Корнилова Веда: другие произведения.

Патруль, гл. 13

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


Оценка: 9.57*7  Ваша оценка:

  - Ты их не слишком сильно ударила по голове?.. - поинтересовался брат Владий. - Они уже четверть часа лежат без сознания!
  - Ничего страшного, скоро в себя придут... - отмахнулась я. - Ну, немногим позже голова у них поболит немного, так это не смертельно. Сейчас у наших дорогих гостей сказывается еще и усталость от долгого пути. Как сказали бы в Тупике - обычный отходняк.
  - А я и не знал, что ты в Тупике выросла... - покачал головой инквизитор. - Помнится, в свое время мне об этом месте столько страхов рассказывали! Говорят, там находится едва ли не средоточие всех преступников и грешников нашей страны!
  - Есть такое дело... - согласилась я. - Хотя всему, о чем болтают, я бы не советовала верить. Там живут не одни лишь преступники, но и те, кто по каким-то причинам оказался на обочине жизни. Думаю, вы и сами знаете, что далеко не каждый в состоянии противиться ударам судьбы, есть и такие, что после неудач опускают руки, а потом и опускаются сами. Конечно, благопристойным горожанам в Тупик лучше не соваться - там свой мир со своими правилами и законами. А еще там очень не любят тех, кого можно назвать э-э-э.... состоятельным и приличным человеком.
  - В чем-то тамошних обитателей можно понять.
  - Если кого-то интересуют подробности жизни в Тупике, то позже я могу о них рассказать, хотя те сведения чуть устарели, потому как последний раз в Тупике я была очень давно. А сейчас нам надо побеседовать с одним из наших гостей, точнее, с господином Корсом. Вернее, с тем, кто так себя называет. Это только кажется, что наш гость пребывает в блаженно-бессознательном состоянии, только сейчас его веки чуть приоткрылись, значит, сей достойный господин в себя уже пришел, а раз так, то он хорошо слышит наш разговор. Ну, дорогой друг, вы еще долго валяться будете? Изображать бездыханное тело у вас получается не особо достоверно. Нюхательной соли у нас под руками нет, так что или открывайте глаза, или придется приводить вас в сознание холодной водой из родника.
  - Вот уж чего я не ожидал, так это встретить в здешних местах белую женщину... - тот, кто называл себя господином Корсом, приподнялся с земли, и едва ли не с кряхтеньем уселся на траву.
  Сейчас я внимательней рассмотрела этого человека: высокий, довольно привлекательный внешне, на вид ему около сорока лет, волосы чуть тронуты сединой, кожа на лице обожжена под здешним горячим солнцем... То, что перед нами аристократ, можно понять сразу - породу не спрячешь. Чувствуется, что в здешних местах ему пришлось несладко - вон, глаза запали и черты лица чуть заострились... Впрочем, сейчас и каждый из нас выглядит немногим лучше.
  - Да и мы не ожидали встретить в столь дальнем краю своих соплеменников... - буркнул брат Владий. - Вернее, знали, что здесь бродят любители ввязываться в рискованные дела, но на очередную встречу не рассчитывали.
  - Очередную?.. - мужчина приподнял брови. - И кого же вы еще встретили?
  - Увы, но все наши встречи с соплеменниками в здешних местах были весьма печальны... - вступил в разговор Себастьян. - Порадовать вас нечем, можем только огорчить.
  - Даже так?
  - К несчастью.
  - Я могу узнать подробности?
  - Всему свое время.
  - Должен сказать, что ваше поведение совершенно недопустимо!
  - Зато ваше достойно всяческого подражания... - усмехнулся Себастьян. - Вы не у господ актеров лицедейству учились?
  - Вы о чем?.. - мрачно поинтересовался мужчина.
  - Пена изо рта - это так эффектно!.. - развел руками Себастьян. - Бесподобно! Я едва не проверил в то, что у вас, и верно, приступ. Вместе с тем должен вас огорчить - эти ваши вспомогательные материалы для придания достоверности припадку...
  - Не понимаю, о чем вы говорите.
  - Я имею в виду крохотные шарики зеленого цвета, которые находились в вашем кармане - мы их просто выкинули, дабы у вас не появилось желание вновь повторить трагическую сцену из дешевой пьески. Должен сказать, что припадок (в отличие от беспамятства) вы сыграли довольно убедительно - похоже, опыт в этом деле у вас уже накоплен немалый. Кстати, оружия при себе искать не советую - мы его у вас забрали во избежание, так сказать, нежелательных эксцессов.
  - Фу, ползать по карманам...
  - Полноте... - усмехнулся Себастьян. - Мы с вами находимся в диком мире, и нравы тут простые, излишней деликатностью не обремененные.
  - А вам не кажется, что вы позволяете себе лишнее?
  - Кто позволяет себе лишнее, так это вы, господин Корс. Или, может, правильней сказать, маркиз Вей?
  - Мы знакомы?.. - мужчина всмотрелся в лицо Себастьяна. - Прошу меня простить, но я вас что-то не припомню.
  Вообще-то Себастьян и сам не так давно вспомнил имя этого человека. По словам напарника, маркиз Вей происходит из старинного рода, но, увы, совсем небогатого. Вернее сказать, в свое время семейство маркизов Вей владело весьма неплохим состоянием, одним из самых значительных в стране, но путем различных безумств и привычкой жить на излишне широкую ногу достопочтенные господа исчерпали едва ли не все то, что им досталось от предков. По слухам, сейчас это почтенное семейство с великим трудом сводит концы с концами.
  Услышав подобное, мне оставалось только вздохнуть: все верно, частенько именно такие люди, потерявшие состояние и считающие себя несправедливо обиженными судьбой - как раз они примыкают к заговорщикам в надежде на то, что нечто поможет им вернуть утерянное, а вместе с тем занять высокое положение при королевском дворе. Они, как в карточной игре, ставят на риск и надеются на удачу, рассчитывая на то, что в случае выигрыша, если даже не сорвут банк, то в накладе точно не окажутся.
  - Нет, нас не представляли друг другу... - покачал головой Себастьян. - Просто вы присутствовали на похоронах моего отца, герцога Ресвит. Помнится, тогда вы выражали искреннее соболезнование старшему сыну герцога, вернее, его наследнику.
  - Должен вновь сказать, что я вас не помню. К тому же я знаю в лицо почти всех членов семейства Ресвит...
  - Я младший сын покойного герцога.
  - А, так вы Себастьян, виконт Кристобаль... - протянул маркиз, и могу поспорить, что в голосе этого человека прозвучала почти незаметная насмешка. Такое впечатление, будто он отныне считает возможным смотреть на моего напарника едва ли не свысока. Похоже, все еще не забыта довольно-таки скандальная история того, каким образом мать Себастьяна вышла замуж за его отца.
  - Оставим никому не нужные воспоминания о печальном прошлом... - чуть более сухо, чем обычно, отозвался Себастьян. Судя по всему, он тоже уловил в голосе мужчины эту едва уловимую колкость, да и невысказанный подтекст ему был понятен. - Поговорим о невеселом настоящем. Кстати, если не секрет, то где ваши спутники? Я имею в виду вашу группу, в составе которой вы и направились сюда.
  - Да какой там секрет... - поморщился маркиз. - Один погиб во время переправы через реку, вернее, его утащили крокодилы. Второй попал в ловушку здешних охотников - его раздавило деревом, а третий... В общем, он скончался.
  Хм, готова биться об заклад, что с одним из спутников этого человека произошло нечто такое, о чем он не желает даже вспоминать - вон как уклонился от ответа. Ладно, пока не будем заострять.
  - Печально... - кивнул головой Себастьян. - И как продвигаются ваши поиски потерянного изваяния?
  - Я знаю всех, кто с этой целью отправился на Черный Континент... - маркиз не счел нужным изображать полную неосведомленность и делать вид, будто не понимает, о чем идет речь. - Вас в их числе не было, во всяком случае, о вас, виконт, и речи не было, так что я не считаю для себя возможным продолжать разговор на эту тему.
  - Надеюсь, ваш спутник окажется более склонным к общению, тем более что он слушает наш разговор, очень неумело изображая беспамятство... - Себастьян кивнул в сторону Николса. - Господин Донс, вернее, господин Альбре, вам не кажется, что лежать в присутствии дамы - это несколько бестактно?
  - В этих местах быстро забываешь о правилах приличия... - пробурчал Николс, поднимаясь с земли. Наверное, он хотел произнести эти слова непринужденно, но вышло довольно грубо. - Несколько озадачен тем, что вы знаете мое имя. А еще меня весьма удивило появление здесь дамы... Простите, сударыня, не могу отделаться от впечатления, что уже видел вас ранее.
  Скорей всего, бывший жених крепко сомневается в том, меня ли он видит перед своими глазами. Тогда, в схватке с блемии, мне крепко досталось, в том числе пострадало и лицо - были сломаны кое-какие лицевые кости. Если б не лекарское мастерство Грега (да упокоится с миром его несчастная душа!), то еще неизвестно, как бы я сейчас выглядела. Надо сказать, что после того лечения моя внешность несколько поменялась, но узнать меня все же можно.
  - Да, господин Альбре, мы когда-то были знакомы... - я старалась говорить спокойным тоном, с трудом сдерживая раздражение. - Но это было достаточно давно, так что с той поры можно и забыть друг друга.
  - Алана?! - а вот теперь Николс, и верно, растерян. - Алана, верно? Я не ошибся? Ты так изменилась... Я тебя сразу не узнал!
  - Мы все меняемся с возрастом... - надо же, даже не хочется отвечать бывшему жениху.
  - Но... Как ты здесь оказалась?
  - По делам!.. - отрезала я.
  - Интересно, какие дела у Патруля могут быть на Черном Континенте?.. - Николс все еще не мог придти в себя от изумления.
  - Целиком относящиеся к нашей работе... - ответил за меня Себастьян.
  Выходит, Николс знает о том, что я сейчас нахожусь на службе в Патруле... А впрочем, в этом нет ничего удивительного - он же должен был поинтересоваться моей дальнейшей судьбой. Что ни говори, но бывший жених имеет все основания опасаться последствий того, как он поступил со мной.
  - Патруль?.. - а вот теперь уже маркиз всерьез удивился. - Так вы здесь по делам Святой Инквизиции?
  - Естественно... - развел руками Себастьян. - А вы о чем подумали?
  - Но ваши слова насчет наших товарищей, а заодно и целей нашей миссии... Откуда вам об этом известно?
  - Мы встретили нескольких человек, ваших э-э-э... приятелей, и они нам рассказали о том, зачем прибыли на Черный Континент... -
  - Простите, но я имею полное право сомневаться в ваших словах... - покачал головой маркиз. - Вряд ли кто-то из них будет откровенничать с неизвестным.
  - В обычной жизни - вряд ли, есть вещи, о которых обычно молчат, только вот перед смертью люди, как правило, не лгут. Они успели рассказать нам о том, за какой надобностью пришли на Черный Континент, и вместе с тем отдали нам карту. Вполне естественно, что мы отклонились от нашего маршрута для того, чтоб проверить правдивость услышанного.
  - Вот даже как?.. - чуть прищурил глаза маркиз. - В таком случае я попрошу вас назвать имена тех людей!
  - Думаю, в этом нет никакого секрета... - в голосе Себастьяна звучало сочувствие. - Прежде всего, речь идет о виконте Гриннис...
  - Не может быть!.. - вырвалось у Николса.
   Все верно... - подумалось мне. - Они же друзья - приятели, во всяком случае, раньше были таковыми. Наверняка и на Черный Континент отправились вместе. Тоже мне, авантюристы недоделанные! Насколько мне помнится, Николс и его приятели - все они городские жители, в лес выбирались только на охоту, а тут их враз понесло на край света! Ох уж это повышенное самомнение! Непонятно только, отчего эти двое пошли в разных группах - держаться вместе куда надежнее.
  - К сожалению, может... - теперь уже я вступила в разговор. - Если вам интересны подробности, то сообщаю: этого молодого человека, то есть виконта Гриннис, принесли в жертву Вухуду. Вообще-то на том массовом жертвоприношении среди убитых он был отнюдь не в одиночестве - там было еще несколько белых мужчин, только их тела и лица настолько пострадали, что опознать их не было никакой возможности. Что касается виконта Гриннис, то он, как это ни удивительно, был еще жив, когда мы его нашли. Увы, молодой человек умер через несколько минут у нас на глазах. Можете считать великим счастьем, что ни один из вас, господа хорошие, не видел той ужасной картины, то есть людей, принесенных в жертву кровавому Богу - вряд ли после такого вы были бы в состоянии спокойно спать. А сейчас извините, мне бы не хотелось оставлять без внимания все, что происходит вокруг этой рощицы.
  Не знаю отчего, но я с трудом выносила присутствие Николса возле себя. Сейчас человек, за которого я когда-то собиралась замуж, раздражал меня уже одним своим видом, а уж общаться с ним у меня и вовсе не было ни малейшего желания. Вообще-то я все эти годы старалась не вспоминать о той горькой странице своей жизни - меня охватывали злость и желание мести при одной только мысли о Николсе, и о том, как легко он обвел меня вокруг пальца. Не знаю, как бы я поступила, если б мы с ним встретились раньше, а сейчас мне хочется только одного - никогда более не видеть своего бывшего жениха. К сожалению, совсем не видеть - в данный момент подобное вряд ли получится, и, боюсь, как бы в моей душе вновь не стали разгораться искры ненависти, а сейчас не то время, чтоб давать волю чувствам. Пожалуй, мне стоит хотя бы на короткое время отойти от мужчин - надо успокоиться, а заодно и лишний раз осмотреться. Конечно, не стоит надолго оставлять моих спутников вместе с искателями изваяния, потому как эти двое мне совсем не нравятся. Надеюсь, что в мое отсутствие хотя бы разговор пойдет живее - без присутствия женщины мужчины быстрей могут столковаться между собой
  Когда через четверть часа я вернулась, то увидела, что Себастьян и брат Владий о чем-то беседуют меж собой, а Николс и маркиз отошли в сторону, и негромко переговариваются. Что ж, два враждебных лагеря хотя бы стараются изображать внешний нейтралитет - для начала и это неплохо. Да, совсем некстати свалились на наши головы нежданные гости!
  - Ну, что тут у вас?.. - поинтересовалась я. - Как эти двое себя ведут?
  - Скажем так - эти двое, без сомнений, ведут свою игру, и о многом недоговаривают... - вздохнул Себастьян. - Впрочем, ничего иного ожидать и не приходится. Это сейчас они помалкивают и выжидают, но неизвестно, как поведут себя дальше. В общем, за ними нужен глаз да глаз...
  - Мало нам было неприятностей на нашу шею, так на нее еще и заговорщики объявились... - пробурчал брат Владий. - Ох, чует мое сердце, что добром все это не кончится. Кстати, вокруг все тихо?
  - Да, тишина, и никаких посторонних следов - ни человека, ни зверя.
  - Не нравится мне все это... - инквизитор был раздосадован. - Просто нюхом чую - тут есть какой-то подвох! Судите сами: местные жители дозволили нам дойти до этого места...
  - Почему это - дозволили?.. - возмутилась я. - Да если бы мы вовремя не спрятались...
  - Согласен... - кивнул головой брат Владий. - Мы умудрялись скрываться какое-то время, и я почти уверен, что нас заметили лишь тогда, когда мы уже оказались не так далеко отсюда, но, как это ни странно, преследовать нас не стали, хотя в этих местах к белым людям относятся более чем недружелюбно. В данный момент меня куда больше интересует другое: если верить словам этих двоих, то весь сегодняшний день они шли, особо не скрываясь, но никто их не тронул. Согласен: места здесь не очень обитаемые, но и пустынными их никак не назовешь. К тому же отчего-то сюда, в эту рощицу, местные тоже не суются, причем давненько, хотя здесь имеется вода... Во всем этом есть что-то неправильное.
  - Возможно, той парочке заговорщиков, что пришли сюда - им просто повезло.
  - Поверьте моему опыту, это не так... - инквизитор был мрачен. - Всему этому должно быть какое-то логическое объяснение! Можно было бы предположить с большой долей уверенности, что здесь обитает некий крайне опасный зверь, но никаких отпечатков лап на земле не заметно, а всматривался я внимательно, в этом можете мне поверить! Вот чую, что здесь нечто серьезное, и ответ лежит едва ли не на поверхности, только никак не уловлю, в чем тут дело! Сразу же говорю, что изваяние Вухуду ко всему происходящему не имеет никакого отношения - если бы местные знали, что идол спрятан где-то поблизости, то они всю землю подле этой рощицы срыли бы на пару локтей внутрь, но ту кошмарную скульптуру обязательно б отыскали...
  - Ладно, я пока что отправлюсь на поиски захоронения наших воинов... - вздохнул Себастьян. - Неподалеку от того места должно быть спрятано и изваяние Вухуду. Сейчас жара немного спала, так что время понапрасну терять не стоит.
  - А как же эти двое?
  - Нет смысла ждать и надеяться, что они куда-то уберутся!.. - махнул рукой Себастьян. - Эти люди, как и мы, тоже пришли сюда за изваянием, и просто так они отсюда не уйдут. Не знаю, на что рассчитывают господа заговорщики, но понятно, что они не намерены покинуть это место с пустыми руками.
  - С этим не поспоришь...
  Себастьян ушел, и нам оставалось только смотреть, как он медленно прохаживается невдалеке от рощицы. Наши незваные гости, заговорщики недоделанные, тоже не сводили глаз с Себастьяна. Ну, тут все понятно: пусть эти двое и добрались до нужного места, то есть до этой рощицы, но само изваяние надо еще хорошенько поискать, а сделать подобное совсем непросто. Можно не сомневаться в том, что в самое ближайшее время наши дорогие гости не выдержат неопределенности, и предложат свои услуги в поисках изваяния. Конечно, конкуренты (то есть мы) им никак не нужны, но пока что неплохо бы извлечь максимум выгоды из сложившейся ситуации.
  Так и случилось: спустя недолгое время маркиз направился к Себастьяну - наверняка (как я и думала) собирается предложить тому свою бескорыстную помощь. Не думаю, что напарнику грозит опасность - до той поры, пока не найдено изваяние, нам за свою жизнь можно не опасаться, тем более что господа заговорщики прекрасно понимают - без нашей помощи отыскать каменного идола им будет очень сложно. К тому же времени на это уйдет немало, а оставаться в здешних местах хотя бы лишний день ни у кого нет ни малейшего желания.
  Лично мне сейчас куда больше не нравится другое: Николс направляется ко мне - как видно, решил переговорить без посторонних ушей. Как назло, брат Владий ненадолго отошел в сторону, так что у моего бывшего жениха появилась прекрасная возможность вновь постараться задурить мне голову. Почему я так считаю? Просто люди с возрастом мало меняются. Сейчас Николс выглядит довольным и жизнерадостным - похоже, для него с тех давних лет ничего не переменилось, и бывший жених по-прежнему считает, что я все еще влюблена в него, и с радостью приму его версию развития событий. Ну-ну, послушаем, может, узнаю что-то важное, хотя у меня нет никакого желания общаться с этим человеком.
  - Алана, знала бы ты, как я рад тебя видеть!.. - Николс подошел ко мне. - Это просто чудо какое-то! Встретить тебя здесь, среди этого чуждого мира - это просто подарок для сердца и души! Прости, что не узнал тебя сразу, но ты так изменилась!..
  - Да, в той схватке с блемии мне крепко досталось, причем пострадало не только тело, но и лицо... - пожала я плечами. - Вполне естественно, что я несколько изменилась. Впрочем, кому это знать, если не тебе?
  - Не понимаю...
  - Ну, в каком состоянии я была после той схватки на арене - это ты и сам прекрасно видел. Как мне позже сказали, как раз ты, дорогой друг, привез мои почти что бренные останки к Школе Элинея, и выбросил у ворот. Скажи - неужели так трудно было хотя бы в дверь постучать, чтоб меня быстрей нашли? Говорят, я пролежала у ворот достаточно долго...
  - Ты должна меня понять - в тот момент я был настолько растерян, что ничего не понимал!.. - Николс попытался взять меня за руку, но я ее вырвала - от его прикосновений меня только что не передергивало. - Я был в ужасе он всего произошедшего, и не соображал, что делаю! Всему виной то шоковое состояние, в которое я тогда впал!
  - Наверное, именно из-за этого подавленного состояния ты и позже не пришел ко мне?
  - Естественно!
  - За все это время ты даже ни разу не поинтересовался, жива я, или умерла.
  - Тут ты неправа - я постоянно спрашивал о тебе! А вот придти... Пойми - мне было стыдно!
  - Правда?.. - я очень постаралась, чтоб вопрос прозвучал не очень саркастически.
  - Конечно, правда! По-глупому как-то все тогда вышло... Знала бы ты, как я раскаивался! Каждый день вспоминал тебя, сны о нас с тобой видел...
  А оправдания у Николса более чем неубедительные, придуманы второпях, наугад, или, как сказали бы в Тупике - для отмазки. Впрочем, Николс не очень-то и старается придумать нечто достоверное - по его мнению, я и без того могу поверить во все, что он сочиняет на ходу. Конечно, сейчас легко говорить про то, как он меня не может забыть, что я любимая и родная, только вот за все те годы, что прошли с той поры, Николс ни разу не дал о себе знать. Это что - лицемерие, или он по-прежнему держит меня за влюбленную дуру, которая сразу же уверует всему, что ей скажет бывший жених? Не удивлюсь, если окажется - Николс пообещал своему спутнику, будто я очень скоро буду делать все, что он мне прикажет. Ох уж эта мне мужская самоуверенность...
  - Не сомневайся - о твоем раскаянии я знала. В лазарете меня посетила Милиссандра, и рассказала о том, что произошло в действительности. Должна сказать, твоя кузина с трудом сдерживала радость, когда рассказывала мне о том, как вы с ней придумали некий план...
  - Как ты можешь ей верить!.. - возмущению в голосе Николса просто не было предела. - Как ни горько это признать, но моя родственница Милиссандра всегда была лгуньей! Не просто же так она сейчас даже с мужем рассталась, и отныне этот несчастный более ничего не желает знать о своей супруге!
  Вообще-то этот бедолага - муж Милиссандры, еще долго продержался. Зная упертость этой безголовой девицы, я могу только посочувствовать ее несчастному супругу. Впрочем, сейчас до семейных проблем этой дурочки мне не должно быть никакого дела.
  Меж тем Николс продолжал свою проникновенно-пламенную речь, глядя на меня честными глазами. Из его слов выходило, что все произошедшее - это, конечно же, нелепая случайность, и больше ничего! Должна же я знать, какой он в действительности - добрый, внимательный, заботливый, хороший, и мы можем все начать заново... Хм, Николс что, всерьез надеется, что я утону в романтических соплях? Ну, если так, то он меня совсем не знает. Ох, а как разливается, любо-дорого послушать, едва ли не соловьиные трели выводит, или как там называются местные птицы... А еще он признает, что тогда был не совсем прав, и горькое раскаянье терзало его все те годы, пока мы находились в разлуке, и вот наконец-то он меня встретил!.. Это судьба, не иначе, и отныне мы пойдем по жизни вместе, рука об руку, и впереди нас двоих ждет только радость и бесконечное счастье!.. В общем, что-то подобное я и рассчитывала услышать.
  - Кстати, как твоя семейная жизнь?.. - перебила я горячую речь Николса.
  - Что?.. - чуть растерялся тот. Похоже, я сбила его с мысли. - Да так себе... Каюсь, было дело, женился сдуру, но радостей от семейной жизни хватило ненадолго.
  - Ну, не перехватывай... - усмехнулась я. - Ты так красиво дарил роскошный букет роз своей невесте, встав при этом на одно колено, что было любо-дорого посмотреть на это зрелище со стороны!
  - Не понимаю, о чем ты говоришь!
  - Да где уж меня понять... - согласилась я. - Кстати, когда я в последний раз видела твой столичный особняк, то невозможно было не заметить, какие с ним произошли значительные перемены. Этот, когда-то совсем запущенный дом, сейчас выглядит просто замечательно! Настоящее жилище состоятельного аристократа, предмет зависти соседей! Один фонтан в саду чего стоит! Или он там был не один? Извини, не было желания рассматривать все в подробностях. Это ж сколько денег ты в него вбухал?
  - Ну, зачем ты так?.. - горестно вздохнул Николс. - Все в этом мире так изменчиво!
  - Изменчиво? То есть у тебя произошло что-то серьезное?
  - А у кого из нас в этой жизни все хорошо?.. - бывший жених вновь попытался взять меня за руку, и я невольно отступила на шаг назад. Меня стали раздражать эти пустые, никому ненужные разговоры, пора с ними заканчивать. Еще я смотрела на Себастьяна, подле которого сейчас находился маркиз. Кажется, они беседуют довольно мирно, хотя издали об этом трудно судить с полной уверенностью.
  - Послушай, хватит этой никому не нужной лирики, давай лучше к делу перейдем... - я заговорила более резким тоном. - Ответь на простой вопрос - за какой надобностью ты направился на Черный Континент? С нами все понятно - служба, а ты-то зачем вздумал рисковать? Неужели не ясно, что трезвомыслящему человеку сюда лучше не соваться?
  - Вот сейчас ты стараешься меня уколоть... - судя по трагическому виду Николса, этим вопросом он был поражен в самое сердце.
  - Хватит дурака валять... - поморщилась я. - Николс, скажи честно - какого лешего ты вздумал связываться с этими людьми? Что тебе спокойно не жилось? Сидел бы дома, жизни радовался, а не мотался невесть где...
  - У меня, к сожалению, многое пошло наперекосяк... - кажется, сейчас бывший жених не врет. - Не поверишь, но я уже и так жизнью наказан.
  - А что так?
  - Как это ни досадно, но жизнь в браке не оправдала моих ожиданий. Впрочем, я тебе об этом уже говорил.
  - Что, у молодой супруги оказались излишне большие потребности? А, да, соблазнов вокруг много, и как им не поддастся... Или расходы на содержание столичного особняка оказались слишком велики?
  - И это тоже... - Николс и не пытался скрыть свою досаду. - Не стоит язвить - это тебе совсем не идет.
  - Понимаю - деньги имеют особенность заканчиваться, а жизнь в столице обходится недешево, особенно если уже появилась привычка не отказывать себе в маленьких радостях... - констатировала я. - Вообще-то с подобными сложностями сталкиваются многие, в том числе и высокородные, так что твой случай ничем не отличается от прочих. Насколько мне известно, для решения таких проблем существует государственная служба, а еще имеются связи у влиятельных родственников... Неужели они не сумели пристроить тебя на теплое местечко?
  - Какое там местечко!? - только что не огрызнулся Николс. - Передо мной, между прочим, оказались наглухо закрыты все двери на достойную службу, причем из-за тебя!
  - Да неужели?.. - поинтересовалась я. Конечно, кое о чем я и сама догадывалась, но лучше услышать подробности от хм... безвинно пострадавшего.
  - Эта ваша Школа Элинея, вернее, те, кто в ней верховодят... - Николс с трудом удержался, чтоб не выругаться. - Как я понял, они нажаловались королю, причем сделали это в довольно грубой и категоричной форме, а у того не было никакого желания ссориться с этими опасными людьми, и потому наш дорогой государь проявил слабость - решил пойти у них на поводу! Именно потому мне и обрезали все возможности заработать на достойную и безбедную жизнь - дескать, этот человек (то есть я) повел себя весьма непорядочным образом!.. Каково?! Я тебе больше скажу: дошло до того, что в нашем обществе (между прочим, с подачи нашего дорогого государя!) я стал нежелательной фигурой, и приглашать меня в гости или на прием отныне считается дурным тоном!.. Что скажешь?!
  Еще бы!.. - подумалось мне. Короля можно понять - глупо ссориться с теми, кто частенько оказывает неоценимые услуги короне (причем частенько эти самые услуги были крайне рискованными, за которые не брался никто другой), и на кого всегда можно положиться в любой ситуации. Понятно, что к Ордену проявили крайнее неуважение, а подобное недопустимо. Любому здравомыслящему человеку ясно, что королю не стоит вступать в конфликт с Орденом, который является одним из столпов опоры трона. В то же самое время и аристократию обижать не следует, тем более что речь шла всего лишь о какой-то обиженной простолюдинке, у которой хватило ума поверить обычному флирту высокородного лоботряса (ну, кто из мужчин без греха?). Разумеется, аристократ позволил себе шалость весьма дурного тона, но и обиженной девице тоже надо думать головой. Тем не менее, со Школой Элинея в такие игры играть не следует, потому как они могут взять решение этого вопроса в свои руки, и тогда мало никому не покажется... В результате король решил не поднимать шум, но и провинившемуся негласно дали понять, что кое с кем шутки шутить не стоит, ведь те забавы весельчаку могут выйти боком. Конечно, официально не было никаких наказаний, но кому надо - тот все понял правильно, ибо некие границы не стоит пересекать даже тому, кто по праву рождения считается элитой общества. В общем, по факту мой бывший жених стал считаться нежелательной персоной, и отблеск этой дурной славы падал на всю его семью, хотя внешне все выглядело вполне благопристойно. Остается надеяться на то, что отныне ни у кого из молодых вертопрахов не возникнет желания повторить опасную шутку Николса.
  - А ты сам как считаешь?.. - усмехнулась я. - Неужели тебя невинно оклеветали?
  - Я с себя вины не снимаю, но в первую очередь надо бы спросить с Милиссандры!.. - едва не вспылил Николс. - А вот с нее-то, между прочим, все как с гуся вода! Знаешь, почему? Да потому что король выдал ее замуж за своего простолюдина-приятеля, единственное достоинство которого состоит в том, что ему деньги деть некуда, и, естественно, Его Величеству меньше всего хотелось, чтоб хоть кому-то стало известно о роли моей кузины во всей этой истории. Ты должна понимать: раз король выступил инициатором этого брака, то на невесте не должно быть ни одного темного пятна! В общем, меня сделали виноватым во всем!
  - Это так ужасно!.. - согласилась я. - Только мне все одно непонятно, зачем ты примкнул к заговорщикам?
  - Какие заговорщики?.. - возмутился Николс. - Мы просто выступаем за справедливость, которая в этом случае была нарушена! На троне должен сидеть не нынешний король, а его старший брат, права которого на престол были попраны самым безжалостным и бездушным образом!
  - Понятно... - вздохнула я. - За справедливость, значит, борешься.
  - Мне непонятен сарказм в твоем голосе.
  Ого, а Николс, кажется, начинает понимать, что у меня нет ни малейшего желания смотреть на него восхищенным взглядом, и внимать каждому слову.
  - Я тебе объясню свое видение причины, по которой ты ввязался в эту неприятную историю с заговором... - пора отложить в сторону всяческую деликатность. - Судя по всему, те деньги, что у тебя были, уже закончились (как легко пришли, так легко и ушли), а поступления новых не предвидится, особняк в столице наверняка заложен, жена постоянно закатывает истерики, родственники недовольны, слушок прежней скандальной истории ложится на всю семью, впереди никаких перспектив... В таких случаях очень хочется доказать всем, и в первую очередь, самому себе, насколько тебя недооценивают окружающие. Да и вырваться из безденежья тоже не помешает, а просто так никто ничего не дает. Потому-то ты и ввязался в эту опасную историю с заговором против короны, надеясь на счастливый исход дела. По-большому счету тебя можно понять: если дело выгорит, то это принесет как деньги, так и высокое положение при дворе... А проиграть не боишься?
  - Если мы с тобой будем вместе, то дело выгорит!.. - кажется, в этом Николс нисколько не сомневался. Как видно, несмотря ни на что, он всерьез рассчитывал на мою помощь. - Кстати, хочу спросить насчет виконта Кристобаль. У вас с ним какие отношения?
  - Уж не ревновать ли ты вздумал?
  - Ну что ты! Я к тебе без претензий. За то время, пока мы не виделись, ты могла любить кого хочешь, да и встречаться с кем хочешь. Хоть с целой ротой сразу.
  Н-да, ни один человек, хоть немного уважающий женщину, таких слов не произнесет. Ничего не скажешь, высоко меня ценит бывший кавалер! О какой любви, или о каких высоких чувствах тут может идти речь? К тому же Николс так и не понял, что походя оскорбил меня. Н-да, ничего в этом мире не меняется, и уж тем более этот человек.
  - Интересное заявление... - протянула я. - Твое благородство трогает до слез.
  - Рад, что ты меня поняла... - кивнул головой Николс, который не заметил подтекста в моих словах, или же сделал вид, что не заметил. - Стоит забыть о прошлом, ведь каждый из нас ошибается!
  Забыть, значит... Извини, бывший жених, но есть кое-что, о чем забывать не стоит, и чего прощать нельзя. Ну, он-то, может, уже начинал строить планы, а вот мне очень захотелось высказать бывшему ухажеру все, что я о нем думаю, но решила чуть повременить, благо время позволяло. Вместо этого спросила, как бы между делом:
   - Может быть, ты и прав... Ладно, пока отложим этот разговор на какое-то время.
  - Как скажешь... - кажется, Николс решил, что сумел если не уболтать меня, то почти наверняка склонил в свою сторону.
  - Кстати, ты не хочешь узнать, как именно погиб твой приятель виконт Гриннис?.. - поинтересовалась я.
  - Нет... - отрезал Николс. - Вы сказали, что его принесли в жертву - этого достаточно, а подробностей я знать не хочу.
  - И тебе его не жаль?
  - Здесь каждый сам за себя. Что касается бедняги виконта... Ему просто не повезло, как, впрочем, и остальным.
  Да уж, хорошая поминальная речь о своем друге... Хотя, зная этого человека, понимаю, что от него не стоит ожидать преданности или искренних чувств.
  - Должна сказать, что я удивлена: не знаю, каким таким непонятным образом вы умудрились добраться до этого места. Говорю потому, что мы в пути несколько раз чуть не погибли! Наверное, у вас тоже неприятностей в дороге хватало?
  - А то!.. - по голосу Николса было понятно, что сейчас он почувствовал себя куда уверенней, ведь сейчас разговор сошел с самой неприятной для него темы. - Чего только нам не встречалось!
  - Ну, так расскажи, что видели.
  - Тебе-то это зачем?.. - чуть нахмурился бывший жених.
  - То есть как это - зачем? Надо же знать, что нас может ожидать на обратном пути. Знаешь, как говорят: предупрежден - значит вооружен.
  - Это верно... - вздохнул Николс.
  Через четверть часа я рассказывала брату Владию о том, что удивительного и странного мой бывший жених видел во время своего путешествия по Черному Континенту. Если я правильно поняла, то для Николса многое из того, что встретилось им на пути, оказалось настоящим потрясением - он никак не ожидал, что дорога окажется такой непростой. Я ничего не стала говорить ему по этому поводу, хотя очень хотелось поинтересоваться - друг ситный, ты что, не понимал, куда направляешься? Тут тебе не редкий лесок возле столицы нашего государства, куда многие высокородные любят выезжать на охоту, и где самым опасным зверем считается лиса...
  - Тигры, леопарды и прочее зверье меня не интересует... - отмахнулся брат Владий, слушая мои слова. - Та огромная змея, которую увидели на своем пути наши незваные гости, у меня тоже не вызывает интереса.
  - По словам Николса, они видели еще много чего странного. Например, огромная ящерица, ходящая на двух лапах, большущий еж с ядовитыми иголками, громадная летучая мышь...
  - Что ты сказала?.. - перебил меня брат Владий. - Летучая мышь? Насколько она была большой?
  - Дело в том, что они видели эту мышь сегодняшней ночью, из какого-то убежища среди камней... Говорит, она была громадная в прямом смысле этого слова, и летела довольно низко. По словам Николса, при виде этой летающей мыши они оба крепко струхнули.
  - Ну конечно!.. - брат Владий только что не удалил себя ладонью по лбу. - Как же до меня не дошло самое очевидное... Пошли!
  - Куда?
  - Видела, у нескольких деревьев сверху обломаны ветви? Заберись на одно их этих деревьев, осмотри места изломов - может, отыщешь что-то... В общем, не мне тебя учить, что надо делать!
  - А что я должна найти?
  - Все, что заметишь! Как только спустишься, так и определимся...
  Когда я, проведя на дереве добрые полчаса, спустилась вниз, там уже был и Себастьян - он заметил, что я отчего-то полезла на дерево, и решил выяснить, что происходит. Хорошо еще, что рядом не было наших незваных гостей - они сидели у родничка, о чем-то переговариваясь между собой.
  - Любо-дорого посмотреть на то, как ты ползаешь по деревьям... - хмыкнул напарник, когда я оказалась на земле. - Прямо как обезьяны, которых тут хватает.
  - Надеюсь, со стороны это выглядело изящно?
  - Не сомневайся!.. - хохотнул Себастьян. - Очень бы хотелось составить тебе компанию на этом дереве, но, увы, на подобные подвиги я не способен...
  - Давайте-ка без излишней болтовни!.. - оборвал меня брат Владий. - Ну, что скажешь?
  - То, что на этих деревьях какое-то время находилось существо немалых размеров - это ясно... - я стала отряхивать одежду от налипших чешуек коры и мелких букашек, которых на этом дереве было полным-полно. - Недаром некоторые ветки сломаны, а вот кора на стволе совсем не повреждена - значит, по нему снизу никто не забирался. Еще там хватает длинных царапин, причем многие из тех царапин достаточно глубокие - похоже, что когти у этого существа очень длинные и острые, да и сил немало... Правда, никакой шерсти на ветках я не нашла, да и обломков когтей не отыскала.
  - Да я уже и так все понял... - брат Владий потер лоб ладонью. - Теперь мне понятно, отчего эти места местные обходят десятой дорогой. Я бы и сам их обошел, будь на то моя воля. Вот уж кого никак не ожидал увидеть!
  - О ком идет речь?
  - Помните, мы с вами выслеживали асанбосама?
  - Вампира, который живет на деревьях? Он еще кровь у жертв высасывает как-то странно, через большой палец руки или ноги... Надеюсь, этот кровопийца здесь не прячется?
  - Нет... - покачал головой брат Владий. - Его здесь нет. Тут обитает сасабонсам.
  - Кто?
  - Сасабонсам. Можно сказать, ближайший родственник асанбосама.
  - Какой еще родственник?.. - растерянно спросила я.
  - Ну, будем считать, кузен... - невесело усмехнулся брат Владий. - Близкая родня, только вот для того несчастного, кто попадает к ним в когти, особой разницы нет. Сасабонсам тоже большой любитель теплой крови, и тоже высасывает ее через пальцы жертвы. Как и асанбосам, этот хищник поджидает свою жертву на деревьях, только не среди листвы, а на вершинах. Разница лишь в том, что у сасабонсама не такие длинные ноги, но зато имеются огромные перепончатые крылья, и со стороны он действительно напоминает громадную летучую мышь. Знаете, как это существо охотится? Пикирует с верхушки деревьев на выбранную жертву, хватает своими длинными когтями, и уносит в кроны деревьев. Думаю, не стоит пояснять, для чего. Говорят, те несчастные мучаются очень долго, потому как сасабонсам очень любит играть со своей добычей, только вот те игры веселыми не назовешь.
  - Святые Небеса!
  - Полностью согласен... - брат Владий был всерьез расстроен. - Вот теперь все встало на свои места. Как у асанбосама, так и у сасабонсама есть свои, скажем так, охотничьи угодья, в которые другим соваться не следует. За их пределы эти существа обычно не переходят, но вместе с тем негласно охраняют свои владения. Я-то никак не мог понять, отчего это местные нас не преследуют, а они просто не решались сунуться на территорию, где обитает сасабонсам. Более того: считали, что если белые люди сами идут в эти опасные места, то, значит, так угодно Богам, а с ними тут не спорят.
  - А я раньше о таком существе ничего не слышал!.. - развел руками Себастьян.
  - Тут вообще есть много такого, о чем лучше не знать... - буркнул инквизитор. - Надо же, как нам не повезло!
  - То есть эти два вампира-родственника...
  - Обитатели Черного Континента считают их демонами, и потому никому даже в голову не придет охотиться на столь жутких созданий - мол, за такую дерзость демоны накажут всю семью того, кто рискнет поднять оружие против этих кровопийц. Местные жители предпочтут сидеть в своих хижинах и трястись от страха, но вряд ли хоть кто-то из них решится избавить мир от этих порождений Тьмы. Поверьте мне на слово - сасабонсам очень опасен, и если заметит хорошую добычу, то будет ее преследовать, пока не поймает.
  - И много на Черном Континенте таких вот кровососов?
  - В том-то и дело, что нет! Их появление где-либо - это, можно сказать, единичные случаи! Подавляющая часть жителей Черного Континента, к своему великому счастью, никого из этих кошмарных существ и в глаза не видела. Подобные создания встречаются крайне редко, но нам с вами очень не повезло - они оба почему-то попались на нашем пути! И откуда он хоть тут взялся, этот сасабонсам?
  - То есть вы даже представления не имели о том, что здесь находится такое существо?
  - Мне об этом было ничего неизвестно... - подосадовал брат Владий. - Единственное, что я могу утверждать наверняка - так только то, что еще четыре года назад никакого сасабонсама здесь не было. Значит, позже появился, причем не так давно, иначе Святой Инквизиции стало бы известно о появлении этого создания Темных Небес. Разумеется, это выяснилось бы со значительной задержкой, но появление столь страшных созданий не может остаться без внимания. Конечно, барабаны уже давно разнесли по всему Черному Континенту весть о том, что в здешних местах объявился сасабонсам, только вот белым людям о появлении демона знать не стоит - так здесь принято считать.
  - А почему мы до си пор не встретили сасабонсама?
  - Можете считать, что всем нам крупно повезло, как, впрочем, и парочке наших заговорщиков - вампир их просто не заметил, а иначе... Ну, вы поняли.
  - Да уж чего тут не понять! А этот кровосос - когда он выходит на охоту?
  - Обычно ночью, а днем отсыпается, но тут нельзя быть полностью в чем-то уверенным, тем более что о сасабонсаме известно слишком мало. Если я правильно понял, то наши новые знакомые заметили его вечером, еще до полного наступления темноты - значит, он охотится и по вечерам. А еще мне теперь становится ясным и то, отчего охотники, которых мы видели, не ходят по одному, а только группами, и почему так рано - еще до заката, уходят в свои деревушки. Видимо, иногда сасабонсам долетает и до тех мест.
  Мне невольно вспомнилось, как мы едва не попали в засаду, устроенную подле подземного источника. Может, тогда охотники вместе с красавцем Шембонго еще и оттого поджидали нас внизу, что опасались возможного появления сасабонсама? А впрочем, это сейчас к делу не относится.
  Бросила взгляд на Себастьяна, а тот, в свою очередь, посмотрел на меня. Не знаю, что напарник думал насчет слов инквизитора, но я давно не видела брата Владия таким встревоженным. Значит, дело тут очень серьезное.
  - Что будем делать?.. - поинтересовался напарник.
  - Прежде всего, надо сообщить все это нашим гостям - будем вместе решать, как поступать дальше... - мрачно пробурчал инквизитор. - Лично у меня нет никакой уверенности в том, что эта летучая мышь-переросток не окажется здесь в самое ближайшее время хотя бы для того, чтоб попить воды. Увы, но источников в округе совсем немного, так что здесь он почти наверняка должен объявиться. Все же для сасабонсама кровь - это еда, а ведь ему еще и пить надо, особенно на такой жаре.
  - Верно... - согласилась я. - Без воды никак...
  - Знаете, что меня еще беспокоит?.. - продолжал инквизитор. - Не представляю, как мы будем тут ночевать! Рощица маленькая, местность вокруг сравнительно ровная, спрятаться совершенно некуда. Единственное, чего боится сасабонсам - это огонь. Придется на ночь разложить костер, и потому, пока еще светло, надо собирать сухое дерево. Беда в том, что его здесь не так и много. Придется брать все, что сумеем отыскать, вплоть до самых мелких веточек.
   - Согласен... - кивнул головой Себастьян. - Кстати, я нашел могилу наших воинов, теперь осталось отыскать изваяние. Но на все это надо время...
  - А о чем ты говорил с маркизом?
  - Тот вовсю пытается доказать мне, что наши цели совпадают, и что впредь нам предстоит действовать вместе. Я не возражал, хотя полностью верить этим людям не стоит. У них свои интересы.
  - Успеешь отыскать до темноты этого идола?
  - Сделаю для этого все возможное.
  - Да уж, попытайся, а мы пока переговорим с нашими гостями. Надо постараться доходчиво объяснить им ту непростую ситуацию, в которой мы оказались. Сейчас нам всем надо держаться вместе.
  - Боюсь, они нам не поверят... - вздохнула я.
  - Их дело... - отмахнулся брат Владий.
  Как я и предполагала, господа заговорщики не отнеслись всерьез к нашим словам. Судя по тому, что на губах у обоих то и дело появлялась легкая усмешка, наши дорогие гости были уверены - их пытаются обмануть, причем не очень умело. Ладно, переубеждать этих людей у нас нет ни желания, ни возможности. Может, позже сами поймут, что тут все не так просто, как может показаться со стороны.
  До вечера я не отходила от Себастьяна, который попросил меня сделать все, чтоб его не отвлекали - сейчас он был намерен отыскать спрятанное изваяние. Разложив на сухой земле какие-то травы и порошки, он развел костер и стал творить непонятное заклинание. Я уже знала, что мы находимся неподалеку от могилы наших воинов. Зачем Себастьян вздумал рядом с ней заниматься магией? Напарник пояснил мне, есть одно очень действенное заклинание поиска, которое способно отыскать едва ли не все, что угодно, даже в том случае, если на спрятанную вещь наложены сильнейшие чары невидимости. Беда лишь в том, что это самое заклинание действует лишь на небольшое расстояние, всего лишь шагов на пятьдесят. В свое время дед Сташи спрятал идола неподалеку от места схватки, а могилу павшим воинам выкопали там же, на месте боя... По расчетам напарника, изваяние спрятано совсем рядом отсюда, и расстояния поиска наверняка должно хватить. Сложность в том, что заклинание требует от мага много сил, и проводить обряд нужно в строго определенное время, вечером, на закате солнца. Именно этим Себастьян сейчас и занимался.
  Очень долго не происходило ровным счетом ничего, лишь заходящее солнце освещало все вокруг багровым светом, да удлинялись тени. Тихо, спала дневная жара, нет даже легкого ветерка... Небольшой костер Себастьяна тоже почти догорел, но пока еще напарник сидит на месте, что-то негромко шепча. Казалось бы, ничего не менялось, но внезапно над тлеющей золой стало собираться небольшое темное облачко, словно крохотный клубок необычно густого тумана. Немного повисев над потухающим костром, облачко сдвинулось с места, и медленно поплыло над землей, а Себастьян, поднявшись с земли, последовал за ним. Естественно, я пошла вслед за напарником, не произнося при том ни слова - меня заранее предупредили, чтоб помалкивала, а иначе разрушится весь обряд, который так долго творил Себастьян.
  Темное облачко медленно двигалось над землей, а мы шли за ним. Оно было совсем небольшим, но казалось живым, и смотреть на него мне отчего-то было неприятно. Не первый раз подумала - служу в Патруле, а к магии до сей поры отношусь настороженно. К сожалению, тут уж ничего не поделаешь - надо терпеть.
  Облачко проплыло над землей несколько десятков шагов, а потом словно растворилось в большом валуне, наполовину вросшем в землю, вернее, не в самом камне, а у основания этого валуна. Значит, здесь и находится изваяние Вухуду, которое давно ищут на Черном Континенте, и ради которого мы все проделали такой долгий и тяжелый путь... Неужели нашли?! Судя по лицу Себастьяна, так оно и есть. Надо же, а со стороны этот обожженный солнцем серый валун, так же как и все окружающее, выглядит настолько обыденно, что никому не придет в голову мысль о том, будто здесь может быть хоть что-то спрятано. Когда-то дед Сташи просто заложил несколькими камнями отверстие под валуном, куда умудрился засунуть изваяние, но за долгие годы, что прошли с того времени, ветра и дожди засыпали все отверстия песком, сухой травой, глиной и мелкими камешками. Именно потому сейчас тайник внешне был совершенно неотличим от множества точно таких же камней, без счета разбросанных по этой сухой и безжизненной земле.
  - Ну, наконец-то!.. - выдохнул Себастьян. - Все-таки мы его отыскали! Да, не вздумай подходить к этому камню, лучше гляди в сторону, на какой-нибудь другой холмик! На нас наверняка во все глаза смотрят господа заговорщики, еще прибегут сюда, раскричатся, начнут откапывать... Как бы до открытого конфликта между нами не дошло!
  - А ты что, не собираешься доставать изваяние?.. - удивилась я.
  - Сейчас - нет... - покачал головой напарник. - Прежде всего, очень скоро наступит ночь, и, боюсь, до захода солнца мы можем не успеть выкопать идола - надо потратить немало времени, чтоб разгрести эту спекшуюся от жары землю. К тому же разговоры брата Владия о летающем демоне тоже не стоит сбрасывать со счетов. В общем, подождем. А вот завтра, с самого утра, мы и займемся хм... раскопками. При свете солнца делать это как-то спокойнее.
  - А может...
  - Нет, не может... - Себастьян был серьезен. - Столько времени изваяние здесь пролежало, побудет под землей еще ночку. Иногда не стоит торопиться, куда разумнее чуть подождать. Запомнила, как выглядит валун, под которым находится изваяние?
  - Конечно! У этого камня с края находится чуть заметная черная полоса.
  - Я тоже ее заметил... Короче, возвращаемся. Брату Владию, разумеется, сообщим, что отыскали место, где находится изваяние, а остальным об этом пока знать не стоит.
  Мы пошли назад, но еще до того, как вернуться, Себастьян хорошенько засыпал песком потухший костер. Все верно, он слишком выделялся на земле.
  - Алана, все хочу тебя спросить... - вдобавок ко всему напарник положил на уже засыпанное кострище несколько камней. - О чем ты так долго разговаривала с господином Николсом Альбре? Он так картинно прижимал руки к сердцу и демонстративно хватался за голову, что у меня создалось впечатление, будто я присутствую на плохом спектакле.
  - Можешь смело считать, что актер в том спектакле был никудышный... - усмехнулась я. - Меня, во всяком случае, он не впечатлил - ну нет у человека таланта к лицедейству, зато есть великое самомнение и огромное желание еще раз обвести меня вокруг пальца, не прилагая к тому особых усилий! Наговорил Николс много, но, тем не менее, не сказал ничего, достойного внимания, или относящееся к заговору против короны. Конечно, здесь играет немалую роль и то, что он мне ничуть не доверяет, но рискну предположить, что к подробностям заговора Николса и близко не подпускали. Кем бы ни были заговорщики, но среди наиболее доверенных людей у них находятся те, в ком они абсолютно уверены, и у кого нет особой грязи на репутации, а у Николса с этим как раз не все гладко. Как говорится - предавший раз, предаст и снова. На мой взгляд, среди той компании господин Альбре - это так, мелочь, разменная монета, которой в случае чего можно пожертвовать.
  - Смелое предположение.
  - Добавлю еще: если сравнивать все происходящее с карточной игрой, то мой бывший ухажер поставил все на кон, и до последнего будет драться за выигрыш. Хотя Николс прямо мне ничего не сказал, но, похоже, он оказался на мели, и ему надо выбираться оттуда любым образом. В прямую схватку он вряд ли вступит - слабоват для такого, а вот сзади ударить может. Что же касается маркиза Вей... Что ты о нем скажешь? Вы же с ним какое-то время беседовали.
  - Не столько беседовали, сколько присматривались друг к другу... - усмехнулся Себастьян. - А еще он едва ли не прямым тестом намекал мне о том, что нам надо действовать вместе, и мы можем договориться к взаимному и всеобщему интересу. Что касается личности самого маркиза, то его к разменной монете точно не отнесешь - судя по всему, он знает много, и не удивлюсь, если выяснится, что этот человек относится к тем, кто стоит во главе заговора.
  - Мало нам было забот - эти еще навязались!
  - И не говори! Теперь еще ходи и оглядывайся. Ничего не могу сказать насчет господина Альбре, но маркиз - человек серьезный.
  Когда мы вернулись в рощицу, оказалось, что брат Владий успел натаскать немало сухих веток для костра, зато наши гости особо себя этим не утруждали. Их куда больше интересовало наше отсутствие - недаром первое, о чем меня спросил Николс, было:
  - Ну, нашли?
  Мне только и оставалось, что пожать плечами - пусть как хотят, так и понимают. Впрочем, эти двое меня поняли правильно, и обменялись между собой взглядами. Хорошо еще, что говорить ничего не стали. Зато у брата Владия терпение было на исходе:
  - Времени до темноты остается совсем мало, а дров собрано всего ничего! Господа хорошие, вы что, не понимаете - без огня кое-кому из нас эту ночь не прожить!
  - Да, конечно... - усмехнулся маркиз. - Только вот собирать тут почти нечего. Был бы у нас топор - можно было бы срубить пару деревьев...
  - Надо же, какой умный!.. - скривился брат Владий. - Только если бы у нас даже был топор, я бы здесь деревья рубить не позволил - их тут и без того немного, а без деревьев и родника не будет.
  - Ну и что в этом такого страшного?.. - искренне удивился Николс.
  - Понимал бы что... - покосился инквизитор. - Неужели не ясно, что именно к этому источнику за водой приходят и люди, и животные? Если здесь не будет воды, то кое-какому зверью грозит смерть от жажды, да и эта рощица высохнет.
  - Помрут - так помрут, зачем из ничего проблему делать?.. - кажется, Николс искренне не понимал, чем недоволен брат Владий. - Подумаешь, пяток деревьев высохнет! Можно подумать, нам от этого будет холодно или жарко!
  - Н-да... - буркнул инквизитор. - Кого-то Небеса явно обидели мозгами... Так, все собираем сухие ветки, засохший кустарник - все, что может гореть. Все складываем сюда, в одну кучу...
  - Милейший, а вам не кажется, что вы позволяете себе лишнее?.. - холодно поинтересовался маркиз. - Конечно, мы сейчас находимся в диких местах, правила хорошего тона многими забыты, но все же не стоит забываться при разговоре с аристократом.
  - Я спасаю наши слабые тела и грешные души от великой беды... - брат Владий шагнул, было, в сторону, но остановился. - Конечно, вы и дальше можете вспоминать о своем титуле, изображать из себя высокую персону и требовать уважения, только в этих местах на первом месте идет борьба за жизнь, а если будете продолжать пальцы гнуть, то и отношение к вам будет соответствующее. Давайте на этом прекратим пререкания, и далее не будем обострять, потому, как вы просто не осознаете всей опасности.
  - Надо же, какая пафосная речь, а вызвана она тем, что всего лишь необходимо собрать топливо для костра... - маркиз даже не пытался скрыть неприязнь в своем голосе. - Что ж, в этой мелочи можно пойти вам навстречу.
  - Вы очень любезны... - а вот теперь и в голосе инквизитора звучала откровенная неприязнь, только маркиз сделал вид, что не обращает внимания на дерзость черни. Что ж, спасибо и на этом.
  Костер мы разожгли после того, как наступила ночь. К сожалению, топлива для костра мы собрали не так и много - на ночь его точно не хватит, но хоть бы до рассвета дотянуть. Увы, мы собрали все, что только можно было отыскать в этой рощице, но этого оказалось совсем немного. Сейчас все уселись вокруг костра, и я устроилась между Себастьяном и братом Владием. Надо сказать, что Николс пытался присесть рядом со мной, и потому пришлось довольно невежливо попросить его держаться от меня подальше - мол, сейчас я не настроена вести посторонние разговоры. Мне прекрасно известно, что требуется бывшему жениху, причем к высоким чувствам этот интерес не имеет никакого отношения. Пока я до темноты искала сухие ветки, Николс несколько раз подходил ко мне с разговорами, исподволь пытаясь выяснить, нашли ли мы место, где спрятано изваяние Вухуду, причем бывший жених был весьма настойчив. Какое-то время я пыталась сдерживаться, но потом мое терпение кончилось, и я без особой деликатности послала бывшего жениха очень далеко и безвозвратно. Хотя после этого Николс держался от меня на расстоянии, я не была уверена, что это продлится долго.
  - Костер вы разложили небольшой... - чуть насмешливо произнес маркиз. - Боитесь, что его заметят местные жители, и придут сюда с разборками? Все же белых людей на Черном Континенте не любят...
  - Как раз этого я не боюсь... - покачал головой брат Владий. - Я вас уверяю, что на добрый десяток верст в округе вы не найдете ни одного человека. Вернее, они здесь должны быть, только все, как один, сидят в своих хижинах, опасаясь выйти наружу после захода солнца. И уж тем более никто из них не пойдет сюда, в те места, где обитает сасабонсам.
  - Ага, и они все, как один, боятся этого, как его... Мне это слово и не выговорить.
  - К несчастью, сасабонсам не просто реален, он еще и очень опасен.
  - Давайте оставим в сторону детские страшилки, и поговорим о более важных делах... - предложил маркиз. - Я так понимаю, что мы все пришли сюда за одним и тем же. Так вот, я считаю, что умные люди всегда могут договориться между собой.
  - Это как?.. - поинтересовался Себастьян.
  - Каким-то невероятным образом вышло так, что мы с вами оказались в одном месте. Интерес у нас с вами один - найди изваяние здешнего Бога, которое какой-то недалекий солдат спрятал в этих местах.
  - Почему это - недалекий?.. - возмутилась я. - Он был честным человеком, и за время службы в этих местах насмотрелся на деяния последователей Вухуду!
  - Только вот не надо цепляться к словам и морализировать... - поморщился маркиз. - Давайте лучше определимся, как будем действовать дальше, после того, как изваяние окажется в наших руках.
  - Вы, как я понимаю, намерены получить за изваяние гору алмазов?.. - поинтересовался брат Владий.
  - А вы нет?.. - съехидничал Николс.
  - Нет... - покачал головой Себастьян. - Надо, чтоб это изваяние перестало отравлять мир своим присутствием. От него следует избавиться, причем раз и навсегда...
  - Большей глупости я в жизни не слыхивал!.. - хохотнул Николс.
  - Почему это - глупость?.. - Себастьян был спокоен. - Сейчас на Черном Континенте уже нет прежнего поклонения кровавому Богу, меньше жертвоприношений и пролитой крови. Если изваяния вновь появится у своих почитателей, то нельзя исключить, что Черный Континент вновь заполыхает, ведь очень многие верят в возвращение Вухуду.
  - Вам-то до всего этого какое дело?.. - никак не мог успокоиться Николс. - Да пусть они все хоть перебьют друг друга!
  - Сейчас на Черном Континенте немало тех, кто переехал сюда жить из иных стран... - заговорил брат Владий. - Они строят города и порты, занимаются своим делом, несут сюда иную веру, более гуманную...
  - Можно без проповедей и по делу?.. - поднял руку маркиз.
  - Если станет известно, что в мир вновь пришло изваяние Вухуду, то я не сомневаюсь - всех иноземцев, которые находятся на Черном Континенте, ждет смерть. Кровавый Бог очень любит кровь белых людей, и его последователи за день-два отправят на жертвоприношение всех иноземцев, каких только сумеют найти.
  - Зачем так усугублять? Некоторым удастся спастись...
  - Таких везунчиков будут считанные единицы.
  - Хватит рассказывать нам сказки о гуманизме и любви к людям... - вновь заговорил маркиз. - Это все очень мило, но к нашему делу совсем не относится. Давайте откроем карты, тем более что о многом, не сомневаюсь, вы уже знаете. Те алмазы, что мы получим за возвращение этого мерзкого идола - они помогут нам посадить на престол нового короля, что, без сомнения, пойдет на благо страны.
  - Нынешний-то король вас чем не устраивает?.. - усмехнулся Себастьян. - Насколько мне известно, народу он нравится, да и аристократия не ропщет. Если я правильно понял, то вы, господа заговорщики, из числа тех, кто каким-то образом обижен судьбой, и потому стремитесь подняться над своим нынешним положением. Что, ради этого и в войну на родине можно поиграть, благо денег, вырученных от продажи алмазов, хватит не на одну армию. Ну, а выигравшие получат и положение при дворе, и власть, и деньги, и всем им плевать на то, что они намерены развязать войну в своей стране.
  - Браво!.. - маркиз картинно похлопал в ладоши. - Неплохая речь, виконт! Будь здесь ваше начальство, оно было бы довольно. Не стоит делать вид, будто вы удивлены. Я помню герцога Ресвит, однако мне понадобилось какое-то время, чтоб вспомнить, что после смерти герцога его младшего сына взял к себе один из родственников. Самое интересное заключается в том, где служил этот самый родственник. Сказать? Мне не так сложно...
  - Погодите!.. - остановил маркиза брат Владий. - Тихо! Слышите?
  Еще бы не слышать - такое впечатление, будто сюда летит какая-то птица. Казалось бы, в этом нет ничего удивительного, летит себе и летит, только вот при полете слышен какой-то необычный звук, чуть свистящий, который далеко разносится в ночной тишине. А еще этот звук приближается к нам.
  - Не понимаю, что вас так встревожило... - оглянулся маркиз. - Мало ли кто...
  - Помолчите!.. - негромко, но резко произнес брат Владий. - Подкиньте в костер немного хвороста - пусть огонь будет посильней!
  - Да в чем дело?
  - Боюсь, что вы очень скоро все поймете...
  Прошло несколько немыслимо долгих мгновений, и мы услышали, как стих шум от крыльев, и вместе с тем раздался шелест ветвей. Судя по всему, на одно из деревьев, находящихся неподалеку от костра, уселась какая-то очень большая птица.
  - Дождались... - только что не ругнулся брат Владий. - Не отходите от костра - это существо боится огня...
  - Что происходит?.. - маркиз стал выходить из себя.
  - Сейчас на одном из деревьев сидит вампир, и ждет, когда хоть кто-то из нас отойдет от костра. Эти существа боятся огня, но если сделать в сторону хотя бы пару шагов...
  - Надо же, целый вампир... - не знаю, как остальных, но лично меня маркиз стал серьезно выводить из себя. - И долго он там будет ждать?
  - Терпения у этих существ хватает.
  - Ну, этот ваш... как там его... вампир настолько опасен, то дайте нам хоть какое-то оружие!.. - вмешался Николс. - Мало ли что может произойти, а вы у нас забрали все!..
  - Вы правы... - Себастьян оглянулся в темноту, словно пытаясь увидеть там притаившегося кровососа. - Конечно, кое-что мы вам вернем...
  Все остальное произошло в течение считанных мгновений: Себастьян приподнялся, отвернулся, и в тот же миг Николс резким толчком оттолкнул его в сторону, при этом подсекая ноги. Момент был выбран крайне удачным, и Себастьян в прямом смысле этого слова отлетел в сторону... Возможно, для всех остальных подобное и явилось полной неожиданностью, но я к их числу точно не относилась. Более того - подспудно ждала от бывшего ухажера какой-то подлости, и, судя по всему, не ошиблась в своих предположениях.
  Я не стала тратить время на помощь Себастьяну - вместо этого, сорвавшись с места, ребром ладони ударила по горлу Николса, и, схватив его за руки, вместе с бывшим женихом перекувыркнулась по земле, причем так, чтоб в следующую секунду я оказалась лежащей на теле Себастьяна, а сверху надо мной находился ничего не понимающий Николс... А еще я заметила, как сверху на нас стремительно надвигается огромная тень...
  На какой-то момент нас накрыли огромные кожистые крылья, и я ощутила резкую вонь... Конечно, это глупо, но в тот более чем неподходящий миг мне подумалось, что от этого существа пахнет мышами... Потом я увидела ярко-красные глаза непонятного создания, только вот, по счастью, эти глаза смотрели не на меня, а на Николса. Еще мгновение - и я увидела невероятно длинные когти... Взмах лапой - и Николс страшно закричал, а я ощутила, что его вырывают из моих рук. Возможно, это жестоко, но я без колебаний разжала руки, и поняла, что это странное существо улетает прочь, и уносит с собой моего бывшего жениха.
  - Спасите!.. - прохрипел Николс. - Спасите!.. Алана!..
  Словно зачарованная, я смотрела на то, как это жуткое создание поднимается в воздух, держа в своих когтях человека. Николс человек крепкий, и весит немало, но, похоже, для вампира не составляет никакого труда поднять его в воздух. Что ж, слова брата Владия о сасабонсаме подтвердились полностью.
  Меж тем крики Николса внезапно стихли, лишь сверху раздавался какой-то хрип, а еще был слышен шелест крыльев. Судя по всему, вампир улетал прочь от рощицы, держа в руках добычу - как видно, хотел насладиться обедом в одиночестве. Да, точно, брат Владий упоминал о том, что перед тем, как расправится с добычей, сасабонсам любит поиграть с ней.
  - Эй, вы живы?.. - инквизитор стоял возле нас, и его только что не потряхивало от ужаса.
  - Это был сасабонсам?.. - неизвестно почему я задала вопрос, ответ на который мне и без того был известен.
  - А кто же еще?! - только что не рявкнул брат Владий.
  - Себастьян, ты как?.. - спросила я напарника. - С тобой все в порядке?
  - Как сказать... Во всяком случае, чувствую себя куда лучше господина Альбре... - пропыхтел тот. - Слушай, как лихо ты на меня взгромоздилась!..
  - Причем не одна, а с приятелем... - внезапно мне стало смешно.
  - Слушай, ну как это у тебя ловко получилось!.. - развел руками брат Владий. - Это что-то! Мало того, что ты прикрыла собой одного парня, так еще и второго прямо в лапы сасабонсаму сунула! Да поднимитесь вы оба, наконец, хватит валяться!
  - Брат Владий, а я сасабонсама так и не рассмотрела, как следует...
  - Твое счастье!.. - инквизитор вытер пот со лба. - Зато твой бывший ухажер в самое ближайшее время рассмотрит его хорошенько, только вот не думаю, что увиденное его обрадует.
  С этим я не спорила...
  
  
Оценка: 9.57*7  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Л.Миленина "Полюби меня " (Любовные романы) | | Ф.Достоевский "Отморозок Чан" (Постапокалипсис) | | О.Герр "Жмурки с любовью" (Любовные романы) | | Д.Сугралинов "Level Up 2. Герой" (ЛитРПГ) | | В.Рута "Идеальный ген - 3" (Эротическая фантастика) | | Галина Осень "Начать сначала" (Фэнтези) | | М.Эльденберт "Поющая для дракона. Книга 3" (Любовная фантастика) | | М.Боталова "Академия Невест" (Любовное фэнтези) | | Л.Летняя "Магический спецкурс" (Попаданцы в другие миры) | | М.Ваниль "Доминант 80 лвл. Обнажи свою душу" (Романтическая проза) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"