далеко не святой.
  Расставшись с родителями Златы, ушедшими домой собирать пожитки, Андрей направился к барину.
  - Приветствую вас, Николай Иванович, - поздоровался Андрей, войдя в комнату, где барин вольготно развалившись в кресле, читал книгу.
  - Ох! Какие люди!- удивился Николай Иванович, радушно всплеснув руками, - Какими судьбами, Андрей Борисович, вы проездом в наших краях или по делу приехали? Рад, очень рад вашему неожиданному визиту!
  - Я к вам, Николай Иванович по делу приехал, - Андрей специально выдержал паузу, чтобы озадачить барина, - Как идут дела? - продолжил Андрей.
  -Дела идут так себе, сами видите, жара стоит несусветная, урожай боюсь погорит к чертовой матери! - в сердцах сказал Николай Иванович, - Да и хворать я чаще стал, - барин позвонил в колокольчик, и в комнату незаметно вошла служанка, - Маша, принеси нам с гостем пива похолоднее, - девушка слегка кивнула, и, поклонившись, также незаметно вышла.
  - Хвори-то ваши, я подозреваю, от этого самого пива. Часто употребляете?
  - Да, что греха таить, в такую жару только пивом ледяным и спасаюсь.
  - От того и хвораете, уважаемый, ледяное пивко и подтачивает ваш хрупкий драгоценный организм, - издевался Андрей, видя, как барин, совсем скис, принимая его слова за чистую монету.
  -Дочка-то ваша, Злата, как поживает? - спросил Андрея, наблюдая за реакцией барина.
  - Да вот, погостить приех...,- барин осекся, - Приезжала с супругом, не так давно, - нашелся он, смутившись от того, что чуть было не проговорился.
  - А вы Андрей Борисович, жениться еще не надумали? - спросил барин, досадуя, что в связи с прошлым обманом, не может теперь выдать замуж свою настоящую дочь.
  - Нет, не надумал, никак не находится для меня подходящей кандидатуры, встречаются одни профурсетки, - Андрей изобразил притворно-кислую мину, - Такое впечатление, что во всем Алексинском уезде ни одной добропорядочной девушки не осталось.
  Внезапно Николая Ивановича осенило, а что если выдать свою дочку за племянницу.
  - Андрей Борисович, как, оказывается, я удачно вас спросил о женитьбе. У меня, как раз, есть для вас одна замечательная кандидатура - моя племянница, Танюша, так что зря вы грешите, на отсутствие невест!
  Андрей мгновенно уловил замысел барина, и решил подыграть:
  - Что вы говорите! Очень интересно, они же со Златой Николаевной, поди, сестрами друг-другу приходятся двоюродными, я правильно понимаю?
  - Да, все правильно, она дочка моей сестры, хорошая, скажу вам, Андрей Борисович, девушка! Статная, умная, красивая, можно сказать последняя такая осталась во всей губернии.
  - Да-а. - наигранно протянул Андрей, - Если они похожи, то я был бы не против этого знакомства, ведь графиня Злата Николаевна, само очарование.
  - Знаете что Андрей Борисович, хотя Злата мне и родная дочь, но, положа руку на сердце, могу сказать, что Татьяна милее, покладистее, хозяйственнее, а как управляется с прислугой, любо - дорого поглядеть: решительна, непреклонна - барин в предчувствии решения всех своих проблем, от радости перешел на заговорщицкий шепот, - Да и сестрин муж на приданое не поскупится, он ведь купец! - многозначительно подчеркнул последнее слово Николай Иванович, надеясь на то, что именно хорошее приданое сыграет роль в решении Андрея, которому, в свою очередь, стал неприятен такой поворот в беседе, и он решил, что пора переходить к делу, тем более разговор зашел так далеко, что у барина почти не останется поводов для отказа на просьбу Андрея.
  - Николай Иванович, я уверен, что мы с вами встретимся и поговорим по этому поводу в другой раз. Сейчас же могу с уверенностью сказать только то, что ваше предложение насчет племянницы меня очень заинтересовало, - Андрей не переставал удивляться тому, как он легко отвечал на ложь ложью. Николай Иванович же расплылся в довольной улыбке:
  - Ах, простите, Андрей Борисович, забил вам голову своими проблемами, а ведь вы ко мне по делу приехали, - наигранно распылял извинения барин, - Чем могу быть полезен?
  - Да, Николай Иванович, я к вам, действительно, по делу. Вы ведь знаете, что поместье у меня хоть и не большое, но рабочих рук катастрофически не хватает. Вот я и приехал к вам попросить работников.
  Николай Иванович напрягся от неожиданности:
  - А почему вы решили обратиться именно ко мне? - говорила в барине скупость.
  - Потому что из всех соседей, вы мне ближе всего, да и Константин мне вас рекомендовал, как понимающего и всегда готового поддержать в трудную минуту человека, - самозабвенно врал Андрей, и обман его возымел действие. Ответ его очень польстил Николаю Ивановичу, тем более, что в дружбе Андрея он сейчас был заинтересован, как никогда.
  - Сколько же вам нужно работников и на какой срок?
  - Два-три человека, и было бы лучше, если бы это была семья. Я хотел бы забрать их у вас насовсем.
  Брови барина удивленно поползли вверх. Заметив его реакцию Андрей добавил:
  - Вы не думайте Николай Иванович, я заплачу, сколько потребуется.
  Барин был в растерянности, с одной стороны он не мог просто продать крестьян, так как крепостное право давно уже отменили, а с другой стороны, если Андрей предложит им переехать к нему, то барин не посмеет воспрепятствовать их решению, и в итоге останется без людей и без вознаграждения за них.
  - Ну что ж, надо, значит надо, не смею вам отказывать, тем более, возможно, мы в недалеком будущем станем с вами родственниками, а близкие люди должны помогать друг-другу. Та-ак, - задумчиво протянул барин, - Кого бы мне вам предложить, Андрей Борисович?
  - По дороге к вам я познакомился с одной женщиной, ее зовут Ольга. Мы с ней разговорились, и оказалось, что у нее, как раз есть муж и сын, а времени искать и выбирать у меня нет, поэтому прошу у вас разрешения забрать с собой их.
  Много чувств в тот момент смешалось в душе барина: страх разоблачения, гнев бессилия, отчаяние.
  -Слушайте, Андрей Борисович, скажу вам откровенно - это не лучшие работники, да и склочные они, недружелюбные, поэтому советую выбрать вам кого-нибудь еще, очень не хочется, чтобы какие-то простые людишки нарушали ваш драгоценный душевный покой, тем более я слышал у вас в поместье мир и покой- побледнев, на одном дыхании вымолвил барин.
  - Нет, Николай Иванович, в таком случае, я еще больше буду настаивать именно на этой семье, потому что, забрав их с собой, я тем самым избавлю вас от лишних хлопот, а самое главное, вы не будете чувствовать прореху в рядах работников, - Андрей удивился своему лицемерию. Барин обреченно кивнул, но не теряя надежды, решил использовать последний шанс:
  - Еще, я просто обязан вас предупредить, что они время от времени бывают не в себе, болтают всякие небылицы, да и вообще, они словно блаженные, и сын такой же, так что я вам искренне не советую с ними связываться.
  - Ничего страшного, я не стану их перетруждать, а после они пообвыкнутся и все у нас с ними будет в порядке. Так вы согласны? - непреклонно настаивал на своем Андрей.
  - Ну, раз уж вас не переубедить, то поступайте, как знаете!, - удрученно ответил барин и даже немного обиделся на упрямство Андрея.
  - Тогда, примите вознаграждение за вашу щедрость и доброту, - сказал Андрей и протянул барину деньги. Николай Иванович при виде золотых монет потеплел душой и сразу заметно успокоился.
  - Пойдемте, Андрей Борисович, я провожу вас до их дома, - заискивая, предложил Николай Иванович, - Но помните, после того, как они устроят раздор в вашем доме, не забывайте, что я вас предупреждал и пытался оградить от этой напасти, но вы меня не послушали.
  - Ах, дорогой мой человек, не стоит беспокоиться, и подрывать свое хрупкое здоровье, выходя на улицу в такую жару, - Андрей не хотел, чтобы барин шел с ним. Николай Иванович, тоже не хотел никуда выходить, предложив проводить гостя лишь из чувства вежливости. И чтобы показать, как плохо он себя чувствует, барин, после слов Андрея еще больше впал в меланхолию, и даже немного побледнел, войдя в роль старого и безнадежно больного человека.
  - Да, пожалуй, вы правы, я не вынесу этого пекла. Но, что хочу сказать вам напоследок, если они начнут рассказывать вам небылицы, то вы сразу же можете отправлять их обратно, я возражать не стану.
  - Хорошо, спасибо вам за помощь и за ваши бесценные советы, - тихо поблагодарил Андрей, у которого уже болела голова от общения с неприятным собеседником.
  
  Андрей подошел к дому Григория, и облегченно вздохнул, увидев, что вся семья уже собрав свои нехитрые пожитки, ждет его возвращения.
  - Вы готовы к поездке в новую жизнь? - улыбнувшись спросил Андрей, - Где же ваши вещи?
  - Да, все наше добро уместилось в одном сундуке. А живность, если можно, мы хотели бы забрать с собой, у нас ее мало. На лошади мы поедем сами, корову привяжем сзади к телеге, а кур и гусей мы посадили в сетку?
  - Да, конечно можно, - ласково ответил Андрей, с умилением отметив, откуда у его Златы такая любовь к животным.
  Долгое время они ехали молча. Первым нарушил тишину Григорий:
  - Андрей Борисович, простите за беспокойство, но меня тревожит один вопрос, это вас Константин Николаевич попросил нас забрать к себе?
  - Нет, Константин ничего об этом не знает, и знать не должен, ради спокойствия вашей дочери, а забрать вас, как раз, попросила меня она. Только, пожалуйста, не спрашивайте меня почему, Злата сама вам все со временем расскажет, хорошо? - смущенно ответил Андрей, не ожидая этого вопроса.
  - Да, конечно, благодарствуем за вашу доброту, только ответьте честно, мы вам будем не в тягость?
  - Боже мой, конечно же, нет! Наоборот вы будете мне помогать, я хочу назначить вас своим управляющим, мой прежний управляющий недавно овдовел и уехал к родственникам в другую губернию, поэтому без помощника мне сейчас очень тяжело.
  Григорий смутился:
  - Не знаю, справлюсь ли я.
  - Непременно справитесь, хозяйство у меня не большое, народ приветливый и дружелюбный, поэтому вас сразу примут и помогут освоиться.
  - Ох, Андрей Борисович, вас нам послал сам Господь Бог! - облегченно вздохнула Ольга, и Андрей в очередной раз заметил на ее лице слезы радости.
  ГЛАВА 8
  В то время как родители и брат Златы въехали в ворота усадьбы Андрея, где им предстояло прожить долгую и счастливую жизнь, сама графиня уже давно была дома, вместе со своей гостьей Светланой. Отдохнув некоторое время, Светлана решила, что пришла пора начать готовиться к предстоящему балу у Злотникова, для чего Злата передала подруге в ее полное распоряжение свою служанку Катю. Сама же она вышла в сад, намереваясь увидеть своего друга Леньку. Спустившись по лестнице к фонтану, Злата остановилась, любуясь красотой, созданной Ленькиными руками - парк пестрил разноцветным цветочным фейерверком лилий, роз, анютиных глазок, и благоухал множеством других ароматных цветов и трав. Девушка застала садовника срезающим увядшие бутоны с лилий.
  - Леня, здравствуй, я приехала! - радостно поприветствовала его Злата.
  - Добрый день Злата Николаевна, как добрались? - улыбнулся Ленька.
  Злата состроила наигранно обиженную гримасу:
  - Леня, давай договоримся раз и навсегда, что когда мы бываем одни, ты не будешь называть меня по отчеству, тем более, как тебе известно, оно мне вовсе не принадлежит, хорошо? - Злата заметила как от ее слов потеплел Ленькин взгляд.
  - Хорошо, - согласился Ленька и, вытерев руки о фартук, жестом пригласил Злату присесть на скамейку.
  Злата с удовольствием ждала от Леньки вопросов, подтверждающих правоту его слов, сказанных ей перед отъездом, поэтому решила, что следует потянуть время:
  - Леня, без тебя этот сад никогда бы не стал красой и гордостью этой усадьбы, мне кажется, что никто кроме тебя не способен так любить, ценить, а главное создавать красоту, окружающую нас.
  - Спасибо, Злата, как отдохнула? - загадочно улыбнувшись, спросил Леня.
  Злате казалось, что он читает ее мыли, от чего становилось не по себе.
  - Все отлично, я, как и обещала, вернулась и у меня все просто замечательно, так что напрасно ты волновался за меня. К тому же, мои родители сегодня, наконец-то, уедут от ненавистного мне Николая Ивановича, Андрей заберет их себе в усадьбу, - улыбаясь, сказала Злата.
  - Это очень хорошая новость, у Андрея Борисовича они проживут долгую и счастливую жизнь, я очень рад, что ты нашла в себе смелость признаться Андрею Борисовичу в обмане Николая Ивановича. Вот только ты, бедная моя девочка, что станет с тобой? - удрученно произнес Ленька, с горечью заглядывая в искрящие счастьем глаза Златы.
  - Леня, о чем ты говоришь, я самый счастливый человек на всем белом свете! Я и представить себе не могла то, что такое счастье можно испытать. Мне даже кажется, что у меня каждая капля крови искрится от счастья.
  - Константин может приехать со дня на день, вчера от него пришло письмо и, судя по обратному адресу, он не заставит себя долго ждать. Как ты представляешь вашу с ним дальнейшую жизнь, ведь ты не любишь его. Глядя на тебя сейчас такую счастливую и цветущую, он обязательно что-то заподозрит, - в Ленькиных глазах отражалось отчаяние.
  - Я буду стараться не вызывать к себе его подозрений, пока Андрей что-нибудь не предпримет. Погоди, Ленька, ведь ты же говорил, что умеешь заглядывать в будущее, так расскажи мне о нашем будущем с Андреем, если оно, конечно у нас есть, - Злата умоляюще сложила на груди ладони.
  - Нет, я не могу, в прошлый раз я итак сказал много лишнего, хотя должен был этого делать, потому что будущего нам не изменить, ты же сама знаешь это, вспомни меня, разве я не хотел спасти Настеньку, думаешь я меньше любил ее чем ты Андрея? - Чем больше говорил Ленька, тем больше Злате становилось стыдно за свое праздное любопытство, но ее терзал еще один вопрос:
  - Но вдруг, я все же смогу каким -то образом предотвратить неизбежное?
  Ленька горько усмехнулся, и ответил:
  - Можешь, но не станешь, потому что для этого тебе нужно забыть об Андрее. Перед поездкой к нему я предупреждал тебя, но ты меня не послушала, а теперь ты от него тем более не откажешься, я прав?
  - Да, Леня, ты прав, я не могу потерять свое счастье, которое только что нашла. И я готова к любому повороту событий, лишь бы как можно дольше продлился этот прекрасный момент моей жизни.
  - Тогда нам больше не следует возвращаться к этому разговору, ты со мной согласна? - Злата удрученно кивнула, - Наслаждайся жизнью, Злата, лови каждый миг удовольствия быть рядом со своей мечтой, все равно уже ничего нельзя изменить. Но в любом случае, ты всегда можешь рассчитывать на мою помощь и поддержку. В самый трудный момент твоей жизни я постараюсь быть рядом, и сделаю все, что от меня зависит, а если сумею, то и большее. Я буду предан тебе до конца.
  - Кто ты, Леня? - спросила Злата, глядя Леньке в глаза.
  - Что ты имеешь в виду? - наигранно удивился Ленька, но так как он не умел лгать, Злата сразу распознала обман.
  - Не притворяйся, ты прекрасно понимаешь о чем я говорю.
  Ленька загадочно улыбнулся и, взяв Злату за руку, сказал:
  - Когда - нибудь ты сама поймешь кто я. А пока можешь считать меня своим крестным отцом.
  Злата, благодарно улыбнулась, и пошла в дом. Войдя в свою комнату, она легла на кровать и обвела равнодушным взглядом напыщенное убранство помещения. "Все это не мое, и чтобы там не говорил Константин, все это принадлежит ему, да и не нужно мне ничего этого, хочется только одного - свободы". Горячая слеза скатилась по щеке девушки от осознания безвыходности ситуации. Дверь в комнату тихонько приоткрылась и Злата увидела на пороге счастливую Светлану.
  - Я тебе не помешала? - едва сдерживая радость, спросила Света.
  - Нет, конечно, заходи.
  - Посмотри, посмотри, Злата, - восхищенно кружилась Света, демонстрируя свою новую прическу, - Правда, мне очень идет?
  Злата видела перед собой прекрасную девушку, которую, по большому счету, и приукрашивать было не нужно, настолько она была красива и очаровывала своей юностью, нежностью и изяществом.
  - Да, тебе очень идет эта прическа, ты выглядишь элегантнее, но не более того, потому что ты от природы и так очень красивая, так что я не сомневаюсь в том, что сын Злотникова без боя и кровопролитных завоеваний падет к твоим ногам, - Засмеялась Злата, наблюдая за рассматривающей свое отражение в зеркале подругой.
  - Но все равно, твоя Катя, просто сокровище. Злата, я тебе сейчас скажу одну вещь, но прежде, хочу настоятельно попросить тебя не обижаться, и не отговаривать меня. Дело в том, что я решила уехать домой, потому что загорелась идеей затмить на балу всех. А для этого мне нужен новый наряд, такой, в котором меня еще никто не видел, поэтому я сегодня же уезжаю к родителям, чтобы завтра закупить лучшую ткань для моего платья, и лично хочу проследить за его пошивом, ты же меня понимаешь? Я очень хочу на этом балу найти мою вторую половинку, - глаза Светланы излучали нетерпение.
  Злата понимала подругу, как никто другой, она сама не так давно переживала подобное нетерпение и чувство окрыленности.
  - Хорошо, но только с одним условием, сначала мы пообедаем.
  - Да, конечно, - с радостью согласилась Света.
  Злата позвала Катю и распорядилась накрывать на стол. Пообедав, графиня простилась с подругой, так внезапно решившей уехать и, усадив ее в открытую повозку, запряженную тройкой лошадей, направилась в конюшню, в которой не была еще ни разу. Навстречу ей вышел конюх, приятный пожилой мужчина. Поприветствовав хозяйку, он сказал:
  - Злата Николаевна, я думал, что вы не любите лошадей, от того и не были здесь ни разу. Меня зовут Игнат, я заправляю конюшней, что прикажете? - учтиво поклонился конюх.
  - Вы уж не обижайтесь, Игнат, что я с вами раньше не познакомилась, все никак не могла освоиться, а лошадей я очень люблю. Кстати, если у вас есть свободная минутка, покажите мне вверенное вам хозяйство.
  Игнат заметно оживился и жестом пригласил Злату войти в конюшню. Графиня восхищалась совершенством чистоты и красоты животных.
  - Здесь только самые породистые и дорогие лошади, - не без гордости заметил Игнат.
  - А какая из них самая смирная и послушная? - спросила Злата.
  Конюх повел ее в самый дальний угол, и указал на стойло, где была красивая белая кобыла. Грива и хвост животного были тщательно расчесаны, да и вообще, Злата отметила, что все лошади были сыты и ухожены.
  - Игнат, я хочу на ней прокатиться, - загорелась желанием Злата.
  - Хорошо, Злата Николаевна, сейчас я все устрою, - радостно сказал Игнат, довольный тем, что хозяйка не пренебрегает общением с ним. Спустя не которое время, Злата скакала вдоль берега реки и наслаждалась одиночеством, ощущая где-то в глубине души даже некоторое облегчение от того, что Света уехала домой. Сейчас она чувствовала острую необходимость остаться в полном одиночестве, чтобы собраться с мыслями. Единственный человек, который был нужен ей сейчас, это Андрей. При мысли о нем Злата почувствовала, как в груди что-то кольнуло - тоска, изнуряющая и давящая своей неизвестностью. В тоске начинаешь сомневаться в сказанных словах и необдуманных поступках. А может это и не и тоска вовсе, может чувство это ничто иное, как сладостное томление в ожидании чего-то более захватывающего и страстного, а может даже и рискованного, когда тебя всей душой и телом, словно магнитом тянет туда, где твоя вторая половина, и ты мечтаешь о каждом мгновении, проведенном с ним, и именно эти трепетные чувства являются зарождением любви.
  Смеркалось и Злата решила, что пришло время возвращаться домой, но подъехав почти к самой аллее, ведущей к воротам усадьбы, передумала, и поскакала мимо, по дороге, ведущей в город. Ездить верхом ей было уже не страшно, и сейчас она гнала лошадь, будто бы ее преследовал сам дьявол, потому что чувство опасности приглушало тоску. Миновав березовую аллею, она остановилась и спешилась, вглядываясь в убегающую вдаль ленту дороги. Внезапно она увидела мчащегося всадника. "Кто бы это мог быть в такой час?" - подумала Злата, понимая, что гость направляется к ним в усадьбу. И чем ближе становился всадник, тем чаще замирало от радости сердце Златы.
  - Андрей! - радостно воскликнула она, и побежала ему навстречу. Поравнявшись с девушкой, Андрей на ходу подхватил ее за талию, и, усадив впереди себя, жадно припал к ее губам.
  - Я не могу без тебя! - прошептал Андрей, с проскальзывающими в голосе нотками отчаяния.
  Сердце Златы трепетало от счастья и удивления одновременно.
  - А как бы ты нашел меня, не отправься я на прогулку? - спросила она.
  - Не знаю, но я бы придумал что-нибудь. Когда я мчался сюда, я не мог думать ни о чем кроме как поскорее обнять тебя и чувствовать, что ты рядом.
  - Нас могут увидеть, - опомнившись, сказала Злата.
  - Никто нас не увидит, мы привяжем лошадей в лесу, а сами куда-нибудь надолго сбежим.
  - Нет, так не пойдет, меня могут хватиться, я итак уже задержалась на прогулке, поэтому будет лучше, если сейчас я поеду в усадьбу, и сделаю вид, что ложусь спать. А ты жди меня у реки, прямо напротив усадьбы, через некоторое время я приду, хорошо?
  Злата заметила, как Андрей мгновенно сник от ее слов:
  - Но как же ты сможешь выйти из дома незамеченной, ведь кругом столько слуг? - с тревогой спросил он.
  - В усадьбе есть подземный ход, ведущий к реке, поэтому я смогу выйти из дома никем не замеченной.
  Андрей удивленно посмотрел на Злату и спросил:
  - Подземный ход? Надо же, я и не знал, что в усадьбе Константина он есть. Это в корне меняет ситуацию. Тогда я поехал, буду ждать тебя в условленном месте.
  Андрей помог Злате взобраться на лошадь и еще раз поцеловав ее, не стал больше задерживать девушку.
  Подъехав к конюшне, Злата передала лошадь Игнату, и пошла в дом.
  - Катя, - крикнула она с порога, и девушка тотчас же прибежав на зов хозяйки, устремила на Злату взволнованный взгляд.
  - Злата Николаевна, что случилось? Я уже собирала людей на поиски вас, сейчас такое неспокойное время, вчера в деревне я слышала, как на хозяйку одной усадьбы нашей губернии было совершено нападение бандой налетчиков, бедная несчастная госпожа! Ее до сих пор не могут найти!
  - Не верь никому, все это глупые выдумки. А обо мне ты зря беспокоилась, я чудно прогулялась верхом, хотя и немного устала, поэтому сейчас я просто мечтаю вымыться и лечь спать, - наигранно устало сказала Злата, в душе радуясь, что оказалась благоразумней Андрея, приехав домой и, успокоив тем самым слуг. Приняв ванну, Злата позвала к себе Катю.
  - Катя, пришли ко мне Леньку, я хочу посоветоваться с ним насчет украшения комнат живыми цветами к приезду графа, - без зазрения совести врала Злата, для которой Ленька был единственным человеком, имеющим возможность ей помочь. Катя расторопно ушла выполнять поручение хозяйки. Не прошло и пяти минут, как Ленька был уже в будуаре Златы.
  - Ты хотела меня видеть, что-то случилось? - с тревогой в голосе спросил Ленька, подозревая, что Злата позвала его не для разговоров о цветах.
  - Леня, у тебя осталось что-нибудь из вещей покойной Насти? - тихо спросила Злата.
  - Да, я, наверное, слишком сентиментален, но у меня все никак не поднимается рука уничтожить ее вещи, иногда я ловлю себя на мысли, что все еще не до конца верю в то что ее больше нет. А что ты хотела? - печально спросил Ленька.
  - Леня, умоляю, принеси мне какое-нибудь из ее повседневных платьев, чем скромнее, тем лучше и если можно, шаль. Я после все объясню тебе, а сейчас у меня слишком мало времени.
  Ничего не ответив, Ленька быстро вышел. Вернувшись, он вытащил из-за пазухи темно-синее платье и шаль.
  -Надеюсь, оно тебе подойдет, Настя была такого же хрупкого телосложения, как и ты.- Тихо сказал Ленька и вышел.
  Злата позвала Катю.
  - Я ложусь спать, а ты, если хочешь, сходи к деревенским на посиделки, все равно сегодня ты мне больше не понадобишься, - устало сказала Злата, и для убедительности зевнула.
  - Но Константин Николаевич не позволяет мне вас оставлять одну, помните, что он мне сказал в прошлый раз? - испуганно пробормотала Катя.
  - Милая моя, Катя, Константина нет дома, ступай, развейся, я же вижу, как тебе хочется отдохнуть, - настаивала Злата, подталкивая в нетерпении служанку к выходу. Катя замялась, и было очевидно, что девушка вовсе не прочь принять предложение хозяйки. Злата же в это время легла в постель и закрыла глаза, пытаясь убедить Катю в том, что она действительно устала. Это подействовало, задувая свечи, Катя спросила:
  - Злата Николаевна, вы и вправду справитесь без меня? А вдруг вам все-таки что-то понадобится?
  - Катенька, иди уже, сама подумай, зачем ты можешь понадобиться мне ночью? А если уж мне и будет что-то нужно, то я сама это сделаю.- Злата начинала нервничать от того, что из-за Катиной нерешительности она теряет драгоценные минуты времени, которые могла бы провести с Андреем, - Да, еще, будь так любезна, прикажи от моего имени, чтобы никто не смел будить меня, пока я сама не встану. Я очень хочу выспаться, как следует, сегодня у меня был очень хлопотный день, и я совсем измотана, - добавила Злата, адресуя эту просьбу больше к самой Кате, чем к остальным.
  - Я сейчас же распоряжусь, - радостно сказала Катя и вышла.
  Злата, для верности, немного подождав, переоделась в Настино платье, и, накинув на голову тонкую пуховую шаль, тихонько вышла из комнаты и, спустившись вниз по лестнице, юркнула в подвал, направляясь к двери, ведущей в подземный ход.
  Под землей пахло сыростью и было немного жутковато. Злата бежала, пытаясь не думать о своем страхе. Добежав до выхода на улицу, девушка с трудом открыла тяжелый засов и, выбравшись наружу, почувствовала невероятное облегчение. Подперев дверь булыжником, она пробралась сквозь густые заросли кустарника, и увидела стоящего поодаль Андрея.
  - Андрей, - негромко окликнула его Злата, и побежала ему навстречу.
  - Я думал, что ты уже не придешь! Как же ты мило выглядишь в этом простом крестьянском платье. Где ты его взяла, я ни за что не поверю, в то, что оно является частью твоего гардероба! - смеясь, спросил Андрей, любуясь девушкой.
  - Нет, оно действительно не мое, это платье покойной жены Леньки, и именно из-за него я задержалась, ждала пока он мне его принесет, а потом еще Катю еле выпроводила, она у меня, оказывается, еще та упрямица и трусиха. По глазам видно, что очень хочет погулять и пообщаться с деревенскими, но боится жутко! - засмеялась Злата.
  - Да, Катя просто замечательная девушка, я слышал она родом из знатной семьи, Константин мне рассказывал о ее трагедии. А Ленька, это садовник, который видит будущее? - улыбаясь, спросил Андрей, на что Злата утвердительно кивнула, - Больше он ничего нам с тобой не пророчил?
  - Зря ты иронизируешь, он, между прочим, желает нам с тобой только добра. И если бы ты хоть раз пообщался с моим драгоценным Ленькой, то сам бы понял, что он уникальный человек, и больше не стал бы отзываться о нем насмешливо, - обиженно сказала Злата и отвернулась. Андрей, почувствовав себя виноватым, обнял девушку за плечи, и тихо прошептал:
  - Прости меня Злата, я иногда веду себя как мальчишка, но обещаю, что впредь не стану смеяться над тем, во что ты веришь и чем так искренне дорожишь, и поближе познакомлюсь с твоим другом Ленькой.
  Губы Златы вытянулись в благодарной улыбке.
  - Правда? Я уверена, что он тебе понравится. И еще, Андрей, если нам посчастливится быть вместе, обещай мне, что мы возьмем Ленку к себе, он заслуживает лучшей жизни, чем в Колосово.
  - Конечно же, мы возьмем его с собой. А сейчас нам следует уехать подальше отсюда, сказал Андрей, и посадил Злату на коня впереди себя.
  - Я просто отвратительная дочь, в этой суете, я совершенно забыла спросить тебя о своих близких, - внезапно опомнилась Злата.
  - У них все замечательно, твой отец теперь станет управляющим в моей усадьбе. Он, конечно, неуверен в своих силах и боится, что не справится, но лично я уверен, что все у него получится. Так что теперь ты можешь больше не переживать за них, все будет хорошо. Я временно поселил во флигеле, с завтрашнего дня они начнут строительство своего собственного дома.
  - А мама и Егор, чем будут заниматься? - Спросила Злата, чувствуя прилив радости и умиротворения от того, что судьба родных устроена.
  - Как чем, они будут помогать твоему отцу.
  - Спасибо тебе, Андрей, ты сделал для меня так много! Пока они рядом с тобой, я могу быть уверена в их благополучии, и мне больше не о чем беспокоиться.
  Тем временем прекрасный черный, как смоль конь Андрея уносил их далеко от Колосова. Они решили остановиться на опушке леса. Андрей спрыгнул с коня, и помог спуститься Злате.
  - Я очень рада тому, что ты приехал ко мне, - сказала Злата, глядя Андрею в глаза.
  Ночь, опускаясь на грешную землю, насыщала воздух волнующим ароматом луговых цветов, отблески луны отражались в быстрых и прохладных водах реки, легкий ветерок шелестел мохнатыми кронами сосен, даруя живительную прохладу. Ночное небо пестрило звездами - пристанищем ожидающих своего рождения душ. И время от времени с небес срывалась звезда, и спустя время на земле рождался новый человек. Падающая звезда стремительно летела вниз, спеша вовремя доставить новорожденному его душу с заведомо заложенным в нее сценарием судьбы. Точно также, с небольшим промежутком времени упали две звезды, в разных местах, и в различные по сословию семьи, но их судьбой было слиться в единую душу, чтобы доставить друг-другу неземное счастье и радость. Андрей развел небольшой костер, и они вместе со Златой удобно устроились возле импровизированного очага. Злата поежилась от прохладного ветерка, заметив это, Андрей заботливо обнял ее и прижал к себе.
  - Ты знаешь, Злата, я никогда никого не любил до тебя, и теперь, когда ты есть в моей жизни мне очень хочется украсть тебя из-под носа Константина, и навсегда увезти к себе. Но я не могу сделать этого, потому что это было бы нечестно по отношению к тебе. Я хочу отвоевать тебя у него, хочу чтобы ты чувствовала себя не краденой вещью, а завоеванной женщиной, бесценной и любимой, - говорил Андрей, глядя на огонь, - чтобы наши дети, узнав историю жизни своих родителей, гордились нами, и сами смело шли по жизни к намеченной цели.
  Закончив говорить, Андрей наклонился к Злате и поцеловал ее в губы, и снова все вокруг перестало существовать. Аромат ночных фиалок кружил голову и затуманивал сознание. Злата же чувствовала себя рядом с Андреем защищенной от любых невзгод и верила каждому его слову. Их общая необузданная страсть, смешанная, словно коктейль с всепоглощающей любовью зажгла на небесах новую звезду-душу, которая через некоторое время должна была стать плодом безграничных чувств двух любящих сердец, бьющихся в унисон. Злата проснулась от того, что что-то щекотало ее щеку, проведя ладонью по лицу и ничего не обнаружив, девушка открыла глаза и увидела перед собой улыбающегося Андрея, который нежно щекотал ромашкой ее лицо.
  - Пора вставать, скоро рассвет.
  Злата внезапно осознала, что Катя могла не послушаться, зайти в ее комнату, и не обнаружив хозяйки взбаламутить всех слуг и отправиться на ее поиски, от этой мысли Злате стало не по себе. Заметив ее волнение, Андрей поспешил ее упокоить.
  - Не волнуйся, до восхода солнца ты будешь дома, - ласково сказал Андрей, и нежно поцеловал девушку в кончик носа. Взобравшись на коня, Злата и Андрей помчались навстречу новому дню. Подъехав к зарослям кустарника, скрывающего дверь, ведущую в подземный ход, Злата отчаянно посмотрела Андрею в глаза.
  - Он скоро вернется, а я не знаю, как себя с ним вести, о чем говорить, а если он...
  Андрей понял что имеет ввиду Злата, и перебил ее
  - Веди себя также, как и прежде, стараясь ничем не выдать себя раньше времени, иначе все пропало. Не знаю когда мы теперь увидимся, но ты должна пообещать мне, что будешь предельно осторожна, - Андрей был взволнован, - Я очень люблю тебя, до бала я обязательно приеду к Константину тогда и все будет решено. А если будет что-то не так, то обязательно дай мне знать, напиши и передай, например, с садовником, договорились?
  - Я постараюсь. Передавай привет моим родителям, скажи, что я их очень люблю. - Сказала Злата и направилась в сторону тайного входа в тоннель.
  Незаметно пробравшись в свою комнату, Злата быстро сняла с себя Настино платье и спрятала его вместе с шалью под кровать. Надев ночную сорочку, она легла в постель и уснула крепким сладким сном. Ей снилось будто бы она лежит неподвижно уже много времени, и лишь невероятным усилием воли ей удается открыть глаза, и она, оглядевшись по сторонам, видит светлое и чистое помещение. Голова кружится, в ушах стоит невыносимый звон, жуткое сердцебиение... Взгляд девушки остановился на двери, которая, спустя мгновение открылась и на пороге появилась женщина в белых одеждах.
  - Где я? - хрипло спросила Злата, не понимая, почему так тяжело дается каждое слово. Услышав ее, женщина удивленно открыла рот пытаясь что-то сказать, но передумала и, захлопнув дверь, выбежала из помещения. В тот момент Злата почувствовала себя такой беспомощной, одинокой и никому не нужной, что на ее глазах выступили невольные слезы. Голова по-прежнему шла кругом, но с каждым мигом это чувство становилось все приятнее и тело постепенно приобретало былую легкость. "Я так одинока", подумала она в тот момент. Проснувшись от кошмара и убедившись, что это был лишь сон, Злата улыбнулась, "Нет, теперь я не одна, у меня есть Андрей!"
  
  С последней встречи Златы и Андрея прошло уже несколько дней. Как то утром, Злата подошла к окну, и увидела, как во дворе суетятся слуги. В дверь постучали, и в комнату вошла Катя.
  - Доброе утро, Злата Николаевна, я все не решалась вас будить раньше, но люди поговаривают, что с минуты на минуту приедет граф.
  - Как, он уже едет? Катя, помоги мне собраться, быстрее! - разволновалась Злата.
  - Злата Николаевна, не стоит так волноваться, мы все успеем! - успокаивала Катя свою госпожу.
  Катя и на самом деле быстро управилась, и теперь Злата, наконец-то, успокоилась.
  - Граф! Граф едет! - послышалось во дворе. У Златы сердце, словно упало в пятки. Она, конечно, знала, что скоро он все равно приедет, но не была готова и дальше играть роль любящей и благодарной супруги.
  - Злата Николаевна, вам пора идти, - вернула ее к реальности Катя, - Константин Николаевич очень рассердится, не увидев вас среди встречающих.
  - Да-да, я уже иду, - сказала Злата, и решительным шагом направилась во двор.
  Карета графа повернула в аллею. Злата стояла у двери усадьбы и наблюдала за слугами, в лицах которых отражалась досада - закончились спокойные и радостные деньки, хозяин возвращается.
  Остановив лошадей, кучер открыл дверь кареты и с почтением поклонился вышедшему Константину, который, по хозяйски высокомерно оглядел всех встречающих, и никого не поприветствовав, направился к дому. Подойдя к Злате, он едва заметно кивнул в знак приветствия и, схватив ее за предплечье, повел в дом. Злату охватил страх "Неужели он обо всем знает, или только догадывается?". Было заметно, что Константин не в настроении.
  - Что случилось? - сдавленным от страха голосом спросила Злата, увлекаемая супругом в гостиную.
  - Сейчас мы, как раз, и займемся выяснением того, что случилось, или не случилось в мое отсутствие. Когда ты вернулась из Петровского? - спросил Константин, устрашающе спокойным тоном.
  - Пять дней тому назад, я, как и обещала, пробыла в Петровском два дня, - Злата догадалась лишь сейчас, что Константин специально сказал ей, что уезжает не менее чем на две недели, для того, чтобы потом вот так неожиданно приехать и посмотреть, чем она занимается.
  - Чем ты там занималась? - Константин смотрел на нее в упор, от чего у Златы по спине пробежала дрожь.
  - В первый день мы со Светой осматривали окрестности, а после ходили на пикник к пруду, читали, неприлично долго спали до полудня, - растеряно отвечала Злата, намеренно не упоминая Андрея. - Света мне показывала свои наряды...
  - Не продолжай, мне не интересны ваши никчемные женские штучки. Чем ты занималась дома, когда вернулась?
  - В первый день, по возвращении я заглянула в конюшню и не смогла удержаться от прогулки верхом, а в остальные дни как обычно гуляла с Катей в саду и читала, - уверено ответила Злата.
  - Я искупаюсь с дороги, а ты пойди разбери мои вещи. Да, кстати, в одном из сундуков подарок для тебя, - сказал граф и вышел.
  Подарком оказалась тонкая золотая заколка, украшенная мелкими цветочками из рубинов. Пока Злата любовалась необычным подарком, в комнату вошел Константин.
  - Нравится? - спросил он равнодушно.
  - Да, очень.
  - Наденешь, когда мы поедем на бал к Злотниковым на следующей неделе. Посмотри, нужно ли заказать тебе новое платье, не хочу, чтобы говорили, будто моя жена простушка, несколько раз появляется в одном и том же наряде, - Константин задумался, глядя на Злату оценивающим взглядом, отчего у нее появилось неприятное чувство отвращения к Константину, скорчив гримасу презрения, он добавил:
  - Хотя нет, я уверен, что необходимо что-то новое. Однажды я уже полностью положился на тебя в выборе наряда, помнишь, на свадьбе, и чуть было не опозорился перед гостями, - Злата не стала спорить, а лишь равнодушно кивнула, подкрепляемая обещанием Андрея, о том, что на балу Константин останется для нее в прошлом.
  - Завтра же пригласи портниху, и имей в виду, все должно быть на высоте и ткани, и фасон, я лично все проконтролирую. А сегодня прошу тебя оставить меня в покое, ко мне приезжают друзья, и не жди меня к себе. Я должен расслабиться. Да и еще, постарайся сегодня не попадаться мне на глаза, а если возникнут какие-либо вопросы, то помни, все дела я буду решать не раньше, чем завтра.
  Константин ушел, и Злата облегченно вздохнула. Немного успокоившись, графиня вышла в парк и присела на скамейку под кленом, который давал благодатную тень. Прокручивая в голове разговор с Константином, Злата вспомнила рассказ Светы и Андрея о нем и о его дружках. "Нет, не может быть, что он задумал? Я не должна допустить новой трагедии!". Решение о том, как поступить пришло в голову само собой. Графиня решительно направилась к фонтану, где в поисках прохлады, стояла Катя.
  - Катя, я знаю, что могу положиться на тебя, поэтому сообщи мне, когда приедут гости к Константину, только незаметно. Помнишь историю с Настей? - Катя тревожно кивнула, не понимая, к чему клонит хозяйка, - Так вот, трагедия может повториться, и я просто обязана не допустить этого.
  - Я сообщу, но как вы сможете этому помешать?
  - Для начала, я должна убедиться, что они, действительно, собираются совершить очередное злодейство, а потом уже стану действовать по обстоятельствам.
  - В таком случае я пойду с вами, - решительно сказала Катя.
  - Но, Катя, это может быть опасно, если они нас заметят, то он не посмеет меня тронуть, а вот тебя...
  - Я все равно не отпущу вас одну, - перебила ее Катя, - А если кто нибудь из них нас заметит, то мне терять нечего. Но будем надеяться, что все обойдется.
  Большие напольные часы в гостиной пробили восемь часов. Злата сидела у себя в комнате и была готова в любую минуту тайно последовать за Константином и его компанией. В душе она, как бы цинично это не звучало, страстно желала, чтобы граф попытался учинить сегодня какое-нибудь зверство, а она, воспрепятствовав этому, разоблачила бы его, и завтра же донесла на него судье. Это стало бы лучшим выходом из сложившейся ситуации. Константина бы арестовали, а она, с чистой совестью и не запятнанной репутацией, спустя некоторое время, навсегда бы уехала из ненавистного Колосова в Петровское, ее маленький кусочек рая, к самым дорогим и близким людям: Андрею, маме, отцу, брату, Светлане. В предвкушение развязки Злата не услышала, как дверь в ее комнате тихонько приоткрылась.
  - Злата Николаевна, - вкрадчиво прошептала Катя, - они приехали и сейчас напиваются в столовой. Я незаметно подглядывала за ними, и хочу вам сказать, что ведут они себя крайне развязано и агрессивно по отношению к девушкам, подающим им закуски.
  Злата почувствовала, как от нетерпения и страха одновременно внутри все похолодело, и задрожали руки.
  - Как можно осторожней продолжай наблюдать за ними дальше, и непременно предупреди девушек, чтобы они лишний раз старались не попадаться им на глаза, а как только они соберутся уходить, скорее беги за мной.
  Катя кивнула и быстро вышла. Часы, тем временем, пробили десять. Злата вышла в коридор, и незаметно проскользнула в комнату Кати, окна которой выходили во двор. Она боялась пропустить тот момент, когда граф и его пьяные гости выйдут из дома. Но, прождав еще час, она не выдержала и вернулась к себе. За окном смеркалось, во дворе стояла мертвая тишина, лишь изредка тишину нарушал противный смех Константина в столовой. Терпение и нервы Златы были на пределе, готовая вот-вот выйти и узнать, что происходит внизу, она надела туфли и направилась к выходу, но не успела она даже протянуть руку, чтобы открыть дверь, как Катя ворвалась в ее покои, и, дрожа от ужаса, прошептала:
  - Злата Николаевна, мы никуда не пойдем, - голос ее срывался, по щекам текли слезы, - Мы ничем не сможем ей помочь, они обезумели, словно звери! - руки девушки тряслись от страха.
  - Где они, Катя? Что происходит? - спросила Злата, но служанка упрямо молчала. Злата, схватила ее за плечи, и хорошенько встряхнув, крикнула, - Где они, отвечай немедленно! - Катя лишь упрямо качала головой и рыдала.
  - Отвечай же, тщедушная трусиха, трясущаяся лишь над своей жалкой жизнью. А если бы не она, а ты сейчас была на ее месте, а кто-то вроде тебя, трусливо поджав хвост, вместо реальной помощи, только глупо оплакивал бы еще живого и здорового человека?!
  Катя, будто не слыша слов Златы, уперто качала головой. Оттолкнув ее от двери, Злата, не смея тратить драгоценные минуты, на глупые и бесполезные препирательства, выбежала из своей комнаты, и, спустившись по лестнице, вышла во двор. Оглядевшись по сторонам, она никого не увидела. Внезапно тишину нарушил все тот же леденящий душу смех Константина. Злата, путаясь в длинном подоле платья, быстро направилась на звук в сторону парка. Приблизившись, она нерешительно остановилась и, пригнув ветви кустарника, пыталась разглядеть происходящее. Увиденная ею картина ужасала так, что кровь леденела в жилах. Девушка была привязана к дереву, а мерзавцы, Константин и его дружки, насиловали ее и всячески издевались. Кричать девушка не могла, изверги заткнули ей рот кляпом и каждый раз, когда она стонала от боли, Константин полосовал ее ножом по телу. Все их зверства сопровождались весельем, и грязными шутками.
  - Перейдем к моей излюбленной части этого мероприятия, господа! - предложил Константин, занося нож над лицом жертвы, - Готовы ли вы посмотреть, как будет выглядеть это смазливое отродье без кожи? - засмеялся, едва держась на ногах граф.
  Выйдя из оцепенения, Злата покинула место наблюдения, и в два шага оказавшись рядом с беснующимися садистами, закричала, что было сил:
  - Не смей, Константин, не смей, я тебе говорю! Что ты творишь?!
  Лицо графа перекосило от злости:
  - Что ты тут делаешь? - заорал он так громко, что Злата от страха потеряла дар речи, - Какого черта тебе здесь нужно? Держите ее, - обратился он к своим дружкам, и те, в миг, оказавшись рядом со Златой, заломили ей руки за спину.
  - Ты, любопытная скотина, хотела увидеть, чем я занимаюсь здесь со своими почтенными гостями? - продолжил граф уже спокойнее, - Так смотри, быть может, тебе это тоже понравится, так же как и нам! - с этими словами Константин занес нож над своей жертвой, и со всей силы вонзив его в нежную девичью щеку, начал вспарывать, словно перед ним был не человек, а кусок мяса на вертеле, девушка сдавленно кричала, время от времени теряя сознание, а Константин, не взирая ни на что продолжал свои издевательства.
  - Я завтра же донесу на тебя, сколько на твоем счету загубленных жизней? Кроме жизни Насти и Виолетты, последнюю я ох, как понимаю теперь, увидев твои пристрастия воочию, - в сердцах воскликнула Злата, чувствуя, как слезы ручьем льются из глаз, - Я ни за что на свете не останусь твоей женой!
  - Ты станешь следующей, если об этом кто-то узнает, - не прекращая пыток, сказал граф и усмехнулся.
  Злата перевела взгляд на изуродованную девушку, и обнаружила, что несчастная больше не подает признаков жизни.
  - А женой моей ты, действительно больше не будешь, продолжил Константин, - Судя по всему, у тебя были неплохие осведомители в моем же доме, поэтому я принял решение, что с сегодняшнего дня ты станешь моей покойной супругой, покинувшей этот свет в самом расцвете лет. А позже за тобой следом отправится и тот, кто много болтает в моем доме, мне не составит труда вычислить этого мерзавца или мерзавку, последнее было бы предпочтительней для забав. Тебе же, дорогая моя супруга, я устрою шикарные похороны, с кучей цветов и массой гостей, но не так сразу, ты просто обязана доставить мне последнее удовольствие, которое я должен был получить от нее, - граф грубо ткнул ножом в недвижимое тело убитой.
  - Уберите это отсюда, - приказал он своим дружкам, указывая на труп, - А эту привяжите на ее место, праздник души и тела продолжается!
  Обрадованные словами Константина, мужчины слегка ослабили хватку, и Злате удалось вырваться из их грязных кровавых рук. Что было мочи она бросилась бежать в сторону усадьбы, чувствуя за собой погоню. Вбежав в дом, она задыхаясь спустилась в подвал и, опасаясь, что не успеет добежать до подземного хода, юркнула в кочегарку и, схватив на ходу ключ от тайной комнаты, забежала внутрь, и, закрывшись на ключ, обессилено упала на пол, жадно хватая ртом воздух. Так она пролежала несколько часов, не в силах отойти от пережитого кошмара. "Что там творится наверху", - думала она, - "Как я смогу выбраться отсюда незамеченной. Одна надежда - на Катю, которая, быть может, догадается найти меня здесь". Злата была в полом отчаянии. Кое-как она поднялась и пошла в направлении комнатушки. Ноги подкашивались от усталости, в голове была полная неразбериха. Добравшись до стула, Злата села и спустя несколько минут провалилась в глубокий сон. Теперь она не могла сориентироваться какой сегодня день и время суток. Злату жутко мучила жажда, и она, вспомнив о бутылке вина, собрав последние силы, откупорила пробку, налила полный бокал, и жадно выпила все до последней капли. Как же ей в этот момент безумно хотелось жить, чтобы еще раз окунуться в ароматное облако сирени, чтобы промчаться с безумной скоростью на лошади, чтобы увидеть рассвет в Петровском над Окой, но больше всего ей хотелось оказаться рядом с Андреем, в его прекрасной усадьбе, в окружении родных и близких. Незаметно для себя, она снова уснула. Ее разбудил жуткий скрип открывающейся двери, ведущей из подземного хода. Злата вздрогнула и напряглась от страха, но чем ближе слышались шаги, тем больше Злата успокаивалась, покоряясь судьбе, и уверяя себя в том, что смерть от рук Константина, будет быстрее, чем от голода. Но внезапно тьму рассеял свет свечи, и Злата увидела удивленную Катю.
  - Злата Николаевна, вы здесь? Я попыталась войти сюда из кочегарки, но дверь была заперта, - не веря своим глазам, спросила она, - Боже, спасибо тебе, что ты, наделил меня любопытством, благодаря которому эта комнатушка спасла жизнь моей госпоже!
  - Катя, сколько прошло времени, с тех пор как я пропала? - сдавленно спросила Злата, все еще не до конца веря в то, что Катя не плод ее воображения.
  - Два дня, граф ищет вас, бросив на поиски всех деревенских жителей. Слугам он сообщил, якобы вас похитила банда налетчиков. Вчера приезжал Андрей Борисович, при упоминании имени Андрея, внутри Златы все сжалось от безысходности, - Граф сообщил ему то же самое, что и остальным. Но что же на самом деле произошло, почему вы скрываетесь?
  - Дело в том, что я увидела то, что не должна была видеть, бесчинства, которые устроил Константин со своими дружками. Они сначала глумились на Машей, а после Константин буквально растерзал ножом ее лицо, она умерла от боли, Катя, понимаешь, Константин он не человек, и даже не зверь, он просто чудовище! Но больше всего его разозлило то, что я пообещала обо всем этом рассказать судье.
  - Но зачем вы ему сказали это? - удивленно спросила Катя.
  - Просто, когда я все это увидела...О нет, я не хочу больше вспоминать об этом! У меня в ушах до сих пор стоит душераздирающий крик Машеньки и безумный смех Константина. - Сказала Злата и в отчаянии спрятала лицо в ладонях, будто бы заново переживая происшедшее, - Позови ко мне Леньку, но будь предельно осторожна, граф не пощадит меня теперь, когда я для него так опасна, а ты можешь пострадать ни за что, и Леньку предупреди.
  Катя кивнула и направилась к выходу. Через некоторое время в комнатушку вошел удивленный Ленька:
  - Златонька, ты жива, моя ненаглядная, - бросился он обнимать девушку, по-отцовски, поглаживая ее волосы, - Как тебе удалось убежать от этого нелюдя? Поверь, если бы я только мог, то прикончил бы Константина, избавив тем самым мир от многих других преступлений, но я не могу этого сделать, по крайне мере сейчас, так же как не смогу объяснить почему, ты это узнаешь позже, надеюсь еще не скоро. Что я могу сделать для тебя, чем могу помочь?
  - Леня, миленький, постарайся найти способ сообщить судье о приключившейся со мной беде, только прошу тебя, будь осторожен!
  - Я выезжаю немедленно! За меня не беспокойся.
  
  На следующий день в Колосово прибыл судья. Константин невозмутимо встретил его, и лицемерно поинтересовался:
  - Очень рад, вашему приезду, вы, верно, привезли новости о моей пропавшей супруге?
  - Нет, я прибыл по просьбе вашей супруги, - равнодушно ответил судья, пытливо вглядываясь в глаза графа, ее посыльный сказал, что она ищет у меня защиты от вас.
  Константин побледнел от страха, но упорно продолжал играть роль несчастного мужа:
  - Так, выходит, Злата, наконец - то нашлась? - Будто не слыша последней фразы судьи, сказал Константин, - Бедная моя жена, что сотворили с ней эти злодеи, где она? - Константин почти плакал от отчаяния, но решил не отступать до последнего.
  - Доверенное лицо вашей супруги сообщило мне от ее имени, что несколько дней тому назад вами и вашими приятелями было совершено жестокое убийство деревенской девушки, - судья пытливо посмотрел в глаза графа. Константина прошиб холодный пот, он судорожно думал, как поступить дальше.
  - Уважаемый, я думаю, что негоже нам, благородным людям, разговаривать о таких вещах в присутствии простолюдинов, тем более, меня явно пытаются оклеветать. Пройдемте ко мне в кабинет, выпьем по чашечке кофе с хорошим коньяком.
  Судья сурово посмотрел на Константина, но от его предложения не отказался.
  В кабинете, удобно устроившись в кресле, граф начал разговор первым:
  - Как вы понимаете, все это вздор, я уверен, что моя несчастная супруга до сих пор находится в руках налетчиков, и они, зная, что я ищу ее, решили оклеветать мое честное имя., в надежде на то, что брошу бесполезные, на их взгляд, поиски и скорее отдам им хороший выкуп за нее. А кем представился тот человек, который донес на меня от имени Златы Николаевны? - спокойным тоном спросил граф, пытаясь унять дрожь в коленях.
  - Этого я вам сказать не могу, пришедший ко мне не представился, и более того, я думаю, что в любом случае, он пожелал бы остаться неизвестным, - ответил судья, - Внутри Константина кипела буря негодования, когда он размышлял, кто из слуг оказался предателем.
  - Вы можете чем-то подтвердить свою невиновность? - пытливо спросил судья.
  Константин замешкался:
  - Конечно, вы можете спросить любого работника, который подтвердит вам мою безукоризненную репутацию, - ответил граф, будучи уверенным в молчании слуг и отсутствии поблизости родственников убитой девушки, которые будучи убитыми горем оплакивали погибшую и готовились к погребению.- Я просто уверен в том, что меня оклеветали, теперь для меня первоочередной задачей станет найти подлого изменника, которого я кормлю и одеваю, за что он мне платит черной неблагодарностью в виде оговоров.
  - Что есть, то есть, Константин Николаевич, никто и никогда до похищения вашей супруги не говорил о вас плохо. Поэтому, в первую очередь, сейчас нам нужно найти графиню. А после искать того, кто оклеветал ваше честное имя, чтобы наказать негодяя, - сказал судья, и засобирался домой. Константин облегченно вздохнул и, улыбнувшись, сказал:
  - Как же тяжело в наше время быть богатым и успешным, каждый, кто ниже тебя по статусу, своей злой завистью пытается навредить твоему доброму имени!
  - Вы правы, граф, это на сегодняшний день самая главная проблема для нас, простите за недоверие, но я был обязан отреагировать на жалобу. Не смею больше задерживаться сам и задерживать вас, меня ждет куча других дел, - судья встал, и направился к выходу.
  - Господин судья, я буквально на днях вернулся из Петербурга, откуда привез много сувениров. Мне очень неловко, что вы потеряли столько времени из-за ложных сведений обо мне, поэтому, чтобы хоть как-то компенсировать ваши напрасные труды, хочу угостить вас бутылкой добротного коньяка, привезенного мной, - сказал Константин и вытащил из секретера обещанный подарок. Довольный презентом, судья, полагаясь на доводы графа, с чистой совестью уехал из усадьбы.
  
  После отъезда судьи, Катя поспешила в убежище Златы, чтобы рассказать ей о его бесполезном визите. С каждым словом служанки надежда на освобождение рассыпалась, словно песчаный замок.
  - Что же мне делать? - в отчаянии спросила Злата, слезы ручьем текли из опухших и уставших глаз девушки.
  - Не переживайте, все наладится, - успокаивала ее Катя, поглаживая по спине.
  - Ленька, бедный Ленька, ему теперь никак нельзя выезжать в город, чтобы лишний раз не показываться на глаза людям, которые могут узнать в нем доносчика на Константина. Да и ты, Катенька, беги отсюда, куда глаза глядят, не дай Бог, Константин прознает, что ты покрываешь мой побег, то беды не миновать!
  - Злата Николаевна, давайте убежим вместе, граф, наверняка, думает, что вы уже далеко от усадьбы, поэтому ему и в голову не придет искать вас в подземном ходе.
  - Нет, Катя, я лучше пережду какое-то время, а ты непременно убегай.
  - Но не можете же вы теперь всю оставшуюся жизнь прятаться здесь? И вообще, я приняла решение, что никуда без вас не уйду, я не брошу вас.
  Услышав последние слова Кати, Злата улыбнулась:
  - Катя, у меня есть один вариант, но это очень рискованно для тебя. От того, что я предложу тебе сейчас, ты можешь отказаться и, по правде говоря, поступишь правильно, но прежде я должна тебе признаться в том, что я изменяла Константину, - сказала Злата, наблюдая за реакцией Кати. Девушка, услышав такую новость, побледнела от страха, вспомнив о судьбе Насти, но, взяв себя в руки, ответила:
  - Я помогу вам, чего бы мне это не стоило, что нужно делать?
  - Спасибо, но прежде ты должна хорошенько подумать, кто знает, во что все это может вылиться.
  - Тут и думать нечего, госпожа, со временем граф все равно обнаружит ваше тайное убежище, и тогда нам с вами будет несдобровать. Лучше уж я помогу вам сейчас, когда есть хоть один шанс на спасение. Так чем вы говорите, я могу помочь? - уверенно спросила Катя. Услышав положительный ответ, с души Златы, словно скатился камень. Обняв служанку, она сказала:
  - Если у нас все получится, я заберу тебя с собой, но не в качестве прислуги, а как подругу, или сестру.
  Катя смущенно улыбнулась.
  - А теперь послушай, тебе нужно улучить момент и незаметно улизнуть из усадьбы. Доберись до Андрея Борисовича и сообщи ему обо всем. Я напишу для него записку.
  - Так значит ваш любовник он? - ошеломленно спросила Катя, - Почему же вы не вышли замуж за него? Он самый достойный и порядочный господин из всех кого я знаю!
  - Это очень долгая и запутанная история, я все обязательно расскажу тебе, но только после того, когда все будет позади.
  Катя удивленно кивнула. Злата взяла перо и встряхнула чернильницу, проверяя не высохли ли от времени чернила. Убедившись, что все в порядке, девушка начала писать: "Помоги мне! Я в такой беде, что самой мне не справиться. Катя объяснит тебе, где меня найти. Всем сердцем твоя. Люблю. Злата", - немного подождав пока высохнут чернила, графиня заботливо свернула лист бумаги и передала Кате.
  - Храни тебя Господь! Я верю, что у нас все получится.
  Катя спрятала записку в карман фартука и робко спросила:
  - Как давно вы с Андреем Борисовичем?
  - Очень давно, мы любили друг-друга всегда, даже за долго до нашего с ним знакомства.
  Катя улыбнулась и вышла. Миновав коридор тайной комнаты, Катя тихонько отворила дверь, ведущую в кочегарку и остолбенела, перед ней стоял ухмыляющийся граф.
  - Где была? Что делала? - с жуткой улыбкой на лице спросил он испуганную девушку, - Признаться, я уже устал тебя ждать. Пошли наверх, не стоит тревожить госпожу, - Константин грубо схватил ее за локоть, подталкивая к выходу. Катя, онемевшая от страха, покорно следовала за ним.
  - А я-то всю голову сломал, куда могла подеваться эта дрянь, Злата, и где так часто пропадает ее дура служанка, а оказалось она прячется у меня под носом, нужно было сразу выследить тебя и наказать. Сейчас мы пойдем в ту чудную комнату, которая когда-то принадлежала Виолетте. Извини за маленькое неудобство, мадмуазель, ты будешь в ней не одна, но смею тебя заверить, останки Виолетты много места не занимают, поэтому тебе будет просторно и не скучно, - усмехнулся Константин, поднимаясь по лестнице, ведущей к самому страшному помещению в усадьбе. Катя была в отчаянии:
  - Константин Николаевич, пожалуйста, только не это! Умоляю вас! За что?
  Граф посмотрев на Катю, с недоумением сказал:
  - Ты спрашиваешь меня за что? Я ищу эту дрянь вот уже несколько дней, а ты, зная, где она находится, спокойно смотрела на мои бесполезные поиски, навещая эту безголовую и передавая ей последние новости! - граф вышел из себя и, схватив девушку за плечи, начал трясти, - Раздевайся, падаль, тряпье тебе больше не пригодится! Поживешь здесь до приезда моих друзей, ярых любителей забав, а после все кончится для тебя.
  - Константин Николаевич, умоляю, не надо! - взмолилась, насмерть перепуганная девушка. Граф, не обращая внимания на мольбы девушки, сорвал с нее платье, оставив ее только в нижней рубашке, и наотмашь ударив ее по лицу, толкнул в помещение, заперев дверь. Собирая обрывки Катиного платья, граф обнаружил записку Златы, прочитав ее, он снова отворил только что запертую дверь.
  - Ах ты дрянь! Тебе не придется долго ждать своей участи, - заорал граф на забившуюся от страха в угол Катю. Резким движением он поднял ее на ноги, и, схватив за затылок, со всей силы начал бить ее лицом о каменный угол, пока тело девушки окончательно не обмякло. Стена помещения залилась густой алой кровью. Катя была мертва, но граф не унимался, подобрав с пола остатки одежды Виолетты, он душил ими мертвое тело. Немного успокоившись, Константин вышел во двор, собираясь спуститься в кочегарку. От злости глаза графа налились кровью, руки тряслись в нетерпении поскорее расправится со Златой за свою поруганную честь. Во дворе он столкнулся с только что приехавшей Светланой. Волна злости с еще большей силой охватила графа, но, стараясь сдерживать себя, он поздоровался:
  - Добрый вечер Светлана Борисовна, с чем пожаловали?
  - Я услышала, что моя подруга пропала и тотчас же решила приехать, чтобы помочь вам в поисках Златы, Андрей сегодня, к сожалению, в отъезде, но я оставила ему записку, поэтому, как только он вернется, то сразу примчит к нам с вами на помощь, - улыбнувшись, ответила Света, - Я очень волнуюсь за нее. Но что с вами случилось? - испуганно спросила она, заметив капли крови на руках и одежде графа.
  - Уезжайте сейчас же! - воскликнул граф, не в силах больше контролировать свои эмоции и, поймав на себе вопросительный взгляд, закричал:
  - Проваливай отсюда! Вон!
  Света была в оцепенении:
  - Что с вами? Вы весь в крови! Вы убили Злату, кто вам рассказал, откуда вы могли знать? - срывающимся голосом воскликнула Светлана. Ноги девушки подкашивались от страха, ей казалось, что она сходит с ума. Глаза графа сузились от злости:
  - Ты знала? Ты обо всем знала? Я второй раз стал посмешищем! Все вокруг все знали! Все, кроме меня! Говори, тварь, кто он, я разрублю на куски его поганую тушу и скормлю псам!
  - Я не знаю! - воскликнула Светлана, поняв свою ошибку, - Я ничего не знаю!
  Ее ответ вывел Константина из себя окончательно:
  - Игнат, - крикнул он конюху, - Веревку, живо!
  Конюх принеся требуемое, и в недоумении глядя на происходящее не смел вмешаться. Константин, завязав на веревке петлю, накинул ее на шею Светланы, и начал постепенно ее затягивать, не унимаясь повторять:
  - Кто он, говори, скотина, кто он?
  Вокруг собрались слуги и с ужасом смотрели на происходящее, не смея остановить беснующегося хозяина. Тем временем, петля на шее Светланы затягивалась все туже, до тех пор, пока хрипы девушки окончательно не стихли. Отпусти веревку, Константин ударил ногой бездыханное тело, и направился к себе в кабинет, выпить для прибавления сил, чтобы после направиться к своей неверной супруге.
  Ленька торопливо шел из деревни, душой предчувствуя беду. Беспокойство усиливалось с каждым шагом, приближавшим его к усадьбе. Проходя вдоль аллеи, он издали заметил людей, окруживших парадный вход. Приблизившись к толпе зевак, Ленка остолбенел от ужаса, увидев лежащее на земле хрупкое тело Светланы. Слуги молчали, страшась произносить свои мысли вслух.
  - Что произошло? - спросил Ленька у стоявшего с ним рядом Игната, по щекам которого текли слезы.
  - Он задушил ее, за то что госпожа не пожелала сказать ему кто любовник Златы Николаевны. А сейчас граф пошел к себе. Бедная девушка...Я во всем виноват, зачем я принес ему веревку? Боже, как же жить дальше - то?
  Ленька не дослушав последних слов конюха, побежал к конюшне, где еще по дороге в усадьбу заметил запряженную телегой лошадь. Запрыгнув в телегу, Ленька с силой хлыстнул кнутом по крупу животного, и помчался в Петровское, в надежде успеть вернуться обратно с Андреем, который предотвратит расправу Константина над Златой и отомстит ему за смерть сестры. Подгоняемая Ленькой лошадь мчалась, словно обезумевшая, телегу нещадно подбрасывало на ухабах...
  
  Константин, сидя в своем кабинете, допивал оставшийся коньяк, размышляя о способе расправы над Златой. Его грела мысль о том, что супруга, находясь в своем убежище, уверенна в том, что он никогда не найдет ее. Существование тайной комнаты стало для Константина сюрпризом. Теперь, кода он избавится от нее, можно будет устраивать в этом помещении свои безумные оргии вдали от посторонних глаз. Поднявшись, он достал нож, и направился в кочегарку.
  Злата спала, укутавшись в теплый шерстяной плед, принесенный заботливой Катей. Ее разбудил скрип двери в кочегарке. Вздрогнув от неожиданности, она встала, радуясь Катиному приходу, надеясь, что та пришла с хорошими новостями.
  - Катенька, как дела, что сказал...
  - Ну-ну, продолжай, кто сказал? - громко крикнул граф, выйдя из темноты. Злата не верила своим глазам.
  - Кто, я спрашиваю? Кто он? Ты все равно мне скажешь это, я не дам тебе умереть раньше, чем узнаю имя этого подлеца! Я-то думал, что моя дорогая недотрога-супруга, дама благородных кровей и строгого воспитания, не способная на измену, увидев мои забавы, действительно, испугалась и лишь поэтому хочет пожаловаться судье. Но оказалось, нет, моя скромная графиня просто хочет освободить себе путь в счастливое будущее, наверняка, с каким-нибудь голодранцем, желающим прибрать к своим грязным рукам все мое имущество. Тебе вообще-то известно, что до тебя у меня была уже одна такая профурсетка, наставившая мне рога... И знаешь где она теперь? - Злата с ужасом слушала Константина, не зная как теперь ей поступить, она не была готова к такому повороту событий, и не знала что сказать в свое оправдание.
  - Константин, ты пьян, - как можно спокойней сказала Злата, хотя руки ее дрожали, - Я думаю, нам следует подняться наверх, позвать Катю, чтобы она накрыла нам ужин, и мы смогли бы спокойно поговорить.
  - Катю, ты говоришь, Катю? - в стальном взгляде Константина промелькнули искры не доброй усмешки, - Хорошо, пошли к Кате! Ты, дорогая, здорово придумала, - граф схватил Злату за шиворот и потащил наверх. Сопротивляясь, Злата отчаянно закричала:
  - Отпусти, я пойду сама, я не хочу, чтобы слуги увидели, как ты со мной обращаешься.
  - Ничего страшного, во-первых, мои слуги итак знают больше чем их хозяин, а во-вторых, они на сегодня уже достаточно повидали, поэтому не очень удивятся. Я женился на тебе, думая что ты порядочная женщина, а оказалось, что ты такая же потаскуха, как и эта гниль Виолетта!
  Внезапно Злате пришла мысль воспользоваться последним шансом:
  - Я тебе сейчас скажу одну вещь, после которой ты и сам не захочешь дальше жить со мной. Я не дочь Николая Ивановича, тебя обманули!
  Константин замер от удивления, и в следующий момент на Злату обрушилась серия сокрушительных ударов.
  - Самозванка, тварь подзаборная! Будь уверенна, что теперь ты не умрешь легкой смертью. Ты подписала себе приговор, родившись на свет! А после настанет время расправы над этим вшивым помещишкой Николаем Ивановичем.
  Злата лежала на грязном полу кочегарки, и не верила в реальность происходящего. Лицо девушки опухло от ушибов и превратилось в месиво, тело ныло от нестерпимой боли. Она чувствовала, как граф, схватив ее за руки тащил вверх по лестнице, каждая ступенька отдавалась в теле новой нестерпимой болью. Когда он остановился, Злата заметила, что они находятся возле той самой комнаты, где когда-то, по словам Кати, была заточена Виолетта. Дверь со скрипом отворилась, и Константин одним движением, швырнул Злату на что-то мягкое и холодное.
  - Не скучай, я вернусь раньше, чем ты хотела бы, - сказал граф и закрыл дверь. Злата лежала, не в силах пошевелиться от боли, в помещении было темно, лишь тусклый свет лунного диска, едва освещал комнатушку заглядывая в узкое зарешеченное окошко. Сделав над собой усилие, Злата встала, и, оглядевшись по сторонам, вскрикнула от ужаса, то на чем она лежала, оказалось телом убитой Кати. Злату охватила истерика, череп служанки был проломлен, и вместо лица зияла сплошная кровавая рана. В противоположном углу лежал скелет, обтянутый высохшей кожей. Охваченная ужасом, Злата бросилась к двери, и начала отчаянно в нее колотить, прося о помощи. Внезапно у себя за спиной она услышала чей-то горестный вздох, обернувшись, Злата никого не увидела и, решив, что ей показалось, продолжила стучать в дверь.
  - Никто не придет, - горько прошептал кто-то, - Люди трусливы и глухи к чужому страданию, смирись и наслаждайся последними мгновениями! Бедная, дай Бог, он не будет издеваться над тобой так долго, как это было со мной, - голос был тих и полон сочувственной печали.
  У Златы похолодело внутри, оглянувшись, и снова никого не увидев, она спросила:
  - Виолетта, это ты? - Злате казалось, что она сходит сума. Ответа не последовало, но за дверью послышались шаги. Затвор щелкнул, дверь со скрипом открылась, и в комнату вошел ухмыляющийся Константин.
  - Ну что, успела пообщаться с подругами по несчастью? Они, конечно весьма молчаливы, но наверняка очень рады твоему соседству. Кстати, отдельно хочется отметить такую превратность судьбы, как благородная девица Катерина, находившаяся в услужении у девки без роду, без племени, не знаю, как там тебя на самом деле зовут, и знать, в принципе не хочу, - в глазах графа читалось безумие.
  - Я тут подумал, что ты слишком смазлива для простой крестьянки, поэтому решил это поправить, жаль, что мои приятели уже далеко отсюда, но ничего, будь уверена, я и один справлюсь. - Константин внес в помещение тяжелый стул, и, привязав к нему обессиленную Злату, достал нож.
  - Дорогая, ты готова сказать мне на прощание имя того, кто виноват в твоих страданиях, я обязательно отомщу ему за каждую каплю твоей крови,- Злата молчала.
  - Хорошо, не хочешь говорить сейчас, не надо, я терпеливый, так уж и быть, подожду, - сказал граф и распорол остро заточенным ножом веко девушки. Злата уже не кричала от боли, не было сил, смирившись со своей участью, она покорно ожидала смерти. Граф кромсал ее кожу, и безумно смеялся от удовольствия.
  - Вот теперь ты само совершенство! От чего еще больше хочется узнать, как ты выглядишь изнутри, сдается мне, что у тебя нет ни души, ни сердца, - с этими словами граф с хирургической точностью, не задевая внутренних органов, распорол ей живот. Злата не почувствовала боли. Она видела, как Константин глумится над ее бездыханным телом, но не испытывала никаких чувств, кроме досады за то что многое не успела сделать в этой жизни. Она стояла рядом с беснующимся над ее телом Константином и плакала. Душу разрывала досада от недополученного счастья "Андрей, я никогда больше не увижу тебя, не смогу почувствовать нежность твоих объятий, ощутить на щеке твой легкий, как трепет бабочки, поцелуй...". Чья-то заботливая рука легла на ее плечо. Обернувшись, Злата увидела улыбающуюся Катю:
  - Прости меня, Катя, если бы не я...
  - Все хорошо, я счастлива, от того, что снова могу быть свободна и скоро встречусь с родителями, пойдемте, нам пора, - улыбнулась душа Кати.
  - А как же она? - спросила Злата, указывая на сидящую в углу душу Виолетты с ребенком на руках.
  - Она все еще не готова идти с нами, ее душа полна неисполненной мести.
  Злата в последний раз посмотрела на то, что от нее осталось. Граф все еще не мог унять свой гнев, превращая тело супруги в кусок мяса.
  ГЛАВА 9
  Невидимые никем Катя и Злата стояли в комнате Андрея, который нервно ходил из угла в угол.
  - Андрей, - как можно громче позвала его Злата, но осталась не услышанной, - Андрей, услышь меня! - отчаянно кричала она.
  - Он не услышит тебя, Злата, я тоже пыталась, но все тщетно...
  - Света, нет, ты тоже, но как это произошло, что случилось? - Злата была в ошарашена смертью подруги.
  - Меня убил Константин, за то, что я не выдала ему имя твоего любовника.
  - О нет, я во всем виновата, только я! - рыдала Злата.
  - Злата, все позади, - ласково сказала Света, - Нам с Катей пора уходить, а ты должна подождать кое-кого, мы проводим тебя до въезда в Петровское.
  - Света, неужели кто-то еще пострадает из-за меня? - растерянно спросила Злата. Но Света, не ответив на вопрос, лишь улыбнулась.
  - Пошли, нам нужно спешить, он уже подъезжает. Я не в чем не виню тебя, Злата, но будь у меня такой покровитель, как у тебя, я бы была самым счастливым человеком на свете.
  - О ком ты говоришь, Света? Какой покровитель? - спросила Злата, но ее вопрос остался без ответа.
  
  В этот момент Ленька подъезжал к Петровскому. В один миг в его душе, будто бы лопнула натянутая до предела струна.
  - Злата, нет! - горько воскликнул он, хлестнул кнутом лошадь с новой силой. Животное резко рвануло вперед, и телега, подскочив на ухабе, выбросила ездока на землю. Ленька, скатившись вниз с обочины дороги в овраг, ударился головой о камень, и тот же миг услышал горестный возглас Златы:
  - Нет, Леня, не может быть! Я не хочу, чтобы ты умирал! Это я во всем виновата! Столько смертей по моей вине!
  Ленька, нежно обнял свою подопечную, и, ласково погладив по голове, улыбнувшись, сказал:
  - Успокойся, моя золотая, ты не в чем не виновата. Все произошло так, как должно было произойти, ведь я твой ангел-хранитель. Я пришел в этот мир вместе с тобой, и не могу остаться в нем без тебя.
  - Теперь я понимаю, о каком покровителе говорила Света и откуда ты все знаешь обо мне, понимаю, что дало тебе силы смириться со смертью Насти, и я бесконечно благодарна тебе за опеку.
  - Ты не должна благодарить меня, я всегда буду рядом с тобой, даже через сотню тысяч жизней.
  - Но как мне быть без Андрея, мне так больно от того, что я никогда больше его не увижу, ведь я только обрела его! - отчаянно проговорила Злата.
  - Вы обязательно встретитесь, хотя, увы, не так скоро как хотелось бы. Но я знаю, что ты терпелива, ты дождешься этого момента, только ваша встреча состоится не раньше, чем ты окончательно отчаешься увидеть его вновь. А сейчас, когда мы переступим грань, разделяющую жизнь и бескрайние просторы смерти, ты забудешь обо всем и родишься заново. Для тебя это будет мгновением, а на самом деле пройдет почти столетие со дня твоей гибели до времени твоего нового рождения. Крепись, Злата, твоя новая судьба будет нелегкой ношей, но жизнь будет спокойной, слишком спокойной по сравнению прожитой. Я постараюсь найти тебя как можно скорее, чтобы быть рядом и сделать все зависящее от меня ради твоего счастья, - с этими словами Ленька, остановившись у бескрайне длинной клумбы роз, добавил:
  - Мне дальше нельзя, а ты ступай. До скорой встречи, Злата!
  Злата на прощание махнула рукой своему ангелу-хранителю, и он, улыбнувшись ей в ответ, растаял. Злата неуверенно шагнула в ароматное облако роз, и стало легко.
  ГЛАВА 10
  Я слышала мелодичный шепот. Чья-то теплая заботливая рука сжимала мою ладонь. Открыв глаза, я увидела белый потолок и лампы дневного света, затем мой взгляд остановился на окне - зима, пушистый белый снег заметал крыши соседних домов и укутывал голые ветви деревьев. Я помню, что в тот момент подумала о том, что когда я уснула на поляне, было лето, светило солнце, благоухали травы и пели птицы, а теперь зима! Что со мной, где я? Кто я?
  - Алиса, ты проснулась! - услышала я знакомый голос.
  - Ленька, ты здесь, мы живы! Неужели мне все приснилось? Но как ты назвал меня... - в этот момент в моем сознании стерлась грань между сном и реальностью. Страх и волнение охватили все мое существо:
  - Где Константин? Я боюсь, что он найдет меня здесь! Нам нужно бежать! Я не хочу умирать! Ты не знаешь, сообщила ли Катя Андрею о приключившейся со мной беде?
  - Алиса, успокойся, никого из них больше нет, ты не послушала меня и пошла в лес с друзьями... Ну же, вспоминай! Помнишь, плачущая сосна, волки... Дорогая моя, все это было в твоей прошлой жизни! Я виноват в том, что долго не мог найти тебя, чтобы предупредить твое вторжение по ту сторону жизни! Сейчас ты Алиса, и жизнь твоя наполнена покоем. Ленька ласково гладил меня по голове. Я начала вспоминать. Действительно, меня зовут Алиса, и я бесконечно одинока в этой жизни. Осознав происходящее, я поняла, что нахожусь в больнице вот уже несколько месяцев. Кома, сухо ответил доктор на мой вопрос о том, что со мной произошло, но причины объяснить не смог. Еще мне сказали, что однажды я просыпалась, но по тем же непонятным причинам снова впала в кому. Я помню этот момент, тогда мне казалось, что я сплю, и мне снится нечто непонятное.
  Спустя пару недель меня выписали, и я вернулась к своей прежней жизни. Друзья часто навещали меня, временами доводя до белого каленья излишней заботой и опекой. Ленька теперь жил у меня, и чтобы люди не распускали грязных сплетен, всем интересующимся я говорила, что он мой отец, который нашел меня спустя много лет разлуки.
  Окончательно окрепнув, я загорелась идеей отправиться туда, где закончился мой прошлый жизненный путь, о чем незамедлительно сообщила Леньке:
  - Леня, я хочу завтра съездить в Колосово, просто сгораю от желания посмотреть на место, где провела последний день своей жизни.
  - Хорошо, если ты так хочешь, то мы завтра же поедем туда, - устало сказал Ленька, - Но, хочу предупредить тебя о том, что это будет для тебя не легким испытанием.
  
  Я проснулась, когда за окном едва рождался новый день. Подождав Ленькиного пробуждения, мы позавтракали, и сев в машину, поехали в Колосово. До этого дня я не была там ни разу. Поэтому увиденное непроизвольно ассоциировалось с картинами моей прошлой жизни. Проезжая мимо брошенных полей, поросших молодыми деревцами, я невольно сравнивала их с теми плодородными и окультуренными землями, что были при Константине. Чем ближе мы были к усадьбе, тем тяжелее становилось на сердце - здесь закончилась моя жизнь, полная надежд и ожиданий. Увидев усадьбу, мне стало не по себе от того, во что превратился этот прекрасный замок, предмет гордости Константина, полный роскоши и бесценных вещей, теперь это были руины, жалкие и никому не нужные. Спустившись по обломкам ступенек в бывший когда-то парк, я невольно посмотрела на своего спутника Леньку. Он с досадой взирал на погибшее детище, которое когда-то взрастил своими руками. Прекрасные фонтаны были разбиты, от шикарных клумб остались лишь жалкие каменные обломки. Чудесные клены стали настолько огромными, что было трудно узнать в них те стройные пушистые деревца, дарующие живительную тень в день изнурительного солнцепека. Огромный величавый дуб погиб, не то от удара молнии, не то от учиненного во времена революции вандалами пожара.
  Не смотря на то, что в стенах этого дома закончилась моя жизнь, мне было искренне жаль Колосовскую усадьбу. Поднявшись снова к зданию, мы долго смотрели на окружающее уныние и запустение. Я с горечью прикоснулась к оконному проему бывшей столовой и, заглянув внутрь, обнаружила кусок кирпичной кладки второго этажа, моей комнаты, которая располагалась над ней. Между кирпичей белел сложенный листок бумаги. Я пробралась внутрь и достала его, пожелтевший от сырости и времени, чудом уцелевший привет из далекого прошлого. На развороте было написано одно единственное слово "Самолет". Я позвала Леньку.
  - Леня, посмотри, что я нашла. Это моя записка. Однажды, в той, другой жизни я увидела странный сон: огромные железные птицы парили в небе, но интересно то, что тогда меня это не удивило, я знала, что это машины, и проснувшись помнила их название. Я сразу записала на бумаге "Самолет", чтобы после спросить у Константина, что это, но забыла.
  - Зато теперь-то ты на все сто процентов будешь уверена, что это был не просто сон, - улыбнулся Ленька.
  - Да, действительно, здесь волей-неволей поверишь в пережитое, - задумчиво согласилась я, - Интересно, а подземный ход еще есть.
  - Быть может, он и остался, но, скорее всего большая его часть обрушилась.
  Мы неторопливо шли, осматривая разрушенные усадебные постройки, внезапно мой взгляд притянуло узкое стрельчатое окошко на втором этаже, в тот же миг я ощутила, как в моих жилах леденеет от страха кровь.
  - Нет! Нет! - закричала я, словно наяву переживая прошлые события, связанные с комнатой, в которой погибла, и потеряла сознание. Очнулась я от того, что Ленька легонько шлепал меня по щекам.
  - Успокойся, все давно позади, тебе больше нечего бояться. Константина больше нет.
  - В этой комнате он убил меня, Катю, Виолетту...
  - Все в прошлом, теперь ты должна жить, тебе больше ничего не угрожает, - успокаивал меня Ленька.
  - Где похоронены Светлана, Катя и Виолетта?
  - Катю похоронили на местном кладбище, Светлану, Андрей похоронил в соседствующей с Петровским деревушкой, а вот Виолетта... Я и сейчас чувствую ее присутствие здесь. Она не простила графа, и будет находиться в усадьбе до тех пор, пока последний камень этого здания не поглотит земля.
  Я остановилась, и глядя в грустные Ленькины глаза, спросила:
  - Выходит, и Злата погребена там же?
  Ленька ничего не ответил, и я расценила его молчание, как положительный ответ на свой вопрос.
  - Леня, знаешь, однажды мне снился странный сон, в моей прошлой жизни, я видела эту усадьбу, залитую кровью, и те же руины, что перед нами сейчас, в тот момент я не могла поверить в то, что такое возможно увидеть наяву.
  - Сны - это непознанный нами мир, дорогая моя. Поэтому объяснений здесь найти невозможно.
  - Леня, я хочу вернуться домой, не могу оставаться здесь больше ни минуты, - предложила я, и мы сев в машину, поехали прочь от страшных воспоминаний, навстречу далекому радостному будущему.
  
  На следующий день, я решила посетить усадьбу в Петровском. Ничего не сообщив о своем намерении Леньке, я отправилась туда одна. Боже, так больно мне было лишь однажды, когда, умерев, я поняла, что навсегда потеряла Андрея. Усадьба была в таком плачевном состоянии, что я, присев на фундамент, рыдала от бессилия что-либо изменить, для того, чтобы вернуть свой земной рай. Здание главного дома было почти разрушено временем и вандалами. Но вопреки всему, оно, словно женщина с поруганной честью, гордо и укоризненно смотрело пустыми глазницами окон на людей, своим твердым и величественным взглядом. С достоинством оно ухмылялось своей, почти разрушенной, полуротондой, будто бы говоря неразумным людям о том, что они не сумели сохранить самый, что ни на есть настоящий райский уголок. Я восхищалась этой усадьбой, словно самым великим произведением искусства, я преклонялась перед его величием и душа моя разрывалась на части от отчаяния, ведь здесь жила моя любовь, и до сих пор живет мое сердце. Глядя на речную гладь, мне казалось, что время остановилось, и сейчас разразится гром, хлынет ливень, и Андрей укроет меня от дождя, ото всех ненастий и бед, и это станет самым настоящим и желанным счастьем, о котором можно было бы только мечтать; казалось что вот-вот в окнах торжественно вспыхнет свет и послышится звонкий смех Светланы, оживятся слуги и сирень наполнит воздух своим нежным ароматом. Что стало с Андреем? Отомстил ли он подлому Константину? Ведь хозяин Петровской усадьбы давно ушел в небытие. Тогда, где его могила? Зная это, мне было бы легче жить, я навещала бы его каждый день, принося свежие цветы, которые он так любил мне дарить, я говорила бы с его прахом, ведь у меня никого кроме него и Леньки больше нет. Как же тяжело и больно! Я была настолько погружена в собственные мысли, что не заметила, как подошел Ленька. Потеребив меня за плечо, он ласково сказал:
  - Я так и знал, что найду тебя именно здесь. Тебя всегда будет тянуть сюда, как тянет преступника на место преступления. Бедное мое дитя! Как же я не хотел, чтобы ты обо всем этом узнала, но, как видишь не смог тебя остановить. Хотя, впечатления прошлой жизни прочно осели в твоей душе, ведь, не правда ли, что еще задолго до твоего путешествия в прошлое, ты не раз бывала здесь?
  - Да, действительно, я бывала здесь много раз, ощущая невероятное спокойствие и одухотворенность. Бродя среди руин, меня постоянно преследовало чувство какой-то невосполнимой утраты. Можно я задам тебе один вопрос?
  - Да, знаю я, о чем ты хочешь меня спросить, ты хочешь знать, что стало с Константином - печально сказал Ленька, - Андрей пристрелил его в тот самый день, когда граф расправился с тобой, Светланой и Катей. Вернувшись домой, он узнал об исчезновении Златы и о том, что Светлана отправилась в Колосово не ее поиски, и немедленно поехал в туда. О случившейся трагедии ему рассказал убитый горем конюх Игнат, после чего Андрей бросился на поиски Константина, и застав его в с кабинете, сначала сильно избил его, после чего пристрелил не задумываясь. С тех пор он сильно сдал: поседел, осунулся. Много лет он прожил в одиночестве, а в старости приютил мальчика бродяжку, и воспитывал его до конца своих дней, как собственного сына, ему после и досталась эта усадьба. Родители твои, как я тебе и предсказывал, прожили долгую и вполне благополучную жизнь. Вот, наверное, и все, - закончил Ленька.
  - Где он похоронен? - с надеждой спросила я.
  - Этого я тебе сказать не могу, при всем своем желании. Но уверяю тебя, вы еще встретитесь. А сейчас нам нужно идти домой, уже поздно и начинает холодать.
  - Да, Леня, ты прав, ступай к машине, я минут через десять - пятнадцать подойду.
  Ленька кивнул, и загадочно улыбнувшись, побрел в сторону припаркованной во дворе жилых домов машины. Я в это время решительно направилась к берегу реки, гонимая каким-то непонятным чувством, то ли радости, то ли вдохновения, то ли предчувствия чуда. Обойдя по тропинке постройки сараев, я вышла на покатый берег и, спустившись к раскинувшимся на холме дубам, заметила одиноко сидящую на траве фигуру мужчины. Чем ближе я подходила к нему, тем радостней замирало мое сердце.
  - Андрей! - хотела прокричать я, но с губ сорвался лишь сдавленный шепот.
  Мужчина обернулся и, окинув меня взглядом, сказал:
  - Добрый день, вы, наверное, ошиблись, меня зовут Егор. Вам тоже здесь нравится? - неожиданно спросил он.
  - Да, я очень люблю это место, - ответила я все еще не в силах оторвать взгляд от молодого человека. При виде его одиноко стоящей фигуры на берегу, на меня так живо нахлынули воспоминания об Андрее, что я будто бы перенеслась на мгновение в свою прошлую жизнь.
  - Вы часто бываете здесь? - спросил он, жестом приглашая присесть рядом с ним.
  - Очень часто, - почему-то ответила я, принимая приглашение. - Меня словно магнитом тянет в эти места, потому что мне кажется, что здесь живет счастье! - сказала я, наблюдая за реакцией мужчины. Егор в изумлении поднял брови и сказал:
  - Надо же, вы будто прочитали мои мысли. До того как вы подошли, я как раз подумал о том, что здесь живет счастье, так спокойно и надежно я не чувствую себя нигде. Простите, как вас зовут? - спросил Егор.
  - Меня зовут Алиса, - ответила я.
  - Вы, Алиса, наверное, живете где-то неподалеку отсюда?
  - Да, а вас я здесь не разу не встречала, поэтому смею предположить, что вы приезжий.
  - Я не отсюда, но время от времени выкраиваю пару дней, чтобы приехать сюда и снова окунуться в этот упоительный мир покоя и безмятежности. Послушайте, Алиса, быть может, вы знаете историю этой усадьбы, по-моему, она должна быть весьма занимательной, - голос Егора был так похож на голос Андрея, что я едва сдерживала себя от того, чтобы не закричать на весь мир от радости, что мы снова с ним встретились.
  -Действительно, история последнего владельца этой усадьбы очень интересна, его звали Андрей Борисович Рикс, он был одним из самых замечательных и благородных людей своего времени. Усадьба при нем процветала, - рассказывала я, - он занимался научной деятельностью. Но судьба была к нему неблагосклонна, полюбив замужнюю женщину, он на всю жизнь обрек себя на одиночество, - произнеся последнюю фразу, я внезапно осознала, что не повстречай Андрей на своем пути Злату, его судьба могла бы сложиться совсем иначе.
  - Что же стало с его любовницей? - с нетерпением спросил Егор.
  - Злату убил муж, он был очень жестоким человеком, но прежде чем убить ее, он расправился с ее служанкой Катей и с сестрой Андрея Светланой. Причем Катю он забил до смерти головой об стену, Светлану, приехавшую в Колосово он задушил на глазах у прислуги, а саму Злату он просто раскромсал на куски в своей страшной комнате смерти, Константин был настоящим дьяволом во плоти, - окончив свой рассказ, я почувствовала как по моим щекам текут слезы.
  - Так, значит, его любовницу звали Злата? Какое красивое имя... Злата... Золотая... - смаковал имя Егор, - Почему вы плачете?
  Не найдя ответа, я лишь пожала плечами.
  - Вы в таких подробностях рассказали мне историю последнего владельца этой усадьбы, что напрашивается резонный вопрос, вы краевед?
  - Нет, что вы, просто меня, так же как и вас интересовала история этой усадьбы, поэтому пришлось полистать литературу... - Егор оборвал меня на полуслове:
  - Не обманывайте меня, этого нет в литературе, - сказал он и улыбнулся.
  - Хотите, верьте, хотите нет, но я и правда не историк. Погодите, выходит, вы знаете историю усадьбы, зачем же вы тогда просили меня рассказать вам о ее последнем владельце? - удивилась я.
  - Просто хотел потянуть время, чтобы подольше побыть с вами, и все же из вашего рассказа я почерпнул много нового для себя, я не знал таких подробностей: о сестре Андрея Борисовича, о графине Злате, о ее служанке.... Да этот Константин был настоящим палачом. Но хозяин Петровской усадьбы, должно быть, как-то отомстил этому нелюдю? - заинтересованно спросил Егор.
  - Да, он застрелил его, сразу, как только узнал о случившейся трагедии.
  - И как же сложилась его судьба после трагедии?
  - Всю жизнь он прожил в одиночестве, в преклонные годы Андрей приютил беспризорного мальчика - сиротку, он и стал после его смерти владельцем Петровского поместья, - повторила я историю, рассказанную мне Ленькой.
  - Да-а, - Протянул Егор, - Судьба сыграла с Риксом злую шутку, но вы знаете, если бы мне случилось так полюбить как ему, то я бы, так же как и Андрей Борисович ни за что не отказался от этой женщины, - сказал Егор, и посмотрел мне в глаза, одарив лучезарной улыбкой, - Я бы боролся за нее до конца, единственное, что я бы сделал по - другому, так это то, что я ни за что не допустил бы смерти Златы. А вы, что бы делали вы на месте графини?
  По моему телу пробежал холодок:
  - Я бы ничего не стала менять, поверьте, в той ситуации она не могла поступить по - другому, от Златы ничего не зависело, Ленька предупреждал ее об опасности, но она не послушала его, посчитав сумасшедшим.
  - Кто такой Ленька, - удивился Егор.
  - Ленька - это самая загадочная личность во всей этой истории, он был садовником в Колосово, оставаясь преданным Злате до конца, и погиб в тот же день, когда была убита Злата. Он видел прошлое, настоящее и будущее, пытался оградить Злату от предстоящей опасности, но она не послушала его, и самое страшное все-таки произошло.
  - Я слушаю вас, Алиса, и удивляюсь, откуда вы знаете такие подробности в этой истории?
  Едва я собралась ответить на вопрос Егора, как увидела спускающегося по направлению к нам Леньку.
  - А вот и сам Ленька, - не обдуманно, сказала я.
  - Что вы имеете в виду? - удивился Егор.
  Я осознала, что поступила неосмотрительно, и не теряя ни минуты, решила исправить положение:
  - Это мой отец, Леонид Петрович, - представила она Леньку Егору, когда тот подошел к ним, - А это Егор, папа, познакомьтесь.
  После короткого рукопожатия между мужчинами, в нашей компании воцарилась звенящая тишина. В это время Ленька внимательно изучал Егора, от чего последний чувствовал себя явно неловко.
  - Очень рад, нашему с вами знакомству Егор Викторович! - нарушил тишину Ленька, и напряжение спало, - Очень рад! - еще раз многозначительно повторил он.
  Егор в изумлении переводил взгляд то на меня, то на Леньку.
  - Взаимно, Леонид Петрович, но откуда вы знаете мое отчество?
  Ленька от неожиданности поменялся в лице, и неуверенно ответил:
  - Извините, видимо, я просто угадал. У меня есть один хороший знакомый, его как раз зовут Егором Викторовичем, вы с ним, выходит, тезки! - сумел выйти из щекотливой ситуации Ленька.
  - Да уж, мне сначала даже не по себе стало, тем более, до того, как вы подошли, Алиса мне рассказывала о загадочном человеке по имени Леня.
  - Да, был такой! А теперь, дорогие мои, когда я убедился, что с Алисой все в порядке, если вы не возражаете, то я пойду обратно к машине, - сказал Ленька и ушел.
  - Алиса, давайте перейдем с вами на ты, ведь, в конце - концов, у нас с вами есть общие интересы, например, эта усадьба.
  - Я не против, - как можно более спокойней ответила я, хотя в душе бушевал просто ураган эмоций.
  - Алиса, раз уж мы теперь с тобой приятели, то почему бы нам сегодня вечером не посидеть по - дружески в каком - нибудь ресторанчике?
  - Хорошо, - только и смогла вымолвить я.
  - Что скажешь, если заеду за тобой в восемь?
  - Скажу, что, буду очень стараться не опоздать! Только для этого мне нужно будет пойти домой прямо сейчас.
  - Пошли, я провожу тебя до машины.
  ЭПИЛОГ
  С той поры минуло два с половиной года. Каждый день, прожитый с Егором, пролетает, как один миг. В тот день, когда я встретила его на берегу реки, приняв за Андрея, Ленька сказал мне, что я буду с ним счастлива, но это не Андрей. Егор прекрасный человек, я его люблю, но совсем иной любовью, хотя эти чувства спокойны, безмятежны и полны взаимопонимания. В последнее время я все чаще ловлю себя на мысли, что воспоминания о прошлой жизни мешают мне всепоглощающе раствориться в судьбе, которая уготована мне в этой. Теперь я в полной мере осознала значение Ленькиных слов о том, что мое знакомство с Андреем изменит две жизни одного человека.
  Ленька, как и прежде, живет с нами, воспитывая моих детей. Однажды он сказал мне, что когда я в очередной раз перешагну грань между прошлым и будущим, то снова встречу своего любимого Андрея, который возьмет мою ладонь, и поведет с собой в наш крошечный уголок рая, расположенный в Петровском. В окнах снова забрезжит мягкий теплый свет, воздух наполнится ароматом лилий и ночных фиалок, солнечные зайчики заиграют на увитой девичьим виноградом полуротонде, и сердце снова зайдется от счастья в предвкушении неистовой любви. И пусть это будет та самая вечность, из которой нет пути назад, где я никогда не узнаю другой жизни, я все равно счастлива, и мне кажется, что даже вечности будет мало для того, чтобы захотеть вернуться назад в жестокий безумный мир людей.
  А пока я принимаю жизнь такой, какая она есть, заручившись поддержкой моего вечного спутника Леньки. Безмятежность и покой не угнетают меня, ведь я точно знаю, что, переступив грань, разделяющую жизнь и бескрайние просторы смерти я снова попаду во власть ароматного розового облака, где мне станет легко и свободно, где меня уже целое столетие ожидает Андрей, чтобы, крепко сжимая мою ладонь, отвести в сотканную из солнечных зайчиков усадьбу на окраине сельца Петровское, Алексинского уезда Тульской губернии.
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"