Кравцов Роман: другие произведения.

Раздвоение личности (общий файл)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 8.37*10  Ваша оценка:


Раздвоение Личности

Пролог

   Этой ночью на меня выдали лицензию.
   Неудача? Нет, более того - просто феноменальное невезение, если учесть что мне подобные составляют как минимум половину населения Олеандра. Я имею в виду простых, не без греха за душой, людей. Мой порок - воровство, что при всем желании никак нельзя отнести к особо тяжким преступлениям, коих наш город, за всю свою многолетнюю историю, навидался предостаточно.
   Неужели рацион кровососам повысили настолько, что все убийцы и разносортные предатели Короны закончились, а Гетто опустело? Как могло случиться такое, что подошла и моя очередь стать пищей?
   Сам вампир стоял передо мной и явно не собирался отвечать на невысказанные вопросы. Отливающее серебром при свете Ночного Солнца, остроносое лицо, расслабленная поза - руки в карманах и проникающий в самые недра сознания взгляд. Вот и, пожалуй, все, что я успел заметить перед тем, как попал под его психическое воздействие. Плененный ментальной атакой мозг затуманился, а ноги сами сделали шаг навстречу смерти.
   Он стал для меня богом. Хотелось броситься вампиру в ноги и умолять, просить, преклоняться...
   Я с неимоверным усилием воли сосредоточился и разогнал пелену перед глазами. Вампир приподнял брови, явно удивленный неожиданным, но все же жалким, не имеющим особого значения, сопротивлением жертвы.
   - Урод! - истошно заорал Ривз. - Кейл, ты без моего согласия принял решение скопытиться?!
   Боковым зрением я заметил как слева от меня, угрожающе махая кулаками, встал Ривз. Я попытался сказать ему хоть что-то, продолжая стремительно, против своей воли, приближаться к вампиру, и не смог. Полыхающие холодным синим огнем глаза кровососа полностью подавили мою волю. Страха не было, лишь эйфория от осознания того, что именно мне выпала честь послужить своему господину в таком жизненно важном для него вопросе...
   - Кейл!!! - Ривз сорвался на визг. - Что ты творишь?!
   Ривз - это я, то есть, если попытаться быть предельно точным - вторая часть вашего покорного слуги. Лучшая или худшая? Боюсь, что это не известно даже мне самому. Ривз - моя болезнь, мое проклятье, плод моего воображения и наконец, просто мой постоянный собеседник. Воплотившаяся в реальность фантазия родом из трудного детства без родителей и друзей.
   - Кинжал, Кейл!!! - слышный только мне выкрик Ривза заставил порабощенное сознание встрепенуться.
   Я успел подойти к, самодовольно улыбающемуся, вампиру уже практически вплотную. С противным хрустом его нижняя челюсть чуть отпала вниз. Из скрывающего за собой целую насосную установку рта неожиданно приятно пахнуло. В экстазе трансформации вампир даже не заметил, как во мне что-то неуловимо изменилось.
   - Ну! - обалдевший Ривз перешел на сиплый шепот. - Давай!
   В левой руке я сжимал кинжал, который автоматически успел выхватить перед тем, как моя воля окончательно сломалась. Уверенный в своих силах, вампир даже не обратил внимания на смешное, с его точки зрения, оружие. Все равно эти существа бессмертны и убить их может только сама Тьма. Именно поэтому, много веков назад, Двор и согласился с особым положением вампиров, дав им право на еженедельное питание.
   Мерзкие твари.
   - Кейл... - обреченно выдохнул Ривз.
   Он понимал что моя, а, следовательно, и его, жизнь через несколько секунд оборвется. И даже успей я вонзить кинжал в кровососа хоть десять раз подряд, это ничего не изменит. Я обречен стать растением, неполноценным калекой. Вампиры не убивают насовсем, вместе с кровью они высасывают и душу, обрекая свою жертву на не более чем просто существование. Вполне гуманно с точки зрения горожан Олеандра. К тому же, никто не станет горевать о преступниках, да и, в конце концов, ни о какой смерти и речи быть не может. Речь может быть об инвалидах, что конечно гораздо хуже смерти, но что при этом оправдывает Двор перед подданными.
   Мне наконец-то удалось перехватить контроль над одеревеневшей рукой и по рукоять вогнать блеснувшую в ночи сталь прямо в грудь вампиру. Это было похоже на отчаянную попытку зайца укусить играющего с едой питона. Бессмысленную попытку, обреченную на провал...
   Покончивший с трансформацией вампир с раздражением посмотрел на меня покрывшимися красными прожилками глазами.
   - Сученок... - прошипел он и вдруг осекся.
   Я отступил на шаг, даже не отметив, что снова могу свободно двигаться. Вампир обеими руками схватился за торчащую из груди рукоять и попытался вырвать кинжал. Он не поддался. Издав захлебывающийся вопль, мой несостоявшийся убийца упал на колени и поднял на меня лицо. Я с ужасом увидел, как его глаза с негромким чавканьем вытекли на землю.
   - Так тебе! - с какой-то глупой, детской радостью выкрикнул Ривз и вампир, повалившись на каменную дорогу переулка, затих.
   Я был не в силах отвести взгляд от скрючившегося под ногами тела и потому не сразу заметил две отделившиеся от стены ближайшего здания тени. Вампир был не один.
   Одна из теней в одно мгновенье оказалась рядом со мной и со злобным рыком ударила по лицу. Мир вокруг качнулся, и я упал рядом с неизвестно каким образом поверженным врагом. Ударивший меня вампир вскрикнул от боли - кровососы, как и оборотни, не могут причинять вред кому бы то ни было без лицензии. К решению этого вопроса Двор когда-то подошел с редким трепетом. Затем я отключился - все еще слабому после ментального воздействия сознанию хватило и одного удара.

Часть первая

День

Человек без фамилии

   Я сидел на полу чистой до безобразия камеры. Несмотря на отсутствие в Олеандре тюрем это была именно камера, и что примечательно - без окон и дверей. Кубической формы клетка с ребром метров в пять, не более. Блестящее место для того чтобы сойти с ума.
   - А ты считаешь, что еще не сошел с ума? - фыркнул Ривз.
   - Я абсолютно здоров, - заверил я его.
   - Да ну? - Ривз в притворном удивлении выпучил глаза. - Значит, раздвоение личности у нас больше не относиться к признакам шизофрении?
   - Пошел ты.
   С того момента как я пришел в себя не прошло и пяти минут и голова все еще гудела, что конечно же, никак не располагало к спору с самим собой. Я думал о вампирах, о том, почему они не могут напасть на людей просто так, даже имея лицензию. Почему жертва должна быть обязательно сломлена психически? Кровь станет вкусней? А что, почему бы и нет? По крайне мере, это было бы забавно.
   Неожиданно кирпичики на противоположной стене завибрировали, и она сноровисто сложилась в гармошку, образовав нечто вроде двери. На такое был способен лишь Темный. И не простой Темный, а Высший. Я вскочил на ноги, а стоявший рядом Ривз восхищенно выдохнул. В камеру вошел средних лет мужчина с аккуратной прической и щегольской бородкой в форме треугольника под нижней губой. Ко мне в гости пожаловал сам Логан, человек, занимающий при Дворе пост Смотрителя.
   - Головка побаливает? - спросил он с фальшивым сочувствием.
   - Есть немного, - признался я.
   - Тебя боялись и поэтому усыпили, - он усмехнулся. - Вот только ты совсем не страшный.
   - А я думал, это меня вампир так качественно вырубил...
   - Хочешь сказать, его убил не ты? - Логан прищурился.
   - Вампиров вообще-то было трое, - ушел я от прямого ответа.
   Логан с секунду внимательно смотрел на меня, а затем удивленно присвистнул. Я с неожиданной злостью понял, что он только что прочитал мою память. Мягко говоря, не очень-то и приятно, когда кто-то может вот так, с легкостью залезть в твою голову, словно в какой-нибудь ящик. Впрочем, способных на это - единицы. При Дворе Высших Темных - от силы десять. Если не считать Лорда, конечно, но он - отдельный случай.
   - У меня к тебе всего один вопрос, - на лице Логана было настолько довольное выражение, что я поморщился. - Ты хоть знаешь, кого убил?
   - Как-то не успели познакомиться, - огрызнулся я.
   Ненавижу Темных.
   - Это был не просто трехсотлетний вампир, он являлся представителем своей братии при Дворе. Ты убил Графа, Кейл Ханс.
   - Ненавижу эту фамилию, - скривился я. - Лучше убейте меня или сделайте милость - избавьте от удовольствия услышать это еще раз.
   - Я не буду тебя убивать... Кейл, - покачал головой Логан. - Вид твоей смерти - забота вампиров.
   - Вряд ли кровососы придумают нечто оригинальное, - вздохнул я, привалившись спиной к стене. - Фантазия всегда была слабым местом у бессмертных придурков.
   Я бодрился, но это было не более чем просто попыткой не впасть в самую что ни на есть настоящую истерику. За убийство Графа меня порежут на кусочки. Да, это конечно далеко не самый оригинальный вид казни, но при этом менее болезненным он не становится. Может с фантазией у кровососущих тварей и не все в порядке, зато в умении причинять боль им нет равных. Теперь понятно, почему лицензию выдали именно на меня. Граф волен выбирать себе любую жертву независимо от очередности. И его выбор оказался роковым, что, впрочем, меня совсем не угнетало. Туда ему и дорога. До меня вдруг запоздало дошло, что я собственноручно убил вампира, да еще какого! Можно сказать, совершил невозможное. После такого можно и умереть со спокойной душой. Я поморщился, осознав всю нелепость собственных мыслей.
   - Ты попал, Кейл, - грустно шепнул на ухо Ривз.
   - Заткнись! - я все-таки сорвался на крик и Логан удивленно посмотрел на меня, дав понять, что последнюю свою фразу я произнес вслух.
   - Ты случаем не бешенный? - с подозрением посмотрел он на меня.
   - Бешенный, бешенный, - буркнул я. - Насквозь больной.
   Логан рассмеялся.
   - Ты мне нравишься парень, даже жаль, что придется отдать тебя на потеху вампирам, - сказал он так добродушно, что мне стало не по себе. - Тебя хочет видеть Лорд.
   - Зачем? - тупо спросил я.
   - А ты не захотел бы посмотреть на человека, убившего Графа?
   Он, совершенно не опасаясь, повернулся ко мне спиной и шагнул обратно в импровизированный дверной проем.
   - Это понимать, как приглашение идти следом? - пробормотал я, немного опасливо выходя из своей камеры.
   Логан или Смотритель, как его предпочитали называть горожане Олеандра, провел меня по короткому коридору и, кивнув двум стоящим у двустворчатой двери гвардейцам, видимо исполнявшим обязанности моей охраны, вышел на улицу. Кинув настороженный взгляд на гвардейцев, я последовал его примеру.
   На улице все еще царила ночь, но склонившийся уже почти к самому горизонту фиолетовый диск Ночного Солнца говорил о скором рассвете дневного светила. Судя по всему, я провалялся без сознания всего ничего - от силы минут пятнадцать.
   Я огляделся. Тихие, вымощенные узорчатым камнем, улочки и причудливой архитектуры дома, которые подобно ступеням лестницы набирали высоту по мере приближения к Дворцу. Самой резиденции Лорда видно не было - она скрывалась где-то там, за достигающими сотни метров в высоту четырьмя зданиями, окружившими Лорда подобно крепостной стене.
   - Не удивлен? - спросил Логан, направляясь к белоснежному автомобилю.
   - Ничуть, - соврал я и Смотрел хмыкнул, усаживаясь в нутро своего железного коня.
   - Позер, - с отвращением сказал Ривз.
   Автомобиль был двуместным, со слабым намеком на багажное отделение, но зато с едва ли не трехметровой длины передней частью. Роскошь доступная далеко не всем. Этот аппарат знал, наверное, каждый житель Олеандра. Смотритель - личность в городе широко известная. Я оглянулся и на миг замер пораженный строгой красотой здания, из которого только что вышел. Затем обреченно вздохнул и двинулся к машине. Все равно пытаться убежать от Высшего Темного - заведомо провальная затея.
   - Это был штаб Гвардии? - спросил я, усевшись в мягкое кожаное кресло.
   - А что не видно? - усмехнулся Смотритель.
   - Ну, мало ли, - пожал я плечами. - В штабе Темных тоже могли использовать гвардейцев в качестве охранников.
   - У Темных нет ни штаба, ни чего-либо подобного. Зачем он нам?
   - Эм... - я замялся.
   - Знаешь, я вообще-то вроде как главный Темный, - с иронией посмотрел на меня Смотритель. - Может не стоит доставать меня вопросами?
   - Не вижу смысла боятся тебя. Я уже труп, не так ли? Кстати, Лорд примет меня прямо в тронном зале?
   Логан рассмеялся и бесшумно тронул автомобиль с места. Отвечать он явно не собирался. Впрочем, этого и не требовалось.
   Я уткнулся лбом в стекло. За всю свою тридцатилетнюю жизнь я еще ни разу не бывал в Центре Олеандра. И дело было даже не в том, что мне этого не хотелось, просто центральную часть города окружала многометровая и тщательно охраняющаяся стена, за которой могли жить лишь избранные. Сливки общества, приближенные ко Двору люди, имеющие тот или иной вес в обществе. Однако это, конечно же, не означало, что обстановка за пределами этой стены, или Первым Кольцом, как чаще ее называли, была не в пример хуже, грязнее и беспорядочнее. Нет, просто внутри Первого Кольца была своя жизнь.
   Любоваться местными красотами не было абсолютно никакого желания. Еще бы! Мало того что едва не стал пищей для кровососа так еще и избежав этой участи обрек себя на гораздо более страшную муку. Печально, как сказал бы один мой хороший знакомый.
   До Дворца мы домчались за несколько минут. Погруженный в мрачные мысли я даже не сразу понял, что автомобиль остановился.
   - Выходи, - коротко бросил Логан.
   Машину он оставил прямо у подножия Дворца и двинулся куда-то в сторону. Неторопливой походкой я направился вслед за ним. Дворец был словно высечен из белого мрамора. Несмотря на предстоящие мне в будущем далеко не веселые события я невольно залюбовался великолепием резиденции Лорда, которая на фоне четырех небоскребов казалась крошечной. Причудливое сочетание колонн, высеченных прямо в стенах портретов предыдущих Лордов, резких углов и плавных линий, все это складывалось в завораживающую и неожиданно гармоничную картину.
   - Кейл! - поторопил меня Логан, но я не стал ускорять шаг.
   - Неплохая экскурсия перед смертью, - одобрительно хмыкнул Ривз. - Кейл, ты чего такой хмурый? Неужели подобные изыски архитектуры тебя совсем не впечатляют?
   - Не ты ли едва не наложил в штаны, когда меня в переулке чуть не сожрал вампир? - спросил я.
   - Сейчас-то прямой опасности нет, - пожал плечами тот. - Вот когда тебя бросят в лапы кровососущей братии, тогда можно будет и паниковать и в штаны накладывать. Хотя последнее довольно постыдно, что-то не хочется умирать в дурно панующем виде...
   - Зато испорчу вампирам аппетит, - мрачно сказал я.
   - Тоже верно, - почесал макушку Ривз.
   Следуя за Логаном я, наконец, попал в красочный, засеянный разносортными цветами и деревьями Дворцовый сад.
   - Было бы весьма неплохо, если бы не эти четыре дуры, - сказал Ривз. - Того и гляди, шлепнутся прямо на голову.
   Я посмотрел на возвышающиеся чуть ли не до самого неба дома Великих Семей и почувствовал легкое головокружение. Эти громады и вправду создавали давящее ощущение зависшего над головой камня.
   - Мое почтение, Лорд Каун, - послышался голос Логана.
   Засмотревшись, я прозевал появление Лорда.
   - Брось, Логан, - Лорд Каун махнул рукой. - Обойдемся без этого.
   На вид правителю Олеандра было где-то под пятьдесят, но я знал, что на самом деле ему далеко за сотню. Долголетие - одна из наград самой Тьмы, которую Темные получают при достижении статуса Высшего.
   Я не стал приветствовать Лорда или даже хоть как-то выражать свое почтение. Думаю, ходячий труп может позволить себе столь малую прихоть. Сам же Каун не стал обращать внимания на мое неподобающее подданному поведение.
   Лорд коротко взглянул на меня, и я понял, что моя бедная память была прочитана уже во второй раз. И это только за последние четверть часа! Каун побелел, и я вдруг понял, как сильно он перенервничал в эту ночь. Хм... С чего бы это?
   - Вообще-то вампира грохнули, умник, - сказал Ривз. - Как тут оставаться спокойным, если бессмертных убивают!
   - Ты не мог бы оставить меня на некоторое время? - спросил я, поморщившись.
   - Как вам будет угодно, ваше высокоблагородие, - Ривз, шутливо кланяясь, отошел в сторону.
   Лорд Каун повел себя как-то странно, словно позабыв о нас с Логаном, он отвернулся погруженный в свои мысли и что-то забормотал себе под нос.
   - Отдать его вампирам? - спросил Смотритель, явно посчитав, что аудиенция на этом закончена.
   - Мне нужен этот кинжал, Логан, - сказал Лорд, словно не расслышав вопроса.
   - Разумеется, Лорд Каун, - склонил голову Смотритель. - Я лично возглавлю поиски. Так мне передать Кейла Ханса вампирам?
   - Граф ушел на охоту со своими помощниками, - Лорд как-то странно посмотрел на меня. - Они не вернулись во Дворец. Предательство этих двоих на данный момент расценивается как вина всех вампиров. А попытка утаить от Лорда оружие, убившее его подданного - именно предательство. Я не должен потакать тем, кто встал против меня.
   - Лорд... - начал было Логан, но Каун его перебил.
   - Я не могу отдать его вампирам, - он кивнул на меня. - И главы всех четырех Семей согласны со мной.
   - Семьи уже давно ищут повод, чтобы отнять у вампиров их особые привилегии перед остальной нечистью, - тихо сказал Логан.
   - А разве тебе нравятся эти твари? - усмехнулся Лорд
   Смотритель некоторое время молчал.
   - Что мне с ним делать? - спросил он, наконец.
   - Ничего, - Лорд Каун перевел взгляд на меня. - У меня нет желания запирать тебя в камере, где ты будешь лезть на стену от осознания того, что с каждой секундой смерть все ближе. Это бесчеловечно, не находишь? Я дам тебе шанс, ничтожно малый шанс, но это ведь тоже неплохо? Через несколько минут рассвет и с того момента как взойдет Дневное Солнце у тебя будут ровно сутки на то, чтобы найти и принести мне кинжал. Я допускаю, что твой успех вполне возможен - как-никак используя этот прибор, ты убил вампира. Вероятно, у тебя установилось с ним какое-то подобие связи? Не знаю... Вряд ли, конечно, но тебе это должно вселять хоть какую-то надежду. Если к концу срока ты не придешь - тебя убьет лично Смотритель. Кстати, если он и найдет кинжал раньше, никто не будет отнимать у тебя оставшееся до рассвета время.
   Я оцепенел, а Ривз где-то за спиной гулко захохотал.
   - Это даже хуже чем лезть на стену в камере. Это - подло, - медленно, растягивая слова, сказал я. - Вы же понимаете, что мне не найти кинжал. Тем более - имея в конкурентах господина Смотрителя.
   - Логан, поклянись Тьмой, что не станешь хоть как-то мешать поискам Кейла, - немного подумав, сказал Лорд и с улыбкой добавил. - И что не отберешь у него кинжал.
   - Лорд, я...
   - Клянись, - тихо, но со стальными нотками в голосе приказал Каун.
   - Клянусь, что не стану мешать поискам Кейла Ханса и не предприму ни единой попытки отнять кинжал в случае его им честного нахождения, - громко произнес Логан. - Тьма, стань моим свидетелем!
   Мир вокруг вспыхнул, на миг теряя цветность и превращаясь в мешанину черно-белых красок, а затем все вернулось на свои места.
   - Вы ведь, по сути, всего лишь подарили мне еще немного жизни, - сказал я Лорду.
   - А разве это плохо? - искренне удивился Каун. - Ты прав, тебе не найти кинжал, но я привык играть по-честному. Да, у тебя есть шанс спастись, но я бы посоветовал использовать эти сутки для развлечений. Сходи в бордель, напейся...
   - Не думал что у Лорда подобные понятия о развлечениях, - не удержался я. Все равно - терять уже нечего.
   Каун лишь улыбнулся.
   - К тому же, - добавил я. - Вампиры тоже будут искать кинжал. Не думаю, что им нравиться мысль о том, что существует оружие способное убить бессмертного.
   - Это уже твои проблемы, - сухо отрезал Лорд. - У тебя сутки, Кейл Ханс.
   - Слишком много раз прозвучала сегодня моя фамилия,- покачал я головой.
   Каун смерил меня высокомерным взглядом и, повернувшись, побрел прочь.
   - Ты из детдома имени Ханса, верно? - неожиданно спросил Логан.
   - Разве Смотрителю не положено знать все и обо всех?
   - Даже мне не по силам быть в курсе жизненных проблем всех тридцати миллионов жителей Олеандра, знаешь ли...
   Я промолчал - нечего Логану лезть мне под кожу. Ханс... Почему я ненавижу свою фамилию? Двадцать два года назад Лорд Каун подписал указ об открытии трех детских домов, названия которых вероятно брались с потолка. Я попал в детский дом Ханса, в отличие от других сирот, не зная даже своего имени. Фамилия у всех нас была одна и та же, просто для того чтобы избежать лишней волокиты. Годы, проведенные в этом детдоме - худшие в моей жизни.
   Я вдруг понял, что сердце в груди гулко бухает о ребра. И чего так расчувствовался? Давно ведь уже не обозленный на весь мир ребенок и не подросток люто ненавидящий Лорда Кауна, развязавшего никому не нужную Гражданскую Войну, в которой погибли мои предполагаемые родители. О том, что все дети в детском доме Ханса - сироты умерших на войне горожан я узнал в первый же день своего там пребывания, но лишь много позже понял, что моя амнезия и сам факт пребывания в детдоме - вина только Лорда Кауна.
   Тогда я и не думал, что с годами ненависть сойдет на нет.
   - Пошли, - подтолкнул меня в спину Логан.
   - Куда это? - повернулся я к нему.
   - Вывезу тебя за пределы Первого Кольца.
   Мы вернулись к белоснежному автомобилю Смотрителя и выехали с территории Дворца.
   - Старик выжил из ума, - покачал головой Логан. - Решил проверить, все так же хорошо он манипулирует людьми или нет.
   В его голосе чувствовалась неприкрытое неодобрение.
   - За такие разговоры без суда и следствия присуждают почетное клеймо предателя Короны, - мстительно сказал я.
   - Тебе осталось жить двадцать четыре часа, - без всякой злости сказал он. - Лучше подумай о том, на что ты их потратишь.
   Он оставил меня за махиной, окружающих Центр, врат и умчался обратно, в город в черте города. Я успел отойти от стены метров на сто когда резко начало светать. Дневное Солнце медленно вставало из-за горизонта, а на противоположной стороне неба все еще чернел кусочек усеянного звездами холста - след испускающего дух ночного светила.
   Сутки, отпущенные Лордом Кауном, начались.

Очень старый дом

   Рассвет, неважно какого из Солнц, Дневного или Ночного - пожалуй, самое красивое природное явление нашего мира. И даже не смотря на то, что закат и восход наступают практически одновременно, смотреть на восходящее светило всегда намного приятнее, чем на увядающий огонек скрывающейся за горизонтом звезды.
   Почему-то, я всегда предпочитал жарким лучам желтого Солнца, равномерный и чуть холодноватый свет его фиолетового собрата.
   Но сейчас мне было на все это наплевать.
   Голова, казалось, вот-вот расколется на две части, не выдержав напора переполняющих меня далеко не радостных мыслей. Прошедшая ночь оказалась слишком богатой на, мягко говоря, шокирующие события.
   - Если таким оказался старт, страшно и подумать что тебя ждет на финише, - усмехнулся появившийся рядом Ривз.
   - А может ничего и не ждет, - зло сплюнул я под ноги, чем заслужил брезгливый взгляд проходящей мимо дамочки. - Сейчас вариант добровольного ожидания смерти мне кажется намного заманчивей суетливой беготни по городу. Мне не найти кинжал.
   - Раньше ты был более самоуверен, - хмыкнул Ривз.
   Я промолчал и, немного постояв в раздумьях, направился к ближайшему известному мне трактиру. Нужно было привести мысли в порядок, а кружечка холодного пива вряд ли отнимет много времени. Даже странно что, бросив в камеру, меня предварительно не обыскали. Все мое малочисленное имущество - и пригоршня монет, и нож с лезвием длиною с ладонь остались при мне.
   Улица была прямо таки переполнена людьми, что впрочем, для близких к Центру районов совсем не удивительно - здесь традиционно располагались все наиболее крупные скупщики, солидные магазины, рынки и конторы по предоставлению широкого спектра услуг. Жизнь вокруг Первого Кольца не останавливалась ни на секунду.
   На каждом шагу пестрели зазывающие плакаты с заверениями о просто нереальных скидках, метались от прохожего к прохожему разносчики газет, которые частенько едва не попадали под колеса направляющихся в Центр автомобилей (в таких случаях до окружающих доносились яростные ругательства водителей), сурово глазели по сторонам призванные блюсти закон и порядок гвардейцы. Я присмотрелся к компании о чем-то мило щебечущих девиц, и с удивлением понял, что это валькирии. Странно, Ночное Солнце исчезло совсем недавно, а на улицы уже повылазила дневная нечисть. Одна из валькирий посмотрела на меня с приторной улыбкой на устах, и я отвернулся. Не люблю невидимок.
   - Да кого ты вообще любишь?! - фыркнул Ривз. - Темные ему не нравятся, валькирии тоже, ну а о вампирах я вообще молчу...
   - Я людей люблю. Обычных, - сухо сказал я. - И еще мертвецов - вполне себе добродушные, меланхоличные ребята.
   Ривз ничего не сказал, лишь смерил меня ироничным взглядом.
   До трактира "Место Вэ", чье название толстый и плешивый хозяин объяснять категорически отказывался, удалось добраться минут за десять. Суета кишащих людьми и нечистью торговых рядов осталась позади, и я наконец-то смог вздохнуть с облегчением, свернув в прохладный дворик, где и находилось нужное мне заведение.
   Трактир расположился в подвальном помещении, поэтому, мне пришлось спуститься по скользкой лестнице на несколько метров под землю. Народу в "Место Вэ" было немного, но, по еще не прибранному залу угадывались следы не так давно прошедшей здесь грандиозной ночной попойки. Скорее всего - работа оборотней, говорят, что они любят здесь побалагурить.
   Я заказал у бармена большую кружку пива и на секунду замялся, раздумывая, а не прикупить ли и чего-нибудь съестного. И махнул рукой - нет, сейчас мне кусок в горло не полезет.
   Приняв из рук бармена кружку с янтарным напитком, я устроился за самым дальним столиком у стены.
   - Чего делать будешь? - спросил появившийся на соседнем стуле Ривз.
   - Пить пиво. Сгинь.
   Я отхлебнул из кружки немного горьковатого пойла. Может и вправду начихать на все и пройтись по всем самым злачным местам Олеандра? Поквитаться со всеми врагами, в конце концов, не опасаясь, что за это твою фамилию перенесут в начало списка пищи для нечисти.
   Нет, не тот у меня характер. Я залпом осушил едва ли не половину кружки. Смириться с тем, что скучающий Лорд Каун решил поиздеваться над ни в чем не повинным парнем, и с тем, что уже менее чем через сутки меня отдадут на съедение вампирам? Да, ни за...
   - А собственно, почему бы и нет? - ухмыльнулся Ривз.
   Я зло посмотрел на него.
   - Ты уже двадцать лет меня достаешь. Этому когда-нибудь будет конец?
   - Будет, наверное, - пожал плечами Ривз. - Но для начала тебе надо перестать чувствовать себя одиноким.
   - Кейл!
   Занятый добиванием остатков пива я даже и не заметил, как к столику подошел тощий парень с огромной шевелюрой кудрявых волос на голове. Марк. Он был не то чтобы приятелем, так - знакомым, иногда помогающим в продаже тех или иных вещей. Вещей, разумеется, краденных.
   - Как жизнь? - широко улыбаясь, он похлопал меня по плечу.
   - Хреново, - заставил я его стереть с лица довольное выражение. - Вампира вот недавно грохнул...
   - Чего? - вылупился он на меня.
   - Не бери в голову, - отмахнулся я, вставая из-за столика - Извини, времени в обрез. Я побежал.
   - Говорят, вы с Лансом какой-то кинжал, стоимостью с годовую зарплату Темного, заимели, - сказал он мне уже в спину.
   - Врут, - заверил я его и быстрым шагом направился к выходу.
   Кинжал... Да будь трижды проклят этот чертов кусок стали! И откуда, только Ланс достал его?! Я вышел из трактира и, немного поколебавшись, закинул кожаную куртку за спину - начинало припекать. Жарким выдался в этом году конец весны.
   - К Лансу? - спросил Ривз.
   Я коротко кивнул.
   Ланс - это мой напарник. Не друг, не враг, не приятель и даже не собутыльник. Партнер в совершении далеко не праведных дел и просто человек, которому в определенных вопросах можно доверять. Злополучный кинжал - именно его рук дело. Этой ночью схема казалась мне вполне стандартной - скинуть нужному человеку, обжигающую руки, чужую вещь, пока напарник после вылазки отлеживается дома. Все привычно и предельно просто.
   Подобным образом мы сотрудничали с Лансом уже больше семи лет. Один - ворует, и сразу же ложиться на дно, второй - как можно быстрее избавляется от краденного. Насчет этого мы были с ним солидарны: украл - избавься от чужого как можно быстрее. Возможно, это и неоправданно рискованно, но все же система работала, что, конечно же, стояло для нас на первом месте.
   Все прошло бы ровно и на этот раз, если бы не появившаяся у меня на пути лицензия на укус.
   Я выбрался из тесных двориков на длинную просторную улицу и ускорил шаг. До Ланса путь не близкий, а время для меня неожиданно стало очень дорогим. С мстительным удовольствием я подумал, что едва Ланс откроет мне дверь как тут же словит несколько крепких ударов по наглой роже. Чтобы знал, как подставлять напарника. Ведь всегда же раньше план вылазки тщательно обговаривался и неоднократно совершенствовался. А тут - на тебе! Украл нож, чуть ли не спонтанно, да и мало того - не предупредив меня. Сам он объяснил это тем, что слишком уж редкой была удача и упусти он ее - до конца жизни бы сам себе не простил.
   Я заскрипел зубами. Вот уж у кого конец жизни не за горами так это у меня.
   - Хочешь прихватить на тот свет и Ланса? - спросил, хихикнув Ривз.
   - Я - не убийца.
   - Хочется верить.
   До нужного дома я добрался за рекордно короткое время. Что ни говори, а стимул на спешку у меня был. Дом, в котором жил Ланс был ветхим лишь с виду, внутри он представлял собой довольно надежное убежище с толстыми стенами и прочной дверью. И зачем ему только подобная крепость? Ведь если кто-то и захочет от кого-то избавиться, то не поможет ни укрепленный дом ни целая рота солдат. Одним из самых полезных, но при этом довольно глупых правил узнанных мной на улицах Олеандра стало высказывание, ушедшего вместе со мной из детдома, парнишки, смысл которого сводился к тому, что чем меньше ты ценишь свою жизнь, тем больше рассветов сумеешь встретить.
   - Жаль вампир не знал этого жестокого закона, - фыркнул Ривз. - Быть может, он пощадил бы тебя, а, "не ценящий жизнь"?
   - Отвали, - отмахнулся я, подходя к казавшемуся серым из-за трухлявой древесины дому.
   Подобными домами была усеяна практически вся улица. Довольно мерзкий район Олеандра если честно. Наверное, хуже может быть только в Гетто. И чего Ланс здесь окапался?
   - Гетто! - всполошился вдруг Ривз. - Кейл, а ведь это мысль! Может тебе спрятаться среди уродов? С твоей физиономией ты вполне сойдешь там за своего.
   - Спасибо, - буркнул я. - Но вот только Темный, а тем более Высший Темный, коим является Смотритель, найдет меня даже в самой глухой дыре.
   Ривз мигом скис, а я подошел к двери и несколько раз бесцеремонно пнул ее ногой. Удары выходили глухими, но внутри меня должны были услышать.
   Тишина.
   - Эй, Ланс! - заорал я и забарабанил в дверь кулаком. - Это Кейл!
   Отвечать никто и не думал.
   - Может снова в стельку пьяный валяется? - предположил Ривз.
   - Скотина! - преисполнился я праведного гнева.
   Если это и правда так - вытрясу из поганца душу. Я кубарем скатился с крыльца и, примерившись к невысокому забору, оглянулся - улица была абсолютно пустой, если конечно не считать одинокую собаку, которая лежала у дверей противоположного дома и смотрела на меня грустными глазами. Я подпрыгнул, подтянулся и перевалил тело через ограду. Некоторое время, чтобы подойти к торцу дома, пришлось прокладывать дорогу через заросший сорняком внутренний дворик.
   Преодолеть этот путь мне удалось лишь, основательно оцарапавшись о колючий кустарник.
   - Ненавижу этого гада! - в голос взвыл я.
   - Кого именно? - поинтересовался Ривз. - У тебя сейчас так много кандидатов на ненависть, что впору прийти в дикий восторг. Лорд Каун, Смотритель - Логан, все без исключения вампиры, а теперь еще и Ланс.
   - В данном случае я имел в виду Ланса. А теперь будь добр избавь меня от своих заумных речей, - огрызнулся я.
   - Твое слово - закон, ты же знаешь, - Ривз покорно сложил на груди руки.
   Я кинул на него уничижающий взгляд и огляделся в поисках чего-то, что могло бы послужить мне в качестве лестницы. Окно на втором этаже было гостеприимно распахнуто.
   Через несколько минут я бросил бесполезные попытки найти хоть что-нибудь подходящее и приготовился карабкаться наверх с помощью рук и ног, благо от окна меня отделяло никак не больше четырех метров. Я достал из-за пояса свой собственный нож, острый и надежный, хотя конечно не такой красивый как прикарманенный Лансом кинжал (лезвие того украшала россыпь драгоценных камней).
   Окно первого этажа было с любовью забаррикадировано кирпичной кладкой, но вот створки почему-то остались, чем можно было выгодно воспользоваться. Вгоняя в пальцы неизбежные занозы, я подтянулся на возмущенно заскрипевшей от подобного обращения створке, поднял кверху руку с ножом и с размаху вогнал лезвие в стык между бревнами.
   - А что это вы делаете, дяденька?
   Уже почти добравшись до нужного окна, я едва не сверзился вниз. Падать-то с такой высоты конечно не смертельно, но и приятного тоже мало. Я повернул голову и увидел, с интересом наблюдающую за моими действиями с территории соседнего дома, девочку лет семи в цветастом платье.
   - Ключ потерял, - прохрипел я зачем-то.
   - Тут не вы живете, а лысый преступник - покачала головой девочка и виновато добавила. - Это моя мама так говорит.
   - Так как раз он ключи и потерял, а выйти не может, - сказал я, зацепившись за подоконник. - А я решил ему помочь. Людям ведь нужно помогать?
   - Когда как, - ошарашила меня девочка, и я ввалился в дом Ланса.
   Запах сырости несколько удивил меня. Ланс с трепетом следил за своим домом и даже благовония у него обычно были если и со специфическими, но приятными ароматами. Его страсти я никогда не понимал, он постоянно менял в доме мебель, то и дело устраивал перестановки и постоянно убирался, что впрочем, имело один жирный плюс - у него всегда было уютно.
   Я вышел из маленькой комнатушки, которая как я помнил, служила временным пристанищем для гостей.
   - Ланс!
   Никто не отозвался. Что ж, придется обойти все закутки дома. Повсюду, как и обычно, царил идеальный порядок - аккуратные ковры на полу, ничуть не запылившиеся картины на стенах и расставленные едва ли не на каждом углу кактусы - любимые растения Ланса.
   - Шизик похуже тебя, - вынес свой вердикт Ривз.
   - Почему?
   - Он же не женат, чтобы так заботиться о своей конуре.
   Я только хмыкнул, продолжая заглядывать за каждую дверь. Пока везде было пусто. Черт возьми, и это только на втором этаже целых девять комнат! Раньше, бывая у Ланса, я и не думал подниматься наверх, и сейчас был немало впечатлен масштабами. Сам я, наверное, не смог бы прожить здесь и дня. Слишком большое пространство почему-то давит на меня и привычная каморка с видом на Джиегвар - величавую реку Олеандра, куда милее моему сердцу.
   Ланса я нашел в седьмой комнате. Он расслабленно сидел в глубоком кресле и казался спящим. Но это впечатление быстро рассеялось после того, как глаза привыкли к царящему в комнате полумраку. Лысая голова Ланса под неестественным углом лежала на плече.
   Моему напарнику сломали шею.
   - Сейчас буду материться, - предупредил Ривз и выдал долгую, посвященную моей жизни, тираду.
   Я, оцепенев, смотрел на тело Ланса, и на секунду мне даже показалось, что он сейчас разлепит глаза и что-нибудь спросит пьяным голосом. Но этого не происходило.
   Медленными шагами я подошел к креслу и присел перед ним на корточки.
   - Ланс...
   Неожиданно накатила волна безразличия, захотелось плюнуть на все и наложить на себя руки.
   - Как думаешь, у него в доме был пистолет? - спросил я Ривза.
   - Почти уверен в этом, - кивнул тот. - Но вот только самоубийство из огнестрельного оружия, как правило, до отвращения мерзкое зрелище. Пуля лишает не только жизни, но и выносит пол черепа. Это не стильно.
   - Тогда может скинуться с высокой башни? - предложил я.
   - Та же проблема, - досадливо поморщился Ривз. - Ты будешь очень не респектабельно выглядеть в гробу.
   - Мало того что жил в грязи так еще и помереть красиво не могу, - сокрушенно сказал я.
   - И не говори.
   Внезапно шея Ланса с хрустом вправилась на место и рот приоткрылся, обдав меня противным запахом мертвых тканей. Едва не потеряв от испуга рассудок, я совершил полу-кувырок, полу-прыжок назад и больно ударился о дверной косяк головой.
   - Твою...
   - Кейл? - хриплым голосом спросил Ланс.
   Я как завороженный смотрел на сидящего в кресле покойника. Что, черт возьми, происходит?!
   - Что с тобой, Ланс? - прошептал я.
   - Я... не могу сдерживаться... прости... напарник, - прохрипел он, и дверь комнаты с грохотом захлопнулась, едва не защемив мне пальцы.
   В следующий миг началось нечто невообразимое. Мелкие узорчатые дощечки, коими была обшита комната, неожиданно с жутким скрежетом вырвались из плена гвоздей, и стена ощетинилась этими импровизированными иглами.
   - Что ты творишь Ланс?! - заорал я, но бывший напарник не ответил.
   Он, конечно же, был мертв, но дом, похоже, не хотел отпускать своего хозяина просто так. Все-таки это был очень старый дом. Здание, впитавшее в себя слишком много людских эмоций.
   - Кейл, не теряй времени! - завопил Ривз.
   Вздрогнув, я поднялся на ноги и со всего размаха врезался в дверь плечом. Преграждающая путь к бегству преграда заскрипела и немного прогнулась. Неожиданно для самого себя я воткнул нож прямо в дверь. Клинок вошел в дерево как в пластилин, и дом задрожал от ярости. Дверь с силой распахнулась и ударила меня по лицу. Подобное поведение явно оказалось не по душе ожившему дому. Я отлетел прямо к ногам, все так же спокойно сидящего в кресле, Ланса.
   - Прости, Кейл. - тихо повторил он.
   Я зарычал от бессилия и, разогнавшись, ударил по двери всем телом. Она сорвалась с петель, и я вместе с куском толстого дерева вывалился в коридор. Вскочив на ноги, я со всей возможной скоростью метнулся к ведущей вниз лестнице. Можно было бы конечно выпрыгнуть в окно в конце коридора, но на тот момент эта идея меня не воодушевляла.
   Ступеньки под ногами неожиданно сложились, образовав ровную скользкую поверхность, и я кубарем скатился на первый этаж. В спине вспыхнула дикая боль, но времени на то, чтобы пожалеть себя просто не было.
   Прямо из положения лежа, я прыгнул к входной двери, но огромный железный засов, конечно же, даже не подумал поддаться.
   Пытаясь хоть как-то совладать с буквально пожирающим меня изнутри страхом, я беспорядочно заметался по огромному холлу. Насколько я знал, из дома Ланса был только один выход. И сейчас это могло здорово мне навредить.
   Дьявол!
   Из столовой, которая скрывалась за красивой широкой аркой, в меня полетели тарелки, чашки, столовые приборы и чайники. Все вокруг заполнилось звоном разбиваемого на мелкие кусочки хрусталя. Уши моментально заложило. Я в голос взвыл, когда особо тяжелая супница что есть мочи ударила меня в грудь.
   - Хватит, мать вашу! - заорал я в отчаянии.
   Внезапно все вокруг стихло. Не веря своим ушам, я открыл глаза и с удивлением огляделся.
   - Похоже, ты заставил это чудовище себя уважать, - задумчиво сказал Ривз.
   Я сделал осторожный шаг по направлению к двери, но в этот момент потолок над холлом превратился в желеобразную массу и сквозь нее просочился Ланс, повиснув на, заботливо придерживающих его, веревках мерзкого красного цвета.
   Ривз нагло заржал.
   - Беру свои слова назад, Кейл! Дом тебя все так же не уважает.
   Я подхватил с пола огромный столовый нож, который минутой ранее едва не снес мне голову. Жаль, что мой собственный так и остался торчать в той двери. Кипя от ярости я еле удержался от того, чтобы не запустить ножом в Ланса. Все равно он уже мертв.
   - Мало того что из-за тебя меня чуть вампир не сожрал, так ты еще и этот аттракцион устроил?! - я кривился от боли во всем теле, поэтому слова выходили сдавленными.
   Черт, не хватало еще чего-нибудь сломать.
   - Не могу долго сдерживать, - прохрипел Ланс. - Уходи...
   Я замялся, и это стало роковой ошибкой. Дом задрожал так, что казалось еще мгновенье и чудовищное здание оторвется от фундамента и пойдет гулять по городу.
   - Кейл... - в последний раз выдохнул Ланс, и его тело всосалось обратно в потолок.
   Поняв, что еще чуть-чуть и за меня возьмутся всерьез я забежал в столовую, где у Ланса находился камин. Дом, почувствовав мои мысли, резко выдернул из-под моих ног ковер, что, однако, лишь сыграло мне на руку - подкатившись к камину, я схватил банку с бензином и длинную палку разжигания.
   Все вещи в столовой начали двигаться, и меня едва не придавило тяжелым обеденным столом, об который я и разбил банку горючего. Резкий запах резанул ноздри и я, щелкнув кнопкой разжигателя, швырнул его на стол. Вспыхнуло синее пламя.
   - Ты забыл сказать что-нибудь пафосное, - критически заметил Ривз. - "Умри, тварь!" например.
   Доски под ногами вогнулись вовнутрь, словно от взорвавшейся в подвале бомбы и меня швырнуло о стену. Шлепнувшись на пол, я схаркнул кровавую слюну. Да сколько уже можно надо мной издеваться?!
   Раковина в углу столовой потрескалась и прямо в огнь ударила мощная струя воды. Гадство!
   - Да хватит прохлаждаться, олух! - закричал Ривз. - Беги!
   Ноги сами понесли меня к двери. На этот раз засов поддался - у дома появились проблемы куда важнее меня. Скатившись с крыльца, я отбежал от адского домишки на добрых полсотни метров и жадно глотая воздух, упал прямо на зияющий многочисленными дырами асфальт. Все тело болело, что не давало ощутить радость от победы над сумасшедшим домом Ланса. Надеюсь, что хоть за пределами своих стен у него нет власти, потому как тогда мне от него не убежать...
   Через несколько минут послышалось деликатное покашливание. Я раскрыл глаза и увидел, что надо мной склонилась давешняя девочка.
   - Что с вами? - спросила она.
   - Поссорился с домиком, - выдохнул я. - Ты оказалась права, иногда людям лучше не помогать.
   - Мне мама всегда об этом говорит, - просияла девочка. - Поможешь кому-нибудь, а тебе от этого только хуже станет.
   - Хотел бы я посмотреть на твою мамочку, - пробормотал я.
   - Вставай, Кейл. На мать девочки тебе лучше не смотреть, это, знаешь ли, чревато. Она - оборотень.
   Что за чертовщина...
   Я поднялся и смог разглядеть вмешавшегося в разговор человека. Это был Мертвец.
   - Иди, прогуляйся к своей шерстистой маме, девочка. Я хочу поговорить с Кейлом, - сказал он.

Мертвец

   Кто такой Мертвец? Вряд ли можно получить на подобный вопрос какой-то конкретный ответ. Этот вопрос из разряда покрытых толстым слоем тумана неизвестностей. Говорят, что раньше у Мертвеца было обычное имя, но все почему-то предпочитали называть его просто и незатейливо. Так спустя столетия имя и забылось. Наверное, всей правды о Мертвеце не знает даже Логан - наш всеми любимый городовой.
   Что о нем известно более или менее точно? Пожалуй, только то, что Мертвец - это кто-то вроде стороннего наблюдателя. Изредка он, конечно, вмешивается в те или иные конфликты между нечистью, но в основном остается безучастным, предпочитая активным действиям пассивное наблюдение.
   А еще он очень любит курить.
   - Хреново выглядишь, Кейл, - сказал он и критически оглядел меня снизу вверх.
   - А ты наоборот как новенький. Только что с кладбища? - поддел я его.
   Мертвец поморщился. Его плоть постоянно разлагалась и для того чтобы окончательно не превратиться в прах ему приходилось ежедневно подпитывать себя свежим мясом. Как он это делает, я не знал, да и честно говоря, стать свидетелем подобного процесса - сомнительное удовольствие. Сейчас он и вправду выглядел весьма неплохо - слащавый двадцатилетний парень с черными, как смоль, волосами в светлых брюках и рубашке. Высокий ворот последней надежно скрывал от любопытных взглядов тонкий рубец на шее. То ли Мертвец когда-то повесился, то ли над ним хорошо поработали удавкой где-нибудь в темной подворотне. Спрашивать его об этом было себе дороже - Мертвец просто ненавидел вопросы как о своей жизни, так и о своей смерти.
   Он глубоко затянулся сигарой и облокотился о бок своего сверкающего в лучах Дневного Солнца автомобиля. Точь-в-точь такого же, как у Логана, но черного цвета. Ходили слухи, что самого Смотрителя подобная выходка со стороны Мертвеца жутко бесила, и он не менял своего передвижного средства лишь из гордости. А что могли сделать Мертвецу Темные? На него их сила совсем не действовала. Конечно, можно было бы запереть его на несколько суток в железной клетке, где он, лишенный пищи, благополучно и разложится. Вот только зачем ломать отлаженную политическую машину? Мертвец, будучи главным среди подобных ему мертвяков, исправно выполняет свои обязанности по сдерживанию пыла ходячих трупов. И пока действия Мертвеца вполне адекватны, Логан будет продолжать давать ему свежие тела для подпитки.
   - Хочешь? - предложил он мне, протягивая коробку с сигарами.
   - Обойдусь, - поморщился я.
   Не переношу табачный запах.
   - Мне тут шепнули о твоей личности кое-что интересное, - отвернувшись, сказал в пустоту Мертвец. - Говорят, тебе посчастливилось побывать Центре. Правда туда тебя доставили гвардейцы и что примечательно - в лежачем состоянии.
   - Разве ты ни разу не бывал за стенами Первого Кольца?
   - Нет, конечно. Кому я там нужен? Из всей нечисти только вампиры имеют эту честь. Бессмертные, - он сделал ударение на последнем слове и перевел на меня взгляд.
   - Ты уже все знаешь? - спросил я.
   - Нет, - покачал головой Мертвец. - Мои ребята донесли до меня лишь слухи. Расскажешь, что произошло на самом деле?
   Я не стал секретничать. Мертвец вполне мог оказать неплохую помощь и потому лучше удовлетворить его любопытство.
   - Тут и рассказывать нечего, - пожал я плечами. - Нес кинжал скупщикам, а тут, откуда не возьмись вампир с лицензией на меня, причем с ним еще двое кровососов. Ну, я ему в грудь кинжал и засадил...
   - Прям вот так все просто? - прищурился Мертвец.
   - Просто... - фыркнул я. - Тебя бы туда. В общем, кинжал его свита прикарманила, а я был благополучно отправлен в сон. Очнулся в камере у гвардейцев...
   Я коротко пересказал ему дальнейшие события.
   - Глупая история, Кейл, - покачал головой Мертвец. - Это похоже на...
   Он замолчал, явно о чем-то раздумывая.
   - На что? - насторожился я.
   - Ни на что, - отрезал Мертвец. - Так значит, тебе нужно узнать, где твой напарник отыскал этот самый кинжал, способный убивать бессмертных?
   - Было бы неплохо, - посмотрел я на, снаружи вполне мирно выглядящий, дом. - Вот только я там явно нежеланный гость.
   - Сейчас я сам узнаю, - Мертвец, попыхивая сигарой, направился к чудовищному зданию.
   - Домик слегка неадекватен, - предупредил я его в спину.
   Мертвец только махнул рукой. Он вежливо постучал, подойдя к входной двери, и та тут же отворилась. Казавшийся обычным парнем, мертвяк картинным жестом закинул сигару в кусты и, протерев ноги о коврик перед порогом, вошел внутрь.
   - Иногда мне кажется, что он подражает Логану вовсе не ради насмешки, - задумчиво сказал Ривз. - Возможно, Смотритель когда-то был его кумиром?
   - Бред, - отмахнулся я. - Мертвец в нашем мире чуть ли не со дня его сотворения.
   - Это всего лишь сплетни, - возразил Ривз. - Ему может быть не больше сотни. Кто у нас обладает даром долголетия? Темные и вампиры совсем не склонны к болтливости, а мертвяки и подавно никому и ничего не расскажут о своем обожаемом предводителе. Век всех остальных же слишком короток, чтобы верить их словам. Слухи, не более того.
   Я пожал плечами. Сейчас меня подобные вопросы совсем не интересовали.
   Мертвеца не было около получаса, и я уже начал нарезать перед домом Ланса круги. Сознание всеми силами было против подобного прожигания времени, когда мне назначили столь строгие сроки для нахождения кинжала.
   - Чего мечешься? - спросил Мертвец, сходя с крыльца.
   Он тут же достал из кармана брюк коробочку с сигарами и не торопясь, с наслаждением, раскурил одну из них.
   - И... - поторопил я его. - Почему дом пропустил тебя, и мало того, еще и выпустил?
   - Потому что он должен слушаться своего хозяина, - довольно хмыкнул Мертвец, и, запрыгнув на капот своего автомобиля, растянулся на нем во весь рост. - Я же могучий и бесстрашный Повелитель мертвых! Забыл?
   Я поморщился.
   - Иногда даже ты переигрываешь.
   - Каждый видит, каким ты кажешься, но мало кто чувствует, каков ты есть, - изрек Мертвец, выдыхая в небо облачко дыма.
   - Похоже на афоризм, - предположил я. - Вот только мне сейчас нет дела до мудрых изречений.
   - Судя по всему, Ланса убили валькирии, поскольку кинжал он украл именно у них.
   Я вздохнул. Валькирии - народ вредный и что самое главное - весьма психованный. Если Лансу удалось обворовать валькирий, то, безусловно, это говорит о нем как о воре профессионального класса, вот только должен был мой напарник понимать, что ему за это грозит. Рано или поздно, дотошные девочки все равно выследили бы его.
   К несчастью это произошло рано. Даже слишком рано.
   - Мертвяком Ланс стал из-за своего дома, - продолжил Мертвец. - Очень уж не хотел тот отпускать своего последнего хозяина. Ты ведь, наверное, и ничего толком не знаешь о Лансе, несмотря на то, что работал с ним на протяжении многих лет. В этом доме во время Гражданской Войны вырезали всю его семью и, понятно дело, после выброса настолько сильных эмоций дом просто не мог остаться прежним. Хотя, честно говоря, случай довольно редкий. Во всяком случае, я с подобным встречался лишь однажды.
   - То есть Ланс теперь будет... как ты? - спросил я и вдруг понял что не испытываю совершенно никаких эмоций по поводу его смерти.
   Вероятно из-за того что бывший напарник погиб только... наполовину?
   - Нет, - покачал головой Мертвец. - Тут совсем другое. Залазь в машину, я все расскажу по пути.
   - По пути куда?
   - К валькириям, разумеется, - Мертвец скатился с капота и уселся на водительское сидение. - Если я ничего не путаю, у тебя ведь осталось меньше суток на то, чтобы найти кинжал? Или ты решил на все наплевать?
   Я, молча, залез в автомобиль. По идее мне бы конечно думать о том, где кинжал находится сейчас, а не где он был до того как попал в руки Ланса. Но других идей просто не было, а любая зацепка могла здорово облегчить поиски. Конечно, очень сомневаюсь насчет общительности валькирий. Скорее всего, нас просто пошлют куда подальше. Хотя... Так бы всенепременно поступили со мной будь я один, а вот в компании с Мертвецом есть даже какие-то намеки на успех.
   -Ты знаешь, как становятся живыми трупами, Кейл? - спросил Мертвец, трогая машину с места.
   Автомобиль он вел более чем бережно. По крайне мере, не все объезжают каждую дыру в дороге.
   - Ну, это те бедолаги, душам которых по тем или иным причинам нет места в загробных царствах, - припомнил я.
   О мертвяках я знал лишь то, что без регулярной подпитки их тела вконец разлагаются, и каждый ходячий труп в перспективе имел все шансы стать бестелесным привидением. Именно поэтому все мертвяки старались всячески угодить Лорду и Темным, дабы те давали им доступ на кладбища. Почему-то никто из них не хотел становиться привидением, хотя, на мой взгляд, это куда лучше, чем существование в мертвой оболочке.
   - В общих чертах верно, - немного помедлив, согласился Мертвец. - Так вот с Лансом случай совершенно иной. Его душа уже не в нашем мире, но дом... как бы это попроще объяснить... он хранил все его воспоминания и эмоции, понимаешь?
   Мы выехали на более-менее ровную дорогу, и Мертвец, газанув, увеличил скорость, чем заставил нескольких прохожих с криками отпрыгнуть с пути бешено мчащегося автомобиля.
   - То есть, дом заменил Лансу душу? - спросил я.
   - Точно, - щелкнул пальцами Мертвец.
   - Тогда зачем он хотел меня убить?
   - Это не он хотел, а дом. Не знаю почему, скорее всего из-за событий Гражданской Войны, убившей почти всех его хозяев. Он просто хотел отомстить и неважно кому. А меня он не тронул, потому что я - Мертвец и Ланс даже не имея души в привычном ее понимании все равно находится под моим покровительством.
   - Чертовщина, - пробормотал я.
   - У тебя намечается веселый денек, Кейл, - с усмешкой посмотрел на меня Мертвец. - Мне бы такую веселуху...
   - С радостью уступлю тебе свое место, - буркнул я.
   Мертвец хмыкнул, увеличивая и без того немалую скорость.
   Штаб-квартира валькирий - это по сути всего лишь дом их предводительницы, или Матери как называет ее эта дневная нечисть. Штаб-квартира находилась на живописном берегу Джиегвара, в здании бывшей церкви и домчались мы до нужного места вполне быстро - Мертвец гнал машину на воистину адской скорости, не раз и не два едва не сбивая ни в чем не повинных зевак. Но вот зато парковался он прямо-таки с трепетом.
   - Феминистки окопались в храме господнем, - громко сказал Мертвец, выходя из автомобиля. - Как символично...
   Я окинул взглядом возвышающуюся перед нами громаду. Все, как и положено: массивная двустворчатая дверь, высокие, украшенные причудливой вязью, окна, и три высоких башни вокруг стеклянного купола. Раньше эта картина впечатляла, но после увиденных мною за Первым Кольцом красот, пристанище валькирий не вызывало особого уважения.
   - Будем стучаться? - спросил я Мертвеца.
   - Зачем? - удивился тот. - Подождем...
   - Нечего вам здесь ждать, - неожиданный голос заставил меня подпрыгнуть на месте. - Убирайтесь.
   Я оглянулся. Никого. Проклятые невидимки! Мог и догадаться, что дом Матери валькирий охраняется и снаружи.
   - Жаль голос незнакомый, - похлопал меня по плечу Ривз. - А я так надеялся... Впрочем еще не все потеряно.
   - Нам бы с вашей мамой переговорить, - Мертвец задумчиво повертел в руках сигару. - Вы меня, наверное, не узнали после... омоложения. Я - Мертвец и хочу кое-что обсудить с предводительницей валькирий.
   Послышался негромкий шепот, а затем вокруг нас прямо из воздуха возникли три девицы в легких, явно рассчитанных на бой нарядах. В руках каждая из них сжимала по длинной острой сабле. Валькирии - известные почитательницы холодного оружия.
   - Следуйте за нами, - сказала одна из девиц и направилась к церкви.
   Мертвец, самодовольно хмыкнув, двинулся за ней.
   Двери церкви, едва мы подошли к ним, нам открыли изнутри.
   - Наверное, не стоит там курить, как считаешь? - спросил меня Мертвец и, не дожидаясь ответа, небрежно выкинул сигару через плечо. - Хотя это и давно уже не церковь...
   Валькирии поморщились, но смолчали.
   Внутри церковь скорее напоминала обычный каменный замок: никаких икон или алтаря не наблюдалось, лишь полупустое огромное помещение с множеством, берущих оттуда свое начало, коридоров. Вопреки моим ожиданиям нас не повели куда-нибудь наверх к вершинам башен или в помещение под куполом. Нет, мы лишь прошли короткий путь по одному из коридоров и остановились возле, ничем не примечательной, высокой дубовой двери.
   Одна из валькирий осторожно открыла ее и вошла внутрь.
   - Монастырь благородных девиц не иначе, - фыркнул Мертвец и повернулся к одной из наших проводниц. - Я смотрю у вас тут дисциплина почище чем у гвардейцев.
   Та не ответила, или просто не успела придумать что-нибудь колкое так как, дверь открылась, и нас пригласили войти.
   Это было похоже на обычную спальню: кровать, несколько маленьких шкафчиков расставленных по углам и глубокое кресло, в котором, совсем не величественно, восседала женщина. Именно женщина, поскольку, несмотря на свой семидесятилетний возраст, Мать все еще выглядела вполне бодро.
   - Приветствую тебя, Мать, - Мертвец поклонился так, что едва не задел носом пушистый ковер на полу.
   - Все веселишься? - риторически спросила в пустоту глава валькирий.
   Усталость в ее голосе резко контрастировала с внешним видом.
   - Нет, разве я смею? - улыбнулся Мертвец.
   Каких-либо мест для посетителей не наблюдалось и нам приходилось стоять перед Матерью, словно провинившимся детям. К тому же изрядно напрягали нервы, стоящие позади, валькирии.
   - Что вам нужно? - спросила Мать.
   - Всего ничего, - пожал плечами Мертвец. - Узнать где вы взяли кинжал, из-за которого убили вора по имени Ланс.
   Он явно решил взять все обязанности переговорщика на себя. Впрочем, я не был против. Если Мертвец кому-то и помогает, то он делает это исключительно ради интереса, так что лучше не лишать его этого удовольствия.
   - И вы всерьез решили, что вам ответят? - приподняла брови Мать.
   - Честно говоря, нет, - признался Мертвец. - Но вы же не хотите, чтобы мы ушли отсюда в полном унынии?
   Мать усмехнулась.
   - Все что я могу вам сказать это то, что вор по имени Ланс был убит не забавы ради. Украв кинжал, он опозорил всех валькирий и их Мать в частности. Валькирия, осуществившая возмездия уже приняла наказание от Лорда, так что если вы хотели на нас давить, лучше убирайтесь отсюда добровольно. Не нужно наглеть, Мертвец.
   - Разве я наглел? - Мертвец добродушно улыбнулся. - Так значит, ничего не скажете?
   - К твоему сожалению.
   - Это не к моему, а к его сожалению, - указал на меня Мертвец. - Просто глубочайшему сожалению, прошу заметить. Парня убьют, если он сегодня же не добудет ваш проклятый кинжал.
   - Думаешь, нам есть до этого дело? - как-то хищно улыбнулась Мать и перевела свой взгляд на меня. - Кейл Ханс, тебя еще не убили лишь потому, что жертва еще одной нашей сестры стала бы бессмысленный. К закату Ночного Солнца ты все равно покинешь наш мир. Смотритель не даст тебе найти кинжал.
   Я покачал головой. Значит, валькирии уже знают о поставленном мне Лордом Кауном условии. Быстро же распространяется информация в нашем далеко не малом городе. Впрочем, насчет последнего Мать ошибается - Логан дал клятву, призвав в свидетели саму Тьму. Такое обещание нарушить просто невозможно.
   - А теперь - вон, - небрежно добавила Мать.
   - Еще один вопросик, - засуетился Мертвец. - Откуда у вас взялся кинжал, способный убить бессмертного?
   - Это не твоего ума дела, - отрезала Мать.
   - Может и не моего, - согласился Мертвец. - Но не боитесь ли вы Лорда Кауна? Как бы старик не захотел перестраховаться. Ведь если кинжалу оказался по силам бессмертный вампир, то и Темные для него - плевый вопрос. Никто не захочет иметь под боком угрозу своей власти.
   - Ко мне уже приходил Смотритель, и я раскрыла ему свое сознание полностью. Логан знает, что ни о чем подобном валькирии и не помышляли.
   Так вот откуда она прознала о моем уговоре с Лордом. Хм... Можно сказать, что Логан немного продлил мою и так висящую на волоске от смерти жизнь. Было бы, по меньшей мере, глупо помереть от сабли, съехавшей с катушек бабы.
   - А вы будете искать этот кинжал? - полюбопытствовал Мертвец.
   - Ты говорил лишь об одном вопросе, - заметила Мать. - Уйди с глаз.
   - Без проблем, - поднял вверх руки Мертвец и направился к двери.
   В этот момент дверь открылась и вошла та, которую я больше всего опасался здесь увидеть. Лейна.
   Ривз восторженно взвизгнул.
   - А она все еще ничего, Кейл!
   Возникла пауза. Мы с Лейной смотрели друг на друга, а остальные, почувствовав неладное, взирали на нас.
   - Лейна? - нарушила, воцарившуюся было, тишину Мать.
   Девушка встрепенулась, отвела от меня взгляд, подбежала к Матери и что-то тихо зашептала той на ухо. Мать сосредоточено кивала. Вот как, значит. Лейна уже успела дослужиться в иерархии валькирий до приближенных к Матери. Впрочем, вряд ли это единственное изменение, произошедшее в ее жизни с момента нашей последней встречи более полугода назад.
   Мы с Мертвецом вышли из покоев предводительницы валькирий и двинулись по незатейливому коридору обратно, к выходу из церкви.
   - Сумасшедшие женщины, - шепнул мне Мертвец. - Слыхал? Одна из феминисток добровольно лишила себя жизни, чтобы отомстить за причиненный Лансом ущерб. Опозорили их, видите ли! Ну, не фанатики ли? Хм... Интересно, что с ней сделали? Отослали в Гетто? Вряд ли, это было бы слишком гуманно. Скорее всего, пошла на корм. Вот только кому? Мертвякам? Оборотням? Вампирам?
   Я молчал. Было понятно, что его речь в первую очередь рассчитана на, тенями движущихся позади, валькирий, ярость которых уже начинала чувствоваться чуть ли не на физическом уровне.
   Когда мы вышли из церкви двери за нами с грохотом закрылись, и Мертвец довольно рассмеялся. Погруженный в мысли о Лейне я не сразу увидел причину его радости.
   Возле черного автомобиля Мертвеца появился точно такой же, но белоснежный агрегат, а рядом с ним, изучая нас цепким взглядом, стоял Логан.
   - Кого я вижу?! - радостно воскликнул Мертвец, доставая очередную сигару. - Какими судьбами, Смотритель?
   Логан никак не отреагировал на столь панибратское приветствие.
   - Ты совсем не заботишься о здоровье, мальчик, - в притворном беспокойстве покачал он головой. - Бросать не прибывал?
   - О, благодарю за заботу, старик, - вернул ему издевку Мертвец. - Ты, наверное, не знал, но табак просто замечательно отбивает запах мертвечины.
   - Кейл, - обратился ко мне Логан, похоже, решив, что с него довольно разговоров с Мертвецом. - Как твои успехи?
   - Замечательно, - заверил я его.
   - Неужели? - фыркнул он. - Ты еще скажи, что валькирии встретили вас с распростертыми объятиями.
   - Не люблю откровенную ложь, - поморщился я. - Что вам нужно? Решили поиздеваться?
   Логан задумчиво почесал свою бородку.
   - Нет, я просто подумал, что было бы неплохо напомнить тебе о том, что с момента рассвета прошло уже три часа. Да и хотелось узнать, как идут твои дела.
   - Очень трогательно, - проплакал, вышедший из-за моей спины, Ривз. - Кейл, дай ему в морду! Все равно тебе терять нечего.
   Я только хмыкнул.
   - А что насчет ваших поисков?
   - Они ведутся, - сказал Логан, усаживаясь в свою машину. - Тебе достаточно знать того, что для тебя еще не все потеряно.
   Мотор взревел, и Смотритель умчался прочь от штаб-квартиры валькирий.
   - И почему он только тебя терпит? - спросил я Мертвеца. - Любой другой за подобное поведение уже давно был бы сожжен до самого пепла.
   - Меня он не тронет, - запыхтел сигарой Мертвец. - Наверное, ему до сих пор стыдно...
   Он рассмеялся, и я не стал уточнять, за что это Логану может быть стыдно перед Мертвецом. Не мое это дело.
   - Итак, что мы имеем? - он снова запрыгнул на капот своего автомобиля. - Ничего мы не имеем. Ни Ланс, ни валькирии не дали какой-либо ценной информации. Но зато теперь мы точно знаем, что кинжал до сих пор находится у вампиров. Попробуем поразмышлять логически...
   - Это сложно, - усмехнулся я.
   - Вампиры ведь существа Ночного Солнца, верно? А значит, в данный момент они находятся в спячке в какой-нибудь самой глубокой дыре Олеандра. Вывод: найдем эту самую дыру - найдем вампиров, а, следовательно, и кинжал. И, конечно же, было бы желательно сделать это до ночи, пока кровососы не так страшны.
   - Олеандр не так уж и мал, - заметил я. - На поиски мне понадобиться как минимум год вечного дня.
   - Ну-у, - протянул Мертвец. - Вычеркнем из плана Гетто, да и вообще все территории за Четвертым Кольцом и зона поисков заметно сузится.
   - О, да, - закивал Ривз. - Это уже совсем другой разговор. Задача стала намного легче.
   - А лучше попросить совета, - немного подумав, сказал Мертвец. - У Гурмана. Он ведь представитель дневной нечисти?
   Я застонал. Только походов к единственному в нашем мире энергетическому вампиру мне не хватало.
   - Гурман - псих, - сказал я.
   - Именно, - кивнул Мертвец. - И чует мое разлагающееся сердце, он не последний из умалишенных с кем тебе сегодня предстоит встретиться.

Кладбищенская башня

   - Зачем ты мне помогаешь? - спросил я Мертвеца.
   Гурман жил в одинокой башне на территории Западного Кладбища, что довольно далеко от штаб-квартиры валькирий и потому Мертвец гнал автомобиль на неимоверной скорости, нещадно выжимая из мотора все соки.
   - Вот это очень интересный вопрос, - причмокнул он губами. - Ни для кого не секрет, что я общаюсь лишь с теми, кто мне нужен. Разве тебя никогда не удивляла моя вполне дружелюбная настроенность к простому вору, то бишь к тебе?
   - Бывали подобные мысли, - признал я. - И почему же ты тратил на меня свое драгоценное время?
   - В тебе что-то не так, - медленно, подбирая слова, сказал он. - Что-то... внутри тебя есть...
   - Что-то или кто-то? - заржал Ривз.
   - Или даже кто-то, - добавил вдруг Мертвец и я, вздрогнув, пристально посмотрел на него.
   Нет, похоже, это все же просто совпадение.
   - Можешь считать это наиполнейшим бредом, но меня редко подводили... чувства, - продолжил он. - К тому же ты сказал, что просто-напросто взял и пырнул вампира кинжалом. Так?
   - Ну да, - подтвердил я.
   Мертвец покачал головой.
   - Это невозможно, Кейл. Нереально. Противостоять ментальным способностям вампира, чьи руки раскованы лицензией могут только Высшие Темные. Никому другому, ни рядовым Темным, ни нечисти, ни тем более людям это неподвластно. Не знаю, почему Граф не убрался от тебя сразу же едва ты начал оказывать сопротивление. Подобный факт должен был его до дрожи напугать. Хотя вероятно если он уже начал трансформацию, то свою роль сыграла и эйфория, запах пищи.
   Я не знал, что сказать на это. То, что меня выручила собственная же болезнь - раздвоение личности? Возможно, вампир захватил своими ментальными щупальцами лишь мое сознание, ведь Ривз не был абсолютно ничем скован? Значит, я выжил именно благодаря своему второму Я, но Мертвецу этого знать совсем не обязательно.
   - Не знаю, - сказал я, отворачиваясь к окну.
   - В общем-то, это сейчас и не важно, - помедлив, сказал Мертвец. - Думаю, тайну смерти Графа мы узнаем в самое ближайшее время. То есть ты узнаешь. Я, к сожалению, лишен способности передвигаться по Олеандру под фиолетовыми лучами Ночного Солнца.
   - А хотелось бы?
   - Хотелось бы жить полной жизнью, а не полусуточной.
   - Слушай, Мертвец, почему вы не хотите становиться привидениями? Это ведь лишает вас всех проблем с разлагающимся телом, да и к тому же, делает из вас ночную нечисть.
   - Сомневаюсь что это приятно. Кейл, - Мертвец задумчиво пожевал кончик сигары. - Быть бестелесным, никому не нужным духом намного хуже, чем ходячим трупом. Так считают все мертвяки, поверь. Да и к тому же что хорошего в ночи? Вампиры и оборотни? Смешно... Зато с восходом Дневного Солнца на улице появляется столько колоритных персонажей, что прямо начинаешь радоваться тому что когда-то умер. Та же Мать валькирий, например. Или воистину феноменальный Гурман. Он же штучный экземпляр! Больше энергетических вампиров просто нет! Ну, и я, в конце концов.
   Автомобиль миновал длинный мост переброшенный через Второе Кольцо и въехал на дорогу из белого гравия. Все Кольца Олеандра, кроме Первого, имели чисто символический характер - в данном случае эту роль выполняла река Джиегвар. Третьим Кольцом и вовсе считалась широкая, но ничем не примечательная дорога опоясывающая весь Олеандр.
   Нужное нам Западное Кладбище как раз находилось где-то между Вторым и Третьим Кольцами.
   - Кстати, а что с вами происходит, когда садится Дневное Солнце? - спросил я, в общем-то, не очень и надеясь что он ответит.
   Было общеизвестно, что кровососы тут же впадают в непробудную спячку и потому на ночь обычно накрепко запираются у себя в домах. Нечто похожее происходило и с оборотнями, а вот валькирии так и вовсе просто-напросто исчезали, появляясь на том же самом месте со следующим рассветом Дневного Солнца. Это мне когда-то рассказывала Лейна.
   Лейна... В груди вдруг как-то сразу стало тоскливо.
   - Мы - единственные кто остается в рассудке, - сказал Мертвец после настолько долгого молчания, что я уже перестал надеяться на ответ.
   - Что? - не понял я.
   - Мы не впадаем в спячку или что-либо подобное. Все что жизненно важно для мертвяков - это не попадаться под воздействие Ночного Солнца. Иначе мы рассыплемся в прах и станем привидениями.
   - И... где же ты проводишь ночь?
   - У себя дома, - пожал плечами Мертвец. - Ты даже не представляешь как это скучно. Лучше бы мы все-таки засыпали или исчезали в воздухе подобно валькириям.
   - Я не знал этого, - медленно сказал я.
   - В курсе лишь ограниченный круг существ, - кивнул Мертвец и усмехнулся. - Трупы - народ скрытный. Кто тебе та валькирия?
   - Какая?
   - Не отлынивай.
   Я вздохнул. Все ясно. Откровенность за откровенность.
   - Ее зовут Лейна, и мы когда-то... были вместе.
   Мертвец дал по тормозам так резко, что я едва не припечатался носом об лобовое стекло.
   - Да ты гонишь! - восхитился он. - Правда что ли? А я-то думал они все того... малость нетрадиционны.
   Я криво усмехнулся.
   - И как она? - поинтересовался Мертвец. - Ну, я имею в виду...
   - Я понял, - перебил его я. - Она в этом плане вполне нормальная, как и все девушки.
   - Умеешь ты удивлять, Кейл, - улыбнулся Мертвец. - В жизни бы не подумал... Но, судя по всему, вы теперь даже не общаетесь?
   - Нет. И не надо спрашивать почему.
   - Не буду, - неожиданно легко согласился Мертвец.
   Некоторое время мы ехали молча.
   - А не надо ли Гурману чего-нибудь прикупить? - додумался вдруг я.
   - Ты что?! - заржал Мертвец. - Не дай бог, ты принесешь ему нечто, с его точки зрения совершенно отвратное. Он из тебя в отместку всю энергию высосет. Будешь потом до самого заката парализованный валяться.
   - Разве его действия не контролируются? - удивился я. - Темные что, не следят за его рационом?
   - Не-а, - почему-то скривился Мертвец. - Это посчитали нецелесообразным. Гурман никогда не позволяет себе лишнего, да и к тому же убить он не может. То есть может, конечно, но не энергетическими способами.
   - Что-то мне страшновато к нему идти, - поежился я.
   - Тебе сейчас нужно цепляться за любой даже самый крохотный шанс, - пожал плечами Мертвец.
   Больше мы не разговаривали. Мертвец напевал под нос какую-то простенькую мелодию, а я все никак не мог выкинуть из головы Лейну. Забавно. Лишь на волоске от смерти я понял, какую серьезную ошибку совершил полгода назад.
   Путь к кладбищу пролегал через узкую ухабистую дорогу, и Мертвец то и дело охал, причитая, что его автомобиль на такое не рассчитан. Наконец мы остановились возле высокой чугунной ограды.
   - Я с тобой не пойду, - сказал Мертвец. - Нет права.
   Я чертыхнулся. Совсем забыл про то, что мертвяки не могут войти на территорию кладбища без разрешения Темных, так же как и вампиры не могут укусить человека, не имея на то лицензии.
   Исполинские деревья доросшие казалось, до самого небосвода, не давали лучам Дневного Солнца более или менее приемлемо осветить окружающее, что создавало неприятную, даже какую-то зловещую атмосферу. Но уж чего-чего, а темноты я никогда не боялся.
   Из домика сторожа выбежал немного толстоватый мужичок в нелепых высоких сапогах.
   - Кто такие? - почти что вежливо спросил он.
   Вот только нацеленная на нас двустволка с этой вежливостью никак не вязалась.
   - Эй, полегче, дядя. - усмехнулся Мертвец.
   Вглядевшись в него, сторож опустил ружье.
   - Вы... - он нервно облизал губы, видимо пытаясь подобрать наиболее тактичные слова. - На подпитку?
   - Нет, - лениво протянул Мертвец. - Я с утра уже побывал у твоего южного коллеги.
   - Мне нужно увидеться с Гурманом, - влез я в разговор. - Это ведь не запрещено?
   Сторож фыркнул.
   - Это уже смотря, какое у него будет настроение. Пойдемте, я проведу.
   Он повесил свое оружие на плечо и призывно махнул рукой.
   - Хочется надеяться, что этот чокнутый сегодня в хорошем расположении духа, - сказал, появившийся рядом, Ривз.
   Сторож открыл передо мной ворота и опасливо посмотрел на Мертвеца.
   - Не волнуйся, - усмехнулся тот, глубоко затягиваясь сигарой. - Я все равно не смогу войти.
   Сторож кивнул и повел меня по одной из множества, покрывающих кладбище подобно паутине, тропинок.
   - Не нравиться мне этот Гурман, - сказал, явно желающий поболтать, сторож. - Все-таки вампир остается вампиром и под Дневным Солнцем. А что кровью питается, что эмоциями - разницы особой нет. Нелюдь она и есть нелюдь.
   - У меня к нему чисто деловой разговор, - поддержал я беседу. - И особого восторга от предстоящего я не испытываю.
   - И угораздило же, - страдальчески хлопнул себя по лбу сторож. - Вампир на территории моего кладбища! А ведь с Темными же не поспоришь.
   - Не поспоришь, - согласился я, вспоминая ненавистного Лорда Кауна. - А зачем кладбища-то охранять? Мертвякам то сюда по-любому нелегальный путь закрыт.
   - Так не перевелся еще народ окаянный, - горестно выдохнул сторож. - Вандалы и им подобная мерзость. Правда, как в моем кладбище этот проклятый Гурман поселился, подобные случаи и прекратились. Хоть какая-то польза от нечисти, будь она неладна.
   Я вдруг с содроганием понял как здесь тихо. Казалось, что даже ветер боится потревожить покой умерших. Слава богу, что до сегодняшнего дня поводов для посещения подобных мест у меня не было.
   Я старался не смотреть на теснившиеся по обе стороны от тропинки надгробия. Какие-то из них представляли собой простые дощечки с коряво нацарапанными именами и датами жизни, а некоторые были самыми настоящими памятниками в миниатюре.
   Жуткое место.
   - Пришли, - оповестил меня сторож, но я уже и сам понял, что немного накренившаяся от времени башенка, ни что иное как покои Гурмана.
   Дверь на вид казалась довольно хлипкой, а единственное окно, находящееся почти что на самой вершине, было плотно занавешено.
   - Бр-р, - вздрогнул, словно от порыва ледяного ветра, сторож. - Видели бы вы его глаза. Прямо до мозга костей пробирают.
   - Еще несколько минут, и увижу, - меланхолично пожал я плечами.
   В конце концов, я единственный в истории человек, убивший вампира. И не обычного, а старейшего Графа, между прочим. Мне ли боятся его питающегося чужими эмоциями собрата?
   - Но ведь ты боишься, - заметил Ривз.
   - Боюсь, - согласился я и шагнул к башне.
   Гурман - не просто любитель специфической пищи. Постоянно находясь в поисках нового вкуса, он в первую очередь является путешественником. Энергетический вампир, который ради соискания экзотической дичи готов зайти как угодно далеко. Он один из тех, кто знает Олеандр как свои пять пальцев и именно поэтому может мне помочь.
   Может, но станет ли он это делать?
   Я осторожно приблизился к двери и с некоторым удивлением уловил довольно приятный пряный запах. Дверь открылась лишь после третьего стука.
   На меня смотрел высокий, метра под два ростом, мужчина с аккуратно зачесанными назад светлыми волосами. Глаза у него и, правда, были холодными, пробирающими до костей, видящими тебя насквозь. Я ожидал, что он сейчас гаркнет что-нибудь вроде: "Убирайся прочь, мерзкий человек!". Но этого не произошло.
   - Вы точно не ошиблись адресом, молодой человек? - спросил он глубоким басом.
   - Не думаю, - замявшись, ответил я.
   - Тогда входите.
   Он посторонился, пропуская меня в свой дом, и я, с некоторой опаской, шагнул за порог. Внутри пряный запах был намного сильнее, но что странно - это не вызывало абсолютно никакого раздражения. Оглядевшись, я понял, что Гурман занят приготовлением еды.
   Огромный стол в центре круглой комнаты был заставлен столовыми приборами и многочисленными склянками с разносортной приправой, а на потрескивающем огне камина закипал чугунный чан с водой. В углу ввинчивалась вверх, не очень-то и надежная на вид, железная лесенка.
   - Довольно мило, - усмехнулся Ривз, оценивающе изучая жилище энергетического вампира.
   Действительно. Я ожидал увидеть что-нибудь более мрачное.
   - Итак, молодой человек. Я вас внимательно слушаю, - Гурман подбежал к чану, ссыпал в него какой-то зеленый порошок. Жидкость в чане забурлила.
   - Я убил Графа, - зачем-то сказал я.
   Черт. Совсем ведь не с этого планировал начать разговор.
   - Что?! - Гурман обернулся ко мне так резко, что я невольно вздрогнул. - Графа?! Это правда?
   Я кивнул, а вампир некоторое время внимательно смотрел мне в глаза. Читает эмоции, понял я, проводит своеобразную проверку правдивости моих слов.
   - После подобных заявлений мне следовало бы высосать из вас всю энергию хотя бы просто из соображений безопасности. Но вы явно не ставили перед собой задачи избавить мир от вампиров. Убить бессмертного, надо же... - Гурман неожиданно улыбнулся. - Трехсотлетний кретин давно напрашивался. Так ему и надо.
   Ривз озадаченно приложил руку ко лбу.
   - То есть... - осторожно начал я. - Вас это не выводит из себя?
   Гурман презрительно фыркнул, и это было его ответом.
   - Можно даже сказать, что вы оказали мне услугу, - он пододвинул к себе одну из стоящих на столе кастрюль и извлек оттуда несколько больших кусков мяса. - С одной стороны, конечно, приятно, что я теперь самый старший, но я вовсе не собираюсь вязнуть в интригах Великих Семей и Лорда Кауна.
   Я, конечно, знал что Графом, представителем кровососов при Дворе, автоматически становился самый старый вампир, но Гурман-то здесь каким боком?
   - Вы же энергетической вампир? - не понял я.
   Гурман некоторое время молчал, видимо раздумывая, стоит ли мне отвечать, но затем все же заговорил.
   - Так было не всегда. Я - единственный из вампиров кто смог избавиться от потребности в свежей крови, правда, взамен я, конечно, получил другую зависимость, но жаловаться было бы грешно.
   Оцепенев, я смотрел, как Гурман кухонным молоточком работает над мясом.
   - Почему этого никто не знает? - спросил я охрипшим голосом.
   - Этого не знают люди, - поправил меня Гурман. - Я вовсе не держу это в секрете. Темные насчет меня особо не распространяются, а мои кровососущие братья меня уже никогда не смогут увидеть. Как видите, теперь я живу под Дневным Солнцем.
   - Как вам это удалось? - не смог сдержаться я.
   - Вы же человек, для вас это не важно, - сухо отрезал Гурман. - Я ведь не спрашиваю, как вам удалось убить Графа.
   - Только потому, что я сам вам это расскажу, - покачал я головой.
   - Верно. Говорите.
   - Граф умер от кинжала, который мой... знакомый украл у валькирий. Однако, этот самый кинжал попал в лапы двух шестерок Графа, которые вместе с этой железкой смылись в неизвестном направлении. И если я не найду этот кинжал до заката Ночного Солнца - мне грозит самый что ни на есть каюк.
   - Забавно, - хмыкнул Гурман. - Ваш знакомый очень хороший вор, раз сумел обставить невидимок
   Он взял огромный нож и начал нарезать мясо мелкими кубиками.
   - Он недолго радовался этому, - сказал я. - Валькирии наказали его за свой позор.
   - Этого следовало ожидать, - кивнул вампир. - Так что вам нужно от меня?
   - Вы довольно хорошо знаете Олеандр. Где вампиры могли укрыться от лучей Дневного Солнца?
   - Знаете чье это мясо? - спросил Гурман, орудуя ножом.
   - Чертов вампирюга, - зло зашипел Ривз. - Он что не может просто взять и ответить на вопрос?
   - Это плоть Ларрунов, - не дожидаясь моего ответа, сказал Гурман. - Эти существа обитают лишь в пещерах под Джиегваром. Понимаете, к чему я клоню?
   - Пещеры огромны, - я устало провел ладонью по лицу. - А у меня слишком мало времени.
   - Может они конечно, и тянутся на многие километры, но подходящих для спячки мест там не так уж и много. Я набросаю вам план. Насчет других мест подходящих для более-менее безопасной спячки... Их нет. Если конечно эти двое не полные кретины и не отлеживаются сейчас где-нибудь у себя на чердаке.
   - Спасибо, - склонил я голову. - А не могли они отнести этот кинжал кому-нибудь из других вампиров? Есть же, наверное, какие-то особо почитаемые личности?
   - Вампиры по сути своей эгоисты, - сказал Гурман. - Если они и могли к кому-нибудь побежать, то только к Графу. А он к моей глубочайшей радости уже вошел в историю.
   Я как завороженный следил за манипуляциями Гурмана. Он смачивал кусочки мяса в какой-то вязкой жидкости, а затем посыпал их приправами. Хотел бы я отведать мяса Ларруна? Нет, конечно. Если Гурман и считает этих крылатых монстров деликатесом, то я с ним в этом совсем не согласен.
   - Вы понимаете, что за кинжалом будут охотиться и валькирии тоже? - сказал вдруг он, заставив меня встрепенуться. - А если дело дойдет и до Ночного Солнца, в игру вступят все без исключения вампиры.
   - А вы? - спросил я.
   - Я уже слишком стар, чтобы участвовать в таких мероприятиях, - усмехнулся он и высыпал в чан мелко нарезанные кусочки мяса. - Впрочем, я очень сомневаюсь, что кинжал не будет найден до наступления ночи. Кто-то, и скорее всего это будет Смотритель, найдет его. Два вампира просто не смогут так долго водить Темных и валькирий за нос.
   - У меня мало шансов. Я знаю это.
   - Правильнее было бы сказать, катастрофически мало, - Гурман немного помешал кипящее в чане варево и, взяв в руки неглубокую миску, принялся взбивать в ней нечто вроде соуса.
   - Вы можете предположить, что это за кинжал такой волшебный? - спросил я.
   - Даже предполагать не хочу. А ты все равно узнаешь это в ближайшее время.
   Я кивнул.
   - Знаете, молодой человек, - задумчиво сказал Гурман, продолжая колдовать над чаном. - Мне кажется, даже если вы найдете нужных вам вампиров, то никакого кинжала при них не окажется. Не полные же они дураки? И к тому же, будь они даже напротив хоть самыми тупыми существами Олеандра, даже им должно быть понятно, что за такой вещью будут охотиться. Коротко говоря, мне кажется, они спрятали его где-нибудь в надежном на их взгляд месте... Вообще их поступок нелогичен. Зачем они не отнесли кинжал Лорду? Поняли, какое это оружие и загорелись желанием порешать с его помощью все свои проблемы? Абсурд... Или забоялись тотального истребления вампиров? Хм... Вот это уже вполне возможно. Ведь всему Олеандру известно, что главы всех четырех Великих Семей в последнее время начали поднимать вопросы об изгнании вампиров со Двора - им не нравится, что кровососы наряду с ними решают политические проблемы...
   Казалось, он говорил сам с собой. Наверное, у него слишком долго не было достойной темы для того, чтобы пошевелить мозгами.
   - Еще полчаса и будет нечто, - с улыбкой сказал он, закрывая чан крышкой. - Не желаете попробовать?
   Бред... Вампир, который смог отказаться от сладости человеческой крови предлагает мне разделить с ним трапезу.
   - У меня мало времени, - напомнил я ему. - Так что принять ваше предложение не могу. Вы обещали набросать мне карту...
   - Ах да, - хлопнул он себя по лбу и, немного порывшись в одном из своих комодов, извлек на свет бумагу и перо.
   - Он оказался не таким уж и страшным, Кейл - шепнул мне на ухо Ривз.
   - Просто он почувствовал, что у меня есть любопытная информация, - не совсем уверенно предположил я.
   - Вот, - сказал Гурман через некоторое время и протянул мне лист бумаги. - Здесь обозначено три места. В двух случаях попасть в подводные пещеры можно непосредственно через идущий вдоль берега туннель канализации. Еще один проход берет свое начало из подвала старого дома недалеко от штаб-квартиры валькирий. В общем, разберетесь.
   - Спасибо, - поблагодарил я, пряча листок в карман.
   - Не за что, - махнул рукой Гурман. - Я, конечно, буду бесконечно удивлен, если вам удастся найти кинжал, но все же желаю вам удачи.
   Он отвернулся к своему чану, приподнял крышку, вдохнул хлынувшие оттуда облачка пара и довольно хмыкнул. Похоже, аудиенция подошла к концу.
   - А я-то как буду удивлен, если доживу до следующего дня, - пробормотал я, выходя из башни.
   После, пропитавших дом Гурмана, запахов специй, которые под конец уже начали резать горло, кладбищенский воздух показался мне свежим.
   Я вдохнул полной грудью. Все внутри меня было на грани паники. Дьявол! Как мне найти этот кинжал? Как спасти свою жизнь? С каждой минутой вера в благополучный финал понемногу, но верно оставляла меня.
   - Сосредоточься! - крепко сжал мое плечо Ривз. - У тебя что, нет жизненного стимула?
   - А есть? - устало спросил я.
   - А как же Лейна? - приторным голосом поинтересовался он. - К тому же ты всегда хотел вспомнить первые восемь лет своей жизни. Так и хочешь помереть, не узнав мучившей тебя всю жизнь тайны?
   Я смерил его задумчивым взглядом и пошел по тропинке к выходу из кладбища. К дожидающемуся меня у своей роскошной машины Мертвецу.
   Мне вдруг стало интересно, как он осуществляет подпитку своего тела. Через восемнадцать часов я, возможно, покину этот мир, так что, почему бы не разузнать у него о деталях этого процесса?
   Кстати, а есть ли у меня шансы стать мертвяком? Я попытался понять буду ли я рад роли ходячего трупа. Нет, лучше уж все-таки тогда переквалифицироваться в привидение. По крайне мере, им не надо постоянно курить и опрокидывать на себя целые флаконы парфюма, дабы сбить запах разлагающихся тканей.
   - О, да, конечно, у жизни призраков масса плюсов, - саркастически сказал Ривз.
   Я помотал головой. Не нужно нам ни привидений, ни мертвяков. Я - человек.
   - Человек - звучит гордо, это все знают, - широко улыбнулся Ривз.

Кинжал

   - Он не так уж и страшен, - сказал я, подойдя к Мертвецу.
   Тот, как и следовало ожидать, курил, сидя на пассажирском кресле и вытянув наружу ноги, обутые в белые туфли из мягкой кожи.
   - А он никогда и не был особо агрессивным, - пожал плечами Мертвец. - Разве я утверждал обратное? Псих, конечно, но не без мозгов.
   - Я представлял его несколько другим.
   - Все почему-то считаю его чудовищем, - рассмеялся Мертвец. - Хотя, по правде говоря, это и неудивительно - именно такие мысли в первую очередь приходят в голову, когда ты слышишь о живущем на кладбище вампире, да еще и помешанном на еде. Кстати, он помог?
   - Да, - я протянул Мертвецу лист бумаги с набросками Гурмана.
   - О, я знаю, где это, - улыбнулся Мертвец, изучая лист, и вдруг страдальчески поморщился. - Снова штаб-квартира валькирий?
   Я пожал плечами.
   - Ты со мной?
   - Конечно, - удивился такому вопросу Мертвец. - По крайне мере до заката.
   - Это тоже неплохо, - я устало провел рукой по волосам.- Ты знал, что раньше он был обычным? Я имею в виду вампиром.
   - Да, конечно, - Мертвец убрал лист в карман брюк. - Сам понимаешь, я на кладбищах гость частый, так что... Предупреждая твой вопрос, скажу что не имею ни малейшего понятия о том, как ему это удалось. Вампиры же не переваривают ничего кроме крови... Наверное, он так хотел отведать нормальной еды, что какие-то потусторонние силы услышали его мольбы.
   Я посмотрел наверх. Дневное Солнце уже было в зените. Как же все-таки быстро летит время...
   - Кстати, - Мертвец пересел на место водителя и кивнул мне на пассажирское сидение. - Он же теперь вроде как самый старый, да? Представляю, какой бы это был цирк. Энергетический, и что более важно дневной, вампир на должности Графа! Хотел бы я на это посмотреть, но старик никогда не согласится играть эту роль. А жаль...
   Я уселся в автомобиль, и Мертвец мягко тронул его с места.
   - Думаю для начала мы проверим место которое судя по всему находится аккурат под мостом через который мы и выехали за Второе Кольцо. А потом вот, наверное, придется вернуться к штаб-квартире валькирий, - Мертвец скривился. - И как ты мог влюбиться в одну из них?
   Я промолчал.
   - О, Кейл, - вспомнил вдруг что-то Мертвец. - А ты, правда, не помнишь первые восемь лет своей жизни?
   - Спроси любого тридцатилетнего, помнит ли он, чем занимался до восьми лет, - фыркнул я.
   - И он ответит нечто вроде: пил молоко, гулял, пошел в школу, играл с друзьями в Темных, - Мертвец снова закурил и я опустил стекло. - А что можешь сказать ты?
   - Ничего, - спокойно ответил я. - Но это не значит, что у меня не было детства.
   - А разве было? - раздался в голове насмешливый голос Ривза.
   На самом деле я даже не знал, сколько мне реальных лет. Просто кто-то из воспитателей детдома при оформлении документов решил, что я выгляжу на восемь. Я жил в окружении детей, большинство из которых, видели смерть своих родителей. У нас не было игр ни в Темных, ни в вампиров. В детском доме Ханса жили только взрослые дети, без присущей их возрасту радости и беззаботности. Именно царившая там атмосфера сделала меня таким, какой я есть. Не знающим понятия друг и отталкивающим от себя тех, кто любит.
   - Родителей-то своих знаешь? - бестактно спросил Мертвец.
   - Нет.
   - Насколько я помню, детдом Ханса был построен именно для тех, чьи родители, погибли в Гражданской Войне, - хмыкнул Мертвец. - Если неизвестно чей ты сын, то, как тебя там прописали?
   - Надеюсь это риторический вопрос, - хмуро сказал я и Мертвец рассмеялся.
   Воспитатели в детском доме были неразговорчивыми, но из неохотно выдаваемых ими крупиц информации я знал, что меня нашли плачущим возле растерзанных оборотнями тел. Целой мясной каши из человеческих жизней. Наверное, это было вполне весомым доказательством в пользу того, что я являюсь сыном кого-то из бедолаг, погибших в той бессмысленной войне.
   Я поморщился. И за что я ненавидел Лорда Кауна? Ведь возможно, что я был всего лишь на всего нежеланным ребенком и мои настоящие родители до сих пор живы. А то, что меня нашли возле тех тел... Это все могло быть просто инсценировкой.
   - Все может быть, - философски изрек Ривз.
   - А ты участвовал в Гражданской Войне? - спросил я Мертвеца.
   - Не могу конкретно ответить, - широко улыбнулся тот. - Видишь ли, никто точно не знает, сколько мне лет, а мне очень не хочется терять тайну. Но ты можешь спросить Логана, о чем он больше всего жалеет в жизни.
   - Что? - не понял я.
   - Это я тебе сказал на тот случай, если Смотритель найдет кинжал раньше, что очень вероятно кстати. Думаю, он не откажет тебе в ответе на твой в буквальном смысле последний в жизни вопрос.
   - Спасибо что подбодрил.
   - Какие уж тут подбадривания...
   Я отвернулся к окну, невидящим взглядом рассматривая незамысловатый пейзаж. Странно все-таки. Олеандр разделен Кольцами на четыре части, но иногда мне кажется, что это четыре разных города, имеющих свои благополучные и не очень районы. Взять хотя бы тот факт что, превратившийся в дом-монстр, Ланс живет на столь мерзкой улочке, что кажется будто ты находишься не внутри Второго Кольца, а где-нибудь на окраине, вблизи Гетто. Хотя подобные места были в каждом из четырех колец Олеандра.
   Но основная часть все же была другой. Роскошные высотки и вылизанные до блеска тротуары внутри Первого Кольца, бурлящие и почти никогда не пустые улицы Второго, напротив тихая и размеренная, даже в какой-то степени вялая жизнь внутри Третьего, напряженная и мрачная атмосфера у границ Четвертого.
   Как бы там ни было, все мы живем в Олеандре, внутри последней границы.
   - Похоже мы на месте, - известил меня Мертвец, выходя из машины.
   Джиегвар плескался прямо под ногами. Мертвец остановил автомобиль на краю набережной дороги. Вода была кристально чистой, но это вовсе не заслуга горожан. Просто обитающие в реке твари пожирают все на своем пути, будь то хоть остатки пищи, хоть жестяные банки. Идеальная мусорная корзина.
   В такой воде хотелось купаться, появлялось желание разбежаться и плюхнуться в лениво покачивающиеся волны. Но это желание было смертельным. Хорошо, что установленные Темными силовые поля не позволят подобных действий, иначе люди возле Джиегвара пропадали бы ежедневно. Есть, конечно, специализированные пляжи на южной стороне города, но вот вода там, как ни смешно, не в пример грязнее.
   Я приблизился к реке и остановился метрах в трех от плескавшихся под ногами волн. Если попытаться подойти к воде поближе, то можно ощутить, как воздух постепенно твердеет, в конце концов, превращаясь в непробиваемую стену - преграду не столько для суицидально настроенных людей, сколько для населяющих Джиегвар животных.
   - Эй, Кейл!
   Я обернулся и еле успел поймать брошенный мне Мертвецом пистолет.
   - Это чтобы от Ларрунов отбиваться, - пояснил он.
   - Наверное, от простой дубинки было бы больше пользы, - хмуро сказал я.
   - Чего нет - того нет, - пожал плечами Мертвец и направился к люку канализации.
   Прохожие кидали на нас удивленные взгляды, но никто не спешил высказывать нам свои замечания. Все лишь ускоряли шаг. Мы с трудом приподняли оказавшийся довольно тяжелым люк и, с грохотом уронив его чуть поодаль, склонили головы над зияющей в провале темнотой.
   - До чего ты дошел, Кейл, - заржал Ривз. - Уже по помойкам шаришь.
   Я ничего не ответил. За двадцать лет раздвоения я научился игнорировать свои же собственные издевки.
   - Я пошел, - сказал Мертвец и уселся на краю выложенной мелкими кирпичами дороги, свесив ноги в дыру канализации.
   Он нащупал скобы и, опираясь на них, начал стремительно спускаться во тьму. Выждав немного, дабы не наступить Мертвецу на голову, я полез следом. Скобы оказались довольно скользкими, к тому же с каждым метром погружения под землю, тошнотворный запах ощущался все острее. Мне казалось, что я спускаюсь бесконечно, хотя, скорее всего виной тому была непроглядная темнота затупившая чувство времени. И когда ноги нащупали под собой твердый пол, я с облегчением вздохнул.
   - Мертвец! - крикнул я в пустоту.
   Было темно настолько, что я не мог различить даже поднесенную к самому лицу ладонь.
   - Чего орешь? - раздался совсем рядом его голос. - Подожди... Не могу найти...
   - Не понимаю о чем ты, но надеюсь об освещении, - я вытащил из-за пояса врученный Мертвецом пистолет.
   Надеюсь, до схватки с Ларрунами все же не дойдет.
   - Ага! - торжественно воскликнул Мертвец и вокруг вспыхнул холодный синий свет, больно ударивший по глазам.
   Когда я привык к резкому раздражающему освещению, то понял что свет идет от обычных ламп на потолке. Впереди, впрочем, как и сзади был бесконечный коридор.
   - А ты думал, мусорщики здесь с факелами ходят? - спросил Мертвец, отходя от щитка с рубильниками.
   Я пожал плечами. Тонкости работ в канализации меня совсем не интересовали. Да и потом, что здесь делать мусорщикам? Сбои в работе бывают очень редко - населяющие Джиегвар животные со своей ролью переработки отходов справляются без осечек.
   - Ты понял куда идти? - спросил я Мертвеца.
   - Сейчас проверим, понял или нет, - пожал тот плечами.
   Мы двинулись вдоль левой стены коридора и Мертвец задумчиво начал изучать кирпичную кладку. Потом вдруг принялся беспорядочно тыкать в стену пистолетом.
   - Эй, ты чего? - обеспокоенно спросил я.
   - Судя по моим ощущениям, мы сейчас находимся как раз под мостом, так что если следовать указаниям Гурмана, то вход в пещеры должен быть именно здесь.
   Черт, а я ведь даже не посмотрел какие заметки намалевал мне Гурман. Интересно, зачем кому-то делать скрытый вход в пещеры? Нормальный человек ведь туда в жизни не сунется. Впрочем, скорее всего это работа кого-то из представителей нечисти. А что? Пещеры - идеальное место для сокрытия следов преступления. Вряд ли кто-то сможет найти в этих бесконечных лабиринтах тщательно замаскированный труп. Хотя, нет. Темные смогут. Но у них и на поверхности дел выше крыши и в подземелья они не сунутся.
   А пещеры Джиегвара все не торопились впускать нас к себе. Явно начинающий закипать от своих бесплодных попыток, Мертвец отошел от стены на шаг назад и вперился в нее взглядом.
   - Дьявол! - выругался он. - Не мог ли Гурман быть поточнее? Как открыть эту чертову дверь?!
   Неожиданно земля задрожала и узкий кусок стены, чуть выдвинувшись, отъехал в сторону. За проемом импровизированной двери царила густая темнота.
   - Только что свет врубили и такая подстава! - раздраженно сплюнул Ривз.
   - Что надо было просто покричать? - ошеломленно спросил Мертвец.
   - Сукин сын! - заорали из темноты. - Клаус! От тебя даже под землей не спрячешься!
   - Мама? - прошептал Мертвец.
   Прошло несколько секунд, прежде чем я понял, что Клаусом назвали именно его.
   - Клаус? - Ривз зашелся в истерическом хохоте, а из темноты провала к нам, словно пройдя сквозь черную бесплотную завесу, шагнула средних лет женщина.
   На ее голове красовалась безупречная прическа, а сама она была одета в такой наряд, будто бы собралась на донельзя важный вечер где-нибудь при Дворе. Она казалась обычным человеком, но вовсе не являлась им. Ее выдавал не столько до невозможности сильный запах духов, сколько абсолютно наплевательское выражение лица, которое бывает только у умерших.
   - Ты чего тут делаешь, мама? - Мертвец вылупился на женщину с таким удивлением, что казалось, его глаза сейчас упадут мне под ноги.
   - Разве я должна перед тобой отчитываться?! - взвилась женщина, всплеснув руками в белых перчатках.
   - Ну, вообще-то... - начал было Мертвец, но женщина его перебила.
   - Ах, да! Ты же у нас Повелитель мертвых! Прости, прости, пожалуйста, я как-то сразу и не сообразила!
   - Мама! - жестко оборвал ее Мертвец. - Можешь не отвечать на этот вопрос, мне по правде говоря, наплевать! Можешь хоть валяться в грязи где-нибудь у стен Гетто...
   - Как ты разговариваешь с матерью, поганец?! - завизжала женщина, а Мертвец демонстративно зевнув, достал сигару и закурил. - Чертов ублюдок! Ты испортил мне всю жизнь...
   - Да-да, - закивал Мертвец. - Снова старые песни о главном? Да, брось, мама.
   - Не перебивай меня! - женщина с силой хлопнула себя по бедрам. - Мерзавец! Я была так счастлива, а ты, поддонок, разрушил все мои мечты...
   Из ее глаз брызнули слезы.
   О, господи. Неужели мертвяки умеют плакать?
   Ее можно было назвать красивой, но это была... холодная красота. И это даже не последствия смерти. С первого взгляда было понятно, что такой она была и при жизни. Бывает два типа женской красоты: когда просто симпатичная девушка, не обладающая даже особо пышными формами, привлекает к себе взгляды своей аурой, лучистостью, а бывает и холодная красота - наряженные и наштукатуренные до кукольного состояния девицы.
   - Ты только посмотри что натворил... - всхлипнула женщина, и ее голос неожиданно снова сорвался на крик. - Ты разрушил все!
   - Ты снова видела его, мама? - тихо спросил Мертвец, и женщина вдруг резко замолчала.
   Ее глаза наполнились такой пронзительной печалью, что я невольно отшатнулся.
   - Ты видела его?! - повысил голос Мертвец.
   - Да, - прошептала женщина.
   - Что он с тобой сделал?
   - Сказал что... - она запнулась. - Что, чтобы он больше меня никогда не видел... мне лучше всегда сидеть под землей...
   Мертвец заскрипел зубами.
   - Так это он тебя сюда отправил? - сказал он и добавил с таким отвращением, что по моему телу побежали мурашки. - Высший...
   - Нашли каких-то важных Лорду вампиров, - прошептала женщина. - Он сказал, что я путаюсь у него под ногами...
   - Что?! - Мертвец отбросил в сторону сигару. - Нашли вампиров? Двоих?
   - Кажется... - нахмурилась женщина. - О, боже, Клаус, он так посмотрел на меня. Я для него лишь мусор...
   - Мама! - Мертвец подошел к ней и потряс за плечи. - Мне нужно знать, где это произошло. Где эти вампиры?
   - Возле валькирий, - оседая на пол, прошептала женщина. - Там целая толпа Темных. Он сказал, что я позорю его, Клаус...
   - Пошли, - бросил мне Мертвец и направился по коридору в обратном направлении.
   - Эм... А как же она? - спросил я догнав его.
   - Сама выберется, - махнул рукой Мертвец.
   Я покачал головой.
   Взбираться по скользким скобам оказалось почему-то намного легче, чем спускаться вниз и уже через несколько минут мы с Мертвецом, которого, судя по всему, на самом деле звали Клаус, усаживались в автомобиль.
   Мертвец тронулся с места так резко, что из-под колес пошел легкий дымок сжигаемой резины.
   - Твое имя Клаус? - спросил я.
   - Да, но даже не думай меня так называть.
   - И не собирался. Совсем не солидное имя.
   - Это точно, - успокаиваясь, Мертвец усмехнулся. - Прости меня за эту семейную ссору. Просто я ненавижу своего отца.
   - А мать?
   - Ее не за что ненавидеть. Она просто сошла с ума.
   Я вдруг все понял и замолчал пораженный. Но спрашивать ничего не стал. Не к чему задавать вопросы, ответы на которые лежат на поверхности.
   Больше до самой штаб-квартиры валькирий мы не разговаривали. Я невидящим взглядом смотрел на Дневное Солнце. Странно, но в отличие от Ночного оно совсем не слепит. И это притом, что днем света и тепла намного больше чем ночью. Парадокс.
   До меня вдруг дошло, что прошло уже больше четверти отпущенного мне Лордом Кауном срока. Почему-то это совсем не страшило. Хватит уже бояться...
   До нужного места, благодаря, выжимающему из своего автомобиля все соки, Мертвецу мы добрались меньше чем за десять минут. Дом, по словам Гурмана, находившийся совсем недалеко от церкви валькирий, через подвал которого можно было попасть в подземелья под Джиегваром, мы нашли сразу. Возле старого двухэтажного особняка, в котором находилась самая обычная торговая лавка, стояло сразу несколько автомобилей и в том числе - белоснежный агрегат Смотрителя.
   Мертвец остановил машину прямо на тротуаре, перед входной дверью в магазинчик, едва не задавив при этом двух зазевавшихся валькирий.
   - Ты... - от подобной выходки одна из валькирий захлебнулась от распирающего ее возмущения.
   Ее рука рванулась к висящей на поясе сабле, но один из Темных, вмиг оказавшись рядом, сомкнул свои пальцы на ее запястье и предупреждающе покачал головой:
   - Не стоит...
   Валькирия кинула на Мертвеца полный ненависти взгляд и демонстративно отошла в сторону. Их было тут никак не меньше двадцати: примерно поровну валькирий и Темных.
   - Спасибо, что сдержал эту бешеную курицу, Уэйн, - усмехнувшись, громко сказал Мертвец. - Хотя я справился бы и сам...
   Темный покачал головой.
   - Не знаю, какие у тебя счеты с валькириями, Мертвец, но когда-нибудь ты доиграешься.
   - Да ладно...
   - Что тебе здесь надо? - Темный по имени Уэйн даже не посмотрел в мою сторону. - У нас здесь вообще-то крупное мероприятие.
   - Сегодняшний день войдет в историю, Уэйн! - торжественно возвестил его Мертвец. - Скоро вампиров начнут убивать на каждом шагу!
   Темный поморщился.
   - Ты вечный клоун.
   - Пусть так, - веселился Мертвец. - Мне нравится...
   - Пропусти их, - это был голос Логана, с присвистом и неживой, но все же имитация была почти идеальной.
   Голос шел отовсюду. Воздух вокруг нас вибрировал, создавая звуковые колебания, которые встречаясь, превращались в речь. Фокус, на который способен лишь Высший.
   - О, да, мы идем, - задрав голову, радостно сказал Мертвец.
   - Я провожу, - хмуро сказал Уэйн и вошел в дверь дома.
   Внутри был вполне стандартный пейзаж продуктового магазина: мясные изделия, сладости, никому не нужные и пылящиеся на полках банки с фруктовыми соками, и, конечно же, спиртное. Мы прошли через еще одну дверь и спустились по короткой лестнице в подвал, который оказался тоже вполне обычным с присущими таким местам коробками со всяким хламом. Лишь одна из стен, скрывавшая за собой каменный коридор в пещеры, была проломлена насквозь.
   - Темные знали о том, что здесь есть вход в пещеры? - спросил Мертвец.
   - Знали, - кивнул Уэйн. - Хозяин лавки сам прорыл этот путь, дабы вести нелегальную торговлю кровью. У него тут целый пункт приема доноров.
   - Клиенты были вампирами, конечно же? - хихикнул Мертвец. - И почему же вы разрешали вести ему подобную деятельность?
   Уэйн не ответил, но все было понятно и так. Несмотря на то, что каждый вампир получал от Лорда свою порцию человеческой крови, кровососам всегда хотелось большего. Да, конечно выдаваемая Двором пища позволяла вполне комфортно существовать до следующей жертвы, но противостоять своей вампирской сущности клыкастым уродам было очень нелегко. Именно поэтому Темные и сам Лорд смотрели на подобные пункты приема крови сквозь пальцы. Это позволяло Двору убивать сразу двух зайцев: сдерживать агрессию кровососов и давать нуждающимся людям слегка подзаработать, ведь ночная братия готова была платить за драгоценную жидкость очень большие деньги.
   - Они убили хозяина лавки? - зачем-то спросил я.
   - Да, - сухо ответил Уэйн.
   По каменному туннелю мы шли совсем недолго. Пол был истоптан, а стены утыканы лампами освещения. Этим проходом явно нередко пользовались. В конце концов, мы вышли к небольшой группе, состоящей из Логана, Матери валькирий и двоих ее охранниц.
   Меня едва не вывернуло наизнанку, когда я понял, на что валькирии уставились со смесью отвращения и ненависти в глазах. Прямо перед ними, сидя на корточках, Логан деловито вырезал из груди вампиров их сердца. Вскоре на пол с противным звуком шлепнулись два медленно съеживающихся черных сгустка, которые через мгновенье превратились в прах.
   - Привет, Кейл, - поднявшись на ноги, улыбнулся мне Логан и продемонстрировал блеснувшее в тусклом свете лезвие.
   Это был кинжал, которым я совсем недавно умудрился убить Графа. Приехали...
   В груди появился какой-то мерзкий холодок, а появившийся рядом Ривз вдруг совсем не к месту рассмеялся.
   - У тебя еще достаточно времени для того чтобы как следует погулять перед смертью, - дружелюбно сказал Логан. - Но будь добр, к закату Ночного Солнца явись к Лорду...
   Я с ненавистью посмотрел на него. Никогда и никому не позволял так обращаться со мной. Но вот только что я могу противопоставить Высшему Темному?
   - Зачем ты так с ними? - кивнул на тела Мертвец. - А как же допрос с пристрастием и прочие фокусы Темных?
   - Я прочитал их память, так что мне не о чем их расспрашивать.
   - Ой, извини, - всплеснул руками Мертвец. - Совсем забыл про твои выдающиеся способности. Ну, так и разве вина вампиров теперь не доказана? Вы что, отдадите Кейла на съедение предателям Короны?
   - Вина доказана, но как оказалось эта вина лишь двух отдельных особей, а не всей расы в целом, - сказал Логан. - Кейл понесет наказание за убийство Графа в любом случае.
   Мертвец, как ни в чем не бывало, пожал плечами и подошел к трупам.
   - Как жестоко, - притворно печальным голосом произнес он.
   - Они должны были понести наказание настолько позорное, насколько опозорились мы, дав им водить себя за нос, - гордо сказала Мать валькирий. - Этот кинжал наш!
   - Фанатичная дура, - прошептал себе под нос Мертвец, но так, что услышали все.
   Возмущенная Мать набрала в грудь воздух явно собираясь отдать своим охранницам приказ нашинковать Мертвеца саблями, но Логан смерил ее настолько тяжелым взглядом, что та мигом сникла.
   - Теперь этот кинжал принадлежит Лорду Кауну, - жестко сказал Смотритель, подбросив в воздух оружие способное убивать бессмертных.
   Я вздрогнул. Только сейчас до меня дошло, что смертный приговор в отношении меня подписан и скоро будет приведен в действие.
   - Мрак! - истошно завопил, склонившийся над телами вампиров, Мертвец и сноровисто отпрыгнул назад.
   Сначала никто ничего не понял, а затем я увидел, как в, зияющей черным, дыре на груди вампиров начинает медленно вырастать сердце. Оно словно ткалось из противных склизких ниток и уже через несколько секунд заново выросшее сердце гулко застучало, медленно зарастая мышцами и кожей.
   Вскоре они были похожи на обычных, мирно спящих людей.
   Тишина воцарилась гробовая.

Переворот четырех Семей

   До прошлой ночи считалось, что убить вампиров могут лишь две вещи: недостаток крови и сама Тьма. Никто, включая самих вампиров, не знал, почему иногда ими занималась Тьма, ведь она избавлялась от них независимо от возраста и положения в обществе Олеандра. Просто в определенный момент вампира пожирал сгусток абсолютной тьмы. Именно из-за этой их особенности для кровососов и выделили место Графа при Дворе, позволив наряду с Лордом и Великими Семьями решать политические проблемы.
   А несколько часов назад многие узнали, что существует еще один способ убийства вампира - кинжал способный отбирать жизнь у бессмертного.
   - Давно я не чувствовал себя дураком, - протянул Логан, рассматривая кинжал. - Судя по всему, нас всех пытались обвести вокруг пальца.
   - Хочешь сказать кинжал - подделка? - полюбопытствовал Мертвец. - И кто-то нашел этих вампирюг раньше вас?
   - Вампиры замечательно восстановились, - кивнул Смотритель на кровососов. - У тебя есть другие предположения? Или быть может, ты думаешь, кинжал подходит только для убийства Графов?
   - Думать вредно, - меланхолично изрек Мертвец. - Да мне и по социальному статусу не положено. А вот тебе нужно шевелить мозгами так, что даже мы должны слышать скрип извилин. Как я понимаю, ты не почувствовал здесь чьих-то посторонних следов?
   - Где вы обнаружили эту штуку? - проигнорировав Мертвеца, спросил Логан у Матери.
   - За Четвертым Кольцом... - начала она и коротко изложила историю нахождения кинжала.
   Валькирии нашли эту адскую железку во время одной из своих экспедиций за Четвертое Кольцо. Подобных походов люди не устраивали уже несколько лет, а из нечисти лишь упорные валькирии продолжали свои вылазки, ведь они в отличие от других существ, привязанных к тому или иному Солнцу, не были скованы двенадцатичасовыми рамками - исчезая с рассветом Ночного Солнца, они вновь появлялись на том же самом месте с закатом.
   Этот кинжал они нашли совсем недавно и сразу же поняли в чем его особенность - валькирия, сжимающая рукоять этого оружия, не исчезала с заходом Дневного Солнца и могла существовать под лучами ночного светила. Но валькирии даже и не думали, что с его помощью можно убить бессмертного. И, похоже, именно поэтому не озаботились более-менее приличной охраной кинжала, что и позволило ныне покойному Лансу прикарманить находку феминисток.
   - Дает возможность валькириям не исчезать после заката, значит... - сказал Логан, чеканя слова. Он явно был взбешен, хотя и старался не показывать этого. - А раньше мне этого сообщить было нельзя?
   - Так никто не интересовался, - усмехнулась Мать.
   - Похоже, это еще не конец, верно Кейл? - дружески хлопнул меня по спине Ривз. - Небось, в штаны уже успел наложить?
   Логан задумчиво посмотрел на меня.
   - Кто ты? - спросил он, и я вдруг понял, что он сам удивлен собственному вопросу.
   - Тебе снесло крышу, Смотритель? - поинтересовался Мертвец.
   Логан еще некоторое время буравил меня взглядом, а затем со вздохом присел возле целехоньких вампиров.
   - Думаю мое присутствие здесь больше не обязательно, - сказала в пустоту Мать.
   - Можете идти, - разрешил Логан.
   Мать с валькириями удалилась.
   - Неприятно когда с тобой случается такая херня, - сказал Мертвец. - Да, папа?
   Смотритель вздрогнул, но даже не посмотрел на него.
   - Зачем ты так с матушкой? - спросил Мертвец.
   - А то ты не знаешь... - прошептал Логан.
   - Знаю. Но мне просто нравиться над тобой издеваться.
   - Можешь быть свободен, Кейл. Жизнь тебя любит, раз дала еще один шанс, - сказал Логан и вдруг гаркнул. - Уэйн! Отвези этот ножик Кауну и изложи суть дела...
   Мы с Мертвецом направились по каменному коридорчику обратно в подвал, убитого вампирами, торговца человеческой кровью.
   - Ты рад? - хмыкнув, спросил Мертвец. - Занимательная игра под названием "Остаться в живых" продолжается...
   - Мне уже все надоело, - ответил я. - За последние несколько часов я постарел лет на десять.
   - А выглядишь так же.
   - Душевная старость гораздо хуже физической.
   - При душевной дряхлости тебя по крайне мере не мучают проблемы с туалетом.
   - Убедил.
   Мы вышли из, скрывающего под собой вход в пещеры Джиегвара, дома, и я полной грудью вдохнул чуть холодноватый воздух. Судя по появившемся на небе пятнам туч, в ближайшее время намечается нехилый дождь.
   - Не удивлен? - спросил Мертвец.
   - Чему?
   - Моим родственным связям.
   - У тебя хотя бы такие есть, - вздохнул я. - Да и не догадаться о том, кто твой отец после вашего любезного диалога с матерью мог бы только самый тупой оборотень.
   - Да, эти ребята не отличаются острым умом, - согласился Мертвец.
   Мы подошли к его автомобилю, и я со вздохом запрыгнул на капот.
   - Эй! - возмутился Мертвец. - Такое позволено только мне! Да ладно, сиди уж...
   И он, достав сигару, устроился рядом. Я, щурясь, посмотрел на уже начавшее потихоньку ползти к горизонту Дневное Солнце, а затем перевел взгляд на двери магазинчика, хозяин которого грешил не вполне законными товарно-денежными отношениями с вампирами. Оттуда как раз вышел Уэйн в сопровождении еще двух неизвестных мне Темных. Он что-то втолковывал одному из них, видимо отдавал последние указания Логана, перед тем как двинуться к Дворцу.
   - А ты везунчик, Кейл, - пыхтя сигарой, заявил Мертвец. - В подобной заднице далеко не каждому удается оставаться с госпожой Удачей в хороших отношениях.
   - Да иди ты со своими шут... - начал было я, но последовавшая за чудовищным взрывом волна горячего воздуха, невидимой кувалдой ударив меня в грудь, грубо оборвала реплику.
   Прежде чем перелететь через машину Мертвеца я успел заметить что-то летящее мне прямо в лицо, а затем мое бедное тело со всей жестокостью припечатало об каменный тротуар. Я сдавленно охнул, но своего голоса не услышал, а проведя ладонью по уху, с удивлением уставился на следы крови.
   Мрак!
   Не совсем соображая что делаю, я поднялся на ноги и посмотрел туда, где секундой ранее произошел взрыв. Далеко не сразу до меня дошло, что красные пятна на дороге возле перевернутого автомобиля Темных есть ни что иное как останки Уэйна и его ребят.
   Я как завороженный смотрел на размазанные по дороге внутренности, когда передо мной, свалившись с неба, возник столп огня. Дорога под ним мгновенно обуглилась, а меня самого будто обдало жарким дыханием неведомого монстра. В пламени проступили очертания человеческого лица, и огонь двинулся в мою сторону. Я даже не успел толком ничего понять, когда из дверей магазина снеся половину стены первого этажа, выбежал огромный каменный волк, который тут же был охвачен мгновенно поменявшим направление движения огнем. Земля, как мне показалось, со злостью задрожала, вызвав падение черепицы с крыш ближайших зданий, и я, прикрыв голову руками, метнулся в сторону, но почти сразу же обо что-то споткнулся и, ударившись коленом, снова растянулся на земле. Правую руку что-то неожиданно больно кольнуло. Кинжал. Так вот что едва не убило меня после того как Темных разорвало на мелкие кусочки. Я схватился за рукоять и отполз к черному боку машины Мертвеца. Почему-то я даже совсем не испугался мысли, что сейчас уже запросто мог лежать в луже собственных мозгов с торчащей из глаза рукоятью кинжала. Твердь подо мной заходила ходуном и я округлившимися от ужаса глазами, не в силах пошевелиться, наблюдал за тем, как в метре от меня разваливается на кусочки тротуар, а из-под земли на свет рвется что-то склизкое. Тем временем схватка между волком и пламенем закончилась не в пользу последнего. Огонь вытянулся в высокий вихрь и скрылся где-то на крыше одного из высящихся напротив меня зданий. Волк громогласно рыкнул, и земля неожиданно перестала дрожать, а нечто рвавшееся наружу, судя по всему, отступило. Каменный монстр, совершив нереальный прыжок, буквально взлетел наверх, кинувшись в погоню за скрывшимся где-то там огнем.
   Меня пробил озноб. Что, черт возьми, происходит?
   Глаза лихорадочно забегали по улице, и я обнаружил Мертвеца всего в десяти метрах позади. Он, с выражением глубочайшей печали на лице, осматривал свою уже далеко не безупречную одежду. Затем направился ко мне, что-то на ходу говоря.
   - Что? - я указал пальцем на ухо. - Не слышу...
   Звуки все еще казались приглушенными, словно мне на голову одели железное ведро.
   - ...говорю, можешь встать. Они уже далеко, - расслышал я его слова, когда он подошел поближе.
   Кое-как я поднялся на ноги, все еще сжимая в руке кинжал. Наверное, подсознание просто нуждалось в хоть какой-то иллюзии защищенности, а кинжал какое-никакое, но оружие. Все тело болело так, что казалось меня минутой ранее отпинала вся Гвардия Лорда в полном составе.
   Возле магазина с развороченным входом суетились валькирии оказывающие своим пострадавшим от взрыва сестрам первую помощь. Темные же, судя по всему, были целы, наверное, успели поставить какой-нибудь энергетический щит. Вот только Уэйн этого успеть никак не мог. Почему убили именно его? Из-за кинжала?
   - Что это было? - спросил я Мертвеца, который, подобрав с тротуара свою, выпавшую из-за взрыва, сигару, глубоко затягивался крепким табаком.
   - Взрыв был, - как ни в чем не бывало, ответил он.
   - Да ну?! - с нервным смешком спросил я, осматривая нанесенный кинжалом порез.
   - Из гранатомета долбанули, Кейл. И это было настолько тупо, что уже почти гениально.
   Он, помрачнев, покачал головой.
   - Вот это да, - восхищенно прошептал, возникший за моей спиной, Ривз. - Кейл, если из-за кинжала начинается такое... такое... В общем, похоже, ты участвуешь в одном из самых знаменательнейших событий которые предстоит увидеть этому многострадальному городу! Ну, разве не круто, а?!
   Я смерил его тяжелым взглядом и в изнеможении опустился прямо на холмик, образовавшийся от потуг старавшейся вылезти из-под земли твари. Этот день я запомню надолго...
   - Впереди еще ночь, - тактично напомнил Ривз.
   Посреди улицы вдруг с хлопком возникла черная дыра, больше напоминающая зависшую в нескольких метрах над землей плотную ткань. Мир вспыхнул черно-белыми красками и из дыры на дорогу шагнул Логан. Черная клякса позади него исчезла, и все вокруг снова заиграло привычными цветами.
   Темные и валькирии притихли.
   - Они ушли, - коротко сказал Логан и перевел взгляд на останки Уэйна и его парней.
   - А старик силен, - восхищенно выдохнул Ривз. - Открыть портал после Темного Облика...
   Логан кинул на меня взгляд и, увидев в моей руке кинжал, вдруг резко шагнул ко мне.
   - Отдай, - сказал он со стальными нотками в голосе.
   Я уже приготовился было избавиться от жегшей ладонь холодной стали, когда Ривз схватил меня за плечо.
   - Не вздумай, - тихо сказал он.
   - Что? - не понял я.
   - Не вздумай выпускать кинжал из рук, - по слогам произнес Ривз.
   Я в замешательстве застыл.
   - Кейл, будь добр - верни кинжал, - растягивая слова, произнес Логан и в его взгляде вдруг что-то изменилось.
   - В другой раз, - сказал я, облизнув пересохшие губы.
   Смотритель сделал легкое движение рукой, так, если бы ему вдруг вздумалось размять кисть. В следующий миг мир снова окрасился в черно-белые цвета, а ударившая с неба молния отбросила Логана в сторону. Впрочем, ему удалось устоять на ногах и даже успеть наградить меня полным злости взглядом.
   Ривз за моей спиной заржал в голос.
   - Это было предупреждение Тьмы, отец? - Мертвец был так удивлен, что даже слово "отец" было произнесено без присущего сарказма.
   Логан ничего не ответил, лишь изучал меня некоторое время цепким взглядом, а потом обернулся к своим подчиненным.
   - Чего встали? - спросил тихим, но таким ледяным голосом, что даже я проникся. - Дел невпроворот. Пробегитесь по ближайшим домам, окажите помощь, если понадобиться, перекройте улицу и начните ремонтные работы. Все ясно? Исполнять!
   Темные кинулись выполнять приказы, а Логан подошел к нам с Мертвецом.
   - Как ты догадался? - спросил он меня.
   "О чем, интересно?!" едва не воскликнул я, но Ривз успел сдержать меня.
   - Не отвечай.
   - Что ж теперь попробуй довести его до Дворца, - вдруг с какой-то непонятной грустью сказал Смотритель.
   - Логан! - к нам приблизилась, окруженная целой оравой охранниц, Мать валькирий. - Что здесь произошло?
   - Начало революции, - хмуро посмотрел на нее Смотритель и направился к своему стоящему поодаль белоснежному автомобилю.
   Взревев, машина резко стартовала и через секунду скрылась за ближайшим поворотом.
   - Мертвец, это... - шокированный произошедшим, прошептал я.
   - Подожди, - оборвал он меня на полуслове. - Не могу больше здесь находиться. Отъедем подальше...
   Сжимая в руке рукоять кинжала, я уселся в автомобиль, и Мертвец тронулся с места не менее резво, чем его отец.
   - Ты понял? - спросил он некоторое время спустя.
   - Понял, - хрипло ответил я. - Но поверить в это все еще не готов.
   Тьма никогда не ошибается. И она просто ненавидит, когда кто-то пытается нарушить данное ей слово, что и силился совершить Логан, предприняв попытки отнять у меня нож. Значит это все же тот кинжал. Именно то оружие, которым я лишил жизни Графа. Иного объяснения случившемуся просто не могло быть.
   - Но почему Логан не смог убить кинжалом вампиров? - спросил я скорее себя, чем Мертвеца.
   - Возможно, это дозволено лишь тебе, - предположил Мертвец. - Я думаю, это очень древняя вещь оставшаяся еще с тех времен, когда все мы не были заключены в пределах Четвертого Кольца. И, возможно, разным существам она дает различные способности. Валькириям способность жить под лучами Ночного Солнца, кому-то что-то другое, а вот людям... дарит способность лишать жизни кого бы то ни было. Но у Смотрителя подобный фокус не прошел, а значит... Ты не человек.
   Он рассмеялся.
   - Мне бы твое настроение, - зло взглянул я на него. - Хотел бы я сейчас забавляться происходящим...
   - Это не настроение, это психическое заболевание, - серьезно сказал Мертвец и вдруг зашелся истерическим хохотом. - Извини... Просто, ты даже не представляешь, что скоро начнется...
   Он захихикал.
   - Ты хоть понял, что за огонь напал на Логана, когда тот притворялся собачкой? И что за мразная тварь едва не вылезла из-под земли? Это был тандем Высших Темных двух Великих Семей, а поскольку им удалось уйти от Логана, который, между прочим, является сильнейшим Темным Олеандра после Кауна, то не удивлюсь, если узнаю, что их страховали еще двое. Квартет Высших Темных Великих Семей... Да, перед такой преградой Логан мог отступить.
   Я пораженно замолчал. Выходит это были Высшие Темные Великих Семей в своих темных обличиях... М-да. Но в таком случае, зачем нужно было стрелять из гранатомета?
   - А кто из Темных мог ожидать столь примитивного нападения? - хмыкнул Ривз.
   - Думаешь, им нужен был кинжал? - спросил я Мертвеца.
   - А что же еще? - фыркнул он. - Жаль только, они не знают того, что знаем мы: они просто-напросто не смогут им воспользоваться.
   Я молчал. Если Семьи решили объединиться для свержения Лорда Кауна, который и вправду является рекордсменом по длительности сидения на троне, то в самое ближайшее время Олеандр захлестнет самый настоящий хаос. Как известно в борьбе за трон обычно самые большие потери несет гражданское население.
   - Слушай, Мертвец, а может у Логана не получилось убить вампиров из-за того что он - Темный, а я простой человек?
   - Нет, - засмеялся Мертвец. - Забыл, что все люди, по сути - Темные? А пользуются они силой Тьмы или нет, роли не играет.
   Я кивнул. Абсолютно каждый человек в Олеандре имел в душе частичку Тьмы и при желании мог стать Темным. Вот только не у каждого находились нужные для воплощения в жизнь подобной затеи закрома энергии, поскольку все это требовало просто титанических усилий и едва ли не круглосуточных занятий в Академии Темного Искусства. А статистика весьма уверенно говорила о том, что лишь два процента начавших обучение доходят до конца. Зато эти два процента получали жилье внутри Первого Кольца и баснословное жалованье, что вкупе с соблазнительными возможностями Тьмы представлялось весьма лакомым кусочком. Именно это и гнало толпы людей в Академию.
   Почему Темным может стать абсолютно каждый? Просто потому, что это закон природы.
   - А я-то раньше думал, и с каких это пор Смотритель прощает тебе твои вольности, - тихо сказал я, смотря в окно.
   Мертвец ехал медленно как никогда. Словно хотел продемонстрировать мне красоту города.
   - Тут все не так просто Кейл, - сказал Мертвец, закуривая. - Впрочем, как и всегда в подобных историях.
   - Я вовсе не прошу, чтобы ты раскрывал мне свои тайны, - сказал я.
   - У тебя, возможно, жизнь скоро оборвется. Почему бы не удовлетворить любопытство потенциального покойника?
   Я криво улыбнулся.
   - На самом деле мне сейчас где-то... да, точно, сорок три года, - начал Мертвец. - Умер я в возрасте двадцати одного и угадай: почему?
   - Гражданская Война? - предположил я.
   Другого ответа и быть не могло. Из-за чего еще умирали как люди, так и представители нечисти двадцать два года назад?
   - Именно, - кивнул Мертвец. - А теперь я постараюсь тебе передать весь драматизм случившейся много лет назад сцены. Нынешний Смотритель был тогда даже не Высшим, а всего лишь на всего обычным рядовым Темным. Кстати, именно после событий тех лет он и смог завоевать доверие Лорда Кауна, который позже специально для него и создал при Дворе новый титул - титул Смотрителя. Раньше ведь Темные отчитывались непосредственно Лорду, ты знал? Впрочем, не суть важно...
   Моя мать никогда не любила меня, и я был для нее нежеланным ребенком. Она родила меня лишь потому, что души не чаяла в отце, а он в отличие от нее очень хотел иметь детей. Это была любовь на грани фанатизма, мать была готова убиться ради Логана, что в итоге, в общем-то, и произошло. Но об этом чуть позже...
   Когда во всем городе началась бойня, я был, наверное, самым первым из тех, кого схватили валькирии. Сам понимаешь, эти феминистки здорово отличились в те времена, даже оборотни не были столь жестоки. Правда со мной они обошлись более чем гуманно, - Мертвец усмехнулся и провел ладонью по шее. - Просто-напросто перерезали глотку.
   Я вздрогнул. Черт, а ведь раньше был уверен, что это след от обычной удавки - настолько тонок был красный рубец. Впрочем, сабли валькирий всегда славились своей остротой.
   - И отец и мать видели, как это произошло, - продолжил Мертвец. - Знаешь, Кейл, если бы не эта маразматичка у Олеандра возможно и не было бы такого жесткого управляющего как Логан.
   Он засмеялся.
   - Отец хотел меня спасти, и я в этом даже не сомневаюсь, но мать, приставив к виску пистолет, пригрозила Логану, что если он кинется на валькирий, то она убьет себя. В какой-то мере я даже понимаю ее - если бы отец все-таки напал на этих безумных баб, то умер бы не только я, но и он сам, ведь тогда у него не было сегодняшней силы. И пока Логан пытался вразумить свою, влюбленную в него по уши, жену меня уже не стало.
   Я вдруг понял, что Мертвец старательно пытается называть своего отца просто Логаном.
   - Тогда почему ты ненавидишь его?
   - Ненавижу за то, что он повелся на дешевый прием моей мамочки. У нее все равно бы не хватило духу спустить курок. И ненавижу за то, что он бросил ее в знак того, что извиняется передо мной. Это же просто верх кретинизма, ты так не считаешь? В конце концов, не выдержав этого, мать стала такой же, как и я.
   Он замолчал.
   - Странные вы, - сказал я.
   - Согласен, звучит глупо... Это было забавно, - вдруг хмыкнул Мертвец. - Проснуться в мертвом теле. В первое время это ощущалось, как одетая задом наперед рубашка, но потом я привык.
   - Донельзя трагический рассказ! - проплакал Ривз. - Дайте мне белый платочек - я сейчас буду плакать! Кейл, хватит слушать бредни этого куряги! У тебя вроде как дела, нет?
   Пошел дождь. Мелкий и противный. Ненавижу такое состояние погоды. Если уж лить, так вовсю.
   - Каков план? - спросил Мертвец.
   - Отдать кинжал Лорду вероятно, - пожал я плечами. - А затем зарыться в самую глубокую нору в этом чертовом городе.

Вихрь в доме Буджи

   Мы мчались по улицам Олеандра, а жизнь вокруг кипела вовсю. Официанты стояли у порогов своих заведений, приветливо предлагая прохожим заглянуть к ним на обед, бешено метались по улицам машины службы доставки, прогуливались под ручку парочки и спешили по делам представители рабочего класса. Обычная картина близких к центру районов. Если отъехать чуть подальше, за Второе Кольцо, то можно обнаружить только-только начинающую перерастать в галдеж тишину спальных районов в конце рабочего дня. А если и вовсе прогуляться к границам города, то нетрудно будет встретить патрули, охраняющих стены Гетто, гвардейцев, или стать свидетелем сборки урожая с полей Элизиума, а может даже полюбоваться на причудливой формы клубы дыма над многочисленными фабриками и заводами. В Олеандре жизнь не останавливается ни на секунду и вряд ли сейчас хоть у кого-то проскальзывают мысли о том, что с минуты на минуту может начаться государственный переворот.
   - А ты уверен, что Каун не обманет? - спросил Мертвец. - Ведь насколько я понимаю, он не призывал Тьму в свидетели, да и вообще никаких обещаний не давал?
   - Я ни в чем не уверен. А есть другие предложения? От Высших Темных в Олеандре не скроешься...
   - Вот именно, что в Олеандре, - щелкнул пальцами Мертвец. - Раньше у тебя шансов не было, и я это признаю. Но теперь, после того как Лорда предали Семьи, у всех Темных будет очень много работы. Да и всем в городе станет несладко. Может тебе уйти за четвертую границу?
   - Да я бы с радостью, - я устало провел ладонью по лицу. - Вот только если это и продлит мне жизнь, то ненадолго. Если ты не воинственная феминистка или у тебя нет хорошо подготовленной группы, то ловить там нечего.
   - Это-то все понятно, но... - Мертвец остановил машину. - Я предлагаю тебе подождать.
   - Чего, интересно? Снисхождения небесных богов?
   - Глупости какие... Есть им там до тебя дело, как же! - взмахнул руками Мертвец. - Ты лучше дождись начала большой заварушки, а она в скором времени непременно состоится, уж поверь. Ребята Логана и Темные всех четырех Семей будут рвать друг другу глотки в самых подходящих и неподходящих для сего увлекательного занятия местах. А ты под шумок вполне можешь чего-нибудь придумать.
   - Сколько Высших Темных в Олеандре? - серьезно спросил я после минутного молчания.
   - Двенадцать не считая Лорда и епископа Карла, а что?
   - Черт, двенадцать я не потяну, - сокрушенно сказал я и неожиданно для себя улыбнулся.
   - Иди ты, - обиделся Мертвец.
   - Я не знаю, что мне делать, - вздохнул я. - Как ни крути, а задница все равно сзади...
   - Через четыре часа я уже не смогу тебе помогать, - Мертвец указал на сияющее в небе Дневное Солнце. - Тебе нужно думать очень быстро, Кейл.
   - Каун - падла, - выдал вдруг Ривз.
   - Неожиданно, - признался я. - А с чего бы это подобные заключения?
   - Просто. Он мне не нравится, а тебя эта личность не отпустит, Кейл. И не надейся.
   - Почему?
   - А я умею мыслить здраво, - гордо заявил он. - Раньше у тебя был шанс, но теперь, когда он, скорее всего уже знает, что кинжалом можешь убивать лишь ты, то тебя просто необходимо будет убрать. Ведь тебя могут использовать другие для свержения Лорда с престола, а в подобной ситуации даже самому тупому ежику ясно, что лучше не иметь неизученного до конца оружия, которое к тому же могут применить против тебя самого.
   - С чего такая уверенность, что лишь я могу убивать им? - я пристально взглянул на усеянное драгоценными камнями лезвие.
   - Опять же, здравый смысл подсказывает, - усмехнулся Ривз.
   - Просто замечательно.
   - Кейл, - позвал Мертвец. - Что ты решил?
   Я еще раз взглянул на кинжал и, прикрыв глаза, откинулся на спинку сиденья. Что я решил? А ничего путного. Впрочем, как и обычно. Моросящий дождь тем временем плавно переходил в серьезный ливень и, судя по грозного вида тучам, он собирался задержаться в городе надолго.
   - Я, конечно, понимаю что решение трудное, - осторожно сказал Мертвец. - Но, поглоти меня Тьма, ты бы не мог ускорить процесс?!
   - Едем к Буджи, - решил я.
   - Это еще кто?
   - Приятель. И раньше он участвовал в экспедициях за границы города.
   - Сколько же ему лет? - удивился Мертвец. - Под сотню?
   - Девяносто два, но он все еще держится молодцом. Езжай к Долгому Мосту, а дальше я укажу путь.
   И Мертвец с визгом тронулся с места.
   - Ты что, всерьез рассматриваешь возможность свалить из города? - возникший в голове голос Ривза был скорее насмешливым, чем удивленным.
   - Нет, просто мне нужен совет.
   Честно говоря, несмотря на всю трагичность ситуации меня начинало забавлять происходящее. Верну кинжал и мою скромную персону, скорее всего, ликвидируют, не верну проклятую железку - ликвидируют тем более, причем в гораздо более извращенной форме. Тогда спрашивается, на кой мне вообще этот ножичек? От Темных отмахиваться? Ерунда. Против даже рядового Темного обычному человеку не выстоять. Тогда может избавиться от него к чертям? Я задумчиво посмотрел на кинжал. Нет. Вот чего точно делать никак нельзя, так это выпускать из рук вещь, способную защитить меня от Логана и из-за которой, в общем-то, и началась вся эта кутерьма. Подумать только! Это насколько же должен был Лорд Каун приесться Великим Семьям, что они решились на такую опрометчивую выходку, даже толком не разобравшись в вопросе? Хотя какие уж тут могут быть разбирательства, когда умирают бессмертные.
   И все-таки как так вышло, что Логан не убил тех вампиров? Или правильнее будет спросить, как вышло, что мне удалось отправить Графа на небеса, или куда там кровососы отправляются после смерти. Как? Версия Мертвеца о моей нечеловечности меня не устраивала в корне. Уж мне-то лучше знать какой я на самом деле, а человеком я себя ощущаю на все триста процентов, уж простите.
   - Куда дальше? - отвлек меня от невеселых мыслей Мертвец.
   Я и не заметил, что мы уже приближались к концу, зависшего над самым широким участком Джиегвара, Долгого Моста. Он был построен в форме выпуклой кверху дуги и держался на хлипкого вида колоннах, а в пиковой точке высота моста достигала полусотни метров. Выглядело, конечно, внушительно, но как считало большинство горожан, здесь подобное сооружение было совсем не к месту. На самом деле вместо подобного архитектурного креатина вполне можно было обойтись обычной прямолинейной дорогой, а не создавать из обычного моста некое подобие гигантского коромысла, но наверное по замыслу создателей это должно было стать своеобразным украшением территорий заключенных между Третьим и Вторым Кольцами.
   Я объяснил Мертвецу дальнейшую дорогу и вскоре мы подкатили к, стоящему в мертвом, заросшем деревьями, парке, дому Буджи - старому и ветхому зданию из пяти этажей. Во времена Гражданской Войны здесь произошла грандиозная битва между оборотнями и валькириями, так что вид у дома был более чем плачевный, а ремонт просто не стоил необходимых затрат. Потому всех жителей кроме, почему-то отказавшегося покинуть это место, Буджи расселили по другим районам.
   Я вспомнил, как в детстве любил проводить здесь время, сидя на крыше и смотря на безнадежно разрушенный парк, по которому когда-то прогуливались люди. Этого места боялись и тогда я даже и не подозревал, что в доме оставалась все еще жилая квартира. Не подозревал пока Буджи не надоели мои частые прогулки возле дома и он не решил со мной поговорить.
   - Вот это дыра, - восхищенно присвистнул Мертвец, вылезая из автомобиля. - Что здесь произошло?
   - Валькирии с оборотнями выясняли отношения, - просветил я его.
   - Как же хорошо, что они теперь надолго скованы каждые своим Солнцем, - проникновенно сказал Мертвец. - А чего это этот Буджи живет в этом мусоре? Псих что ли?
   - Просто не захотел покидать родной дом, наверное, - пожал я плечами, направляясь к подъездной двери.
   Она болталась на одной петле и тихо поскрипывала на холодном ветру. Дождь лил довольно жестоко и поэтому я, перепрыгивая через лужи грязи, заспешил к зданию.
   - Как ты познакомился-то с ним? - спросил Мертвец, когда мы зашли в пахнущий сыростью дом.
   - В детстве, - отмахнулся я.
   Мертвец хмыкнул и с интересом оглянулся по сторонам. Картина была та еще. Все еще оставшиеся со времен войны следы крови, обломки сабель, следы от звериных когтей и пуль на стенах, огромное количество гильз усеивающих пол и далеко не приятная атмосфера смерти. И почему мальчишкой мне так нравилось тут бывать?
   Мы поднялись по лестнице на третий этаж, где уже была гостеприимно распахнута толстая железная дверь, ведущая в квартиру Буджи. Стало быть, старик заметил, как мы приехали.
   - Заходим, - решительно шагнул я в дверной проем и Мертвец, пожав плечами, двинулся за мной. - Дверь только закрой.
   В небольшой квартире Буджи освещаемой многочисленными, расставленными то тут, то там, свечами было довольно уютно. Пол был все так же усеян светлыми коврами с высоким ворсом, а на стенах в беспорядке расположились множества картин самых разных размеров.
   - Сними обувь, - огорошил я Мертвеца. - Буджи ненавидит, когда пачкают его пол и даже не вздумай курить!
   - Я уже заинтригован дальше некуда, - сказал Мертвец, скидывая туфли. - Давай показывай мне своего Буджи.
   Буджи в идеальном белоснежном костюме сидел на кухне и попивал чай из блюдечка. Выглаженная рубашка, черный шелковый галстук, торчащий из кармана пиджака платок и ни тени эмоций на лице. Все как обычно.
   - Черт! Дерьмо! - поприветствовал он нас внезапно исказившемся от гримасы ненависти лицом.
   От неожиданности Мертвец даже вздрогнул, а я лишь приветливо улыбнулся, снова обретшему спокойное выражение лица приятелю.
   - Привет, Буджи.
   - Выглядите как свиньи из Гетто, - тихим голосом сказал он. - Вы же мне все тут запачкаете. Черт! Дерьмо!
   Мертвец удивленно посмотрел на меня, и я успокаивающе кивнул. Такая уж у Буджи манера разговаривать. Во времена своей молодости он служил в Гвардии Лорда и после одной из вылазок за Четвертое Кольцо прибыл в Олеандр совсем другим человеком - чувства выплескивались из него неожиданными фонтанами независимо от собственного желания Буджи. И именно из-за этого его досрочно отправили на пенсию. После чего он стал таким, какой он сейчас, Буджи не знал, точнее не помнил, что именно произошло с ним в тот знаменательный день, когда из всей отправленной за границы города группы вернулся он один.
   - Пойдемте, - сказал он, аккуратно ставя блюдечко с чаем на стол и поднимаясь с кресла. - Поговорим снаружи. У тебя ведь ко мне серьезный разговор да, Кейл? Иначе, зачем бы ты пришел ко мне такой помятый, да еще и в сопровождении него.
   Буджи взял из-за кресла трость и ткнул пальцем в Мертвеца.
   - Просто недалеко от нас взорвалась, маленькая такая, бомбочка, - попытался я оправдать наш внешний вид.
   - Идите, идите, - указал на дверь Буджи. - А то загадите дом. Черт! Дерьмо!
   Мы с Мертвецом направились к выходу из квартиры, а Буджи, опираясь на трость, неторопливо засеменил следом. Я знал, что он притворяется. Этот горбящийся и всеми силами старающийся выглядеть немощным старик был способен еще на многое.
   - Ну и тип, - шепнул мне Мертвец, надевая туфли. - Чего он так вырядился то?
   - Он считает, что смерть любит хорошо одетых.
   - Чего? - не понял Мертвец.
   - Позже объясню.
   На самом деле Буджи на протяжении уже нескольких лет считал, что не за горами его последний день а, следовательно, он сие знаменательное событие должен встретить при полном параде. Однако после того как я узнал его поближе, мне стало понятно что этот старик не столько чувствует приближение смерти сколько надеется на ее скорый приход.
   - Да он еще всех Темных переживет, - фыркнул появившийся рядом со мной Ривз.
   - Черт! Дерьмо! - именно такой была реакция Буджи на мой краткий рассказ о произошедших со мной событиях.
   Мертвец, устроившись на лестничных ступеньках молча курил. Похоже, он решил не вмешиваться в наш с Буджи разговор. Ну, оно и к лучшему. Буджи лишний раз лучше не раздражать. Чревато.
   - И ты думаешь скрыться за границей города? - поинтересовался Буджи. - Сомневаюсь, что это будет тебе по силам. Скорее уж у тебя больше шансов выжить в Олеандре, нежели за его пределами. Уж поверь моему опыту.
   - То есть ты предлагаешь оставить все как есть? Надеяться на то, что про меня забудут?
   - Про тебя не забудут в любом случае, пока не изучат все возможности этой штуки, - указал Буджи на кинжал, который я все так же сжимал в руке, будто опасаясь внезапного нападения. - Так что эта вещица одновременно является и твоим проклятьем и твоим спасением.
   - Я тоже думаю, что просто выкинуть ее нельзя, - кивнул я. - Вот только особого толку от нее все равно нет.
   - Одно я знаю точно: теперь, когда от Кауна отвернулись Великие Семьи, ты вполне можешь выжить, но оставлять все как есть и тем более надеяться на то, что про тебя вскоре забудут нельзя ни в коем случае. Переворот рано или поздно достигнет своей кульминации и тогда ты или будешь нужен всем или не нужен никому, что в принципе одно и тоже. А вот как именно стоит поступить, я не знаю. Действуй по обстоятельствам. Черт! Дерьмо! Вот уж не думал, что доживу до еще одной широкомасштабной политической разборки. Ты ведь сказал, что Смотритель не смог воспользоваться кинжалом?
   - Да. У тебя есть предположения, почему это могло произойти?
   - Нет. Но это явно очень древняя вещь, а они, как известно все с норовом, - Буджи крутанул в пальцах трость и задумчиво посмотрел на меня. - Тут могут быть целые сотни ответов, а может быть и так, что ответа нет совсем.
   - Жаль, - разочаровался я. - Мне казалось, ты сможешь что-нибудь посоветовать...
   - Черт! Дерьмо! - затрясся Буджи и, затихнув, некоторое время молчал. - Извини, Кейл, но ты в такой ситуации, когда совсем непонятно, что делать и в каком направлении идти. Все что я могу тебе посоветовать - это быть осторожным.
   - Гениально, - саркастически заметил Ривз. - Кейл, я впервые благодарен этому маразматику! Он наконец-то дал тебе шанс самому пошевелить мозгами. В конце концов, не будет же он до конца жизни думать за тебя верно? За помощью принято обращаться лишь в том случае если проблема так скажем средней тяжкости, если же вопрос плевый, то и ждать путного совета, по меньшей мере, глупо. Ну, а в твоем случае, когда любимое сердцу Буджи дерьмо льется через край, ждать того, что кто-то примет судьбоносное решение за тебя просто тупо. Давай, парень, покажи себя!
   Я хмуро посмотрел на Ривза.
   - Можешь отвалить.
   - Понял, - он покорно сложил на груди руки и исчез за моей спиной.
   Буджи неожиданно отвернулся от меня, перехватил трость так, если бы это была дубинка и довольно уверенным шагом подошел к дальней стене лестничной площадки.
   - Что с ним? - вопросительно посмотрел на меня Мертвец.
   Я пожал плечами. Буджи всегда был довольно странным человеком и за долгие годы общения с ним я научился не удивляться его разносортным выходкам. Гораздо больше меня сейчас волновало то, что я совершенно не знал что делать. И это просто выводило из себя.
   Буджи тем временем с подозрением уставился на широкую трещину в стене, через которую в подъезд просачивалось ледяное дыхание все еще буйствовавшего на улице ливня. А ведь еще несколько часов назад, направляясь к Лансу, я думал о том, что весна в этом году выдалась необычайно жаркой. Все в этом мире меняется просто с сумасшедшей скоростью, и я тому - живой пример. Пока еще живой. Кажется, только прошлой ночью я предвкушал обычный переполненный скукой день, когда все переменилось в одно мгновенье.
   Неожиданно, откуда ни возьмись, подул сильный пронизывающий до самых костей ветер.
   - Черт! Дерьмо! - воскликнул Буджи и в следующее мгновение стена, возле которой он стоял, разлетелась на мелкие кусочки.
   Несмотря на то, что старик находился к ней ближе всех, он успел сноровисто отпрыгнуть в сторону, а вот меня довольно ощутимо припечатало в плечо солидным куском бетонной стены. Кожу с плеча нещадно ободрало, а я, потеряв равновесие, упал прямо под дверь квартиры Буджи.
   На лестничную площадку, поднимая в воздух старую пыль, ворвался плотный вихрь, в очертаниях которого то и дело проскальзывало человеческое лицо. Вихрь подхватил оказавшегося на его пути Мертвеца некими подобиями рук и с чудовищной силой швырнул трепыхающееся тело в образовавшуюся в стене дыру.
   - Дерьмо! - сорвался на крик Буджи и, что есть силы, ударил тростью себе под ноги.
   В следующий миг произошло то, что явно удивило, несомненно, явившегося по мою душу Высшего Темного. Бетонный пол под ногами заходил ходуном и с жутким треском начал стремительно нагреваться.
   - Кейл! - заорал Буджи. - Прыгай сюда!
   Раздумывать я не стал и совершил, наверное, довольно глупо смотрящийся со стороны, прыжок из положения лежа. Вихрь взревел, а в следующее мгновение все вокруг заполнил абсолютный мрак, который впрочем, довольно резко сменился жирной грязью, в которую я благополучно и упал.
   - Черт! Дерьмо!
   Хватит с меня подобной жизни, отрешенно подумал я, пытаясь вырваться из крепких объятий грязи. С трудом поднялся на трясущиеся ноги и огляделся. Бесконечное серое поле и такое же серое небо над головой. Спустя секунды мир вокруг перестал притворяться черно-белым и обрадовал меня иссиня-черным цветом почвы под ногами и желтизной Дневного Солнца, окруженного свирепыми дождевыми тучами.
   Ливень и не думал прекращаться. Казалось, он поставил себе задачу утопить нас в итак чересчур липкой и жадной грязи. А еще вокруг плотными клубами лежал туман. В пределах доступной видимости было не больше десяти метров.
   - Дерьмо! Дерьмо! Дерьмо!
   Я обернулся к Буджи. Он со злостью топтал землю, а его побагровевшее лицо говорило о том, что так Буджи еще никогда не злился.
   - Это был портал? - спросил я его, и он неожиданно быстро успокоился.
   - Да.
   Мрак! Но как это у него вышло? Буджи ведь не Темный.
   - Эту трость мне сделали старые друзья из Темных, - ответил он на мой невысказанный вопрос. - Здесь семь точек открытия портала.
   Он перехватил трость поудобней.
   - Раньше я ей не пользовался. Не выпадало подходящего случая, знаешь ли. Так что у меня еще есть шесть не использованных переходов.
   Я был готов снова шмякнуться в грязь. Слишком много всего за один день. Слишком много...
   - А старик тебя спас, - удивленно сказал, ободряюще сжавший мое плечо, Ривз. - Знаешь, сегодня он меня просто поражает!
   - Спасибо, Буджи, - тихо сказал я, но тот лишь отмахнулся, оглядываясь по сторонам. - Что это за место?
   - Поля Элизиума, - ответил он.
   - Дьявол...
   - Я надеюсь, теперь ты проникся всей серьезностью ситуации? - лениво поинтересовался Ривз. - За тобой началась охота.
   - Кейл, - позвал Буджи. - Находиться рядом с тобой слишком опасно, но это вовсе не значит, что я тебя предаю. Я попытаюсь что-нибудь придумать, но уж извини - без твоего участия. Нельзя тратить порталы попусту. А пока, попытайся остаться в живых.
   И отойдя на несколько шагов, он ударил тростью себе под ноги. Через секунду его уже не было.
   - Поглоти меня Тьма... - прошептал я, когда черно-белые краски исчезли.
   - Поосторожней в высказываниях, - хихикнул Ривз.
   Я вдруг понял, что злополучный кинжал все еще пребывает в моей левой руке. Как будто сам теряться не хочет, ей-богу!
   - Кейл, ты и раньше выглядел удручающе, а теперь по тебе и вовсе Гетто плачет, - критически оглядел меня Ривз. - Ну и урод...
   - Пошел ты, - вздохнул я и поплелся, куда глаза глядят.
   Поля Элизиума как общеизвестно представляют собой участок земли размерами примерно десять на десять километров, так что туман может заставить меня плутать довольно долго.
   Надеюсь с Мертвецом все в порядке. Хотя, что может навредить давно уже испустившему дух человеку? Если и сломал себе чего, то это будет совсем нетрудно исправить, прогулявшись к ближайшему кладбищу.
   Мертвецам им в какой-то мере намного легче, чем живым. Я поморщился. Казалось, что тело буквально пожирается беспощадным огнем изнутри.
   По крайне мере ходячие трупы обделены такой противной штукой как боль.

Там, где нам рады

   Поля Элизиума кормят практически всех жителей Олеандра. Именно отсюда во все районы нашего огромного города развозятся все возможные виды овощей и фруктов. На полях растет абсолютно все съестное, что только может расти на земле. Давным-давно Темные приложили здесь свою руку и до сих пор, даже спустя столетия, урожай на полях Элизиума собирают каждый раз, когда Дневное Солнце достигает зенита. Я слышал, что весь этот необъятный участок земли разделен на несколько частей, на каждой из которых растет что-то отдельное. Однако сейчас убедиться в этом не выйдет - под ногами была лишь грязь. Прошло совсем немного времени после сборки последнего урожая и чтобы снова взойти, насаждениям понадобиться никак не меньше полного цикла Ночного солнца.
   Поля тянулись бесконечно. Я потерял чувство времени и даже стало казаться, что путь сквозь туман продолжается вот уже несколько часов и конца этим мучениям не будет. Хотя Дневное Солнце, склонившееся к горизонту, подсказывало, что прошло никак не больше часа. Как бы там ни было - хорошего мало.
   Я чувствовал себя совершенно разбитым. Наверное, если поглядеть со стороны, то меня легко будет спутать с каким-нибудь из самых жутких монстров Олеандровских сказок, коими родители так любят пугать своих не в меру деятельных отпрысков.
   - Кейл, а тебе не приходила в голову мысль, что было гораздо умнее остаться на месте и мирно подождать?
   - Чего, например? - едва ворочая языком, спросил я.
   - Например, вестей от Буджи или на худой конец исчезновения этого долбаного тумана.
   Я только покачал головой. Если мне хочется спасти свою шкуру, то нужно действовать, а не ждать у моря погоды, да и не усидел бы я на месте, как ни старайся. А чтобы возникла возможность предпринять что-либо, необходимо для начала выбраться из полей Элизиума. Вот только как я собираюсь это провернуть, учитывая, что периметр охраняется Гвардией Лорда, я не знал. То есть изначально у меня, конечно, были какие-то намеки на план, но потом я выдохся настолько, что мне стало наплевать абсолютно на все. Я хотел лишь, наконец, вырваться из этого проклятого тумана, который молочной пеленой заполнил все вокруг.
   Не знаю, как получилось так, что я не заметил огней смотровых башен. Наверное, переутомленный мозг просто-напросто отказался работать, и я словно заведенный продолжал идти вперед. Шел машинально, совсем не воспринимая происходящее, а потому, когда туман поредел, и меня приметили, было уже поздно.
   Рядом со мной словно из ниоткуда появились вооруженные люди, и кто-то из них без церемоний дал мне прикладом автомата по голове.
   В спасительную темноту я упал почти что с облегчением.
   - Кейл!
   Очнувшись, я, не совсем соображая, что делаю, вскочил на ноги и тут же свалился от пронзительной головной боли. Я был одет в какое-то жалкое подобие тюремной робы, а отсутствие на теле грязи говорило о том, что меня, по всей видимости, помыли. И сделали это, скорее всего, тупо кинув мое бессознательное тело в бочку с дождевой водой. Я содрогнулся. Методы работы гвардейцев были известны всем.
   Ривз засмеялся.
   - Похоже, абсолютно все в этом городе задались целью превратить тебя в калеку.
   Я не ответил и осторожно, следя за своими ощущениями, сел и осмотрелся. Смешно. Уже второй раз за последние двенадцать часов я оказываюсь в камере. Вот только эта клетка имела дверь, в отличие от той, куда меня поместили на первый раз. Я вдруг понял, что кинжала при мне больше нет. Впрочем, было бы забавно очнись я с этой железкой в руках.
   - Сейчас за тобой придут, - сказал Ривз и в тот же момент дверь камеры с резанувшим по ушам скрипом отворилась.
   Вошли двое гвардейцев с суровыми лицами и, не говоря ни слова, подхватили меня под мышки. Я делал попытки перебирать ногами, но сил на это просто не было, а потому меня без малейшего сожаления волочили по длинному, выкрашенному в гадкий зеленый цвет, коридору.
   Через какое-то время гвардейцы затащили меня в одну из дверей по левую сторону и, грубо усадив на табурет в центре комнаты, отошли куда-то назад. Я поднял голову и встретился взглядом с пожилым мужчиной, сидящим за массивным деревянным столом.
   - Я - начальник охраны полей Элизиума, - зачем-то представился он, растягивая слова. - Мы не знаем, кто ты, парень, и как оказался внутри охраняемых нами территорий, но у тебя есть замечательная возможность здорово облегчить и себе и нам жизнь, все как следует, в деталях рассказав.
   Я вдруг ясно почувствовал, что скоро снова потеряю сознание. Этот ублюдок что, не видит, в каком я состоянии? Мне вдруг очень захотелось разозлиться но, к сожалению, это было невозможно при всем желании. Я огромным усилием воли сфокусировал взгляд на часах, висящих на стене за моим собеседником. Два часа до заката Дневного Солнца и рассвета Ночного. А впрочем, какая уже разница?
   Голова закружилась, и я безвольным мешком свалился с табурета, при этом все еще почему-то оставаясь в сознании.
   - Судя по всему, он просто не может ответить, сэр, - послышался сзади голос.
   А, это, похоже, решил высказаться один из моих конвоиров.
   - Сам вижу, - огрызнулся начальник охраны. - Вскоре я должен буду доложить Темным, но перед этим хотелось бы потолковать с парнем лично. Так что у вас есть десять минут на то, чтобы развязать ему язык.
   - Сэр...
   - Исполнять!
   Что происходило дальше, я помнил смутно. Но кажется, подчиненные начальника под приказом "развязать язык" понимали удары по почкам и обливание ледяной водой.
   - Что вы с ним сделали?
   - Он был найден моими людьми только что. Я как раз собирался доложить Смотрителю. Как вы узнали, что он у нас? Это опасный преступник?
   - Только что найден, говорите? Кто же тогда интересно успел переодеть его в тюремную робу и избить до полусмерти?
   - Он уже был таким, когда мои парни...
   - Замолчите. Мы забираем его сейчас же и уж будьте уверены, превышение должностных полномочий вам просто так с рук не сойдет.
   - Но я обязан отчитываться только перед Смотрителем...
   - Вот и отчитаетесь, а парня и кинжал, который был с ним мы забираем. И не вздумайте говорить, будто и знать не знаете ни о чем подобном.
   Голоса слышались приглушенно. Заговорившего первым я не знал, но голос он имел тихий и властный, что же насчет второго - это был начальник охраны полей Элизиума.
   - Его нужно накачать силой, а то чего доброго парень откинет копыта...
   - А зачем нам эта бесполезная вещь, если...
   - С ее помощью можно будет надавить на валькирий...
   - Забери у этого подонка кинжал, а я пока постараюсь поставить нашего шустрилу на ноги...
   Послышался удаляющийся звук шагов, а в следующее мгновение я остро почувствовал, как кровь активно забежала по жилам, а сердце начало отбивать барабанную дробь. Вскоре я сумел открыть глаза.
   - Заставил ты нас понервничать, Кейл, - сказал склонившийся надо мной незнакомый мужчина.
   Я довольно сноровисто вскочил на ноги и сделал несколько шагов назад впрочем, тут же наткнувшись на стену. Напротив меня с хмурыми лицами стояли двое мужчин и одна женщина. Не понадобилось особых умственных усилий, чтобы понять, что это Высшие Темные четырех Семей. И все они пришли за мной.
   Мы находились в большой абсолютно пустой комнате. Место пыток или нечто вроде камеры для допросов, понял я. Похоже, именно здесь парни начальника охраны старались развязать мне язык. Я преисполнился ненависти ко всем без исключения гвардейцам.
   - Поздравляю с возвращением к себе, - появился рядом со мной Ривз. - И лучше не трать силы на бесполезную злость.
   В камеру сжимая в руке кинжал, с россыпью драгоценных камней на лезвии, зашел еще один мужчина. Вот и выпало мне счастье повидаться с четырьмя Высшими сразу. Надеюсь, больше они мне своих Темных Обликов демонстрировать не собираются, а то, чувствую, запас везения на случай столкновения с землей, водой, воздухом или огнем я исчерпал окончательно.
   Один из Темных небрежно провел перед собой рукой и в центре камеры появилась клякса черной дыры. Мир уже почти привычно выцвел.
   - Пошли, у нас мало времени, - кивнули мне на портал.
   У меня и мысли не возникло ерепениться. Теперь меня схватили довольно цепко, и убежать - нечего и думать. Двое из четверых Высших Темных шагнули во тьму сразу же, а оставшиеся ждали пока я последую примеру уже исчезнувших.
   Зачем-то задержав дыхание, я шагнул во мрак и, едва оказавшись на другой стороне портала, едва сумел удержать равновесие. Голова кружилась, а к горлу подкатил тошнотворный ком. Я опустился на колени.
   - Что с ним? - спросил, появившийся следом за мной, Темный.
   - Нам тоже интересно, - хмыкнула женщина. - Судя по всему, он не переносит подобный вид транспорта... Он ведь был на грани смерти именно после того как безумный старик увел его у меня из-под носа через портал.
   - Потеря сил после перемещения? - удивился один из мужчин. - Впервые слышу о таком...
   Меня вырвало желчью, и я зашелся каркающим кашлем. Мрак! Да, что же происходит?
   - Судя по всему, парень действительно исключительный, - усмехнулся кто-то.
   - Я его подпитаю...
   Я снова испытал ощущение разогнавшейся в жилах крови и уже через секунду смог подняться. Вытер рукавом тюремной робы рот и со злостью посмотрел на четверых Высших.
   - Ох, Кейл, как же мне интересно узнать, кто ты на самом деле, - улыбнулась женщина, и я сморщился как от зубной боли.
   Ее взгляд проникал в самое нутро и оставлял после себя противный след.
   - Жуткая баба, - согласился Ривз.
   Он как обычно вышел из-за моей спины и ободряюще похлопал по плечу.
   - Не бойся. Битва еще не закончена.
   Я наконец-то огляделся. Помещение куда меня привели Высшие Темные больше походило на средних размеров арену: куполообразный потолок и украшенный непонятными узорами ровный пол. Источников освещения не наблюдалось, но темнее от этого почему-то не становилось. Я прекрасно видел, что никаких дверей здесь предусмотрено не было. Хотя зачем Высшим Темным двери?
   - Начнем? - вдруг спросила женщина у остальных.
   - Ради этого и собрались, - смерил меня изучающим взглядом один из мужчин.
   У всех у них были одинаково равнодушные ко всему лица, что делало их какими-то серыми, незапоминающимися.
   - Что начнем? - охрипшим голосом прошептал я, следя за тем, как четверо Темных рассредоточиваются по "арене".
   Как ни странно, но мне ответили.
   - Развоплощение...
   - Похоже, пора нервничать, - тихо сказал Ривз, когда Высшие взяли меня в кольцо.
   Я, словно затравленный зверь, беспомощно вертел головой по сторонам пытаясь понять, что сейчас произойдет. Темные вдруг все разом закрыли глаза, будто впадая в транс, и это явно не сулило мне ничего хорошего. В отчаянии я рванулся было к тому, кто все еще сжимал в руке мой кинжал. Мой. Я вдруг отчетливо понял, что теперь этот кусок железа принадлежит только мне и Высшие сейчас попытаются оспорить это право. Нельзя... Где-то далеко, на грани слышимости зашелся радостным смехом Ривз, а меня, уже почти вцепившегося в горло Темного, вдруг резко вздернуло наверх к куполу.
   Я почувствовал, как что-то невидимое, сжимая с чудовищной силой в объятиях, продолжает возносить меня под потолок. Затем меня вдруг будто обволокло что-то противное и склизкое. Я попытался дернуться, предпринять хоть что-нибудь, но все мои попытки хоть как-то побороться за жизнь провалились. Заключившая меня в объятия мерзкая сила на мгновенье будто ослабила напор, а затем набросилась с утроенным рвением, так если бы Темные хотели выдавить из моего тела всю кровь. Я вдруг ощутил, как в кожу с остервенением начинает что-то въедаться и закричал.
   - Ох, что-то будет, - донесся до меня приглушенный голос Ривза, а в следующее мгновенье все вокруг заполнил ослепительно белый свет.
   Это было похоже на... Нет, это было ни на что не похоже. Я оказался в месте, где нет ни времени, ни пространства, а лишь бесконечный свет. Белый космос без звезд и планет. Космос, в котором мне были рады. Рады как лучшему другу подавшему руку в час отчаяния, рады как невозможному дождю в жаркой пустыне, рады так, как будто я выбрался из самой страшной бездны кошмаров.
   Меня заботливо покачивало на волнах этого теплого и такого родного света, и если бы это было возможно, я без малейших колебаний согласился бы остаться здесь навсегда. Но, к сожалению, возможным это не представлялось. Я знал это абсолютно точно.
   Меня мягко подтолкнуло в спину и, сделав шаг скорее мысленно, чем на самом деле, я вышел из этой так обрадовавшейся мне белизны на ковер знакомой до боли комнаты.
   Совсем еще недавно терзавшая меня боль во всем теле ушла в небытие и, похоже, даже ободранное до самого мяса в доме Буджи плечо снова было целехоньким. Не успел я обернуться, как в миллиметре от горла тут же зависла блеснувшая сталь сабли.
   - Кейл? - удивленно прошептала Лейна.
   Я все еще был под впечатлением от произошедшего и поэтому даже если бы захотел не смог бы вымолвить и слова. Лейна неуверенно отвела от меня саблю и я тут же сел на так кстати оказавшийся рядом диван. Не от усталости, нет - теперь я чувствовал себя необычайно бодрым и наверно без особого труда мог бы потягаться силами с несколькими гвардейцами сразу.
   - Как делишки, Кейл? - поинтересовался присевший напротив меня на корточки Ривз. - Чувствуешь себя как никогда хорошо, верно? И даже не спрашивай меня, что это было - все равно не знаю.
   И он самодовольно заржал.
   - Кейл... - Лейна тронула меня за плечо. - Как ты здесь оказался?
   - Не знаю, - хрипло выдавил я и, вскочив на ноги, заметался по комнате.
   Хотелось бежать куда глаза глядят, драться с каким угодно сильным противником, взлететь к небу в конце концов, но только не сидеть на месте. Это было ощущение вовсе не приобретенного могущества, нет, я абсолютно точно знал, что остался именно таким, каким был всю жизнь. Просто мне было невероятно легко от переполнявшей сердце энергии.
   - Я слышал сходные ощущения возникают у наркоманов, - не преминул отпустить по этому случаю издевку Ривз, но я даже не обратил на него внимания.
   - Кейл! - повысила голос Лейна и это возымело эффект.
   Я остановился и постарался привести мысли в порядок.
   - Сюда скоро ворвутся валькирии, - вздохнув, сказала она. - Извини... Я не поняла сразу, что это ты и позвала на помощь...
   - Что? - не понял я. - Но как...
   - Неужели ты думаешь, что только Темные могут общаться на расстоянии? У нас тоже есть свои секреты. Я не знаю, как ты появился в моем доме, но тебе нужно бежать и немедленно!
   Я взглянул на пейзаж, открывающийся из огромных, во всю стену, окон. Дневное Солнце уже почти соприкоснулось с горизонтом.
   - Кейл, - упавшим голосом повторила уже в какой раз мое имя Лейна. - До заката еще полчаса и ты должен будешь выдержать их или тебя убьют...
   - Почему? - тихо спросил я.
   - Каун назначил за твою голову огромное вознаграждение... Не знаю, зачем ему это, но...Кейл, не теряй времени!
   Осознав, наконец, все серьезность ситуации я два прыжка достиг так любимых Лейной окон и распахнул одно из них. Ее квартира находилась на последнем этаже семиэтажного здания и поэтому вид отсюда открывался просто завораживающий. Раньше мы любили с ней проводить здесь время. Раньше... Когда-то очень давно.
   Я встал на край подоконника и, подпрыгнув, схватился за одну из украшающих здание статуй горгулий.
   - Кейл, если тебе это чем-то поможет, то ты появился из портала. Белого портала, Кейл... - донесся до меня голос Лейны.
   А я подтянулся на приглянувшемся мне барельефе и уже после следующего прыжка схватился за край крыши. Через секунду я был наверху. В другой раз я бы обязательно струхнул и не отважился на подобные альпинистские фокусы, но сейчас энергия буквально переполняла меня, разве что пар из ушей не шел.
   С крыши довольно хорошо просматривался центр Олеандра, и я с удивлением увидел клубы черного дыма над одним из четырех небоскребов Великих Семей. Судя по всему, там был пожар.
   Мрак! Что там произошло?
   - Вероятно, это сделал ты, - счастливо улыбаясь, заявил Ривз. - Вот только я бы порекомендовал тебе отложить любование красотами города и бежать отсюда изо всех сил.
   Долго думать не пришлось - я сорвался с места по направлению к северному краю крыши. Там отделенное от дома Лейны узким проулком стояло здание на один этаж ниже. Перепрыгнуть этот проулок ничего не стоит.
   Я разогнался так, что ветер засвистел в ушах. Как же все-таки хорошо, что опротивевший ливень закончился, а практически все его следы были высушены отчаянно палившим Дневным Солнцем, и это не смотря на то, что до заката оставалось всего ничего времени. Климат в Олеандре крайне переменчив.
   Что есть сил оттолкнувшись от невысокого бортика на краю крыши, я прыгнул. Сердце ухнуло куда-то вниз, оставив после себя необычно приятную легкость. Сладкая секунда свободного падения казалось, длилась вечно, но потом я ударился ногами о бетонную поверхность и тут же кувыркнулся вперед, гася инерцию.
   Черт, а мне это невероятно нравиться, подумал я и, оказавшись на ногах, тут же рванул вперед, к следующей крыше, край которой был уже на довольно приличном расстоянии от места прыжка. Ничто ни на секунду не могло поколебать мою решительность, и я уверенно сиганул вниз.
   В себя мне удалось прийти лишь на довольно приличном расстоянии от дома Лейны. Дьявол! До меня вдруг только что дошло, что я вполне мог несколько раз подряд навернуться вниз. Что со мной было? Наваждение? Эйфория? Последствия перехода через, как сказала Лейна, белый портал?
   Я содрогнулся. Белый портал. Белый. Этого ведь просто-напросто не могло быть, как не могло быть такого, что выпавшее из рук яблоко вдруг устремляется к небесам. Законы природы неоспоримы, а они говорят о том, что белых порталов быть не может. А значит, так оно и есть.
   - А может это не портал вовсе? - спросил появившийся рядом Ривз. - Мало что ли в нашем мире неизученного?
   Я посмотрел на следы черного дыма вдали и едва слышно чертыхнулся. Могло ли это быть делом моих рук? Почему, нет? Я, конечно, не знал где именно находилась та арена, куда меня привели Высшие Темные, но, черт возьми, где бы ей находиться как ни в одном из царапающих небосвод домов Великих Семей? Попытка моего как выразились Темные "развоплощения", космос полный яркого света, белый портал, бьющая из меня ключом энергия и стелящийся над Дворцом Лорда Кауна дым...
   Все это связано, сомнений быть не могло. Вот только рад бы я был, если бы хоть кто-то смог рассказать мне что именно со мной произошло.
   - А ты подожди немного, - лениво протянул Ривз. - Когда мозги на место встанут, сам до всего дойти должен...
   Белый портал. Я усмехнулся. Что-то зачастил я сегодня по порталам бегать. Практически всю жизнь собственнолично заполнил блеклыми буднями и никогда даже не помышлял о фокусах Темных, а тут не тебе - целых три перемещения за последние пару часов. Есть чем гордиться. Или, быть может, есть чего боятся?
   Я подошел к краю крыши дома, на котором от меня отхлынула волна непонятной эйфории, и взглянул вниз. Метров пятнадцать до земли, не меньше. Да уж, ну и номер я выкинул, устроив этот марафон по вершинам домов. Хорошо еще, что застройка в этом районе довольно плотная.
   - Может тебе лучше и не спускаться на грешную землю? - насмешливо спросил Ривз. - Слышал ведь, что Каун открыл сезон охоты на твою скромную персону? Надо сказать, этот тип даже вызывает у меня какие-то намеки на уважение - довольно быстро ему удалось сориентироваться в ситуации.
   - Меня сейчас больше Высшие Темные волнуют, - сказал я. - Они уже два раза находили меня без особого труда, и думаю, в третий раз у них это выйдет ничуть не хуже.
   - А ты вообще уверен, что они живы? - хмыкнул Ривз, кивнув на, чернеющий на горизонте, дым.
   - Думаешь так легко убить Высшего?
   - Легко? - охнул он. - Ты считаешь заставить гореть одно из самых защищенных зданий в Олеандре это нечто из разряда плевых дел? Не удивлюсь, если всех четверых красиво размазало по стенкам...
   - Было бы неплохо, - признал я.
   - Кейл, берегись! - заорал вдруг Ривз, и я невольно отшатнулся в сторону.
   Что-то просвистело возле самого уха, а одно из окон соседнего здания брызнуло на улицу осколками. Арбалет? Дьявол! Я оглянулся, но никого не увидел. Валькирии! А я-то, дурак, думал, что благополучно оторвался от феминисток, вот только недооценивать их упрямства не стоило.
   Как же я ненавижу невидимок!
   Где-то совсем рядом послышался звон доставаемых из ножен сабель, и я понял, что если не потороплюсь хоть что-нибудь предпринять, то, вполне возможно, заимею неплохие шансы лишиться головы. А уж есть у меня подозрения, что мое тело будет слишком безобразно смотреться без такого важного органа.
   - Не стильно, - согласился со мной Ривз.
   И я прыгнул с крыши.

Закон жанра

   Прыгнул я, разумеется, не просто так, в неизвестность, и уж тем более, конечно же, не решил украсить своими мозгами тротуар у окон первого этажа, дабы просто не попасться на растерзание валькириям, оставив их с носом.
   Внизу находился довольно широкий балкон, не так близко ко мне как хотелось бы, но и не так далеко, чтобы результатом моей акробатики стали поломанные кости.
   Твердая поверхность ударила по ногам, и я завалился на бок, впрочем, тут же вскочив и ломанувшись к ведущей на балкон хлипкой двери. Времени рассуждать о неэтичности разрушения чужого имущества не было, и я открыл дверь, что есть сил ударив по ней подошвой хлипких тюремных ботинок напяленных на меня гвардейцами.
   Пробежав в квартиру, я заметался по комнатам, ища выход. Послышался испуганный женский вскрик, похоже, хозяева не ожидали, что в их доме когда-нибудь будут бегать одетые в тряпье и явно безумные люди.
   Наконец-то отыскав нужную дверь, я рванул тяжелый засов в сторону и выбежал в пахнувший сыростью подъезд. Черт, куда дальше?
   Замешкавшись на секунду, я рванул вниз по лестнице. Нужно как-то потянуть время. Сколько еще до заката? Четверть часа? Или больше? А черт его знает, сколько времени прошло с тех пор как я начал свои бег с препятствиями по крышам. Я зарычал от безысходности. Нет, не получится - четверти часа погони не выдержу, так что будем надеяться на то, что до заката остались считанные минуты.
   Вот ведь настырные бабы! Им до исчезновения осталось всего ничего времени, а они решили поиграть со мной в "догони и убей". Спрашивается: зачем?! Будут потом Лорду доказывать, что это именно они меня грохнули, а никто другой? Ведь сами-то не успеют доставить доказательства во Дворец, а кто-нибудь обязательно сделает это за них. Хотя бы оборотни, например. Впору было застонать - с рассветом Ночного Солнца мои проблемы вовсе не исчезнут, а лишь прибавят в весе - узнав о вознаграждении за меня любимого, оборотни в стороне не останутся, да еще и многочисленные и люто жаждущие отмщения вампиры сваляться на мою бедную голову.
   - Не стоит забывать о людях, Кейл, - раздался в голове насмешливый голос Ривза. - Они, как известно, страшнее любой нечисти.
   Где-то наверху раздались голоса и на меня посыпалась бетонная крошка. Похоже, разозленные моей прытью валькирии стреляли из арбалетов практически не целясь. Хорошо все-таки, что эти феминистки не признают огнестрельного оружия, предпочитая пулям арбалетные болты, иначе я бы уже давно отправился к праотцам.
   Подгоняемый неожиданно ускорившимися валькириями я устремился вниз, преодолевая лестничные пролеты едва ли не в один прыжок.
   - Беги, Кейл, беги! - весело подбодрил меня Ривз, вызвав при этом ничего кроме раздражения.
   Ударив всем телом по подъездной двери, я вывалился наружу и в панике огляделся. Довольно людная и, судя по всему, торговая улица, пара-тройка неторопливо катящих автомобилей и ни одного темного переулка. Впрочем, как бы цинично это ни звучало - прохожие послужат валькириям отличными препятствиями.
   В толпу я нырнул словно в холодную воду и, сбивая зевак плечом, оттаптывая всем попадающимся на пути ноги, устремился вверх по улице. Дыхание сбилось, и легкие жгло нестерпимым огнем, но я продолжал бежать вперед. Нужно продержаться. Осталось совсем немного времени. Кто-то позади громко поливал меня грязью, а вокруг стремительно нарастал возмущенный гул. Ох, как бы кто-нибудь не решил посодействовать валькириям и сбить меня с ног! Испуганный этой мыслью я свернул в первый же попавшийся мне переулок по левую сторону и побежал так, что казалось, мышцы вот-вот оторвутся от костей.
   В конце концов, я словно черт из табакерки выбежал на какую-то менее людную улицу и сразу же едва не угодил под колеса бешено мчавшегося автомобиля. Послышался визг покрышек, пахнуло жженой резиной, а машину развернуло передо мной на девяносто градусов.
   - Ты что делаешь?! - заорал тут же выбравшийся наружу возмущенный водитель и осекся видимо как следует меня разглядев.
   Да уж. Внушал я должно быть опасение своим далеко не нарядным видом. Грязная и кое-где рванная тюремная роба вкупе с искаженным от злости на валькирий лицом делала из меня того еще типа. Жадно глотая воздух, я двинулся к застывшему в нерешительности мужчине и указал ему на место водителя.
   - Садись, - хрипло сказал я.
   Грудь ходила ходуном, а измученные легкие стремились быть выхарканными наружу.
   - Я... - мужчина явно опешил от моего приказа.
   - Садись, твою мать! - попытался выкрикнуть я, но послышался лишь сиплый шепот.
   Мужчина торопливо прыгнул в машину, а я в изнеможении опустился на сиденье рядом.
   - Быстрее! - подогнал я водителя, у которого из-за трясущихся рук не выходило завести машину.
   Мотор наконец-то заурчал, но было уже поздно. Появившиеся из проулка валькирии несколько раз выстрелили по лобовому стеклу. Мой несостоявшийся водитель, испуганно вскрикнув, вывалился из машины и торопливо пополз куда-то в сторону.
   Мрак! Я упал на передние сидения и надавил на педаль газа рукой. Автомобиль взревел и, хлопнув дверью со стороны водителя, рванул вперед. По железному остову забарабанили арбалетные болты. В салон брызнули осколки стекол, и взяться за руль я не успел. Машина проехала никак не больше двадцати метров и врезалась в стену первого же дома. Я довольно сильно ударился головой и удивленные возгласы людей, которым посчастливилось стать свидетелями разыгравшейся драмы, услышал как сквозь толстый слой воды
   Приподнявшись, через разбитое заднее стекло я увидел торопливо бегущих ко мне троих валькирий.
   - Кейл, - живее! - заорал, оказавшийся рядом, Ривз.
   Я повернул ключ зажигания, снова как назло заглохшей машины, но мотор лишь насмешливо фыркнул. Испуганно обернувшись, я увидел, как валькирии вскидывают арбалеты, вжался в кресло, а в следующее мгновение вдруг резко потемнело и моих преследователей не стало.
   - Ты выдержал, Кейл, - ободряюще сал мое плечо Ривз. - Поздравляю.
   На негнущихся ногах я выбрался из покореженного автомобиля под фиолетовые лучи Ночного Солнца.
   Рассвет и закат состоялись.
   Я огляделся. Изредка кидая на меня настороженные взгляды, прохожие спешили как можно быстрее ретироваться с места произошедшей аварии. Даже мужчина, чью машину я так неплохо покорежил, не оборачиваясь, бежал прочь. Все понимали, что волей судьбы увидели что-то явно выходящее из разряда забавных случаев на улице. И все без исключения не хотели лезть не в свои дела, которые могли одарить их ненужными проблемами.
   - Советую тоже как можно дальше и быстрее убраться отсюда, - шепнул мне на ухо Ривз.
   Я кивнул и заспешил раствориться во мраке одной из подворотен. Мысли в голове путались. Как это обычно бывает - слишком много вопросов и ничтожное количество внятных ответов. Пройдя пару кварталов, я со вздохом присел в темном и небольшом дворике возле стоящих в ряд мусорных баков.
   Мрак...
   Я прислонился спиной к жестяному боку бака и, щурясь, посмотрел на проглядывающее между домами Ночное Солнце. Пока на него можно было смотреть почти что спокойно, но потом, едва светило достигнет зенита, созерцать этот фиолетовый диск невооруженными глазами станет весьма проблематично. Особенность Ночного Солнца - холодные лучи и слепящий свет. С Дневным же все строго наоборот.
   - Чего расселся возле мусорки? - поинтересовался, появившийся рядом, Ривз. - Ждешь, пока на пропитание подадут? Или думаешь, что так ты выглядишь более эффектно? Соглашусь, конечно, что твои обноски очень даже внушающее смотрятся напротив этих чудных баков, но нынче подобный стиль не в моде.
   - Кстати о пропитании, - вспомнил вдруг я. - Неплохо было бы перекусить да и разжиться нормальной одеждой.
   - Ну, это-то все ясно, - махнул рукой тот. - Что собираешься делать? Я имею в виду касательно решения своих проблем.
   - Там видно будет, - неопределенно ответил я.
   - А я предлагаю грохнуть к чертям Лорда Кауна, - осклабился Ривз.
   - Очень умно...
   - А что? Ты видишь какой-либо другой выход из ситуации? Да и потом, от Графа этот город ты избавил одной левой, чего тебе там какой-то Высший Темный. Ворвешься во Дворец, перебьешь всех его слуг и охранников, затем схлестнешься в жестокой схватке со Смотрителем, а под конец тебя будет ожидать сам Лорд до которого ты, конечно же, доберешься почти лишившись всех сил и оружия. Закон жанра, знаешь ли.
   - Отвали со своими бредовыми идеями, - отмахнулся я. - Если ты не заметил - кинжала при мне нет, вообще-то, так что можешь благополучно заткнуться.
   - Да, это досадно, что железка не с тобой, - почесал макушку Ривз.
   Черт, а ведь даже денег нет, чтобы купить одежды, да и в таверну за едой не сунешься. Наверняка гвардейцы уже разнесли по всему городу приказ Лорда Кауна о моем новом статусе с подробным описанием меня дорогого. Может попробовать сунуться в свою каморку, которую я привык называть домом? Нет, слишком уж попахивает самоубийством. А значит, придется воровать...
   Вот только дома в этом районе в основном многоэтажные, квартирные. Судя по всему, необходимо искать пустой частный домишко. Но успеха в этом можно добиться лишь за Вторым Кольцом, а то сейчас я все-таки нахожусь все еще слишком близко к центру города, который славится обилием гвардейцев в ночное время. Нет, для меня это было бы слишком опасно.
   - Хочешь пилить несколько километров до спальных районов? - Ривз посмотрел на меня как на страдающего слабоумием оборотня. - В таком виде? Рискуя в любой момент нарваться на патруль? Что ж - флаг тебе в руки!
   И, правда. Ну, тогда можно попытать счастья у близких к речке коттеджей. Благо, до них никак не больше километра.
   Стало быть, сейчас мой путь лежит к Джиегвару. А потом уже будем решать, как быть дальше.
   - До чего же ты низко пал Кейл! Сидишь у помойки и помышляешь о том, как бы подчистить чей-нибудь домик. Стыд и срам...
   Я поднялся на ноги и направился навстречу к только-только начинающему набирать свои силы Ночному Солнцу. Пережив день, глупо будет умереть холодной ночью. Мне еще очень многое предстоит сделать в ближайшие двенадцать часов.
   Но думать об этом совсем не хотелось.

Часть вторая

Ночь

Знакомство с маньяком

   Частные дома на живописных и не очень берегах Джиегвара в основном принадлежали той категории людей, которые зарабатывали себе на жизнь честным трудом. К таким людям можно отнести, семейные пары прожигающие жизнь в собственной крохотной продуктовой лавке, не имея особых шансов на расширение, или тех бедолаг вот уже несколько лет подряд вынужденных по сотне раз вычитывать статьи многочисленных журналистов прежде чем отправить материал в "Вестник Четырех Колец", или быть может тех, кто каждый день мотается к границам Олеандра на вредную для здоровья работу на нефтяных вышках, заводах и фабриках. То есть весь тот слой населения, который принято называть средним классом. Именно для них Лорд Каун в начале своей политической карьеры приказал застроить пусть и однотипными, но надежными домами оба берега Джиегвара на всей протяженности реки. В итоге образовалось нечто вроде линии тянущихся у воды одинаковых зданий. И, тем не менее, горожане были довольны.
   - Хватит сидеть, - прошипел мне на ухо Ривз. - Полчаса уже прячешься в кустах! Это знаешь ли признак плохого тона!
   Я лишь отмахнулся. Долго бродить в поисках подходящей для меня цели я не стал - слишком уж приметным был мой теперешний облик, хорошо еще, что добраться до небольших насаждений рядом с тихим участком этих копированных друг с друга домов, удалось без особых происшествий. Оставалось лишь ждать пока один из находящихся поблизости домов даст мне знак: "Подходи, путь свободен". Может быть, это конечно и было полной бредятиной, но своей интуиции за долгие годы жизни на улицах Олеандра я доверять научился, а сейчас она мне говорила о том, что вся облюбованная мной тройка потенциальных целей помалкивает.
   Желудок понемногу начинал подавать в мозг болевые импульсы, намекая на то, что не повредило бы подкрепиться, а ноги и руки уже закоченели от холода, но я все продолжал терпеливо сидеть за своей не самой подходящей для слежки кустарниковой оградой.
   - Это становится скучным, - уныло протянул Ривз. - Стареешь, Кейл. Раньше ты подобные дела проворачивал в два счета.
   Я еще раз окинул залитую фиолетовым светом Ночного Солнца улицу. Тихо. Ни одного прохожего или хотя бы даже подозрительного звука. Казалось бы, подходи и бери, но что-то мешало мне рвануть к какому-либо из домов. Что именно? Не знаю, но чувствую, что все, что от меня требуется - это совсем немного терпения. Где-то далеко, наверное у самого Первого Кольца раздался хлопок, а затем к небу устремились разноцветные сияющие точки, которые взорвавшись высоко вверху образовали причудливые разноцветные фигуры. Фейерверк. Надо же, кто это там и что интересно празднует? Может быть проснувшиеся оборотни дебоширят?
   Я усмехнулся. А мы-то с Мертвецом думали, что к наступлению ночи город погрузится в хаос. Странно, но пока ничего подобного не происходило. Хотя возможно все еще просто впереди...
   Внезапно входная дверь ближайшего ко мне дома отворилась и на улицу вальяжной походкой вышел какой-то мужчина - лица из-за недостаточной освещенности разглядеть не удалось. Он немного повозился с замком и побрел по улице аккурат в мою сторону. У меня едва инфаркт не случился, когда он неторопливо прошествовал мимо. М-да... Бывает же такое: иногда проходишь в каких-то двух метрах от человека, который вскоре ограбит твой дом. Ну что ж, поехали, сказал я сам себе и, пристально оглядев улицу, устремился к, на время лишившемуся хозяина, дому. Если мужчина сам закрыл за собой дверь, то вполне вероятно, что все остальные или крепко спят или вовсе отсутствуют, что было бы вообще прекрасно. А возможно, что мужчина живет один. Во всяком случае, за все время моего нахождения в ожидании подходящего случая, свет в доме загорался лишь один раз и, судя по теням можно было определить, что телодвижения там совершал лишь один человек.
   Я подбежал к двери и, с секунду повозившись с замком предварительно подобранной возле помойки проволокой, бесшумно проник вовнутрь. Надо же. Уже сколько лет не проделывал подобного, предпочитая забираться в чужую недвижимость через окна или чердаки, а руки все еще помнят нужные движения.
   Оказавшись внутри, я замер, прислушиваясь. Тишина. Это конечно хорошо, но все-таки полагаться на то, что дом пуст, не стоит. Мало ли? Осторожность лишней не будет. По пушистому ковру, устилавшему пол в холле, я прошествовал в первую попавшуюся мне на пути комнату. Гостиная. Здесь мне ловить нечего. Скорее всего, вся одежда находиться в спальнях на втором этаже, так что поисками на первом себя лучше утруждать. Только потом, если все будет тихо, неплохо будет немного подъесть продуктовые запасы хозяев.
   Глаза уже привыкли к царившей здесь кромешной тьме, и я без труда нашел ведущую наверх лестницу.
   - Чем-то пахнет... - принюхался, возникший слева от меня, Ривз. - Чувствуешь?
   Я только пожал плечами. Не до того сейчас. Оказавшись наверху, я, осторожно, стараясь не скрипеть половицами, прошествовал по узкому коридору к одной из дверей трех расположенных здесь комнат. Открыл и еле сдержал облегченный вздох, когда понял, что внутри никого нет, затем обследовал оставшиеся две, которые так же оказались пустыми. Ни души. Замечательно. Просто прекрасно.
   Через некоторое время, старательно вслушиваясь в тишину дома и улицы (вдруг, откуда ни возьмись, появятся владельцы и мне придется незамедлительно ретироваться?) я обследовал содержимое различных ящиков и двух огромных шкафов. Подходящая мне одежда нашлась далеко не сразу - видимо никто из хозяев не имел схожей комплекции, однако уже через несколько минут я стал счастливым обладателем потертых старых брюк, черной куртки и неожиданно оказавшейся почти впору обуви. Свои грязные тряпки я бросил там же - все равно будет ясно, что в доме побывал чужой, так чего лишний раз напрягаться?
   - Денег, денег поищи, - зашептал мне на ухо Ривз, но я лишь отмахнулся.
   Все равно ни к чему мне сейчас звонкие монеты. Как-никак весьма неразумно будет разыскиваемой личности шастать по торговым лавкам.
   Теперь можно и заняться розысками продуктов. Я спустился по лестнице обратно на первый этаж и в некотором замешательстве замер. Действительно, странный запах имел место быть. Все еще опасаясь делать резких движений, так как они могли повлечь за собой нежелательный шум, я прошествовал в комнату, которая по идее должна была быть кухней.
   Смутно знакомый запах усилился, а я в нерешительности замер на пороге комнаты, не сразу сообразив, что это такое лежит в углу. А когда понял, и уже приготовился сорваться с места дабы покинуть этот дом раз и навсегда, получил сильный удар по ногам сзади. Рухнув на колени, я тут же схлопотал пудовым кулаком по лицу. Кто-то грубо схватил меня за шиворот чужой куртки и швырнул в угол. Мрак! Это еще что за силач?!
   Вспыхнул свет, и я вжался спиной в оказавшийся позади шкафчик то ли с посудой, то ли с какой-то другой кухонной утварью. Эта комната и вправду служила хозяевам местом приготовления и уничтожения пищи, вот только вряд ли здесь еще хоть когда-нибудь будет устраиваться праздничный ужин.
   Владельцы дома, сваленные друг на друга, лежали у дальней стены, а под ними растекалась красная лужа. Вот чем пахло. Кровью.
   - Ты кто такой парень? - совершенно не опасаясь, присел напротив, бросивший меня словно щенка, мужчина. - Зачем за домом следил?
   На вид ему было где-то пятьдесят, и он имел довольно дружелюбное лицо седого, повидавшего жизнь мужчины. Убийца. В том, что над хозяевами так хорошо поработал именно он, не могло быть и доли сомнений.
   - Твою мать!!! - в голос взвыл Ривз. - Кейл! Ты что издеваешься?! Почему, ну почему это произошло именно с тобой? А?!
   Вздохнув, я осторожно притронулся к, принявшей на себя удар, челюсти. Да, не хило он мне задвинул - непременно нужно ждать кровоподтека и опухшей щеки.
   - Слушай, мужик, - сказал я, удивив сам себя ровным и спокойным голосом. - У меня был очень трудный день. Давай просто по-тихому разойдемся, хорошо? Я не видел тебя, ты не видел меня и все счастливы.
   - Что? - от подобной наглости брови у моего собеседника поползли наверх. - Я повторяю свой вопрос: как ты смог вычислить меня?
   Он дал мне хлесткую пощечину, а я вдруг понял, с кем имею дело. На лбах всех троих сваленных в кучу трупов ножом было вырезано "V". Черт, а ведь он убил совсем еще молоденькую девушку. Скотина...
   - Виктор? - удивился Ривз и тут же расхохотался в голос. - Вот так встреча!
   - У меня и в мыслях не было следить за кем-то, - сказал я, снова удивившись полному отсутствию страха. - А залез я в этот дом лишь для того чтобы разжиться одеждой.
   - Ну что за чушь, - почти что ласково прошептал Виктор. - Знаешь что, пожалуй, я начну отрубать тебе пальцы на руках. После подобного люди обычно становятся намного сговорчивей.
   Ну что за невезуха, а? Встретиться с врагом народа в такой неподходящий момент. Дьявол, а ведь даже не вериться, что этот дядька с добродушным лицом мог уже несколько лет подряд терроризировать жителей Олеандра своими жестокими и нелогичными убийствами. Виктор убивал совершенно разных людей и как принято было считать, не задаваясь при этом какой-либо целью, хотя кто их знает этих маньяков? Вдруг у этого старика предписанная свыше миссия, а все видят в его действиях лишь убийство ради убийства. Может, эти последние его три жертвы должны были в скором времени разрушить Олеандр, а в подвале у них сейчас покоится страшной силы бомба?
   - Ты начинаешь пугать меня своей внезапной циничностью, - встревожено сказал Ривз.
   Тем временем Виктор достал из-за спины огромный охотничий нож и демонстративно крутанул его на ладони.
   - А почему пальцы рук? - неожиданно для самого себя спросил я у убийцы.
   - Чего? - он замер.
   - Зачем отрезать именно пальцы рук? - пояснил я. - Давай лучше на ногах, а? Ну чего тебе стоит?
   - Заткнись! - взревел Виктор и его лицо исказилось гримасой злости, мигом потеряв все свои милые черты.
   - Определись уже, - буркнул я. - Мне молчать или отвечать на вопросы?
   Он ударил меня рукояткой ножа по губам и, сплюнув кровавую слюну, я осторожно провел языком по зубам, проверяя, все ли осталось в целости. Ублюдок!
   - Мрак! - хрипло выкрикнул я. - А если я тебе так же, сволочь? Могу еще твой фирменный знак на заднице вырезать, сам-то, небось, не дотягиваешься?!
   Виктор зарычал и, схватив меня за грудки, швырнул на обеденный стол. Больно ударившись спиной, я перелетел через кухонную мебель, попутно с грохотом повалив на пол два стула и свалился прямо рядом с трупами. Хорошо еще, что в крови не измазался.
   - Что здесь происходит? - раздался тихий с присвистом голос.
   Я вскочил на ноги и увидел, замерших на пороге, двоих бледных личностей. Подозрительно бледных...
   - Добро пожаловать на вечеринку, - весело пропел Ривз.
   - А вы еще кто такие? - воззрился на вновь прибывших Виктор.
   - Это ты кто такой, придурок? - смерила его уничижающим взглядом парочка.
   - Да вы в конец охренели все! - взвыл маньяк. - Что вообще происходит?
   - Помолчал бы ты, - ткнул в него пальцем один из бледных, чья голова была гладкой как вылизанный волнами прибрежный камень, и ощерился улыбкой, продемонстрировав выдвинувшиеся клыки.
   Вампиры, без особого удивления понял я. Все это начинало походить на бездарно поставленную второсортную комедию из репертуара "Театра у Долгого Моста".
   - Поглоти меня Тьма! - наконец-то вампиры увидели сваленные у стены трупы. - Это кто же их так?
   - Он, - тут же сдал я с потрохами Виктора.
   - Нехорошо кровь проливать, - покачал головой один из кровососов. - Нам ее, понимаешь ли, чуть ли не по каплям отпускают, а какой-то придурок столь драгоценную жидкость на грязный пол льет! Совесть есть?
   - Какая к чертям совесть?! Да я вас всех сейчас тут порешу! - заорал видимо подзабывший о бессмертности вампиров маньяк.
   - Ого, - удивился лысый вампир. - А мужик-то воинственно настроен. Ну, давай, попробуй побить меня и я тебе покажу, где валькирии ночуют.
   Виктор в замешательстве замолчал. Всем было известно, что вампиры не могут причинять вред без разрешения Дворца. Но это ограничение переставало действовать в случае защиты кровососов при нападении.
   - Слушай, - пихнул локтем один вампир другого. - Да это же Виктор!
   - Гонишь, - засомневался лысый, с сомнением окидывая серийного убийцу взглядом. - Да он больше на нетрадиционно ориентированного фермера похож.
   - Да ты на тела посмотри! Символ видишь?
   - Какой еще символ... Поглоти меня Тьма! Твоих рук дело, мерзавец?
   - Пошел ты, кровосос, - зло сплюнул Виктор.
   Я даже в какой-то степени понимал его состояние. Из хозяина ситуации он превратился в объект насмехательств, и поделать с этим ничего не мог.
   - Так Лорд же за тебя едва ли не половину Дворца отдаст! Может сдать тебя, а?
   - Ну, вы тут разбирайтесь, а я пойду, пожалуй, - вступил я в разговор.
   - Да вали, - махнул рукой лысый.
   - Эй, ты чего?! Клыки обломал? Мы ж по его следу едва ли не час шли! И сейчас ты хочешь его отпустить?
   - А на кой он тебе скажи, пожалуйста, - лысый вампир посмотрел на своего собрата как на съехавшего с катушек. - Тут такой подарочек судьбы, а ты о Кейле думаешь! Побейся головой о стенку, может, поумнеешь.
   - Это я-то подарочек? - дошло до Виктора, что он из охотника превращается в жертву.
   - Ты, ты, дорогуша.
   - Похоже, слухи об этих ребятах были слегка преувеличены, - хихикнул Ривз. - Наверное, ты много потерял, не общаясь с клыкастой нечистью, Кейл. Смотри, какие веселые ребята.
   Я ровным счетом ничего не понимая, продолжал стоять рядом с трупами и следить за разыгрывающейся сценой. Кровососам удалось поразить меня до глубины души.
   - Мы все равно не можем его тронуть, - возразил своему лысому товарищу второй вампир и, подобрав одно из сбитых мной при падении стульев, с задумчивым видом уселся.
   - Значит, сделаем так, что он проявит агрессию, - пожал плечами первый. - В первый раз что ли?
   - Ох, тьма темная, а зачем этого-то отпускать? - указал на меня вольготно разложившийся на стуле вампир.
   - Тебе что, радость стариков собственной выгоды важнее? Все равно толку от парня - ноль. Ну, устроит наш почтеннейший Совет ему демонстративную казнь, а нам-то что с этого? Веселья никакого абсолютно! Даже спасибо не скажут, ты же знаешь этих старых пердунов. А Лорд хотя бы средствами не обидит.
   Хм... Значит эти двое вроде специальных агентов Совета - эдакого мини-правительства отдельно взятой расы в состав которой входят семь старейших вампиров, не считая исключительного Гурмана разумеется. Совет само собой подчиняется Графу.
   - Это-то оно конечно, правда, - задумался сидящий кровосос. - А вот нельзя ли и с тем и с этим разобраться?
   - За двумя лицензиями погонишься - ни грамма крови не получишь, - наставительно сказал ему лысый.
   - Все равно придется позже опять за ним бегать...
   - Тем более. Нам еще этого маньяка разводить долго предстоит, да и потом, вдруг нечаянно убьем Кейла? Вот тогда-то нам влетит! Понимаешь же, что если лишить Совет радости экзекуции они взбесятся как стая оборотней. Так что лучше пусть этот парень пока гуляет, а мы с этим... Виктором спокойно разберемся.
   - Э-э-э, ребята, - забеспокоился убийца. - Я вообще-то жестокий маньяк и со мной лучше связываться.
   - Нет, ну вы слышали? - закатил глаза лысый. - Да что ты знаешь о жестокости, мальчик?
   - Кхе-кхе, - громко прокашлялся я и вампиры замолкли с недоумением уставившись на меня. - Так моему пути ничто не мешает, и я могу беспрепятственно испариться?
   - Разумеется, - кивнул лысый.
   - Иди-иди. Все равно поймаем.
   Я схватил с небольшой тумбы в углу тарелку с бутербродами, сунул под мышку бутылку коллекционного, судя по тому что он находился на специальной полке, виски и нерешительно подошел к кухонной двери откуда, убедившись что никто меня больше задерживать не собирается, изо всех сил рванул прочь из дома.
   - М-да... - только и сказал Ривз, когда я, наконец, остановился, отбежав от злополучного дома как минимум на пару километров. - Это называется: "Мы живем в Олеандре".
   - Зато одеждой разжился, - сказал я, отдышавшись, и принялся уплетать позаимствованные бутерброды.
   - Судя по всему, Графа не очень-то и уважали...
   - Логично, - пожал я плечами. - За что его любить-то?
   - Ай! - махнул рукой Ривз. - Не это сейчас главное. Тебе нужно подготовиться к обороне.
   - Предлагаешь продумать драку с вампирами? - я откинул в сторону опустевшую тарелку и взялся за виски. - А я и так уже знаю финал.
   - Ну да?
   - Аха. Я проиграю.
   - В общем-то, не лишенное здравого смысла высказывание, - признал Ривз. - Но у меня есть одна идея, и она вполне может сработать. Тебе нужно запутать следы. Вампиры ведь нашли тебя по запаху, верно?
   - Ну и как ты предлагаешь это провернуть?
   - Классически. Поймать пару-тройку собак и измазать их своей кровью. Кровь ведь хранит эмоции довольно длительное время, ты знал?
   - Не прокатит, - покачал я головой, откупоривая пробку бутылки с алкоголем. - Пока буду ловить собак, меня поймают вампиры.
   - Вот ничего тебе не нравится! - возмутился Ривз. - Не хочешь ничего делать? Тогда поздравляю с заочным вступлением в ряды покойников!
   - Слушай, помолчи, а? - поморщился я и сделал несколько глотков обжигающего пойла.
   Вот теперь я чувствовал себя намного лучше. Чувство голода отступило, в груди приятная теплота, а на плечах чистая одежда. Жизнь налаживается.
   - Ты - псих, - вынес свой вердикт Ривз.
   Я уселся прямо на бордюр у дороги, по которой шел. Неужели вампирам действительно удастся спровоцировать Виктора на нападение? И если да, то сколько времени им на это понадобиться? Я запустил пальцы в волосы и вздохнул. Мрак, как же могло произойти такое, что в огромном городе я зашел именно в тот дом, где серийный убийца совершил свое очередное непотребство? Судьба? Виктор надоел этому городу, и звезды сложились так, что я был выбран в качестве человека сведшего маньяка со смертью? Не люблю мистицизм.
   Встав на ноги, я неторопливо подошел к невысокому забору, опоясывающему в точности такой же дом как и тот, где сейчас забавляются с Виктором кровососы. Сквозь негустую поросль на заднем дворике виднелась искрящаяся на фиолетовом свете Ночного Солнца вода Джиегвара.
   Джиегвар...
   - О, Кейл, да ты смеешься, - простонал Ривз. - У тебя не выйдет, ты же знаешь. К тому же еще не понятно, что хуже: оказаться в нашей драгоценной речке или быть растерзанным вампирами.
   - Но это сработает, - тихо сказал я. - Мне и нужно-то всего лишь переждать ночь. Или нет... Мне просто нужно немного времени, чтобы спокойно подумать, не опасаясь за свою жизнь...
   - Тогда это точно не то, что тебе нужно!
   - То, - убежденно сказал я, сделав еще пару глотков виски.
   - Все, - печально произнес Ривз. - Ты уже труп. Я даже слышу, как твое сердце понемногу сбавляет ритм.
   - Да ну тебя, - отмахнулся я, как завороженный смотря на отражающиеся в воде звезды.
   Затем, закрыл бутылку, положил ее в карман куртки и быстрым шагом направился к высившейся вдали часовне.
   - Как? Как ты себе это представляешь? Не сработает, Кейл!
   - Ты будешь единственным, кто увидит это, - пообещал я. - Так что прав ты или нет, мы узнаем через весьма короткое время.
   И я с какой-то мазохистской улыбкой посмотрел на небо. Пусть мой поступок будет далеко не самым умным, но другого решения возникших проблем я просто не вижу. А попасться в лапы к кровососам, страсть как не хочется. Сомневаюсь, что Совет подготовил мне легкую смерть. Лучше уж совершить задуманное мною, несмотря на то, что в случае провала меня ожидает все тот же исход. Но, во всяком случае, быстрая смерть это...
   - Более-менее стильно, - вставил Ривз и расхохотался.

Неподобающее обращение

   Мой план был предельно прост.
   Вампиры рано или поздно все равно найдут меня, а уж когда они это сделают, у меня не останется ни единого шанса на выживание. Значит все, что от меня требуется - переждать ночь. А переждать ее, имея на хвосте двух кровососов, очень и очень проблематично, а, следовательно, нужно что-то такое, что сможет держать вампиров на расстоянии ну или по крайне мере то, что сможет задержать их на какое-то время. Этим "чем-то" являлись силовые поля у берегов Джиегвара, которые были призваны пресекать встречи горожан с фауной нашей городской реки.
   И именно в воду, которую все привыкли использовать в качестве идеального мусорного бака, я планировал прыгнуть. Затея, мягко говоря, была не самой лучшей.
   - Тебя сожрут, - ядовито сказал Ривз. - Хорошо еще будет, если при ударе о воду скопытишься...
   - Не сожрут, если успею доплыть до мелководья, - возразил я.
   - Ха! Успеет он, как же!
   Моя затея строилась на том, что невидимые стены не могли быть слишком высокими. Разумеется, я слышал множество забавных историй, связанных с этими силовыми полями и если хоть что-то в них было правдой, то можно было сделать вывод о том, что при желании эту преграду можно перепрыгнуть. И именно это я собирался проделать при помощи довольно высокой часовни, стоявшей у самого берега Джиегвара.
   Если же не выйдет, то... Что ж, все лучше, чем попасться в лапы вампиров.
   - Кейл, я не хочу умирать, - заявил Ривз. - Молодой еще, понимаешь ли...
   - Отвали, - приказал я и поморщился от боли.
   Удар Виктора давал о себе знать - левая сторона лица понемногу начинала припухать и в скором времени меня должен будет украсить живописный кровоподтек. Гадство.
   Часовня представляла собой огромное, выложенное из серого камня, здание с двумя башнями, одну из которых венчал циферблат черного цвета с белыми стрелками, а другую циферблат белого цвета с соответственно черными стрелками. Время само собой и там и тут показывалось одинаковое, и решение архитекторов снабдить часовню двумя башнями было не более чем обычным позерством.
   Все в нашем мире делается исключительно ради красоты, которая, как известно когда-нибудь да все-таки спасет все живое. Вот только понятия прекрасного у каждого разные. И это более чем печально.
   Я подбежал к массивным дверям часовни и дернул за большие узорчатые ручки. Старания успехом не увенчались - видимо дверь была закрыта изнутри, что, однако меня совсем не смутило и я что есть сил забарабанил по дереву кулаками. Должен же быть хоть кто-то внутри, в конце концов.
   Прошла, наверное, целая вечность прежде чем послышался скрип отодвигаемого в сторону засова и чье-то приглушенное бормотание.
   - Тебе чего сынок? - спросил, немного приоткрыв дверь, сухонький старик.
   - Зайти бы погреться, - ответил я. - Впустишь?
   - Ну, входи, - посторонился дед, и я юркнул внутрь.
   Моему взору предстало огромное пыльное помещения с каким-то сваленным по углам хламом.
   - Слушай, дед, можешь проводить меня до вершины правой башни? - спросил я, беспомощно оглядываясь.
   Дверей было столько, что возникало подозрение о том, что часовня даже еще больше чем кажется снаружи.
   - А зачем именно к правой? - удивился старик.
   - Там Джиегвар ближе, - пожал я плечами и, как ни в чем не бывало, заявил. - Спрыгнуть хочу.
   - А-а-а, - понимающе протянул дед и вдруг со злостью сказал. - Так ты из этих суицидально настроенных сосунков?!
   Он с отвращением сплюнул прямо на пол.
   - Каких сосунков? - пораженно посмотрел я на этого едва стоящего на ногах старика. - Ты чего, дед?
   - Да есть окаянные малолетки, - неопределенно махнул рукой мой собеседник. - Вправь Тьма им мозги. Так ты не из них? А зачем тогда с башни прыгать-то?
   - От вампиров спасаюсь, - вздохнул я и присел на какой-то ящик.
   Черт возьми, какой же здесь все-таки бардак...
   - А в церковь не пробовал сходить? Тут в двух кварталах всего...- небрежно сказал старик и я ошарашено на него воззрился.
   - Ты идиот! - взревел Ривз. - Кейл, ты самый тупой на свете, готов биться об заклад!
   - Вот возьмите, - вручил я этому, то ли охраннику, то ли просто уборщику часовни бутылку недопитого мной виски.
   - Молодежь тупая пошла, - процедил старик и снова сплюнул на пол.
   Я сорвался с места и, пулей выскочив из часовни, направился в сторону ближайшей церкви. И как можно было сразу не подумать о таком простом и эффективном методе избавления от вампиров? Наверное из-за того, что последний раз в церкви я был не меньше десяти лет назад... А ведь несмотря даже на то, что для кровососов снят запрет о не причинении Кейлу Хансу вреда, они все равно не смогут зайти в божью обитель. Насчет этого тоже когда-то позаботились Темные после того как епископ Карл не пожелал видеть в святых местах бессмертных и оборотней. Так что уж что-что, а передышку церковь мне даст, если конечно вампиры не успеют смотаться во Дворец и настучать Смотрителю, которому в свою очередь посчастливится уговорить до заката упрямого как осел епископа, являющегося, кстати, самым старым Высшим Темным в Олеандре, о временной поблажке для кровососов.
   Нет, не согласится на подобное епископ. Хотя могут, конечно, Логан с Кауном наплевать на его мнение и собственнолично снять запрет. Но делать это ради вампиров, да еще и ценой испорченных отношений с епископом? Увольте. Слишком уж много верующих в Олеандре, а терять поддержку в такой переломный момент, когда вот-вот должна начаться война с Великими Семьями Лорду совсем не улыбается. Политика.
   По крайне мере до восхода Дневного Солнца можно будет перекантоваться в церкви. А потом... А вот что делать потом я не знал.
   До церкви на площади Двух Светил - главной торговой точки нашего города я бежал не останавливаясь, подгоняемый невеселой мыслью о том, что вампиры могут в любую секунду перестать забавляться с маньяком Виктором и переключатся на меня.
   Церковь встретила меня тишиной, которую я, однако тут же разрушил своим частым хриплым дыханием. На меня недоуменно обернулось несколько сидящих на передних скамейках людей.
   - Со мной все в порядке, - зачем-то выдохнул я. - Извините...
   И, не долго раздумывая, растянулся на ближайшей скамье. Черт, как же я устал.
   - Не разгневай силы небесные! - сердито прикрикнул на меня Ривз. - Негоже вспоминать имя нечистого в покоях священных!
   - Заткнись...
   - Я тут подумал, - сказал Ривз, когда я, наконец, смог отдышаться и сесть. - Не могут ли эти священники тебя сдать? Если уж Лорд Каун назначил за твою голову вознаграждение, то я бы на месте них не преминул на тебе заработать...
   - Все может быть, - я заворожено смотрел на ряды свечей под статуей Всевышнего.
   Обстановка внутри церкви производила неизгладимое впечатление. Многочисленные иконы, золотые подсвечники, почему-то всегда раскрытые на середине книги, покоящиеся на высоких подставках, расписанный причудливой вязью потолок, до которого было никак не меньше десяти метров. Все это складывалось в заколдовывающую своей непонятной теплотой картину. Здесь ты ощущаешь себя по-настоящему крохотным человеком, нуждающимся в могущественном покровителе. Поневоле замолкаешь и принимаешься считать все свои грехи, а после, поняв насколько ты нечист душой, берешься и за складирование проступков. Хотя, наверное, и тех и других у меня слишком много, чтобы пытаться просить прощения у кого-то свыше.
   Да и честно говоря, не нужно мне этого. Иначе я бы не забыл, когда в последний раз вспоминал о Боге.
   - Какие мысли-то громкие, - усмехнулся, появившийся рядом, Ривз. - Будь проще.
   Он развалился на скамье и закинул ноги на спинку впереди стоящих сидячих мест. Я поморщился.
   - Иногда мне кажется, что ты не можешь быть мною, - сказал я.
   - А кто тебе сказал что я - это ты? - в притворном удивлении выпучил глаза Ривз. - Я абсолютно самостоятельная личность со своим собственным внутренним миром!
   - Кажется, кого-то обвиняли в излишнем пафосе? - спросил я в пустоту.
   - Каюсь, - сложил на груди руки Ривз. - Прости меня, я больше не буду.
   Я смерил его уничижающим взглядом и громко вздохнул. Ко мне снова повернулись впереди сидящие, а из-за тяжелой красной шторы по левую сторону от алтаря, на секунду появилась голова священника. Мрак. Надо бы поменьше привлекать к себе внимание...
   Итак, пора спокойно обдумать сложившееся состояние дел, попытаться понять, что происходит и как с этим бороться. И, разумеется, сделать первые шаги на пути к решению извечного вопроса - как остаться в живых?
   Вот чего я решительно не понимаю, так это зачем Лорд Каун назначил награду за мою голову? Смысл? Попытка очередного унижения вампиров? Ведь теперь у них появилось немало конкурентов. И вообще, зачем весь этот цирк с объявлением меня вне закона? Не легче ли было Лорду Кауну послать на мои поиски нескольких Темных и раз и навсегда от меня отделаться? Или может быть в преддверии переворота он просто не хочет рисковать своей основной силой, считая, что кинжал еще у меня, и я могу запросто прикончить одного-двух Темных? А ведь если Великие Семьи начнут свое выступление против Лорда, то тогда ему понадобятся абсолютно все Темные. Но в таком случае неясно, почему мне в затылок до сих пор не дышит рота гвардейцев? У Кауна какая-то своя игра? Но, черт возьми, если он боится того, что я пожелаю убить его кинжалом, то почему я все еще жив? Надеется, что со мной справится и пара вампиров? Возможно, но в таком случае Каун очень близорук, если не подумал о том, что меня могут попытаться захватить Темные Великих Семей, что, кстати, совсем недавно и произошло.
   И Тьма, что происходит за стенами Первого Кольца? Где начало обещанной Логаном революции? Почему не слышно страшных взрывов и грохота рушащихся зданий? Или, быть может, все уже давно произошло? Или только готовится произойти?
   - Интересно было бы мне узнать о последствиях произошедшего на вершине небоскреба безобразия, устроенного тобой, между прочим, - медленно проговорил Ривз. - Думается мне, там все неплохо поджарились...
   Кстати, да. Вот еще несколько явлений, из которых вытекает просто таки необъятное количество вопросов. Как мне удалось сбежать из цепких лап четверых Высших Темных? Почему я чувствовал себя напичканным наркотиками после первого перехода, едва не скопытился после второго, а после третьего ощущал себя накаченным энергией по самое "не хочу"? Втянулся? Был бы рад подобному объяснению, если бы не одно но: в отличие от первых двух раз, где место имел привычный Олеандру и его жителям черный портал, в третий раз я появился в квартире Лейны пройдя сквозь белый портал. И что, собственно говоря, за странные ощущения пронзили меня в полном света космосе? И было ли это все вообще?
   - Ситуация - полная задница, - констатировал Ривз. - Может тебе всерьез рассмотреть вариант суицида? А то, как я смотрю, ты что-то слишком большому количеству народа не нравишься.
   - Все равно, - мотнул я головой. - Теперь только идти до конца.
   - Ого! А мальчик-то возмужал! Ты меня радуешь, Кейл. Возможно, в будущем ты еще будешь рад сейчас с тобой происходящему, попомни мои слова.
   - Надеюсь, мне не придется терпеть тебя до конца дней, - хмуро сказал я.
   - Придется, - уверенно сказал Ривз. - Хотя ты можешь попробовать лечь в больницу, вдруг тебя все-таки вылечат от шизофрении?
   Он рассмеялся.
   Я только покачал головой. Белый портал. Ох, неспроста все это...
   Черное и белое. Тьма и свет.
   Хм...
   Что люди знают о Тьме? Излагая общедоступным языком, это понятие можно объяснить как некую Силу, зародыш которой находится в каждом человеке, что, однако, не значит, что все смогут дорасти до управления этой самой Силой. Что дает Тьма? Человек, ставший Темным, получает иммунитет абсолютно ко всем болезням, развитую интуицию, физическую силу, превышающую даже мощь стальных мышц оборотней и что самое главное - уверенность в себе, ведь убить Темного не так-то и просто. По сути дела все Темные при Дворе у Лорда были лишь скопищем идеальных солдат. То есть играли роль гвардейцев в те моменты, когда обычные люди были не в состоянии решить возникшие проблемы. Как, например, во время Гражданской Войны (которую еще называли Затянувшимся Затмением) когда лишь благодаря Темным удалось погасить конфликт между существами Ночного и Дневного Солнц.
   В свою очередь если Темным мог при желании стать абсолютно любой житель Олеандра, исключая нечисть разумеется, то до уровня Высшего Темного добирались лишь единицы. Так на сегодняшний день в Олеандре всего лишь четырнадцать Высших Темных: по одному в каждой из Великих Семей, семь подчиненных лично Смотрителю, сам Логан, Лорд Каун и епископ Карл. И когда обычные Темные при всех своих способностях на самом деле оставались лишь усовершенствованными, но людьми, Высшие уже могли творить настоящие чудеса. По достижении статуса Высшего человек получал в дар от Тьмы долголетие, Темный Облик и возможность управления материей, с помощью чего, кстати, на самом деле и осуществлялся перенос человека через портал.
   Но почему саму Тьму так называли? Не из-за цвета создаваемых Высшими порталов, разумеется. Просто это знали все еще с незапамятных времен: неведомая Сила, которой можно при желании управлять - Темная. Но тогда мог возникнуть довольно интересный вопрос: "Если существует Тьма, то почему нет Света?". Однако он будет нелогичен. Света не существует лишь из-за того, что это невозможно, а Тьма существует потому, что она является фундаментом Олеандра, и без нее этого мира бы просто не существовало.
   Свет относился к разряду мифов. Тех баек, которые никогда не получат шанса воплотиться в жизнь.
   Могло ли то, что я появился рядом с Лейной выйдя из белого портала свидетельствовать о том, что мистический Свет таки стал реальностью, и я являюсь его пока что единственным представителем, то есть Светлым?
   Мрак...
   Все это конечно звучит довольно захватывающе и интересно, но вот только сомневаюсь, что этот самый Свет даст мне хоть что-то кроме проблем. Тьма, и о чем я думаю? Бред! Это ведь все равно, что рассуждать о разумности табуретки!
   - Ну, это ты, конечно, загнул, - лениво протянул Ривз. - Лично я сейчас не исключаю совершенно никаких версий касательно твоего чудесного бегства от Высших Темных.
   Я медленно сосчитал до десяти и устало провел по лицу ладонью.
   - И что ты предлагаешь делать? - спросил я существующего лишь для меня собеседника.
   - Ничего, - пожал плечами тот. - Сидеть и не рыпаться.
   - Не самое лучшее времяпрепровождение...
   - Тогда беги драться с вампирами...
   Развалившись на скамье, я без особых мыслей уставился в потолок. Ни о чем думать не хотелось. Быть может все мои проблемы решаться сами собой? Маловероятно...
   - Могу я чем-то помочь вам? - ко мне незаметно подкрался священник.
   - Что? - рассеянно спросил я.
   - Может, желаете исповедоваться? Поговорить о чем бы то ни было? В конце концов, именно для этого мы и здесь. Церковь помогает людям облегчить душу.
   - Нет, спасибо, - отказался я. - Мне просто необходимо посидеть здесь наедине с самим собой.
   - Ясно, - кивнул священник и приготовился уже удалиться, когда я неожиданно для самого себя остановил его.
   - Извините, как вы считаете какого цвета душа человека? Темного?
   - Вряд ли кто-то когда-нибудь узнает ответ на этот вопрос, - после некоторых раздумий промолвил священник. - Но если я правильно понял вашу мысль, то вы считаете что, становясь Темным, человек открывается Тьме, тем самым окрашивая душу в черный цвет?
   - Что-то вроде того, - признал я.
   - Боюсь, ваш вопрос относится к группе извечных, - мягко улыбнулся священник. - История говорит о том, что в древности было крайне много споров о Тьме, и ее влиянии на человека... Как мы можем сейчас видеть, люди пришли к выводу, что природа не могла сотворить чего-то ненужного и злого, а значит во Тьме нет ничего плохого. Что же касается цвета души... Думаю только Богу известно какова она, человеческая сущность, на самом деле.
   - Спасибо, - сказал я.
   Священник чуть поклонился и неспешно пошел прочь.
   - Посчитал тебя за психа. - уверенно заявил Ривз.
   - А разве не ты утверждал, что я оным и являюсь? - заметил я.
   - Но это же не значит что мне нравится, когда люди видят в тебе идиота, задающего детские вопросы.
   - Прошедший день, знаешь ли, несколько перевернул мои представления об окружающем мире, - огрызнулся я. - Так что я думаю, что могу себе позволить несколько странное поведение.
   Ривз усмехнулся и вдруг, изменившись в лице, заорал:
   - В сторону!
   Машинально, даже не успев ничего понять, я рухнул между рядами скамеек, а в стену позади меня ударил маленький черный шарик. Лишь когда этот снаряд упал на пол прямо передо мной, я понял что это своеобразная удавка - прочная леска с двумя тяжелыми камнями на концах. Мрак! Меня теперь даже в церкви убить хотят!
   - Это священник! - зашипел Ривз. - Чего ты разлегся?! Предпринимай что-нибудь!
   Священник?! Да откуда у него опыт работы с таким экзотическим оружием?! Услышав громкий топот я несколько раз перевернулся под скамьями и, вскочив на ноги, побежал в сторону находящихся неподалеку исповедален. За этими кабинками по крайне мере можно будет спрятаться.
   Но при первом же моем шаге ноги туго опутала веревка и я тяжелым мешком рухнул вниз, приложившись челюстью об одну из скамей. Тьма, да сколько же можно бить меня по лицу?! Перед глазами вспыхнули сияющие мелкие точки, и я взревел не столько от острой боли, сколько от злости. Священник в два прыжка достиг меня, зажатого между рядами скамеек и, рухнув мне на грудь, принялся с каменным лицом душить. Послышались удивленные возгласы. Попытки хоть как-то ослабить воздействие на горло успехом не увенчались - хватка у служителя церкви была слишком сильной и тогда я, сцепив пальцы в замок на его затылке, резко дернул на себя. Из разбитого о мой лоб носа священника хлынула кровь и, вскрикнув, тот прижал руки к лицу. Не теряя времени, я тут же обрадовал противника ударом в солнечное сплетение, а затем, схватившись за его волосы, несколько раз познакомил лицо священника с ближайшей скамьей. Потерявший сознание служитель церкви затих, а я отбросил в сторону сковавшую ноги веревку и тяжело дыша, поднялся. Руки дрожали, а в голове гулко стучало от огромной дозы выплеснувшегося в кровь адреналина.
   - Не вежливо ты с божьими слугами, - хихикнул Ривз.
   Ответить я не успел - гневные крики заставили меня обернуться, и я увидел несущихся ко мне двоих коллег поверженного мной мужчины. Да что же это такое...
   Одного из них я успел поприветствовать ударом пальцев в кадык, но второй, более массивный, буквально выбил из меня дух, что есть сил вдарив по грудной клетке огромным кулаком. Я отлетел на добрых два метра и согнулся лежа на полу, по-рыбьи открывая рот и пытаясь глотнуть хоть каплю воздуха. Здоровяк, видимо решивший, что со мной покончено, вполне спокойно подошел ко мне и я сильно удивил его ударом кулака в пах. Правда только на это меня и хватило. Священник сложился пополам, но тот, кого я вывел из битвы болезненным ударом в горло, уже оправился и, вмиг оказавшись рядом, от души несколько раз пнул меня по ребрам. Перед глазами все поплыло.
   - Бери его за ноги, - услышал я приглушенный голос.
   Меня подняли и куда-то понесли. Послышался скрип открываемой двери, а затем мое тело грубо выбросили на ступеньки перед входом в церковь. Я взвыл.
   - Прости, парень, - сказал все тот же голос. - Но мы не хотим иметь проблем с охотниками на тебя...
   - Чего ты перед ним распинаешься?! Он мне по яйцам настучал! Ух, и обработать бы его хорошенько!
   - Уймись! Посмотрел бы я на тебя в случае нападения...
   - Сплюнь, дурак...
   Затем дверь громко хлопнула и голоса пропали. Некоторое время я лежал не шевелясь. Ощущения были самые что ни на есть мерзостные. Голова гудела, ребра ныли, а все внутренности казалось, перемешались от проделанных надо мной манипуляций и сердце теперь неуверенно бухало где-то в районе левой подмышки. В голове было мелькнула подлая мысль о том, что стоит мне только подняться как тело рассыплется в прах, но я тут же прогнал ее и крякнув сел на широкую ступень.
   Ну что за жизнь, а?
   Ривз зашелся прямо таки в истерическом смехе и успокоился лишь несколько минут спустя.
   - Кейл, - выдавил он сквозь проступившие слезы. - Скажи мне, ну кто еще в этом городе может похвастаться тем, что он был избит в церкви, причем самими же священниками?
   - Твою мать!!! - заорал я на всю площадь Двух Светил и от меня испуганно шарахнулись несколько, ставших свидетелями жестокого изгнания из церкви, прохожих. - Черт! Дерьмо!
   - Берешь пример с Буджи? - понимающе кивнул Ривз. - Да, лучше покричать, чем держать злость в себе. Кстати где он интересно шляется? Вроде обещал что-нибудь придумать...
   Я осторожно дотронулся до лица, но крови слава Тьме не было, затем ощупал тело и к своему величайшему облегчению убедился, что переломов нет. Но, черт возьми, как же болит челюсть!
   - Что теперь? - неожиданно сменив насмешливый тон на серьезность, спросил Ривз.
   - Теперь я труп, - мрачно сказал я.
   - Вот так просто сдашься?
   - Нет, не просто. Но на конечный результат мои трепыхания все равно не повлияют.
   Кряхтя, я поднялся на ноги, отряхнул куртку и брюки и тихо побрел к фонтану в центре площади. Скульптура стоявшего на задних лапах волка встретила меня спокойным и уверенным взглядом. Впрочем, как и всегда. Я подставил руки под бьющую из его пасти струю холодной воды и осторожно умылся. А ведь как оказалось Темный Облик нашего Смотрителя - огромный каменный волк. Уж не в его ли честь фонтан? Да, вряд ли. Тогда бы были хоть какие-то надписи...
   - Ничего себе! А мы-то боялись, ты в церкви засел!
   От неожиданного возгласа бесшумно подкравшихся сзади вампиров я вздрогнул. Вот и все...

Отвлекающий маневр

   - Я смотрю, ты очень везучий у нас, - сказал один из вампиров, заметив следы недавней драки на моем лице. - С кем уже успел поцапаться?
   - Со священниками, - буркнул я.
   - Вот как, - рассмеялся лысый кровосос. - Ну, это в принципе логично - ты же у нас теперь личность известная и, как следовательно, очень многие хотят с тобой познакомиться. А переполох в церкви святошам не нужен, но, судя по всему, взять тебя по-тихому им все равно не удалось.
   Я еще раз плеснул в лицо холодной водой из фонтана и уселся на зеленый мраморный бортик, коим была обнесена скульптура волка.
   - Что с Виктором? - спросил я зачем-то.
   Из интереса? Вряд ли. Наверное, просто пытался хоть как-то потянуть время до схватки, победителем из которой мне ни за что не выйти.
   - О, ты о том славном маньяке? Не поверишь, но он оказался инкубом, а мы-то все наивные думали, что эту расу надежно истребили. Впрочем, теперь этого вида ночной нечисти действительно больше не существует. Во всяком случае, я на это надеюсь.
   Инкубом? Времен, когда Олеандр был гораздо более плотно заселен из-за обилия дневной и ночной нечисти самых разных сортов я не застал, но об инкубах что-то знал из исторических хроник. Теперь стало ясным, почему этому психу на протяжении многих лет удавалось терроризировать Олеандр - инкубы были способны испытывать эмоции лишь находясь рядом со свежими трупами, для этих тварей это было чем-то вроде наркотика, смысла жизни. И именно из-за этого их проклятья вампиры не могли вычислить убийцу по запаху чувств, а Темным, несмотря на все их проворство, не удавалось поймать его за горло - слишком уж незакономерными были убийства. И именно из-за такого мерзостного поведения всю эту расу вырезали под корень. То есть думали, что вырезали.
   Все понимали, что Лорд Каун специально развязал Гражданскую Войну во время Затянувшегося Затмения, когда существа Дневного и Ночного Солнц впервые встретили друг друга. Разумеется, не принято было говорить об этом. Считалось, что война разгорелась сама собой и была остановлена лишь благодаря Темным под предводительством Лорда. Но ведь именно та кровавая бойня, продолжавшаяся трое суток, помогла Кауну остаться на престоле, где он засиделся еще к моменту Затмения. Даже тридцатилетнее правление, которое Каун отметил накануне войны являлось абсолютным рекордом властвования, а уж теперь, когда после тех памятных событий прошло двадцать два года... Неудивительно, что Великие Семьи, наконец, собрались скинуть Кауна с престола.
   Даже жаль, что я не родился на пару десятков лет раньше. Чувствую, в Олеандре было намного веселей, когда ночью на улицах появлялись не только вампиры с оборотнями, а днем хозяйничал кто-то и кроме валькирий с мертвяками.
   - Тебе что веселья не хватает? - ядовито поинтересовался Ривз.
   - Я бы сказал, что у меня перенасыщение весельем, - вяло огрызнулся я и обратился к вампирам. - Лорд вам заплатил?
   - Заплатил, - кивнули кровососы. - Но не лично. Смотритель забрал из наших рук тело бедняги и, всучив деньги, потребовал убираться. Даже почему-то за стены Первого Кольца не пустил...
   - Там вообще что-то странное твориться, - задумчиво сказал лысый. - Есть у меня подозрения, что не все в порядке во Дворце.
   - А тебе ли не все равно? - смерил его скучающим взглядом второй кровосос.
   - Просто я не люблю когда чего-то не понимаю, - объяснил ему собрат. - Нервничать начинаю жутко...
   Так значит, Каун забаррикадировался в своем замке и носа оттуда не кажет? А все вопросы за него решает верный пес Логан? Неудивительно, если учесть что Дворец окружают четыре башни, которые вообще-то должны были защищать Лорда, а никак не устраивать переворот.
   Я усмехнулся. Нет надежнее укрытия, чем под боком у врага. Хотя зачем Кауну вообще какие-то укрытия? Как-никак, он - самый сильный из ныне живущих Темных и вряд ли должен боятся, восставших против него, подданных. А из любой переделки всегда есть выход через портал.
   - Кстати о портале, - всполошился вдруг Ривз. - Кейл, попробуй открыть его снова!
   - Что? - даже не воспринял всерьез я эту идею. - Я даже точно не знаю, я ли это сделал в прошлый раз.
   - Ты что, черт тебя побери, хочешь умереть? - зашипел он.
   - Да как-то не тороплюсь...
   - Ну, тогда действуй, идиот!
   Я честно попытался сконцентрироваться на чем-то непонятном. Может нужно думать о том месте, куда хочешь попасть? Да откуда же мне это все знать?! Я же не оканчивал Академию Темных Искусств!
   Воображение старалось вовсю, но так ничего и не вышло. Я все так же продолжал пребывать на площади Двух Светил.
   - Эй, ты чего парень? - заметили мои мысленные, видимо отразившиеся на лице, потуги вампиры.
   - Ничего, - вздохнул я.
   - Я думаю хватить нам с ним разговоры разговаривать, - посмотрел лысый на своего то ли напарника, то ли еще кого-то.
   - Конечно, - пожал плечами тот и обратился ко мне. - Как я понимаю, ты добровольно не пойдешь? Нет? Зря, парень. Ты и так выглядишь хуже некуда, но как бы там ни было, я попытаюсь проделать все нежно.
   И он шагнул ко мне. Я попытался было рвануть в сторону, но реакция вампира превосходила мою как минимум в два раза. Он тут же оказался слева от меня и крепко схватив за горло, приподнял над землей.
   - Не перетрудись, - лениво протянул лысый. - Тебе всего лишь нужно его вырубить...
   Я задрыгал ногами пытаясь попасть кровососу в лицо, но даже если мой удар и достигал цели, это не имело абсолютно никакого успеха. Мрак! Я почувствовал, что начинаю задыхаться и захрипел.
   - Убьешь же, - все так же спокойно сказал наблюдающий за нами кровосос.
   - Обижаешь, - фыркнул, сжимавший мое горло стальной хваткой, вампир.
   Меня охватило отчаяние. Не может все кончиться вот так глупо. Не для того я столько вытерпел. Вампир вдруг резко занес левую руку, явно метя мне висок, но я не дал ему завершить удар. Появившимся в моей руке кинжалом, чье лезвие украшала россыпь драгоценных камней, я рубанул по запястью держащей меня в воздухе руки. Отрубленная ладонь моего противника шмякнулась на землю, а вампир закричал, прижав к груди культю. Из его раны вниз тонкой вязкой струйкой стекала кровь.
   Я застыл, в изумлении смотря на то, как на истоптанных камнях, коими была вымощена площадь, подергивается отсеченная конечность. Затем перевел взгляд на крепко сжимаемый мной в руке кинжал и, не раздумывая, бросился на раненного вампира. Сталь по рукоять, словно в масло, вошла в его глазницу и он моментально, словно подкошенный рухнул мне под ноги.
   - Тьма, - выдохнул лысый вампир и в неуверенности отступил от меня на шаг назад. - Как...
   Докончить я ему не дал. Не знаю каким образом у меня в руках появилась эта железка, но оставлять в живых охотящихся за мной тварей было нельзя. Я в один гигантский прыжок оказался рядом с ним и, вскинув кинжал, полоснул нечисть по горлу. В последний момент вампир резко отклонился назад и, крутанувшись вокруг своей оси, замахнулся ногой, целя мне в голову. И тут кинжал в руке будто зажил своей жизнью. Острое лезвие легко вонзилось в ногу противника, и я крутанул рукоять. Взвыв кровосос потянулся ко мне руками, но кинжал, тут же изменив траекторию, с хрустом, дробя кости, вошел в его локоть. Я резко присел и полоснул врага по сухожилиям ног. Вампир тяжелым мешком повалился на спину, и я добил его, вогнав лезвие кровососу прямо в горло.
   Тьма...
   Я вскочил на ноги и, попятившись назад, наступил на отрубленную кисть одного из вампиров. Отскочил в сторону и чертыхнулся. Тела вампиров лежали передо мной, и не было абсолютно никаких сомнений, что они мертвы. Я определил это не по нанесенным мной ранам. Вовсе нет. Об этом мне сказала спокойная теплота кинжала. Опасность миновала...
   От вампиров куда-то в сторону церкви тянулась тонкая струйка крови. Черт возьми, и откуда ее у них столько? Неужели, только недавно подпитались?
   - Тебя действительно именно это интересует? - спросил, появившийся из-за моей спины, Ривз.
   Он посмотрел на исполосованного мной лысого вампира и поморщился.
   - Раньше ты не был так жесток, - сказал Ривз, покачав головой.
   Я перевел взгляд на сжимаемый в руке кинжал и вдруг неожиданно для себя самого разжал пальцы, просто поняв, что так и нужно сделать. Вопреки всем моим представлениям об окружающей действительности этот кусок стали не упал на землю а, вспыхнув белым свечением, исчез.
   - Что это было? - спросил Ривз.
   - Не знаю, - прошептал я и сорвался с места, помчавшись прочь с площади Двух Светил.
   Уже три жертвы на моей совести. Три...
   - Да брось! - успокаивающе сказал Ривз. - Это же не люди. Всего лишь вампиры, которых никто и никогда не любил. Было бы о чем горевать... Лучше порадуйся тому, что еще жив.
   Я остановился в каком-то незнакомом дворе и тяжело дыша, рухнул под одним из растущих в ряд деревьев. Что-то слишком много мне приходится бегать. Так дальше продолжаться просто не может. Загоню сам себя в могилу, не дождавшись многочисленных, жаждущих моей крови, охотников за головами.
   Меня всего трясло. Слишком уж сильным был испуг от произошедшего.
   - Нервы совсем ни к черту, - сочувственно сказал Ривз, присев рядом, и тут же рассмеялся. - Как ты их, а?! Прямо гордость переполняет!
   Я не смог вымолвить и слова в ответ и прийти в себя мне удалось лишь как минимум четверть часа спустя.
   Это крайне нехорошо, когда уже приговоренный человек неожиданно избегает наказания. Смерть не любит когда кто-то начинает играть с нею и жестоко карает подобных наглецов.
   Мне удалось ускользнуть из лап Высших Темных и убить еще двух вампиров. И в первом и последнем случае имело место быть белое свечение. Кто теперь будет говорить о том, что в Олеандре есть лишь одна неведомая Сила? Нет, далеко не Тьма помогла мне избежать смерти. Мрак, хотел бы я знать, что происходит и каким образом я связан с этим самым Светом?
   - Светом? - усмехнулся Ривз. - Наверное, правильно было бы сказать Кровавым Светом. Видел же, как кинжал жестоко резал этих бедняг?
   Кстати насчет странной самостоятельности кинжала. Похоже теперь я на привязи имею своего собственного убийцу, вот только достаточной ли надежности ошейник на его шее? Как бы меня самого отдача и не прибила...
   - Хватит уже боятся! - раздраженно сплюнул Ривз. - По-моему, пережив всю это, ты вообще не должен думать о такой штуке как загробная жизнь.
   - Еще никто и ничего не пережил, - тихо сказал я и поднявшись на ноги внимательно осмотрел свою одежду.
   Следов крови не наблюдалось и это не могло не радовать. Хотя конечно лицо и сдавало меня с потрохами, но если к нему не приглядываться, что при тусклом фиолетовом свете Ночного Солнца было довольно просто, то в принципе я должен выглядеть достаточно прилично. Будем надеяться, что с накинутым на голову капюшоном меня никто не узнает, а то не хотелось бы, чтобы кинжал убил какого-нибудь вполне мирного жителя.
   Неожиданно стало совершенно ясно, как выпустить оружие на волю. Нет, даже не так. Я будто бы вспомнил, как это делается, вспомнил так легко, если бы занимался подобными вещами на протяжении всей своей жизни. Я поднял к лицу руку и в ней осторожно, будто боясь выйти за пределы моей ладони, замерцал белый свет, а секунду спустя я уже сжимал в руке кинжал.
   - Эффектно, - признал Ривз, положив руку на мое плечо.
   А я, разжав пальцы, позволил кинжалу выпасть из моей руки. Вспышка и его уже нет.
   Чертовщина...
   Я вытер выступивший на лбу холодный пот, накинул на голову капюшон куртки и быстрым шагом направился куда-то прочь со двора. Казалось, что если я буду продолжать стоять еще хотя бы с минуту, то заимею все шансы быть поглощенным неведомой тенью, дамокловым мечом нависшей над моей персоной. Это было похоже на бег от самого себя.
   - Куда ты идешь? - спросил Ривз.
   - Никуда...
   И чего я действительно боюсь? Ну, появилась у меня по идее доступная лишь Высшим Темным способность и что с того? Ведь теперь у меня есть серьезное оружие против всей армии охотников, которых на меня спустил Лорд Каун. Против всех мне, конечно, не выстоять и рано или поздно меня таки отправят к праотцам и что-то подсказывает что это, скорее всего, произойдет рано. Очень рано. При таком-то образе жизни. Нет, нельзя постоянно бегать...
   Вот только что тогда делать? Как решить весь набор свалившихся на меня чуть более пятнадцати часов назад проблем? Бегство за Четвертое Кольцо? Не получится - уже обдумывалось.
   А тогда остается...
   Я вдруг понял что вполне спокойным уже шагом иду по Бульвару Четырех Башен - главной прогулочной улице нашего города, закрытой для автомобильного транспорта и берущей свое начало от южных врат Первого Кольца. Жизнь вокруг била ключом. О чем-то галдели группы молодых парней и девушек, изредка на потеху публике показывая опасные акробатические трюки, торговали своими безумными картинами не менее безумные художники, окруженные толпой зрителей, демонстрировали беззвучные постановки мимы, плакали о несправедливости судьбы музыкальные команды коих на Бульваре Четырех Башен было в изобилии.
   Сюда ходят для того чтобы расслабиться, поглазеть на творчество горожан и возможно даже найти союзников практически в любом деле зайдя в какой-нибудь из многочисленных клубов.
   Стоял равномерный гул, и я признавал, что было в нем какое-то свое очарование. Не зря ведь народ продолжает ходить сюда несмотря на то, что, по сути, на Бульваре не было ничего такого чего нельзя было бы найти на других улицах Олеандра.
   - Люди! Только сегодня! Сделайте свою ставку и испытайте удачу! - пытался развести наивных прохожих на деньги старый шулер.
   - Пригласительные в "Облик Лорда"! За полцены! - зазывали в один из самых дорогих клубов несколько молоденьких девушек.
   - Новая работа Михейло - признанного мастера в жанре абстракционизма! Подходите не стесняйтесь!
   - ...это наша новая песня...
   - Ты что это делаешь? А ну проваливай!
   - Сколько?! Да я за такую цену могу полгода безбедно жить...
   - ...представляешь, да? Так и сказал. Мерзавец!
   - Не расстраивайся дорогая...
   - Эй, парень! Не твой кошель с монетами?
   - Слышал, что днем произошло? Высшие в Темном Облике чуть ли не в прах разгромили улицу недалеко от штаба валькирий..
   - Новый выпуск вечернего "Вестника Четырех Колец"! Узнайте больше о дворцовых интригах и жизни самых известных Темных! Новые подробности Гражданской Войны!
   - О, братишка! Давно не виделись...
   - ...я слышал, скоро набор в Академию. Может попытаться?
   - Не проходите мимо замечательного ресторана! Попробуйте новый кулинарный шедевр нашего повара!
   - Поспешите заглянуть в нашу антикварную лавку, где за разумную цену можно приобрести найденные за границами города вещи!
   - Расступитесь!
   - ...ты принес то, что я просил?
   - Вот ведь жид старый!
   Люди медленно проходили мимо, даже не удостаивая мою персону короткими взглядами. Слишком уж разнообразный люд здесь собирается - привыкли. Можно нацепить на голову подушку, но никто и не обратит внимания на твой вызывающий вид, поскольку все насмотрелись и не на таких еще психов.
   Я поймал за руку полезшего было в мой карман мальца и, наградив его легким подзатыльником, позволил воришке скрыться в толпе. Будто сам только вчера вечно голодным мальчуганом бегал здесь в поисках хотя бы самой ржавой монеты. Немногим из моих знакомых удалось выжить с тех времен, когда в городе царила послевоенная напряженная обстановка. Детдом Ханса не слишком-то заботился о своих подопечных...
   - Эй, - ко мне подвалил подозрительного вида тип. - Огнестрельным оружием не интересуемся?
   - Обойдусь, - отмахнулся я от явно чего-то перекурившего мужчины.
   Обиженно шмыгнув носом, тот растворился за многочисленными спинами прохожих. А я неторопливым шагом поплелся дальше, читая святящиеся, мерцающие и вообще всеми силами старающиеся выглядеть отличительно вывески самых разнообразных заведений.
   Остановился я лишь дойдя до самого начала Бульвара Четырех Башен, то есть до южного входа в Центр Олеандра. Прислонился спиной к стене одного из торговых домов стоявшего напротив высоких, примерно метров в двенадцать в высоту, стен и задумчиво уставился на железные створки врат. Никакой видимой охраны не было, но я знал, что это всего лишь иллюзия. На вершинах стен круглосуточно дежурили вооруженные винтовками или чем похлеще гвардейцы, а на той стороне стояло несколько надежных бронированных укрытий, из-за которых в случае нападения можно было вести огонь. Вот только от кого интересно отбиваться? Вряд ли в Олеандре найдется достаточно сумасшедшая группа для того, чтобы решится пойти на штурм Первого Кольца. Нет, сейчас ведь хвала Тьме не хаос времен Гражданской Войны.
   - Зачем ты сюда явился? - спросил появившийся рядом Ривз.
   - Не знаю, - пожал я плечами. - Ноги сами принесли.
   - На редкость тупые ноги тебе попались, - фыркнул Ривз. - Я конечно понимаю, что после того как ты научился проделывать фокусы с неизвестно откуда берущимся кинжалом, в тебе проснулась жажда жестоких схваток, но вот так нагло прийти к Центру... Это извини меня диагноз.
   - Более того я собираюсь проникнуть внутрь, - сказал я.
   - Что? Зачем?
   - Не ты ли, не так давно предлагал мне убить Лорда Кауна? - сказал я и тихо добавил. - Похоже, этого не избежать...
   - Становится все интересней, - улыбнулся Ривз. - И как ты надеешься перепрыгнуть через стену? Тут, знаешь ли, рядом нет высокой часовни, откуда можно с воинственным кличем приземлиться прямо на голову врагу.
   - Лучше обойтись без всяких там кличей. Нужно сделать все тихо, только пока не знаю как...
   Я вздохнул. Судя по всему убийство Лорда и вправду является единственным выходом из того мрака куда я угодил. Но только если бы все было так легко... Не такой уж я был дурак чтобы быть уверенным в том что мне удастся справиться с сильнейшим Темным современности. Даже с неожиданно приобретенным кинжалом, который предпочитает убивать моими руками, но без моего участия. Нет, это просто-напросто нереально.
   Высший Темный - это не какой-то там вампир.
   Но мой дальнейший путь в любом случае лежит во Дворец. Если я буду продолжать бегать по улицам, то ничего хорошего мне не светит, и в самое ближайшее время меня просто разорвут на части. Единственный более-менее разумный выход - разговор с Лордом или по крайне мере со Смотрителем, во время которого я должен буду показать им фокус с возникающим из ниоткуда кинжалом. Ведь не может же Каун быть настолько неразумным, что убьет человека с выходящими за рамки разумности способностями? Ну, а если же от меня все-таки решат избавиться, то... Что ж... Смерть и так ходит за мной попятам.
   Итак, самое главное в предстоящем мне походе - не попасться на глаза гвардейцам, так как есть опасность, что они могут застрелить меня без суда и следствия. Вот только для начала нужно хотя бы преодолеть эту чертову стену...
   Может попытаться вырезать ножом в стене дырку? Я усмехнулся. Сомневаюсь, что такая идея имеет право на существование, да и слишком долго придется карябать каменную стену шириной в несколько метров.
   Мимо, задев меня плечом, пробежала какая-то девушка и я встрепенулся. Нужно убираться отсюда и побыстрее. А то встал посреди улицы и пялюсь на южные врата - как бы охрана не занервничала от подобного поведения.
   Я сунул руки в карманы и торопливым шагом поспешил убраться прочь. Как же можно попасть за стену да еще и при том так, чтобы тебя не заметила ни одна живая душа? На ум, к сожалению, приходили лишь всякие бредовые идеи вроде угона какого-нибудь грузовика и последующего его столкновения с вратами. Мне подобный метод явно не подошел бы...
   - Кейл! - воскликнул неожиданно Ривз. - Тебе нужен отвлекающий маневр!
   - Например? - заинтересовался я.
   - Например, подговорить кого-нибудь врезаться на том же грузовике в ворота и пока все находящиеся поблизости гвардейцы сбегутся в одно место, перелезть через стену.
   - Все бы ничего да только что-то я сомневаюсь что выстроится очередь из желающих протаранить Первое Кольцо, - покачал я головой. - Да и чтобы по-настоящему привлечь всех гвардейцев понадобиться отвлекающий маневр с куда более разрушительными последствиями.
   - Думай, - просто сказал Ривз и исчез.
   На секунду я замер, взвешивая все "за"и"против" тут же пришедшей на ум затеи, а затем направился в сторону Галереи - самого крупного городского парка где находился ближайший известный мне спуск в подземку.
   Там мне могли помочь.

Места добычи металла

   Происхождения сети тянущихся под Олеандром тоннелей не знал никто. Многочисленные подземные пути причудливым образом переплетались между собой и образовывали нечто вроде паутины непонятно для кого и кем построенных дорог. Вот только практической пользы от этих вырубленных кем-то в далекой древности шахт не было никакой. Миллионы крыс и ржавая земля - вот, пожалуй, и все что можно было там найти.
   Сеть тоннелей или, как чаще ее называли, подземку нашли еще около тридцати лет назад, но более-менее полезного применения ей так найти и не удалось. С тех пор необъятные подземные пространства полностью контролировались одной из самых крупных, человеческих разумеется, бандитских группировок под названием "Пересмешники". И именно к ним я сейчас направлялся.
   Потратив некоторое время на поиски надежно скрытого спуска вниз в вечно цветущих садах Галереи, я в некотором замешательстве замер перед памятником какому-то усатому деду. Можно ли практически на виду у всех открывать вход в подземелье? Несмотря на то, что была ночь, народу в парке было более чем предостаточно и меня запросто могли заметить за столь странным занятием как ощупывание памятника в поисках нужного для открытия двери рычага.
   В конце концов, я плюнул на все и принялся без особых стеснений ощупывать голову, судя по всему сделанной в реальный рост скульптуры неизвестного мне человека. Вскоре мои старания увенчались успехом и нажатая мной, практически не видимая в сумерках, кнопка на шее памятника привела в действие механизм открытия двери. Кусок каменной плиты под ногами со скрежетом приподнялся, обнаружив за собой слабоосвещенную, уходящую далеко под землю лестницу. Я тут же поспешил вниз по ступенькам, поскольку знал, что прикидывающаяся обычной плитой железная дверь скоро автоматически закроется.
   - Уютно, ничего не скажешь - сказал Ривз, усмехнувшись. - Помнится, когда-то ты зарекался от повторного спуска в подземку.
   - Обстоятельства вынуждают, как ты видишь, - огрызнулся я.
   Вниз я шел довольно долго, и уже начал было нервничать из-за вдруг начавших сужаться стен и появившегося мерзостного ощущения камня над головой. Все это крайне давило на психику. Но, слава Тьме, спуск вскоре кончился, и я оказался на довольно просторной площадке с высокими испещренными трубами неясного назначения потолками. По правую и левую стороны от площадки тянулись, затягивающее взгляд, темные тоннели.
   Щелкнули затворы автоматов.
   - Потише, ребята, я к Гриверу, - как можно более уверенно сказал я трем вооруженным до зубов мордоворотам. - Думаю, сам факт того, что я знаю, где он находится и как до него добраться снимает с меня все подозрения.
   Не удивлюсь если у них здесь где-нибудь и пулемет припрятан.
   - Интересное начало, - сказал одни из них, видимо главный в троице. - Но подозрения с тебя никто снимать не собирается. Парни обыщите его.
   Двое громил подбежали ко мне и один из них приставил к моему виску дуло автомата, а другой, повесив оружие на плечо, быстро произвел обыск.
   - Ничего, - даже как-то удивленно прогундосил громила, повернувшись к главному.
   - Опустите оружие, - кивнул тот и перевел свой взгляд на меня. - Что тебе нужно от Гривера?
   - Это только для его ушей, - криво усмехнулся я и поморщился от пронзившей лицо боли. - Надеюсь, у вас есть доктор...
   - Есть, - неожиданно успокоился главный. - Пошли я провожу тебя, а вы смотрите в оба и не вздумайте больше пить!
   Я покосился на окруженный стульями столик, на котором покоились три бутылки виски, сигары и колода карт. Картина под названием "Нет, ничего скучнее, чем стоять на посту".
   Здоровяк жестом приказал следовать за собой и нырнул во мрак тоннеля. Он уверенно шел вперед, не испытывая при этом особых неудобств из-за отсутствия света, а я спотыкался едва ли не на каждом шагу.
   - Ты по делу или как? - моему проводнику вдруг захотелось поговорить.
   - Решил навестить старого приятеля, - буркнул я и чертыхнулся в очередной раз напоровшись на что-то.
   - Ух, ты, - удивился здоровяк. - Не думал, что у Гривера есть друзья.
   - С детства знакомы...
   На самом деле я шел вовсе не для того чтобы увидевшись со старым знакомым поперебирать с ним ранние воспоминания за бутылкой-другой крепкого пойла. Мне нужна была помощь в осуществлении своего плана. А Гривер имел все возможности для того чтобы качественно мне посодействовать.
   Вскоре впереди замаячил свет, и мы выбрались наконец из непроглядной тьмы в огромное заполненное людьми помещение. Здесь текла своя жизнь. Кто-то чистил оружие, кто-то жарил на горящем в бочке огне мясо, кто выпивал. Отовсюду до меня доносились смех, возмущенные восклицания и звук щелкающих затворов. Пробираясь за здоровяком сквозь творящийся здесь беспорядок я так и не встретил ни одного человека кто бы не сжимал в руках оружие. Сурового вида парни поигрывали охотничьими ножами, вертели на пальцах пистолеты, а некоторые даже жонглировали гранатами на потеху приятелям.
   - Больные люди, - тут же среагировал Ривз. - Ну, на кой хрен им оружие? От крыс отбиваться?
   - Считай что это один из клубов по интересам, где все без ума от огнестрельных игрушек, - усмехнулся я.
   Гривер в одиночестве сидел перед медленно затухающим огнем и с какой-то отрешенностью смотрел на начинающие понемногу умирать черные угли. Мой проводник кашлянул.
   - Э-э-э... Гривер, этот парень утверждает, что ты его знаешь...
   - Знаю, - кивнул предводитель "Пересмешников" и почесал заросший жесткой рыжей щетиной подбородок. - Можешь идти, не беспокойся. Кстати вы же уже более трех часов там скучаете? Скажи парням, чтобы заменили вас.
   - Хорошо, - кивнул здоровяк и поспешил удалиться.
   - Похоже, ты не очень рад меня видеть, - сказал я, усаживаясь на некое подобие стула напротив него.
   - А чего радоваться? - пожал он плечами. - До меня дошли слухи, что ты убил Графа. Кейл, мне не нужны проблемы.
   - Если бы мои проблемы ограничивались только вампирами, - горько усмехнулся я. - Каун объявил меня в розыск.
   - Этого я не знал, Так, чего ты хочешь? - Гривер сцепил пальцы в замок, продемонстрировав отсутствие мизинца на левой руке, которого он лишился в одной из уличных драк, коих в послевоенное время было предостаточно.
   Он был старше меня лет на пять, и мы познакомились с ним в те времена, когда я только начинал зарабатывать себе на жизнь хищением чужого имущества. Уже тогда пятнадцать лет назад его группировка имела довольно внушительный вес в соответствующих сферах. Вот только вершины своей карьеры Гривер достиг уже тогда когда "Пересмешники" практически отошли от бывшего когда-то нормальным образа жизни. Теперь ребята Гривера занимались добычей железа, коего в этих бесконечных тоннелях, судя по всему, было бесконечное множество. А найденные в лабиринтах куски не проржавевшего еще насквозь металла они продавали заводам у Четвертого Кольца которые пускали материал на сборку автомобилей и огнестрельного оружия, последнее "Пересмешники" кстати приобретали по огромным скидкам.
   Единственное чего я не понимал, так это почему Гривер и его компания до сих продолжают жить под землей, хотя на поверхности уже давно не идут битвы между группировками людей. Все это уже давно кануло в прошлое но "Пересмешники" видимо просто привыкли к такому стилю существования.
   - Слушай, Гривер, отсюда можно как-нибудь попасть за пределы Первого Кольца?
   - Думаешь, Темные настолько тупы? - фыркнул рыжий бородач. - Разумеется, нет. На, посмотри.
   И он перекинул мне кусок потертой прочной ткани, на которой разными цветами были отмечены и пронумерованы тоннели.
   - Этот тоннель идет вдоль Первого Кольца? - догадался я, указав Гриверу на отмеченный зеленым круг от которого тянулись во все стороны разноцветные линии.
   - Да, зеленым я отметил те места которые мы вычистили под ноль, желтым - неизведанные области, а другие... Ну, тебе во все это вникать вовсе не обязательно. Для тебя важно то, что внутри вот этого кольца раньше тоже была сеть дорог, но сейчас, как видишь, она уже не доступна.
   - Высшие постарались? - спросил я, хотя все было понятно и так.
   Значит, по-простому не получится, а жаль.
   - Зачем тебе в Центр? - спросил Гривер.
   - Есть причины, - уклончиво ответил я. - Помнишь как десять лет назад...
   - Я знаю, что у меня перед тобой долг, не стоит напоминать об этом - оборвал меня Гривер. - Именно поэтому я еще и разговариваю с тобой. Излагай, что тебе требуется.
   Некоторое время я молчал, собираясь с мыслями, а затем, вернув старому знакомому карту тянущихся под Олеандром дорог, заговорил:
   - Для того чтобы незаметно перебраться через стену необходимо отвлечь гвардейцев. Отвлечь по-хорошему, так, чтобы у меня было достаточно времени. Я хочу, чтобы твои ребята устроили нечто, что сможет вызвать у Гвардии довольно долгий интерес.
   - Пойти против Лорда, - помолчав, сказал Гривер. - Ты понимаешь, о чем просишь?
   - Понимаю, - кивнул я. - Но до тебя наверно уже дошли слухи о том, что во Дворце творится нечто неладное. Кауна скоро скинут с престола и думаю, вряд ли у нового Лорда будет так мало проблем, чтобы устроить расследование.
   - Не заговаривай мне зубы, - Гривер, досадливо плюнул в испустивший дух костер. - Я сделаю что-нибудь, но для подготовки понадобится время. Часа два, не меньше.
   - Хорошо, - согласился я.
   Гривер жестом подозвал одного из своих коллег и о чем-то тихо зашептался с ним. Через некоторое время парень кивнул и с появившимся в глазах азартом куда-то умчался.
   - Хемуль организует требуемый уровень шума, чтобы ты смог перелезть через стену, - сказал мне Гривер, кивнув туда, где за спинами вооруженных людей скрылся получивший задание парень. - Кстати как ты собираешься это проделать? Тебе ведь еще и снаряжение нужно, так?
   - Так, - кивнул я. - Обеспечишь?
   - Конечно, раз уж взялся тебе помогать, - вздохнул Гривер, поднявшись на ноги. - Пойдем...
   Шли мы недолго. Вскоре Гривер завел меня в одну из немногочисленных встретившихся нам на пути дверей, за которой обнаружилась своеобразная оружейная комната.
   - Зачем вам столько оружия? - спросил я, смотря на ящики с боеприпасами.
   - Парни любят развлекаться стрельбой по крысам, - хмуро сказал Гривер. - Этих тварей здесь просто до ужаса много.
   Ривз презрительно рассмеялся.
   - Вот эта штука тебе понадобится, - сказал Гривер и взял с одного из заставленных оружием столов металлический арбалет. - Проверенная вещь. Леска довольно тонкая, но выдерживает до ста килограммов.
   - А длина? - спросил я, принимая из его рук арбалет.
   - Тебе хватит, - усмехнулся Гривер.
   Я осмотрел оказавшийся довольно тяжелым прибор. Леска, прикрепленная к острому с зазубринами гарпуну, тянулась к пузатому, имевшему рычажок на боку, стальному шару, в котором видимо и скрывался моток этой не внушающей особого доверия веревки.
   - Надеюсь, завязнуть в бетонной стене этому гарпуну труда не составит, - сказал я.
   - Не волнуйся.
   Мы вышли из этой заваленной смертоносными вещами комнаты и к нам тут же подошел вымазанный какой-то грязью парень.
   - Гривер, мы нашли еще одну бандуру в пяти перевалах от западного перекрестка, - сказал он неожиданно глубоким басом. - Резать ее на части?
   - Нет, не стоит, - покачал головой мой давний знакомый. - Там ведь есть широкий спуск? Пошли кого-нибудь к скупщикам пусть сами забирают товар на своих машинах, недалеко же.
   - Ладно, - кивнул с облегчением парень и убежал к приятелям, ждущим его в ржавом, без дверей, окон и даже какого-либо намека на крышу автомобиле. Парень погрузился в эту пародию на средство передвижения и, взревев двигателем, машина умчалась в темноту тоннеля.
   - Черт и как вы тут живете? - поежился я. - Аж жутко становится, как подумаю что над моей головой тонны земли.
   - Да никто здесь и не живет, - пожал плечами Гривер. - Это только я провожу здесь по несколько суток, а парни ходят сюда как на работу, по сменам. Мы ведь уже давно законопослушные граждане и занимаемся полезным делом. Каун даже снял нас с очереди жертв для ночных уродов.
   - Неплохо, - признал я.
   Очень даже неплохо, учитывая то, что почти все члены аналогичных "Пересмешникам" группировок уже давно или коротают последние дни в Гетто или хуже того, съедены вампирами и оборотнями.
   Жестокими методами когда-то навел порядок в Олеандре Смотритель Логан.
   - А что это за слова такие странные? - полюбопытствовал я. - Вот эти "перевал" с "бандурой".
   - Пойдем, присядем. Еще долго ждать, - сказал Гривер, направляясь, судя по всему, к тому же месту где я его застал за разглядыванием угасающего пламени. - "Перевалами" мы называем помещения вроде таких, где мы сейчас с тобой находимся, правда, этот "перевал" намного больше всех остальных, да и сохранился получше. Жаль только, что большинство спусков в эти места надежно завалены, что очень затрудняет транспортировку металла. Я думаю, когда-то в тоннели мог спуститься каждый желающий, и эти лабиринты играли роль своего рода подземных дорог. Ну а "бандура" - это по всей вероятности именно то, что раньше здесь каталось.
   Мы сели у кострища и я, положив арбалет на колени, спросил:
   - И много еще железок осталось?
   - Не очень, - признался Гривер. - Уже, наверное, через год придется искать другой вид деятельности. Можно конечно продолжать разбирать еще оставшиеся завалы, вполне вероятно, что там еще километры неизведанных тоннелей, но это уже без меня. Надоело.
   - Сколько же лет этим пещерам? - окинув взглядом место, где мы находились, спросил я.
   - Более четырехсот вероятно, - пожал плечами предводитель "Пересмешников". - Даже странно что их нашли всего тридцать лет назад... Честно говоря я думаю что Гурман узнал об этих тоннелях еще в начале своей жизни под Дневным Солнцем. Этот псих где только не побывал в поисках экзотики...
   - Да уж нехилая должно быть цивилизация здесь когда-то проживала, раз смогла прорыть такие протяженные дороги в земле...
   - У нас тут некоторые думают, что эти тоннели завалили искусственно, больно уж качественно были перекрыты все спуски, да и не могло быть такого, чтобы нигде в истории хоть раз, да и не упомянули о подземных дорогах. Кажется, будто взорвали все входы и выходы и поспешили как можно быстрее забыть обо всем этом, стереть любое упоминание.
   - Не факт, - пожал я плечами. - Откуда ты знаешь, может тоннелям уже далеко за тысячу лет? Такого срока достаточно чтобы все спуски качественно завалились самостоятельно, а упоминания в истории стерлись.
   - Я ничего и не утверждаю, - меланхолично протянул Гривер. - Слушай Кейл тебе никогда не хотелось уйти за Четвертое Кольцо?
   - Только несколько часов назад всерьез обдумывал этот вариант, когда узнал, в какую задницу угодил, - усмехнулся я.
   - И теперь ты рвешься в Центр?
   - Иного выхода нет.
   Сбежать из Олеандра... Звучит как сказка. Вот только подобное бегство приведет только к одному - поджидающей на финише Смерти. А финиш, он очень близко. Насколько я знал, максимальное расстояние на которое удавалось отойти от Четвертого Кольца валькириям - сто с лишним километров. Для людей же этот рекорд составлял и вовсе всего лишь пятьдесят километров. Попытки отойти дальше просто-напросто убивали как человека, так и валькирию. Почему же для двух рас эта невидимая граница находилась на разных расстояниях от Олеандра - непонятно. А задумки объединения отрядов валькирий и людей с треском проваливались - почему-то члены группы обязательно теряли друг друга, даже если шли, практически взявшись за руки.
   - Парни говорили, что видели, как взорвалась вершина одного из небоскребов, - сказал Гривер. - Да и ты сам наверное не мог этого не заметить. Уверен, что тебе туда нужно?
   - Беспокоишься? - невесело хмыкнул я.
   - Ничуть. Мне все равно, если можешь себе представить.
   - Могу, почему нет?
   Неожиданно раздались выстрелы, а вслед за ними до меня донесся веселый смех.
   - Снова крысы, - просветил меня Гривер. - Уже несколько лет их активно отстреливаем, но эти твари просто жутко быстро делают детей.
   - Они решаются нападать на людей? - удивился я.
   - Раньше боялись, но потом видимо привыкли к нашему постоянному присутствию и начали проявлять агрессию. Мерзость редкостная.
   - Тебе не позавидуешь, - ухмыльнулся я. - Наверное, даже в Гетто условия проживания получше будут.
   Гривер криво улыбнулся.
   - Ты на свою рожу посмотри, прежде чем о Гетто говорить.
   - Кстати, да. Ты бы не мог позвать доктора? Мне бы хоть как-то эти украшательства обработать...
   Черт, за последние несколько часов я уже так привык к боли, что даже перестал обращать на нее внимание. Я легко провел ладонью по лицу и поморщился - издевательства, которые устроили надо мной покойный ныне маньяк Виктор и священники явно не пошли мне пользу. Одним словом - в зеркало лучше не смотреться. А то можно и самого себя испугаться. Наверное, и впрямь если я и не дотягивал до коренного обитателя Гетто, то совсем чуть-чуть. Хотя, вряд ли. Тамошние бедолаги, которым выпала неудача сыграть в обществе Олеандра роль своеобразного аккумулятора молодости в любом случае выглядят гораздо хуже меня. Ведь именно Гетто, куда ссылали тех, для кого запись в меню кровососов уже не считалась подобающим наказанием (то есть особо опасных преступников и злостных нарушителей закона) обеспечивало жителей Олеандра задержкой старости. Как и кому именно из Высших Темных это удалось я не знал, но факт оставался фактом - попадая в Гетто, человек дряхлел за считанные годы.
   Доктор оказался лысым и чем-то даже походил на не так давно убитого мной вампира. Даже бледность и та имела место быть. Он нанес мне на распухшую половину лица пахучую мазь, которая неожиданно тут же дала определенный эффект - щека онемела и боль больше не чувствовалась. Мгновенного превращения в красавца мне, конечно, никто бы пообещать не смог, но и на том спасибо.
   После того как мясник местного разлива удалился мы с Гривером даже не обмолвились и словом, каждый думая о своем. В скором времени все должно было решиться раз и навсегда: или от меня на веки отстанут или закопают недалеко от Дворца.
   - Скорее уж второе, - не смог удержаться и заметил Ривз.
   - А меня оба варианта устраивают, - парировал я. - Могилка в двух шагах от резиденции Лорда... Ну разве не это предел мечтаний?
   - Да не самая безрадостная перспектива, - признал Ривз.
   А потом к нам с Гривером подошел светловолосый, совсем молодой еще, парень и сказал, что Хемуль все подготовил.
   - В случае если что-то пойдет не по плану, сымпровизируйте так, чтобы он, - кивнул на меня Гривер. - все-таки оказался по ту сторону этой чертовой стены, понял?
   - Понял, - парень кинул на меня короткий взгляд.
   - Не вздумайте лезть на рожон, - строго сказал Гривер. - Если понадобиться возьми еще людей. Сколько вас там с Хемулем?
   -Пять и больше не надо - только мешать будут.
   Гривер кивнул.
   - Ишь, как волнуется, - усмехнулся Ривз.
   Наверное, именно из-за того что "Пересмешники" с самого начала своего существования считали себя братьями, а не обычными разбойниками, им и удалось сохранить свою группу да к тому же найти себя в исследовании подземного Олеандра.
   Мы сухо распрощались с Гривером, и я поспешил вслед за светловолосым парнем. На поверхность мы вышли через тот же путь, по которому я сюда и попал, правда, на некоем подобии пропускного пункта сидели уже другие личности.
   После затхлого удушливого воздуха владений "Пересмешников" холодный ночной воздух Галереи показался мне как никогда сладким. Я посмотрел на усеянное звездами небо и прищурился от фиолетового света Ночного Солнца, которое, пока я находился под землей, успело достичь зенита.
   - Тут недалеко конечно, но идти пешком глупо, - светловолосый парень указал мне на дожидающуюся нас черную машину, которая по красоте могла потягаться с передвижными средствами Мертвеца и Логана.
   - Ну как самочувствие Кейл? - спросил, ухмыляясь Ривз, когда мы погрузились в автомобиль.
   - Паршивое, - буркнул я.
   После почти полутора часов вынужденного отдыха в гостях у Гривера неслабо пострадавшее в схватках со всеми моими ненавистниками тело дало о себе знать. Сначала робко, будто напоминая о том, что подобное отношение к живой плоти недопустимо, а потом в полную силу, заставляя задуматься о том, способен ли я сейчас на покорение просторов внутри Первого Кольца. Больше всего возмущались ноги и не мудрено - как-никак мои марафонские забеги по Олеандру никоим образом не могли способствовать оздоровлению организма.
   Через некоторое время машина остановилась в дворике, находящемся буквально в пяти метрах от стены, которую мне вскоре предстояло преодолеть.
   - Приехали, - сказал "Пересмешник", выбираясь наружу.

Город внутри города

   Конечно, сказать, что место, где мы остановились кишмя кишит народом было нельзя, но в тоже время говорить о нем как о безлюдном тоже бы не получилось. Этот дворик был проходным. Нечто вроде перехода между Бульваром Четырех Башен и Кольцевой Дорогой, тянущейся вдоль огораживающей Центр стены. Надо ли говорить о том, что едва ли не ежеминутно через двор шествовали целые толпы прохожих?
   - Место какое-то больно людное, - тихо сказал я доставившему меня сюда парню и вдруг осознал, что даже не знаю его имени. Впрочем, зачем оно мне?
   - А как же, - хмыкнул парень. - Это тебе не спальные районы за Вторым Кольцом.
   Я кивнул. И правда, вряд ли у границы Центра можно найти более-менее тихое место, пригодное для приведения моего плана в действие. Как ни старайся, а под боком всегда будут сновать те, кого к Центру тянет словно магнитом, а таких в нашем городе преобладающее большинство.
   Я двинулся вслед за парнем к, вырубленной в явно старинном доме, широкой и довольно высокой арке которая выводила волны прущих с Бульвара людей к стене Первого Кольца. Мы остановились в тени и я, проводив взглядом нескольких щебечущих о чем-то девушек, спросил:
   - Когда начнем?
   - А прямо сейчас и начнем, - пожал плечами парень. - Ты готов?
   - Думаю что да, - неуверенно ответил я и про себя добавил. - Надеюсь, нам никто не помешает...
   - Сомневаюсь, что кто-то из горожан изъявит желание помочь нашей доблестной Гвардии, и попытается сбить тебя камнями со стены - хмыкнул Ривз. - Да к тому же чувствую что весь тот фейерверк, который подготовили для тебя господа "Пересмешники" должен здорово отвлечь всех без исключения прохожих от созерцания стен.
   - А в чем заключается отвлекающий маневр? - спросил я у парня.
   - Не знаю, но Хемуль умеет удивлять, - ухмыльнулся тот. - Не беспокойся все должно получиться.... Сейчас переждем немного, пока вон те ребята мимо не пройдут.
   Он махнул рукой куда-то влево и, присмотревшись, я заметил двух идущих вальяжной походкой гвардейцев.
   - Прямо карикатурный шедевр, - умилился Ривз. - Один - толстый как оборотень, а другой худой, словно понемногу отдающий концы мертвяк.
   Я усмехнулся и огляделся. Поток рвущихся к Первому Кольцу людей неожиданно иссяк и сейчас мы остались единственными кто стоял в непроглядной тени у арки. Хотя если приглядеться, то можно было бы заметить страстно целующуюся парочку, спрятавшуюся во мраке совсем недалеко от нас. Вот только вряд ли они могли бы хоть как то нам помешать. Уверен - при первых же звуках шума, который должен был мне обеспечить, неведомо где сейчас находящийся, Хемуль, эти двое испарятся в один миг.
   - Пора, - тихо сказал парень и, выйдя из тени на дорогу, посмотрел куда-то наверх и показал видимо находящимся на крыше парням Гривера кулак с оттопыренным большим пальцем.
   Перехватив поудобней арбалет, я приготовился к бегу на короткую дистанцию до основания стены.
   - Как только сочтешь нужным - начинай, - сказал вернувшийся ко мне "Пересмешник". - Если понадобиться - я прикрою.
   И он продемонстрировал мне пистолет под курткой.
   - У тебя донельзя серьезное лицо, Кейл, - расхохотался Ривз и в этот момент оглушительно бахнуло.
   Взрыв был такой силы, что я почувствовал, как земля под ногами содрогнулась. Послышался звук падающего на вымощенную камнем дорогу чего-то тяжелого и вслед за ним - испуганные крики прохожих. Драма происходила где-то в пятидесяти метрах от того места где мы находились, то есть приблизительно возле южного входа в Центр Олеандра. Что примечательно - светловолосый ведь подал знак кому-то находящемуся на вершине дома, под аркой которого мы сейчас прятались. Выходит "Пересмешники" рассредоточились по местности и даже успели договориться о жестах для координации действий? Неплохая сплоченность у них. Наверное, парни привыкли работать в команде...
   - Не о том думаешь, Кейл! - прикрикнул на меня Ривз и я вздрогнул.
   Мимо в панике пробегали люди: кто-то подальше от места взрыва, а кто-то наоборот - к самому центру событий. Любопытство человека поистине не знает границ.
   Я оглядел уходящую в обе стороны Кольцевую Дорогу: справа мелькали спины старательно пытающихся скрыться от опасного места людей, и бешено тормозили автомобили, водители которых стремились как можно быстрее развернуться и укатить подальше, а слева имели место быть лишь вздымающееся к небесам клубы пыли.
   Может, сейчас? Нет, еще рано...
   Громыхнул второй взрыв на фоне которого тут же затрещала автоматная очередь, впрочем, сразу же оборвавшаяся - судя по всему, нервы у кого-то из гвардейцев не выдержали и он начал палить в неизвестность сквозь завесу из пыли и дыма, коей второй взрыв намного превзошел первый (если раньше сквозь пелену еще можно было различить суетливо мечущихся людей, то теперь не было видно абсолютно ничего).
   Я окинул взглядом левую сторону дороги, оглянулся. Никого. Сейчас!
   И рванул к стене, носящей название Первого Кольца. Вокруг продолжала нарастать атмосфера хаоса: крики, топот, свист неизвестно кем и в кого выпущенных пуль, скрежет сталкивающихся автомобилей и визг сгорающих покрышек. У стены я оказался за считанные секунды и тут же, присев, прицелился в верхний край стены. Видимо из-за того, что я за последние несколько часов превысил все допустимые нормы сжигания нервных клеток и адреналина в крови, арбалет в моих руках ходил ходуном. Но, слава Тьме, молнией устремившийся к небу, гарпун как в масло вошел в бетон. С некоторым сомнением я дернул повисший передо мной арбалет вниз, повис на нем и решил что тонкая леска, судя по всему, все же должна выдержать мой вес.
   В последний раз оглядевшись, я крепко схватился за холодное железо арбалета и нажал на крохотный рычажок сбоку от стального шара, откуда брала свое начало, уходящая вверх, леска. Тихо щелкнула какая-то пружина, и меня с неожиданной силой рвануло вверх. Когда жужжание наматываемой лески смолкло и меня слегка тряхнуло, я, наконец таки, отважился открыть глаза и посмотреть наверх. До края стены оставалось совсем ничего - полметра, не больше. Стараясь не издать и звука, я подтянулся на арбалете и вцепился в шершавый край стены, затем с некоторым усилием заставил себя оторвать вторую руку от вдруг показавшегося непоколебимым арбалета и повис, теперь уже цепляясь только за бетон.
   - Внизу больше десятка метров высоты, - усмехаясь, шепнул мне Ривз и я еще раз подтянувшись, лег грудью на своего рода перила, проходящего на этом участке, перехода между двумя смотровыми помещениями.
   Успокоившись, я попытался перевалить себя на ту сторону, но руки неожиданно заскользили. Сердце рухнуло куда-то вниз и разбилось вдребезги, но ноги вовремя успели нащупать под собой все еще болтающийся на леске арбалет, чем и спасли мое тело.
   - Не надо так пугать, - притворно жалобным тоном проскулил Ривз, но я даже не обратил на него внимания.
   Балансировать над пропастью в довольно странной позе: руками вцепившись в край стены, а ногами опираясь на арбалет, было довольно затруднительно, учитывая, что между засевшим в бетоне гарпуном и верхней границей этого чертового Первого Кольца было никак не больше полуметра.
   - Чего пятую точку выпятил? - не смог удержаться Ривз и весело рассмеялся.
   - Пошел бы ты, - тихо прошипел я.
   Черт, а ведь мне еще и спуститься как-то надо, с появившимся отчаянием подумал я и что есть сил оттолкнувшись, перевалился через край стены. Очень конечно неэкономично оставлять здесь арбалет, но, к сожалению, данное приспособление относилось к разряду одноразовых.
   По обе стороны от меня, примерно на одинаковым расстоянии, находились помещения для охраны - эдакие крохотные будки-караулки, предназначенные для наблюдения и отстрела предполагаемого противника, которого, в общем-то, и быть не могло. Времена Гражданской Войны давно канули в лету, а враждебно настроенных городов за пределами Четвертого Кольца просто по всей видимости не существовало.
   С секунду поколебавшись, я двинулся к правому относительно меня помещению. Где-то совсем рядом громыхнул уже третий за последние несколько минут взрыв и все вокруг залил противный визг сирены. Гвардейцы видимо вообразили себе не весть что и теперь будут действовать с утроенной жестокостью, не жалея подвернувшихся под руку горожан. С точки зрения Гвардии это вполне оправдано - внутри Первого Кольца живут только самые влиятельные люди не говоря уже о Великих Семьях и Лорде. А когда речь заходит о безопасности главы Олеандра, никто уже не будет думать об обычных, оказавшихся не в то время и не в том месте, людях.
   Вот только с кем гвардейцы интересно будут бороться? Я был уверен что "Пересмешники" ни на секунду не обнаружили себя и сейчас, скорее всего уже начинают потихоньку покидать свои места, пока, ошеломленная мощными взрывами и при этом отсутствием нападающих, Гвардия не пришла в себя и оцепила ближайшие территории.
   Что ж... Спасибо вам всем ребята.
   Я искренне надеялся, что все парни Гривера останутся живы.
   До массивной деревянной двери караулки оставалось сделать всего два шага, когда она неожиданно распахнулась прямо перед моим носом и на меня едва не налетел гвардеец. Изумленно вылупившись, он замер на месте и это стало его ошибкой. Я резко шагнул к нему и ударом ноги выбил из, дернувшейся было, руки пистолет, а затем, не давая тому времени сориентироваться, ударил с близкой дистанции локтем в челюсть. Гвардеец рухнул мне под ноги, а я поморщился от пронзившей руку боли.
   - Привет от священников, - усмехнулся Ривз.
   Я присел перед поверженным гвардейцем, который, судя по погонам, оказался лейтенантом и несколько раз ударил того по лицу. Жестоко конечно, но убивать я никого не хотел, а после подобного избиения этот тип должен пролежать довольно долго. Пока не найдут.
   - Брось оружие!
   Я поднял глаза и увидел целящегося на меня из автомата парня в форме рядового. Я заскрипел зубами. Черт, ну неужели нельзя было сразу подумать о том, что не могло быть в охранном помещении только одного гвардейца?
   - Брось оружие! - парень заметно нервничал.
   - Эй, ты чего боец? У меня вообще-то и оружия нет, - как можно более уверенно сказал я и в подтверждение своих слов поднялся на ноги, продемонстрировав гвардейцу пустые руки. - Это ты лучше не направляй оружия на Темного, понял? Что у вас здесь вообще происходит?!
   В глазах парня появилась тень сомнения, но надо отдать ему должное - глупить он не стал, да и оружия не опустил.
   - Слушай ты, - сказал я, начиная закипать. - Стены атакованы и мое вмешательство необходимо, так что не стоит мне мешать...
   Я поднял перед собой руку и появившееся в моей ладони свечение сменилось, блеснувшей в фиолетовых лучах, сталью.
   - Извините, Высший, - облегченно выдохнул явно впечатленный этим представлением рядовой гвардеец и опустил автомат.
   Ривз нагло заржал.
   - Ты слышал Кейл? - спросил он, захлебываясь смехом. - Высший! Какой наивный мальчик...
   - Ничего, - покровительственным тоном сказал я и, подойдя к парню, что есть сил ударил его в солнечное сплетение, предварительно, разумеется, сделав так, чтобы кинжал исчез.
   - Самый быстрый удар - прямой удар, - наставительно сказал Ривз, когда, получивший добавку в виде пинка по затылку, парень тяжелым мешком повалился на пол. - Жаль, что с вампирами и священниками все выходит не так гладко, да, Кейл?
   Так, что теперь? Я осторожно, опасаясь того, что где-то мог затаиться еще один гвардеец, зашел в караулку, но в столь малогабаритном помещении, судя по всему, и двое-то еле-еле находили себе место. Наверное, это было сделано исходя из законов странной военной логики - если солдату неудобно, то он не сможет расслабиться, а значит прозевать нападение. Ох, и понизят же кого-то в звании после недавнего представления "Пересмешников". Я кинул короткий взгляд на некое подобие бойницы и, приблизившись к узкой уходящей вниз лестнице в углу караулки, в нерешительности остановился.
   Даже несмотря на некий переполох в рядах Гвардии, заметить чужого человека труда не ставит...
   Я вернулся к бессознательным телам гвардейцев и, на секунду задумавшись, начал стаскивать с лейтенанта китель - зеленая форма рядового уж очень неэффектно смотрелась на фоне черно-золотых одежд офицера, да и обычного солдата запросто могли припахать к выполнению чего бы то ни было, а мое неповиновение вряд ли не вызвало бы никаких подозрений.
   Накинув новоприобретенную одежду прямо поверх куртки, украденной в доме убитых Виктором людей, я сдернул с головы лейтенанта фуражку и забежал обратно в караулку. Уже чуть ли не на физическом уровне чувствовалось, как время убегает сквозь пыльцы. Действовать нужно было как можно быстрее. И я рванул вниз по лестнице.
   - Кейл, смотри не привыкни к предметам гардероба с чужого плеча, - хихикнул Ривз. - Смешивание стилей оно конечно модно, но смотришься ты весьма глупо.
   Я только отмахнулся. Будем надеяться, что в суматохе никто не обратит на мой странный наряд внимания.
   Бежать вниз пришлось довольно долго - как-никак стена имела высоту сравнимую с пятиэтажным домом. Что странно - навстречу мне никто не попался, но зато когда я с некоторой излишней силой долбанул ногой по выводящей наружу двери, то буквально влился в поток гвардейцев. Все они спешили выйти из распахнутых настежь южных врат. Сирена уже смолкла и теперь, висевший в воздухе, гомон перекрывался лишь ревом выезжающих с территорий Центра черных машин с отличительными знаками Гвардии - изображением золотых пирамид на капоте и боковых дверях.
   Значит, до гвардейцев, наконец, дошло, что над ними всего лишь на всего поиздевались и сейчас они, полные гнева, собирались в полной мере поквитаться с организаторами, породивших панику, взрывов. На "Пересмешников" началась охота. Я мысленно пожелал парням удачи и против потока доблестных солдат Гвардии, рвущихся выбраться из Первого Кольца, устремился к видневшимся вдали зданиям, где что ни дом, то архитектурный шедевр.
   Я буквально пролетел мимо пропускного пункта с поднятым вверх шлагбаумом, когда возле меня резко затормозила одна из машин Гвардии.
   - Лейтенант! - крикнул, высунувшись из окна, какой-то мужчина. - Прыгай к нам!
   - Я на другой! - машинально проорал и, не сбавляя темпа, пробежал мимо.
   - Что-то они все больно всполошились, - усмехаясь, сказал Ривз. - Столько сил бросить на поимку нескольких преступников?
   И впрямь, даже несмотря на то, что прогремевшие совсем недавно взрывы были далеко не детскими, число гвардейцев явно превышало все допустимые нормы. Ну не война же, в конце концов, началась и не народное восстание. Похоже, оголодавшие до приключений на своей муторной работе гвардейцы не столько испугались устроенного Хемулем фейерверка, сколько обрадовались поводу поразмяться.
   Ближайшие дома, к сожалению, находились где-то в километре от стены Первого Кольца и я решил, что бежать до них по столь людной и хорошо освещенной дороге дальше просто нельзя. Китель лейтенанта может и помог мне выбраться из самого пекла, но рано или поздно, да найдется чересчур глазастый гвардеец.
   Преодолев перекинутый через небольшой овраг мост, я тут же сошел с дороги и. немного спустившись, устремился по краю оврага к ряду тянувшихся куда-то влево деревьев.
   Шум позади понемногу смолкал. А вскоре я со вздохом прислонился к шершавому стволу дерева и медленно сполз до самой земли. Нервное перенапряжение давало о себе знать. Противный холод страха все никак не желал убираться из груди, кровь с бешеной скоростью металась по венам, а по вискам будто молотили маленькие молоточки. На редкость мразное у меня сейчас состояние здоровья, ничего не скажешь.
   - Эти сутки здорово изменят тебя, Кейл, - похлопал меня по плечу Ривз. - Прими мои поздравления - самое сложное позади.
   - Наверное, ты хотел сказать, что оно еще только впереди, - мрачно буркнул я и, кряхтя, стянул с себя позаимствованный у лейтенанта китель, брезгливо откинул в сторону фуражку.
   - Вполне возможно, - причмокнул губами Ривз. - Но разве тебе не нравиться? Весело время проводишь, не так что ли? Радуйся жизни!
   И он довольно заржал.
   - Ей можно будет радоваться, если, выйдя из дома, не нужно будет беспокоиться за целостность своих костей...
   Я усмехнулся, представив, что сейчас твориться в ближайших районах, по которым еще очень долго и без особого результата будут колесить гвардейцы.
   - Долго еще будешь прятаться среди трех деревьев? - спросил Ривз. - Сам понимаешь, тебе нужно как можно быстрее убраться отсюда. Те бедолаги, которых ты оставил отдыхать на вершине стены вскоре все и в подробностях разболтают своему начальству.
   - Если уже не разболтали, - сказал я и поднялся на гудящие ноги.
   По-хорошему мне бы сейчас очень не помешали несколько суток крепкого здорового сна, но об этом пока можно лишь мечтать. Ежесекундно оглядываясь, я побрел вдоль посадки деревьев, надеясь, что со стороны никто при тусклом фиолетовом свете Ночного Солнца не заметит среди костлявых веток медленно идущего человека. Теперь огни элитных домов Центра Олеандра находились справа от меня, вот только рвануть к ним напрямую - дело довольно рискованное. Как-никак отделяющее меня от ближайших зданий идеально ровное с неестественно зеленой травой поле было слишком уж широким, а выставлять себя на показ совсем не хотелось да и было бы неплохо найти дворики потемнее, где моя далеко не самая дорогая одежда будет не так бросаться в глаза.
   Мрак! Мне ведь предстоит еще очень и очень долгий путь до Дворца и окружающих его Четырех Башен...
   Жаль конечно что не удалось попасть в находящиеся внутри Первого Кольца территории более бесшумным путем и без свидетелей. Иначе было бы очень заманчиво зарыться в какую-нибудь дыру (наверное в тут тоже есть такие?) и пребывать там до тех пор пока... Пока что-нибудь да не случится. Спокойно отсидеться в Центре пока меня со всеми собаками ищут охотники за головами по ту сторону Первого Кольца. Это, безусловно, могло бы продлить мне жизнь. Наверное, именно на это я и надеялся в глубине души, когда шел к Гриверу с просьбой о помощи в осуществлении моего безумного плана. Ну не верил же я, что даже если и смогу добраться до Кауна то тот, несомненно, решит оставить меня в живых из-за моей неожиданной способности убивать бессмертных? Нет, не верил...
   Да и сейчас тоже не верю, но иного выхода просто нет. Как ни крути, а попал я сюда, изрядно наследив и в скором времени меня начнут искать вернувшиеся ни с чем с поисков нападавших гвардейцы. Отчего-то я был уверен что "Пересмешникам" удастся ускользнуть из лап Гвардии...
   - Тебе нужно хорошенько отрепетировать речь, которую ты будешь зачитывать Кауну, - торжественно сказал Ривз. - Необходимо любыми силами убедить его в твоей полезности лично Дворцу, Короне и прочим атрибутам власти!
   - Для начала до него нужно хотя бы добраться, - сказал я, идя в тени довольно низких, но как мне казалось надежно укрывающих от случайного взгляда деревьев.
   - Не помешало бы сменить одежду, - сказал Ривз. - Может, снова залезем к кому-нибудь в дом?
   - Издеваешься? - кисло посмотрел я на него.
   - Издеваюсь, - согласился тот. - А если серьезно, то в таком виде да еще с расквашенной мордой долго ты не протянешь. Я могу предложить угнать машину. Это заметно облегчит передвижение.
   - Здесь все не так просто как в нашем обычном мире, - покачал я головой. - Здесь уже не Олеандр, а нечто другое.
   - Не вижу ни одного отличия. Только дома покрасивее, гвардейцы потолще да людей злобных больше. Как говориться за Первом Кольцом тебе всадят пику в бок честно и открыто, а внутри ту же операцию проделают с улыбками на устах через третьи руки.
   - Судя по твоему высказыванию, в Олеандре нет ничего хорошего, - хмыкнул я.
   - О, Кейл, это всего лишь метафора, скрывающая в себе простую истину: человек всегда будет оставаться зверем даже если на его плечах дорогие меха, а не потертая старая куртка.
   - Любишь ты языком почесать...
   Через некоторое время я, наконец, остановился, пристально осматривая неожиданно пустынную и плохо освещенную улочку в нескольких сотнях метров от меня. Где-то там, слышался шум, который судя по всему издавали веселящиеся в каком-то из домов толстосумы, но мне они все равно помехой не являлись.
   Самое главное - затеряться во дворах и избегать широких и оживленных улиц.
   - Двинули, - сказал я и быстрым шагом уверенного в себе горожанина двинулся к темной улице.

Большая разница

   Небо и земля.
   Примерно так отличались друг от друга Центр Олеандра и все то что находилось за пределами Первого кольца. Ни одного похожего здания - каждый дом был выполнен в каком-то своем особенном стиле, старался выделиться на общем фоне необычайной архитектурой или украшательствами в виде затейливых узоров и самых различных барельефов. Лишь одно объединяло все эти шедевры творческой мысли - все они строились по типу колец: первое опоясывающее Центр могло похвастаться лишь домами максимальной высотой до пяти этажей, второе на несколько больше и так до тех пор, пока очередность не доходила до небоскребов Великих Семей - рвущихся высь башен из стекла и бетона. Могу представить себе, сколько в свое время рабочих сожгли свои жизни на строительстве этих подпирающих небосвод колоннах. Но кто его знает, вполне возможно, что вся работа была проделана Высшими Темными всего за несколько месяцев...
   Хотя нет, не опустятся до такого управляющие материей лицемеры, да и к тому же не сами же они волочили в Центр тонны строительных материалов. Впрочем, домам Великих Семей уже было столько столетий, что вряд ли в Олеандре остался хоть кто-то, кто помнил наш многогранный город без этих угнетающих махин. И не раздражает это интересно живущих поблизости? Я хмыкнул. Конечно же, нет, если учитывать то, что в непосредственной близости от башен живут только приближенные ко Двору люди. Кого может раздражать оказанная им честь?
   Я сидел в тихом и что немаловажно темном садике за домом, в котором сейчас вовсю шло веселье, и задумчиво смотрел на четыре царапающих ночное небо шпиля. Отсюда даже было незаметно, что одна из башен повреждена и совсем недавно еще горела. Красиво, что ни говори! Из-за того что каждая башня была более чем наполовину покрыта зеркальными плитами создавалось впечатление застывших в воздухе водяных столбов - так причудливо отражались от них свет Ночного Солнца и огоньки миллионов звезд.
   Вздохнув, я поднялся на ноги. Нужно было что-то делать...
   За высоким, плетеным из гибких веток, забором, которым был огорожен тот самый дом, где только-только разгоралась вечеринка, послышался скрип открываемой двери и последующие за ним рвотные звуки.
   Я поморщился. М-да... Кто-то из толстосумов напился в стельку...
   Замерев на секунду, я снова осел на одну из трех крохотных скамеечек коими был огорожен тихо журчащий в центре садика фонтан. Садик, судя по всему, был общим и проходным, раз я смог беспрепятственно войти в него с проезжей улицы. Здесь я остановился, чтобы собраться с мыслями.
   И сейчас мне в голову пришла довольно забавная идея: перелезть на чужой участок и, воспользовавшись неслабым опьянением кого бы там ни было, одолжить у него одежду.
   - Повторяешься, Кейл, - усмехнулся Ривз. - Это не стильно.
   - Зато эффективно, - парировал я и, тихонько подойдя к изгороди, попытался разглядеть что-нибудь сквозь крохотные зазоры между изогнутыми ветками.
   С той стороны привалившись спиной к, расположившейся у противоположного конца участка, беседке пошатывался мужчина в костюме.
   - Вот всегда так - сначала хорошо, потом лучше, а еще позже просто-напросто хочется убиться, - счастливо изрек Ривз.
   - Размерчик вроде подходящий, - прошептал я, следя за начавшим жутко браниться мужчиной.
   - Ну, а чего тогда стоишь? Вперед!
   Я подпрыгнул, вцепился в верхний край ограждения и, подтянувшись, быстро осмотрел довольно внушительны размеров двор. Вроде никого кроме пьянчуги не наблюдается...
   На мягкую землю я спрыгнул почти что бесшумно и тихонько, прячась за кустарниковыми насаждениями, начал подбираться к находящемуся в неадекватном состоянии мужчине.
   - Я тут подумал, - почесал затылок возникший рядом Ривз. - А может тебе лучше внутри одежду поискать?
   - Ополоумел? - фыркнул я, кинув взгляд на то и дело мелькающие в освещенных окнах тени.
   Музыка продолжала играть довольно громко и, судя по иногда доносившимся до меня восторженным визгам, кто-то сейчас там нехило отплясывал. Интересно, чей это дом? Наверняка какого-нибудь успешного дельца, чья сеть магазинов день ото дня разрастается по Олеандру. Кто еще может жить на самой окраине города в городе? Только предприниматели, директора фабрик и заводов, и всяческий остальной люд вроде владельцев борделей, например.
   Неожиданно дверь дома распахнулась, и на задний дворик вывалился толстый бородатый мужчина с бутылкой явно чего-то крепкого в руке.
   - Жак! - прогремел он зычным басом. - Так вот где ты, свинья пропащая?! Тебя же все обыскались!
   Бородатый толстяк заржал и приложился к бутылке. Я замер за растительностью, наблюдая за этими двумя чудаками.
   - О, Всевышний! - разразился бородач. - Ты чего это тут мои грядки удобряешь, мерзавец?! А ну убирай! Да шучу-шучу, успокойся! Завтра садовник приберется...
   Он со смехом похлопал все еще опирающегося о беседку мужчину по плечу.
   - Я скажу Барбаре, что ты вне игры, - хрюкнул он. - А бедняжка так надеялась... Впрочем ладно прохлаждайся...
   И бородач явно довольный собой удалился в дом. А мужчина, тем временем, кряхтя, зашел в беседку и со вздохом мученика рухнул на скамейку.
   Самое время для действий, решил я и тихо, стараясь не хрустнуть чем-нибудь под ногами, двинулся к беседке. Этому напившемуся мужчине в элегантном костюме, конечно же, было сейчас абсолютно наплевать на любой шум, а тем более тихий треск, но все-таки я решил перестраховаться. Подойдя к нему сзади практически вплотную, я подобрал с земли увесистый булыжник и опустил его точно на темечко выпивохи. Моя жертва, не издав ни звука, поникла головой и затихла.
   - Аккуратно, - оценил Ривз.
   Откинув подальше, послуживший отличным оружием, камень я перемахнул через невысокие перила и присев рядом с незнакомцем настороженно посмотрел на дом. Нет, вряд ли у кого-то в ближайшее время возникнет желание посетить задний дворик. По крайне мере я на это надеюсь...
   Я быстро конфисковал у потерявшего сознание бедолаги всю его одежду и, поколебавшись с некоторое мгновение, отволок тело за служивший украшением двора кустарник.
   - Что-то, Кейл, ты меня начинаешь пугать, - хитро прищурившись посмотрел на меня Ривз когда я начал торопливо раздеваться для того чтобы кардинально сменить стиль. - За последние полчаса уже второго мужика раздел! Я, конечно, понимаю, что у тебя давно не было этого самого, но не стоит так унижаться даже в своих глазах.
   Я смерил его усталым взглядом.
   - Жаль, что в тебя нельзя плюнуть.
   - И ты бы сделал это?! - ужаснулся Ривз.
   - С превеликим удовольствием, - заверил я его. - А потом бы еще наградил парой другой красивых кровоподтеков.
   - Пугает...
   Накинув на плечи пиджак, я с некоторым сомнением покосился на туфли напившегося вдрызг толстосума и решил остаться в обуви, приобретенной в доме на берегу Джиегвара. Сколько времени мне понадобится на осуществление всего задуманного? Час? Два? Или может три? По крайне мере надеюсь, что этого типа не найдут как минимум до рассвета Дневного Солнца, а раньше он и сам не проснется, это точно.
   - По костюму сразу видно - серьезный джентльмен, - оценил мой новый облик Ривз и усмехнулся. - Только рожа не соответствует.
   - Чем богаты, тем и рады, - развел я руками.
   Затем перемахнул через ограждение обратно в небольшой, но уютный садик и, как ни в чем не бывало, прогулочным шагом направился в сторону четырех башен Великих Семей. Улочки между многочисленными особняками были довольно узкими, но при этом идти по ним было даже в какой-то мере приятно: стараниями садовников превращенные в настоящие произведения искусства обычные кусты, ограждения, заросшие будто бы дикими вьющимися растениями, за которыми скрывались дома один другого краше и, то и дело встречающиеся под неяркими фонарями скамейки для отдыха... Уютная и беззаботная атмосфера, к которой я совсем не привык и которая для меня навсегда останется чужой.
   Странное дело - нам всегда кажется, что хорошо там, где нас нет, но сколько раз уже убеждались люди в том, что наконец-таки оказавшись в том самом месте, где "хорошо" понимаешь, что все вокруг просто-напросто не твое, чужое. Наверное, это потому что не бывает плохих мест, бывают только в чем-то плохие люди.
   Мимо меня, совершенно не обратив внимания на прилично одетого мужчину, коим я стал казаться, под ручку прошли парень с девушкой лет восемнадцати.
   - Золотые дети, - Ривз скорчил такую рожу, будто проглотил целый лимон. - Настоящее на мази, а будущее исключительно в светлых красках...
   - Кому уж как повезло, - пожал я плечами.
   - Или как не повезло, - ухмыльнулся Ривз. - Например, тебе.
   Я подумал о Лейне и дал себе обещание, что если выберусь из всего этого живым, то обязательно буду с ней. Какая же все-таки человек сволочь если начинает ценить то, чего не замечал многие годы, лишь перед порогом смерти. Очень и очень жестокая сволочь...
   - Побереги эмоции, парень, - хлопнул меня по плечу Ривз. - Я думаю, в скором времени тебе понадобится весь твой спектр чувств.
   Я, теперь уже даже не глядя на ладонь, материализовал в руке кинжал, чья холодная уверенность тут же передалась мне. Будь, что будет... Главное то, что это все равно будет правильным.
   - В тебе проснулся оптимист, - довольно хмыкнул Ривз. - Что ж могу обрадовать - если ты вскоре и умрешь, то на тебе будет довольно стильный костюм.
   - Это приободряет, - я разжал пальцы, и кинжал исчез в белом сиянии.
   Тихие узкие улочки не могли тянуться бесконечно и вскоре я с некоторой неуверенностью ступил на, казалось, вылизанную целой сотней слуг довольно широкую улицу и влился в поток куда-то спешащих людей. По идеально ровным дорогами медленно, демонстрируя всем окружающим свой лоск и дороговизну, проплывали автомобили. Как ни странно, но почти никто не обращал на меня внимания, лишь иногда кидали скорее восхищенные, чем испуганные взгляды, идущие на встречу женщины. Видимо я соответствовал образу сурового мужчины по которым наверняка истосковалась вся женская часть населения земель внутри Первого Кольца за долгие годы жизни рядом с падкими на деньги толстяками. Я усмехнулся. Сейчас мне совсем не казалось, что шрамы хоть как-то могут украсить мужчину.
   Улица пестрила яркими вывесками всевозможных дорогих заведений: казино, рестораны, центры шитья одежды на заказ, магазины по продаже алкогольных напитков черт знает какого срока выдержки, театры, клубы в спектре от танцевальных до джентльменских и многое-многое другое. То есть все то, что было необходимо для красивой жизни.
   Через какое-то время вся эта обстановка начала на меня здорово давить. Да и то и дело замечаемые мной патрули гвардейцев тоже особой уверенности в дальнейшей беспрепятственности моей прогулки не предавали. Хорошо еще, что пока мне удавалось удачно спрятаться за чьей-нибудь широкой спиной или пристроившись к большой группе шумных людей незаметно пройти мимо стражей порядка.
   И вскоре, несмотря на то, что дома Великих Семей были прямо по курсу, я решил исчезнуть в первой же подворотне. Как-никак, а лучше пойти окружным путем. Дольше, но безопаснее.
   Так как меня теперь окружали в основном многоэтажные дома, то коттеджи на моем пути встречались крайне редко и, надо сказать, довольно странно смотрелись на фоне своих более массивных собратьев. Я шел по чистым дворам и в темной тени отбрасываемой, достигавшими тридцати метров в высоту, зданиями не было видно абсолютно ничего. Правда, иногда атмосферу портили попадавшиеся через каждые полсотни метров фонари. На окраинах этого обособленного мира, как смог я сегодня убедиться, было довольно тихо, правда это конечно не считая свиста, то и дело проносящихся на скорости по опоясывающей Центр скоростной дороге, автомобилей.
   Здесь же жизнь кипела даже во дворах. Я то и дело наблюдал изысканно одетых мужчин с тростями, которые видимо, обсуждали предстоящие в будущем сделки, скопившихся возле автомобилей с открытыми капотами парней, девушек, громко обсуждающих что-то и явно куда-то торопящихся, чей довольно вызывающий наряд говорил о том, что путь эти прожигательницы жизни держат до ближайшего клуба. Встречались на пути и прогуливающиеся под Ночным Солнцем пары, и даже носящиеся друг за другом дети, чьих родителей видно совсем не заботило то, что время, мягко говоря, далеко не детское.
   Судя по всему, я был не единственным человеком, кто любил темноту.
   Висящее в воздухе чувство беззаботности в какой-то мере повлияло и на меня, не вовремя притупив бдительность.
   - Кейл!
   Голос был незнакомым, но уверенным в том, что я именно тот, кто ему нужен. Я обернулся. Ко мне приближался довольно улыбающийся мужчина примерно моего возраста в начищенных до блеска туфлях и распахнутой черной рубашке. Не знаю как, но я сразу понял, что передо мной Темный. Я осознавал бесполезность своих действий, но все же сорвался с места и устремился к ближайшей подъездной двери. Зачем? Не знаю.
   Мужчина оказался рядом со мной в одно мгновенье и, особо не напрягаясь, обычной подножкой, заставил меня упасть. Я успел сгруппироваться и, перекувыркнувшись, тут же вскочил на ноги, развернулся, готовый драться до последней капли крови, но молниеносный удар в область сердца заставил меня пошатнуться и осесть на землю.
   - Успокоился? - усмехнулся мужчина, который своей невероятной силой и реакцией подтвердил мои подозрения - Темный.
   Он ткнул меня ногой в плечо и я, все еще старавшийся совладать с болью в сердце, легко повалился на спину. Не стесняясь, Темный обшарил все мои карманы и, разочарованно вздохнув, отошел.
   - Где кинжал? - спросил он
   - В заднице спрятал, - прохрипел я и мужчина, у которого оказались длинные седые виски, при черных как смоль волосах, неожиданно рассмеялся.
   - Ты, наверное, не в курсе, но Лорд назначил за тебя огромное вознаграждение, - сказал он, смотря на меня с какой-то сумасшедшей улыбкой. - Человека под именем Кейл ищут по всему Олеандру, а он вот где! Преспокойно гуляет по Проспекту Затянувшегося Затмения. Ну, кто бы мог подумать?
   Так вот где он меня заметил - на той самой не в меру людной улице. Идиот, со злостью сказал я сам себе и, морщась от жгучей боли в груди, все же поднялся с холодной земли, чем заслужил удивленный взгляд Темного.
   - Слушай, несмотря на все слухи, Темные вовсе не любят убивать, - сказал он. - Давай, ты не будешь заставлять меня причинять тебе еще больший вред и мы все сделаем без истерик, хорошо?
   - Что сделаем? - спросил я и закашлялся.
   Черт. ну сколько же уже можно отрабатывать на мне приемы рукопашного боя?! Итак, живого места на теле нет...
   - Пойдем к Кауну, разумеется, - удивился мужчина и почесал свою седую поросль на лице. - Логан конечно не давал Темным приказа тебя искать, но если уж ты сам напросился...
   - Кейл, перережь этому ублюдку горло! - зло зашипел мне на ухо Ривз. - Ненавижу излишне самовлюбленных типов!
   Я оглядел двор, в котором этот Темный меня так грубо остановил и вдруг с удивлением понял, что вокруг никого. Похоже, до всех необычайно быстро дошло, что запах жаренного ни к чему хорошему привести не может и люди, словно крысы разбежались по своим норам.
   Мрак...
   - Я следил за тобой с тех пор, как ты сошел с Проспекта, - пристально посмотрел на меня Темный. - Судя по всему, ты направлялся к Дворцу... Ты что, совсем больной?
   - Решил добровольно сдаться, - криво усмехнулся я.- Урод...
   Мужчина даже не обратил внимания на оскорбление и, подойдя ко мне, с силой схватил за горло. Несколько секунд пристально смотрел в глаза, а затем разжал пальцы.
   - Иди, - махнул он в сторону, высящихся уже совсем недалеко, четырех башен. - Не знаю что у тебя на уме, но Логану не помешает с тобой поговорить.
   - Кейл, заткни глотку этому засранцу! - зашептал мне на ухо Ривз.
   - И зачем? - спросил я.- Мы все равно идем к нашим благородным правителям.
   - Без него идти было бы намного веселее, - недовольно буркнул Ривз.
   Я поплелся вперед.
   - И еще раз предупреждаю: не вздумай шутить, парень, - сказал Темный, двигаясь рядом. - Иначе мне придется-таки сделать что-нибудь нехорошее.
   - И в мыслях не было шутить над кем бы то ни было, - тихо сказал я.
   Со стороны мы, наверное, производили впечатление обычных спешащих куда-то приятелей. Вряд ли хоть кто-то допускал вероятность того, что мы всего лишь преступник и его конвоир.
   - А знаешь, ты - шустрый парень, - решил, судя по всему, поговорить Темный. - Меня, кстати, Линчем зовут.
   - Весьма приятно, - зло сказал я. - Спасибо, что представился.
   Темный по имени Линч расхохотался.
   - Да ладно тебе! - он словно старого друга хлопнул меня по спине. - Я же не зверь какой-нибудь. Просто выполняю свою работу, которая заключается в ловле преступников, в число которых ты, кстати, и входишь. Между прочим, ты сейчас очень известная личность. Давненько никого не объявляли врагом народа.
   Ривз заржал.
   - Черт, а этот хмырь прав, Кейл. Ты ведь здорово прославил свое имя! Сегодня может еще никто и не знает, почему Лорд Каун хочет твою голову на блюде, но уже завтра всем будет известно, что ты первый в истории убийца кровососа, который к тому же сумел не вполне легально войти внутрь Первого Кольца. Ну чем не повод для гордости?
   Темный видимо решил не выводить меня обратно на Проспект Затянувшегося Затмения и к, маячившим на расстоянии каких-то двух километров, домам Великих Семей мы продолжали идти темными дворами.
   - Знаешь, я много не понимаю в этой истории, - задумчиво посмотрев на, уже преодолевшее половину пути до горизонта, Ночное Солнце сказал Линч. - Но, судя по всему, все станет понятно, если ты ответишь мне, хотя бы на один вопрос. Почему Логан не смог забрать у тебя кинжал? То есть, нет, это-то я как раз знаю, ты лучше скажи: с какой целью он дал тебе клятву?
   - А ты как думаешь? - спросил я.
   Линч явно хотел поговорить, причем чувствовался в его голосе настоящий интерес, а не просто желание поиздеваться надо мной. Вот только не до откровенных разговоров мне сейчас. Ой, не до них...
   - Ну, среди наших ходят слухи, что Лорд с Логаном поспорили о чем-то, и ты к этому был как-то причастен, - начал излагать Линч. - Допускаю, что Каун устроил между тобой и Смотрителем нечто вроде соревнований по поискам кинжала. Так оно было?
   - Сам у них спросишь, - злорадно сказал я и с каким-то странным удовольствием сплюнул на такую чистую, сложенную из мелких плит, дорогу под ногами.
   Линч усмехнулся.
   - Я слышал что сегодня на площади Двух Светил почти на пороге церкви нашли еще двоих убитых вампиров, которые, кстати говоря, были посланы Советом на твои поиски. Как ты думаешь кто единственный подозреваемый?
   Я шел, словно ничего не слыша вокруг. Меня все достало. Надела бесконечная беготня от одних к другим, надоело бояться неизвестного, надоело злиться, надоело получать по голове, в конце концов! Хотелось поскорее уже попасть к этому чертовому Кауну и отдаться под его самый справедливый суд. На экзекуцию к вампирам? - пожалуйста! Казнь с последующим погребением на заднем дворике Дворца? - без проблем!
   Все что угодно, но только бы все это уже закончилось. Хоть как-то...
   - Эти сутки, пожалуй, по праву займут почетное место самых дерьмовых во всей твоей столь невзрачной жизни, - пихнул меня в бок локтем Ривз. - Согласен, Кейл?
   Я промолчал. Черт, а ведь я и раньше недолюбливал этот город со всеми его сюрпризами, а теперь, судя по всему, это неопределенное чувство переросло в самую настоящую ненависть.
   - Ты ведь проник сюда во время переполоха на южном въезде, да? - Линч скорее утверждал, нежели спрашивал. - Довольно наглый способ, но как оказалось действенный... Тьма, Кейл, а я ведь почти тобой восхищаюсь!
   - Ты еще не понял, что у меня нет желания вести диалог? - устало спросил я его и, охнув, прижал руку к груди, куда пришелся удар этого Темного.
   Сволочь...
   Линч замолчал, и дальше мы шли уже в полной тишине, если конечно не считать уже почти затихших позади звуков веселья на главных улицах Центра. Толстосумы продолжали жить привычной жизнью, и видимо их совсем не заботило, что вершина одной из башен была обуглена словно конец использованной спички, а совсем еще недавно у Первого Кольца гремели взрывы.
   Железные нервы, больная психика или мощная система успокоения в виде особо языкастых ораторов среди Темных? А черт их знает...
   Вскоре мы с моим новоиспеченным конвоиром дошли, наконец, до пункта назначения - четыре пытающихся продырявить небо башни высились в нескольких десятках шагов от нас. Я вспомнил, как еще всего несколько часов назад Логан доставил меня сюда на своем пижонском автомобиле. Казалось, что с тех пор прошло уже как минимум пять лет. Слишком много всего произошло за эти неполные сутки. Так много всего, что я почти сломался...
   - У меня плохое предчувствие, Кейл, - серьезным тоном сказал Ривз, что с ним бывает довольно редко. - Что-то не так...

Смерть внутри

   Дома Великих Семей и Дворец никогда и ни кем не защищались в том смысле, что Лорду и его советникам, коими являлись главы четырех башен, просто не нужна была показная охрана в виде суровых, вооруженных до зубов, гвардейцев. Верхушку власти Олеандра хранили лишь несколько десятков Темных и Высшие Темные Семей. Поэтому я даже не удивился тому, что территории рядом с небоскребами пустовали. Не было ни души, что в принципе должно было вызывать хоть какие-то подозрения, но ведь и в прошлый мой визит сюда дела обстояли точно так же. Наверное, здесь всегда стояла гробовая тишина, исключая те дни и ночи когда во Дворце проводились торжественные балы.
   Я посмотрел наверх, пытаясь определить, где кончаются зеркала, коими был обшиты эти поражающие воображение здания и начинается небо. Голова закружилась, и я плюнул на это бесполезное занятие, а Линч вдруг резко остановился. Мы находились как раз между двумя махинами, а впереди сверкал освещенный многочисленными фонарями Дворец. Свет был направлен таким образом, что казалось, будто резиденция Лорда светится сама по себе, что на фоне темных небоскребов смотрелось весьма эффектно.
   - Кого ждем? - недовольно посмотрел я на своего конвоира.
   - Сейчас увидишь...
   Всего через какое-то мгновенье к нам вышел, таящийся до этого за опоясывающими дома Великих Семей деревьями, парень, выглядящий максимум лет на двадцать.
   - Я почувствовал твое присутствие, Шекил, - спокойно сказал Линч, когда эта скрытная личность подошла к нам поближе.
   Парень был бледен и являлся обладателем роскошной светлой шевелюры, что вкупе с носом с горбинкой делало из него настоящего красавчика.
   - Молодец, - ровным, лишенным всяческих эмоций, голосом сказал он. - Делаешь успехи. Осталось не так много до статуса Высшего, верно?
   - Вампир? - спросил я уставшим голосом.
   Парень по имени Шекил смерил меня долгим взглядом, затем словно через силу сказал:
   - Да, и угадай что мне нужно?
   - Ненавижу загадки, - процедил я сквозь зубы и Линч рассмеялся.
   - Это следующий Граф, Кейл, - сообщил он мне. - Насколько я знаю, назначение на закате, да Шекил?
   - Брось, Линч, - махнул рукой кровосос и поднял воротник длинного плаща. - Ты ведь понимаешь, что никакой передачи полномочий не будет. Каун и главы Семей слишком устали от нас. Не удивлюсь, если к следующему рассвету Ночного Солнца путь в Центр будет заказан для вампиров.
   - Ты сгущаешь краски, - покачал головой Линч.
   - Ничуть, - покачал головой Шекил.
   - Тогда зачем ты встал у нас на пути? Я веду этого парня к Лорду.
   - Я знаю, - кивнул вампир. - Но я вас не пропущу. Кейл убил уже троих представителей бессмертной расы, и я должен избавиться от него если не из чувства мести, то хотя бы из чисто логических соображений.
   - У него нет кинжала, Шекил. Я проверял. Темные найдут эту железяку и уничтожат, поверь мне. Оружие подобной силы страшно не только для вас.
   - Верю, - легко согласился старейший вампир, выглядящий как только-только избавившийся от прыщей юнец. - Вот только я не хочу, чтобы Темные развоплотили этого парня и разделили между собой его странные способности.
   Я вздрогнул. Так вот что имели в виду, схватившие меня Высшие Темные четырех Семей... Я должен был послужить им источником силы для убийства бессмертных тварей. Но, черт возьми, какой это могло принести толк?! Кинжал ведь всего один!
   - Ты городишь чушь, Шекил, - скривил губы в усмешке Линч и, будто прочитав мои мысли, сказал. - Никому из Высших недоступна сила для создания равноценных копий артефактов. Вы что боитесь одного единственного парня?
   - Дело не в кинжале, Линч, - покачал головой Шекил. - Я могу почувствовать убившего моего собрата. Графа и еще двоих представителей нашей расы убил сам Кейл. Смерть в нем самом, а не в каком-то там куске железа.
   - Высшие бы тоже почувствовали, - презрительно сказал Линч. - Ты что считаешь себя исключительным, Шекил?
   - А они и почувствовали, - невозмутимо пожал плечами казавшийся молодым вампир. - Почему, по-твоему, была разрушена вершина одной из этих громад? Единственное чего я не пойму так это нелогичной позиции Логана... Этот хитрец явно ведет какую-то свою игру... Впрочем все это не важно... Ты угроза, Кейл.
   Все это время я смотрел ему в глаза, пораженный словами, которые он говорил с абсолютной уверенностью. Вампирам нельзя смотреть в глаза - при зрительном контакте они получают контроль над человеком и последний, лишенный права управлять своим собственным телом, становиться неуклюжей куклой. Впрочем еще совсем недавно я доказал что подобная способность бессмертных уродов мне совсем не страшна. Но Шекилу не надо было, чтобы я безвольной жертвой подошел к нему и подставил для укуса свою шею. Нет, этому красавчику требовалась всего лишь короткая заминка. Короткий отрезок времени, за который простым огнестрельным оружием можно убить обычного человека.
   - Кейл!!! - заорал в отчаянии Ривз и что есть сил толкнул меня в плечо.
   Его руки, существующие лишь в моем сознании, ударили меня, казалось, так, что я должен был по крайне мере упасть, а то и отлететь на несколько метров. Но действия Ривза не существовали в действительности, а являлись лишь попыткой моего мозга хоть как-то облегчить задачу непослушным мышцам. Я сдвинулся всего на несколько сантиметров вправо, а пуля, выпущенная вампиром из сверкнувшего револьвера, вместо сердца вошла в плечо и взорвалась внутри, раздробив кости. Брызнула на землю кровь и по ноздрям шибанул противный запах паленого. Я рухнул на колени и помутневшим взглядом посмотрел на левую руку, повисшую безвольной плетью. Пиджак с плеча толстосума скрывал от меня все последствия выстрела из револьвера, но я знал, что вместе с лоскутами кожи моя плоть лишилась и нескольких осколков скелета. В момент разрыва пули я почувствовал, как брызнувшие во все стороны смертоносные осколки раскрошили кости.
   Перед глазами все плыло, но я видел, как молнией сорвавшийся с места Линч атаковал Шекила. Линч был намного сильнее и быстрее и вампир в схватке с Темным мог выиграть только за счет своей нечувствительности к боли и абсолютным наплевательством на причиняемый здоровью вред - все равно регенерация восстановит его до нормального состояния. Этими особенностями своей расы Шекил и воспользовался, сумев выстрелить в меня еще раз. Пуля ударила в ногу и я, выдавив из себя некое подобие хриплого крика, упал на спину. Но боли почему-то не было. Была лишь ярость на всех и вся вокруг. Злость, задвигающая на задний план все остальное. Я всей душой хотел, чтобы Линч и Шекил оказались как можно дальше от меня.
   Мир вокруг вспыхнул белым. Все повторялось. Это было точно так же как и в первый раз. Космос, сотканный из непонятно чем испускаемых лучей и странная атмосфера чьей-то радости по поводу моего появления. Вся ненависть куда-то улетучилась и снова я попытался ухватиться хоть за что-то в этом странном мире, где не было абсолютно ничего и в тот же момент существовало все необходимое для беззаботного существования, которым можно было бы наслаждаться вечно. Но, как и в прошлый раз, меня будто снова что-то подтолкнуло в спину и я, невольно сделав шаг, вышел на то же самое место между двумя махинами домов Великих Семей.
   Вот только теперь я был тут совершенно один. И тишина, царившая здесь, достигла такого состояния, при котором уже могла оглушать. Я посмотрел на следы своей крови под ногами и вдруг понял, что никаких ранений ни на ноге, ни на плече больше нет. Как и после первого своего знакомства с белым космосом я вывалился в Олеандр полностью здоровым и без единого шрама. Вот только чувства переполненности энергией почему-то не было. Может это из-за того что я больше не ходил через порталы, которые неведомым образом высасывали у меня жизненные силы? Возможно...
   - Кейл, даже не знаю что сказать, - прошептал, вышедший из-за моей спины, Ривз. - Кажется, ты только что убил еще двоих...
   - Я смертельно устал, - вздохнул я и уселся прямо на холодную землю.
   Куда подевались Линч и Шекил? Не имею ни малейшего понятия и, честно говоря, мне совсем нет до этого дела. Черт возьми, когда по нескольку раз за сутки тебя пытаются убить, это, знаете ли, очень утомляет.
   Что имел ввиду вампир, когда говорил о том, что кинжал совсем не имеет никакой силы, а решение загадки об убийстве бессмертных кроется во мне самом? Я уже почти привычно ощутил в руке уверенный холод стали и задумчиво посмотрел на кинжал. Валькирии говорили, что эта вещица позволяет им жить и под лучами Ночного Солнца тоже, так с чего мы все решили, что в моей руке кинжал приобретает какие-то неожиданные свойства? Мрак... Я раскрыл ладонь и кинжал, повинуясь моему желанию, исчез, поглощенный белым светом.
   - Было бы неплохо разобраться, как ты это делаешь, - хмыкнул Ривз.
   Он снова выглядел наблюдающим за происходящими событиями с извечной усмешкой на лице человеком. Человеком, которого не существовало.
   - Мне всегда было интересно, почему ты на меня совсем не похож? - тихо спросил я.
   - Не знаю, - почесал затылок Ривз. - Быть может я выгляжу и веду себя так, как того всю жизнь хотел ты?
   Я устало вздохнул и обхватил голову руками. Шекил сказал, что Темные не могли не почувствовать во мне что-то непонятное, то есть, по его версии, заложенную внутри меня способность убийства бессмертного. В принципе охотящиеся за мной Высшие Темные Великих Семей с лихвой подтверждали его слова. Развоплощение... Я содрогнулся. Единственными кто не вписывался в данную теорию были Лорд Каун и Смотритель. Но, по словам смазливого кровососа, Логан вел какую-то свою игру...
   Кто бы мне помог размотать весь этот клубок из множества вопросов...
   А впрочем, нужно ли оно мне?
   Я поднялся на ноги и побрел к Дворцу. Чего я хочу добиться? Я, тот, кто двадцать два года назад даже имя себе выдумал за несколько секунд лишь для того чтобы не гневить и без того недовольных моими отрицательными ответами на любые вопросы гвардейцев, которым Кауном было приказано отловить всех сирот. Мне ведь даже неизвестны были собственные родители, что когда-то, любящие простые решения, воспитатели списали на простой детский шок.
   Я знал, что мне было нужно. Все чего я хочу это того, чтобы меня оставили в покое. Остальное сейчас было совсем неважно. Совсем...
   Очень странно, что никто даже не среагировал на только что произошедшее. Ну, в конце концов, хоть кто-то ведь должен был услышать или даже почувствовать что-то неладное. Но вокруг все также царила гробовая тишина. Очень странная тишина. И при этом я всей кожей ощущал на себе пристальные взоры сотен глаз.
   Кинув взгляд на живописный дворцовый сад, в котором Лорд Каун поставил меня в жесткие рамки рассветов Дневных Солнц, я направился к высоким ступеням, ведущим к парадному входу во Дворец. Вход почему-то находился на втором этаже. К нему подводили две зеркально отраженные лестницы с совсем ненужными, на мой взгляд, тихо журчащими ручейками, которые струились по неглубоким, вырубленным прямо в массивных перилах, желобам. Дворец в какой-то степени выглядел неуклюже. Всего здесь было слишком много: и вырубленных прямо в стенах портретов Лордов прошлых лет, и статуй на краях крыши, посвященных то ли мифическим богам, то ли являющихся просто плодом фантазии безумного архитектора. Добавляли виду резиденции Лорда и некую перегруженность золотые линии вокруг расписанных причудливой вязью окон.
   - Совсем нет вкуса у господ управляющих нашим городом, правда, Кейл? - хихикнул Ривз.
   Я не ответил, так как увидел, сидящего на ступенях, Логана. Он с задумчивым видом раскуривал трубку и не обращал ни малейшего внимания на мое приближение.
   - Похоже, тебя все же встречают, - хмыкнул Ривз и, расхохотавшись, добавил. - Я совсем ничего не понимаю во всей этой хрени, Кейл. У тебя нет чувства, что над тобой просто поиздевались?
   - Не знаю, - безразлично ответил я.
   - А почему тогда тебе позволили благополучно прожить день и мало того еще и прогуляться по Центру ночью, по пути убив двух вампиров и избив гвардейцев?
   Я остановился перед Логаном. Он даже не поднял на меня свой взгляд, лишь пыхнул трубкой и с интересом, будто став свидетелем редкого случая, посмотрел на закружившиеся в воздухе легкие нити табачного дыма.
   - Что сынок, что папаша, - презрительно изрек Ривз.
   - И что это значит? - спросил я, начиная раздражаться, и прикрикнул на не проявившего по отношению к моим словам и тени интереса Смотрителя. - Логан!
   - Не ори, - поморщился он и соизволил, наконец, наградить меня долгим тяжелым взглядом, под которым я едва не осел на землю. Не знаю как, но я понял, что знаменитый на весь Олеандр Темный стал еще сильнее.
   - У меня есть предложение к Кану, - устало сказал я.
   - Это уже не имеет значения, - отмахнулся Смотритель. - Успокойся и дай мне подумать.
   Ровным счетом ничего не понимая, я рухнул рядом с ним на ступеньки и вздохнул.
   - Вы прямо как старые приятели, вышедшие вечерком попить пива на скамеечке, - усмехнулся Ривз.
   - Мне это совсем не нравиться, - мрачно сказал я.
   - Ха! - изумленно выдохнул Ривз. - Вообще-то все это должно было начать тебе не нравиться уже почти двадцать четыре часа назад. Не думаешь?
   Я отмахнулся от него, кинул быстрый взгляд на Логана, мирно курящего свою трубку и смотрящего на уже почти склонившееся к горизонту Ночное Солнце. Если Смотрителю вдруг приспичило представить себя великим мыслителем то, пожалуй, я позволю себе не слишком-то ему мешать. Тем более что убивать меня пока вроде никто не собирается. И хорошо, а то это был бы уже явный перебор...
   Усмехнувшись, я прикрыл глаза и попытался выровнять дыхание, которое из-за все еще бушевавшего в крови адреналина было частым. Черт побери, а ведь меня всего несколько минут назад целых два раза наградили смертоносной пулей. Невольно я вздрогнул и с некоторой опаской сунул руку под пиджак. Нет, с плечом, как, впрочем, и с ногой было все в порядке. Пострадала только продырявленная одежда, на которой уже почти подсохла моя собственная кровь. Чудесное исцеление не могло не наводить на странные мысли. Уже второй раз я встречался с непонятным состоянием покоя и беззаботности в месте, заполненном абсолютным светом. Что это за место такое и каким образом оно излечивает все мои раны? И откуда, Тьма его побери, я достаю этот треклятый кинжал?!
   Я посмотрел на появившуюся в руке сталь и несколько раз подкинул это, несомненно красивое, но возможно крайне опасное оружие на ладони. А может он и вправду не имеет никакой силы? Смотритель ведь не смог убить с его помощью тех кровососов, которые украли у меня добычу Ланса сразу после убийства Графа. У него не вышло и мы с Мертвецом сразу же решили, что кинжал просто подчиняется лишь мне. То есть это он так решил, а мне тогда просто было не до мыслей о своей исключительности. Главной задачей было выжить, и эту задачу я не выполнил до сих пор.
   - Успокойся, Кейл, - похлопал меня по плечу Ривз. - Что-то мне подсказывает, что тебе больше не придется ни с кем драться.
   - Я был бы безмерно счастлив, - буркнул я и воткнул лезвие кинжала в мраморную ступень.
   Ощущение было таким, будто я опустил обычную деревянную палку в какую-то густую смесь. Кинжал вошел в твердый камень по самую рукоять, и я с трудом вытащил его обратно. Лестницу теперь украшала красивая широкая трещина.
   - Все играешься? - недовольно спросил Логан. - Такую прекрасную ступеньку испортил...
   - Уже подумал? - спросил я.
   - Да, конечно, - кивнул Смотритель и, выбив из недокуренной трубки остатки табака, поднялся на ноги. - Знаешь, это фиолетовое недоразумение светит прямо в глаза и уже начинает потихоньку раздражать. Следуй за мной.
   Он направился вверх по ступеням и я, помедлив с мгновение, двинулся за ним. Огромная двустворчатая дверь, сделанная таким образом, что казалось, что она сплетена из множества крупных золотых цепей, отворилась перед Высшим Темным без всяких видимых усилий с его стороны. Впрочем, чему тут удивляться? Именно способностью управления материей Высшие и отличаются от обычных Темных, да и от всех остальных горожан Олеандра.
   - Входи, не робей, - подбодрил меня обернувшийся Логан, когда заметил что я в нерешительности замер перед порогом. - Я не собираюсь с тобой беседовать на улице. Статус не позволяет, знаешь ли...
   Я вошел во Дворец и двери позади меня бесшумно закрылись. Логан, усмехнувшись, двинулся куда-то дальше, вглубь бесконечных залов резиденции Лорда. Обстановка мягко говоря впечатляла: массивные люстры над потолками, тяжелые бардовые шторы на окнах, расставленные на каждом углу столики с фруктами и питьем, рядом с которыми разумеется, находились мягкие диваны. Я прошел мимо уже пятого по счету фонтана для омовения и покачал головой. Красиво жить не запретишь.
   - Я буду говорить с Лордом? - спросил я Логана.
   Но тот ничего не ответил, лишь обернулся и как-то насмешливо, будто задавшему нелепый вопрос ребенку, улыбнулся. Тьма! Да что же происходит-то, в конце концов!
   - Честно говоря, я был уверен, что ты не дойдешь до Дворца, - тихо сказал Ривз. - Да и ты, конечно же, совсем не верил в свой успех. Вот только все обернулось совсем наоборот и не пора ли задать себе вопрос: не слишком ли много чести для тебя, Кейл?
   Я буравил взглядом спину, идущего впереди, Логана и мысленно матерился. Никогда не любил сюрпризов, а, судя по всему, именно их мне сейчас готовился преподнести Смотритель города Олеандра. Это не могло не нервировать. Ривз прав - единственной причиной толкнувшей меня на столь рисковое мероприятие как поход в Центр было то, что жизнь за пределами Первого Кольца была еще опасней. И выбраться из сложившейся ситуации хоть в чем-то победителем практически не представлялось возможным. Единственным выходом была попытка убедить Лорда Кауна в своей полезности впрочем, особых надежд в успешности подобного плана я не питал.
   - Во Дворце всегда так пусто? - спросил я Смотрителя, когда мы вышли в, по всей вероятности, самый настоящий тронный зал.
   - Я отослал всех по домам, - невозмутимо ответил Логан. - На время разумеется...
   Отослал всех по домам? Что за чертовщина? Как мог он, пусть и, являясь главным среди Темных, отдавать приказы подчиненным Лорда?
   - Что за бред? - прошептал я.
   - Скоро я все тебе объясню, - мой собеседник подошел к, стоящей на низком столике прямо перед троном, бутылке, рядом с которой сверкали два бокала.
   Он откупорил пробку и, принюхавшись к горлышку, блаженно улыбнулся.
   - Собственно ради этого мы сюда и пришли, - сказал он и налил себе полный бокал красной жидкости. - Ты будешь?
   - Обойдусь, - вздохнул я.
   - И правильно. Я, знаешь ли, тоже предпочитаю не пить, да и курю в особо редких случаях. Но сегодня именно та ночь, за которую можно поступиться своими принципами.
   - Этот псих начинает выводить меня из себя, - зло прошипел Ривз. - Он вообще адекватен?
   - Глупый вопрос, - неожиданно развеселился я и, подойдя к стоящим в ряд пяти креслам, уселся в то, которое расположилось посередине.
   Кресла стояли прямо напротив трона и, как и было положено, место Лорда находилось на небольшом возвышении, достаточном для подавления гонора подданных и подчеркивания статуса каждого находящегося в этом зале. Вероятно, именно сидя здесь главы четырех Великих Семей разговаривали с Кауном о бесконечных проблемах в политике. Хм... А для кого тогда пятое место? Надо думать для Смотрителя...
   - Очень удачно сел, Кейл, - одобрил мой выбор Логан и, залпом осушив бокал, покосился на трон.
   - Ты сказал что сейчас будешь все мне объяснять... О чем именно ты собираешься говорить и почему ты решил передо мной распинаться об этом? - сухо спросил я.
   - У меня есть в отношении тебя кое-какие планы, Кейл. И ты согласишься со всем, что я тебе предложу. Ты ведь именно за этим сюда явился, пройдя весь этот нелегкий путь? Просить Лорда о помиловании? Немного наивно с твоей стороны парень... Сразу видно что ты совсем не знал правителя своего города. Этот ублюдок испепелил бы тебя на месте даже если бы на это ушли все его оставшиеся силы. Он, знаешь ли, бывал слишком эмоциональным иногда, хотя на людях, разумеется, корчил из себя спокойного и мудрого Лорда.
   - И когда же Каун соизволит появиться здесь? - спросил я. - И если он так хочет меня убить, почему я все еще жив?
   - Ты жив лишь по двум причинам, Кейл Ханс. И обе эти причины я организовал для тебя собственнолично, - Логан налил себе еще вина и пригубил кроваво-красный напиток. - Во-первых, Каун здесь больше никогда не появится, а во-вторых, я сдерживал Темных, которых он натравил на тебя после того, как узнал, что ты завладел кинжалом. А все потому, что ты сумел заинтересовать меня, Кейл.

Монолог

   - Сейчас я буду говорить, а ты будешь стараться не перебивать меня, договорились? - сказал Логан медленными шагами меря тронный зал. - Мне кажется, ты как мой будущий помощник заслуживаешь ответов на некие вопросы...
   - Что? - не понял я. - Какой еще...
   - Помолчи, - резко оборвал меня Смотритель.
   - Без проблем, - пожал я плечами и поднял вверх руки в знак смирения, а Ривз презрительно фыркнул.
   Логан сделал вокруг пяти кресел несколько кругов, а затем заговорил:
   - Для начала я объясню тебе вот что - кинжал и правда не имеет абсолютно никакой силы в лишении бессмертного жизни. Да, он позволяет вопреки законам природы существовать валькириям и под Ночным Солнцем, вот только это нечего не меняет - кинжал один и вряд ли в ближайшие несколько сотен лет найдется целая партия таких, чтобы сумасшедшие феминистки стали настоящей угрозой. Откуда я знаю, что именно тебе сказал Шекил? На самом деле я находился рядом, но не предпринял и не единой попытки спасти тебя. К тому же я был уверен, что ты со всем справишься и сам. Зачем мне это было нужно? Просто для того чтобы проверить тебя. И вообще, теперь уже оставшиеся позади сутки можешь полностью считать моим для тебя эксклюзивным испытанием. Разумеется, я помог тебе тем, что запретил всем без исключения Темным вести на тебя охоту, иначе тебя бы уже давно сцапали и отдали либо на съедение вампирам, либо просто убили. Не думал же ты, что и на самом деле можешь дурачить Темных? Хотя четверых тебе все же удалось обвести вокруг пальца. Да еще и каких! К твоему сведению теперь Великие Семьи остались без своих Высших Темных. Уж не знаю, что ты с ними сделал, но видимо бедняги просто сгорели дотла. Как я понимаю, они жаждали твоего развоплощения, не так ли? За это они и поплатились...
   Но с другой стороны они очень тебе помогли, Кейл. Как думаешь, каким образом ты сумел ускользнуть от них? Само собой ты не знаешь... Ты всего лишь на всего открыл портал, причем по неопытности открыл его с такой силой, что энергия, которой просто не куда было деваться, разнесла в пух и прах вершину одного из небоскребов. Предполагаю, что от четверых незадачливых глупцов не осталось даже пыли... Весьма грубо и эффективно, но к сожалению недоступно ни для кого из ныне живущих Высших Темных, да и ты вряд ли при всем желании сможешь повторить этот фокус. Просто тогда это был первый раз, когда ты воспользовался своей силой. Быть может, это было нечто вроде инициации? Не знаю... Кстати Шекила и Линча ты забросил к самой границе изведанных земель за Четвертым Кольцом. Насчет Линча я уверен почти на все сто - парень выберется, несмотря на то, что он обычный Темный, а вот вампира можешь смело записать на свой счет - скоро рассвет и кровососу осталось жить считанные секунды. Вряд ли он сможет найти себе какое-либо укрытие для спячки...
   Я не знаю, чьей Силой ты именно пользуешься Кейл, но она очень похожа на Тьму и в то же время ей не является. Это и не мифический Свет разумеется, но и не разновидность того, к чему мы все так привыкли. Та Сила, откуда черпаешь свою энергию ты и Тьма похожи как отражения, но что-то в них кардинально не сходиться...
   Это феноменальный случай, Кейл и тебе выпала честь стать непосредственным участником этого невероятного события, - Логан усмехнулся. - Как я вижу ты все еще ничего не понимаешь, так что начнем с самого начала. Когда ты убил Графа, и двое придурковатых кровососа отобрали у тебя кинжал, Каун решил что не может теперь пойти на встречу Совету и выдать им тебя. Поэтому старый мерзавец просто захотел немного поиздеваться скорее надо мной чем над тобой, устроив это состязание по поиску кинжала. Никто, даже главы четырех Семей не знали, что Тьма начала понемногу высасывать из Кауна силы. Хотя это было логичным, потому что он, мягко говоря, задержался на месте правителя и долго так продолжаться не могло. Лорд само собой старался не показывать этого окружающим, и лишь я, тот, кто проводил с ним очень много времени сумел заметить перемены в правителе Олеандра.
   Я планировал свергнуть Лорда с трона и когда узнал о существовании таинственного кинжала, имеющего особенность в виде убийства бессмертных, решил что в предстоящем бою с Кауном мне совсем не повредит подобный козырь. И моя ошибка, и ошибка Лорда заключалась в том, что мы не приняли исходящее от тебя дыхание Смерти всерьез - мало ли в каком состоянии могла находиться твоя душа после убийства бессмертного? Мне даже в голову не пришло, что может существовать человек, который мог бы лишать жизни вампиров. А вот в существовании подобного артефакта я практически не сомневался. В давние времена из-за границ города приносили достаточно много странных вещей, знаешь ли...
   О том что единственной способностью кинжала является продление жизни валькириям я понял лишь после того как Тьма предупредила меня о попытке нарушения клятвы. Тьма никогда не ошибается, а значит, кинжал, оказавшийся в твоих руках после убийства Уэйна, был именно тем, чем ты поработал над Графом. Это же сразу и поняли Высшие Четырех Семей которых я благополучно отогнал от тебя в первый раз. Вот только я сразу понял, что развоплощение процедура довольно рисковая, да и не стоит она способности убийства бессмертного. С Кауном я бы справился и так, а на вампиров мне всегда было глубоко наплевать. Это только Семьи ненавидели эту разновидность нечисти с тех пор как Каун учредил при Дворе должность Графа. Честно говоря, никогда не понимал с чем это связано...
   Когда я доложил Кауну о том, что угрозу для кровососов представляет вовсе не кинжал, а ты сам, этот старый псих тут же сорвал с цепи всех своих придворных псов. Наверное, у него уже просто начался старческий маразм, раз он решил, что тебе вдруг понадобиться непременно его убить. А вот меня в расчет он совсем не брал и зря. После рассвета Ночного Солнца я лишил нашего теперь уже в прошлом правителя Олеандра жизни. И надо сказать старик долго сопротивлялся, - уважительно сказал Смотритель и снова наполнил свой бокал вином из уже наполовину пустой бутылки. - После этого я приказал Темным запереть в их Великих домах все четыре Семьи и не выпускать до заката. И знаешь, Кейл, все это было сделано исключительно ради облегчения твоего пути. Надо сказать, что даже со всеми удобствами, которые я тебе обеспечил, вероятность твоего здесь появления была очень мала. Но ты справился, что для обычного человека довольно похвально.
   - Так значит, переворот все же состоялся, - сказал я в пустоту. - Зачем я тебе? Неужели хочешь сделать из меня нового Смотрителя?
   - Видишь, - обрадовался Логан. - Ты уже и сам обо всем догадался. Только я буду с тобой откровенен. Все это в первую очередь вовсе не из-за твоей странной силы, которая к Тьме никаким боком не стоит. В основном это будет сделано из расчета, что горожане отвлекутся на тебя и шок по поводу появления нового Лорда не будет таким сокрушительным. Сам подумай, сегодня ты - враг народа которого разыскивают абсолютно все кому не лень, а уже завтра ты станешь новым Смотрителем, причем не Темным, а то ли Светлым, то ли Серым, то ли вообще Тьма знает каким.
   - Надеюсь не Нежно-Лиловым, - хмыкнул, пихнув меня в бок Ривз.
   Он развалился в кресле слева от меня и с интересом смотрел на Логана.
   - К тому же ты первый в истории кому удалось убить вампира, - продолжил теперь уже Лорд, а не Смотритель. - Я хорошо знаю этот город, как-никак должность обязывала, и могу тебя уверить, людям больше будешь интересен ты нежели новоиспеченный Лорд. А пока тебе будут перетирать кости, я спокойно вживусь в образ.
   - Впечатляет, - тихо сказал я когда понял что мой собеседник молчит вовсе не из-за того что собирается с мыслями. - И как я должен на все это реагировать?
   - А мне до черта твои переживания, - пожал плечами Логан. - У тебя нет никакого выбора, ты же понимаешь.
   - Понимаю...
   - Вот и отлично.
   - Одного только ты не учел - если у меня и есть эта абстрактная, хрен знает, какого цвета, Сила, то я ее совсем не чувствую.
   - Зато я ее в тебе чувствую, - хмыкнул он. - И ты скоро научишься. Ножик ведь научился во Тьму кидать.
   - Во Тьму? - удивился я и посмотрел на кинжал, который повинуясь моему желанию, появился у меня в руке.
   - Ну, или куда-то там, - махнул рукой Логан. - Не суть важно. Главное то, что основной принцип и результат действий такой же. Вот смотри...
   Он продемонстрировал мне бутылку вина, которая в следующее мгновение исчезла в темном пламени, вырвавшемся из его ладони.
   - У тебя ведь это происходит точно так же? - спросил бывший Смотритель и снова материализовал в руке исчезнувшую вещь. - На подобное представление способен только Высший Темный, да и порталы, которые ты создал уже три раза - один для себя и два для Шекила с Линчем тоже фокусы из нашего арсенала. Так что можно сделать вывод - теперь ты попал в элиту, Кейл. Вот уж не думал, что все так закончиться...
   - А разве все закончилось? - спросил я.
   - Всегда что-то заканчивается и что-то начинается. В нашем случае закончились одни проблемы и им на смену тут же явились другие.
   - Даже не знаю, повезло мне или я зря не сдался вампирам, - покачал я головой и устало вздохнул.
   Мозг был перегружен и настоящее я воспринимал так, словно все это происходит не со мной. Наверное, только это и помогало мне не сойти с ума окончательно, а то и Ривза в качестве подтверждения моей ненормальности вполне хватает.
   - Скорее уж первое, - усмехнулся Логан и, допив содержимое бутылки, аккуратно поставил ее на столик, снова посмотрел на трон, вздохнул и продолжил. - Тебе очень и очень повезло, Кейл. Если бы твой друг не украл этот кинжал ты так бы и провел всю свою жизнь, обкрадывая чужие дома. И твои странные способности так и остались бы не пробужденными.
   - Вот только Ланса больше нет, - прошептал я.
   - Да, я знаю, что он стал мертвяком. Но ты ведь теперь Смотритель, так что будешь иметь возможность обеспечивать его свежей плотью регулярно.
   - Это уже не он в любом случае...
   - Не делай вид, будто горюешь, - взмахнул руками Логан. - Лучше порадуйся тому, что теперь ты будешь иметь свой дом в Центре и сотню Темных в подчинении.
   - Не боишься доверять мне столь ответственное дело? - усмехнулся я. - Может я погублю всех твоих ребят в первые же дни.
   - Во-первых, теперь это уже твои ребята, а во-вторых, не погубишь. Поверь мне, ты очень скоро вживешься в новую для себя роль, которая, кстати, и поможет развить твои способности. Я не скрываю, что делаю все это в первую очередь ради своей выгоды, но ведь и ты остаешься далеко не обделенным, верно? Да и грех зарывать в могилу твою пока еще неизведанную Силу.
   - Все страньше и страньше, - я устало провел ладонями по лицу.
   - В любом случае уже все решено. Ты - новый Смотритель города Олеандра.
   - Тогда зачем ты вообще передо мной тут распинаешься?
   - Нам предстоит тесное сотрудничество, - улыбнулся Логан. - Не хочу в первый же день портить отношения со своим помощником, которому предстоит решать вопросы безопасности моих подданных. У тебя будет ужасно много работы, Кейл, можешь поверить мне. Смена власти всегда сопровождается волнениями в народе. Так что тебе придется немало побегать, решая чужие вопросы. Я ознакомился с твоей биографией более чем подробно и знаю, что ты личность довольно эгоистичная, но и чувством меры в жестокости тоже обладаешь. В общем как бы там ни было - тебе придется здорово измениться.
   - Я уже изменился, - буркнул я.
   - Верю, - согласился Логан. - Итак, я думаю на первое время наш разговор можно считать законченным. Или у тебя есть еще вопросы?
   - Меня подвезут до дома? - издевательски спросил я.
   - В город тебе пока путь заказан, - улыбнулся новый Лорд. - Слишком уж много там людей и нелюдей, жаждущих твоей крови. Так что некоторое время ты проведешь здесь. И не в камере, не волнуйся.
   - Это радует.
   - Кстати ты не вспомнил, как тебя зовут на самом деле? - спросил вдруг Логан.
   - Что? - не понял я.
   - Я знаю, что ты совсем не помнишь своего детства, Кейл, но я не знаю кто ты на самом деле и из Олеандра ли вообще. То, что ты открыл в себе силы сравнимые с силами Высших Темных, могло освежить твою память.
   Я удивленно посмотрел на него.
   - Вроде никаких новых воспоминаний, - сказал я честно и изумленно спросил. - Как может быть такое, что я не из Олеандра?
   - А почему бы и нет? Во всяком случае, я этого не исключаю. К тому же подобное предположение с лихвой объясняет все загадки связанные с твоей персоной.
   Некоторое время мы молчали. У меня было странное состояние отрешенности, и я не в полной мере даже осознавал все то, что сказал мне Логан. Наверное, мне просто надо было выспаться. Набраться сил классическим способом без всяких там путешествий в сотканный из света космос. Нет уж, хватит с меня подобного.
   - Вставай, - решительно сказал Логан. - Я отведу тебя туда, где ты сможешь прийти в себя. Подозреваю, что у тебя в голове сейчас такая каша, что позавидовать можно.
   Он провел в воздухе рукой и перед ним появился портал - абсолютно черная колыхающаяся в воздухе ткань, являющаяся не более чем оптическим обманом.
   - А может лучше по старинке? - неуверенно спросил я. - Меня уже несколько раз довольно убедительно укрепляли во мнении, что эта штука сжирает меня заживо. После нее меня можно перепутать с мертвяком.
   - Вот как? - хмыкнул Логан и черная дыра в пространстве тут же исчезла. - Довольно странно, хотя, наверное, подобная реакция должна быть логичной. Иди за мной.
   На этот раз через многочисленные залы Дворца мы шли довольно недолго - вскоре Логан указал мне на массивную деревянную дверь из целого ряда таких же и благополучно исчез в портале. Судя по всему, он отправился решать свои новые, под стать статусу, проблемы.
   - До встречи, Лорд Логан, - тихо сказал я и отворил дверь, за которой обнаружилась большая кровать, несколько кресел и огромное едва ли не во всю стену зеркало.
   - Не слабая ночка была, да, Кейл? - спросил Ривз, выйдя из-за моей спины. - Впрочем, и денек тоже оставлял желать лучшего... Как ощущения, господин Смотритель?
   - Я пока ничего не осознал, - сказал я и, подойдя к кровати, рухнул на нее в своей, помятой, да к тому же еще и украденной у толстосума, одежде.
   Сон почему-то нахлынул не сразу. Некоторое время я находился в странном состоянии бредовой дремоты и лишь затем меня осторожно, так, что я почти уловил момент отключения мозга, забрали в царство снов, где меня поджидала целая серия кошмаров. Но это совсем не имело значения. Главным было то, что проблемы с кинжалом закончились, и мне было совсем до Тьмы, какие там неприятности на подходе. А неприятности имеют очень раздражающее свойство не кончаться. Вот только это не важно. По крайне мере сейчас...

У истока другой жизни

   Пробуждение было резким. Еще секунду назад меня терзал очередной кошмар и вот я уже без единого сна в глазах смотрю на изображающую Олеандр картину на потолке. Кажется, это был пейзаж территорий где-то между Вторым и Третьим Кольцами.
   - Ты не один, - оповестил меня голос Ривза и я, тут же вскочив с кровати, воззрился на скучающего в кресле Линча.
   - Тише, тише, - поднял он вверх руки и встал. - Я здесь по приказу Лорда, так что не отправляйте меня еще раз в места за несколько десятков километров от Олеандра, пожалуйста.
   - Что ты тут делаешь? - ничего не понимая, спросил я.
   - Я должен отвезти вас в ваш новый дом и если понадобится привезти вещи из старого. Предупреждая ваш следующий вопрос, скажу, что проспали вы чуть больше суток - несколько часов назад рассвело.
   - Ты стал Высшим? - неожиданно мне стало ясным, что не мог он пройти эти несколько десятков километров за двадцать четыре часа.
   - Да, - кивнул Линч. - Так что в какой-то мере я вам благодарен за оказанную услугу. Вы поставили меня в такую ситуацию, где ради спасения собственной жизни я должен был вырасти в Силе.
   - Всегда рад помочь, - хмуро сказал я. - Обращайся еще...
   Линч едва заметно улыбнулся и посмотрел на меня так, будто ожидал каких-либо приказаний.
   - Революция прошла без эксцессов? - будничным тоном спросил я.
   - Что, простите? - не понял Линч.
   - Я говорю, коронация Лорда Логана прошла без особых волнений? И кстати, почему это ты обращаешься ко мне на "вы"? Еще не так давно ты был готов избить меня до смерти.
   - Лорд Логан на закате Ночного Солнца был объявлен законным правителем Олеандра. Главы Великих Семей и епископ Карл дали соответствующие клятвы, так что думаю, ни о каких эксцессах и речи быть не может. Вы являетесь моим непосредственным начальником, так что я обязан относиться к вам с уважением, отсюда и обращение на "вы". Что касается последнего: я приношу вам извинения за свое неподобающее поведение. Готов понести наказание.
   - Мрак! - восхитился я. - Это впечатляет, парень. Но обойдемся без всякой хрени вроде высокопарных обращений. Можешь считать это своей исключительной привилегией.
   - Спасибо, - вздохнул Линч и почесал небритый подбородок.
   Ночью, когда он схватил меня, я заметил, что у него были седые виски. Теперь же стало очевидным то, что к тому же и борода и усы у Линча так же имели благородный цвет. Ривз заржал, а я только усмехнулся. Да уж... Довольно странно выглядел этот тип.
   - Веди что ли, - сказал я ему и Линч кивнув, вышел из комнаты.
   При виде тошнотворного великолепия Дворцовых комнат мне стало не по себе, и весь путь до выхода из резиденции Лорда я старался смотреть себе под ноги. Линч уверенно шел впереди и, судя по всему, боялся со мной заговорить. Странно...
   Я усмехнулся. Так значит, теперь я являюсь руководителем Темных? Тьма, что за бред...
   - Смотритель Кейл, - фыркнул Ривз. - Черт, этого бы не увидел в своих снах даже самый последний наркоман нашего города. Ты ведь погубишь Олеандр, Кейл.
   Он нагло заржал.
   Через некоторое время, когда мы, наконец, выбрались из хором Лорда, я увидел стоящую недалеко от Дворца машину, к которой и, кинув на меня настороженный взгляд, направился Линч. Полной грудью вдохнув показавшийся мне кристально чистым воздух, я направился следом за своим провожатым и, прежде чем сесть в автомобиль, из любопытства посмотрел на вершину одного из Великих Домов. Никаких следов недавних разрушений. Чего и следовало ожидать. Логан быстро взялся за создание благородного образа власти, в который разрушенная верхушка небоскреба никак не вписывалась.
   - Тебе нужно что-нибудь из твоего старого дома? - спросил меня Линч, тронув машину с места.
   - А мне вообще обязательно переезжать? - посмотрел я на него.
   - Лорд считает что да, - осторожно ответил он.
   Я хмыкнул.
   - Ничего мне оттуда не надо... Было бы что забирать...
   Отъехали мы совсем недалеко и за все время короткого пути до моего нового дома ни разу не перекинулись и парой слов. Когда я увидел то место, где мне предстояло жить, то даже как-то не поверил, что Логан мог быть настолько щедрым. Здание хотя и было одноэтажным но, судя по всему, имело поистине нереальной высоты потолки. Дом находился прямо на той самой улице, где меня приметил Линч - на Проспекте Затянувшегося Затмения. И, как я понял, в наиболее тихой части этой без сомнения самой оживленной улицы Центра, что меня, разумеется, нисколько не расстраивало - ведь нет ничего дороже, чем возможность послушать тишину.
   Мы вошли в дом, и я с досадой заметил, что антураж внутри очень напоминает тот, что я видел во Дворце. Нет, ребята, к такому я никогда не смогу привыкнуть...
   - Придется все тут переделывать, - вздохнул Ривз так, будто вся черновая работа предстояла именно ему.
   - А ты уверен, что я здесь надолго задержусь? - спросил я. - Логан ведь сказал, что я нужен ему исключительно для его выгоды, а значит, когда-то потребность во мне отпадет.
   - А ты не будь таким пессимистом, - фыркнул Ривз. - Если ты ему и станешь ненужным, то это произойдет никак не раньше чем через год. Олеандр не вынесет стольких перемен подряд а значит политика заставит Логана терпеть тебя намного дольше чем ему того хочется. Да и отбрось ты, наконец, свои мысли параноика!
   - Что теперь? - оглянулся я на застывшего в дверях Линча. - На этом твое задание заканчивается?
   - Да, - кивнул он. - Лорд просил передать, что вызовет тебя к себе на следующий день после заселения.
   - Будем ждать, - пожал я плечами и скинул на пол окровавленный пиджак.
   - Сменить бы тебе одежду, - поморщился Ривз. - А то похож на вылезшего из могилы мертвяка. Смотреть тошно...
   - Я могу идти? - спросил Линч.
   - Да, конечно, - рассеяно кивнул я.
   Тихо прикрыв за собой дверь, он поспешил удалиться, а я осторожными шагами двинулся изучать свое новое жилье. Первой комнатой попавшейся мне на пути оказалась столовая, причем на огромном столе уже стояли пакеты с едой. Я решил, что как можно скорее вернусь сюда для того чтобы в кои-то веки нормально набить желудок и направился дальше. Спальня, гостиная, уборная, две комнаты для гостей и что самое удивительное - огромный бассейн в отдельном помещении. Я восхищенно присвистнул, смотря на, искрящуюся голубоватым цветом, воду и присел на некое подобие деревянной лежанки.
   - Так хорошо, что уже плохо, - горько усмехнулся я, рассматривая умиротворяющие картины на стенах и куполообразный потолок.
   - Вечно ты чем-то недоволен, - проворчал Ривз.
   - Такой уж я, - пожал я плечами и, подойдя к краю бассейна, зачерпнул рукой воду. Теплая.
   Смотритель...Я усмехнулся. Кто бы мог подумать...
   - Что собираешься делать, Кейл? - спросил мой несуществующий собеседник.
   - Ничего... Отдыхать.
   Я вернулся к поджидающим меня в столовой продуктам и, усевшись на один из стульев своими грязными, прострелянными и испачканными в крови брюками, принялся уплетать все, что попадалось под руку. Как-никак, а двое суток мне не удавалось по-человечески поесть...
   - Это должно было когда-нибудь случиться, - сказал вдруг Ривз. - Каун уже и так порядком всем надоел. Но вот что главным интриганом окажется его верный пес... Такого ожидать было сложно. Теперь-то ты осознал все произошедшее?
   - Это сложно, - тихо сказал я. - Очень трудно принять невозможное.
   Моя непонятно откуда взявшаяся Сила, чертов кинжал, убийство четверых Высших Темных и судя по всему стольких же вампиров, план Логана который он блестяще претворил в жизнь, дуэль Смотрителя со своим господином, я в качестве нового городового и готовая вот-вот разразиться шумиха, вокруг вдруг ставшего известным на весь Олеандр Кейла Ханса...Мрак...
   И как мне интересно все это воспринимать? Что думать о моих неожиданных способностях, которые возможно берут корни из далекого детства? Как понимать слова Логана о том, что я возможно и не из Олеандра вовсе? Да и реально ли такое вообще? Ведь территории за Четвертым Кольцом уже давно исходили вдоль и поперек. Нет там ничего! Существует лишь наш город и далеко не бесконечные километры пустых земель...
   - Пора уже привыкнуть к тому, что большая часть вопросов навсегда остается без ответов, - Ривз положил мне на плечо руку. - Смирись, Кейл...
   - Да я и не жажду этих самых ответов, - сказал я. - Мне совсем ни к чему лишние неприятности на свою голову. Пусть все идет так, как оно должно быть...
   Я взял оказавшуюся в одном из пакетов бутылку виски и направился в комнату с бассейном.
   - Хочешь напиться до полусмерти? - хихикнул Ривз.
   - Не помешало бы...
   Раздевшись, я прыгнул в бассейн, проплыл несколько раз от одного борта другому, а затем, свесив ноги в воду, уселся на краю. Я планировал очень долго так сидеть: болтать ногами в сверкающей воде и постепенно осушать пока еще полную бутылку крепкого напитка
   Торопиться было некуда...

Часть третья

Цепь

Трудное решение

   - Как здоровье, Кейл?
   Я вздрогнул от неожиданности, но сразу же успокоился, поняв что это всего лишь вибрации воздуха, старательно имитирующие голос Логана. Лорда Логана.
   - Не жалуюсь, - буркнул я и встал с огромной пышной кровати, ни в чем не уступающей тем, что были во Дворце.
   Одного взгляда на окно было достаточно, чтобы понять - на Олеандр вот-вот готовится напасть день.
   - Это хорошо, что не жалуешься, - продолжил лишенный эмоций голос бывшего Смотрителя. - Через четверть часа за тобой заедет Линч и привезет ко мне. Поторопись...
   Воздух передо мной перестал дрожать, символизируя этим конец разговора. Вздохнув, я двинулся в комнату с бассейном, где на полу все еще валялась пустая бутылка из-под виски.
   - Классический толстосум, - отреагировал Ривз на мое обреченное падение в воду. - Самому-то не тошно? Ты же в общей сложности практически двое суток проспал!
   - Мне можно, - отфыркиваясь, отрезал я и, нырнув пару раз, выбрался из бассейна.
   Головная боль нехотя отступала и ко мне постепенно возвращалась способность более-менее трезво мыслить. Не вытираясь, я, шлепая босыми ступнями по кафельному полу, направился обратно в спальню, где намеревался провести поиск одежды. Если Логан даже побеспокоился о еде в столовой, то наличие в одном из многочисленных шкафов одежды было бы более чем логичным.
   Нынешний Лорд меня не разочаровал - порывшись с несколько минут в залежах разносортных тряпок я выбрал себе, по-моему мнению, наиболее обычный повседневный наряд - никогда не любил бросаться в глаза. А если Олеандр и привык к щегольски одетому Смотрителю Логану на дорогой машине, то городу, судя по всему, придется быстро отвыкать от подобного персонажа.
   Когда выйдя из дома, я увидел, понуро сидящего на ступенях перед крыльцом, Буджи Ривз презрительно фыркнул:
   - И чего он притащился?
   Я оглядел улицу и не увидел ни малейшего намека на приближение Линча - парень оказался не в меру пунктуальным, а я вышел немного раньше, чем требовалось.
   - Привет, Буджи, - сказал я старику когда тот, услышав звук отворившейся двери, кряхтя, встал на ноги и повернулся в мою сторону.
   - Привет, Кейл, - сказал он как и обычно ровным голосом. - Я пришел извиниться за то, что не смог тебе помочь... Я пытался хоть что-нибудь предпринять, но... Черт! Дерьмо! Нет, Кейл, скажу честно - я струсил... Понимаешь... Когда за тебя взялись Высшие Темные я немного... Черт! Дерьмо!
   - Смотри Кейл на его лице даже, кажется, появилась какая-то новая мимика, - удивился Ривз и рассмеялся. - Ну, старик...
   - Буджи, - тихо сказал я. - С чего ты взял вообще, что я тебя в чем-то виню? Это была крайне дерьмовая история, и я не хочу о ней вспоминать. Давай обойдемся без этого, договорились?
   Он посмотрел на меня своими холодными серыми глазами и, покачав головой, сказал:
   - Может и жестоко, но меня больше волнует, то, что я никогда не прощу себя за слабость, а начет тебя даже не было сомнений - поймешь.
   Я кивнул. Все было ясно и так. Хотя Буджи в свое время и заменил мне отца, но мы оба знали, что в нашей с ним странной дружбе было больше обычного интереса к выходящим из ряда вон качествам друг друга. Мне он был любопытен как чудаковатый старик, живущий в разрушенном доме, а я его интересовал как временами разговаривающий сам с собой мальчик, не помнящий своего детства (раньше я и, правда часто забывался и начинал общаться с Ривзом вслух). Но вот родительской любви со стороны Буджи я никогда не ждал и был уверен, что вряд ли старик будет особо горевать даже по поводу моей смерти.
   Однако как бы там ни было, Буджи помог мне на время отсрочить встречу с Высшими Темными Великих Семей. И я ему за это был очень благодарен.
   - Как ты попал сюда? - спросил я. - Здесь же вроде как закрытая территория...
   - Остались еще кое-какие связи в Гвардии, - отмахнулся Буджи.
   - Мне пора, - сказал я, завидев появившуюся на горизонте машину Линча. - До встречи, Буджи.
   - До встречи...
   Я подошел к автомобилю и сел рядом с Линчем, который как-то невнятно поздоровавшись, тут же тронул машину с места. Похоже, парню здорово не нравиться моя кандидатура на посту Смотрителя... Впрочем какая мне разница? Да абсолютно никакой...
   - Буджи уже давно пора на тот свет, - сказал Ривз. - У него же маразм, Кейл! Крыша поехала!
   - Думаю, не нам с тобой выносить вердикт по поводу того съехала у кого-то крыша или нет, - сказал я.
   Ривз рассмеялся, а я подумал о том, что чтобы там не приказал мне Лорд Логан сегодня нужно будет обязательно встретиться с Лейной. И решить еще кое-какую важную для меня проблему, которая, однако, не должна занять много времени...
   Наверное, не помешает еще в ближайшее время навестить Буджи. Как-никак, а старик здорово помогал мне в детстве своими разговорами и будет несправедливо забыть о нем. Я вспомнил о том, как давным-давно, казалось, уже в прошлой жизни, с открытым от удивления ртом выслушивал байки Буджи о забавных и не очень событиях случавшихся с ним на службе в Гвардии. Всякому мальчишке нужен пример для подражания, тот человек, перед которым захочется похвастаться своими достижениями. И Буджи был для меня эти человеком. И именно за это я простил бы его и не только за проявление слабости. Да и о какой вообще слабости может идти речь? В какой бы хорошей форме не был старик, ему уже давно пора признать, что возраст если и можно отогнать, то совсем ненадолго. Он уже давно не тот, геройствовавший еще до времен Гражданской Войны, солдат Лорда.
   - Слушай, Линч, - обратился я к сосредоточенно пялившемуся на дорогу парню. - У Темных же нет никакого штаба или чего-нибудь подобного?
   - Нет, - покачал он головой. - Однако подозревая, что вы... ты еще не особо хорошо владеешь речью на расстоянии, я попросил всех Темных и Высших по возможности находиться в штабе Гвардии.
   - То есть раньше действия Темных координировались лично Смотрителем и остальными Высшими? - спросил я.
   - Конечно.
   - А как насчет тебя? Ты этой самой речью на расстоянии владеешь?
   - Я успел коему чему научиться, - замялся Линч.- Но, судя по отзывам, это больше похоже на скрежет железа...
   Некоторое время я изучал незамысловатый пейзаж за окном, а потом осторожно спросил:
   - После того как приедем, можешь вызвать троих Темных с чем-нибудь воспламеняющимся?
   - Постараюсь, - кивнул Линч, не показывая особого удивления.
   - Ты чего, Кейл? - расхохотался Ривз. - Они же теперь в твоем подчинении! Откуда такая неуверенность?
   - Пока еще просто не вошло в привычку командовать, - горько усмехнулся я.- Да, честно говоря, и не хочется этого...
   - Да ладно, - хмыкнул Ривз. - Командовать ему не хочется...
   Автомобиль плавно остановился напротив Дворца и я, выйдя наружу, с некоторой опаской оглядел четыре небоскреба. Почему-то сегодня они показались мне особенно зловещими...
   Логан встречал меня на улице, чему я несказанно удивился. Похоже, новый Лорд просто не хотел терять время, которое я вполне мог бы отнять у него, плутая по бесконечным коридорам его резиденции в поисках тронного зала. Логан стоял перед парадным входом во Дворец и, облокотившись о причудливые перила с бегущими по ним ручейками, изучал меня внимательным взглядом.
   - Поднимайся, - сказал он, когда я подошел достаточно близко, и скрылся за дверьми.
   Я взбежал по ступенькам к парадному входу и вошел во Дворец. Лорд ждал меня в первом же помещении, за что я ему был крайне благодарен - любоваться холодной красотой Дворца не было абсолютно никакого желания.
   - Тебе предстоят достаточно легкие сутки, Кейл, - сказал Логан, развалившийся на одном из множества диванчиков. - Но это по меркам Смотрителя, так что думаю, вряд ли тебе придется сегодня скучать...
   - И что же меня ждет? - спросил я.
   Было в этом что-то странное и чужое. Ненастоящее. Ну не мог я все еще смириться с реальностью происходящего! Смотритель, черт возьми! Хотя вполне возможно, что эта роль настолько понравиться мне, что я не смогу представить себе дальнейшей жизни без нее. Возможно, но маловероятно.
   - Я уже говорил тебе, что смена власти никогда не происходит без волнений в народе, - усмехнулся Логан. - Не скажу, что на улицах творится полный бардак, нет, это не так. Как-никак горожане знают меня по должности Смотрителя и знакомы с моим характером... И все же кое-какие далеко не приятные события имели и даже имеют место быть. Твоя первостепенная задача - решить эти, казалось бы, простые проблемы с наибольшим шумом.
   - Неожиданно и не совсем понятно, - вздохнул я и прислонился спиной к шершавой белой стене, на которой черными красками были изображены миниатюры, судя по всему, давно уже канувших в лету войн Олеандра.
   - А, по-моему, так все просто элементарно, парень, - голос Логана неожиданно приобрел стальные нотки. - Ты должен взяться за исполнение своих обязанностей с таким рвением, чтобы все в этом грешном городе поняли: с тобой все будет совсем не легче чем с прежним Смотрителем и может даже наоборот - намного труднее.
   - Терроризировать народ? - хмыкнул я, но тут же осекся под ледяным взглядом Лорда. Как ни крути, а этот человек был очень силен и умел внушать уважение.
   - Ты все понял, - сказал Логан и, замолкнув, посмотрел куда-то в пустоту, затем продолжил. - Итак, приступим к основной причине нашей встречи. После Смерти Высших Темных Великих Семей их главы объявили о недельном трауре следствием, которого стала временная остановка работы всех принадлежащих им фабрик и заводов. Я надеюсь, ты понимаешь, что это представляет собой угрозу большого удара по экономике города и люди, разумеется, уже начали выражать свое беспокойство. Им кажется, что скоро всенепременно начнется нехилое сокращение... В общем все это не важно... Глав Семей я сам вразумлю, а вот тебе предстоит разогнать толпу в промышленной зоне. По идее, все их опасения высосаны из пальца, но всегда находится талантливый оратор способный заставить людей разрушить парочку предприятий... Что делать, надеюсь, понятно?
   - Понятно, - кивнул я. - Но разве это не забота Гвардии?
   - Гвардия сейчас занимается резко возросшим уровнем преступности на улицах, - отрезал Логан. - Затем тебе необходимо будет заехать в "Вестник Четырех Колец" и ответить на все их вопросы, которых как я подозреваю у журналистов накопилось больше чем на сотню листов.
   - Весело, - не удержался я от язвительного тона. - Это все?
   - Нет, - с видимым удовольствием сказал мой собеседник. - Последняя работа связана с горячо любимыми тобой вампирами. Ты должен будешь принести свои извинения за четверых убитых тобой кровососов. Теперь, после того как я объявил тебя Смотрителем они эти извинения примут, уж будь уверен. Но и это еще не все. Тебе предстоит получить их согласие на то, что Гурман станет новым Графом.
   - Гурман?! - удивился я. - Он ни за что...
   - Твои проблемы, - пожал плечами Логан. - Мне нужен адекватный помощник, а не озлобленное кровососущее животное.
   - А не легче просто отменить должность Графа и изгнать всех вампиров из Первого Кольца? - вздохнул я. - Помощник что обязательно должен быть нечистью?
   - Не легче. Они очень обозлятся, причем настолько, что не поможет никакое ограничение на причиняемый людям вред - я довольно долго общался с этими тварями и знаю, что они найдут способ конкретно всем испортить жизнь, а геноцид целой расы, каким бы циничным ты меня не считал, удовольствия не доставит никому. Ты должен усмирить их: проинформируй что врата Первого Кольца для братии вампиров по прежнему открыты и Совет даже будет иметь возможность влиять на решения Гурмана. Все ясно?
   Я кивнул. Чертова политика...
   - Тогда можешь быть свободен, - встал с дивана Логан и вдруг, вспомнив что-то, окликнул меня. - Кейл! Это тебе на расходы. Считай своим первым жалованием.
   Он кинул мне кожаный кошель со звякнувшими монетами и поспешил исчезнуть в лабиринте Дворца. Я мельком взглянул на оказавшиеся сплошь золотыми кругляши и положил деньги во внутренний карман куртки.
   - Мрак! - восхитился Ривз. - Кейл, да ты же раньше столько хорошо, если в год наворовывал!
   - Я - его пес, ты еще не понял? - мысленно ругаясь, я вышел из резиденции Лорда и сбежал вниз по лестнице. - Я на цепи, здоровенной такой и прочной.
   - А что лучше было умереть? - ехидно заметил Ривз. - Хватит корчить из себя мученика, Кейл, а то, не приведи Тьма, меня стошнит от твоих параноидальных мыслей.
   Я подошел к терпеливо дожидающемуся меня Линчу и, указав на остановившуюся неподалеку машину, спросил:
   - Темные?
   - Да, - кивнул Линч. - Трое и с горючим.
   - Отлично. У меня к тебе будет дело. Свяжись с "Вестником Четырех Колец" и вызови журналиста для интервью куда-нибудь в самое неожиданное место, заодно попрактикуешься в речи на расстояние. Скажи, что отвечать на вопросы будет новый Смотритель, но я на свидание не приду...
   - Мне самому с ним побеседовать? - уловил мою мысль Линч.
   - Да, - кивнул я. - Причем побеседуй так, чтобы он этот разговор запомнил навсегда. Пусть у него в голове отложиться устойчивое мнение о моей психической неуравновешенности, хорошо?
   - Я все сделаю. А неожиданное место может быть любым?
   - Любым, главное чтобы внушающим.
   Линч сел в автомобиль и взревев двигателем, укатил прочь, а я двинулся к поджидающим меня Темным. Автомобиль был точно таким же, как и у Линча, совпадал даже цвет, похоже, эта модель была чем-то вроде проверенного служебного агрегата. Я усмехнулся, вспомнив белоснежную машину Смотрителя Логана.
   - Может, и тебе обзавестись своим красивым и сияющим средством передвижения, на котором можно было бы возить твой драгоценный зад? - тут же среагировал Ривз. - Зачем нарушать традицию?
   - Обожаю нарушать традиции, - сказал я и посмотрел на, выскочивших из автомобиля при виде моего приближения, Темных.
   - Здравствуйте, Смотритель, - поприветствовали они меня и, лишь дождавшись моего знака, снова уселись в машину.
   Я объяснил, как проехать до нужного мне места и отвернулся к окну. Разговаривать со мной, судя по всему, ни у кого особого желания не было, что меня впрочем, нисколько не расстраивало.
   - Ты уверен в том, что хочешь сделать? - осторожно спросил Ривз. - Это знаешь ли с какой-то стороны не очень гуманно...
   - Не хочу, чтобы он мучился, - покачал я головой. - Нельзя существовать... так... Мне кажется, он одобрил бы это.
   - Надеюсь ты потом об этом не пожалеешь, - фыркнул он.
   - Пожалею, - уверенно сказал я. - Но это нужно сделать, потому что так - правильно.
   - У каждого свои понятия о правильном, - усмехнулся Ривз и замолк.
   Мы неторопливо ехали по улицам Центра, и я с каким-то непонятным ужасом понимал, что мне бы здесь могло понравиться. Улыбающиеся направо и налево девушки, вышагивающие почти, что в гвардейском темпе мужчины в деловых костюмах, молодые люди с выражением такой усталости на лице будто прожили уже больше сотни лет, беготня ребятни, на которую с умилением смотрели все прохожие. Все это есть и за пределами Центра, но совсем в другом виде - здесь свою роль играла непонятная мне атмосфера беззаботности, уверенности в защите. И с чего мы вообще все решили что в Первом Кольце живут сплошь подлецы и мерзавцы? Нет, люди здесь вовсе не хуже и не лучше чем там, где привык жить я. Просто в Центре доброта кажется немного наигранной, красота сочнее, а подлость имеет немного другую форму... Просто все здесь самую малость завуалировано...
   Мы подъехали к пропускному пункту у опоясывающей Центр стены, и я отмахнулся от своих мыслей. Сейчас следовало подумать о том, как заставить Гурмана принять полномочия Графа. Мрак! И с чего это Логану вдруг приспичило видеть в качестве предводителя кровососов именно этого энергетического вампира? Для того чтобы посмотреть на мои мучения? Вряд ли... Скорее уж что он все давно и тщательно продумал, а Гурману суждено сыграть одну из ключевых ролей в пьесе под режиссурой нового Лорда.
   - А может, он таким образом хочет пойти на уступки Великими Семьями? - предположил Ривз. - Как я понял, у обитателей четырех небоскребов давно зуб на питающихся кровью, и главы даже слышать ничего не желают ни о каких Графах, но и Логан в тоже время считает нецелесообразным выгонять вампиров за пределы Первого Кольца. А Гурман он, вроде как, и чем-то на человека смахивает...
   - Все может быть, - пожал я плечами.
   До нужной мне улицы мы домчались довольно быстро и я, выйдя из автомобиля, окинул едва не убивший меня совсем недавно дом. Дом моего бывшего напарника Ланса. Теперь, когда я знал, что через несколько часов этого здания уже не станет, мне вдруг стала заметна его непонятная красота, которая бывает лишь у готовых вот-вот обрушиться ветхих сооружений. Но только этот дом вовсе не был ветхим - Ланс очень неплохо укрепил его в свое время и подозреваю без железа и бетона его работы не обошлись.
   Здесь нужно будет хорошенько убраться, когда все будет кончено... Так чтобы не осталось даже следов от, впитавшего все злость и печаль хозяев, монстра.
   - Это довольно опасное здание, парни, - предупредил я Темных. - Старайтесь не нервировать его и будьте предельно осторожны.
   - Так мы должны его... - начал было один из моих неожиданных подчиненных, но я его перебил.
   - Да. Сжечь.

Разговор ни о чем

   Я сидел на тротуаре и смотрел как Темные, извлекшие из багажника канистру с бензином, направляются к дому. Пока тот выглядел вполне мирно, хотя мне уже стало казаться, что от монстра понемногу начинает веять яростью. Как бы он чего не учудил... Хотя мне конечно волноваться было не о чем, разве что об отправленных мною на казнь дома троих парней. Но Темные они для того и существуют, чтобы как-то бороться с такими видами проблем.
   - Сам поучаствовать не хочешь? - лениво поинтересовался Ривз, усаживаясь рядом.
   - Воздержусь, - усмехнулся я.
   - Уже научился прятаться за спинами подчиненных?
   - Пытаюсь соответствовать образу...
   Темные тем временем без особых препятствий перемахнули через ограду малость бешеного домика. Вскоре они, немного повоевав с сорняковыми растениями, заполонившими внутренний двор, скрылись из вида.
   - Здрасьте. Это опять вы?
   Я едва не подпрыгнул на месте и оглянулся. Сзади стояла та самая девочка, которая два дня назад застала меня карабкающимся по стене этого чудовищного здания, дабы добраться до Ланса.
   - Привет, - успокоившись, улыбнулся я. - Я смотрю, ты умеешь неслышно подкрадываться.
   - Извините, - понурила голову девочка и оправила цветастое платье. - Это у меня от мамы. Я даже когда не хочу кого-нибудь напугать, все равно получается так, что пугаю.
   А, ну да. Мертвец же говорил что мать девочки - оборотень. Хм... Так значит отец - человек? Так уж устроено в нашем мире, что ребенок, родившийся у представителей разных рас, становится пусть иногда и со странностями, но вполне себе обычным человеком.
   - Страшно подумать, что будет, если ты захочешь напугать, - нервно усмехнулся я.
   - О-о-о, - мечтательно протянула девочка. - Некоторые бывало в обморок падали.
   - Что? - не понял я и с удивлением посмотрел на нее.
   - Ну, это когда мне хочется напугать кого-нибудь, - с серьезным видом пояснила она. - Улица у нас не очень светлая, а мне часто бывает скучно. Вот я и разыгрываю некоторых. Дяди всякие, кстати, иногда кричат очень смешно.
   Она хихикнула, а я в некотором шоке покачал головой. Ривз нагло заржал.
   - Слушай, Кейл, а ее папочка довольно смелый мужик, - хлопнул он меня по плечу. - Оборотни же сплошь толстяки! С ее пылкой матерью я бы встретиться не захотел, а вот на героического мужика поглядеть не помешало бы...
   - А вы чего опять здесь? - спросила, вдруг посерьезнев, девочка. - С вашим другом снова что-то не так?
   В этот момент по ушам вдруг ударил противный звук ломающегося дерева, сменившийся удивленными возгласами Темных. Я вскочил на ноги.
   - ...снова что-то не так, - тихо прошептал я и сделал несколько нерешительных шагов по направлению к дому.
   Крыша здания вдруг с треском, подняв клубы пыли, раскрылась и ощерилась некими подобиями деревянных зубов. Скрежет, усилившийся в несколько раз, ударной волной прокатился по округе, и я зажал руками уши. Мрак!
   Фундамент под домом вдруг задрожал, и во все стороны брызнула бетонная крошка. Здание мигом окуталось облаком пыли.
   - Я надеюсь, у него нет возможности выйти на прогулку, - строгим тоном сказал Ривз, а затем рассмеялся. - Тварь трепыхается...
   Темных почему-то до сих пор не было видно я уже начал было беспокоиться, что озлобленный монстр из всех сожрал, когда парни, для начала перекинув на улицу канистру, все втроем перепрыгнули через забор. Вздохнув, я уселся на капот автомобиля, и некоторое время наблюдал за тем, как Темные поливают бензином крыльцо.
   - Вы хотите убить его, да? - спросила жалобным тоном девочка.
   - Что-то вроде того, - кивнул я и заметил в конце улицы сверкающий автомобиль Мертвеца.
   Черт, а он-то здесь откуда?
   Неожиданно, обшитая штакетником, лицевая часть дома будто вогнулась вовнутрь так, как если бы невидимому великану вдруг вздумалось надавить на нее. Темные попадали на землю и я, запоздало поняв, что сейчас произойдет что-то не очень хорошее, схватил девочку в охапку и поспешил схорониться за железным остовом автомобиля. На секунду воцарившуюся было, тишину разрезал оглушительный хлопок и последовавший за ним свист летящих во все стороны гвоздей. Разумеется, то, что это были гвозди, я понял позже, когда осмелившись, наконец, выйти из-за своего не слишком-то надежного укрытия увидел, что автомобиль нашпигован ржавой сталью.
   - Тьма! - восхищенно воскликнул Ривз. - Убей его скорее, Кейл!
   - Поджигайте, идиоты! - заорал я растерявшимся Темным и один из них, чиркнув зажигалкой, кинул ее на крыльцо.
   Черт, Линч мне что, новичков подсунул? Пламя вспыхнуло мгновенно, и дом начало лизать, разросшееся за считанные секунды, пламя. Здание затряслось от ярости и одна из стен не выдержав, треснула. Крик, неизвестно как изданный этим адским созданием, получился почти что человеческим. Вздрогнув, я посмотрел на, испуганно вжавшуюся в дверь безнадежно испорченного автомобиля, девочку. Вот и пришло твое время для страха, юная любительница жестоких розыгрышей...
   Не замечая того, что из всех ближайших домов повыскакивали соседи, я подошел к дому на предельно безопасное расстояние. Огонь медленно пожирал гнилое дерево и дом уже почти что перестал сопротивляться, лишь изредка конвульсивно вздрагивая.
   - Прости, Ланс, - тихо сказал я и тут же был награжден изумленными взглядами Темных. - Так было нужно. Так было правильно...
   Входная дверь неожиданно отворилась, и в проеме появился силуэт сидящего в кресле человека. Я отшатнулся назад. Ланс поднял руку, то ли приветствуя меня, то ли успокаивая, а затем пламя голодным зверем набросилось на него и за завесой черного дыма и жестокого красного огня уже ничего не стало видно.
   - Когда мои ребята доложили о том, что видели тебя в этом районе, я сразу понял, что ты собираешься сделать, - сказал успевший приблизиться ко мне Мертвец и встал рядом.
   Он тут же раскурил сигару и, прищурившись, посмотрел на буйствующий огонь.
   - Красиво, черт возьми, - сказал он с чувством.
   Я еще некоторое время заворожено пялился на умирающий дом, а затем, с силой оторвав взгляд, отвернулся. Вокруг нас собралась уже приличная толпа и было видно, что многим из них наши действия совсем не понравились. Разглядев мое лицо, все зашептались.
   - Хорошо, что я не приехал раньше, - усмехнулся Мертвец, кивнув в сторону покореженной гвоздями машины. - Я бы такого издевательства над своей собственностью не вынес и боюсь этого монстра пришлось бы убить гораздо более мучительным способом.
   Я кивнул. На душе почему-то было до ужаса мерзко и противно. Хотя, казалось бы, из-за чего горевать? Ланс умер уже несколько дней назад и тот, кого я видел, был не более чем разлагающимся телом с обрывками воспоминаний моего бывшего напарника. Я убил только озлобленного на весь мир монстра, принявшего облик дома.
   - Кейл, тебя подбросить куда-нибудь? - спросил Мертвец, выдохнув облачко табачного дыма. - Не вздумай говорить, что отказываешься от моих услуг! Я ведь только ради того чтобы поговорить с тобой и приехал!
   - Подбросишь, не беспокойся, - успокоил я его и обвел взглядом с опаской взирающих на пожар зевак.
   - Ну и отлично, - обрадовался Мертвец. - Только я надеюсь, по пути ты не решишь сжечь еще кого-нибудь из своих друзей?
   Я заметил беспокойное оживление в толпе после этих слов Мертвеца и нервно усмехнулся.
   Да уж... Думаю, уже только этой своей выходкой я полностью выполнил задание Логана о производстве как можно большего шума вокруг своей персоны.
   - Проследите за тем, чтобы все сгорело дотла, - сказал я молчаливо стоящим неподалеку Темным. - А поскольку гореть оно будет долго, пусть пока кто-нибудь из вас сгоняет за Высшим.
   Насчет Высшего конечно нужно было подумать пораньше, но что-то мне даже в голову не пришло, что огонь может запросто перекинуться на ближайшие дома. А возможно и пришло, но мне было просто-напросто на это наплевать... Очень уж испортил настроение своими приказами Лорд Логан... Быть на цепи у кого бы то ни было - сомнительное удовольствие.
   Трое Темных тоскливо посмотрели на учиненное ими представление, коротко посовещались и один из них, усевшись в покореженный автомобиль, поспешил за Высшим.
   Я кивнул Мертвецу, и мы направились к его как всегда безупречно чистой, без единой царапинки, черной машине. Никто из людей, выбравшихся полюбоваться на пожираемый огнем дом, так и не проронил ни слова. И я их понимал.
   - Спасибо что помогли, дяденька, - подбежала ко мне девочка, которую я спас от выстрелившего в нас ржавыми гвоздями дома. - Я вас за это никогда пугать не буду.
   - Спасибо, - неуверенно улыбнулся я и уселся в автомобиль Мертвеца.
   Мотор взревел и мы умчались прочь.
   - Куда? - спросил Мертвец.
   Я объяснил ему, где находится дом, в котором живет Лейна и, устало проведя ладонью по лицу, откинулся на спинку удобного кожаного кресла. На меня вдруг навалилось непонятное чувство усталости.
   - Да, успокойся уже, - фыркнул Ривз. - Что сделано, то сделано.
   - Ну что, можно тебя поздравить? - спросил Мертвец, попыхивая сигарой. - А, Смотритель?
   - Было бы с чем, - вздохнул я. - Ты лучше расскажи, как в прошлый раз восстановился после издевательств Высшего Темного.
   - Рассказывать нечего. Этаж-то был всего лишь третий, так что я был не особо помятым. Так... Содрал кожу с лица, сломал с десяток костей и что самое обидное в конец испортил замечательные брюки! Но в целом ничего из ряда вон выходящего. Я даже мог вполне свободно управлять автомобилем, так что первым, что я сделал, когда убедился что вы с этим сумасшедшим Буджи ушли через портал, это навестил ближайшее кладбище. В общем, к закату Дневного Солнца я уже был как новенький.
   - Рад за тебя, - почти что искренне сказал я.
   - Ну, а с тобой что было? - нетерпеливо поинтересовался он. - Мне конечно Гривер рассказал несколько интересных подробностей, но основной картины я так и не смог представить.
   - Гвардейцы не поймали его ребят? - вспомнил вдруг я.
   - Да куда там, - махнул рукой Мертвец. - Ты излагай, давай. Я тебя внимательно слушаю.
   Он долго молчал, выслушав мой короткий рассказ, а затем восхищенно ударил ладонью по рулю:
   - Не зря я с тобой поддерживал отношения, Кейл! Вот как чувствовал, что ты еще сможешь мне пригодиться!
   - Очень приятно слышать, - криво улыбнулся я.
   - Ладно тебе, - отмахнулся он. - А зачем ты едешь к этой своей бывшей подружке?
   - Поговорить, - коротко ответил я, давая понять, что не хочу затрагивать эту тему.
   - Ясно. Ну и учудил все-таки Логан... Впору начать его уважать. Вот только не дождется старый пердун моих восхищений.
   Он довольно рассмеялся и выкинул недокуренную сигару в окно.
   Весь оставшийся путь до дома Лейны мы говорили о всякой ерунде: Мертвеца очень интересовал образ жизни и вообще обстановка внутри Первого Кольца. Я вяло отвечал, стараясь втолковать ему, что особого настроения вникать в сложившуюся ситуацию в Центре у меня не было, но Мертвеца похоже совсем не волновало то, что мои знания о жизни города внутри города более чем минимальны.
   - Тебя подождать? - спросил он, остановив автомобиль у нужного мне подъезда.
   - Не стоит, - покачал я головой. - Кто знает, сколько я здесь проторчу...
   - Ну, как знаешь, - легко согласился Мертвец.
   Мы пожали друг другу руки и я вышел на улицу. Мертвец, даже не дожидаясь, когда дверь захлопнется, резко стартовал и его роскошный автомобиль поспешил скрыться за ближайшим углом. Вслед ему посыпалась отборная брань - улица, как и при последнем моем появлении здесь, была довольно людной.
   Прежде чем зайти в дом я тревожно огляделся - наверное, я еще совсем не скоро забуду, как уматывал по этому месту от бешеных феминисток с холодным оружием в руках, да и вообще, судя по всему, мне предстоит довольно долго терпеть кошмары по мотивам устроенных мне ныне покойным Кауном приключений.
   Я нырнул в прохладу подъезда и вдруг понял, что у меня не было и тени сомнений в том, что Лейна у себя в квартире. А ведь ей полагалось бы быть в резиденции Матери валькирий.
   Мрак... Остановившись, я озадаченно взъерошил себе волосы. Уверенности в нахождении совсем неподалеку Лейны ничуть не убавилось и даже напротив, стала более ярко чувствоваться близость кого-то дорогого мне. Я постарался представить Лейну в церкви валькирий, но ничего не вышло - мысли просто разбегались.
   - Хм... - Ривз посмотрел на меня с усмешкой. - Видишь, похоже, у тебя появилось довольно полезное умение, а то, извлекаемый хрен знает откуда, кинжал уже, знаешь ли, не впечатляет.
   - Это все сейчас не важно, - поколебавшись, досадливо сплюнул я себе под ноги и поспешил вверх по лестнице.
   - Странный ты, - вынес свой вердикт Ривз и усмехнулся. - У тебя реакция совсем не такая, какая должна быть. Роте Темных в подчинении он, видите ли, не рад, от нового дома его тошнит, а на свалившиеся с неба способности и вовсе чихать хотел! Лечиться не думал, парень?
   Я только отмахнулся от него а, добравшись до последнего этажа, некоторое время постоял перед дверью Лейны, прислушиваясь. Затем несколько раз постучал. Дверь отворилась почти сразу же.
   - Привет, - сказал она и быстро, заставив мое ответное приветствие оборваться на полуслове, добавила. - Проходи.
   - Быстро открыла, - сказал я, захлопнув за собой дверь. - Видела, как я подъехал?
   - Скорее слышала, - поправила она. - Так нагло, чтобы вся улица взрывалась проклятьями, может позволить себе ездить только Мертвец. А ты, как я знаю, с ним в довольно близких отношениях.
   Она улыбнулась, но как-то нервно. И вообще все в ней было какое-то наигранное, фальшивое.
   - Ты уже все знаешь, да? - спросил я, имея в виду то, как мне удалось избежать смерти два дня назад и чью роль я вынужден играть теперь.
   - Весь город знает, Кейл, - сказала она и опустилась в мягкое кресло.
   Некоторое время я стоял перед ней, не зная, что сказать. Не так я представлял себе нашу встречу. Совсем не так... Затем подошел к огромным панорамным окнам и устало ткнулся лбом в стекло. Пейзаж, как и всегда, впечатлял, не смотря на то, что сейчас этот вид не мог идти ни в какое сравнение с той картиной, которая вырисовывается при закатах Ночного и Дневного Солнц.
   Олеандр тянулся до самого горизонта, и верхушкам многоэтажных домов вперемешку с различными башнями не было конца. Лишь где-то там, за пределами доступной видимости, начиналась промышленная зона с ее вечно серой повисшей в воздухе атмосферой. Вполне возможно, что сейчас возле какого-то из многочисленных заводов, потихоньку начинала закипать, от того, что правительство оставило их демонстрацию без внимания, толпа рабочих. Вот только меня это все не заботило.
   Черт... Я нервно прикусил губу. Кто бы знал, как ненавистны мне подобные моменты. Моменты, когда люди не могут найти общего языка. Такое бывает как правило с малознакомыми людьми, но случается и такое, что крайне трудно подобрать нужные слова даже для того с кем ты провел большую часть своей жизни. И это не может не бесить.
   - Что случилось? - спросил я и присел возле кресла, внимательно разглядывая ее лицо.
   - Интересный вопрос, - она усмехнулась. - Хочешь еще один из этой же группы? Зачем ты пришел?
   - Поблагодарить, - неуверенно прошептал я. - За то, что ты не сдала меня своим сестрам.
   - О чем ты. Кейл? Неужели ты думал, что я буду рисковать своим положением ради человека, который полгода назад меня бросил? Я вовсе тебя не прикрывала. Если за что ты и можешь меня поблагодарить, так это за то, что я предупредила тебя о приближающихся валькириях.
   - Я понимаю, - спокойно кивнул я. - Но это ведь тоже чего-то стоит?
   - Тогда благодари и уходи, - пожала она плечами. - Тебя кто-то сдерживает?
   - Спасибо, - по слогам произнес я и, поднявшись на ноги, устало приложил ладонь ко лбу.
   - Донельзя трагичная сцена! - проплакал Ривз. - Кейл, ты меня поражаешь.
   Я посмотрел на, продолжающую неподвижно сидеть в кресле, Лейну и, вздохнув, направился к двери.
   - Слабак, - усмехнулся Ривз.
   - А то ты не знаешь, что любые разговоры сейчас ни к чему не приведут, - огрызнулся я.
   - Так было раньше, - пожал плечами он. - Ты ведь и правда предал ее полгода назад. Она могла измениться.
   До меня вдруг только дошло, почему она не в штабе валькирий.
   - Лейна, - я обернулся на пороге и, помявшись с секунду, выдавил. - Тебя изгнали?
   Она довольно долго молчала я, уже перестав надеяться на ответ, приготовился было покинуть эту квартиру, когда послышалось:
   - Да.
   Ривз удивленно присвистнул, но затем довольно рассмеялся.
   - Ну, это не особо удивительно, - сказал он, расплывшись в улыбке. - Фанатичные бабы вполне могли выкинуть и не такое. Хорошо еще не заставили бедняжку заняться суицидом.
   Я вздрогнул, поняв, что такое вполне могло случиться и, вернувшись в комнату, тяжело рухнул на диван.
   - Выпить не хочешь? - спросила она, наконец-то подняв на меня свои зеленые глаза, в которых не было ни намека на какую-либо грусть.
   - Не помешало бы...
   Она ушла на кухню.
   - Именно с предложения выпить обычно и начинаются все бурные романы, - хихикнул Ривз. - А в твоем случае возможно возобновляются...
   - А не пойти ли тебе подальше? В задницу, например? - зло поинтересовался я и Ривз, склонившись в шутливом поклоне, замолк.
   Для каждой валькирии служить Матери - самое важное в жизни и я понимал, каково сейчас Лейне, которую практически ни за что сестры изгнали на улицу. Скорее всего, невидимки, зная о наших с ней бывших отношениях, просто решили обвинить во всех смертных грехах именно ее.
   Тьма! Все-таки Мертвец бесконечно прав в своей позиции относительно умственной отсталости валькирий. Зачем нужны были столь строгие меры? Только из-за того, что Лейна испугавшись возникшего в ее доме белого портала позвала на помощь? С какой стороны не подойди, а логики в решении Матери не было абсолютно.
   Вернувшись, Лейна подала мне бокал с темно-янтарной жидкостью и практически сразу же осушила свой. Покачав головой, я пригубил немного горького напитка и отставил бокал в сторону.
   В этот момент во входную дверь словно ударили тараном и она, с грохотом ударившись о стену, повисла на одной петле. В комнату неторопливой грациозной походкой прошествовали две валькирии, а следом за ними - сама Мать.
   - Дверь-то, зачем было ломать? - совершенно спокойно спросила Лейна у одной из охранниц предводительницы их расы, но та только хищно улыбнулась.
   Потом все неожиданные гости заметили меня.
   - Значит, ты решила над нами посмеяться, - тихо сказала Мать и, смерив меня долгим взглядом, добавила. - Как я помню, ты говорила о добровольном принятии наказания, не так ли?
   - Так, - кивнула Лейна.
   - Тогда зачем ты заручилась поддержкой?
   Лейна виновато посмотрела на меня, и я все понял. То есть почти все. Ее все-таки приговорили к смерти и возможно Мать, как своей бывшей ближайшей помощнице просто дала ей немного времени, назначив точное время казни. Вот только в данном случае дополнительное время скорее было издевательством, нежели подарком. А меня значит, Лейна не стала выгонять лишь по одной причине - ей не хотелось умирать.
   - Я думаю, для вас будет лучше покинуть помещение, - сказал я и Ривз в голос заржал.
   Мать смерила меня высокомерным взглядом.
   - Как... - сказала она и осеклась, зло поджав губы. - Даже такому идиоту как ты должно быть понятно, что Логан не станет долго терпеть тебя на посту Смотрителя. Ты всего лишь шут.
   - Отлично, - закивал я. - Жду не дождусь, когда меня лишат всех полномочий. А пока можете благополучно проваливать.
   - Недолго тебе осталось, Ханс, - каким-то даже сочувствующим тоном сказала Мать. - Вскоре ты отправишься вслед за своим другом, и ее уже никто не сможет защитить.
   - Вот про Ланса это она зря, - покачал головой Ривз. - Наверное, не знала, что ты сделал полчаса назад...
   - Пошла вон, старая карга, - выделяя каждое слово, прошипел я.
   Валькирии, явно пытаясь прожечь меня насквозь своими злобными взглядами, гордо удалились. Минут десять мы с Лейной сидели в полной тишине: она, обхватив голову руками, смотрела куда-то в пол, а я медленно цедил обжигающее горло пойло.
   - Прости, - наконец сказала она. - Я ведь даже не знаю, за что должна умереть! Я их всех ненавижу, Кейл! Мать двинулась на почве предательств.
   - Судя по всему, тебе удалось найти единственную более-менее адекватную валькирию, Кейл, - хмыкнул Ривз. - Вот только немного смущает тот факт, что она тобой воспользовалась... Впрочем, ты ведь и сам бы не отказал верно?
   - Верно, - прошептал я.
   - И кстати, Кейл, - положил мне на плечо руку Ривз. - Ты очень вовремя пришел и при этом знал, куда именно идти. Тебе не кажется, что об этом следует подумать?
   - Кажется, - кивнул я. - Но выдвигать теории, пожалуй, будем потом...
   Я встал с дивана и, кинув взгляд на раскуроченную ко всем чертям входную дверь, снова подошел к окнам.
   - Думаю, тебе надо вызвать парочку другую Темных, - с наигранно озабоченным видом сказал Ривз. - Пусть наладят дверь.
   Я представил, как какой-нибудь Высший отреагирует на мое предложение о ремонте и расхохотался. Похоже, меня успеют возненавидеть абсолютно все в этом городе за мой вне всяких сомнений короткий срок на посту Смотрителя.

Крик

   - Я убила двух сестер, - тихо сказала Лейна, заставив меня вздрогнуть от холода, с каким были произнесены эти слова.
   Я повернулся к ней лицом, и, чуть помедлив, она начала сбивчиво говорить.
   Общеизвестно, что в бою с использованием холодного оружия, да и вообще в схватке на близкой дистанции валькириям нет равных. Лейна была одной из лучших среди своих сестер и именно это помогло ей избежать казни на рассвете Дневного Солнца. Когда Мать приговорила ее к смерти и приказала двум своим девочкам привести приговор в действие, Лейне удалось отправить на тот свет своих несостоявшихся палачей, а затем скрыться. Но, разумеется, ей вскоре стало понятно, что рано или поздно ее все равно поймают и убийство сестер, по сути, было абсолютно бесполезным, совершенным в шоковом состоянии, действием. Осознав, что именно она наделала, Лейна сообщила Матери, что готова принять наказание добровольно.
   - Кейл, я... я запуталась, - сказала она смотря куда-то невидящим взглядом. - Меня приговорили ни за что, но убив своих... сестер... То есть, теперь я понимаю, что наказание должно быть в любом случае... Это было ошибкой, Кейл, но меня вынудили!
   - Объясни ей, что ее проблемы не идут ни в какое сравнение с твоими, Кейл, - лениво протянул Ривз. - И что, что убила? Кто виноват в сумасшествии валькирий?! Мать сама положила в гроб своих подчиненных. О, Тьма! Я что единственный кто способен видеть очевидное? Почему всем нужно залезть в самые вонючие недра и найти там дюжину виновных?!
   Я подошел к Лейне и положил руки ей на плечи. Говорить сейчас что-то было совсем не нужно. А может, так просто считало мое слегка выведенное из равновесия сознание, шокированное признанием девушки, которую я когда-то любил. Как бы там ни было - я молчал.
   Два дня назад я и сам убил восьмерых, и это число могло бы пополниться еще одним, если бы Линч не оказался настолько способным. Факт того, что четверо Высших Великих Семей покинули этот мир именно по моей инициативе я отказывался принять до сих пор. И, наверное, это было просто-напросто психической защитой мозга. Ведь даже несмотря на то, что ненавидимые всеми вампиры получили билет на тот свет именно от меня вовсе не из-за врожденной кровожадности, а лишь потому что того требовал инстинкт самосохранения, эти убийства грозили еще на очень долгое время лишить меня сна.
   Я понимал Лейну, но все равно после ее слов проснулось во мне какое-то другое чувство. И оно было неправильным. Некое отторжение, желание, которое совсем не хотело принимать во внимание то, что сидящая передо мной девушка всего лишь хотела защитить свою жизнь.
   Так, в совершенном молчании мы просидели около четверти часа и меня даже совсем не волновали изредка встревожено заглядывающие в дверной проем соседи, которые тут же спешили исчезнуть, понимая то, что нам они сейчас совсем не нужны.
   - Тебе здесь лучше не оставаться, - сказал я, наконец, полушепотом. - Ты согласна?
   Она слабо кивнула.
   - Пойдем, будет безопасней за Первым Кольцом.
   Она снова кивнула и пошла в спальню.
   - Какая наглая девочка, - фыркнул Ривз. - И даже не отказывается, Кейл. Каково, а? Ты вообще уверен, что тебе нужна проблема в виде этой валькирии?
   - Не знаю, - тихо сказал я.
   - Своих дел не хватает? - продолжил мой видимый лишь для меня собеседник. - Между прочим тебе еще толпу у Четвертого Кольца разгонять, Гурмана уговаривать, а потом к тому же и с Советом встречаться! Ты хоть нормально воспринимать ситуацию способен?
   Я пожал плечами. Зачем я решил отвезти Лейну в свой дом в Центре? Зачем вообще решил ей помочь? Очень сложные вопросы, на которые ответить банальной фразой "по-другому нельзя" будет не совсем правильно. Любовь уже давно прошла и вряд ли ее отголоски сейчас могли быть основной причиной.
   Вполне возможно, что таким образом я просто хотел как-то отвлечь себя от дурных мыслей. Ведь всегда намного легче переживать за те несчастья, которые случились не с тобой. А мне крайне было необходимо что-то, что сможет меня хоть ненадолго, но избавить от противных дум насчет по-настоящему Темных планов Логана относительно меня.
   Как бы там ни было, а все сводиться к одному крайне не нравящемуся меня слову - эгоизм. Уверен, Лейна сначала хотела, чтобы я как можно скорее ушел и не увидел ее смерти, но в последний момент она сломалась и не стала выпроваживать меня из дома, так как знала, что Мать будет обязана подчиниться Смотрителю. И хотел ли я на самом деле помочь ей искренне или в первую очередь думал о себе?
   - Мне кажется, ты видишь сложное там, где все на самом деле очень просто, - осторожно сказал Ривз. - Хватит мучить себя, Кейл. "Будь что будет", не так ли?
   - Так, - кивнул я и, постаравшись отбросить все свои размышления в сторону, пошел стучаться в ближайшую дверь на лестничной площадке, дабы попросить соседей присмотреть за беззащитной квартирой.
   Вскоре мы с Лейной вышли из подъезда, и я огляделся. Черт, отсюда до Первого Кольца довольно далеко, а Мертвеца и Линча обычно выступающих в роли моих водителей поблизости не наблюдалось.
   Я завидел неторопливо катящую по улице ветхого вида машину и поспешил выбежать на дорогу перед ней, взмахом руки попросив остановиться.
   - Куда надо? - недовольно спросил, когда я подошел к его автомобилю, усатый мужчина и неожиданно осекшись, добавил. - За Первое Кольцо меня не пропустят...
   - Пропустят, - уверенно сказал я, поняв, что этот смуглый мужчина меня узнал. - Подвезете?
   Он кивнул, и мы с Лейной погрузились на задние места в его видавшем и лучшие годы средстве передвижения. Я тут же кинул мужчине за рулем несколько монет, сумма которых явно превышала настоящую стоимость нашей поездки. Водитель приободрился и даже начал рассказывать мне какие-то странные и, как можно было судить по его со временем осмелевшему смеху, веселые истории. Видимо его поднявшееся настроение объяснялось тем, что он уже предвкушал, как будет рассказывать своим друзьям о том, как подвозил нового Смотрителя.
   Я его почти не слушал, а, уставившись в окно, думал о своем. Лейна рядом тоже была погружена в какие-то свои мысли. Меня то и дело одолевало неприятно чувство, заставляющее все сильнее злиться на глупость произошедшего и происходящего. Все что с нами случилось довольно сильно смахивало на дешевый спектакль и из-за этого мне казалось, что что-то я сделал не так и где-то позади образовалась пустота.
   - Пора уже понять, что в жизни все актеры переигрывают, и только в театрах иногда случаются идеальные постановки, - сказал вдруг Ривз, заставив меня удивиться.
   - Тебя потянуло на философию, друг мой? - спросил я.
   - Сдалась мне она, - усмехнулся Ривз. - Просто немного бесит твое состояние. Даже в тот день и в ту ночь, когда тебя хотели убить едва ли не все окружающие, ты был намного веселее, чем сейчас. Это, знаешь ли, угнетает. Пора бы тебе перестать жаловаться на жизнь...
   - Бог ты мой, - в неожиданно повисшей тишине голос усатого водителя прозвучал оглушительно, заставив меня отвлечься от разговоров с самим собой.
   Я недоуменно посмотрел на мужчину, краем глаза заметил что-то огромное и черное справа от себя, но не успел даже повернуть голову, когда в автомобиль на неимоверной скорости что-то врезалось. Я успел ощутить отголосок своего страха и в салон смертоносными осколками брызнули стекла. Дверь, смятая словно лист обычной бумаги, прогнулась вовнутрь, грозя размозжить всю правую сторону моего тела, но лист железа вдруг будто ударился обо что-то, впечатавшись в невидимую стену в миллиметре от меня. Автомобиль разорвало напополам и передняя часть вместе с нашпигованным осколками водителем со скрежетом, выбивая искры из вымощенной камнем дороги, куда-то унеслась. Инстинктивно обняв Лейну, словно пытаясь защитить ее своим телом, я заметил, как к нам медленно, будто смакуя предстоящее столкновение, приближается белая стена какого-то дома. А в следующее мгновение заднюю часть автомобиля, превращенную неведомой силой в груду железа, со всей мощью припечатало о так некстати оказавшийся у нас на пути дом. Послышался оглушительный, резанувший по ушам визг, и тихий, но этого лишь более пугающий шелест сминаемого металла. Нас тряхнуло, бросило вперед и я почувствовал, как ударился обо что-то, что заботливо погасило силу инерции и оттолкнуло меня вместе с Лейной назад.
   В следующий миг все затихло.
   Сердце в груди с бешеной скоростью отбивало ритм и я, тяжело дыша, решился открыть глаза.
   - Кейл... - хриплым полушепотом позвала Лейна, и я встретился с ее испуганным взглядом.
   Дьявол, что же это...
   Оглядевшись, я на секунду схватил ее за руку и дрогнувшим голосом приказал выбираться первой. Она проползла под чем-то нависшим над нами, и я последовал за ней, оцарапавшись о торчащие во все стороны острые железки.
   Когда я, наконец, смог встать на ноги, то понял, что именно зависло над покореженной до неузнаваемости задней частью автомобиля. Это был огромный тягач, которым разрешено передвигаться лишь по специальным широким дорогам, берущим свое начало в промышленной зоне у Четвертого Кольца. Многотонной машине удалось заползти на часть разорванного напополам автомобиля, а для усатого мужчины, судя по всему, моя просьба стала роковой.
   Лейна рядом со мной тяжело опустилась на колени и привалилась к белой стене дома тоже не слабо пострадавшего - тягач умудрился едва ли не проломить бетон вовнутрь и сейчас из окон высунулись, наверное, все жильцы. Я окинул Лейну взглядом, автоматически отметил, что все вроде в порядке и забегал глазами по улице, пытаясь найти переднюю часть автомобиля. Она обнаружилась примерно в пятидесяти метрах от нас и совсем недалеко от нее на дороге кто-то лежал лицом вниз, по всей вероятности, это был водитель,.
   Я снова посмотрел на тягач и у меня из груди вырвался отчаянный рев. В этот момент под огромной машиной будто что-то сломалось и он рухнул вниз, превратив часть того что совсем недавно еще везло нас по улицам Олеандра, в лепешку.
   Адреналин бурлил в крови, и я рванул вперед к кабине тягача, но дверь со стороны водителя вдруг открылась сама по себе и на дорогу, тяжелым мешком, упало тело.
   Мрак...
   Мне почему-то не хватало кислорода и я, хрипло втягивая воздух, подбежал к телу. Водителем тягача оказался парень лет двадцати и с кровавой раны на его лбу, медленной, тягучей струйкой текла липкая кровь, заливая ему лицо. Этот человек почему-то решил меня убить... Я схватил его за грудки и затряс в приступе ярости, не замечая целой оравы людей, собравшихся посмотреть на случившуюся аварию. Вдруг послышался детский плач, который заставил меня, вздрогнув, выпустить из рук парня и отойти на несколько шагов назад.
   Задыхаясь от переполнявших меня чувств из злости, отчаяния и страха я невидящим взглядом посмотрел на, испуганно взирающих на меня, прохожих. Вдруг парень зашевелился, раскрыл глаза и, увидев меня, с бешеным рыком вскочил на ноги. Он начал двигаться так быстро, что его тело буквально размазалось для моих глаз, но потом я словно стал быстрее и, с легкостью отбив стремительную атаку, что есть сил вдарил противнику по лицу. Парень упал и воззрился на меня удивленным взглядом, а я в порыве ярости схватил его за голову и несколько раз подряд ударил ею о дорожные камни.
   - Кейл! - закричал Ривз и я отшатнулся, осознав, что сочащаяся из раны противника кровь густыми каплями окропила землю.
   Тьма!
   Окровавленными руками я схватился за голову и взъерошил себе волосы.
   - Кейл! - заорал теперь уже в самое ухо Ривз. - Кейл! Успокойся!
   Словно не слыша ничего вокруг, я развернулся и побежал туда, где лежал возле передней части автомобиля водитель, которого я во все это втянул. Перевернув мужчину на спину, я приложил ладонь к его шее и уловил слабый пульс. Мрак... Поднявшись на ноги, я с ужасом посмотрел на его ободранное о каменную дорогу и нашпигованное осколками тело, беспомощно огляделся и из меня вырвался, наконец, давно просящийся наружу, вопль.
   - ЛИНЧ!!! СЮДА ВСЕ!!! - закричал я и не услышал своего голоса. Не услышал потому, что этот крик сейчас раздался в нескольких километрах от меня, сразу в десятках мест одновременно, там, где находились все Темные Олеандра.
   А потом я вернулся к Лейне, не говоря ни слова сел рядом с ней и обнял за плечи.
   Линч появился так быстро, что находящаяся в глубоком шоке толпа окружившая место произошедшей трагедии даже не успела толком очухаться. Еще спустя некоторое время подъехало с десяток машин Темных, которые тут же сориентировавшись в ситуации, начали разгонять зевак и оцеплять территорию.
   - Как ты, Кейл? - осторожно спросил меня подошедший Линч. - Все в порядке?
   - С нами все в норме, - ответил я. - Но там есть мужчина, которой получил множество ран. Распорядись, чтобы ему помогли выжить.
   - Уже, - кивнул Высший Темный, и я действительно увидел, как рядом с находящимся без сознания усатым водителем суетятся доктора.
   Я кивнул и жестом подозвал одного из стоящих вокруг места аварии Темных и когда тот подошел, сказал:
   - Возьми еще пару ребят, и доставьте ее в мой дом. Знаешь где это? И будете стоять у крыльца до тех пор, пока я сам вас не отпущу, понял?
   Темный кивнул.
   - Кейл, я... - начала было Лейна но, посмотрев мне в глаза кивнула и, встав на шатающиеся ноги, побрела с заботливо придерживающим ее Темным к машине. Я вздохнул и побрел к парню, который на здоровенном тягаче едва не убил нас всех.
   - Ты знаешь его? - спросил я Линча, когда мы, пройдя мимо расступившихся Темных, остановились над телом парня.
   - Знаю, - кивнул он. - Он все еще жив, но мы не стали его добивать. Я подумал, что это захочешь сделать ты сам...
   - Сделайте так, чтобы он встал на ноги, - сказал я, оборвав его.
   - Кейл, - удивился Линч. - Он едва тебя не убил, справедливо будет...
   - Ты слышал меня? - спросил я его и услышал одобрительный смешок Ривза.
   - Да, конечно, - кивнул Линч и, обратившись к кому-то из Темных, приказал. - Приведи медиков...
   Я отошел в сторону и направился к докторам, работающим над водителем, которому не посчастливилось меня подбросить.
   - Он будет жить? - спросил я.
   - Похоже, он впал в кому, - ответили мне. - Слишком много осколочных ран и переломов. Но мы постараемся...
   - Уж постарайтесь, - испугавшим меня самого голосом сказал я и двинулся навстречу идущему ко мне Линчу.
   - И кто этот парень? - спросил я.
   - Это младший брат Высшей Темной, которая была убита два дня назад, - сказал он, заставив меня вздрогнуть. - Он учился в Академии Темного Искусства и, разумеется... знал, что это нынешний Смотритель убил его сестру. Ты понимаешь, о чем я?
   - Понимаю, - кивнул я и, отойдя в сторону, уселся на холодный тротуар.
   Сейчас меня совсем не волновало то, как мне удалось выжить под многотонной махиной и не быть размазанным по всей этой грешной улице. Не волновало даже то, что мне удалось справиться с Темным.
   Главным было то, что я не мог понять кто в этой истории прав, а кто виноват. Слишком все сложно...
   - Успокойся, Кейл, - Ривз сел рядом и ободряюще сжал руку на моем плече. - Все уже прошло и ты остался жив...
   - Успокойся? - зло спросил я. - Как думаешь, долго мне еще придется терпеть подобные нападения? Я убил всех тех, кто олицетворял основную ударную силу Великих Семей. Считаешь, что мне простят?
   - Время покажет, - пожал плечами Ривз.
   Мир вокруг внезапно вспыхнул черно-белыми красками, и я увидел, как метрах в десяти от меня появилось колыхающееся полотно портала. Оттуда вышел ни кто иной, как сам Лорд Логан.
   - Какие гости, - фыркнул Ривз. - Не успели соскучиться, а он уже тут как тут.
   Проигнорировав склонившихся в уважительном поклоне Темных, Логан сразу же направился прямиком ко мне.
   - Ты даже не встанешь поприветствовать своего Лорда? - усмехнувшись, спросил он, встав передо мной.
   - Не ты ли говорил мне, что я все должен делать с шумом? - с непонятно откуда взявшейся наглостью спросил я. - Мне кажется, нет поступка громче, чем сидеть в присутствии Лорда.
   - Встань, - изменившимся, пробирающим до мозга костей, тоном приказал Логан и я, невольно поднявшись, чуть наклонил голову. - Так-то лучше. Насчет шума это ты, конечно, немного переборщил... Я даже и не подозревал, что подойдешь к делу с таким рвением: ввергнуть бедных журналистов в самый что ни на есть шок, испепелить дом, а потом еще и устроить такое недалеко от Центра... Далеко пойдешь, Кейл.
   - Спасибо, - я сплюнул себе под ноги. - Меня вообще-то сейчас только чуть не убили.
   - Вот именно что "чуть", - улыбнулся Логан. - Знаешь, а ты должен благодарить этого парнишку, вряд ли без его помощи тебе бы удалось так качественно созвать всех Темных. Даже я слышал твой громогласный зов.
   Он рассмеялся и я зло посмотрел на него.
   - Мне казалось, Семьи тебе подчиняются, - ядовито сказал я. - А, судя по всему, они совсем не уважают своего правителя, раз осмелились напасть на его верного слугу, Смотрителя.
   - Подчиняются, будь уверен, - спокойно улыбаясь, сказал он. - Просто всегда находиться, жаждущий мести, малолетний идиот. Почему кстати его приводят в чувство? Неужели тебе надоело убивать?
   - Представь себе, восьмерых за одни сутки оказалось достаточно, - тихо ответил я.
   - Кстати спешу тебя проинформировать, что глава Семьи все равно накажет своего сына, так что твое неожиданное снисхождение к врагу абсолютно ничего не стоит. Его конечно не убьют но то, что ему предстоит будет гораздо хуже.
   Вздохнув, я отвернулся. Мог ли я понять парнишку, которому захотелось отомстить за свою сестру? Мог, но только не теперь, после того как ни в чем не повинный водитель находится на грани смерти, а Лейна едва не была в буквальном смысле раздавлена. Только не теперь...
   - Надо сказать, весьма грубым методом он пытался тебя умертвить, - хихикнул Ривз. - Надо же было до такого додуматься! Экий оригинальный мальчик! И что самое интересное, у него ведь почти получилось, Кейл!
   Я только покачал головой и посмотрел на давшую широкую трещину стену дома, в которую врезалась многотонная машина. А ведь и внутри могли пострадать люди... Могло пострадать очень и очень много народа. Мрак!
   Логан неторопливой походкой двинулся к непосредственно самому месту аварии и, немного помедлив, я пошел следом.
   - Кейл, под этим монстром останки той машины, на которой ты ехал? - спросил он, подойдя к тягачу, и, дождавшись моего кивка, рассмеялся. - Похоже, у тебя вышло создать силовые поля, раз удалось выжить в этой мясорубке, да еще и подружке жизнь сохранить. Неплохо парень, совсем неплохо...
   - Я что, по-твоему, экзамен сдавал?! - не удержался я. - Что ты несешь?!
   - Тихо, Кейл, не груби, - стальным голосом сказал Логан. - Лучше отряхнись и езжай решать проблемы в промышленной зоне...
   - Это твои проблемы, - перебил я. - Мне на них...
   - Заткнись. Это проблемы города, а, следовательно, и Смотрителя коим ты, между прочим, являешься.
   - Пошел ты...
   Меня вдруг подняло в воздух, и я почувствовал как сердце, подчиняясь чьему-то желанию, потихоньку сбавляет ритм. Перед глазами все поплыло...
   - Развлекаешься, папа?
   Невидимая сила отпустила меня и я, тяжелым мешком, рухнул вниз.
   - Что ты тут делаешь? - холодно спросил Логан.
   - Ну, тебя ведь нигде не поймаешь, а так хотелось лично поздравить отца с коронацией. Вот мне ребята и шепнули, что ты где-то здесь ошиваешься, правда, что-то мне расхотелось тебя поздравлять...
   Отдышавшись, я поднялся на ноги. Недалеко, с интересом рассматривая Логана, покуривал Мертвец.
   - Я надеюсь, ты все понял, Кейл, - смерил меня спокойным взглядом Логан. - Не делай больше глупостей.
   Он взмахнул рукой и исчез в появившемся из ниоткуда портале.
   - Спасибо, - хрипло поблагодарил я Мертвеца, когда мир снова окрасился привычными цветами. - Это гад меня едва не убил...
   - Да ладно, чего уж там, - махнул рукой Мертвец. - Ты главное не забудь об этом случае, когда я сам приду к тебе за помощью. Где твоя... валькирия, кстати?
   - Отправил с Темными в Центр...
   - Разумно, - кивнул он и выдохнул облачко плотного дыма. - Знаешь, я прямо всей своей мертвой кожей чувствовал, что надо было подождать тебя у подъезда. Ни на секунду нельзя оставить одного!
   Я криво улыбнулся и подозвал стоящего поодаль Линча.
   - Тут есть еще Высшие? - спросил я.
   - Двое, - кивнул он.
   - Возьми их, и езжайте разгонять демонстрацию в промышленной зоне. Ты ведь знаешь где это там? Вот и отлично. Кстати, Линч, у Смотрителя может быть какой-нибудь заместитель?
   - При Логане такого не было, - осторожно сказал он.
   - При мне будет, - я поморщился и приложил руку к сердцу, при помощи которого Лорд показывал мне свое могущество. - С этого момента абсолютно все Темные, включая Высших, должны подчиняться твои приказам, если меня нет рядом. Понял?
   - Да, - кивнул ошарашенный Линч и, склонив голову, ушел.
   - Насколько я помню, два дня назад этот парень грозился убить тебя в случае неповиновения, - сказал появившийся рядом Ривз.
   - И что?
   - Да так. Ничего.

Явление на свет

   - У меня дежа вю, - сказал Мертвец. - Может я что-то не так расслышал? Тебе точно надо к Гурману?
   - Точно, точно, - успокоил я его. - Но если тебе надоела роль моего возницы, я могу попросить кого-нибудь другого. Сам видишь, тут ребят с машинами завались.
   - Эти пародии на транспортные средства справедливее будет назвать колымагами, - поморщился Мертвец. - Прокатился ты уже один раз на такой телеге и что в итоге?
   - Тогда поехали, - махнул я рукой и уселся в его роскошный автомобиль.
   Хмыкнув, элегантно одетый Мертвец затушил сигару о подошву своей дорогой обуви и плюхнулся на водительское сиденье.
   - Сэр! - к машине вдруг подбежал один из Темных, и я опустил стекло. - Тот, кто напал на вас пришел в себя, но он совершенно не понимает что происходит.
   - Что ты имеешь в виду? - я посмотрел как мстительного парня с коркой крови на лице усаживают в один из автомобилей несколько суровых ребят.
   - У него потеря памяти, - пояснил Темный. - Временная или на всю жизнь - неясно.
   - Вот как, - тихо сказал я.
   Амнезия значит? Что ж возможно так будет лучше для всех. И дай Бог, чтобы эта потеря памяти осталась у парня на всю жизнь. По крайне мере в этом случае он не будет злиться на всех в этом мире.
   - Что нам с ним делать, сэр?
   - Поместите пока в камеру к гвардейцам, - пожал я плечами и Темный, кивнув, убежал.
   - Ничего так тебя Логан отделал, да? - спросил Ривз, когда мы с визгом, заставив нескольких зазевавшихся парней отпрыгнуть, тронулись с места. - Так сказать, показал, кто в доме хозяин.
   - И неплохо показал, - признал я и содрогнулся, вспомнив как мое, словно сжимаемое тисками, сердце через силу старалось заставить кровь бежать по венам.
   - Старик немало прибавил в Силе после дуэли с Кауном, - тоном знатока изрек Ривз и пискляво добавил. - Тебе придется слушаться, Кейл.
   Я поморщился и отмахнулся от, действующего на нервы, второго Я.
   - Тьма, куда же я дел эти чертовы сигары... - сказал вдруг Мертвец и, с завидным спокойствием выпустив руль из рук, зашарил по карманам своего пиджака.
   Я с ужасом понял, что лишившийся управления автомобиль переменил свой курс прямо на ближайший чугунный фонарный столб. Мертвец поддал газу, и взревевший двигатель заставил меня вжаться в спинку сиденья. Когда до столкновения оставались считанные метры, Мертвец наконец-то выудил из внутреннего кармана сигару и резко крутанул руль.
   - Ох, Кейл, - заржал в голос он. - Ты бы видел свое лицо! Не понравилось в аварии попадать?
   - Шутник, - зло прошипел я. - Мне, знаешь ли, не слишком-то и весело было...
   - Да, знаю, конечно. Просто захотелось тебя расшевелить, приободрить немного, - он снова рассмеялся.
   - Большое спасибо, можешь считать, что ты преуспел, - огрызнулся я.
   - Не обижайся, ты чего? Должен же я был как-то тебя настроить на прогулку по кладбищу? Кстати насчет кладбищенских обитателей. Так ты говоришь, у тебя к Гурману особое дело? Какое это интересно знать?
   - Логан хочет видеть нашего всеми любимого дневного вампира на посту Графа, - мрачно ответил я, все еще не зная злиться мне на Мертвеца за его черный юмор или наоборот благодарить, ведь на душе почему-то и вправду полегчало.
   - Есть такая болезнь вроде бы, - встрял Ривз. - Когда человек чувствует себя живым лишь на грани смерти. Синдром кого-то там... Ну, слышал, наверное... Что-то вроде адреналиновых наркоманов.
   - У папы поехала крыша, - категорично заявил Мертвец. - Власть еще никого не сделала лучше - это точно.
   - Что бы там у него не поехало - отдуваться мне, - сказал я. - И он весьма подробно описал, что со мной будет, если я забью на проблемы города.
   - Да уж в искусстве убивать Логан сумел отличиться еще на Гражданской Войне, - хмыкнул Мертвец. - А после нее так и вовсе превзошел все рекорды, наводя в Олеандре порядок.
   - Ты все-таки им восхищаешься, - покачал я головой.
   - Бывает, - признался он, пыхнув сигарой. - Но только до того момента как у меня перед глазами предстает мамочка.
   Вздохнув, я отвернулся к окну и больше до самого Западного кладбища мы не разговаривали. Потом Мертвец остановил машину прямо возле домика сторожа и нас вышел встречать уже знакомый мне толстый охранник территории мертвых.
   - О! - узнал нас сторож и ружье из его рук перекочевало на плечо. - Опять вы?
   - Мы, - кивнул я и, подойдя к высокой ограде кладбища, вгляделся в плотный слой тумана, стелящийся над свежими и не очень могилами. Зрелище было тем еще: исполинские деревья, коими когда-то было щедро засеяно кладбище, казалось, обрывались, тая в молочной пелене, всего лишь в каких-то пяти метрах над головой.
   - Вам чего надо-то? - шмыгнул носом сторож, открывая ворота.
   - Да мы вообще парни предсказуемые, - ухмыльнулся Мертвец и ткнул в меня пальцем. - Вот этот человек жить не может без встреч с Гурманом, так что ждите его визитов через каждые два дня.
   Сторож подозрительно посмотрел на меня:
   - Я надеюсь ничего противозаконного?
   Открыв от удивления рот, я воззрился на мужика, а Ривз зашелся в истерическом хохоте. Это что же получается, широкая рекламная компания организованная Логаном для меня до Западного кладбища не добралась?
   - Эм... - Мертвец подошел к сторожу и, панибратски обняв его за плечи, вкрадчиво спросил. - Мужик, ты вообще в курсе, что в городе творится?
   - Да не очень, - насторожился сторож. - Мы с напарником по сменам дежурим. Четыре дня работаем, и столько же отдыхаем.
   - Не повезло, значит, - вздохнул Мертвец и громко, заставив сторожа подпрыгнуть на месте, сказал. - Переворот ты пропустил, мужик! Кауна-то убили, а на его месте Логан нынче!
   - Разыгрываете! - не поверил сторож.
   - Делать мне больше нечего, - брезгливо отмахнулся Мертвец. - А вот этот парень, между прочим, теперь у нас новый Смотритель.
   - Ладно, вы общайтесь, а я пойду, - усмехнулся я и шагнул на территорию кладбища.
   Примерную дорогу до покосившейся от времени башенки я помнил, а поэтому вполне уверенно зашагал по узким, заросшим сорняком, тропинкам. Уже через десяток шагов Мертвец и сторож пропали из виду, спрятавшись за стеной тумана, и я снова поразился нереальной мертвой тишине этого места.
   Ну и дом себе все-таки нашел этот чокнутый энергетический вампир... Встречаться с ним снова не было абсолютно никакого желания, а потому я невольно замедлял шаг по мере приближения к башне Гурмана.
   Сухой треск, показавшийся оглушительным в царившей вокруг тиши, заставил меня замереть, затаив дыхание. Через некоторое время треск повторился, и послышалась какая-то возня. Я понял, что это где-то совсем рядом и, некоторое время поборовшись с собственным страхом, свернул с ведущей к башне тропинки и пошел ориентируясь на звук.
   - Кейл, ты уверен? - нарочито испуганным тоном спросил Ривз. - Сомневаюсь, что на кладбище может шуметь что-то доброе и неопасное...
   Внезапно звук оборвался и я, отчаянно вслушиваясь в тишину, замер на перекрестке двух троп. Мрак, а откуда я сюда пришел? Я оглянулся и вдруг понял, что из-за тумана и однообразия надгробий все четыре направления выглядят одинаково.
   - Замечательно, - саркастически протянул Ривз. - Теперь будь добр покричать, дабы тебя отыскали.
   - Да иди ты, - отмахнулся я и в этот момент совсем рядом вверх брызнул фонтан сырой земли, а хриплый стон заставил меня как ошпаренного отпрыгнуть на добрых пять метров.
   Тьма!
   Не в силах отвезти взгляд, я во все глаза наблюдал за тем как из, судя по всему, еще совсем свежей могилы на волю пытается выбраться что-то хрипло дышащее и мерзко пахнущее.
   - Что-то зачастили они в последнее время, - пробасил за моей спиной кто-то.
   Снова дернувшись от неожиданности и разозлившись на себя за это, я обернулся и встретился со спокойным, но от этого не менее подавляющим, взглядом Гурмана.
   - Здравствуйте, - сказал я, переведя взгляд на шарящие по земле полуразложившиеся руки.
   - Здравствуйте, Смотритель, - усмехнулся Гурман. - Я смотрю, вам здорово везет, молодой человек. Увидеть рождение трупа считается хорошей приметой.
   - Рождение трупа? - переспросил я, смотря за тем, как, внезапно захотевшее продолжить жизнь, полуразложившееся тело пытается вытолкать само себя из-под земли.
   - Именно, - прищелкнул пальцами Гурман. - Вы не поверите, но это уже второй за неделю.
   - Поверю, почему нет? - пожал плечами.
   Да уж... Мне действительно везет в этой жизни. Давно мечтал увидеть то, как труп прорывает себе путь от гроба до поверхности земли.
   - Ну, Кейл, ты даешь, - рассмеялся Ривз и хлопнул меня по плечу. - Хорошая примета... Я не могу!
   Он заржал, и я зло посмотрел на него.
   - Слышите, как он дышит? - спросил Гурман, с усмешкой посмотрев на меня. - Он все еще помнит, что для того чтобы жить, человек должен вдыхать воздух, но еще не знает, что трупам кислород ни к чему. Поэтому он паникует, не понимая, почему совсем ничего не чувствует при очередном вдохе... Забавно, не правда ли?
   - Забавно, - помедлив, решил согласиться я. - Честно говоря, я к вам по делу, а на этот... день рождения попал случайно.
   - У вас снова ко мне вопрос, хранитель городского спокойствия? - улыбнулся Гурман. - Тогда вам повезло, что вы не приехали позже - я собираюсь на охоту. Надеюсь, наш разговор не займет много времени?
   - Я тоже надеюсь, - вздохнул я и попытался собраться с мыслями. - Логан... Лорд приказал мне уговорить вас занять место Графа.
   - Уговорить? - усмехнулся Гурман. - И как вы собираетесь это сделать, молодой человек? Вы подготовили какую-то пламенную речь, которая должна тут же заставить меня переменить свое отношение к политике?
   - Не подготовил, - четно ответил я и развел руками. - Я знал, что вы откажетесь.
   - В таком случае, зачем вы пришли? За тем, чтобы проиграть?
   - Не знаю, - пожал я плечами. - Просто потому, что по-другому было нельзя. Я на цепи.
   Гурман усмехнулся и присел на корточки возле могилы, из которой рвался наружу мертвяк. Тот уже сумел вывернуть голову таким образом, что его лицо оказалось на поверхности и сейчас мертвяк судорожно хватал ртом воздух, демонстрируя гнилые зубы.
   - Все мы в этом проклятом городе на цепи, молодой человек, - сказал Гурман. - Абсолютно все, включая даже вот этого бедолагу, у которого скоро начнется довольно интересный период существования. Даже на шее самого трусливого оборотня красуется крепкий ошейник, от которого тянется не менее крепкая цепь.
   - Вы это о чем? - я как завороженный смотрел в пустые глазницы ожившего трупа.
   - Это я о том, что все мы прикованы к этому городу, - усмехнувшись, посмотрел на меня Гурман. - Я достаточно долго прожил под Ночным Солнцем и много чего видел под Дневным. За всю историю Олеандра не было ни одного существа, которому бы удалось сорваться с цепи. И сомневаюсь, что кто-то такой появиться в ближайшем будущем. Впрочем, один человек уже убедил меня в том, что даже будучи в чем-то абсолютно уверенным, я могу ошибаться. Ведь я ни секунды не верил что вы, Кейл, сможете выкрутиться из той передряги с кинжалом. Однако вы это сделали да еще с каким результатом!
   Он довольно хмыкнул, а я посмотрел на свою ладонь, в которой вместе с белым свечением возник кинжал.
   - Это оказалось всего лишь безделушкой, - сказал я, подбросил кинжал вверх и, едва оторвавшись от моей руки, тот исчез.
   - Безделушкой? - Гурман вдруг нахмурился.
   - Логан и некий вампир Шекил утверждают, что это не железка убивает бессмертных, а я сам, - кивнул я.
   - Интересно, - помолчав с секунду, тихо сказал энергетический вампир. - Но не более интересно, чем свет в твоих руках. Насколько я знаю, данный фокус должен сопровождаться Тьмой.
   - Должен. Но не сопровождается. И даже порталы, создаваемые мною, вовсе не черные.
   - Меня уже несколько десятков лет ничто не могло заинтересовать, - сказал вдруг Гурман, глубоко вздохнув. - Но это, как ни крути, а озадачивает. Теперь я понимаю, почему Логан решил сделать вас Смотрителем. Ему нужно время чтобы разобраться со всеми своим проблемами, связанными с Семьями и вампирами. Вот только о том, что новый смотрящий Олеандра не дружит с Тьмой, он не объявлял. Да уж... Горожан ждет шок...
   - Кто?! Кто это говорит?! - захрипел, выбравшийся уже по пояс из могилы, труп. - Хватит! Больно!
   Своими далеко не свежего вида руками он схватился за голову, видимо пытаясь прикрыть уши.
   - Парень привык к гробовой тишине, - усмехнулся Гурман, наблюдая за уже почти впавшим в истерику трупом. - Его сейчас любой шорох раздражает.
   - Прекратите!!! - настолько громко, насколько позволяли прогнившие голосовые связки, выкрикнул мертвяк.
   - Похоже, нам нужно известить о веселых событиях сторожа этого богатого на сюрпризы места, - Гурман рассмеялся. - То-то он обрадуется. То я выбираю его кладбищенскую башню в качестве жилья, то оживающие трупы наведываются чуть ли не каждый день...
   Трупу тем временем удалось полностью выкопать себя из-под земли и сейчас он, скрючившись, лежал возле своего же собственного надгробия.
   - Учитывая то, что у бедняги нет глаз, и тело больше похоже на кусок тухлого мяса, нелегко ему придется, - фальшиво-сочувственным тоном сказал Ривз.
   - Хватит... - едва слышно прошептал мертвяк и сжался в комок, тихо постанывая.
   - Пойдемте, - тронул меня за рукав Гурман и осторожно зашагал по тропинке.
   С трудом отведя взгляд от новорожденного трупа, я заспешил за единственным в городе энергетическим вампиром.
   - Зачем вы поселились здесь? - спросил я.
   - Здесь легко думать, - пожав плечами, ответил Гурман, а Ривз где-то у меня за спиной презрительно рассмеялся.
   Мне уже начинало казаться, что это укрытое туманом место высасывает из меня все более-менее хорошее и я старался не смотреть по сторонам чтобы не читать выгравированные на мраморных камнях имена с годами жизни.
   - Смотри, а на некоторых могилках даже есть свежие цветы, - пихнул мен я в бок Ривз, но я только отмахнулся. - По кому-то действительно горюют и до сих пор помнят. Кто бы мог подумать, что в этом проклятом всеми богами городе есть место подобному...
   - Кейл, сколько вам лет? - удивил меня неожиданным вопросом Гурман.
   - Тридцать, - сказал я и добавил. - Вроде бы...
   - Что значит "вроде бы"? - Гурман не выглядел хоть сколько-нибудь удивленным.
   - Так вышло, - пожал я плечами. - Когда я попал в детдом Ханса, воспитатели решили что мне восемь лет, а я не мог с ними не согласиться. С тех пор прошло двадцать два года.
   - Вы хотите сказать, что на тот момент ничего о себе не знали? - Гурман замедлил шаг.
   - Не знал.
   - Кейл, может хватить раскрывать душу этому уроду? - ненавязчиво обратился ко мне Ривз. - Что-то я раньше не замечал за тобой особой откровенности. Я, конечно, понимаю, что в последнее время было слишком много потрясений, но...
   Я лишь смерил его безразличным взглядом. Мне уже было наплевать абсолютно на все, и я без утаиваний рассказал дневному вампиру свою короткую историю.
   - И вас все это не смущает, Кейл? - Гурман остановился и внимательно посмотрел на меня. - Белое вместо черного, осознание себя в день Затянувшегося Затмения...
   - Пока времени на то, чтобы посмущаться мне никто не дал, - сказал я. - Несколько напряженный график был в последние дни...
   Гурман усмехнулся и больше до самого выхода из кладбища не проронил ни слова. Мертвец со сторожем все так же стояли возле роскошного черного автомобиля и о чем-то разговаривали.
   - Уважаемый, - обратился Гурман к толстоватому охраннику этих нежизнерадостных мест. - У вас там кое-кто на свет появляется.
   - Опять? - охнул сторож. - Да сколько можно-то?
   - О чем это он? - спросил Мертвец, когда я уселся на капот его машины.
   - Там твой собрат только что родился, - махнул я рукой в сторону кладбища. - На редкость мерзостное зрелище, знаешь ли...
   - О, знаю, брат, - заверил меня Мертвец, расплывшись в улыбке. - Уж поверь, знаю как никто другой...
   Скорчивший жалобную гримасу сторож обернулся к пускающему кольца дыма Мертвецу и взмолился:
   - Успокойте его, пожалуйста! А то предыдущий полкладбища разворотил, пришлось весь день и полночи убираться! Он же мне житья не даст!
   - Так у тебя же все равно сегодня смена кончается, - усмехнулся Мертвец, жуя сигару. - Пусть твой напарник и отдувается, да и к тому же нельзя мне. Права нет.
   - Этот труп может успеть такое выкинуть, что еще и мне работа останется, - неуверенно сказал, немного успокоившийся, сторож.
   - Кстати, Кейл, - оживился вдруг Мертвец. - Действительно! Ну-ка, разреши мне войти на территорию кладбища!
   - Чего? - не понял я.
   - Ты ведь теперь Смотритель и тебе нужно учиться, так сказать. Попробуй сделать так, чтобы на сегодня запрет с посещения подобных мест был с меня снят.
   - Хочешь сказать, подобной мелочевкой занимается Смотритель? - не поверил я.
   - Вообще-то нет, - признал Мертвец. - Но Высшие Темные это проделывают на раз, а значит и Смотритель может.
   - Не получиться, - покачал я головой и посмотрел на, с интересом наблюдающего за нами, Гурмана.
   - Да ладно тебе, - в последний раз глубоко затянувшись сигарой, Мертвец отбросил ее в сторону и хрустнул шейными позвонками. - Давай!
   - И что надо сделать? - вздохнув, спросил я.
   - Разрешить, - удивился Мертвец.
   - Разрешаю тебе ступить на земли Западного кладбища! - торжественно произнес я.
   - О боже, что за бред? - схватился за голову Ривз и нагло, в голос, заржал.
   Мертвец одобрительно кивнул, и, размахивая руками так, если бы он разминался перед тяжелыми физическими упражнениями, двинулся к воротам кладбища. За два шага до чугунной ограды его вдруг неведомой силой подняло в воздух и отбросило назад на добрый десяток метров. Вздымая клубы дорожной пыли, явно недолюбливающая подобные эксперименты, охранная система кладбища протащила его по земле прямо до колес автомобиля.
   - Не вышло, - досадливо сплюнул Мертвец, поднимаясь на ноги. - Тьма! Кейл, ты выжил под многотонным тягачом, а бедному Повелителю мертвых не можешь дать встретиться со своим новоиспеченным подданным! Что за свинство?
   - Сам напросился, - пожал я плечами.
   - Кейл, - подошел ко мне Гурман. - Кем бы вы ни были на самом деле, я желаю вам удачи. Но чтобы там Лорд Логан не думал обо мне и как бы ни был уверен в собственных силах - я никогда не займу место Графа.
   Он засунул руки в карманы своей куртки и двинулся вдоль ограды кладбища. Со спины он даже походил на вполне обычного человека.
   Что ж... Иного исхода я и не ожидал. Не было ни малейших шансов на то, что Гурман примет предложение Логана.
   - Зря приехали, - лениво протянул Ривз и хлопнул меня по плечу. - Не боишься взбучки от своего нынешнего начальника за провал?
   - Нет, конечно, ты что? Как я могу бояться самого сильного в мире Высшего Темного? Ну и вопрос!
   Ривз усмехнувшись, отвернулся.
   - Почему всегда, когда ты рядом я безнадежно порчу свою одежду? - страдальчески спросил Мертвец.
   - Не всегда, - поправил я. - К тому же ты сам хотел проверить мои способности.
   - Ладно, черт с тобой, - Мертвец бросил попытки отряхнуться и открыл дверь со стороны водителя. - Поехали. До скорых встреч!
   Последняя фраза адресовалась, никак не отреагировавшему на издевательский тон Мертвеца, сторожу кладбища, который видимо уже заранее пригорюнился, представляя себе предстоящее буйство трупа.
   - Куда поехали? - не понял я, усаживаясь, однако, в автомобиль.
   - Мне нужно переодеться, - гордо сказал Мертвец. - Так что катастрофически необходимо заехать домой. Не могу же я в таком виде по городу разгуливать? Звание главного мертвого Олеандра не позволяет, знаешь ли. Или ты куда-то торопишься?
   - В принципе нет, - признался я и Мертвец рванул машину с места.
   Так как Гурман отказался, то значит ночью идти к Совету не понадобится, а Линч, уверен, со всеми проблемами в промышленной зоне справиться и без меня. Так что, судя по всему, пока торопиться мне абсолютно некуда. Нужно бы конечно доложить Логану о результатах беседы с дневным вампиром, но что-то пока не хочется видеть его противную рожу.
   - А как же Лейна? - делано возмутился Ривз. - Разве ты не хочешь ее успокоить, прижать к себе и прочие сентиментальные подробности?
   Я взглянул на Дневное Солнце маячившее где-то прямо над нами. До рассвета фиолетового светила было еще как минимум пять часов.
   Лейне я сейчас ни к чему. Ей нужно о многом подумать и принять ряд важных решений.
   Нет, я со своими утешениями буду совсем не к месту.
   - А где ты живешь? - спросил я Мертвеца.
   - В борделе, - невозмутимо ответил тот.

Методы воздействия

   - Как это "в борделе"?
   - А вот так это, - пожал плечами Мертвец. - Чем тебе не нравиться подобное место жительства? И вообще, ты, что, хочешь сказать, что не знал, где находится мой дом?
   - Да как-то не интересовался, - хмыкнул я. - Что-то слышал, конечно, но как-то пропускал мимо ушей...
   - Ну, зато теперь у тебя появился отличный шанс увидеть мою берлогу воочию, - усмехнулся Мертвец.
   - Честно говоря, теперь как-то не очень и хочется, - признался я.
   - Не ерепенься, - махнул рукой Мертвец и раскурил очередную сигару.
   - Как скажешь, - пробормотал я, отворачиваясь к окну.
   Из головы все никак не шли слова Гурмана о том, что он желает мне удачи независимо от того, кто я есть на самом деле. Мрак... Чем дальше, тем гуще...
   - Тебе и Логан нечто подобное говорил, если память поднапрячь, - сказал Ривз. - Да и чего ты вообще удивляешься?! После всего того, что произошло и твоих многочисленных фокусов давно уже пора уверовать в свою исключительность! Ты - избранный, Кейл! Готов биться об заклад, что тебе предначертано свыше спасти весь этот погрязший в дерьме город от какой-нибудь неотвратимой катастрофы! А, в конце концов, ты героически погибнешь в схватке со злом и в честь тебя возведут трогательный памятник!
   Он с секунду выдержал торжественную паузу, а потом расхохотался.
   - А на самом деле ты, наверное, просто урод, - сказал он, успокоившись.
   - Почему это? - возмутился я.
   - А потому что не такой как все, - просто объяснил Ривз.
   Вскоре Мертвец свернул с оживленной улицы и заехал в какую-то тесную и темную подворотню.
   - Куда это ты меня заманиваешь? - спросил я, разглядывая потрескавшиеся кирпичи какого-то дома.
   - А ты думал мы с парадного входа войдем? - хмыкнул Мертвец.
   Вскоре медленно катящая по этой узкой улочке машина выехала на довольно просторный и почему-то освещенный фонарями квадратный участок, образованный несколькими старыми, но на вид еще довольно крепкими зданиями. У одной из стен в ряд были припаркованы четыре автомобиля. Точь-в-точь таких же, как и тот, на котором мы сюда приехали. Мы с Мертвецом выбрались из машины, и, посмотрев наверх, я понял, что мы находимся вовсе не в подворотне, а в своеобразной комнате. Неба видно не было. Между крышами, стоящих вблизи друг от друга, зданий были перекинуты листы железа, надежно перекрывающие доступ лучам Дневного Солнца.
   Так вот почему едва мы свернули с дороги, вокруг настолько резко потемнело.
   - И к чему все это? - спросил я, подойдя к сверкающим в свете фонарей абсолютно одинаковым автомобилям.
   - На них разъезжают мои парни по разным районам города, - довольно сказал Мертвец, попыхивая сигарой. - Стекла то все равно непрозрачные, так что никто не видит кто именно за рулем.
   - Зачем? - не понял я.
   - А чтобы среди населения распространялось мнение о том, что великий и ужасный Повелитель мертвых может находиться одновременно в нескольких местах сразу и бдит в оба глаза. Иногда подобная слава очень помогает, знаешь ли. Люди начинают с удовольствием делиться с тобой нужной информацией. Кстати, всего подобных машин у меня семь. Три сейчас видимо колесят по Олеандру.
   Я не нашел что сказать и лишь покачал головой. Как же много в нашем городе помешанных на самих себе существ...
   - Эгей! - Мертвец огляделся по сторонам, словно пытаясь кого-то найти. - Меня встречать собираются?
   - Прости, Мертвец, - неизвестно откуда вышедший мужчина заставил меня невольно восхититься его талантом скрытности. - Я решил, что нам не стоит пока обнаруживать себя. Ты ведь с гостем.
   Мужчина красноречиво кивнул на меня.
   - Это вообще-то Смотритель, дубина, - хлопнул его по плечу Мертвец. - Так что можешь сказать ребятам, чтобы расслабились.
   Мужчина, который по всей вероятности был мертвяком, кивнул, поднял голову и сделал какой-то странный знак рукой. Я невольно устремил свой взор наверх, где где-то в плотных тенях, судя по всему, прятались вооруженные трупы. А когда я снова опустил взгляд, мертвяка, по всей вероятности, выполняющего обязанности начальника охраны владений Мертвеца, рядом уже не было. Ривз, появившийся рядом, уважительно хмыкнул.
   - Ты кого-то боишься? - спросил я Мертвеца.
   - Раньше были такие времена, - кивнул он. - В начале карьеры, так сказать, хватало тех, кого я ужасно бесил. Сейчас конечно в Олеандре все стали более-менее цивилизованными, но расслабляться все же не стоит. Пойдем, я покажу тебе свою империю.
   Он усмехнулся и направился к одной единственной в этой "комнатной улице" двери.
   - Вы здесь законсервировались чтобы Ночного Солнца не бояться? - спросил я, следуя за Мертвецом.
   - Конечно, - пожал он плечами. - Не могу же я на всю ночь оставить все семь своих прекрасных автомобилей без охраны?
   Я хмыкнул. Мертвяки в отличие от вампиров и оборотней могут постоять за себя и ночью. Понятно, какова основная причина отказа живых трупов от превращения в привидения. Действительно, лучше ведь вонять разлагающимися тканями, но при этом существовать полные сутки пусть и, не имея возможности посмотреть на слепящий диск Ночного Солнца. Хотя Мертвец и говорил о том, что лучше бы он подобно вампирам впадал в спячку, чем всю ночь проводил в подобных "бункерах".
   Мы вошли в дверь, за которой обнаружился длинный устланный пушистым красным ковром коридор.
   - Кстати Кейл чтобы ты не подумал обо мне чего-нибудь плохого, все услуги в моих заведениях предоставляют, вполне себе обычные и очень даже живые люди. В казино и то трупов нет. Я вообще чуть ли не половину этого района работой обеспечил. Наверное, поэтому меня все и терпят.
   Он рассмеялся.
   - Так все эти здания твои? - не понял я.
   - Разумеется, - кивнул Мертвец. - Тысячи квадратных метров, на которых разместились разносортные увеселительные заведения. А над борделем даже место для меня нашлось.
   - Нехило...
   - Просто у меня талант, - скромно заявил Мертвец. - Знаешь, с какой-то стороны я даже благодарен убившим меня валькириям. После смерти я стал более шустрым парнем.
   - Заметно, - сказал я, когда пройдя через коридор, мы вышли в просторное, абсолютно пустое, если не считать нескольких скучающих мордоворотов с оружием, помещение.
   Это был огромный зал, заставленный многочисленными диванчиками и столиками, и в который с верхних этажей выводили четыре узорчатые лестницы.
   - Это место ожидания, - довольно сказал Мертвец. - Тут как нетрудно догадаться клиенты ждут, когда освободится их любимая... эмм... мастерица. Сейчас тут пусто потому, что бордель начинает свою работу только с закатом Дневного Солнца.
   - Здорово, Мертвец, - к нам подбежали двое мордоворотов. - Ты что-то рано сегодня...
   - А меня Западное кладбище за грубое нарушение правил по земле покатало, вот я и решил, что хватит с меня на сегодня, - небрежно бросил мой спутник. - Кстати, ребята, вам же все равно заняться нечем? Найдите нескольких парней, у которых есть на сегодня доступ на подпитку и пусть они все едут на запад принимать в наши ряды новичка. Все ясно?
   Громилы кивнули и поспешили скрыться.
   - Ну как тебе здесь? - спросил Мертвец.
   - Богато, - признал я. - Но как раз такую обстановку я и не люблю.
   - Правда? - хмыкнул он. - Может тогда передашь мне свои хоромы внутри Первого Кольца, а я тебе какую-нибудь тухлую квартирку подыщу?
   Не дожидаясь моего ответа, он двинулся по одной из четырех лестниц, и я был вынужден последовать за ним. Обстановка вокруг действительно впечатляла и, как я подозревал, ничуть не уступала подобным заведениям в Центре нашего любимого города. Что ни говори, а Мертвец много смог добиться благодаря своей смерти.
   - Пошлая обстановка, - вынес свою оценку Ривз. - И это даже делая скидку на то, чем в подобных местах занимаются. Все равно все как-то слишком чересчур.
   - Возможно, - поджал я плечами. - Не все ли тебе равно?
   Мы поднялись на этаж повыше, на котором обнаружились шесть широких, со множеством дверей, коридоров, берущих свое начало от лестничной площадки.
   - Мы называем это "веером утешений", - пояснил Мертвец. - Звучит, конечно, громко, но суть отражает замечательно, ведь более половины клиентов, по сути, всего лишь богатые нытики, которым кровь из носу необходимо хоть как-то утешить себя. Большинство из них даже не занимаются тем, за что именно платят, а изливают моим девочкам свою душу: жуя сопли, сетуют на жизнь и мечтают о том, что когда-нибудь да попадут в этот проклятый Центр. Честное слово, иногда мне кажется, что это не бордель, а место оказания психологической помощи.
   Он презрительно хмыкнул и двинулся по лестнице выше.
   - И тебе нравиться жить в подобном месте? - спросил я, когда Мертвец потянул на себя единственную, но вполне обычную двустворчатую дверь на последнем этаже.
   - Первые несколько лет я был в восторге, - усмехнулся он. - Но теперь видимо повзрослел, несмотря на то, что выгляжу так же, как и в день своей смерти. Заходи...
   Решив, что не стоит удивляться отсутствию какого-либо намека на замок в дверях, я вошел в покои Мертвеца. Все оказалось вполне ожидаемо - обилие совсем ненужных, но красивых декораций.
   - Слушай, Кейл, - внезапно изменившимся тоном сказал Мертвец, когда я, осмотрев его жилище, сдержано похвалил хозяина. - Ты ведь сказал, что кинжал здесь совсем ни при чем и возможность убийства бессмертных в тебе самом?
   - Так утверждают, - не понимая, зачем он об этом спрашивает, ответил я.
   - Ожившие трупы ведь тоже в какой-то степени бессмертные, Кейл, - сказал Мертвец тихо. - Я могу запустить свое тело и дождаться того времени когда оно в конец разложиться или рассыпаться в прах под фиолетовым светом, но это совсем ничего не изменит - с рассветом Ночного Солнца я проснусь бестелесным духом. А я уже говорил тебе, что в этом нет ничего хорошего.
   - К чему это ты? - насторожился я.
   - Я хочу чтобы ты пообещал, что убьешь меня когда я того пожелаю.
   - Отличная шутка, - одобрил я, без тени улыбки на лице.
   - Я серьезно, Кейл, - сказал Мертвец, смотря мне в глаза.
   - Что? Иди, переодевайся. Совсем ополоумел?!
   - Кейл, - Мертвец тяжело опустился на белый диван. - Ты - моя единственная надежда на то, что мне не придется мучиться до скончания веков. Пообещай, что выполнишь мою просьбу.
   - Нет! - смерив его долгим взглядом, сказал я. - Ты что рехнулся?! По-твоему это так легко?
   - Да чего ты завелся?! - вскочил на ноги Мертвец. - Возможно, тебе никогда и не придется этого сделать! Я просто хочу знать, что у всего этого будет конец! Ты ведь даже не представляешь, каково это - жить и знать, что это может продолжаться бесконечно!
   - Бред, - я взъерошил себе волосы и привалился спиной к стене.
   - Пожалуйста, Кейл, дай мне слово, - попросил Мертвец.
   - Ты не понимаешь... - покачал я головой.
   - Нет, это ты не понимаешь, - оборвал меня он. - Вампиров рано или поздно поглощает Тьма, да они могут даже просто-напросто встретить рассвет Дневного Солнца, чтобы раз и навсегда покончить с жизнью! А у меня всего лишь два выбора: либо быть день изо дня тухнущим куском мяса, либо стать никому не нужным привидением. Я не говорю, что хочу умереть прямо сейчас, но у всего должен быть финал, Кейл. Бесконечная гонка меня совсем не прельщает, а в твоих силах сделать так, чтобы у меня появился шанс сойти с дистанции.
   - Красиво говорит, - вздохнул Ривз. - А знаешь, Кейл в чем-то я даже его понимаю. Дай ему клятву, что тебе стоит?
   - Нет, Мертвец, прости, - сказал я.
   - Помнишь ту девочку, Кейл? - спросил он после минуты молчания. - Дочь оборотня, которая живет возле сгоревшего вместе с Лансом дома? Сегодня ты спас ее от смерти, но это не значит, что до нее не смогу добраться я.
   Ровным счетом ничего не понимая, я недоуменно посмотрел на него. О чем он говорит? Зачем?
   - Ты - Смотритель, Кейл, и тебе придется наказать меня за преступление. Поверь, я смогу достаточно долго скрываться от расправы Темных, которые только и могут, что перевести меня в ряды ночной нечисти и тогда тебе придется убить меня лично.
   - И ты готов пойти на это? - тихо спросил я. В горле вдруг пересохло.
   - Готов, - кивнул Мертвец. - Или ты дашь мне обещание прямо сейчас или придется вынудить тебя на несколько дней позже. Выбирай и извини, что я ставлю тебе условия.
   - Псих... - я поднялся на ноги и направился к двустворчатым дверям.
   - Кейл! - окликнул меня Мертвец. - Пожалуйста...
   Я остановился, тяжело дыша. Кто для меня Мертвец? Друг, приятель или враг? Ни то, ни другое, ни третье... И именно поэтому я не могу сделать того, чего он от меня хочет...
   - Тьма с тобой, - тихо сказал я, обернувшись. - Я убью тебя, когда ты решишь что для того пришло время... Клянусь.
   Мир вокруг внезапно вспыхнул ослепительно белым светом и так же быстро все вернулось в прежнее состояние. Я с удивлением понял, что Мертвец стоит на коленях и трет свои глаза кулаком.
   - Вот это да! - восхищенно выдохнул Ривз.
   - Тьма! - выругался Мертвец. - Что это было?
   - Гарантия того, что твое желание исполниться, - мрачно сказал я и, подойдя к нему, помог подняться.
   - Спасибо, Кейл, - Мертвец вздохнул. - И спасибо за обещание. Мне это было нужно...
   Вдруг двустворчатые двери раскрылись и зашел кто-то из парней Мертвеца.
   - Слушай, Мертвец, даже не знаю, как сказать, - мертвяк выглядел несколько удивленным. - Судя по всему, у нас очень высокие гости.
   - О чем это ты?
   - Возле входа ждет глава одной из Великих Семей. И ждет он Смотрителя.
   - Хм... - Мертвец посмотрел на меня и усмехнулся. - Не будем гневить гостей слишком долгим ожиданием?
   Я, молча, двинулся к лестнице.
   - Как думаешь, какого собственно хрена почтеннейшему главе семейства от тебя нужно? - спросил Ривз.
   - Одно из двух, - пожал я плечами. - Или хочет убить меня за потерявшего память сына или наоборот извиниться за неподобающее поведение отпрыска.
   Мы с Мертвецом вышли через главную дверь борделя, и я увидел, по меньшей мере, целый десяток машин припаркованных прямо напротив.
   - Всей чокнутой семейкой приехали? - расхохотался Ривз.
   Дверь одной из машин открылась и нашему взору предстал высокий старик с длинными зачесанными назад седыми волосами.
   - А я так и не переоделся, - горько вздохнул Мертвец. - Стыдно встречать таких людей в своих пыльных тряпках.
   - Здравствуйте, Кейл, - сказал старик, подойдя и совершенно игнорируя Мертвеца. - Я здесь исключительно для того, чтобы извиниться перед вами за моего сына. Будьте уверены, он будет наказан по всей строгости...
   - Не стоит, - оборвал я его. - Я понимаю его и не хочу, чтобы парня хоть как-то наказывали. Он ведь и так лишился памяти.
   - Извините, Смотритель Кейл, но вы не вправе указывать мне, как поступить с сыном - помолчав, сказал старик. - Он провинился и как бы там ни было - будет наказан.
   Я смолчал. И, правда, с чего я решил, что этот старик будет выполнять мои приказы? Только потому, что он приехал просить прощение в столь публичное место?
   - Что-то мне кажется, что этот старый пердун явился к тебе, дабы рассыпаться в извинениях на пороге борделя, лишь с одной целью, - почесав макушку, сказал Ривз. - Этим он хочет сказать, что ты всегда у них на виду...
   - ...и то, что его слова не соответствуют его мыслям, - кивнул я.
   - Прошу прощения если мои слова как-то вас задели, - пожевав губами, сказал старик. - Позвольте еще раз принести свои извинения за сына.
   Он повернулся ко мне спиной и зашагал к автомобилю. Странно, что кроме него так никто не вышел. Неужели глава Великой Семьи совсем не боится покушения? А впрочем, вряд ли он тогда бы приехал с таким кортежем. Скорее уж его охранники способны защитить своего старика и не бросаясь в глаза окружающим...
   - Неплохо выглядит, - фыркнул Ривз.
   Я усмехнулся. Еще бы. Уверен, что на поддержание молодости всех членов Великих Семей работала едва ли не половина всех, заключенных в стенах Гетто, бедолаг. Хотя и считается, что Гетто работает на всех жителей Олеандра в равной степени. Но достаточно было проследить за тем, как изменились члены Великих Семей со времен Гражданской войны и все становилось ясным как при свете Дневного Солнца.
   - Кстати, Кейл, - сказал вдруг отец одного из четырех почитаемых семейств, прежде чем сесть в автомобиль. - Удачи вам на новой должности.
   - Спасибо, - прошептал я, следя за тем, как ревя двигателями, вся колонна машин скрывается за первым же поворотом.
   - Может, выпьем чего-нибудь? - предложил не проронивший до этого ни слова Мертвец.
   - Нет, я, пожалуй, пойду, - сказал я и, не прощаясь, побрел вдоль дороги.
   - Кейл! - окликнул меня Мертвец. - Подвезти?
   - Обойдусь, - не оборачиваясь, тихо сказал я, но Мертвец все понял и так.
   - Хреново? - сочувственно спросил Ривз.
   - Для меня это уже вполне привычное состояние, - ответил я. - Так что можно сказать, что все в норме.
   - Куда ты идешь? Отсюда до Первого Кольца около часа пути.
   - Значит, прогуляемся, - пожал я плечами. - К тому же я с самого утра ничего не ел. Будет неплохо заглянуть в какой-нибудь ресторан и потратить деньги Логана.
   Я медленно шел по улице, не видя ничего вокруг. Больше всего меня сейчас интересовал вопрос о том, как быть дальше. Плюнуть на все и как обычно отдаться воле случая? Будь что будет? Ведь, по словам Гурмана, все равно все мы на цепи. А значит хочу я того или нет, мне все равно придется подчиняться Лорду Логану. И кто знает, быть может, все еще не так плохо как мне кажется.
   Неожиданно разозлившись непонятно на что, я сплюнул под ноги. Черт, все это походило на попытку убеждения себя самого в том, что, так или иначе, ничего плохо случиться не может. А оно не так. Совсем не так...
   - Не в сказке живем, - поддакнул Ривз.
   Еще и Мертвец со своим бредом насчет того, что ему, видите ли, не хочется существовать вечно.
   - Это он, конечно, вообще вышел за все разумные рамки, - вставил Ривз. - Зато теперь мы знаем, что ты не самый больной на голову в этом городе. Как оказалось - есть случаи и похуже.
   Я попытался откинуть все мысли в сторону и зашел в первый же попавшийся на пути ресторан, где провел около получаса, неторопливо набивая желудок. Еще полтора часа ушло на то, чтобы добраться до Первого Кольца, а там меня встретил никто иной как Линч. При виде меня он тут же вышел из, как я успел убедиться, автомобиля стандартной для Темных марки.
   - Меня ждешь? - спросил я, подойдя к нему.
   - Да,- кивнул он.
   - Ну, тогда говори, - меланхолично сказал я и, запрыгнув на капот машины, постарался усесться поудобнее.
   После прогулки по городу мышцы на ногах нещадно жгло и все чего я сейчас хотел - это добраться до постели в своем новом доме и крепко уснуть, дабы хоть ненадолго отключиться от царящего в этом мире сумасшествия.
   - Демонстрация в промышленной зоне была благополучно разогнана. Кое-какие трудности само собой имели место быть, но, несмотря на это, я считаю, что с поставленной задачей мы справились довольно тихо.
   - Отлично, - одобрил я. - А с журналистами ты разобрался еще до полудня, так?
   - Так, - кивнул Линч. - Рассказать подробности?
   - Не нужно, - решил я, немного помедлив. - Пожалуй я узнаю о результатах твоей работы прочитав статью в ночном выпуске "Вестника Четырех Колец".
   - Как угодно.
   - А откуда ты знал, что меня нужно ждать именно здесь? - спросил я.
   - Тебя видел один Высший и доложил мне, что ты направляешься в Центр, - пожал плечами Линч.
   - Вот как, - я вдруг рассмеялся. - А что же он ко мне не подошел и не спросил, не нуждаюсь ли я в помощи?
   - Тебя... Тебя боятся, Кейл, - осторожно сказал Линч.
   - Меня? - удивился я.
   - Ты ведь убил четверых Высших, помнишь?
   - Забудешь тут... - тихо сказал я и спрыгнул с капота. - Садись в машину. Отвезешь меня... туда, куда меня поселил наш Лорд.
   Линч кивнул, и мы уселись автомобиль. Врата перед нами открылись едва ли не мгновенно, а все гвардейцы, кажется, спустились со стен, дабы выстроится пред нами в ряд. Ривз довольно расхохотался, а я лишь устало провел ладонью по лицу. В голове до сих пор крутились мысли о странной клятве данной мною Мертвецу и словах Гурмана с Логаном о том, что я возможно и не из Олеандра вовсе. Вот только хорошо это или плохо? Пока не знаю. И не уверен, что хочу узнать.
   Через несколько минут Линч остановил машину и я, не сразу поняв, что мы добрались, вышел на улицу, не проронив ни слова. Разговаривать не хотелось ни с кем.
   Взмахом руки, разрешив охранявшим Лейну Темным убираться на все четыре стороны, я вошел в дом. Дом, который я никогда не смогу полюбить.

На шаг впереди

   Внутри было необычайно тихо.
   Я в некотором замешательстве замер на пороге, боясь пошевелиться и нарушить эту густую тишину. В голове невольно возник образ трудяги пришедшего с работы домой, где ждут дешевых, но в то же время таких дорогих подарков прыщавые детишки, а на кухне приготовлен ужин женой, которая рядом то ли потому что все еще любима, то ли лишь из-за того, что за ошибки молодости супруги решили платить вместе.
   Я помотал головой и усмехнулся.
   - Вот за это я тебя и уважаю, - хлопнул меня по спине Ривз. - Столько дерьма на голову вылили, а ты все еще не поник духом!
   - А может просто дальше никнуть некуда? - спросил я.
   - В таком случае я буду бесконечно разочарован, - расстроился Ривз.
   - Тогда будь добр, оставь меня в покое и пойди разочаровываться где-нибудь как можно дальше от меня.
   - Да я бы с радостью, - хмыкнул Ривз. - Вот только мы с тобой связаны слишком уж крепко, Кейл.
   Я сбросил с плеч куртку и осторожно двинулся вперед. Лейна нашлась в комнате с бассейном где, забравшись с ногами в одно из кресел, смотрела на воду. Я, молча, подошел к ней, и мы встретились взглядами. Потом я сел рядом и взял ее за холодную руку.
   Нас с ней объединяло много хороших и не слишком воспоминаний, а в свете недавно произошедших событий все уже просто не могло оставаться так, как раньше. Но ничего серьезного тоже ожидать было нельзя. Я вдруг разозлился на себя за те детские мысли, которые преследовали меня во время бегства от вампиров и Высших Темных Великих Семей. Хотел начать все сначала? К сожалению это не всегда возможно, парень...
   - Не рано сдаешься? - спросил Ривз.
   - Просто я устал драться на несколько фронтов одновременно, - тихо ответил я.
   - Печально слышать, Кейл, - покачал головой Ривз. - Я бы, конечно, был бы рад обрадовать тебя новостью о том, что настоящая война еще только впереди, но ты ведь и сам все это понимаешь?
   - Отвали, - отмахнулся я. - Я плевать хотел на подобные звучные высказывания. С тем или иным результатом, но все это закончиться.
   - Всегда приятней победить, - усмехнулся Ривз. - Не собираешься же ты оставлять все так, как оно есть сейчас?
   - А я могу что-то изменить?
   - Ты можешь по крайне мере попытаться. Попытаться понять, что за задница с тобой происходит и кто ты, черт возьми, такой. Ты ведь терпеть не можешь этот город, где все только и думаю что о себе, верно?
   - О чем ты? - не понял я.
   - О том, что тебе нечего терять, а никто точно не знает, умирают ли люди и прочие существа, когда их цепь, тянущаяся от Олеандра, натягивается до предела.
   - Может быть и так, - согласился я. - Но это еще не повод.
   - Ты ведь всерьез думал о том, чтобы уйти из города еще несколько дней назад...
   - Я лишь рассматривал этот вариант как более легкую смерть, - поправил я.
   - Но теперь ведь у тебя есть шансы, - возразил Ривз. - Какая-то ведь Сила у тебя есть?
   - Сначала было бы неплохо понять, как ей управлять...
   - А для этого нужна практика, - щелкнул пальцами Ривз. - Ты ведь не хочешь всю жизнь прожить под внимательным наблюдением Логана? Или все-таки хочешь? Шарахаться от многочисленных слюнявых мстителей, неадекватных трупов, злобных вампиров и прочих...
   - Ты городишь чушь, - отрезал я. - Сгинь.
   Кинув на меня пренебрежительный взгляд, Ривз скрылся за моей спиной, а я, посмотрев на Лейну, прикрыл глаза и попытался ни о чем не думать.
   Так, держась за руки, в полной тишине, мы просидели до самого заката Дневного Солнца. Сквозь узкие окна у самого потолка я видел, как небо окрасилось огненными красками и повернулся к Лейне. Она смотрела на меня и попыталась улыбнуться уголком губ. Спохватившись, я протянул ей ладонь, на которой робкий свет сменился красивым кинжалом. Лейна покачала головой и начала медленно таять прямо у меня на глазах. Уже через секунду я перестал чувствовать ее руку, и Лейна исчезла.
   - Надеюсь, ты не будешь обвинять меня в бестактности? - неизвестно откуда появившийся Логан уселся на плетеную скамейку напротив меня. - Я ведь не стал влезать в ваш безмолвный диалог...
   - Очень мило с твоей стороны, - мрачно сказал я. - Ты, наверное, пришел еще раз поиздеваться над моими внутренними органами?
   - Смотря с какой стороны посмотреть, - пожал плечами Логан и стряхнул с безупречного костюма невидимые пылинки. - Теперь все будет намного серьезнее, Кейл. Я пришел, чтобы убить тебя.
   Он помолчал с секунду, явно наслаждаясь тем, что смог выбить меня из равновесия, а потом в голос рассмеялся.
   - Успокойся, Смотритель! Я всего лишь пошутил, на самом деле результаты проведенной тобой работы не вызывают у меня совершенно никаких нареканий. По мне так ты просто блестяще со всем справился. И даже то глупое покушения на тебя тоже сыграло мне на руку, но, впрочем, не будем возвращаться к грустным воспоминаниям...
   - Похоже, твои данные неверны, - с непонятным удовольствием сказал я. - Гурман не согласен на предложение о принятии полномочий Графа. И сомневаюсь, что кто-то сможет его переубедить...
   - Отлично! - хлопнул руками Логан. - Все прошло именно так как и планировалось.
   - То есть? - спросил я, помолчав.
   - То есть все так, как и должно было быть, - усмехнулся Логан. - Я вовсе не дурак, Кейл, и конечно понимаю, что уговорить старого любителя экзотической пищи занять пост Графа при Дворе не заставит даже рухнувшее на землю небо. Но Гурман мне совсем ни к чему. Единственной целью, которую я преследовал, посылая тебя к нему, было то, что Совет узнает о моем предложении Гурману и эта новость заставит бессмертных изрядно понервничать. Понимаешь, Кейл, их нужно было сделать более сговорчивыми. Теперь они знают, что новый Лорд вовсе не желает их полного истребления как сумасшедшие главы Великих Семей и вполне готов на сотрудничество, но при этом не уверен в их компетентности после недавних событий. Ты присмирил их, Кейл. Уверен, теперь они даже и не думают о том, как бы погуще всем нагадить. Ведь у них появилась надежда.
   - Не понимаю, - покачал я головой. - Как вампиры, лежа в своих склепах, могли узнать о моем разговоре с Гурманом?
   - Неужели ты думаешь, что кровососы могут позволить себе на целых двенадцать часов выходить из игры? - рассмеялся Логан. - У них есть свои уши среди людей и поверь, уже с рассветом Ночного Солнца, то есть буквально несколько минут назад Совет проинформировали о произошедших днем событиях и старейшины сделали правильные выводы.
   - Не было бы легче просто поговорить с ними? - вздохнул я. - Зачем все эти сложности?
   - Ты поймешь, если будешь продолжать работать со мной в таком же стиле как прошедшим днем, - улыбнулся Логан. - Информация, якобы добытая через определенные трудности будет более ценной чем та, которую предоставляют просто так. Это все странности политики Дворцового типа, Кейл, и тебе вовсе не обязательно сейчас в нее вникать. Важно то, что теперь, когда ты пойдешь к Совету со своими сожалениями о погибших вампирах, они сами начнут разговор на нужную мне тему. Ну, а тебе останется лишь выслушивать их обещания о хорошем поведении в будущем и прошения о принятии на пост Графа их собрата.
   - И мне нужно будет согласиться? - спросил я, покачав головой.
   - Конечно, - удивился Логан. - И благодаря их стремлению не вызывать мой гнев, я смогу забыть о вспыльчивом нраве кровососов как минимум на полгода.
   Я тяжело выдохнул. Значит, снова к вампирам? Это уже начинает надоедать...
   - Что-то не так, Кейл? - вкрадчиво спросил Логан.
   - Все не так, но я вовсе не жалуюсь.
   - И правильно, - рассмеялся Логан. - Ты понял, чего я хочу от тебя? Тогда можешь отправляться к Совету хоть прямо сейчас.
   - Кто бы мне дорогу для начала подсказал...
   - С тобой поедет Линч, - Логан поднялся на ноги и, взмахнув рукой, материализовал портал. - Как я понял, вы успели с ним неплохо сработаться? Развлекайтесь...
   Он шагнул в черную дыру и исчез.
   - Аха, - сказал Ривз, когда черно-белые краски пропали. - Развлекайся, Кейл!
   Я посидел еще несколько минут, тупо пялясь в одну точку, а потом встал и направился к входной двери дома. Подобрал лежащую в холле куртку и вышел под фиолетовые лучи Ночного Солнца в полной уверенности, что Линч ждет у крыльца. Так и оказалось.
   - Рад новой жизни? - спросил я его, хлопнув по плечу.
   - В смысле? - не понял он.
   - Нравиться загруженный рабочий график?
   - Собственно поэтому я и поступил когда-то в Академию, - пожал плечами Линч. - Вот только не думал, что все будет так скоро...
   - Знаешь, куда ехать? - спросил я и поежился от неожиданного порыва ветра.
   Скорей бы уже лето что ли... А то эта затяжная весна больше походит на осень, чем на пролог к жарким дням.
   Мы погрузились в автомобиль, и Линч плавно тронулся с места.
   - Как далеко нам придется забраться? - спросил я, наблюдая за проносящимся за окном пейзажем.
   - На юг, у Третьего Кольца....
   - Прилично, - прикинул я расстояние.
   - Забавно будет взглянуть на резиденцию Совета, - хихикнул Ривз. - Как-никак скоро на сердцевину кровососущих тварей полюбуемся.
   - Всю жизнь мечтал, - криво усмехнулся я.
   Примерно через полчаса довольно быстрой езды мы, наконец, подкатили к подножью Вулкана - единственной скалы Олеандра.
   - Только не говори, что эти крысы скрываются внутри, - с надеждой сказал я.
   - Именно там они и живут, - усмехнулся Линч. - А как ты думал, почему ее периметр охраняется Гвардией?
   - Вообще-то горожане уверены, что там практикуются в смертоносных умениях Темные...
   - Нет, это совсем в другой стороне города, - улыбнулся Линч.
   - Интересно, кто еще из нас Смотритель, - пробормотал я.
   - Видишь, как много ты еще не знаешь о своем городе, Кейл, - встрял Ривз.
   Мы объехали Вулкан по тянущейся вдоль высокой ограды дороге и остановились возле пункта охраны. Небо начало себя странно вести еще около четверти часа назад, а сейчас так и вовсе вслед за грозно бухнувшим громом на землю посыпались мелкие капли дождя. Мы вышли из автомобиля, и я подставил лицо дождевой прохладе. Как ни странно, но я почему-то был рад разыгравшейся погоде.
   - Отлично подходящая атмосфера для визита к самым кровожадным вампирам Олеандра, - скорчил мину Ривз. - Ночь, тучи, гром и дождь. Закон жанра продолжает действовать, Кейл.
   Мы с Линчем подошли к небольшому зданию, откуда к нам вышел, судя по всему, дежуривший сегодня гвардеец.
   - Смотритель, - гвардеец склонился в уважительном поклоне. - Какова цель вашего визита?
   - С Советом пообщаться, - сказал я и перевел взгляд на небо, где только что ослепительно вспыхнула молния.
   - Вас проведут, - кивнул гвардеец и поспешил обратно в здание выполняющее роль своеобразной караулки.
   - Побыстрее! - прикрикнул Линчи и тихо добавил. - Ненавижу дождь...
   Я вдруг понял, что в отличие от первых наших с ним встреч теперь он более уверенно чувствует себя в моем присутствии. Похоже, он начал понемногу отходить от того, что бывший враг народа теперь стал его начальником. Ну, оно и к лучшему. Всегда должен быть кто-то рядом, кому под силу тебя осадить. А Линч уверен через очень короткое время им и станет. И не могу сказать, что меня это хоть как-то тревожит...
   - А как же я? - обиделся Ривз. - Если нужно понизить самооценку, то мои услуги всегда в твоем распоряжении!
   Я усмехнулся, снова поднял голову к небу, прикрыл глаза и насладился барабанящими по лицу каплями. Дождь понемногу усиливался и в скором времени, вероятно, имел все шансы превратиться в самый настоящий ливень.
   Через секунду к нам выбежал гвардеец в дождевике и попросил следовать за ним. Ворота, играющие скорее символическую роль, автоматически раскрылись перед нами, и я ступил на заповедную территорию Вулкана. Следуя за нашим провожатым, мы двинулись по утоптанной, выложенной щебнем, тропинке направо от громады Вулкана. Похоже, мы намеревались немного прогуляться вдоль подножия этой тридцатиметровой скалы. Странно, а я почему-то был уверен, что мы непременно двинемся к вершине, откуда на каком-нибудь лифте спустимся на несколько этажей под землю.
   - Думаешь, они проживают на самой глубине, где целыми ночами предаются разврату и высасыванию крови из юных девственниц? - усмехнулся Ривз. - Ох, Кейл, у тебя слишком устаревшие взгляды на мир. Сейчас подобное поведение совсем не стильно. Готов спорить, что кровососы из Совета окажутся вполне себе приятными дядечками в модных костюмах и с огромными сигарами в зубах.
   - В таком случае они меня разочаруют своей не оригинальностью, - фыркнул я. - Подобный образ уже давно занят Логаном и его тухнущим сынком.
   - Я вижу ты еще зол на Мертвеца, да? У парня довольно своеобразное чувство юмора, с этим я согласен...
   Я посмотрел на огромную глыбу серого камня, которым, по сути, и был Вулкан и спросил Линча:
   - Зачем такие серьезные охранные меры для бессмертных?
   - Для того чтобы потешить их самолюбие, наверно, - пожал плечами Линч и тоже взглянул на струящиеся по скале ручьи дождевой воды.
   Верхушка Вулкана пропадала в темноте, за плотной завесой воды, и создавалось впечатление, что эта возвышенность запросто может переплюнуть все четыре небоскреба Великих Семей вместе взятых.
   - Долго еще? - спросил я нашего провожатого, когда дождь внезапно усилился настолько, что начало казаться, будто кто-то с небес хлещет по нам плетями стихии.
   - Почти пришли, - ответил гвардеец. - Мы уже несколько раз предлагали вампирам сделать нормальный проезд к их резиденции, но они слишком упертые...
   - Кто-то еще... - заставив гвардейца замолкнуть, вдруг серьезно сказал Линч и остановился.
   - Кейл!!! - истошно заорал Ривз. - Сверху!
   Шум равномерно барабанящего по земле дождя неожиданно звонко разрезал металлический звук. Это было похоже на позвякивание упавшей с рук на каменную мостовую серебряной монеты. В свете яркой молнии я успел заметить стоящую на выступе скалы тень, а в следующее мгновение все вокруг стихло до гробовой тишины, чтобы через секунду чудовищным грохотом врезаться прямо в мозг.
   Это был взрыв.
   Обжигающая, горячая волна с неимоверной скоростью устремилась во все стороны, опережая осколочные снаряды и заставляя струи дождя отскакивать со своего пути. Я не успел ничего понять, когда вдруг огненный вихрь, будто бы ударившись обо что-то перед нашей троицей, устремился к небу, сжигая дождевые капли и образуя паровые облака.
   Послышался треск осыпающихся на землю мелких камней со скалы, а потом все затихло. Сам не зная как, я снова создал силовое поле, защитившее нас от смерти. Линч зарычал и невероятным прыжком вмиг преодолел расстояние, отделявшее его от того, кто прятался во мраке на выступе скалы. Линч нанес противнику несколько сильных ударов и столкнул его вниз. Через мгновенье шелест развевающейся одежды сменился глухим ударом о землю. Тот, кто хотел убить нас лежал в двух шагах от меня.
   Линч совершенно бесшумно спрыгнул вниз, с каменным выражением лица поднял не подающее признаков жизни тело за горло и швырнул о скалу.
   - Довольно! - заорал я и Линч тут же отступил в сторону, дав неудавшемуся убийце распластаться на земле.
   - Это... Шекил, - выдохнул Линч.
   - Что? - не поверил я и, подбежав к телу, перевернул его на спину.
   Смазливое лицо двадцатилетнего красавчика...
   Шекил вдруг раскрыл глаза и я невольно дернулся в сторону.
   - Добей его, Кейл! - крикнул Линч под испуганным взглядом, казалось, готового вот-вот упасть в глубокий обморок гвардейца.
   - Нет, - прохрипел я и, схватившись обеими руками за голову, упал на колени.
   - Кейл! - Линч кинулся было ко мне, чтобы помочь подняться, но я оттолкнул его.
   - Отойди...
   Меня словно разрывало изнутри. Что-то будто бы просилось выйти наружу. Одеревеневшими руками я начал бить себя по сердцу, будто пытаясь разворотить грудную клетку, дабы нечто царапающее меня покинуло мое тело.
   - Кейл! - одновременный крик Ривза и Линча заставил меня на секунду вырваться из объятий чудовищной боли. Боли всеми силами рвущейся наружу. Нет, это были вовсе не физические страдания, это скорее было похоже на неимоверной силы тоску, пожирающую меня заживо.
   Я попытался сконцентрироваться и загнать буйствующие во мне чувства обратно в самые недра души, но ничего не вышло. Мой истошный, полный отчаяния, крик разнесся по округе и в следующее мгновение я почувствовал, как неимоверный груз тоски словно взорвался внутри меня, на миг затаился, словно зверь перед решающим прыжком и хлынул во все стороны. Мир вспыхнул ослепительно белым светом, а потом все закончилось. Вернулся равномерный шум дождя, грохот небес, бормотание гвардейца и бешеный стук моего сердца...
   Тяжело дыша, не понимая, что делаю, я попытался встать на ноги и тут же упал на одно колено. Каждой клеткой своего тела я чувствовал, как нить моей души устремилась куда-то за горизонт. И с каждой секундой невидимая петля на моей шее сжималась все сильнее, требуя сорваться с места и бежать изо всех сил неведомо куда. В те места, по которым настолько сильной была тоска...
   Цепь, о которой я так много говорил, стала почти что реальной, вот только ее конец был совсем не там, где ожидалось. Адским усилием воли я подавил желание рвануть в неизвестность, мчаться без оглядки до тех пор, пока ошейник с моей шеи не упадет, а я не окажусь там, куда необходимо было вернуться еще много лет назад и откуда я вообще не должен был уходить.
   Я поднялся на трясущиеся ноги, посмотрел на Линча, у которого был до крайности нелепый, бесконечно удивленный вид, и расхохотался.
   - Истерика? - неуверенно спросил меня Ривз и тоже рассмеялся.
   Я не знал, какова причина этого смеха, наверное, мне просто было необходимо выплеснуть во что-то эмоции.
   Это не мой город, сказал я сам себе и осознал, что это абсолютная правда.
   - Не мой... - прошептал я.
   - Что? - не понял Линч, но я только отмахнулся и подошел к Шекилу.
   Его конечности были выгнуты под неестественными углами, а лицо практически превращено в кровавое месиво, но глаза вампира все еще были открыты и он понемногу начинал восстанавливаться: кости с тошнотворным хрустом вставали на место, а раны буквально на глазах срастались.
   - Скоро он снова станет опасным, Кейл, - сказал Линч. - Ты уверен, что хочешь дать ему время...
   - Уверен, - оборвал я его.
   Вдруг послышался топот и нас окружила группа вооруженных до зубов бойцов Гвардии.
   - Они как всегда вовремя, - саркастически заметил Ривз.
   - Что-то случилось, Смотритель Кейл? - спросил мужчина с погонами капитана и неуверенно посмотрел на находящегося в процессе регенерации вампира.
   - Что-то случилось, - согласился я. - Но это не ваше дело.
   Наученные опытом работы с Высшими Темными гвардейцы поспешили удалиться, растворившись за стеной дождя.
   Меньше чем через минуту Шекил закончил с приведением себя в порядок и смог подняться на ноги.
   - Это было сделано специально? - спросил я его, подойдя.
   Он кивнул.
   - Рассказывай, - потребовал я.
   - Тебе не кажется что обстановка не совсем подходящая? - как бы невзначай спросил Ривз, но я проигнорировал его замечание.
   - В первую нашу встречу я стрелял в тебя так, чтобы случайно не убить, но при этом, пытаясь создать иллюзию того, что я действительно хочу твоей смерти, - немного помолчав, ровным голосом начал Шекил. - Получилось не очень, но к счастью у тебя не было времени для особых разбирательств. Чтобы раскрыться тебе нужны были подходящие для этого ситуации... И я из создавал. Только вот нужного результата удалось достичь лишь сейчас...
   Он криво усмехнулся и продолжил:
   - Протаранить автомобиль, в котором ты находился на тягаче - тоже моя идея и я сумел подкинуть ее жаждущему мести мальчишке. Я создавал для тебя такие условия, в которых ты мог бы познать самого себя. И несколько раз я едва сам не стал жертвой своих действий. Знал бы ты, каких сил мне стоило снова вернуться в город оттуда, куда ты меня отправил через портал... Изначально планировалось, что все обойдется нападением Графа, но ты оказался слишком привязанным к этому миру, чтобы признать, что он тебе не родной... Все переросло в нечто гораздо более трудное. Ты слишком любишь Олеандр, Кейл, и я должен был вызвать твою ненависть к этому городу, чтобы он отпустил тебя.
   - Ты подговорил Графа выбрать в качестве очередной жертвы меня? - помолчав, спросил я.
   - Да, - кивнул Шекил. - И незаметно для Ланса помог ему выкрасть кинжал, внушив, что это оружие якобы имеет некие выдающиеся способности и способно убить кого угодно. Это было сделано, чтобы придать тебе уверенности в схватке с Графом. Но все пошло совсем не так, как должно было...
   - Все пошло не так гораздо раньше, - покачал я головой. - Ты не учел осторожности Ланса. Он не говорил ни о каких бы там ни было выдающихся свойствах кинжала... А теперь попытайся объяснить, с какой целью ты поломал столько жизней?

За горизонтом

   - Я видел, как ты ребенком появился в городе, - сказал Шекил. - Не знаю, почему именно это случилось, но вероятно свою роль сыграло Затянувшееся Затмение. Ты помнишь, где именно тебя нашли?
   - Возле нескольких растерзанных тел, - тихо сказал я, вспомнив рассказы воспитателей.
   - Уверен, тогда все посчитали, что над теми бедняжками поиздевались или оборотни или валькирии, - Шекил взглянул на Линча, который в недоумении стоял рядом со мной, но не вмешивался в наш диалог. - Это не так, Кейл. На самом деле ты их убил. То есть не своими руками конечно, вернее будет сказать, что их убила сила, вытолкнувшая тебя в наш мир. Меня тоже зацепило, но благодаря регенерации я смог восстановиться и стал единственным, кто видел, что произошло на самом деле, ведь мой брат, бывший тогда со мной, попал в самый эпицентр вызванного твоим появлением взрыва. Тогда и произошло первое убийство бессмертного, Кейл. Двадцать два года назад, а никак не на прошлой неделе. Я испугался и спрятал тело брата, а потом, когда затмение завершилось, вытащил его под лучи Дневного Солнца. Я не стал никому говорить о твоих способностях, долгое время лишь наблюдая за твоей жизнью. Пока не понял, что когда-нибудь ты сможешь мне пригодиться... Тебе невероятно повезло, что ты пришел в Олеандр уже под конец Гражданской Войны, Кейл, иначе с тобой могло случиться все что угодно, включая даже смерть от лапы какого-нибудь оборотня...
   - Куда пришел? - я поморщился, чувствуя, как что-то тянет меня за невидимый ошейник. - Откуда?
   - Вот этого уж я не знаю, - покачал головой Шекил. - Теперь, после того как ты все осознал, вряд ли эта тайна долго продержится в ряду неразгаданных...
   - Зачем тебе так нужно было, чтобы я осознал, что это не мой город?
   - Я просто закончил начатое. Ты нужен был мне лишь для того чтобы убрать с моего пути Графа - это все что от тебя требовалось. Граф должен был умереть необычной смертью для того, чтобы вампиры, наконец, присмирели. Все чувствовали, что рано или поздно Лорд и Семьи отвернуться от расы ночных охотников и это выводило вампиров из себя. К сожалению никто, не понимал что ни свихнувшийся Граф, ни наглость моих собратьев никоим образом нам не помогут. Все чего я хотел - вразумить вампиров с твоей помощью. Меня вовсе не радовала мысль о том, что пресытившись дерзостью вампиров, Лорд прикажет Темным устроить несколько показательных казней под лучами Дневного Солнца. Но как я уже сказал, все зашло слишком далеко.
   - Хочешь сказать, ты хотел спасти свой народ?
   - Да, - кивнул Шекил.
   - Вампиры все, по сути, эгоисты, Кейл, - напомнил мне о словах Гурмана Ривз. - Этот слащавый кровосос врет тебе.
   - Тогда если смертью Графа все и объясняется, зачем ты продолжил нападения на меня? Зачем ты создавал ситуации, в которых мои способности должны были пробудиться?
   - А просто так, - изменившись во взгляде, широко улыбнулся Шекил. - И почему это вообще должно волновать тебя, Смотритель? Разве я не помог тебе в решении задачи, над которой ты бился с самого детства?
   - Ты уверен, что мне это было нужно? - тихо спросил я в сторону.
   - Жить нужно своей жизнью... Если тебя не устраивает моя мотивация, можешь считать, что я просто решил повеселиться.
   - Вполне возможно, что все, что ты сейчас сказал - сплошная ложь, - покачал я головой.
   - Возможно, - кивнул Шекил. - Но не все ли равно?
   - Не все! - сорвался вдруг я. - Ты не понимаешь что натворил...
   Я почувствовал, что начинаю задыхаться и мысленно изо всех сил рванул за тянущуюся в неизвестность цепь, которая существовала только для меня. Стало легче. Тяжело дыша, я привалился спиной к холодному камню Вулкана.
   - Я понимаю, что сделал, - тихо сказал Шекил. - И хочу напомнить, что больше всего пострадали представители именно моей расы! А если тебя так волнует судьба того водителя, чью машину тягач превратил в металлолом, то его скоро поставят на ноги и глава Семьи выплатит ему огромную компенсацию. Что же касается того мальчишки, брата Высшей Темной, то он все равно бы напал на тебя рано или поздно, а я всего лишь подкорректировал его действия так, что ты смог выйти из схватки победителем...
   - Ты скажешь правду? - спросил я, оборвав его.
   - Не пытайся заплыть слишком глубоко, Кейл, - покачал головой Шекил. - Утонуть очень легко...
   - Линч, - позвал я стальным голосом. - Ты можешь прочитать его память?
   Шекил вдруг рассмеялся.
   - С вампирами это невозможно, Кейл, - покачал головой Линч. - Даже Лорду не под силу...
   Вот, значит, как... Я устало вздохнул, вдруг быстро успокаиваясь. Получается, Дворец долгое время держал рядом с собой бессмертных тварей, чьи мысли были для Лорда покрыты туманом? А впрочем, опасных существ всегда нужно держать рядом... Враг должен быть как можно ближе и тогда появится шанс победить...
   - Тьма с тобой, - сказал я Шекилу спокойно. - Пойдемте. Совет, наверное, нас уже заждался...
   Я отпустил сопровождавшего нас гвардейца и теперь, уже следуя за Шекилом, мы дальше двинулись вдоль подножья Вулкана. Несмотря на все произошедшее, я почему-то чувствовал себя вполне прилично и меня даже не волновал тот факт, что инициатор всех моих проблем идет рядом. В конце концов, действительно, так ли мне нужно знать всю правду о непонятной игре, которую ведет Шекил? Самое главное заключается в том, что я наконец-то узнал ответ на самый важный вопрос - мой дом не в этом городе.
   - И что ты будешь делать? - спросил Ривз.
   - Разберусь с цепью, которая настойчиво тянет меня куда-то за горизонт, - пожал я плечами.
   - А что насчет Шекила?
   - Ничего. Если он так хочет чтобы у него были тайны, то я совсем не возражаю.
   - Ты с ума сошел? - завелся Ривз. - Быть может, что он лжет тебе насчет всего! Вполне вероятно, что он даже не преследовал цель помочь тебе! Кто знает, что у него на уме?!
   - Никто не знает и в этом основная проблема. А я не собираюсь пытать его, - я приложил ладонь ко лбу. - Мне надоело повсюду совать свой нос. Я и так знаю слишком много, а иногда это намного хуже полной неосведомленности.
   - Ты - полный псих, - покачал головой Ривз. - На твоем месте я бы прямо сейчас прижал этого наглого кровососа к стенке и заставил изложить всю историю в более правдивой версии.
   - Может, когда-нибудь я так и поступлю, - помолчав, сказал я - Но не сейчас, не этой ночью и даже не следующим днем. Я устал...
   - Вот только, похоже, что тянущая тебя в неизвестность цепь вовсе не даст тебе как следует отдохнуть, - усмехнулся Ривз.
   Я ничего не сказал в ответ, а лишь провел ладонями по лицу. Как же все надоело. Работа Смотрителя явно создана не для таких, как я...
   Примерно через минуту мы вышли к темному лишенному фонарей участку и, приглядевшись к скале, я понял, что в ней вырублена огромная дверь. Шекил подошел к ней и потянул на себя какой-то рычаг. До меня донесся тихий звон, а через секунду оказавшаяся довольно толстой железная преграда под равномерное жужжание моторов плавно отъехала в сторону.
   - Прошу, господа, - сказал Шекил и первым вступил в места обитания Совета.
   Внутри нас, с лишенными каких-либо эмоций лицами, встретили несколько вампиров, но к моему удивлению они не проронив ни слова, лишь закрыли за нашими спинами огромную дверь. Место куда мы попали больше всего напоминало ангар: у стен в ряд стояли автомобили самых разных габаритов, высились пирамиды из сложенных друг на друга ящиков, а до потолка было никак не меньше десятка метров.
   - Так я скорее представлял себе базу Гвардии, - усмехнулся Ривз и, проводив взглядом бледную личность, катящую перед собой тележку с каким-то металлическим кубом, от которого ощутимо веяло холодом, добавил. - Небось, нечто вроде холодильника для крови...
   Я безразлично пожал плечами и спросил Шекила:
   - И где этот трижды проклятый Совет?
   - Скоро дойдем, - успокоил меня он.
   Мы прошли сквозь этот ангар и Шекил открыл перед нами одну из множества дверей. Внутри обнаружилась довольно просторная комната с огромным круглым столом, за которым восседали шесть самых разных на вид вампиров: некоторые из них казались, как и Шекил, совсем еще мальчишками, а кому-то на вид по человеческим меркам можно было дать все девяносто лет.
   Шекил склонился в уважительном поклоне.
   - Ну, здравствуйте, друзья, - усмехнулся я и занял единственное пустующее кресло, которое, судя по всему, предназначалось для Шекила. - Давайте договоримся так: я сейчас скажу вам все те слова, из-за которых сюда явился, а вы не будете выводить меня из себя своими тупыми вопросами. Договорились?
   Члены Совета переглянулись, но смолчали, а Шекил только улыбнулся.
   - Во-первых, приношу вам свои извинения за всех убитых мною представителей вашей расы, честно признаюсь, никого удовольствия от факта их смерти я не получил. Во-вторых, насколько я знаю, Шекил является самым старшим среди вас, а Гурман, как известно, отказался от предложения, - по прищурившимся глазам вампиров я понял, что расчеты Логана оказались абсолютно точными. - В общем, думаю дальше разговаривать не о чем - все понятно и так.
   Я встал и, хлопнув по плечу Линча, вышел из комнаты.
   - Тебе не кажется, что это было слишком не уважительно по отношению к их народу? - спросил насмешливо Линч. - Я думаю, Лорд, посылая нас сюда, надеялся на более мирный разговор...
   - Ни на что он не надеялся, - покачал я головой. - Это все спектакль, Линч, неужели ты еще не понял?
   Мне вдруг ужасно захотелось оказаться там, где никого нет. Там, где я мог бы просто отдохнуть и спокойно обо всем подумать. Логан не вмешался, когда Шекил хотел убить меня из револьвера не потому, что был уверен в моих силах, просто он видел, что вампир блефует. Зачем нужна была моя встреча с Советом? Ведь если задуматься, то это полный, лишенный всякой логики, бред. Лорд мог преспокойно договориться с кровососами сам в течение одной секунды, все, что для этого нужно было - просто открыть портал в Вулкан. Но он этого не сделал, потому что ему нравилось наблюдать за глупыми действиями Шекила, преследующего какие-то свои цели.
   - Э-э-э... - протянул Линч. - Честно говоря я запутался во всем уже после того как Шекил из врага неожиданно превратился в твоего главного помощника...
   - Я не знаю, какую именно игру ведет Шекил и с какой целью он помогал мне осознать себя, - сказал я, когда мы вышли из резиденции Совета под немного успокоившийся дождь. - И чтобы он там ни думал, я уверен что Логан был в курсе всех его мыслей еще до того как они формировались в голове этого вампира.
   - Думаешь, Логан всего лишь забавлялся происходящим? - спросил Ривз. - Это в его стиле...
   - Я ничего не знаю точно, - пожал я плечами. - Но догадаться о некоторых вещах можно без особого труда... Знаешь, плевать я хотел на все их интриги... Я хочу побыть один...
   Вспышка света, чувство эйфории, чья-то радость, мое спокойствие и вот я уже совсем не там где был секундой ранее. Линч остался где-то далеко, а я по царившему здесь спокойствию понял, что попал именно туда, куда хотел.
   Ветер выл какую-то свою унылую песнь и легко толкал в спину будто приглашая полюбоваться открывающимся с того места где я очутился пейзажем. Дождь здесь был намного слабее и скорее походил на робкие брызги, чем на настоящий гнев разошедшейся непогоды.
   Я сделал несколько неуверенных шагов по скользкой поверхности и посмотрел на видневшиеся сквозь низкие тучи архитектурные шедевры Центра. Оглянувшись, я понял, что нахожусь на вершине одного из домов Великих Семей, так же как и три его собрата рвущегося ввысь сквозь пушистые, заряженные молниями и дождем, тучи.
   Голова закружилась и я сел на холодный бетон под ногами. В небе ярко сияли мириады звезд, а внизу мерцали огни большого города. Если присмотреться, то можно было разглядеть даже громаду Долгого Моста и нечеткую линию Третьего Кольца. И если бы, казавшиеся в свете Ночного Солнца фиолетовыми, облака не загораживали от моего взора большую часть картины, то вполне возможно, что удалось бы увидеть и громаду Гетто, а за ней - тянущиеся на много километров безлюдные земли.
   И куда-то туда, за горизонт, меня звала то и дело сжимающаяся на шее петля. Невидимая нить вовсе не угрожала в случае неповиновения задушить меня. Нет, просто никакой цепи не существовало, а тянула меня моя собственная тоска по дому. Дому, который находится не в этом мире. Не в Олеандре.
   И было крайне сложно совладать с желанием тут же отправиться на поиски того места, откуда я пришел в этот город.
   - Так и знал, что рано или поздно тебе придется уйти отсюда, - Ривз сел рядом со мной и восхищенно посмотрел на усеянное сверкающими звездами небо.
   - Сначала нужно все обдумать, - тихо сказал я. - Идти придется до самого конца...
   - Зачем идти? - удивился Ривз. - Тебе ведь как-то удалось открыть этот портал? Тогда почему нельзя сделать так чтобы следующий вел к самой границе изученных земель?
   - Сомневаюсь, что получиться, - покачал я головой. - Честно говоря, я даже не знаю, как отсюда спуститься...
   Каждый в Олеандре мечтал хотя бы раз полюбоваться на свой город с высоты небоскребов Великих Семей. Я нервно рассмеялся. Детские мечты начинают сбываться одна за другой... Ох, не к добру это...
   - Можно будет спрыгнуть, - Ривз подошел к краю крыши и посмотрел вниз. - Пока будешь лететь, гарантированно поймешь, как переместиться в нужное место. Эх, всегда хотел ощутить сладость свободного падения...
   - Валяй, - махнул я рукой.
   - Только вместе с тобой, брат, - усмехнулся Ривз. - Куда же я без тебя?
   Вздохнув, я лег на спину. Одежда была мокрой насквозь, но меня это совсем не волновало. На душе было странное состояние, которое было бы довольно трудно описать. Схожие чувства одолевают, когда ты готовишься сделать решающий шаг и неизвестно, то ли он окажется правильным, то ли разрушит всю жизнь. И ты боишься этого шага, ведь после него уже нельзя будет ничего изменить...
   Моя жизнь кардинально поменялась всего за одни сутки и возможно этой ночью ей суждено претерпеть еще одно преображение.
   Неожиданно подул сильный порыв холодного ветра, и я встрепенулся. Зачем тянуть время? Поднявшись на ноги, я еще раз посмотрел на даже отсюда казавшийся огромным Олеандр, полюбовался дорогими огнями Центра и шагнул вперед, во вспыхнувшее белым светом, полотно портала.
   Ночь только началась...

Часть четвертая

Тень

Дефицит общения

   Дождь рвал воздух в клочья.
   Казалось, что озлобленная за что-то на землю вода изо всех сил пытается как можно сильнее ударить об нее. Улица была абсолютно пуста, и мокрая, практически превратившаяся в зеркало, поверхность дороги отражала лишь одинокие огни фонарей, чей свет изредка дополнялся вспышками молний.
   Фиолетовые тучи вдали прорывались насквозь, стремящимися к небесам, силуэтами четырех небоскребов, на крыше одного из которых я находился лишь секунду назад. Яркий свет, ударивший мне в спину, заставил было мою тень рвануть вперед, но вытянутая плоская фигура тут же была сожрана яростными каплями ливня.
   Я резко обернулся, а несущаяся на меня на огромной скорости машина визгливо дала по тормозам, взяла влево и, развернувшись на девяносто градусов, замерла в нескольких шагах. На миг стало тихо, как в гробу, а потом дождь, на миг было успокоившийся, возобновил свое нытье с утроенной силой.
   Невозмутимо подойдя к автомобилю, я уселся на пассажирское сидение.
   - Эффектно, - сказал Линч, пристально взглянув на меня.- Я бы даже сказал чересчур. Судя по всему, я зря не подождал тебя возле Вулкана и ты серьезно обиделся... Кстати, похоже порталы теперь у тебя особого затруднения не вызывают? Знаешь, было бы глупо быть сбитым машиной после того, что ты узнал.
   - Ты ведь Темный и в любом случае успел бы среагировать, - сказал я, вздохнув. - И вообще это было сделано не специально. Я даже не знал, куда именно ведет портал.
   - Приятно, что подсознательно ты хотел оказаться рядом со мной, конечно. Но попрошу впредь надо мной так больше не издеваться.
   Я пожал плечами, и Линч тронул автомобиль с места.
   - Вообще-то думалось, что ты попадешь к самой границе, - обвиняющее сказал Ривз.
   - Не могу сказать, что я был против подобного развития событий...
   Завеса дождя впереди походила на самую настоящую водную стену и автомобилю приходилось буквально прокладывать себе путь через это организованное ночными тучами препятствие. Почему получилось так, что я попал совсем не туда куда хотел? А просто получилось. Глупо требовать от меня, ни разу в жизни даже не допускавшему мысли о возможной карьере Темного, ювелирной точности в подобных делах.
   Судя по всему, мне предстоит еще дорасти до того уровня, когда открываемые мною порталы будут вести в по-настоящему необходимые места. Вот только нужно ли мне это?
   - Может попробовать еще раз? - спросил Ривз.
   - Нет, - нервно рассмеялся я. - Хватит с меня на эту ночь подобных развлечений.
   - И что собираешься делать дальше?
   - Линч, - обратился я к водителю. - Долго ехать до границы освоенных земель?
   - Смотря, в какую сторону, - осторожно сказал Линч.
   - На север, - прислушался я к своим ощущениям.
   - Меньше часа, если взять хорошее средство передвижения, - прикинул Линч. - А тебя разве не домой везти?
   - Пока не знаю... Возможно, что и домой. Вот только не о том доме ты думаешь... Где я смогу взять себе внедорожник?
   - В штабе Гвардии, разумеется. Все наши автомобили принадлежат их парку...
   - Поехали, - оборвал я его и отвернулся к окну.
   По дорогам струились ручьи, стойкие к непогоде прохожие, натянув на голову капюшоны, неторопливо шли по лужам, кто-то, напротив, спешил как можно быстрее добраться до сухого уюта. Сверкающие вывески разносортных заведений причудливо искажались за завесой дождя, тучи на небе продолжали сгущаться не столько пугая, сколько раздражая сопровождающими их возню молниями.
   Я прикрыл глаза.
   - Осмелюсь сказать, что поездка к границе на машине не совсем логична, - оповестил меня возникший в голове голос Ривза. - Тебе что, так хочется заиметь лишний час тряски и полного дискомфорта?
   - А меня все равно Линч повезет, - отмахнулся я. - Да и не хочу я больше никаких мгновенных перемещений...
   - Ты просто боишься уйти, Кейл, и тянешь время, - усмехнулся Ривз. - Ты и вправду слишком любишь этот город. Кровосос прав, хоть ты и постоянно повторяешь, что терпеть не можешь Олеандр. Не растягивай зря, брат. Вот тебе мой совет.
   - Обойдусь без твоих мудростей, - огрызнулся я. - Заткнулся бы ты.
   - И не подумаю, - фыркнул он. - С какой-то стороны я, конечно, тебя понимаю ведь, согласно популярному мнению, ничего в этой жизни не происходит зря. Так что вполне возможно, что если ты попал сюда, то так и было нужно...
   - Что ты несешь? - поморщился я.
   - Кейл, - встрял вдруг в мой внутренний диалог Линч. - Зачем тебе к границе освоенных земель?
   - Тянет туда, - честно ответил я.
   - Я могу открыть портал на север, если нужно. Ты ведь именно туда отправил меня в прошлый раз... Быстрое перемещение ведь намного проще, верно?
   - Проще, - согласился я. - Вот только после Темных порталов меня можно смело сразу же везти на кладбище. По крайне мере, в последние разы все примерно так и было... Мы поедем туда на колесах, Линч. Но, если у тебя какие-то планы, я вполне стерплю любого другого Темного. Мне, честно говоря, все равно кто будет за рулем...
   Линч только помотал головой и больше не проронил ни слова.
   - Ты уверен, что сможешь уйти? - спросил Ривз.
   - Не знаю, - неожиданно для самого себя буркнул я.
   Меня ведь тут совсем ничего не держит и даже более того - обстоятельств вынуждающих как можно быстрее покинуть город становиться все больше и больше.
   - А про Лейну забыл? - ехидно спросил Ривз.
   Я вздрогнул.
   - Ох, Кейл, - рассмеялся Ривз. - Ты всегда будешь думать только о себе.
   Прошло никак не больше четверти часа после того, как мы въехали в Первое Кольцо, а обиталище Гвардии уже маячило впереди. Штаб представлял собой огороженную толстой стеной из белого кирпича территорию, на которой ютились замок для руководящих чинов и казармы рядовых. Пожалуй, это все, что знали обычные жители Олеандра об армии Дворца. Темные наверняка были куда более хорошо осведомлены об этой странной крепости, почему-то имевшей даже собственную башню с огромными часами. Но вот только расспрашивать Линча об этом совсем не хотелось. Ни к чему мне все эти знания...
   Линч пронесся по абсолютной пустой из-за ливня Белой площади, названной так именно в честь стен приютившей Гвардию крепости, и остановился рядом с вратами. Похоже, этот въезд был центральным, потому как, когда несколько дней назад Логан забирал меня из-под охраны после убийства Графа, мы выехали через скромный проезд с противоположной стороны. Тогда я даже и не думал смотреть по сторонам, находясь в, мягко говоря, стрессовом состоянии. Что ж... Теперь можно будет как следует полюбоваться на то место, где гвардейцы проводят едва ли не половину своей жизни.
   К нам подбежали несколько представителей Гвардии и Линч, не выходя из машины, приказал им пропустить нас на территорию.
   Я посмотрел назад. Рвущиеся ввысь небоскребы стояли совсем рядом (никак не больше пары километров), скрывая за собой резиденцию Лорда.
   - Маразм, - лениво протянул Ривз.- Зачем эта стена? Им что Первого Кольца не хватает?! И, скажи, на кой черт им сдалась своя собственная часовня? Гвардейцы ее колокола как будильник используют что ли?
   - Надо же было где-то установить главный счетчик времени, - усмехнулся я.
   - Небось, эти часики результат того, что кто-то из давно подохших Лордов выдал на гора идею о том, что именно благодаря доблестной Гвардии Олеандр может не волноваться о будущих временах...
   - Красивая версия, - хмыкнул я, и Линч, въехав в открывшиеся перед нами врата, остановился перед огромным зданием, которое внешне полностью соответствовало моим представлениям о помещении для хранения транспорта правительственных служащих.
   Мы выбрались из машины, и я, окинул взглядом огромное ничуть не уступающее резиденции Лорда здание, по всей вероятности служившее местом обитания всех офицеров, а затем поспешил вслед за Линчем, который, спасаясь от дождя, сразу же рванул к, скрывавшим за собой автопарк Гвардии и Темных, дверям.
   К моему удивлению, никакой охраны ни снаружи, ни внутри не было. Видимо в решении этого вопроса Гвардия все-таки снизошла до здравого смысла, ведь дополнительное бдение было бы абсолютно бесполезным - вряд ли найдутся психи, которым вдруг взбредет в голову угнать одну из телег Гвардии.
   За дверьми моему взору предстало огромное помещение с выстроившимися в несколько рядов автомобилями самых разных габаритов. Единственное что объединяло все эти куски железа - цвет. С первого взгляда на раскинувшуюся перед глазами картину становилось понятно, что абсолютно все представленные здесь агрегаты черного цвета. Вот только автомобили Гвардии, как и положено, были украшены отличительными знаками.
   - Доброй ночи, достопочтенные господа, - раздался у меня за спиной низкий и чуть хриплый голос.
   Я обернулся, ожидая увидеть какого-нибудь старого, годного лишь для работы вахтера гвардейца, и обмер. Это было привидение.
   - Здравствуй, Дамьен, - поздоровался Линч с мерцающим мужчиной.
   Призрак при жизни был явно довольно широкоплечим и вообще по всем параметрам человеком крупным, а в момент смерти на нем было некое подобие устаревшего еще сотню лет назад варианта гвардейской формы.
   - Вот оно - воплощение страха всех мертвяков Олеандра, - усмехнулся Ривз.
   - Какова цель вашего визита к моей более чем скромной персоне, господа? - спросило привидение и небрежно стряхнуло с рукава призрачные пылинки.
   - Строго говоря, мы не совсем к тебе, Дамьен, - Линч окинул взглядом ряды автомобилей. - Ты ведь единственный кто помнит, что и где находится во всем этом бардаке. Проведи нас к подходящей для вылазки за Четвертое Кольцо машине.
   - Все только и думают о том, как бы использовать бедного Дамьена, - трагически протянуло привидение. - Никому нет дела до его многогранного внутреннего мира! Да будет вам известно, господа, я могу поддержать абсолютно любую беседу!
   - Тьма, - страдальчески закатил глаза Линч. - Меня тошнит от твоих слов. Хватит кривляться уже.
   - Все-таки вы очень невоспитанный молодой человек, Линч, - с укором сказал призрак. - И как только совесть позволяет...
   - Дамьен! - прикрикнул Линч.
   - Ладно-ладно, - подняло руки вверх привидение и изменившимся голосом добавило. - Ты всегда страдал излишней деловитостью, кретин седобородый...
   - Поторопись, - Линч провел рукой по своей небритой щеке и зло глянул на давно умершего мужчину.
   Призрак театрально вздохнул и неторопливо двинулся к автомобилям. Несмотря на то, что он передвигал ногами, создавалось впечатление, что привидение скорее скользит по полу, чем идет.
   - Кстати извините, что не поздоровался, Смотритель, - обратился ко мне призрак. - Просто я долгие годы терпеть не мог Логана и мне пока довольно сложно привыкнуть к тому, что теперь на его месте другой человек. Жаль, что этот мерзавец забрался выше некуда... Лорд, мать его... А зачем вам за Четвертое Кольцо, кстати?
   - Не твое дело, - беззлобно кинул Линч. - Не обращай внимания на это недоразумение, Кейл. Он еще при жизни успел всем как следует поиграть на нервах, но даже после смерти не думает успокоиться.
   - Зато я был первым и пока последним мертвяком на службе Лорда! - гордо сказало привидение. - И все это благодаря тому, что наимудрейшим правителям нужен был мой невообразимо богатый опыт! Я даже после второй смерти продолжаю числиться в рядах Гвардии!
   - Да-да, - фыркнул Линч. - И именно из-за твоих бесценных знаний тебя отправили присматривать за колымагами.
   - Не только! - горячо возразило привидение. - Только благодаря моим наблюдениям штаб Гвардии еще не был взят врагом врасплох!
   - Каким еще врагом? Как же жаль, что ты никогда не сможешь умереть в третий раз. В Олеандре и так с психами явный перебор.
   - Вот всегда этот урод так со мной обращается, - пожаловался мне призрак по имени Дамьен. - Я смотрю вы человек адекватный в отличие от этого животного. Может, расскажете? Я ведь и помочь могу, между прочим. Кстати, авторитетно вам рекомендую как можно скорее уволить этого ворчливого идиота и отправить на исправление в Гетто...
   Он ткнул прозрачным пальцем в Линча.
   - А чем ты можешь помочь? - неожиданно развеселился я, наблюдая за, скорее всего служащей развлечением для этих двоих, перебранкой.
   - Ну, я же как-никак в былые времена очень часто участвовал в походах за Четвертое Кольцо, - пояснил Дамьен проплывая мимо грузовых автомобилей. - В те времена, когда еще обладал хоть каким-то телом. Эх... Как бы я хотел вернуть хотя бы разлагающиеся, но материальные ноги...
   Он горестно вздохнул и с каким-то пренебрежением осмотрел себя самого.
   - И что ты можешь рассказать? - спросил я его, когда молчание затянулось.
   - Все зависит от того, в какую именно сторону вы пойдете, - встрепенулся призрак. - На юге в былые времена обитали целые полчища самых разносортных монстров. Сейчас, правда, насколько я слышал, в тех местах стало намного спокойнее, там ведь болота непроходимые слышали, наверное? Между прочим именно на юге и было найдено большинство представляющих хоть какой-либо интерес артефактов. На востоке вообще ужас полный...
   - Расскажи лучше поподробнее про северную сторону, - оборвал я его.
   В общих чертах об обстановке за Четвертым Кольцом я знал и так. В болотах на юге, как и сказал Дамьен, водились странные и не столько опасные, сколько просто противные существа, чьи ряды были изрядно подчищены многочисленными рейдами Гвардии в былые времена. На востоке на многие километры раскинулся огромный Осколочный Лес, который представлял собой бесконечный зеркальный лабиринт с хрупкими, как стекло деревьями, чья кора имела мерзостные свойства отражения. Песчаные пустыни запада во время царствования Дневного Солнца источали просто невыносимый жар и дышали ледяными ветрами под фиолетовыми лучами ночного светила. Ну, а насчет севера было известно лишь то, что там царил Страх. Персональный испуг для каждого отдельного человека, который иногда мог оказаться гораздо убийственнее монстров юга.
   - Все что вам нужно знать перед походом на север это то, что вы ни в коем случае не должны верить тому, что видите, - с каким-то маниакальным удовольствием сказал Дамьен. - Это будет очень трудно друзья, но вы должны справиться, все-таки Высшие ведь. Это все что можно вам посоветовать.
   - Не густо, - фыркнул Ривз.
   - Кстати, мы пришли, - остановился вдруг призрак. - Выбирайте.
   Он махнул рукой в сторону ряда одинаковых внедорожников. Линч двинулся к самому ближайшему, осмотрел салон, проверил запасные колеса и, удостоверившись в наличии дополнительного горючего, сел за руль.
   - Как обычно проходили твои прогулки на север? - спросил я Дамьена, когда Линч медленно выехал из ряда машин-близнецов, предназначенных для езды по пересеченной местности, и остановился рядом с нами.
   - Во время последней такой у меня съехала крыша, и я встретил рассвет Ночного Солнца, - совершенно спокойно сказал призрак и посмотрел на меня своими мерцающими глазами. - Я был мертвяком и, разумеется, умер. Жаль, что призраки не могут покинуть город иначе, подозреваю, теперь север не смог бы ничего против меня выдвинуть.
   Его силуэт неожиданно задрожал подобно занавеске на ветру и потерял четкость.
   - Тяжело вспоминать? - спросил я.
   - Тяжело, но не об этом, - покачал головой Дамьен. - Просто знайте, что вы увидите то, чего больше всего в жизни боитесь. Я боялся и встретил воплощение своего страха, а через несколько дней, уже в бытность свою бестелесным духом, стал свидетелем того, как мой страх претворился в жизнь. Удачи, Смотритель, и передайте вашему водителю, что он везучий сукин сын.
   Он замолчал и начал проваливаться сквозь пол, а я, с некоторое время задумчиво постояв на месте, двинулся к ожидающему меня в автомобиле Линчу.
   - Интересный парень, - сказал я.
   - Да, веселый кадр, - Линч резко тронул машину с места. - Он здорово помогал мне, когда я еще только начинал учиться в Академии. С тех пор у нас ним и сложились такие отношения.
   Вскоре мы выехали во внутренний двор штаба Гвардии и, миновав несколько серых, расположенных впритык друг к другу зданий (скорее всего казармы), рванули к вратам, через которые сюда и попали.
   На душе почему-то стало как-то гадко и я несколько раз глубоко вдохнул, стараясь отогнать внезапно нахлынувшие чувства безнадежности и бессмысленности происходящего.
   - Уже начинаешь сомневаться? - вкрадчиво спросил Ривз.
   - Начинаю, - легко согласился я.
   - Я тебе говорил, что лучше открыть портал...
   - Не выйдет, - покачал я головой. - Я не умею этого делать и если у меня и получалось, то совершенно случайно. Практики, знаешь ли, не хватает. А пока я буду тренироваться, меня задушит моя цепь.
   Я чувствовал что дольше терпеть не смогу и мне нужно как можно быстрее попасть в то место, куда меня тянет невидимая нить появившаяся после того, как, по словам Шекила, я осознал себя. Как бы там ни было, но ни рисковать, ни экспериментировать не было совершенно никакого желания. Лучше уж потрястись немного в автомобиле. Спешка может лишь навредить.
   - Ты что боишься? - заржал вдруг Ривз. - Ты боишься своей приобретенной силы, Кейл! О мрак, это же глупо...
   - Заткнись, - тихо сказал я.
   Мы выехали за территорию абсолютно не впечатлившего меня штаба Гвардии и я, вздохнув, посмотрел на Собор Святого Веллера, который на фоне четырех небоскребов казался совсем крошечным. Я горько усмехнулся. Именно таким я себя и ощущал в последние несколько дней - совсем несерьезным рядом с внушительными персонажами.
   Я не должен был пережить все то, что со мной произошло, но, тем не менее, это у меня получилось и даже более того - мне удалось в стократ превысить результативность задачи, поставленной самому себе в тот день, когда Каун строго обозначил оставшееся Кейлу Хансу до смерти время. Ведь когда за моей головой охотились Четверо Высших Темных все о чем я думал - это о том как выжить. Хотя, уверен, если бы такое было возможно - любой горожанин Олеандра, недолго думая, поменялся бы со мной местами.
   Смотритель, черт возьми...
   Линч заставил автомобиль взреветь двигателем и мы понеслись по опустевшим улицам Центра к Четвертому Кольцу. На север, где обитали абсолютно все возможные человеческие и не очень страхи.
   Я вдруг улыбнулся. Интересно, а чего боятся оборотни и вампиры?
   - Первые стопроцентно до истерики боятся блох, - заявил Ривз. - А вторые, наверное, с ума сходят от мысли, что закроются все нелегальные пункты приема крови.
   Он в голос заржал, а я лишь покачал головой.
   По мере отдаления от Центра изменялся окружающий нас пейзаж, атмосфера улиц и даже настроение людей. Все эти преображения были заметны даже сейчас, когда с небес по Олеандру нещадно барабанил разошедшийся дождь. В черте Первого Кольца, например, судя по всему, абсолютно все жители поспешили укрыться в своих хоромах, оставив до неприличия чистые проспекты и подворотни в одиночестве. И лишь мягкий свет, льющийся практически из каждого окна, говорил о том, что город вовсе не вымер, а лишь на некоторое время затаился, в ожидании более подходящей для ночных гуляний обстановки.
   У Второго Кольца жизнь шла своим чередом - по дорогам продолжали катить автомобили, а по тротуарам семенить защитившиеся от непогоды зонтиками прохожие. Здесь людям было будто бы абсолютно наплевать на неожиданно плаксивое состояние ночи.
   А вот спальные районы протянувшиеся до Третьего Кольца дремали. Почти все дома были погружены во тьму, и лишь редкие огоньки оповещали о том, что далеко не каждый в этих местах впал в беспробудную спячку. Иногда, правда, встречались держащиеся за руки парочки, которым видимо был нипочем ни дождь, ни какие-либо другие нравы капризной погоды.
   Да, возможно была в этом какая-то романтика - бродить по опустевшим паркам, прятаться под деревьями и смеяться от осознания того, что завтра ты непременно подхватишь легкую простуду. В конце концов, какое это имеет значение? Ведь неважно, что будет завтра, когда сегодня тебе хорошо.
   - Твои мысли меня тревожат, парень, - рассмеялся вдруг Ривз. - Все-таки тебе очень дорог этот город, несмотря на озлобленных вампиров, помыкающих тобой Высших Темных и свихнувшихся мертвецов. А может быть, ты просто привык и страшишься неизвестности.
   - Все может быть, - согласился я. - Мне нравиться думать о том, что чтобы не происходило - это правильно.
   - Хочешь сказать тебе на роду было написано получить по морде от священников, а затем стать Смотрителем Олеандра? - расхохотался Ривз. - Ты ведь уже прожил почти половину человеческой жизни, Кейл, и в твоих мозгах царит подобный бред?
   - У меня будет время измениться, - сказал я. - Какой бы путь я не выбрал, привычное завтра уже никогда не наступит.
   - Привычное завтра не наступает никогда, - с какой-то непонятной грустью сказал Ривз. - В детстве ты только и думал о том, что однажды за тобой придут либо твои родители, либо кто-то из родственников. Потом ты решил, что во чтобы то ни стало, отомстишь Лорду Кауну за сотни осиротевших детей. Чуть повзрослев, ты понял, что ненавидишь Ночное Солнце, так как оно заставляет валькирию по имени Лейна уходить. Прошло несколько лет и та, без которой ты долгое время не мог прожить и дня, была отвергнута тобой же. Прошедшим днем ты пытался вернуть все то, что когда-то потерял, но не вышло. Каждый меняется день изо дня, Кейл. И вскоре у тебя появится возможность измениться до неузнаваемости.
   Он замолчал, а я закрыл глаза, чтобы не видеть раскинувшихся по правую сторону от дороги полей Элизиума, с которыми меня связывали далеко не самые радостные воспоминания.
   Через некоторое время на горизонте появилась угнетающая картина под названием "Гетто", и я невольно содрогнулся. У Гетто не было стен в привычном понимании этого слова. Вместо них огромный участок земли окружала пелена плотного черного дыма, который, как многим казалось, поддерживал форму высокого ограждения лишь благодаря воздвигнутым Высшими Темными силовым полям.
   Дорога вскоре свернула налево и нам больше не пришлось любоваться на рваные клубы дыма, скрывающие за собой огонь построенного человеческими руками ада. От одного только его вида становилось тошно и хотелось как можно быстрее убраться подальше от этого пожирающего любые эмоции места. Не завидую тем гвардейцам, которым не посчастливилось патрулировать эти импровизированные стены и день ото дня сходить с ума на смотровых вышках.
   Вскоре громада Гетто осталась где-то позади и я невольно напрягся - до Четвертого Кольца оставалось всего ничего пути. В первый раз в жизни мне предстояло покинуть город, в котором я вырос.
   В первый и возможно последний раз.

Последний рубеж

   Четвертое Кольцо всегда могло похвастаться просто несчетным количеством гвардейцев. Но вот на северном выезде из Олеандра их было не так уж и много. Оно и правильно - даже до сих пор продолжающие свои вылазки в безлюдные земли валькирии давно уже не стремились на север. Считалось, что игра просто не стоит свеч - северная сторона опасна так же как и все остальные, но при этом за все долгие годы поисков там не было обнаружено совершенно ничего достойного внимания.
   Как бы там ни было, несмотря на сильный дождь, нас вышли встречать, наверное, все несшие службу на данном участке гвардейцы. Судя по всему, ополоумевшие от скуки парни просто были рады любому поводу поразмяться. И все они сейчас с недоумением смотрели на наше приближение.
   - Какие-то вопросы? - громко спросил Линч, выйдя из автомобиля и большинство гвардейцев, поняв, что лучше не мозолить глаза Высшему Темному, поспешили испариться.
   Четвертое Кольцо не имело каких-либо строго обозначенных линий и представляло собой лишь цепь своеобразных смотровых пунктов, на которых гвардейцы должны были следить и пресекать возможную опасность, надвигающуюся на город из безлюдных земель. Вот только больше всего работы, как правило, было у гвардейцев на юге, которые изредка развлекались стрельбой по особо наглым монстрам, отдалившимся от своих болот на слишком большое расстояние.
   Линч о чем-то начал разговаривать с гвардейцем, на форме которого красовались погоны лейтенанта, когда мир вокруг вдруг вспыхнул черно-белыми красками. А из колыхающегося полотна портала, который возник рядом с несшим в себе чисто символический характер шлагбаумом, на избитый дождем асфальт вышел Лорд Логан. Все гвардейцы и Линч тут же склонились в уважительном поклоне, а Логан, успокаивающе махнув своим подданным рукой, направился к внедорожнику, из которого я даже и не подумал выйти.
   - Решил снова поиграть на моих нервах? - усмехнулся Логан, усевшись на заднее сиденье автомобиля. - Куда ты собрался, Кейл?
   Я увидел как Линч, с мгновение поколебавшись, отошел под крышу небольшого здания в окнах которого уже можно было наблюдать любопытные лица гвардейцев.
   - Этот день они будут вспоминать еще лет десять, - довольно рассмеялся возникший на водительском месте Ривз. - Кто бы мог предположить, что в такой дерьмовый день их посетят сразу Лорд, Смотритель и правая рука последнего. Бедные гвардейцы... Некоторые, наверное, уже бьются в истерике.
   - Чего молчишь, Кейл? - спросил Логан.
   - Не вижу смысла отвечать на вопрос, - пожал я плечами, не оборачиваясь. - Ты ведь знаешь ответ.
   - Знаю, - согласился мой собеседник. - И я вовсе не собираюсь тебе мешать.
   - Тогда зачем явился?
   - Пожелать удачи, - просто сказал Логан. - И я надеюсь, что ты, Кейл, сделаешь правильный выбор.
   - Ты ведь был в курсе планов Шекила? - спросил вдруг я.
   - Далеко не с самого начала, - покачал головой Лорд. - А когда понял, чего именно он хочет, то не смог найти какой-либо причины, по которой стоило бы его остановить. Он ведь помогал тебе стать сильнее, а именно это мне и было нужно. Ну, зачем мне на посту Смотрителя нужен какой-то слабак, верно?
   Он рассмеялся и словно старого друга хлопнул меня по плечу.
   - А какой во всем этом смысл для Шекила? - вздохнул я.
   Мне не нравилось неожиданно хорошее настроение Логана и его равнодушие по поводу того, что я возможно через некоторое время навсегда покину этот город.
   - Эту историю придется начинать издалека, - я увидел в зеркале заднего вида, как Логан довольно улыбнулся. - Для начала скажу о том, что Шекил долгие годы завидовал Гурману, который ни за какие вознаграждения не соглашался разглашать тайну своей невероятной переквалификации из ночной нежити в дневную. Как третьего по возрасту вампира, после убитого тобой Графа и Гурмана, по каким-то своим причинам забрала Тьма, Шекил стал обладателем почетного звания одного из самых старейших кровососов и превратился в ближайшего помощника представителя своей братии при Дворе. Вот только, как я понял - Шекилу это было совсем не нужно. Ему всего лишь нужны были связи со знающими людьми и доступ к Дворцовым архивам. Он ведь говорил тебе о том, что хочет спасти свою расу? Надеюсь, ты не купился на этот бред, Кейл? Вампиры всегда думают только о себе и Шекил вовсе не счастливое исключение. Он хотел стать дневным вампиром и ты должен ему в этом помочь.
   - Должен? - не понял я.
   - Ну, это он так считает, - усмехнулся Логан. - А еще он считает, что о его планах никто не догадывается, но ведь совсем не обязательно читать чью-то память, чтобы понять, чего именно хочет то или иное существо. Особенно это не так трудно для меня.
   Он хмыкнул и, чуть помолчав, уверенно продолжил:
   - Шекил начал собирать информацию о том дне двести лет назад, когда Гурману удалось невозможное. Вскоре, я уверен, он нашел данные о повернувшемся вспять Ночном Солнце и некоторые намеки на управляющего мифическим Светом человека, который, по словам якобы очевидцев, появился из ниоткуда. Разумеется, первым о ком он подумал, был ты, Кейл. Включая меня, в городе никто точно не знает, как именно Гурману удалось стать дневным, но, окажись я на месте Шекила, я бы тоже не преминул воспользоваться тобой. Вот только есть одна проблема - он не знает, что делать дальше. Он не прогадал в своей версии относительно того, что для тебя было необходимо создать стрессовые ситуации, дабы пробудить ту Силу, которую ты благополучно захоронил в себе за время жизни в детском доме. И это у него получилось, пусть и далеко не с первой попытки.
   - То есть ты хочешь сказать я не первый? - спросил я, наблюдая за струящимися по лобовому стеклу ручейками серой воды.
   - Ничего я не хочу сказать, - ухмыльнулся Логан. - Двести лет - очень большой срок даже для вампиров. Все может оказаться лишь красивой сказкой, в которую Шекил, сдвинутый на своей мечте, и поверил.
   - Ты знал о том, что это он натравил на меня Графа?
   - Нет. Конечно же, нет. Во всей этой истории я начал разбираться лишь после того, как понял что причина смерти бессмертного вовсе не в кинжале, а в тебе самом. После того, как мне стало известно, чего именно хочет Шекил, я решил ни во что не вмешиваться и лишь чуточку помог тебе, отозвав всех Темных. В конце концов, какая разница, Кейл? Все ведь прошло просто прекрасно и абсолютно все стороны довольны: и ты, и я, и даже этот кровосос, на данный момент абсолютно счастливый, купается в своих грезах.
   - Ты ведь сказал, что он не может знать, что делать дальше, - сказал я.
   - Вряд ли Гурман тоже что-либо знал, - усмехнулся Логан. - Ему всего лишь повезло. Лично я думаю, что все дело во внезапно решившем откатиться назад Ночном Солнце. На месте Шекила я бы просто вышел под его лучи и ждал обратного заката. Не знаю, как поступит Шекил, но этот кровопийца достаточно умен, чтобы добиться своей цели. Не волнуйся по этому поводу, Кейл.
   - С чего это вдруг Ночное Солнце должно пойти назад? - спросил я.
   - Не знаю, - меланхолично пожал плечами Логан. - Всю свою жизнь я руководствовался одним очень хорошим правилом: если не понимаешь чего-то, не пытайся этому помешать. И как видишь, я многого сумел достигнуть за свою жизнь. Не буду с тобой прощаться, Кейл.
   Он вышел из автомобиля и тут же исчез во мраке портала.
   - Тьма, - прошептал я, а в следующее мгновенье мир окрасился привычными цветами.
   - То есть ты был далеко не первым, кого приютил этот мир, Кейл, - фыркнул Ривз. - И знаешь, я даже подозреваю, когда именно Солнце вдруг пойдет вспять. После того, как ты вернешься домой, каким бы он ни оказался.
   - Возможно, - пожал я плечами, невидящим взглядом смотря куда-то перед собой, а потом с непонятной злостью прошептал. - Ты даже не представляешь, как сильно меня достали все эти долбаные тайны.
   - Представляю, - ухмыльнулся Ривз. - Мы ведь с тобой - одно целое, забыл?
   - Рад был бы забыть...
   - Так я тебе и поверил.
   - Твои планы не изменились? - спросил Линч, сев в машину.
   - Ни сколько, - заверил я его. - Едем на север. Гвардейцы ведь не против?
   - Еще бы они были против... - Линч газанул и автомобиль, взревев, устремился к испуганно отпрыгнувшему наверх шлагбауму.
   Из-за дождя видимость была довольно скверной, но я знал, что бескрайняя степь тянется до самого горизонта и ни справа, ни слева, как не пытайся, не увидишь чего-либо на чем мог бы задержаться взгляд. Но этого и не требовалось. Погруженный в свои мысли я, понурив голову, молчал и смотреть по сторонам не было абсолютно никакого желания.
   Неожиданно, заросший могучим сорняком, асфальт под колесами внедорожника оборвался и нас затрясло на изобилующем всяческими неровностями поле, покрытым жидкой растительностью. Все это навевало жуткую тоску...
   Через какое-то время я решил раз и навсегда отбросить в сторону мысли касательно непонятных моему разуму интриг Логана и таинственных надежд Шекила. Наплевать на все...
   - Действительно, Кейл, пора начать учиться жить исключительно для себя, - издевательски сказал Ривз.
   - Иди ты, - беззлобно сказал я.
   - При всем желании я не смогу этого сделать, - с сожалением сказал мой видимый лишь мне одному собеседник. - Хотя знаешь, иногда меня посещают мысли касательно несправедливости судьбы. Ну, сам подумай, я ведь намного умнее и устойчивее тебя, но при этом вынужден довольствоваться своей более чем второстепенной ролью, пока ты вкушаешь все прелести жизни. Но иногда, признаюсь, мне даже нравиться сложившееся состояние дел. Быть сторонним наблюдателем не так уж и плохо. Как говорится, в любом минусе можно найти довольно жирный плюс.
   - О чем ты? - усмехнулся я.
   - А Тьма его знает. Тебя подбодрить пытаюсь, свинья неблагодарная. Все ведь ради тебя, родимого!
   - Очень трогательно.
   Линч, молча, вел внедорожник к границе изведанных земель, а я с некоторой опаской ждал того, что может случиться в любую секунду. Судя по всему, в самое ближайшее время у меня появится неплохой шанс как можно больше узнать о своих собственных страхах.
   - Больше всего меня угнетает тот факт, что именно здесь призрак Дамьен лишился своей жизни во второй раз, - сказал Ривз. - Интересно, чего же такого мог бояться мертвяк, что его страх заставил бедолагу встретить ночь? Тебя это нисколько не волнует, Кейл? Не боишься, неожиданно для себя покончить жизнь самоубийством?
   Я только неопределенно покачал головой. Посмотрим, что именно для меня подготовило мое же собственное подсознание и потом уже будем решать, боятся этого или нет.
   Совершенно неожиданно, как обухом по голове, вокруг повисла густая тишина.
   Окружающий мир замедлился до неприлично медленной скорости и я с удивлением посмотрел на замершее на лице Линча выражение сосредоточенности. Капли дождя теперь уже не разбивались о лобовое стекло со всей дури и вообще казалось, что дождь решил на некоторое время взять перерыв, заставив свои воды замереть прямо в воздухе. В неожиданной и до боли оглушительной тишине, не понимая, что происходит, я кинул взгляд в зеркало заднего вида и увидел устремившееся к небесам пламя. Оранжевый огонь на секунду закрыл своей широкой спиной четыре шпиля оставшихся так далеко позади небоскребов и резко втянулся куда-то под землю. А потом земля содрогнулась от неимоверно мощного взрыва, разнесшего в щепки город под названием Олеандр.
   Округлившимися глазами я смотрел, как гриб густого клубящегося дыма устремился к небесам, а взрывная волна пугающе медленно хлынула в стороны, гоня перед собой мусор превращенных в прах зданий и мгновенно сгорающие тела жителей приютившего меня мира.
   Я попытался закричать от нахлынувшего отчаяния, но из меня вырвался лишь хриплый всхлип.
   - Кейл, не надо! - заорал Ривз, но я уже открыл дверь и выпрыгнул из двигавшегося внедорожника.
   Краем глаза я успел заметить исказившееся в ужасе лицо Линча, а в следующее мгновенье меня с огромной силой ударила земля. Время, словно опомнившись, вернулось к своему обычному темпу, а потом мир вокруг тошнотворно закружился и я оказался на карусели смерти. Меня волочило по земле и я не мог с этим ничего поделать. Лицо оказалось мгновенно исцарапано до крови, а левая рука с мерзким звуком попыталась отъехать куда-то за спину.
   Все тело кусала острая боль, но, не обращая внимания на изуродованную конечность и залившую лицо кровь, я поднялся на колени и посмотрел на покрывшееся черными облаками небо над Олеандром. А в следующее мгновение меня поглотила, все сжигающая на своем пути, взрывная волна.
   - Кейл!
   Огонь вдруг резко сменился ласкающим лицо дождем и, сфокусировав зрение, я понял, что надо мной склонился Линч.
   - Какого хрена?! - взорвался он. - Что ты творишь?!
   - Там... - попытался хрипло сказать я и зашелся каркающим кашлем.
   Линч помог мне сесть и вдруг со всей силы ударил ладонью по лопатке, а последовавшая вслед за хрустом боль быстро затихла.
   - Спасибо, - прохрипел я, прижав к себе левую руку, словно младенца.
   Олеандр был на месте и чудовищный взрыв вовсе не разрушил четыре башни Великих Семей, как и все остальное в этом городе. Вокруг не наблюдалось каких-либо последствий буйства огненной волны и небо все так же было затянуто фиолетовыми тучами, сквозь которое иногда проглядывал слепящий диск Ночного Солнца.
   Никакой катастрофы не было...
   Опершись руками о жирную грязь, я поднялся на ноги и пошатнулся.
   - Хотел узнать, чего ты боишься, Кейл? - спросил Ривз. - Ну и как тебе?
   - Внушает, - прошептал я и, хромая, поплелся к стоящему неподалеку внедорожнику.
   Глубоко вдохнул, тут же болезненно поморщившись, прислонился к его черному боку и медленно сполз на землю.
   - Ничего не сломал? - спросил Линч, встав рядом.
   - Не знаю, - ответил я некоторое время спустя.
   Судя по всему, пара ребер все-таки пострадало, о чем свидетельствовала просто адская боль в груди при каждом вдохе. Ладно, это не самое страшное. Главное, что ноги и спина, как мне удалось определить по своим ощущениям, не пострадали до такой степени, чтобы полностью лишить меня возможности двигаться.
   Мрак...
   Я прикрыл глаза.
   - Тебе что-то показалось, да? - спросил Линч.
   - Да.
   - Нужно возвращаться, Кейл, - покачал головой Высший Темный. - Это была глупая затея. Не зря ведь север обходят стороной даже проклятые феминистки...
   - Я просто оказался не готов, - выдохнул я и поморщился. - Мы доедем. Осталось ведь совсем чуть-чуть верно?
   Линч выругался сквозь зубы и присев передо мной спросил:
   - Ты можешь себя подлечить?
   Я выдавил из себя нервный смешок и Темный, кивнув, полез в машину, откуда после недолгой возни извлек шприц с обезболивающим. После того, как оно подействовало я поднялся на ноги и с помощью Линча уселся во внедорожник, где попытался привести в порядок свое лицо.
   - Какой кошмар! - страдальчески простонал Ривз. - Кейл, до меня только что дошло, что ты выпрыгнул из несшегося на приличной скорости автомобиля! О, Тьма, какой же ты все-таки псих!
   Линч плюхнулся на водительское сиденье и тронул машину с места. Теперь он старался ехать довольно медленно. Несмотря на плачевность ситуации, я усмехнулся. Черт, как же все это было глупо...
   Я успокоился и кое-как отошел от произошедшего лишь после того как нам удалось довольно далеко отъехать от того места, где я закончил кувыркаться по грязи после прыжка из машины. Содрогнувшись, я откинулся на спинку сиденья, но при этом попытался не расслабляться, быть готовым к чему бы то ни было.
   - Северу удалось тебя удивить, так? - ухмыльнулся Ривз.
   - Удалось, - мрачно прошептал я.
   - И кто теперь будет отрицать очевидное? Зачем тебе нужно это испытание, Кейл? Тебе что, нечем заняться? К чему издеваться над самим собой?
   Я ничего не ответил. Демонстрация моего страха была более чем внушительной, но просто так взять и повернуть назад я не мог. Кто-то настойчиво дергал за тот конец цепи, тянул всеми силами к самой границе освоенных людьми территорий. И теперь даже не помогали мои потуги хоть как-то ослабить невидимый узел на своей шее. Я должен был добраться до пункта назначения этой ночью и откладывать этот поход нельзя ни в коем случае.
   Этого я просто не перенесу.
   Линч вдруг ни с того, ни с сего выкрутил руль до предела влево и дал по тормозам. Я автоматически прикрыл руками голову, чтобы не удариться о стекло и меня довольно ощутимо бросило в сторону. Колеса внедорожника заскользили по сколькой, размытой дождем, черной земле и весившая никак не меньше двух тонн машина опасно накренилась, готовая перевернуться. Я вжался в кресло, но внедорожник тяжело рухнул на все четыре своих точки опоры.
   Линч медленно вышел под холодные плети ливня и, вдруг яростно взревев, рухнул на колени. Поняв, что в любую секунду может случиться все что угодно, я вывалился из машины и, приковыляв к парню, несколько раз ощутимо ударил его ладонью по щекам. Особого эффекта это не возымело - Линч повалился на спину и, сжавшись в комок, начал кататься по земле, кричать и царапать руками свою грудь.
   Я отчаянно оглянулся. Мерзкая вода дождя щипала мои раны и я, проведя ладонью по лицу, с ужасом понял, что она вся в крови.
   - Линч!!! - заорал изо всех сил я и, схватив его за одежду, несколько раз врезал кулаком по лицу.
   Наконец, его взгляд изменился и я, опустив руки, упал рядом с ним.
   - Так дальше нельзя, - сказал я, тяжело дыша. - Нужен портал...
   Самодовольный хохот Ривза заставил меня вздрогнуть, но я попытался не обращать внимания на свои же собственные издевки. Боятся того, что произойдет со мной после перехода через портал созданный Темным, теперь было бы довольно глупо, ведь наша поездка по северным землям грозила куда более мучительными страданиями.
   Хватит...
   Линч неподвижно, смотря куда-то в пустоту, лежал на пропитанной слезами неба земле и мне пришлось еще несколько раз ударить его, чтобы парень полностью пришел в себя. Открыть портал у него вышло лишь с третьей попытки и я, кинув последний взгляд на одинокий внедорожник с открытыми дверями, шагнул во тьму.
   Вспышка черно-белых красок, а затем монотонный шум дождя.
   На первый взгляд абсолютно ничего изменилось и мне даже показалось, что портал не сработал, ведь вокруг все так же на многие километры простиралась заросшая серой травой степь и без устали продолжал свою заунывную песню ливень.
   Вот только не было рядом взятого нами в штабе Гвардии автомобиля и, что самое главное - я чувствовал конец пути.
   Я сделал несколько неуверенных шагов вперед, когда ноги вдруг подкосились и перед глазами замерцали круги. Меня буквально вывернуло наизнанку и я рухнул на спину содрогаясь в конвульсиях.
   - Тьма... - появившийся из портала Линч попытался было подбежать ко мне, но тоже упал.
   Создание портала явно не пошло ему на пользу.
   Страх организованный нам северными землями высосал из нас абсолютно все силы.
   - Нужно... подпитать... энергией... - едва выговаривая слова, прохрипел я и, по появившемуся в глазах Линча безразличию, понял, что у него не получиться.
   - Кейл... - прошептал где-то на грани сознания Ривз.
   Я жадными глотками впихивал в себя холодный воздух и все никак не мог избавиться от скрутившей тело судороги. Линч, кое-как приподнявшись на колени, пытался что-то предпринять, но никаких результатов это не приносило.
   Почему я решил, что смогу вот так запросто дойти до севера, куда опасаются ходить даже хорошо подготовленные группы? А потому что Ривз прав - я всю жизнь думал в первую очередь только о себе и не мог терпеть дальше тот груз тоски, который обрушился на меня после внезапного осознания себя возле Вулкана. Я сделал так потому, что того требовал мой внутренний голос, а отказать самому себе очень и очень трудно.
   Что же касается Линча... Я знаком с ним со всем недолго, но уже знаю, что парень слишком уверен в себе.
   Мы вдвоем допустили страшную ошибку, пойдя на поводу своих же собственных недостатков. Но только я один буду виноват в смерти Линча и в том, что моя жизнь оборвалась в одном шаге от моего настоящего дома.
   Огромным усилием воли я открыл глаза, и мир вокруг вспыхнул ослепительно белым светом. Капли дождя на миг словно застыли в недоумении и в следующий миг с шумом рухнули на землю.
   Я поднялся на ноги, подошел к лежавшему без движения Линчу, положил руку на его лоб и передал ему часть своей энергии. Это оказалось неожиданно легко.
   Потом мы казалось целую вечность сидели на промерзшей земле и смотрели туда, где находилась невидимая граница освоенных людьми земель. Валькирии, вероятно, могли бы отойти от Олеандра на расстояние в два раза большое, но сейчас это мне вовсе не требовалось. Я чувствовал что нахожусь в двух шагах от того места, где смогу сбросить с себя сковывавшую сознание цепь.
   Я не стал спрашивать Линча о том, какой именно страх использовал против него север. В конце концов, это не мое дело.
   Поднявшись на ноги, я неторопливо побрел к последнему рубежу - линии, которую можно было только почувствовать, но никак не увидеть.

Эпилог

   До порога оставался всего один шаг.
   Воздух дрожал передо мной, будто в предвкушении, и этого не могла скрыть даже дождливая ярость непогоды. Я боялся оборачиваться назад и в тоже время страшился того, что ждет меня впереди.
   - Каждому хочется иметь тайну, - сказал, появившийся из-за моей спины, Ривз. - Сейчас ты рискуешь расстаться со своей, возможно, самой сладкой неизвестностью в жизни.
   Он встал рядом и положил руку мне на плечо.
   - Чего ты медлишь, Кейл? Ждешь особого приглашения?
   - Это не так уж легко как казалось, - покачал я головой.
   - Не беси меня, Кейл, - угрожающе произнес Ривз. - Вали уже, наконец, туда, откуда ты пришел в этот долбаный мир!
   - Ты как никогда добр, - усмехнулся я.
   - Давай, Кейл. Хватит стоять тут как полный кретин.
   Всего одно, последнее решение я войду в ту дверь, за которой ждет мой родной мир. Тот мир, где я родился и где, возможно, были мои близкие.
   Тот мир, где я никому не нужен.
   Я вздрогнул и резко шагнул вперед.
   Свет, эйфория, чья-то искренняя радость по поводу моего возвращения, и чувство бесконечности. Мне вдруг показалось, что меня размазало по необъятному и многогранному миру, но мгновение спустя это пьянящее чувство отступило и я осознал себя парящим в заботливом, сотканном из света, космосе.
   Эти ощущения были почти знакомыми. Все было точно так же, как и при моих перемещениях через собственнолично созданные порталы. Единственным, что изменилось, было то, что я абсолютно ясно во всех деталях вспомнил, что именно заставило меня сбежать из своего мира и оказаться в Олеандре.
   Это случилось в тот день, когда я после обычного школьного дня возвращался домой, шаркая ногами по асфальту и гоня перед собой самую настоящую желтую волну из резко, чуть ли не за ночь, опавших листьев. Я шел домой один. Тогда этот факт почему-то был очень важен до меня и являлся своеобразным поводом для гордости, ведь многих из моих друзей все еще продолжали водить за ручку родители.
   За довольно долгий путь до дома, который для меня пролетел буквально за несколько секунд, я решил для себя, что осень вовсе не всегда бывает обязательно противной и мокрой. И эта простая мысль доставляла мне массу удовольствия. Казалось, что я сделал какое-то открытие и должен всенепременно поделиться им со всеми окружающими.
   Взбежав по лестнице на свой этаж, я неожиданно понял, что этот день не закончится так же хорошо как и начался. Дверь моего дома была приоткрыта, а такого просто не могло быть. Мне с самого раннего детства втолковывали о необходимости запирания двери даже в случае недолгой отлучки.
   Внутри появилось какое-то странное сосущее чувство холода, с которым до этого дня я еще не был как следует знаком. Страх. Нельзя входить, понял я после того как подойдя поближе услышал странные звуки. Там что-то нехорошее...
   Не может быть, сказал я тогда сам себе и дернул ручку двери на себя. Ни со мной, ни с моими родителями не может случиться ничего плохого. Ничего. Именно так говорила мама, а значит, так оно есть и на самом деле.
   Осмелев, я шагнул в дверной проем и замер в нерешительности. Мне не понравилось то, что дом вдруг перестал излучать тот уют, к которому я так привык. Дом стал холодным.
   Я сделал было неуверенный шаг назад, но в следующее мгновение меня схватили за шкирку и бросили вперед. Кто-то чужой прошипел что-то про вернувшегося щенка, а я, все еще не понимая происходящего, автоматически поднялся на ноги и увидел в комнате то, что свело меня с ума.
   Я не знаю, откуда тогда во мне, совсем еще ребенке, взялось столько злости, откуда появилось желание убивать и оказаться как можно дальше от дома. Этих чувств хватило на всех. На создание портала, перенесшего меня в Олеандр и на убийство, перечеркнувших жизнь одной счастливой семьи, людей.
   А потом я все забыл. Забыл, потому, что очень сильно этого хотел...
   Вырвавшись из плена нахлынувших воспоминаний, я рухнул на колени.
   Дождя не было. Я поднял голову и посмотрел на раскинувшийся передо мной пейзаж того города, в котором я родился и из которого меня изгнали так и не дав вкусить все сладости беззаботного детства.
   Мне некуда возвращаться.
   Передо мной мерцала дымка, и я чувствовал, что если пройду сквозь нее, то выбор уже будет сделан окончательно. А оглянувшись, понял, что нахожусь на некой границе между двумя мирами, ведь позади все еще виднелся силуэт Линча и хлесткие плети стегающего землю дождя.
   Этот город очень сильно походил на Олеандр и даже имел с ним множество абсолютно идентичных мест. Разница заключалась лишь в том, что у него не было никаких границ, не было освоенных территорий, светило лишь одно Солнце и как следствие не было нежити. За дрожащей передо мной пеленой скрывался мир только для человека и никого другого. Мир в тысячи раз больше того, где я вырос.
   Я встал с колен и кинул последний взгляд на родной город. Прости, но мы с тобой никогда не сможем понять друг друга. Мне гораздо дороже Олеандр - город который является лишь твой тенью. Тенью, в которой воплотились все страхи твоих жителей.
   Потому, что раздвоение личности вовсе не у меня.
   А у тебя...
   И я шагнул назад, чтобы сбросить раз и навсегда сковавшую меня цепь. Ведь я сделал свой выбор.
   Линч при моем появлении не проронил ни слова и я был ему за это безгранично благодарен.
   Портал создался с неожиданной легкостью и перенес нас двоих к крыльцу подаренного мне Лордом Логаном дома. Я тяжело опустился на ступеньки перед дверью и прикрыл глаза. Ривз все еще молчал и я не мог его не понять. Потому что несколько минут назад я, возможно, совершил большую подлость.
   - Это все? - спросил Линч
   Я кивнул и он, шатаясь, двинулся вниз по улице.
   - Ты злишься? - спросил я в пустоту, так как знал, что Ривз все равно услышит.
   - Не знаю, - сказал он, появившись рядом и тоже садясь на ступеньки. - Я всю жизнь считал себя призраком, а ты видел во мне лишь плод своего воображения. Как думаешь, что я теперь должен думать?
   Я пожал плечами.
   - Вот и у меня такое же состояние, - сказал он и исчез.
   Вздохнув, я облокотился плечом об узорчатые перила. Лицо нещадно жгло, тело ощущалось отбивным мясом, а в голове стоял мерзкий гул. Нужно было что-то делать, но я не хотел.
   Ривз был моей тенью. Все в этом мире были тенями, и даже сам Олеандр - отголосок настоящего города, который находится на большом континенте, окруженном морями и океанами. Олеандр намного меньше, но Шекил был прав: это именно то место, которое я люблю, несмотря на все неприятности, случившиеся со мной с момента моего здесь появления.
   Олеандр - плод множества страхов и мечтаний жителей того города, где я родился. И все окружающие меня люди - двойники тех, кто живет под одним Солнцем. Двойники, ведущие именно такую жизнь, о которой всегда мечтали горожане города без границ. Двойники, живущие в городе двух светил, ведь в моем родном мире очень много сменяющих друг друга страхов: одних в светлое время суток, и совсем других - в темное. И именно нежить является воплощением этих фобий.
   Олеандр - город, заключенный в строгие рамки ведь большинство тех людей, в окружении которых я прожил первые восемь лет своей жизни, от рождения до самой смерти не отъезжали дальше, чем на сотню километров от привычного им места обитания.
   Олеандр - всего лишь тень. Тень более красивая чем то, что ее отбрасывает.
   Увидев смерть своих родных, я как никто сильно в родном городе захотел, чтобы причинившие боль люди умерли. И неосознанно пожелал оказаться в другом мире, где можно будет все это забыть.
   Недетские требования ребенка были выполнены, поскольку в этот момент в Олеандре царило время Затянувшегося Затмения, благодаря которому два города, настоящий и его тень, сблизились как никогда тесно. Я перенесся в Олеандр, где по праву настоящего, того, для которого все в этом мире было иллюзорным, с легкостью вызвал силы, размазавшие по асфальту пятерых людей, которых я возненавидел за несколько секунд. И по счастливой случайности оказалось так, что единственными свидетелями стали два вампира, один из которых попал под выброс моей Силы.
   Силы, которой не было, и быть не могло в моем родном мире, однако о которой мечтали абсолютно все.
   Не удивлюсь если в дни Гражданской Войны в Олеандр попало очень много людей, чьи жизни оборвались в устроенной нежитью мясорубке. Нежитью, с которой не могли справиться люди из города без границ, ведь эта нечисть олицетворяла их самые ужасные страхи.
   Переместившись в этот мир, я невольно вызвал нарушение закона природы - ведь здесь уже существовал мой двойник, моя тень. В итоге получилось так, что я стер его из истории города и превратил Ривза в некое подобие фантома, души своего двойника, которая, как и положено тени, просто не могла отойти от своего хозяина и была обречена всегда быть рядом. Наши с Ривзом жизни переплелись настолько тесно, что мы стали одним целым и мне, самому того не осознавая, удавалось использовать его для хранения всех своих самых сокровенных тайн. Тех мыслей, о которых ни в коем случае не должны были узнать посторонние.
   Я обрек Ривза на призрачное существование и сам же организовал себе раздвоение личности...
   Проведя грязными руками по волосам, я шумно выдохнул.
   С самого начала мне было понятно, что я не уйду из этого мира.
   Выбор сделан. Тот ли, который нужно было сделать на самом деле? Не знаю. И никогда теперь уже не узнаю. Главное заключается в том, что того хотел я сам, а на остальное просто наплевать...
   Дождь продолжал барабанить по городу под названием Олеандр, Ночное Солнце, и не думая поворачиваться вспять, висело на небосводе и ярким глазом наблюдало за происходящими в этом мире событиями, где-то на окраине продолжали работать многочисленные фабрики и заводы, пили чью-то провинившуюся кровь вампиры, одному из которых, видимо, не суждено повторить подвиг Гурмана, пугала людей девочка в цветастом платье, живущая теперь уже рядом с сожженным домом, скучал в своем борделе Мертвец, шел домой Линч, с которым мы невольно сблизились после всего произошедшего...
   Все было, как обычно. А я находился в дорогом мне городе и ждал рассвета дневного светила, чтобы встретиться с Лейной и начать все сначала, создать знакомое завтра.
   - Я остаюсь, слышишь? - спросил я у города.
   Но никто не ответил. Только дождь, будто поняв мое настроение, сбавил темпы и превратил свои ледяные иглы в робкие слезы.
   Он плакал до самого рассвета.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 8.37*10  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"