Кросскун: другие произведения.

Swvswh40k

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 4.89*83  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Революционное открытие позволило древней мечте о межгалактических перелётах стать реальностью И имперское командование поспешило воспользоваться уникальной возможностью расширить свои владения. Но никто не предполагал, что путь экспансии приведёт их в галактику, объятую пламенем бесконечной войны.


  
   SWvsWH40K
  
   ========== Исходные директивы ==========
  
   Небольшая планетарная система Инсперабилис, где-то на краю Империума. Звезда, красный карлик, в окружении двух планет -- Инсперабилис-1 и Инсперабилис-2. Первая, наиболее близкая к солнцу, примерно на 3/4 покрыта водой и состоит из трёх континентов: первый смещён к северному полюсу и практически полностью покрыт льдом. На южной его части снега нет, оставшаяся часть -- каменистая тундра. Второй и третий континенты разделены узким проливом и находятся на экваторе. Там климат умеренный. С орбиты невооружённым глазом можно увидеть руины городов неизвестной ксено-цивилизации, давным-давно сгинувшей в веках.
  
   Время от времени, эти места посещают пираты и вольные торговцы, в поисках необычных артефактов или для совершения контрабандных сделок вдали от бдительных глаз. Упоминания о каких бы то ни было формах жизни в архивах Магос Биологис не имеются, однако это не говорит об их реальном отсутствии.
   Вторая планета совсем крошечная, сильно удалена от звезды и полностью покрыта льдом. Заметки о наличии полезных ископаемых или какие-либо иные географические сведения также отсутствуют.
  
   Ордо Ксенос в ближайшей цивилизованной системе получает донесение от одного из торговцев о том, что рядом с Инсперабилис-1 был замечен корабль неизвестного происхождения, без опознавательных знаков, который предположительно приземлился на один из экваториальных континентов.
  
   Старший инквизитор Шниперсон принимает решение о проведении разведывательной миссии на указанную планету. Поскольку речь пока не идёт об угрозе вторжения со стороны чужаков, нет необходимости отправлять на планету крупные воинские формирования. Шниперсон принимает решение: провести на указанной планете разведку, выяснить цели и происхождение пришельцев. По возможности, предотвратить начало колонизации планеты. О результатах доложить лично.
  
   [Несколько дней назад]
  
   Неподалёку от Инсперабилис-2 из гиперпространства вышел исследовательский корабль Империи, нёсший на борту штат из 25 учёных разных профилей, 237 рабочих, 150 солдат Имперской армии, а также 50 штурмовиков для охраны внутреннего периметра и особо ценного оборудования. Также, различное исследовательское оборудование, 5 шагоходов AT-ST, медикаменты, боеприпасы, турели, мины-ловушки и сборные конструкции для строительства первичных укреплений.
  
   Высадив экспедицию на одном из экваториальных континентов первой планеты, корабль вскоре покинул её и снова ушёл в гипер, с условием вернуться через три месяца. Целью миссии является исследование указанного мира, его первичная колонизация с возможностью продолжать исследование ближайших звёздных систем галактики. По предварительным сведениям орбитальной съёмки, какой-либо цивилизации на планете вовсе не было, а при обнаружении оной, а точнее -- её примитивных остатков, отдана директива на незамедлительное уничтожение.
  
   ========== Дивный новый мир ==========
  
   Сержанту Вону не спалось. Вместо сна в голову упорно лезли всякие пугающие образы. Нервы у него и так были расшатаны за прошедшие два с половиной месяца, но последние две недели стали сущим наказанием.
  
   А сразу после высадки, задание казалось совсем простым: провести всего лишь несколько месяцев на необитаемой планете, охраняя учёных от местного зверья, да и ещё в достаточно благоприятном климате. Хотя 150 человек охраны -- это чересчур, ну не может быть в этом лесу так много зверей! А ещё эти штурмовики. Это, наверное, какая-то ошибка! Им тут некого атаковать, кроме нас...
  
   И эти руины. Один из археологов рассказывал, что раньше здесь обитала достаточно развитая и самобытная цивилизация. Ими даже был освоен полёт в атмосфере. Однако что-то их погубило примерно 10--11 тысяч лет назад, и с тех пор этот лес растёт внутри здоровенной воронки, что когда-то была центром крупного города. Останки его пригорода они как раз и изучают.
   Кто-то из солдат предположил, что местные дорвались до атомных бомб, и уничтожили себя сами, но Вону эта идея казалась глупой. Даже дикари Мандалорцы до этого не дошли.
  
   Но это было только полбеды. Спустя 10 недель после высадки, дежурившие ночью солдаты подняли тревогу, заявив, что видели в небе перемещающиеся огни и слышали сильный грохот. Штурмовики прочесали местность на 7 километров в указанном направлении, но ничего не нашли.
   Вот только с тех пор в лагере начала твориться полная чертовщина. То у учёных откажет какой-то прибор, с обязательной паникой и разборками, то у трёх отделений сразу сдохнут рации, то боевого дроида заклинит, и он начнёт превращать контейнер с продуктами в решето. А сигнализация просто взбесилась! С момента высадки было от силы дюжина срабатываний, а за последние 10 дней -- свыше полусотни, а патрули опять ничего не находят. Или же они плохо ищут.
  
   Последней же напастью стали призраки. Вон не верил в подобную чушь, пока сам не увидел. Вчера на закате его отделение бегало проверять очередную ложную тревогу, но не дойдя до периметра всего 10 шагов, капрал Суп встал как вкопанный. Лицо его побелело, а руки тряслись, когда он пытался указать на что-то впереди.
  
   Вон смело шагнул вперёд, стараясь оттащить шокированного подчинённого, когда у него самого волосы встали дыбом: над сработавшей сигнализацией бесшумно парил человеческий череп! Сверкая горящими красными глазами, шевеля усами, отблескивавших сталью, кошмарное видение как будто наблюдало за прибежавшими солдатами. Потом возник достаточно чётко различимый гул, и череп с диким воплем понёсся прочь от лагеря, исчезнув в лесу.
  
   Этот случай был не первый, и призраки были разные, кто-то даже пытался стрелять по ним, но так и не попал. Самым редким и жутким был призрак мёртвого младенца. Соседнее отделение рассказывало, что один их рядовой загремел в медпункт в состоянии шока. Он утверждал, что ему привиделся пухлый карапуз с крыльями, вместо лица носивший череп с мерцающими красными глазами. В руках призрак нёс какой-то свиток. Адское создание издавало нечленораздельные звуки, паря в паре метров над землёй.
  
   В таком дурдоме немудрено и рассудка лишиться. Даже штурмовики теперь меньше чем втроём по лагерю не ходят, учёные так вообще без полного отделения охраны вокруг не вылезают из своих палаток.
   Ладно, осталось всего 4 дня, а там уже прилетит смена, вот пусть они со всей этой мистикой разбираются. Главное продержаться, не сойти с ума, не поддаться панике. Нужно только прожить 4 дня. И 4 ночи.
  
   ***
  
   Маркус вжимался в землю позади дерева, надеясь остаться незамеченным. Приближение неприятеля предвещали тяжёлые шаги их уродливой машины. Штурмовик имперской гвардии, переживший атаку рейдеров Тёмных Эльдар, теперь служил Инквизиции.
  
   Шагатель прошёл в 20 метрах слева от позиции Маркуса и теперь удалялся прочь. Ну и уродливая хреновина. В полтора раза больше гвардейского Сентинеля, обвешенная какими-то мелкими и непонятными пушками, да ещё покрашенная белой краской! Либо эти ксеносы были кончеными позёрами, как Эльдары, либо были самоуверенны, как космодесантники. Те трёхметровые мордовороты тоже цветасто раскрашивают свою броню, но оно и понятно -- они по лесам не прячутся, в траншеях не сидят, а с воем несутся на орков врукопашную. Эти же чужаки совсем непонятные.
  
   За прошедшие 10 дней наблюдения, Маркус сумел выделить 3 типа ксеносов: белых, серых и синих. С виду все они были гуманоидами, а серых и синих так и вовсе за людей принять можно. Только вот белых не разобрать, ведь за 10 дней ни один из них ни разу не снял шлем. Хотя, скорее всего это тоже люди.
   По крайней мере, им не чужд страх. Эксплораторы припёрли с собой целую кучу разных приборов и машин, да толпу сервиторов в довесок. Конечно, этим ходячим грудам бионики и метала в разведку лучше не ходить. Шуму поднимут много, а данных будет ноль. Они сами это тоже понимают, потому и гоняют свои сервочерепа. Хотя вот ведь шутка! Ксеносы боятся сервочерепов! Боятся до одури, и если белые додумались стрелять по ним, то серые просто впадают в ступор. А когда сервочереп увидал один из синих, то упал в обморок и чуть ли не сдох на месте от страха! Ну а белые так ни разу и не попали. Техножрецы своё дело знают и берегут свои ненаглядные игрушки.
  
   Ну а что с ними сделал херувим, так вообще песня!
  
   Теперь ксеносы ходят по лагерю только группами, а за пределы выходят либо на шагателях, либо большой толпой. Паранойя у них разыгралась не на шутку, врасплох их теперь вряд ли застанешь, а вот запаникуют они от любого чиха точно.
   Вообще, надо было бы перебить их всех на второй день, да только не с такими силами. Ладно техногвардейцы, видно что парни тёртые, не в первой экспедиции, да и техножрецы на оружие не поскупились. А вот флотские -- просто беда. Эти корабельные крысы настолько привыкли к своей посудине, что после высадки стали ну совсем не пригодны к бою. У многих даже развилась агорафобия! Так сказал Хюго, псайкер, которого инквизитор повесил Маркусу на шею вместе с лингвистом Кабарусом. Оба были теми ещё кадрами, говоря просто -- личности интересные.
  
   С такими силами атаковать было, по меньшей мере, рискованно, да и техножрецы настаивали на проведении полного спектра исследований. Ну конечно, у них же целых три Химеры забито их ненаглядными железяками! Хотя надо отдать им должное, работают они знатно. За 10 дней скопилось достаточно много данных: перехваты радиопереговоров, схема их системы сигнализации, маршруты патрулирования. Да и флотские наконец начали приходить в себя. Оружие у них неплохое и достаточно мощное, но всё для ближних и средних дистанций; уж негде на корабле палить из лазпушки.
  
   А вчера техножрецы от души позабавились -- выгнали одну из своих Химер на противоположный склон долины и попытались подключиться к духам машин ксеносов. Маркус 3 часа наблюдал за лагерем, не сходя с места, и был вознаграждён зрелищем отменного переполоха, когда вражеский боевой сервитор начал поливать огнём один из контейнеров. Правда техножрецы сказали, что пытались заставить сервитора уйти в лес и там его разобрать.
  
   Во всём этот ксеноязык виноват. Записей разговоров уже уйма, но системы найти в них пока не удалось. Кабарус говорит, что у этого языка нет аналогов ни среди живых, ни среди мёртвых наречий рода людского, и даже среди ксенодиалектов, что были известны в Ордо Диалогус. Хюго сказал, что нужно взять языка, и тогда он сможет провести допрос своими методами, которым языковой барьер не помеха.
  
   Он прав. Пора кончать весь этот балаган. Техножрецы запросили ещё 3 дня для завершения своих работ. Они же ещё успели полазить по этим древним руинам, и, конечно же, ничего они там не нашли, ведь эту планету ещё во время Великого Крестового Похода обработала их же братия. А потом экстерминировала вместе с местными ксенородцами.
  
   Зато, удовлетворив своё любопытство, они обещали помочь в бою, а вот это очень хорошо. Эти ходячие автоматы крайне живучи и бронированы, да и оружие у них просто отменное, плюс ещё с ними два электрожреца. Маркус видел однажды такого в бою, и уж точно уверен -- каждый подобный фанатик стоит десятка гвардейцев в рукопашной.
  
   Ксеносам точно крышка. Атаку решили провести через 4 дня. Флотские как раз полностью восстановятся, а техножрецы соберут манатки и запрограммируют сервиторов. Чужаки вооружены странным оружием, по описанию больше всего похожим на импульсные карабины Тау. Ну ничего, болтом, лазером и плазмой скверна будет вычищена. Через 4 дня.
  
   ========== Пропавший дроид ==========
  
   "Не могли что ли дроидов отправить?" -- мрачно размышлял Фред, оператор вооружения "AT-ST", блуждая взглядом по индикаторам прицельных систем. За смотровым окном мелькали деревья, освещаемые тусклым, багровым светом умирающей звезды. Несмотря на то, что день был ещё в самом разгаре, в лесу царил полумрак. После недавних историй с призраками Фреду казалось, что отовсюду за ними внимательно наблюдают немигающие, сверкающие красным глаза. Кто знает, сколько их таится там, во мраке густого подлеска?
   Некоторые из прибывших с ними учёных, правда, утверждали, что это могут быть какие-нибудь причудливые представители местной фауны. Только почему же тогда никто не смог их подстрелить, хотя пробовали и не раз? И отчего тогда сами учёные из своих палаток выходят разве что справить нужду или наскоро проверить работу оборудования на территории лагеря? И обязательно в сопровождении штурмовиков.
   -- Далеко ещё? -- обернулся он к Редану, механику-водителю.
   -- Нет, -- отрывисто бросил тот, и в кабине снова воцарилось напряжённое молчание.
   Фред украдкой бросил взгляд на напарника. Тот, чуть вытянув шею, напряжённо всматривался в лесной сумрак впереди, лишь изредка бросая быстрый взгляд на электронный планшет. И хотя оператору со своего места этого не было видно, на экране, на составленной разведывательными дроидами карте, мерцал квадрат, в который они сейчас и направлялись. Они с Реданом уже не первый год служили вместе и во время подобных патрулей перекидывались шутками или рассказывали байки. Но сегодня всё было иначе, разговор не клеился, и оба думали, как бы поскорее вернуться на базу.
   -- И чего они не послали пару дроидов? -- снова решил прервать молчание оператор.
   -- Им виднее, -- ответил Редан и после паузы добавил: -- Наверное, это из-за того случая со взбесившимся дроидом. Происходит что-то странное, даже учёные не могут понять, в чём дело, только вида не подают.
   -- Думаешь, с тем, за которым нас послали, случилось то же самое?
   -- Не знаю. Может, просто застрял где-нибудь. Одно знаю точно: других дроидов на поиски отправлять нельзя. Четыре штуки сейчас в ремонте, а у остальных старший техник хочет перепроверить систему защиты, прежде чем снова выпускать за периметр. Считает, что была попытка взлома... Хотя у тех, кого он уже проверил, никаких следов вмешательства вроде не нашли.
   -- Взлома? Мы же здесь одни. Археологи говорят, что местная цивилизация погибла сколько-то там тысяч лет назад. Да и наши дроиды-разведчики не заметили ничего необычного.
   -- Ну да.
   -- И с орбиты ничего такого не видели.
   -- Угу...
   Каждый снова погрузился в свои мысли. Чтобы хоть как-то отвлечься, Фред принялся двигать на приборной панели рукоятки, отвечающие за перемещения орудий. За этим занятием он не заметил, как машина замедлила ход и перешла на размеренный шаг.
   -- Приехали, -- сказал Редан, -- теперь смотри в оба, он где-то здесь.
   -- Да мы его до ночи будем искать, в таком-то лесу.
   -- Да не, квадрат-то совсем небольшой, посмотри на карту. Надо только оглядеться как следует.
   Они двигались в том же направлении, периодически разворачивая кабину влево-вправо. Минут через десять лес ощутимо поредел, а затем и вовсе сошёл на нет. Они вышли на небольшую поляну. Тут и там из невысокой травы проглядывали потрескавшиеся и выветрившиеся камни, в которых ещё можно было различить руины древних построек.
   -- Эй, вон он! -- воскликнул Фред, указывая на неподвижно висящего над землёй дроида, -- среди россыпи камней, слева.
   -- Вижу.
   -- Подойдём поближе?
   -- Слишком много обломков, мы можем не заметить их в высокой траве, и машина опрокинется. А я пешком назад не пойду, -- ответил Редан, остановив машину и приглушая двигатель.
   -- А я наружу не пойду, если ты на это намекаешь. Вернее, будет лучше, если пойдёшь ты, а я останусь здесь и прикрою тебя, -- кивнул оператор на панель управления орудиями.
   Водитель слегка привстал в кресле и потянулся к люку, однако почти сразу же сел на место.
   -- Ладно, попробуем пройти аккуратно. Надеюсь, гиростабилизатор не подведёт.
   Машина, чуть согнув ноги для большей устойчивости, начала движение. Вскоре снизу послышался хруст раскалываемых и вминаемых в землю камней. И хотя Редан вёл с предельной осторожностью, "AT-ST" несколько раз ощутимо накренялся, и один раз так сильно, что сквозь шум основного двигателя отчётливо стал слышен гул перегруженных моторов, возвращающих машину в исходное положение. На приборной панели замигало несколько датчиков. Гул всё нарастал, постепенно переходя в вой. Однако, через несколько секунд шум начал стихать, и наконец кабина пришла в равновесие.
   -- Я уже думал, что всё.
   -- Я тоже, -- пробормотал Редан, сверяясь с показаниями приборов, -- но вроде как обошлось. Едем дальше.
   Шагов через двадцать они приблизились к цели, насколько это позволял рельеф местности: теперь дроид маячил всего в трёх десятках метров впереди, всё такой же неподвижный.
   -- Что теперь? -- спросил Фред.
   -- Подойти к нему и сделать то, что сказал техник.
   В общем-то, оператор заранее знал ответ, так как инструкции сообщили им обоим. И всё же до последнего момента надеялся, что Редан предложит доложить о том, что дроида они не нашли. Или расстрелять, сказав потом, что он первым на них напал. Ему не осталось ничего, кроме как вяло ответить:
   -- Да, точно. -- Наступила неловкая пауза. Наконец, Фред прервал молчание: -- Бросим жребий? Так будет справедливо.
   -- Давай.
   Фред пошарил в карманах и извлёк маленькую конфету в серебристой обёртке -- леденец из стандартного солдатского пайка. Затем, насколько это было возможно, сидя в кресле, спрятал руки за спиной, после чего вытянул вперёд сжатые кулаки: -- Кто вытянет, тот и пойдёт.
   Поразмышляв несколько секунд, механик водитель ткнул пальцем в левый кулак Фреда: -- Эта пустая.
   -- По крайней мере, ты выиграл конфету, -- сказал тот, разжимая кулаки.
   Редан ничего не ответил. Обернувшись к приборной панели, он повернул небольшой рычаг сбоку, и кабина плавно начала опускаться. Затем снял бластер с крепления на задней стороне кресла и начал открывать люк. Вскоре движение кабины с лёгким лязгом прекратилось -- ноги боевой машины были согнуты до предела. Редан откинул крышку люка: -- Сначала проверю грузовые крепления. Если дроид не заработает, придётся самим тащить его на базу. А ты пока доложи командованию о ситуации.
   -- Хорошо.
   Продолжая обозревать окрестности, Фред нашарил кнопку активации передатчика, уже настроенного на частоту командного пункта базы. Нажав её и дождавшись соединения, он произнёс:
   -- База, говорит патруль 3. Мы нашли дроида.
   -- Отлично. Что произошло?
   -- Пока неизвестно, сэр. Мы собираемся осмотреть его как следует. Но механических повреждений не видно, сэр.
   -- Принято. Как только что-нибудь... ш-ш-ш... ...ясните кх-ш-ш... ...но ш-ш-ш... жите... ш-ш-ш... ...ка ш-ш-ш-ш...
   -- Не понял, повторите. Не понял, не понял, как слышно? -- но ответом было лишь шипение. Он попытался связаться с другими патрулями. Безрезультатно.
   "Спокойно, спокойно, -- произнёс оператор про себя, -- временные помехи, только и всего".
   Ещё раз убедившись, что все орудия готовы к бою, Фред нашёл взглядом механика-водителя. Оглядываясь по сторонам и держа оружие наготове, тот уже почти приблизился к дроиду. Однако, вплотную не подошёл, а начал обходить неподвижного робота кругом. Сделав пару шагов, он остановился. Затем обернулся в сторону "AT-ST" и, похлопав ладонью по левой стороне шлема, там, где располагается наушник встроенного передатчика, отрицательно помотал головой. После чего сделал рукой полукруговое движение и, продолжая осторожно обходить дроида, вскоре скрылся за высоким камнем.
  
   ========== Полевые исследования ==========
  
   Хюго сидел в яме за полуобвалившейся каменной стеной. В десяти шагах от него висел вражеский дрон. Техножрецы сказали, что он не вооружён, а все его датчики они вывели из строя. Теперь оглушённая и дезориентированная машина просто болталась в воздухе.
   Маркус, дежуривший у вражеского лагеря, передал закодированное сообщение полчаса назад. Прогноз логиста оправдался, и за дроном отправился один шагатель.
   И вот теперь, уродливая белёсая машина сидит на своих худосочных лапах метрах в сорока от наблюдательного пункта. В яме, кроме Хюго, сидели ещё техножрец, наблюдающий за работой всей той кучи сервиторов и приборов, что они расставили вокруг дрона, и один электрожрец, на всякий случай. А в 300 метрах от ямы, в лесу, заняли позиции три отделения техногвардейцев, готовые прикрыть наблюдателей огнём, если что-то пойдёт не так. По мнению Хюго, Маркус перестраховывается. Хотя кто знает этих ксеносов?
   Один из них как раз обходил дрона по кругу, приближаясь к яме. Хюго видел это на экране небольшого прибора, который держал электрожрец. Чужак остановился, поглядел на свою машину, сделал рукой какой-то знак, дотронувшись до головы и покачав ею из стороны в строну. После этого он продолжил движение вокруг дрона.
   Хюго отвернулся от экрана, закрыл глаза и прочёл про себя молитву для успокоения. Каждый раз он, применяя свои силы, надеялся, что Император защитит его от взгляда вечного врага и поможет обуздать энергии Варпа. Сейчас Его помощь была бы совсем не лишней.
   Глубоко вздохнув, псайкер открыл свой разум, стараясь рассмотреть отражение вражеских душ в Варпе. Сперва он увидел рядом с собой тусклый металлический блеск техножреца. Электрожреца видно не было, и Хюго подумал, что он просто тупой. Однако времени было мало, и он начал всматриваться в направлении, где находилась цель его рискованной работы. Точнее цели. В Варпе различались два следа, один рядом, другой подальше, скорее всего в машине, остался для прикрытия своего напарника.
   Только эти отражения были неправильными. Не сияющие маленьким, светлым огоньком невинные души, не отсвечивающие пурпурными миазмами Варпа еретики и демонические твари и даже не переливающиеся всеми цветами радуги души Эльдарских колдунов. Псайкер видел два каких-то пятна, размытых и сероватых. Казалось, что перед ним не единый разум и душа, а целый вихрь мелких, даже микроскопических тварей, закрывающих от него главную цель.
   Хюго никогда в жизни не видел такого. Хотя, пелена серости не была непроницаема. Псайкер уловил слабые потоки эмоций, исходивших из центра пятна, и это были страх и напряжение. Ухватившись за этот слабый след, Хюго начал подвигать свой ментальный взор сквозь мельтешащее облако. И чем глубже он двигался, тем чётче становились эмоции, и светлее сияла душа человека.
   Да, это был человек. Самый обычный человек. Если только не считать эту странную защиту от псайкеров. Но в остальном: внутреннее строение, мироощущение, эмоции, всё как у людей.
   И влиять на них можно точно также. Хюго послал своей цели приказ остановиться, и человек замер как вкопанный.
   Теперь можно было работать. Для начала следовало покопаться в прошлом этого человека. Псайкер попытался проникнуть вглубь его воспоминаний, и у него это получилось. Увидел он вполне обычную картину: служба, внутренности машины, закадычный друг рядом, с которым можно поболтать за жизнь. Спускаясь глубже, псайкер видел картины перелётов, пейзажи разных планет, внутренности кораблей, учебку, вербовку, учёбу, детство этого человека. Всё как обычно.
   Стоп! Это уже необычно! Ксенос! Мерзкий, четверорукий, покрытый коричневой шкурой с редкой и короткой щетиной. И это среди детских воспоминаний? И это повар в забегаловке на соседней улице???
   Такая картина просто шокировала Хюго. И она повторялась по многу раз. Вот сосед -- трёхглазый гуманоид рыжеватого оттенка, вот товарищ по играм -- большеголовый лысый гуманоид с большими чёрными глазами, а вот кассир в кинозале -- какой-то многоногий моллюск. Картина дополнялась полным отсутствием веры, веры во что бы то ни было. И только смутное представление о какой-то Силе, как о некоем мистическом инструменте судьбы.
   Теперь картина была ясна. Это были люди, осколки того самого Человечества, что погубила Эра Раздора. Только они так и не увидели Света Императора, да и вполне возможно, что были оккупированы ксеносами, и превращены в безвольных слуг. Тау вовсю практикуют подобный подход к людям, опутывая их сетью своей лжи.
   Но раз это просто заблудшие люди, то им нужно дать хотя бы один шанс вернуться в лоно Империума Человечества. Надо будет сказать Маркусу, чтобы повременил с атакой, и чтобы Кабарус таки написал им ультиматум, но только с обещаниями жизни и свободы всем, кто согласится сам встать на путь служения Императору.
   Ну а этого, так его можно пока что и отпустить. Хотя раз вас двое, и вы на шагоходе, то оружие тебе ни к чему. Бросай его, Редан, он тебе всё равно не поможет, а только замедлит. Ты же не хочешь, чтобы призраки этих мест поймали тебя, утащили в своё логово и мучили до конца твоих дней? Тогда брось эту пушку и беги, беги не оглядываясь!
   После этого Хюго поспешил убраться из сознания Редана и из Варпа. Уже своими обычными глазами псайкер наблюдал на экране, как стоявший возле дрона человек вздрогнул всем телом, а потом бросился бежать к своему шагоходу. Спотыкаясь и поскальзываясь, он уронил своё оружие и принялся что-то кричать своему другу внутри машины. Когда он наконец-то добрался до своего шагателя, тот открыл шквальный огонь из своих орудий. Дрон разлетелся по окрестностям мелкими кусочками, земля покрылась воронками от небольших взрывов, а камни разметало мелким щебнем. Стене, за которой укрылись наблюдатели, досталась целая очередь этих странных красноватых импульсов. Не выдержавшая такого надругательства, древняя кладка обвалилась, засыпав яму достаточно крупными камнями. Хюго спас техножрец, прикрывший его своим телом в силовой броне и серворукой. А поднявшийся наконец-то на ноги шагатель уже удалялся в лес.
  
   ========== О взаимодействии ==========
  
   3 дня до прилёта подкреплений.
   Вон и его отделение шли через лес. Их и ещё 5 отделений армии и половину штурмовиков послали прочёсывать лес восточнее лагеря сразу после обеда. Повод был не шуточный. Пропали три разведывательных дроида.
   Этих дроидов и так было только 10, но поначалу этого казалось много. Но только не теперь. Как только вокруг лагеря начала твориться всякая мистика, их начали выпускать каждый день.
   За первую неделю отказали два дроида. Их доставили на базу для выяснения подробностей. Осмотревшие их учёные сказали, что это были неполадки в системе электропитания. У одного дроида скачком напряжения подпалило главный компьютер, а второму сожгло проводку.
   А потом всё стало на много хуже. Дроиды ломались по 2 штуки за день. И снятые ими данные были откровенно бредовыми. Они уверяли, что в лесу зашкаливает радиация, гравитация скачет местами до 5 раз и появляются целые толпы людей, которые, то тупо стоят и смотрят на дроида, то начинают ходить вокруг него кругами, но через какое-то время просто исчезают. При этом штурмовики не находили никаких следов, а дозиметры показывали фон чуть ниже рекомендуемого.
   Но сегодняшний переполох был из ряда выдающихся. Перед рассветом опять являлся призрак мёртвого младенца, но на этот раз исчез он не бесследно! Дух оставил после себя кусок неизвестного желтоватого материала с нанесёнными на него непонятными символами на столе в столовой. Это всё видел один из рабочих. Младенец заметил его, и, подлетев вплотную, отобрал портативный голопроэктор и улетел вертикально вверх. Ошалевший от ужаса и неожиданности рабочий только через двадцать минут обрёл дар речи и побежал сообщить об увиденном охране. Один из дежуривших штурмовиков видел, как нечто по высокой дуге перелетело периметр и скрылось в лесу на восток от лагеря, и тоже доложил об этом начальнику экспедиции. В погоню были посланы все три оставшихся дроида разведчика. После того как они отдалились от периметра на один километр, связь с ними оборвалась.
   И теперь треть охраны лагеря прочёсывала лес, ища этих чёртовых дроидов. С утра этим занималось 10 штурмовиков и 2 AT-ST, но когда они не нашли ничего, на поиски отправили всех свободных бойцов.
   Именно поэтому Вон и его люди мерили шагами уже четвёртый километр пути по этому лесу. Идя цепью с интервалом в 5 метров, они искали хоть какие-то следы дроидов, хоть что-то. Невыспавшийся сержант уже несколько раз успел помянуть крепким словцом этих чёртовых рабочих и их дурацкий голопроэктор. Не сиделось ведь тому придурку в палатке! Не мог он, что ли смотреть свою порнуху без звука? Ну, вот теперь все остальные уже, наверное, высказали ему своё мнение.
   Относительную тишину леса разорвал вопль капрала Супа. Всё отделение бросилось к нему, снимая бластеры с предохранителей. Капрал же стоял как вкопанный, и показывал пальцем на крупный след на поляне, покрытой мхом. Крест из четырёх пальцев достаточно глубоко отпечатался в мягкой почве и теперь был чётко различим.
   Один солдат из соседнего отделения предположил, что это старый след AT-ST, но подошедшие штурмовики сказали, что повреждённый мох ещё не успел засохнуть, а у AT-ST другие следы. Приблизившийся к скопившимся вокруг следа солдатам шагоход, развеял все сомнения.
  
   Наверное, у Императора в этот день была целая куча важных дел в других уголках галактики. Нет, он не отвернулся от своих верных слуг, но направлял их не Он, это точно.
   А вчера ведь всё было довольно неплохо. Вернувшись в лагерь, Хюго рассказал о результатах "сканирования". Это все-таки были люди, заблудшие во тьме вселенной. Хоть и со странной "завесой от псайкеров", но всё же люди. Это сняло несколько важных вопросов, попутно породив в разы больше новых.
   Техножрецы почти сразу начали спорить о статусе техники заблудших. С одной стороны, раз это люди, то их техника чиста перед Омниссией и должна быть тщательнейшим образом изучена, но если среди заблудших цветёт ксенофилия и они находятся под гнётом чужаков неизвестно сколько времени, то и их машины могут быть опорочены нечеловеческим вмешательством. И как отделить запятнанные технологии от девственных? Спор быстро разгорался. И чем больше аргументов привлекали на свою сторону его участники, тем более отдалёнными от предмета дискуссии они становились. До драки не дошло только потому, что Магос Ушл -- глава эксплораторов в этой экспедиции, волевым решением провозгласил все машины и приборы заблудших ксенотехом.
   После этого техножрецы начали осаждать Хюго с требованием, как можно подробнее рассказать про "маскировку", хотя он и так уже сказал всё, что знал. Кабарус же отправился писать ультиматум, текст которого был на скорую руку набросан Маркусом.
   Через 7 часов сопения, пыхтения и целую кипу изведённой бумаги, Кабарус предоставил черновой вариант. Ультиматум, написанный на низком готике, языках Тау, Эльдар и ещё какими-то каракулями, которые лингвист назвал своим переводом на язык заблудших, гласил:
   "Именем Бессмертного Бога-Императора Терры, властелина миллионов миров и повелителя Человечества, мы обращаемся к вам. Вы, потерянные среди звёзд сыны рода людского, можете вернуться в лоно Человечества. Чужаки могли внушить вам, что ксенофилия есть единственно возможный порядок вещей, но это не так. Они опутали вас сетью лжи, стремясь растлить ваши души и поработить ваши тела. Если вам дорога ваша жизнь и свобода, то покиньте ваш лагерь и двигайтесь от него прямо на север, там вас встретят наши люди. Те же, кто отвергнет это предложение, докажут свою виновность в грехе ксенофилии и обрекут себя на уничтожение. Вам даётся три дня на принятие решения. После этого нераскаявшиеся познают Его гнев."
   Хюго сказал, что получилось слишком заумно и пафосно, и что заблудшим будет трудно понять смысл послания, но большинство решило, что для инквизиции слог выбран в самый раз. После этого Кабарус отправился переписывать ультиматум на чистовик, а Ушл начал готовить херувима, для отправки сообщения.
   Когда херувим улетел, было уже далеко за полночь, и почти все присутствовавшие сразу отправились спать, кроме магоса. Наверное, он сильно обиделся на заблудших за то, что во время "сканирования" они расстреляли своего дрона и ещё кучу пикт-камер, микрофонов и сервочерепов, которые снимали происходящее. Для мести Ушл выбрал весьма экстравагантный способ.
   Херувим вернулся на рассвете, неся в руках вместо листа пергамента какой-то странный прибор. Магос с гордостью заявил, что его киберслуга сумел стащить сей образец ксенотеха прямо из рук одного из заблудших. В ответ на замечание Маркуса о том, что подобная выходка может спровоцировать заблудших, Ушл самодовольно заявил, что искренне на это надеется. После чего удалился вместе с херувимом и его добычей к одной из Химер с оборудованием.
   Маркус же бросился за своим оружием и амуницией, намереваясь лично посмотреть, к чему привело самоуправство Магоса. На ходу связываясь с отделениями Скитариев, он выяснил, что два отделения вместе с Электрожрецами отправились на двух Химерах к лагерю заблудших, прихватив с собой три Сентинеля. Поминая про себя всех святых вперемешку со всеми известными ему ругательствами, штурмовик пытался связаться с кем-нибудь из этой группы.
   Когда же ему ответил один из пилотов Сентинеля, то он заявил, что они только что захватили трех разведывательных дронов заблудших, и уже возвращаются в лагерь. Хорошо, что заблудшие запуганы сервочерепами до такой паранойи, что сперва послали дронов. Ну и Скитариям хватило ума оставить Химеры подальше, и прогуляться пешком до места своей засады, а то следы гусениц были бы отличным ориентиром для погони.
   Решая, что делать, Маркус приказал Сентинелям заложить крюк к северу километров на 15 и возвращаться к лагерю окольной дорогой. Так они хоть немного собьют преследователей со следа. Сам же штурмовик направился прямиком к лагерю заблудших.
   И вот теперь он наблюдал, как в погоню выходит треть всех серых и половина белых обитателей лагеря, да ещё и три шагохода в придачу. Такой момент для атаки, и так бездарно упущен. Это просто невозможно. Как работать с такими силами, как механикусы, если они всё время сами себе на уме?
   Вечером, когда Маркус вернулся в лагерь, он понял, что Император его не бросил, и в галактике ещё есть справедливость. Доказательством тому служил недовольный тон Магоса Ушла. Сперва, когда тот рассказывал о разборке дронов, всю электронику которых спалили электромагнитными импульсами перестаравшиеся электрожрецы, превратив тем самым в никчемный хлам, из которого даже антигравитационной пластины не вытащить. Но особым бальзамом на нервы штурмовика стал украденный херувимом прибор. Ушл особенно долго сетовал на проклятую слабость плоти и низменные страсти, заполняющие мозги "тупых мешков с костями". И причиной этого ворчания оказался портативный голопроэктор, не смотря на размер, обладающий весьма скудным функционалом, но совершенно автономный.
   В ответ на вопросительный взгляд Маркуса, Магос Ушл нажал на край прибора. В Воздухе появилось голубоватое сияние, которое сперва представляло собой сплошную рябь, но потом выровнялось, образовав объемное изображение, а затем пошёл и звук. Штурмовик со скептицизмом посмотрел на магоса, но приглядевшись как следует к маленькой движущейся картинке, разразился громким хохотом.
   -Перестань издеваться. У каждого бывают неудачи... -- сказал Ушл.
   Но Маркус всё ещё смеялся, разражаясь новыми приступами хохота, глядя сквозь проступившие слёзы на две голубоватые фигурки томных обнажённых красоток, извивавшихся в причудливом танце и ласкавших друг друга, сопровождая всё это неприличными стонами...
  
   ========== Халк ==========
  
   --Хреново корыто! -- выкрикнул на всю кабину капитан Кирт, звонко двинув босой ногой беззащитное основание пульта управления и усаживаясь в кресло пилота. Впрочем, раздраженность быстро прошла, уступая место привычной фамильярности, с которой он привык обращаться к другу, партнёру, а во время его депрессий, сопровождавшихся недельными запоями -- верному собутыльнику и чуткому собеседнику -- "Мэгги", своему потрёпанному кореллианскому транспортнику -- Угораздило же тебя сломаться так не вовремя, ржавое ты ведро с гайками ...
   Усевшись на своё место и еще раз для порядка выругавшись себе под нос, капитан щёлкнул по панели, поднимая глаза к свету звёздной карты.
   -- Граница-Семь-Пятьдесят-Два ... Мы в этой дыре из-за тебя. Не хочешь мне ответить, какого чёрта, дорогуша ...
   Причиной негодования капитана Иана Кирта был крайне некстати поломавшийся гипердрайв, который капитан, а по совместительству -- пилот, механик и экспедитор "Мэгги" неудачно пересобрал, пытаясь разогнать тот до 0,8. Сейчас же натужно сопевший гипердрайв, распространявший вокруг себя отчётливый запах гари, вытолкнул его в системе Границы-Семь-Пятьдесят-Два, которую, если бы он работал нормально, корабль успешно проскочил бы. Как и еще пять других систем, попав прямиком в имперскую систему Фэйнлин, куда Кирт, кичась быстроходностью своего корабля, взялся доставить пару десятков контейнеров с известного своей безудержной, даже по сравнению с другими крупными портами в послевоенное время, контрабандой порта в республиканской системе Ксанау. Также как и во все прошлые разы, когда Иан подрабатывал высокооплачиваемыми мелкими грузоперевозками, призванными поправить его дырявый бюджет дальнобойщика, у которого не было за душой ничего, кроме именуемого кораблём ржавого корыта, он не стал задавать вопросов о том, что же громилы в балахонах загрузили в его трюм.
   В данный момент капитан думал, что же он через три дня скажет заказчику, который очень щедро заплатил за то, что красотка "Мэгги" с её новеньким гипердрайвом класса 0,8 донесёт его груз до Фэйнлина. Срочно и без малейших опозданий. За половину дня.
   "О таком без бутылки-другой лучше не думать" -- справедливо рассудил Кирт, начиная тянуть руку к бутылке, которая, кажется, стояла у подножия его кресла, и попутно вглядываясь в карту гиперпространства, показывающую странно мечущиеся массивные тени в районе единственной, никому не нужной планеты.
   Подняв взгляд на звёзды по ту сторону стекла кокпита, он увидел мечущиеся над орбитой планеты разноцветные всполохи энергий, однако, не обратив на них пристального внимания, привычно списав их на своё похмелье, которое было еще одной причиной плотнее взяться за бутылку, которой только что коснулись его пальцы ...
   Внезапно, сильный удар отправил злосчастную тару в направлении ближайшей стены, где она брызнула битыми стеклом и жидкостью, Кирта же немилосердно швырнуло в контрольную панель, голубой свет которой за мгновение померк, сменяясь аварийным красным. Заглушенные жутким скрежетом металла об металл, пронизывающим каждый миллиметр "Мэгги" завыли сирены, в следующую секунду крохотный кораблик перестал сопротивляться всей своей ничтожной массой неумолимой силе столкновения и покорно отлетел, кружась, разбрасывая искры и обломки, пыля воздухом из небольших пробоин. Сработали стабилизаторы, заставляя трещащий по швам корабль замереть и давая возможность незадачливому капитану приподняться и посмотреть в кокпит.
   То, что он там увидел, не только испарило остатки похмелья, не развеянные добротным ударом, но и заставило его на секунду позабыть о возникшем в болтанке желанием излить себя ближайшей горизонтальной поверхности.
   Титанический левиафан, заслоняющий своей, соединенной из перекрученных металлических остовов каких-то архитектурных сооружений, тушей большую часть неба, медленно плыл прямо над ним в пурпурном ореоле света и искр. Кирт вглядывался всё больше и больше, поглощенный больными, искаженными формами громадины, оплавленными и выкрученными, заставлявшими глаза болеть, а голову кружиться. Затем его взгляд потонул в лиловом сиянии, облизывавшем корму, тянущемуся во все стороны, в его зовущих его по имени глубинах ... Сияние пронзительно завопило тысячей криков в его голове, на мгновение взглянув на ничтожного смертного бесконечным океаном кричащих в разочаровании и гневе ликов. После чего быстро и тошнотворно всосало в себя пропитанную безумием громадину, заставляя Кирта мгновенно извергнуть из себя на палубу содержимое желудка, сотрясая несчастного в рыданиях, с которыми он рухнул в лужу рвоты, сжимаясь от пережитого кошмара наяву, обезумевший за прошедшее мгновение. Тридцать часов спустя, когда капитан всё еще лежал там, где упал и лишился разума, тихо всхлипывая и содрогаясь, где-то в измятых глубинах "Мэгги" включился автоматический аварийный маяк, посылая сквозь космические дали призывы о помощи.
  
   ========== Тени прошлого ==========
  
   Два дня до прилёта подкреплений.
   Этот день выдался на редкость удачным. И не потому, что вокруг лагеря перестали виться призраки, а сигнализация наконец-то замолкла, эти явления как раз таки участились. Но они были не в силах затмить воодушевления от успеха археологов, которые теперь могли точно сказать, что же погубило цивилизацию этой планеты.
   Залогом этого стало раннее утро. Наконец начал приходить в себя тот парень, Редан, пилот AT-ST что два дня назад ходил на поиски потерявшегося дроида-разведчика. То была крайне тёмная история, и Вон так и не смог составить о ней определённого мнения. Были только факты, да и те со слов оператора вооружений шагохода Фреда.
   По его словам, они нашли дроида на поляне среди руин в 6 километрах к югу от лагеря. Подойти к дроиду в плотную мешали разбросанные вокруг камни, поэтому механик-водитель и отправился к нему пешком. В это время как раз пропала радиосвязь. Редану что-то не понравилось, и он начал обходить неисправное устройство по кругу, пока не скрылся за какой-то стенкой или камнем. Не было его минут десять или пятнадцать, и Фред уже было намеревался идти спасать своего приятеля, даже бластер успел взять в руки, когда тот появился. Редан бежал назад, спотыкаясь, падая, что-то громко крича и маша руками. Оружия у него не было, и стрелок сразу понял что что-то стряслось, и схватился за управление оружием, а когда пилот добежал до своего AT-ST и начал забираться внутрь, открыл заградительный огонь. Стрелял он долго, потому, что перед тем как запереть люк изнутри, Редан успел дважды сорваться с корпуса и упасть. А когда он всё же занял своё место, то рванул машину так, что по пути домой чуть не спалил двигатель.
   С тех пор парня заперли в лазарете. Он всё время кричал про призраков, что охотятся за ним, и про какой-то голос в голове. Будто этот голос говорил ему что делать, и сопротивляться было просто невозможно. Редан плакал и уверял, что голос успел вывернуть ему всю душу на изнанку, перерыть все воспоминания, и оставил после себя только образы. Образ ненависти. Безграничной, всеуничтожающей ненависти ко всем тварям во вселенной, что не похожи на человека, но посмели обладать разумом. Ненависти, выливающейся в войну, войну на уничтожение, без пощады, без жалости, но с особой жестокостью. Парень говорил, что ему снилось ночью, как он расстреливает, рубит окровавленным топором, сжигает на кострах и давит ногами своего шагохода всех "нелюдей", что он знал в своей жизни.
   От таких слов действительно становилось не по себе. Конечно, имперская пропаганда орёт на каждом углу, что только Люди имеют право править галактикой, но эти картины, это уже чересчур. Ни на одной планете такого не было.
   Но сегодня парню стало лучше, и он подробно рассказал, как его приковало на месте, как голос говорил у него в голове, и про холод, шедший со стороны древней каменной стены в десятке метров позади него. Учёных заинтересовали эти слова, и они настояли на большой вылазке на место происшествия, грозясь найти ключ к объяснению всего происходящего.
   Начальник экспедиции дал добро, и треть всего лагеря отправилась на юг пешком. К ними присоединились три AT-ST, на которых везли самое тяжёлое оборудование.
   На месте они оказались через 2 часа. Искомое место было красноречиво помечено следами шагателя и стрельбы. Стену опознали с большим трудом, потому как осталось от неё немногое, но вот яма позади неё оказалась более чем подозрительной. Принесённый сканер тотчас же показал наличие крупного металлического объекта в 3х метрах под землёй.
   Отделение Вона стояло в оцеплении, и солдаты то тут, то там, замечали тени призраков. Слежка чувствовалась повсюду, будто вися в воздухе, но техника не сбоила, рации работали нормально, а потусторонний красноватый блеск все дружно списали на мистику этих руин, потому что думать о ней не хотелось никому.
   Рабочие копали быстро, благо яма уже была в полтора метра глубиной, оставалось только её расширить и углубить. Подозрения о том, что яма свежевыкопанная были позабыты, когда рабочие докопались до каменной кладки.
   Её взорвали, и в открывшемся коридоре обнаружилась массивная железная дверь. В другую сторону коридор кончался лестницей наверх и завалом.
   Дверь была достаточно толстая, и вскрывали её долго, но результат того стоил. За ней оказался спуск в достаточно крупный бункер, опускавшийся в глубину на 5 уровней. На обследование отправились археологи и штурмовики, но когда стал очевидным размер убежища, пришлось звать рабочих и солдат для подъёма трофеев на поверхность.
   Тут-то и пригодились осветители и фонари, взятые из лагеря на случай позднего возвращения. Исследование бункера открыло весьма страшную картину судьбы его последних обитателей. Аборигены оказались достаточно оригинальными существами, более всего похожими на четвероногих, четвероруких ящеров средним ростом 1.6 метра, по крайней мере, об этом свидетельствовали их останки, коих насчитали почти восемь сотен.
   Артефактов нашли уйму: элементы одежды, украшений, оружие -- проржавевшие пистолеты и винтовки, работавшие, судя по всему, на сжатом воздухе. Сохраниться им помогли достаточно низкая влажность и герметичность бункера. Было просто удивительно, что он простоял десять тысяч лет, хотя местные, похоже не знали армированного бетона, и использовали в своём строительстве в основном отёсанный камень и обожженный кирпич. Которые, по словам археолога, являются почти вечными материалами, если их не точит прямой солнечный свет, вода и ветер.
   Но самой важной находкой стали носители информации. И если большая часть книг давно уже обратилась в прах, то некоторые, предположительно оптические носители в форме стеклянных пластин с дырочками и настенных рисунков сохранились достаточно неплохо. Но не они оказались настоящим сокровищем этого склепа, а здоровенная книга, собранная из железных пластин с рисунками и гравировкой, запертая в комнате на самом нижнем уровне. Над дверью пришлось попотеть, но результат того стоил, и возвращавшиеся во тьме ночи археологи несли отменный трофей.
   Вон был рад покинуть столь угнетающее место. Недаром у того пилота крыша поехала, слишком уж сильно эти руины пропитались смертью, слишком много страданий пережили. Оттого и блуждают теперь по округе неуспокоенные души. Вот уже которое тысячелетие...
   Один день до прилёта подкреплений.
   Сегодня после обеда, все сержанты и бригадиры собрались на лекцию, посвящённую истории гибели цивилизации. Перевод занял всю ночь и половину дня, но даже после всех стараний лингвистов и дроидов-переводчиков, некоторые выражения и слова так и остались непонятными, но большая часть текстов была вполне читаемой.
   Книга, сделанная из нержавеющей стали, была составленной местным историком и парой ювелиров летописью этой трагедии. Она рассказывала, как жила на своей земле раса Щу-Си, покоряя родную планету, строя города, понемногу воюя в мелких междоусобицах, до того дня, пока не прибыли Они.
   В ту ночь на небе зажглись новые звёзды, а утром из-за облаков спустились на землю невиданные угловатые машины. Из них вышли пришельцы, уродливые твари, которые имели всего две руки и две ноги. Они были с ног до головы закованы в сталь, и несли громоздкое оружие, охраняя ещё более кошмарных существ, которые компенсировали свою врождённую нехватку конечностей ужасными механическими протезами. При этом был показан снимок картинки из книги, на котором выцветшей краской были нарисованы люди, непропорционально высокие, с толстыми ногами и очень широкими плечами, в красных скафандрах со здоровенными наплечниками, где на левом был нарисован круг, от которого отходило четыре длинных и четыре коротких изогнутых луча, а на правом стрела, направленная вверх. Они окружали других людей, нормального роста, но закутанных в красные балахоны, из-под которых выглядывали переплетения трубок и кабелей, а из рук и спин выступали сегментированные щупальца и механические клешни. Над процессией вились в воздухе какие-то дроиды, с красными глазами...
   Согласно тексту, чужаки что-то потребовали на своём уродливом, лающем языке, но когда их никто не понял, схватили двух прохожих и потащили к себе на корабль, а когда полицейский достал свой пистолет, чтобы защитить мирных жителей, Они открыли пальбу из своего уродливого оружия, что взрывало несчастных жертв изнутри. Это демонстрировал один из настенных рисунков, где от здоровенного и угловатого оружия гигантских стражей тянуться сероватые линии и вылетают лучи, похожие на бластерные, а вокруг валяются развороченные тела с оторванными конечностями. Такие высадки происходили повсюду, кто-то пытался дать отпор, но силы были не равны. Чужаки что-то искали на этой планете, но не нашли, и отбыли восвояси. Разозлённые неудачей, Они решили отомстить планете, и обрушили на неё всю мощь своих кораблей. В бункер попали только те, кто был на улице, когда небо прочертили огненные стрелы их орудий. Когда двери закрыли, прокатился страшный грохот, а земля заходила ходуном под ногами. С тех пор двери не открывались.
   Потом была отчаянная попытка выжить, но Чужаки распылили в воздухе какой-то вирус, что убивал всех уцелевших после их атаки. В убежище было некое подобие радиостанции, и поначалу была связь с другими убежищами и некоторыми кораблями в Океане и отдалёнными населенными пунктами. Но эти голоса быстро утопали в пустоте, и последняя запись гласила о 12 подобных убежищах, что ещё откликались на свои позывные. На поверхности же не выжил никто. Бункер прожил три месяца, потом вирус проник в источник воды, что питал обитателей живительной влагой, и болезнь выкосила всех за неделю, убивая страшно, жестоко, мучая своих жертв в долгой горячке и агонии.
   Когда лекция закончилась, у всех собравшихся был крайне ошалелый вид. Вон попросил ещё раз показать картинку, где были изображены Чужие. Опять он увидел непропорциональных гигантов в красном, но теперь он разглядел, что на груди у них был нарисован жёлтый жук, а у одного из них на шлеме был гребень в желто-синюю полоску. Но что было страшнее всего, он узнал череп.
   Это был тот самый призрак, с длинными стальными усами, с мерцающими красным глазами, на него с экрана смотрел кошмар, явившийся наяву.
   Идя по лагерю обратно, к своему отделению, Вон молил все силы вселенной, чтобы то, что они тут видели всю последнюю неделю, было просто призраками этих мест, и надеялся, что столь жестокие Чужаки уже сгинули во тьме тысячелетий. И что подкрепление прибудет вовремя.
   А теперь спать, и нечего пугать парней тенями прошлого, благо осталось уже совсем немного. Всего одна ночь.
  
   ========== Возвращение в строй ==========
  
   Проворно встав с кресла и открыв люк, он высунулся наружу. Солдаты, дежурящие у входа, по всей видимости, уже заметили их, а потому отключили защитное поле, выполняющее роль ворот, и теперь наблюдали за приближающейся машиной. Когда шагатель поравнялся с часовыми, один из них, кинув взгляд на Фреда, кивнул и махнул рукой, разрешая пройти. AT-ST, не замедляя шага, двинулся по направлению к ангару, возле которого, подогнув ноги, уже стояло две точно таких же машины. Две другие, вероятно, патрулировали близлежащие территории. Редан остановился рядом с уже стоящими шагателями, и кабина начала движение вниз. Фред тем временем успел нырнуть внутрь. Как того требовали правила, он наскоро убедился, что все орудийные системы отключены, после чего снял с крепления бластер и обернулся к товарищу:
   -- Ну что, пошли?
   -- Да... Ты иди, а я тебя догоню, попозже, -- ответил Редан.
   Оператор пристально взглянул на него. Похоже, что здесь, вдали от непосредственной угрозы водитель заново начал переживать случившееся: обмяк, уронил голову на грудь и сидел так, погружённый в свои мысли. Его руки, лежащие на штурвале, слегка тряслись.
   -- Слушай, тебе бы к медику, -- встревоженно произнёс Фред.
   -- Не, не надо. Всё в порядке, я просто устал. Не надо.
   -- Ладно, посиди пока здесь, а я скоро буду.
   Оператор уже почти спустился на землю, когда в его наушнике послышался писк, обозначающий входящий сигнал. Нащупав ногой последнюю скобу, а затем, спрыгнув на землю, он активировал передатчик:
   -- Патруль 3 слуш...
   -- Соединяю с командиром гарнизона, -- перебил его голос.
   "Это ещё зачем? Я же обо всём доложил капитану", -- взволнованно подумал он. Однако, никаких догадок сделать не успел -- в наушнике послышался голос командующего:
   -- Лейтенант, я немедленно хочу видеть вас у себя. Вас и вашего напарника.
   -- Да, сэр.
   -- И не вздумайте никому разболтать о том, что произошло.
   -- Да, сэр.
   -- Конец связи.
   Вздохнув, Фред снова полез в кабину. Он уже был наверху, когда услышал быстро приближающийся топот и обернулся. Наконец, солдат остановился неподалёку, торопливо перевёл дух и, отдав честь, выпалил:
   -- Сэр, командир гарнизона хочет видеть...
   -- Я в курсе. Свободен, -- проворчал оператор и просунул голову в кабину.
   Его товарищ всё так же неподвижно сидел в кресле.
   -- Редан... Редан, -- негромко позвал Фред. Тот медленно повернул голову в его сторону, -- Командир гарнизона зовёт.
   Убедившись, что водитель поднялся с кресла, он начал спускаться. Вскоре, тяжело спрыгнув на землю и чуть не упав, Редан присоединился к напарнику.
   Минут через пять они были возле командного пункта. Всю дорогу водитель шёл будто бы в забытьи и его постоянно приходилось одёргивать, когда он вовремя не сворачивал в нужную сторону.
   -- Командующий готов вас принять, -- бодро отчеканил солдат у входа, и пропустил их внутрь.
   Кроме командира, в просторной комнате было также несколько учёных, капитан Брант, а также лейтенант штурмовиков. Оператору ещё раз пришлось рассказать о том, как было дело, что он видел и слышал. Фред изложил всё подробно и в точности так, как условились ранее (правда, увлёкшись, он сказал, что Редан выбежал из-за камня уже без оружия, а, взбираясь на машину, пару раз сорвался). Его, правда, слушали вполуха и почти не уточняли деталей. Затем настала очередь водителя, но тот смог рассказать о случившемся с ним крайне мало, уложив всё повествование в четыре коротких предложения. Но даже сказанное вызвало множество вопросов, особенно у учёных. Увы, Редан отвечал сбивчиво и невпопад, а потом и вовсе умолк. Его увели в лазарет, а Фреду пришлось самому рассказать (исходя из того, что услышал около часа назад в лесу) о причинах внезапного приступа страха, охватившего товарища на поляне. Наконец, допрос был окончен. Ему лишний раз напомнили держать язык за зубами, после чего отпустили, чему он был несказанно рад.
   Выйдя на улицу, Фред почувствовал, как сильно проголодался. И хотя они отправились на поиски едва ли не сразу после обеда, он бы не отказался злоупотребить своими офицерскими полномочиями и подкрепиться повторно. По пути в столовую он сделал небольшой крюк, чтобы убедиться, что механики уже занялись осмотром их машины. Так и есть: вокруг шагателя уже крутится пара рабочих в синих комбинезонах, а также несколько ремонтных дроидов. "В любом случае, не скоро я снова туда сяду", -- подумал Фред и пошёл дальше.
   В столовой было пусто, если не считать рабочего, лениво возящего шваброй по полу, да двух офицеров, уже заканчивающих трапезу. Сам повар, невысокий румяный крепыш, сидел с голографическим планшетом в руках и, кажется, во что-то играл. Подойдя поближе, Фред различил на проекции какого-то сморщенного зелёного карлика в грязно-белом халате, ловко машущего световым мечом. Повар поднял голову.
   -- Добрый день, сэр! -- произнёс он, откладывая планшет и вставая.
   -- Добрый. Найдётся, что поесть?
   -- А как же. Чего желаете, сэр? Есть питательные батончики, есть рагу -- только овощи разморозить надо, есть суп из концентрата, сок из концентрата, бифштекс...
   -- Тоже из концентрата? -- язвительно уточнил Фред.
   -- Никак нет, сэр. Из местной живности. Дней пять назад кто-то из пехоты подстрелил одну такую тварь и принёс в лагерь. Небольшая такая, сероватая, с клочком шерсти на спине. Ну, сдали в лабораторию, а буквально час назад пришли результаты анализов. Говорят, можно есть. Я уже пожарил кусочек на пробу -- на вкус немного сладковато, но...
   -- Ладно, давай сюда. И овощей немного, -- прервал оператор болтовню повара.
   -- Слушаюсь, сэр!
   Фред огляделся по сторонам. Пока они разговаривали, офицеры уже ушли, а рабочий всё так же неспешно продолжал мыть полы.
   -- А где дроиды? -- спросил оператор, обернувшись к повару.
   -- Забрали, сэр. На запчасти. Всех -- и уборщиков, и раздатчиков, и даже официанта, который старшим офицерам прислуживал. Механик мне тут как-то говорил, что запас деталей у них ещё неделю назад кончился. Вот, стало быть, и моих раскурочили. Только двух поварят оставили, -- кивнул он в сторону роботов, возящихся у плиты.
   -- Не знал.
   -- Такие дела, сэр. Вас, я слышал, тоже за дроидом отправляли.
   -- Угу.
   -- И товарищ ваш в лазарет попал.
   -- Угу.
   -- И дроида не нашли?
   -- Угу, -- повторил оператор. Он уже догадывался, к чему клонит любопытный повар.
   -- А что же случилось, сэр?
   -- Это тебя не касается, -- как можно мягче постарался ответить Фред, помня о запрете, но вместе с тем не желая обидеть собеседника.
   -- Как скажете, сэр. Но в лагере только и говорят о том, что вы встретились с призраками.
   -- Кажется, мясо пригорает, -- с нажимом произнёс Фред.
   Повар отошёл к плите. Минут через пятнадцать, оператор, наконец, получил свою порцию и ушёл в дальний угол столовой, чтобы избежать новых расспросов. Подкрепившись, он поспешил в лазарет, навестить товарища.
   Зайдя внутрь выкрашенного белой краской здания, Фред сообщил о цели своего визита. Однако, ему сообщили, что товарищ сейчас спит, получив свою порцию медикаментов, и предложили заглянуть завтра. Остаток дня Фред провёл в компании свободных от вахты офицеров из экипажей AT-ST.
   На следующее утро он позволил себе поспать несколько дольше, а выйдя из палатки наружу, увидел, что рядом с ангаром стоит только один, их с Реданом, шагоход. Оглядевшись по сторонам, оператор заметил три других. Они удалялись в сопровождении большой пешей группы, направляясь, видимо, в сторону злополучной поляны.
   От души порадовавшись тому, что он сейчас здесь, а не там, Фред решил снова попытать счастья в лазарете. Однако, и на этот раз его к товарищу не пустили. Более того, персонал вёл себя очень странно, избегая расспросов и отделываясь общими фразами о том, что "больному сейчас нужен покой", "он плохо себя чувствует", "его нельзя беспокоить" и так далее. Так ничего и не добившись, Фред покинул лазарет и отправился бесцельно бродить по лагерю. Вскоре, однако, его голову посетила блестящая мысль, и он быстро зашагал в направлении столовой.
   Оператор и впрямь не ошибся. От повара ему удалось узнать об экспедиции к развалинам, где они с товарищем вчера нашли пропавшего дроида. И, что самое главное, удалось выяснить, что случилось с Реданом. Услышанное повергло его в шок. Отодвинув тарелку с нетронутым завтраком, он вышел на свежий воздух.
   Слова повара, во всех подробностях описывающего происшедшее (со слов медперсонала, заглянувшего в столовую ранним утром, во время завтрака) эхом звучали в ушах Фреда. "Среди ночи он вскочил с кровати...", "Призывал сжечь еретиков и очистить мир от скверны...", "Голос в голове...", "Уничтожить всех нелюдей..." и так далее. Редан то порывался вскочить, то снова падал на кровать и, обхватив голову руками, захлёбывался в рыданиях. В конце концов, его пришлось привязать к койке и сделать инъекцию успокоительного. После этого пострадавшего, наконец, удалось привести в состояние относительного спокойствия и как следует допросить. И вот теперь, по настоянию учёных и приказу командующего была создана экспедиция, покинувшая лагерь этим утром. Настало время раз и навсегда решить проблему непонятных явлений и внезапных сумасшествий.
   Экспедиция тронулась в обратный путь поздним вечером и, судя по передаваемым ими сообщениям, с целым ворохом новостей. Похоже, загадка была раскрыта. Даже регулярно срабатывающая сигнализация и неполадки в работе оборудования, за последнее время ставшие неотъемлемой частью пребывания здесь, не могли омрачить всеобщего оживления. Раз уж стали понятны причины явления, учёные вскоре смогут найти и способ разобраться с возникшими проблемами. Нет, разумеется, призраков не стали меньше бояться. Но появилась надежда. И именно она заставляла всех свободных от дежурства или работы толпиться возле входа на базу в ожидании новых подробностей.
   По приблизительным прикидкам, до возвращения экспедиции оставалось около получаса. Фред, также охваченный всеобщим любопытством, тоже был неподалёку от ворот, присев на какой-то ящик, затянутый водонепроницаемой тканью.
   Участники исследовательской миссии вернулись даже чуть раньше намеченного. Однако, ко всеобщему разочарованию, ничего нового не сообщили. Из всего сказанного Фред понял только то, что на поляне, неподалёку от того места, где они обнаружили дроида, был найден бункер с останками местной негуманоидной цивилизации и множеством предметов культуры и быта.
   Раздосадованный из-за потраченного впустую времени, он решил снова навестить товарища в госпитале, и снова безуспешно. Хотя, врачи сказали, что Редану уже немного лучше. Или это лекарства так действуют.
   Время было позднее, и основная масса обитателей лагеря уже разошлась по палаткам. На караул заступила ночная смена. Побродив ещё немного, Фред направился к палатке, где размещались офицеры механизированных войск (в этой экспедиции представленных только шагателями). Забравшись в койку и немного послушав, о чём говорят товарищи, он узнал, что лингвисты и дроиды-переводчики активно взялись за расшифровку и перевод текстовых материалов, добытых из бункера. Размышляя о том, что же погубило местную цивилизацию, оператор вскоре уснул.
   На следующее утро, сразу же после обеда, учёные организовали лекцию для всех, начиная с младшего командного состава. В силу своего звания, оператор также получил приказ об обязательном посещении.
   Повествование получилось очень захватывающим и драматичным. Однако, у Фреда, да и у всех присутствующих осталось весьма тягостное впечатление. Меньше всего ему хотелось бы столкнуться с этими существами, так безжалостно уничтожившими всех до единого всего лишь... за неправильный ответ на вопрос? Увы, учёным не удалось понять, о чём говорили пришельцы с представителями ныне погибшей цивилизации. Также, ему не давало покоя изображение, которое лейтенант Вон по окончании лекции попросил показать ещё раз. Человеческий череп, спутник этих странных и кровожадных существ. Один-в-один, как те, что кружили возле лагеря. Но, по оценке учёных, сделанной почти сразу после прибытия на планету, местная цивилизация погибла около десяти тысяч лет назад, плюс-минус несколько столетий. Ни один механизм не может существовать столько лет, если, конечно, этот череп заставили летать при помощи технологии. Да и каким бы образом он ни летал, за это время давно бы уже рассыпался в прах на открытом воздухе. Окончательно убедившись в том, что всё виденное вокруг лагеря -- не более, чем фантомы, вызванные какой-то местной аномалией, Фред успокоился.
   Уже на подходе к палатке его неожиданно обожгла мысль: а как же видение сумело вырвать из рук рабочего голо-проектор, а взамен оставить свиток с какими-то закорючками? Минуту или две оператор стоял ошеломлённый, чувствуя как по спине, где-то между лопатками, стекает несколько капель пота. "Остался один день до подкреплений, -- охрипшим шёпотом прошептал он, -- всего один день".
   Одолеваемый мрачными мыслями, Фред сам не заметил, как доплёлся до своей палатки, и вошёл внутрь. В помещении было пусто, остальные офицеры где-то застряли по дороге. Дойдя до своей койки, Фред улёгся на спину и закинул руки за голову. "В конце концов, мы не какие-то четверорукие ящерицы из каменного века. Мы -- величайшая цивилизация, повелевающая целой галактикой, -- размышлял оператор. -- Нас так просто не одолеть, мы сами кого угодно в землю вкатаем". Эта мысль очень его успокоила, и он задремал. Сон, однако, был не из приятных. Ему снилось, как закованные в сталь трёхметровые гиганты со всех сторон шагают к лагерю, так, что от их топота содрогается земля. В небе со зловещим воем кружится целый рой черепов. Крылатые младенцы, словно хищные птицы, бросаются вниз и, выхватывая у осаждённых оружие, снова уносятся в поднебесье. Сам он почему-то сражается в пешем строю, без остановки стреляя в наступающих. И хотя расстояние до целей невелико, ему ни разу не удаётся в кого-нибудь попасть, несмотря на все старания.
   Вскоре эта картина сменилась иной. Он лежит на спине, тяжело раненный. И хотя нет сил повернуть голову и оглядеться по сторонам, Фред точно знает, что бой проигран, а все его товарищи перебиты. Над ним склоняется странное существо, одновременно похожее и на человека, и на механизм, и тянет к нему десятки извивающихся и шелестящих металлических щупалец с острыми когтями на концах. Одно из них мёртвой хваткой впивается Фреду в плечо. Боль нарастает и наконец становится невыносимой. Он пытается отбиться свободной рукой и просыпается.
   -- Р-редан? -- охрипшим ото сна шёпотом уточнил оператор. Перед его глазами всё ещё мелькали образы из сна.
   -- Ну да.
   -- И давно тебя выпустили из дурдома? -- спросил оператор, потягиваясь и садясь на кровати.
   -- Сегодня после обеда. Успел почти к началу лекции. Врачи сказали, что мне будет полезно посетить её. И вроде как помогло. Голос был просто аномалией... А ты, как я погляжу, моё место в лазарете решил занять?
   -- То есть?
   -- Ну, я пришёл, смотрю, ты тут дёргаешься во сне как паралитик, стонешь, ногами сучишь. Взял тебя за плечо да встряхнул немного.
   -- А, спасибо. Сон просто кошмарный... Я тут вот о чём думаю. Смотри: на одном из слайдов был изображён летающий череп. С тех пор прошло около ста веков. Значит, всё, что видели возле лагеря -- действительно призраки?
   -- Выходит, что так. Думаешь, будь все эти штуки настоящими, они смогли бы столько протянуть без ремонта? Ты посмотри, сколько раз за эти три месяца механикам приходилось чинить дроидов.
   -- Хорошо. Тогда как тому крылатому монстру удалось утащить проектор, раз сам он -- только картинка из прошлого?
   Редан надолго задумался. Затем, собравшись с мыслями, раздумчиво произнёс:
   -- Может быть, это разные вещи. Черепа -- это призраки. А эти летуны... Ну, может, какая-то примитивная цивилизация, которая пытается наладить контакт. Я в одном фильме смотрел, действие на планете Татуин было, кажется.
   -- Это где?
   -- Да не знаю. Может, её вообще выдумали, это неважно. Так вот, там тоже был какой-то небольшой летающий персонаж. Только он был синий, с носом как гофрированный шланг и в коммерции разбирался.
   -- Не. Наш-то был точь-в-точь как человек, только с крыльями, черепом вместо лица и с красными глазами.
   -- Это если верить тем, кто его видел. А со страха чего только не покажется. К тому же, никаких человечков с крыльями на лекции нам не показывали.
   -- Да, пожалуй, ты прав -- с облегчением произнёс Фред. -- Мне прямо не по себе от одной мысли о том, что те, кто уничтожил здешних жителей, всё ещё существуют.
   -- А это уж точно ерунда. Смотри. Есть какая-то цивилизация. Судя по всему, высокоразвитая и воинственная. Она уничтожила здешних обитателей. С тех пор прошло десять тысяч лет. Сам посуди. За это время захватчики должны были или развиться до невообразимого уровня, или деградировать до дикарей с палками. Или вовсе вымереть. Планету так и не захватили, хотя она вполне пригодна для жизни. Мы тоже никого пока не видели. Значит, их или больше нет, или они уже неопасны.
   -- Резонно.
   -- Второй момент. Десять тысяч лет. Ты хоть когда-нибудь слышал, чтобы цивилизация могла просуществовать такой срок? Не сам вид, а их государство или чего там у них.
   -- Я не особо-то увлекаюсь историей. Но вроде нет, не слышал.
   -- И я. Ну, и последнее. Даже если предположить, что эти гуманоиды каким-то образом дотянули до настоящего времени, то что с их технологиями? За такой срок -- ни шага вперёд? Сто веков назад летали эти черепа и сейчас их запускают? Да это абсурд. Вспомни в училище лекции по истории вооружений. Сколько там за каких-то двести лет изменилось.
   -- Ты прав, как я сразу об этом не подумал.
   -- Вот так-то. Да, всё, что тут происходит -- это очень странно. Но в мире ещё много неизученного. Каждая новая планета -- это загадка.
   -- Да, ты уже доразгадывался до больничной койки.
   -- Кстати. Спасибо, что напомнил, -- с этими словами Редан полез в карман, достал небольшую коробочку и вытряхнул на ладонь сине-зелёную капсулу.
   -- Это что?
   -- Лекарство какое-то. Врачи, сказали, что я всё ещё психически неустойчив. Но всё равно, легко отделался. Всем остальным, кто призраков видел, ещё лежать да лежать... Ладно, хватит разговоров. Пошли что ли наружу.
   Поскольку командование решило пока не допускать Редана до дежурств, весь этот вечер у них с Фредом был свободен. Как, впрочем, и у остальных экипажей AT-ST -- на сегодня решили ограничиться пехотными патрулями на близлежащих территориях. Весь старший командный состав сразу же после лекции отправился в штаб, составлять коллективный рапорт для прибывающей завтра эскадры с поселенцами и новыми войсками. Окончательно утверждались планы и схемы размещения прибывающих в соответствии с проектом колонизации. Так, нынешняя территория лагеря должна расшириться приблизительно в два раза и стать хорошо укреплённой военной базой. В проекте обозначено строительство укреплений -- как надземных, так и подземных. Вокруг крепости раскинется небольшой городок для поселенцев. Скоро освоение планеты должно начаться полным ходом... Единственное, что сейчас беспокоило командование и обсуждалось при составлении доклада -- как быть со всеми необъяснимыми явлениями, происходящими в последнее время. Если пропажи разведывательных дроидов, поломки оборудования и случаи сумасшествия будут происходить такими же темпами, что и сейчас, то вторая фаза колонизации может провалиться. Напрашивался очевидный вывод -- приостановить высадку до выяснения и устранения причин происходящих странностей.
   К сожалению, существовали неустранимые препятствия, делающие отсрочку высадки невозможной. В первую очередь, проблема питания. Конечно, у колонистов имелся запас провианта и воды, но предназначен был в значительной части для этапа развёртывания, то есть до начала самостоятельного производства пищи. Задерживать высадку означало сокращать время, отведённое на эту стадию, а значит, и рисковать жизнями поселенцев. Да и к тому же, невозможно определить, на какой срок произойдёт задержка. Несмотря на все старания учёных, только сегодня был совершён крошечный шаг к разгадке тайн этой планеты. Когда же вопрос будет решён окончательно -- неизвестно. Нельзя же вечно держать корабли на орбите, сколько бы там ни было провизии.
   Кто-то высказывал предложение временно отложить вторую стадию, отправив колонистов домой. Идея была неплоха, но для этого необходимо иметь куда более веские и конкретные доводы, чем те, которыми учёные располагали сейчас. Сейчас были только догадки и материалы из единственного вскрытого бункера. К тому же, у одного из специалистов по логистике возникли сомнения относительно того, хватит ли поселенцам и их семьям пропитания на обратную дорогу.
   Снаружи уже понемногу начинало светлеть, тусклое солнце вот-вот должно было показаться над горизонтом. До прилёта подкрепления оставалось несколько часов, а в штабе так и не пришли к единому мнению. Никто, а в особенности командующий, не желал рисковать жизнями тысяч человек. Но и возлагать на себя ответственность за нарушение плана колонизации тоже никому не хотелось.
   Наконец, решение было принято. Из рапорта была исключена резолютивная часть, содержащая рекомендации по дальнейшим действиям. Таким образом, капитан экспедиционного корпуса получит только сведения о текущей ситуации на планете, с особым упором на факты, вызывающие у командования столько волнения и споров. Решение о высадке или её задержке, таким образом, тоже примет капитан эскадры, тем самым снимая всякую ответственность с наземных сил.
  
   ========== Межгалактиеский экспресс ==========
  
   Командор Мидлон Элез с невысказанной надеждой смотрел на окно панорамного обзора. Было скучно. Как и вчера. Как и весь этот чёртов месяц.
   Не для того же сын высокопоставленного чиновника с Корусанта пошёл в имперский флот! Нет, не за рутиной, а за славой, подвигами, большим жалованием и властью. Конечно, отец напряг все свои связи, и карьера Мидлона вызывала зависть у многих, кроме него самого.
   Стать к 28 годам капитаном звёздного разрушителя класса Империал-1 -- для подавляющего большинства офицеров казалось просто невозможным. Элезу же это казалось дорогой в никуда.
   Устав стоять, он вернулся в своё любимое кресло. Конечно, по уставу такая мебель на мостике находиться не должна, но когда ты капитан одинокого патрульного корабля, болтающегося на задворках имперского пространства, себе можно позволить некоторую поблажку. И поблажка эта была мягкой, глубокой и кожаной, и стояла возле стола, оснащённого всеми экранами и коммуникаторами, какие могли потребоваться капитану для управления судном.
   Усевшись в кресле поглубже, Мидлон подумал о превратностях своей судьбы. Он честно учился в академии имперского флота, и надеялся стать ну как минимум адмиралом, но ни на какие задания, связанные с хотя бы небольшим риском, его не направляли. Наверное, папочка постарался, ведь он был поначалу против этой затеи, но потом смирился. Или не смирился, и теперь пытался вернуть сына в столицу таким вот образом.
   Элез думал так же, когда направлял командованию рапорты, с просьбами направить его на "настоящее дело".
   И когда такое дело ему подвернулось, он ухватился за него не задумываясь. Корабль как раз проходил плановую модернизацию и капитальный ремонт, когда капитану Мидлону Элезу предложили принять участие в важном научном проекте. На его корабль решили установить экспериментальный гиперпривод, который позволял на порядок повысить скорость гиперперехода. Но учёные сказали, что его нельзя применять на полную мощность в обычных перелётах. Слишком большая скорость при достаточно большой плотности звёзд становилась преградой для успешного маневрирования при движении. Это могло стоить корабля и жизни, но Мидлона заверили, что управление гиперпривода позволит летать на привычных скоростях, а новая, невероятная скорость нужна для его новой миссии. Исследования новой галактики.
   Это была его мечта -- стать героем, превратившим Галактическую Империю в Межгалактическую. А перелёт длиною в месяц на этом фоне казался просто пустяком.
   В первом рейсе так и было. Настроение у всего экипажа было приподнятое. Вкус грядущих открытий и славы опьянял всех, от капитана до солдата, от учёных до чернорабочих.
   Но новая галактика оказалась весьма мрачным местом. В первый рейс судно Элеза посетило 5 звёздных систем, и обнаружило 3 планеты, условно пригодных для жизни. Первая оказалась выжженной пустыней без каких бы то ни было следов воды и жизни. Вторая -- просто мёртвым каменным шаром, испещрённым кратерами и лишённым атмосферы.
   Последняя планета, вращающаяся вокруг красного карлика, была маленьким мирком с парой экваториальных континентов и одним полярным. Климат был умеренный, растительности довольно много, но самое главное -- следы цивилизации.
   В соответствии с планом действий, на планету была высажена группа учёных разных специальностей и рабочих, для проведения первого этапа исследований и усиленная рота охраны, для обеспечения безопасности. После проведения полного картографирования поверхности, корабль ушёл в гипер, взяв курс на базу.
   Путь домой был долог, но он того стоил. После доклада о состоявшемся рейсе, Адмирал Корст немедленно произвёл Мидлона в командоры. Он сказал, что обнаруженные следы цивилизации означают только то, что другая галактика обитаема, а раз она обитаема, то её обитателей следует привести к Новому Порядку. А найденную планету следует колонизировать как можно быстрее, чем и займётся новоиспечённый командор.
   Потом были 3 недели отпуска. Время, пролетевшее быстро и приятно. Даже встреча с отцом была приятна, потому что он признался, что долгое время оберегал сына от опасностей службы, и что беспокоился, когда его сын ввязался в какой-то непонятный эксперимент. Но теперь он гордился сыном, который доказал самостоятельность своих решений, свою волю и смелость. Хорошему настроению так же способствовала изрядная премия, как за год службы командора.
   И вот уже месяц, как эскадра Мидлона рвалась через гиперпространство к планете, которой было суждено стать первой колонией в новой галактике. Эскадра конечно была скромной, виной чему была запредельная дороговизна и сложность производства новых гиперприводов. Одна штука стоила как 6 звёздных разрушителей, но без них новая галактика так и осталась бы недоступной.
   Один стардестройер класса Империя-1, два эскортных фрегата Небулон-2В и 4 транспортных корабля типа АА-9, или как их ещё называли корусантские фрахтовщики, несшие по 10 тысяч колонистов со всем необходимым каждый. С такой разношёрстной флотилией ни в какой серьезный бой не вступишь, но и для всякого рода пиратов эта сила уже не по зубам. Одних истребителей в эскадре более сотни, а ещё бомбардировщики, для крупных целей.
   Но скука накатывалась на командора всю последнюю неделю, потому что не происходило ровным счётом ничего. И чем больше затягивался гиперпереход, тем сильнее скука одолевала командора.
   -- Выходим в реальное пространство! -- доложил капитан Ропп, и бесконечные линии звёзд за окном снова сжались в точки. Скука наконец-то ослабила свою стальную хватку, и командор вскочил с кресла и подошёл к ближайшему окну.
   -- Доложить о прибытии остальных кораблей.
   -- Эскортные фрегаты на месте. Первый транспорт на месте. Второй, третий, четвёртый.
   -- Эскадра в полном составе вышла из гиперпространства, командор. Ждём ваших приказов, сэр! -- Бодро отчеканил капитан.
   -- Отлично. Фрегатам занять позиции по бокам от флагмана и чуть позади. Транспортам занять место внутри клина. Тут хоть и пустынно, но расслабляться не стоит. И начинайте готовить челноки к высадке.
   Над западным побережьем Океана разгорался рассвет. С орбиты вид изломанной береговой линии, со всеми реками, заливами и островами, которая всплывала из чернильной темноты, был поистине завораживающим. Как изображение на пикт-пластине, помещённой в раствор проявителя, проявлялись сперва синие, потом зелёные и красные цвета всех оттенков, гоня на запад причудливые тени. Наблюдать за рассветами и закатами, что ещё делать, вися в ожидании на орбите дикого мира? Особенно когда вся текущая работа уже сделана.
   Капитан Аргос Уебб находил в этом зрелище свою особую красоту. Наблюдая, как по планете шагает рассвет, можно почувствовать её дух. Как утверждал старший среди корабельных техножрецов Магос Протей, в древности, когда человечество делало только первые робкие шаги с Терры в бесконечность космоса, это явление называли линией терминатора, якобы в честь бесконечной борьбы света и тьмы. И движение этой линии проявляло рельеф любой планеты в мельчайших подробностях. Плавно и степенно плывя по поверхности аграрного мира, отражая неторопливость тамошней жизни, или скача по шпилям городов ульев, затапливая низшие уровни тенями, кажущимися бесконечными, как пропасть между их обитателями, или же с натугой пробиваясь через бесконечную облачную пелену мира-кузницы, заливая планету равномерным тусклым светом, рассвет всегда был прекрасен.
   Но над высадившимися на планету заблудшими и силами Империума уже во всю сияло красноватое солнце этого мира. До начала атаки оставался один час. Значит, пришла пора взяться за дело.
   Капитан активировал пару рун на своей контрольной кафедре, отключая главный экран, транслировавший картины рассвета с одной из пикт-камер наружного обзора, и активируя внутрикорабельную вокс-сеть.
   -- Всему экипажу внимание, объявляю повышенную готовность. Повторяю, объявляю повышенную готовность.
   После этого, последовательно переключаясь между разными отсеками и боевыми постами, капитан начал отдавать более конкретные распоряжения.
   -- Отсек торпедных аппаратов. Приготовиться к бою. Проверить исправность пусковых установок и доложить. Зарядить плазменными торпедами все торпедные аппараты.
   -- Есть, господин капитан.
   -- Артиллерийской палубе, повышенная готовность. Проверить исправность всех макропушек и заряжающих систем. О результатах доложить.
   -- Есть, сэр!
   -Всем постам и орудиям зенитной артиллерии. Полная боевая готовность. Проверить все системы и орудия и доложить. Ауспексы наведения пока не активировать.
   -- Так точно.
   -- Реакторный отсек, поднять мощность реакторов. Обеспечить питание всех корабельных систем. Включить пустотные щиты на половинную мощность.
   -- Приказ принят.
   -- Двигательный отсек. Готовьтесь к запуску маневровых и маршевых двигателей. Запуск по моей команде.
   -- Вас поняли, работаем.
   После того, как все приказы были розданы, капитан подозвал дежурного астропата, сидевшего на табурете между располагавшимися у стены пультами связистов, не довольных таким соседством. А ведь это Маркус, штурмовик инквизиции, настоял на связи через астропатов, для маскировки в ходе разведывательной операции. Оно то и не мудрено, ведь если портативные вокс-передатчики достаточно слабы, и могут остаться незамеченными, то мощность орбитальной связи скрыть ну никак не удастся. Вот потому-то он и забрал одного из трёх корабельных астропатов с собой, на поверхность.
   Бледная, худощавая, закутанная в грубую серую робу фигура человека, опирающегося на посох с навершием в виде декоративного глаза, носящего белую повязку с выцветшим желтоватым рисунком распахнутого глаза поверх пустых глазниц, склонилась в поклоне прямо перед кафедрой с капитанским пультом. Поприветствовав астропата, капитан начал зачитывать сообщение.
   "Корабль готов к предстоящей операции. Челнок с подкреплением стартует через 2 минуты после вашего сигнала. Если противник попытается сбежать с планеты, мы его встретим. Жду вас всех на борту с победой. Напоминаю, что согласно распоряжению старшего инквизитора Шниперсона, в случае вашей неудачи я обязан провести орбитальную бомбардировку данной местности. Надеюсь, что до этого не дойдёт. И да направит вас Император.
   Аргос Уебб, капитан "Звёздной Стрелы".
   Когда астропат с поклоном отошёл прочь, возвращаясь на свой табурет, капитан отдал приказ подготовить челнок с бойцами абордажной команды к вылету. После этого оставалось только получать рапорты о выполнении приказов и ждать.
   Но ждать долго не пришлось. Один из техножрецов, отвечающих за работу корабельных ауспексов, заявил, что принимает странный сигнал из космоса.
   -- Немедленно локализовать и определить источник сигнала! Всему кораблю полная боевая готовность! Пустотные щиты на полную мощность! Зарядить все орудия!
   Непонятный сигнал из глубин космоса? Очень похоже на рейдера Эльдар, готовящегося к атаке. Ещё в академии Аргосу рассказывали о некоторых приёмах ведения космического боя разными ксеносами, но сам он сталкивался с подобным впервые. За четверть века, проведённых на службе в Имперском Флоте, Уебб успел полетать на пяти кораблях. На трёх он был капитаном. И если начинал он свою карьеру как офицер артиллерист на эсминце класса Кобра, то на эсминце класса Меч он уже был командиром. За годы службы Аргос не раз вступал в бой с пиратами и контрабандистами, нечистыми на руку вольными торговцами, а однажды даже с рейдерами Хаоса, но сражаться с Эльдарами ему ещё не доводилось. Тем более что лёгким крейсером он командовал только три года.
   -- Что за переполох? Отставить панику! -- Подал голос старший корабельный комиссар Лютик. Старый и опытный, он был неоспоримым примером для двух кадет-комиссаров под его началом, которые уже было, потянулись к кобурам болт пистолетов, когда их начальник продолжил.
   -- Не потрудитесь ли вы объяснить свои действия, капитан?
   -- Я полагаю, что замеченный нами сигнал исходит от корабля или кораблей Эльдар, которые известны своей маскировкой, а так же хитростью и атаками из засады. По-моему, это они, и они готовятся к атаке.
   -- В таком случае не буду больше вам мешать. -- Сказал Лютик, садясь обратно на своё место. Кадеты тоже вернулись на свои стулья и принялись расспрашивать комиссара об особенностях и методах борьбы с данным видом ксеносов.
   Внимание Аргоса в этот момент было приковано к главному монитору, куда техножрец вывел изображение с телескопа дальнего обзора. Картинка сперва дёргалась среди звёзд, а потом вдруг резко замерла, показывая один слегка вытянутый, серебристый силуэт, пару еле заметный точек и ещё 4 достаточно яркие объекта, которые плавно перемещались относительно звёзд и друг друга, выстраиваясь в некое подобие клина, направленного на наблюдателя.
   -- Вижу 7 объектов, расстояние 5 миллионов километров. Движутся к нам на высокой скорости. -- Доложил техножрец.
   А вот это было дурной новостью. Ведь корабль висел на орбите, направленный носом к планете. Это сделали для уменьшения заметности с поверхности, да и техножрецы сказали, что в таком положении корабль будет лучше всего удерживаться гравитацией планеты. Да и пуск торпед можно было провести значительно оперативней, если что. Но теперь это преимущество превратилось в помеху, ведь новая угроза не внизу, а сбоку. Теперь нужно будет сперва развернуть корабль, потом вырваться из гравитационного колодца планеты и только потом можно будет принять бой на более менее приемлемых условиях, по крайней мере, обладая свободой манёвра.
   -- Я думаю ни для кого не секрет, что нас уже обнаружили и дальнейшее промедление бессмысленно и смертельно.-- Комиссар Лютик согласно кивнул и продолжил лекцию о коварстве Эльдар для своих Кадетов.
   -- Машинное, активировать маневровые и маршевые двигатели, мы покидаем орбиту. Магос Протей, не будет ли Омниссия столь добр к нам, чтобы помочь рассчитать траекторию нашего облёта планеты так, чтобы её гравитация развернула и ускорила нас, когда мы её обогнём? Раз мы и так в гравитационном колодце, то пусть он нам немножечко поможет. Астропат, передайте на поверхность сообщение, текст: "Вступили в бой в космосе, дольше находиться на орбите не можем, Да хранит вас Император. Капитан Аргос Уебб." Думаю, нашего манёвра Эльдары не ожидают, они же считают нас всех тупыми как Орков. И да поможет нам всем Император.
   С залитой светом поверхности планеты не было видно, как "Звёздная Стрела", лёгкий крейсер класса Донтлесс Имперского флота, начал движение вниз, в направлении на закат.
  
   ========== Огневой контакт ==========
  
   -Говорит командор Мидлон. Как меня слышно? Повторяю, это командор Мидлон. Вы меня слышите?
   Планеты всегда были серьезной преградой для радиосвязи, но не для межзвёздных передач, и голограмма наконец-то выровнялась, явив образ командира штурмовиков. Фигура в белом с жёлтой полосой на каске и наплечниках стояла по стойке смирно, приветствуя старшего по званию.
   -Слышу вас хорошо, командор. Рады вас снова видеть, сэр! Мы вас уже заждались. Учёные собрали кучу информации, но боюсь, что вам их доклады не понравятся.
   Элезу такое начало разговора пришлось не по нутру. Что могло случиться за три месяца? Вода вдруг стала ядовитой, из леса вылезли опасные хищники, а в лагере бушует чума? Но ведь когда его корабль улетал отсюда, всё было в порядке! Хотя вид у лейтенанта вполне здоровый, вот только какие-то странные нотки в голосе. Паника? У закалённого в боях штурмовика?!
   -Что у вас там стряслось? Все в порядке? Потерь нет?
   -Потерь нет, сэр. Но вокруг лагеря последние две недели творятся странные вещи, техника сбоит, солдаты твердят о призраках.
   -Что? Какие призраки? Вы же цивилизованный человек, лейтенант! Отставить панику! Мне нужны факты, а не домыслы. У меня на шее висят сорок тысяч колонистов, и я должен знать, могу ли я их высаживать на поверхность, или нет.
   Командора начинало раздражать странное поведение штурмовика. Если все целы, то в чём дело? Техника может сбоить по сотне причин. Ну а "призраки", это же форменный бред.
   -Факты таковы, сэр. За последние две недели мы потеряли всех разведывательных дроидов, половина сломана, остальные пропали без вести. Два боевых дроида вышли из строя и открыли огонь, после чего были уничтожены, ещё три в ремонте. Вышел из строя определитель свой-чужой. У личного состава экспедиции наблюдается невроз, переходящий в панику. Система сигнализации вышла из строя, и срабатывает каждые полчаса. Пятеро рабочих, двое солдат и один пилот шагателя в лазарете с нервными срывами и острыми приступами параноидальной шизофрении. Над лагерем регулярно видят неопознанные летающие объекты, которые все называют призраками. Один из них утащил портативный голопроэктор у одного из рабочих. Им же был оставлен кусок материала, идентифицированного как выделанная кожа, с нанесёнными на него письменами, дешифровать которые не удалось. Так же археологами была установлена причина и время гибели местной цивилизации. Коренное население было уничтожено примерно десять -- одиннадцать тысяч лет назад в результате атаки из космоса другой расой. Согласно их версии, это были...
   -Хватит. Больше половины из того, что вы только что сказали, является форменным бредом! Жду вас на борту через пять часов вместе с научными руководителями экспедиции. Я требую полный отчёт о событиях, случившихся с момента вашей высадки в письменной форме. И прекратите панику, это приказ!
   -Есть, сэр!
   -Я задерживаю высадку колонистов до выяснения всех подробностей. Так же я объявляю о полной эвакуации вашей экспедиции, нам не нужны психопаты на этой планете.
   -Вас понял, сэр! Готовимся к отправке, сэр! Прошу сообщить ориентировочное время прибытия челноков, сэр.
   -Они будут у вас через четыре часа, лейтенант, а пока приготовьте ваших пациентов к транспортировке. Надеюсь, они не буйные. И если у вас там и в правду творится не пойми что, не снимайте охрану с периметра. Вы меня поняли?
   -Так точно, сэр! Вас понял, сэр!
   -Конец связи.
   Элез поспешил нажать кнопку отключения голопроэктора на своём столе. Новости были, говоря прямо, невесёлые. Уничтоженная непонятно кем цивилизация, сбои техники, нервные расстройства у персонала... Тут с наскока не разобраться. Нужно как следует подумать, предварительно собрав всю возможную информацию. Одно Элез знал точно. Всё это ему не нравилось. Однако, раз он главный, то и вся ответственность лежит на нём, и губить задание и жизни своей поспешностью он был не намерен. Пара нажатых кнопок, и вот уже на связи с командором все корабли эскадры.
   -Командирам всех судов. Говорит Командор Мидлон. Отставить высадку! Повторяю, отставить высадку!
   Получив подтверждение своего приказа, он перешёл на внутрикорабельную связь.
   -Десантный отсек, приготовиться к высадке.
   -Есть, сэр!
   Отключив связь, Элез повернулся к капитану Роппу.
   -Капитан, приготовьте три челнока к высадке десанта. Остальные готовьте к эвакуации личного состава экспедиции. И поднимите первую эскадрилью истребителей. Что бы тут не происходило, мы должны быть готовы к этому.
   -Вас понял, командор!
   Капитан коротко козырнул и отошёл к пульту связи, отдавая приказания. Мидлон же встал из своего любимого кресла, и подошёл к панорамному стеклу. Присмотревшись, он разглядел движущуюся параллельно звезду -- один из эскортных фрегатов.
   -И ещё, передайте нашим фрегатам, пусть готовят своих истребителей к взлёту. На всякий случай.
   -Да, сэр.
   Немного успокоившись, Мидлон перешёл к центру обзорного окна, выискивая взглядом планету, к которой он летел весь этот месяц. А вот и она -- тонкий красноватый серп и пятно мрака на фоне звёзд. До неё осталось всего -- ничего, каких-то пять-шесть миллионов километров. Что это по сравнению с миллионами световых лет, разделяющими галактики? Но сейчас эти километры отделяли командора от проблем, возникших в его отсутствие. Проблем, которые ему очень скоро придётся решать.
   Размышления прервал голос одного из операторов радаров из левой ямы управления.
   -Вижу сигнал, прямо по курсу, расстояние четыре с половиной миллиона километров!
   Элез даже вздрогнул от неожиданности. Кто-то посмел оспаривать его первенство в освоении новой галактики? Или же это местные, прибыли проверить свои владения? И как назло, на шее висит этот балласт колонистов. Их же просто так не бросишь, и в бой с ними не вступишь.
   -Немедленно определить параметры цели и направление движения. Дайте мне всю возможную информацию об этом объекте!
   Мидлон Элез понял, что нервничает. Во время долгих одиноких патрулей он мечтал, что встретиться в глубине космоса с какими-нибудь пришельцами, или на худой конец пиратами, и разобьёт их в битве. Но теперь, когда неизвестность встала у него на пути, он был совсем не рад. Хорошо было бы сперва определить, сколько этих врагов, какого класса у них корабль, сколько истребителей и бомбардировщиков на борту, а уже потом можно ввязываться в драку. Или удирать, ведь бросать колонистов на верную смерть тоже нельзя. Разозлённый собственными мыслями, столь недостойными офицера имперского флота, Мидлон опять обратился к операторам.
   -Ну чего вы там копаетесь? Докладывайте!
   -Вижу единичную цель, командор. Не могу определить тип цели, сэр. Спектр излучения не соответствует ни одному из имеющихся в памяти компьютера. Но судя по мощности излучения, этот корабль можно приравнять к звёздному разрушителю типа Венатор.
   -Направление движения?
   -Цель движется к планете, сэр. Медленно, но с возрастающим ускорением.
   Ну, хоть какая-то хорошая новость. Чужак не хочет ввязываться в бой, и пытается укрыться за диском планеты. Может он принял транспортники за боевые корабли и думает, что против него сейчас идёт достаточно большая эскадра? Это звучит слишком хорошо, чтобы быть правдой. Скорее всего, нас уже распознали, а прятаться они будут на низкой орбите, поджидая, когда мы войдём в гравитационное поле планеты.
   Если это и в правду Венатор или что-то подобное, то бой предстоит нешуточный. Империал то его выдержит, а вот фрегатам и транспортам будет несдобровать. Особенно, если враг засядет на низкой орбите, чтобы компенсировать возможное превосходство звёздного разрушителя в дальнобойности.
   Расклад не самый радужный. По авиации будет в лучшем случае паритет, в худшем -- превосходство противника, но на средней дистанции Империя-1 превосходит Венатора и ему подобные суда огневой мощью и щитами, да и запас живучести позволит выдержать огневую дуэль и даже победить.
   Ладно, если враг решил поиграть в прятки, ему же будет хуже. Раз он ждёт, что мы зайдём со стороны восхода, чтобы пустить свои торпеды, или что у него там, нам в брюхо, то мы атакуем со стороны заката.
   -Всем кораблям, изменить курс, обогнуть планету со стороны заката! Транспортам, увеличить дистанцию до флагмана, вам лучше держаться позади, особенно если станет жарко. Фрегатам выделить по одной эскадрильи истребителей для прикрытия транспортов. Пусть взлетают, как только будут готовы. Основной ангар, готовьте истребителей к вылету, всех, какие есть. Потом пойдут бомбардировщики, так что пусть тоже будут готовы. Орудийным расчётам полная готовность! Все орудия к бою! Зенитчики, не зевать, от вашей меткости будут зависеть наши жизни.
   Мостик, а следом и весь корабль, наполнился суетой подготовки к предстоящему бою, и если снаружи это может остаться и не замеченным, то горе тому, кто посмеет напасть на эскадру.
   До планеты оставалось всего полтора миллиона километров, когда оператор радара нарушил напряжённую тишину мостика готового к бою корабля.
   -Вижу цель на экране, расстояние полтора миллиона километров. Она только что вынырнула из-за диска планеты. Движется курсом на сближение с набором скорости.
   -Смелые ублюдки, ну что ж, посмотрим, чего вы стоите! Уточнить параметры цели.
   Потянулись долгие минуты ожидания. И лучше бы они тянулись дальше.
   -Эээ, сэр, это не Венатор. Я не могу идентифицировать этот корабль! В базе данных нет ничего даже отдалённо похожего на это!
   -Выведите картинку на мой экран.
   Командор Мидлон поспешно плюхнулся в своё кресло, активируя голопроэктор. На развернувшейся над столом плоскости экрана он увидел странный контур, перемещавшийся на фоне звёзд. Двигавшийся почти, что со стороны солнца, корабль был погружён в глубокие тени, и единственное, что можно было разобрать, это блеск небольших надстроек по краям здоровенной бронированной туши.
   -Силы вселенной! Никогда в жизни не видел ничего подобного.
   Только и выдавил из себя Мидлон. Но затем быстро взял себя в руки.
   -Какой размер у этой штуки?
   -Лобовая проекция имеет ориентировочный размер 500 на 500 метров!
   -А эта штука не меньше чем наш красавец.
   Элез сумел выдавить из себя кривую ухмылку, хотя уверенности в нём заметно поубавилось.
   -Посмотрим, что может этот здоровяк. Расстояние?
   -Миллион километров.
   -Пошлите ему запрос с требованием назвать себя.
   -Есть, сэр.
   И опять потянулись минуты тягостного ожидания. А корабли всё продолжали сближаться в мрачной тишине космоса.
   -Они не отвечают?
   -Так точно, сэр, не отвечают.
   -Ну тогда они сами не оставили нам выбора. Если что, это была самооборона.
   Капитан Ропп напряжённо хихикнул, но большинству экипажа сейчас было не до шуток. Надо бы как-то по-другому поднять боевой дух, подумал было Элез. Но враг сделал ход первый.
   -Они открыли огонь, сэр!
   На экране было видно, как на затенённой части носа неизвестного гиганта по очереди вспыхивают огни. Один, два, четыре, шесть. И не гаснут.
   -Что это такое? Торпеды?
   -Эээ, сэр, я не знаю, сэр. Слишком мощное излучение, не могу разобрать. Но для протонных торпед эти штуки слишком большие.
   -Десантные челноки? Они хотят взять нас штурмом! Не бывать этому! Выпустить всех истребителей в космос! Немедленно! Сбить все эти чёртовы корыта!!!
   -Есть, сэр!
   Из распахнутых ворот ангара под брюхом Звёздного разрушителя вылетали всё новые и новые истребители, несясь на перехват рвущимся к их родной эскадре плазменным торпедам.
  
   -Первая, пли! Вторая, пли! Третья, пли!
   Старший артиллерийский офицер размеренно отсчитывал команды на пуск торпед. На мостике не чувствовалась отдача от работы пусковых аппаратов, хотя посылаемые ими в глубины космоса снаряды были весьма и весьма значительны. Старт торпед отображался на одном из экранов слева от главного, транслировавшего изображения вражеских кораблей. Одна из пикт-камер, установленных на носу, демонстрировала капитану как отделившиеся от корабля торпеды активируют свои плазменные двигатели и начинают ускоряться, двигаясь дальше по курсу.
   -Шестая, пли!
   Сверившись с показаниями своего пульта, старший артиллерист гордо доложил.
   -Господин капитан, все торпеды выпущены. Интервал 3 секунды. Расстояние до цели 800 тысяч километров. Ожидаемое время до поражения цели 17 минут, при сохранении целью курса и скорости.
   Звёздная стрела уже проделала неплохую работу, проведя эту атаку. Манёвр выхода из гравитационного колодца занял полчаса. Протей рекомендовал не гнать корабль в бой сразу, а добиться эффекта внезапности, позволив гравитации самой метнуть их на врага. А когда когитаторы выдали все требуемые импульсы и продемонстрировали расчётную траекторию, капитан Уэбб согласился с предложенной Магосом тактикой.
   Когда же корабль вынырнул из за диска планеты, оказалось, что враг разгадал их манёвр, и теперь опять идёт прямо на них. Капитан понял, что манёврами ему этот бой не выиграть, и решил сменить тактику. По его команде, техножрецы запустили все маршевые и маневровые двигатели, которые могли ускорить корабль в его движении вперёд. А после того, как дистанция между противниками сократилась до эффективной дальности запуска торпед, Звёздная стрела произвела атаку.
   И вот теперь, к вражескому флагману рвутся шесть снарядов. Каждый длиною по сто двадцать метров, диаметром пятнадцать метров. Бронированная ракета, питаемая собственным плазменным реактором, способна серьезно повредить даже линкор, не то, что Эльдарского рейдера.
   Хотя эти враги не похожи на Эльдар. Согласно всем описаниям, их корабли все гладкие, будто вылизаны, и с ажурными крыльями у кормы. А это какой-то угловатый белёсый кусок металла, почти лишённый надстроек, только небольшая башенка сверху. А в остальном это просто какой-то клин, с ромбом в основании. Свет местного солнца заливал этого урода целиком, выделяя каждую деталь, только деталей этих было совсем мало. Но два сопровождавших его корабля вполне подходил под определение Эльдарских, с этими-то было всё ясно. Позади плелись ещё четыре корабля странной формы, описать которую было весьма сложно. Наверное, это какие-то неизвестные ксеносы, которых Эльдары заманили на свою сторону. Говорят, их колдунам удавалось манипулировать даже Хаоситами.
   Однако не время для долгих раздумий, бой в самом разгаре.
   -Рулевой, изменить курс, возьмите на 15 градусов левее.
   -Вы собираетесь вступить с врагом в артиллерийскую дуэль, а не брать его на абордаж?
   Подал голос комиссар Лютик. Судя по взволнованному виду его кадетов, они ждали этого шанса показать себя в рукопашной с ксеносами всю свою сознательную жизнь.
   -У них семь кораблей, комиссар, а у нас один. Если мы сцепимся с их флагманом для абордажа, остальные нас просто расстреляют. Этой атакой дирижируют Эльдары, а они не ценят ни чьи жизни, кроме своих. Союзниками они пожертвуют без малейших колебаний. А в дистанционном бою у нас есть неплохие шансы если и не уничтожить все корабли, то хотя бы большую их часть.
   -Мудрое решение. Да направит нас Император! -- Сказал комиссар, обращая своё внимание на кадетов. Вид у них был столь обиженный, будто их поставили в угол за примерное поведение. Видя это, старый комиссар улыбнулся: -- Ну а после боя вы не будете против, если абордажная команда обследует обломки вражеских кораблей?
   -Конечно, нет. Может, там найдётся что-нибудь ценное для наших друзей из инквизиции. Но только после боя!
   Кадеты сразу воспрянули духом, а капитан смог спокойно вернуться к командованию судном.
   -Враг выпускает малые космические аппараты. -- Доложил один из техножрецов: -- Судя по всему истребителей. Они направляются на перехват наших торпед.
   -Враг изменил курс? Сколько истребителей они выпустили?
   -Курс и скорость движения вражеского флагмана не изменились, арьергардные корабли вражеской эскадры увеличили дистанцию до флагмана, фланговые корабли держат строй. Могу различить порядка полусотни малых космических аппаратов. Движутся быстро, контакт с торпедами через две минуты.
   -Время до поражения вражеского флагмана?
   -Двенадцать минут.
   -Рулевой, повернуть на 15 градусов на право. Я хочу, чтобы мы с нашими врагами двигались параллельным курсом.
   -Есть, сэр!
   -Артиллерийская палуба, орудиям правого борта открыть огонь по моей команде.
   -Вас поняли, сэр!
   -Выдайте целеуказание на сопровождение кораблей врага. Мы должны уничтожить ближайший к нам эскортный корабль первым же залпом! Остальное обрушьте на флагман. Пусть их отслеживают все наши ауспексы, а когитаторы рассчитают траекторию и упреждение. Промахи для нас нынче непозволительная роскошь.
   -Да поможет нам Омниссия!
   Магос Протей принялся отдавать распоряжения своим подчинённым на лингва техникс, языке машин. Техножрецы работали очень слаженно, перенаправляя потоки данных между когитаторами, ауспексами и артиллеристами. Маневровые двигатели сработали на выравнивание корабля, гася все возможные возмущения и колебания. Все эти действия должны были сделать батареи макропушек убийственно точными.
   -- Первая торпеда сдетонировала! -- Голос старшего артиллериста был спокоен. -- До контакта с вражеским кораблём осталось шесть минут.
   -Они обрушили на наши торпеды полсотни истребителей и сбили только одну? Да на их фоне Орки покажутся снайперами!
   Удивление капитана было не наигранным. Во всех учебниках писалось, что даже дюжина тех груд железа, что Орки считали авиацией, способна уничтожить торпедный залп или эскадрилью бомбардировщиков почти что гарантированно. А Эльдары то уж и подавно с этим бы справились. Или они играют с нами, притворяясь неопытными?
   -Вторая торпеда взорвалась. -- Доложил старший артиллерист.
   -Вражеские истребители разлетаются в стороны от торпед. Они их больше не атакуют!
   -Они что, издеваются? Или хотят похвастаться своими зенитчиками?
   Капитан Аргос Уебб приходил в ярость от чувства, что враг играет с ним, как кошка с мышью. А в это время торпеды с его корабля попали под огонь всех орудий Звёздного разрушителя, какие только могли стрелять вперёд.
  
   ========== Шаг в бездну ==========
  
   -Как так невозможно сбить? Вы в своём уме, майор? Хватит валять дурака! Вы должны остановить эти чёртовы корабли! Это приказ!!!
   -Есть, сэр.
   -Ну, так что, командир, что нам делать?
   -Новый заход! Мы должны остановить эти проклятые драндулеты, пока они не высадили к нам на борт орду штурмовой пехоты.
   -Но как? Мы уже три захода сделали, а этим дурам хоть бы хны! У них там что, щиты от крейсера?
   -Скорее метр брони. На них же остаются следы от пальбы. Только эти заразы не разваливаются на куски, а летят дальше.
   -Хватит болтать. Давайте-ка ещё раз, только теперь старайтесь бить по одному месту. И держитесь подальше от её двигателей, эта сука и так уже спалила третью эскадрилью.
   И снова слышен надрывный вой двигателя за спиной, и снова перед твоим взглядом начинает расти громадина вражеского десантного корабля. И снова твои бластеры не могут сделать ей ничего. Вот его туша уже совсем рядом, и ты снова отворачиваешь и идёшь на разворот. Проносишься в десятке метров от обожженного в сотне мест твоим бластером, но всё ещё прочного корпуса, стараясь заложить манёвр покруче, и спастись от этого бешеного двигателя. Чтобы у тебя был ещё один заход.
   А ведь в третьей эскадрильи были классные пилоты. И на первом заходе они сработали как по учебнику. Но после того как огонь по корпусу этого гигантского заострённого цилиндра оказался безрезультатным, их командир приказал зайти сзади и расстрелять двигатели. Смелый был парень, как и все его пилоты. Они повернули слишком близко к вражеской корме, чтобы бить наверняка. И выхлоп этого чудовищного двигателя превратил все десять истребителей в пылающие факелы. Их вопли ещё долго будут являться в кошмарах по ночам. Хорошо, что их мучения длились недолго.
   -Эй, парни, давайте сосредоточимся пока на одном ублюдке, иначе мы их будем ковырять, пока кислород не кончится.
   -Отличная идея, начинай со своей эскадрильей новый заход, а мы вас поддержим!
   И вот новый заход. И опять впереди растёт заострённая туша вражеской машины, и вновь твой огонь не может её повредить. И опять резкий маневр, и уход прочь. Манёвренность позволяет атаковать каждые 40 секунд не напрягаясь. Сейчас на заход уходит по тридцать секунд, но это ничего не решает.
   Сверху видны очереди бластеров четвёртой эскадрильи. Они были ближе всех. А вот и вторая, молодцы, бьют точно туда же, куда и мы. И отходят, уступая место шестой и седьмой. А пятая опять замешкалась. А хотя вот они, лентяи, таки соизволили дотащить свои задницы и помочь.
   Вот они заходят на цель, стреляют.
   Ну же. Ну!
   -ААА! Мои глаза! Я ничего не вижу!
   -Мамочки родные! Что это было?
   -База, база! Говорит командир авиакрыла. Что случилось? Я ослеплён и ничего не вижу! Машину болтает как в миксере. Что вы видите своими сенсорами?
   -Говорит база. Вы только что уничтожили один вражеский десантный транспорт. Повторяю, вы уничтожили десантный транспорт.
   -А что же тогда за ад здесь творится? Чёрт возьми, я почти ничего не вижу, у меня сплошные круги перед глазами. Что с остальными вражескими кораблями?
   -Уничтоженный вами корабль взорвался. Возможно, вы повредили ему реактор. Остальные вражеские корабли продолжают движение. Их нужно сбить.
   -И без тебя знаю, болван!
   Бревно бесчувственное, мерзкий трус. Это ведь не ты болтаешься в этом чёртовом истребителе посреди взрывов. Это ведь не твои подчинённые заживо сгорают, спасая, между прочим, твою задницу. Ладно, вот уже можно различить штурвал и раму фонаря, значит, ещё повоюем.
   -Всем эскадрильям, выстраиваемся позади меня и идём в атаку. У нас ещё пять мишеней, так что отдыхать некогда. Разделаемся с ними по очереди. И бейте в одно место!
   -Понял вас, идём за вами.
   -И не отставать, пятая эскадрилья, слышите?
   -Пятая эскадрилья?
   -Похоже, их убило взрывом, сэр.
   Если б только пережить этот бой, то придушил бы того ублюдка диспетчера голыми руками.
   -Им уже не поможешь, а за нами корабли с мирными колонистами. Вперёд, в атаку!
   И снова заход на цель, и снова безрезультатная пальба. И неизвестно, сколько жизней нам будет стоить остановить этот десантный корабль.
   -Вы входите в зону действия корабельной артиллерии. Уходите, пока вас не накрыло. У вас осталась одна минута!
   -Понял вас.
   -Успеем сделать ещё заход, парни?
   -Успеть то успеем, только толку будет никакого, эту дуру ещё долго нужно ковырять.
   -Тогда всем приказываю отступать. А те, кому жить уже надоело, айда за мной! Попробуем взять эту суку за задницу.
   И вот, полсотни истребителей кинулись в сторону. Полсотни из восьмидесяти. Ещё семь машин выстроились сзади. Они идут в этот заход не ради славы, денег или империи. Они идут на смерть потому, что эти транспорты везут в новую колонию их семьи.
   Как и твою. Прощай, жена. Обними детей, и скажи, что их отец погиб в бою, спасая невинные души.
   -За мной! Стреляйте не переставая. Цельтесь в двигатель!
   А вот и вражеская машина. А вот и сияющая белым корма. Двигатель, что несёт вперёд тысячи головорезов, желающих устроить бойню. А вот и струя выхлопа. Чистейшее пламя, которое уже пожирает батареи по бокам, рвётся в кабину изо всех сил. Но не успевает, и смерть приходит не от огня, а от столкновения.
   Со стороны было видно, как истребители нырнули в смертоносное пламя выхлопа. Затем несколько мгновений не происходило ничего.
   Но потом, вражеский корабль начал сваливаться с курса. В боку его обшивки, у кормы, разверзлась дыра, откуда ударил столб чистейшего белого газа. Разрывая обшивку, плазма рвалась на свободу, окутывая кувыркающуюся машину причудливыми факелами, пока её не поглотила ослепительная вспышка взрыва.
   Расширяющееся облако перегретых газов -- вот всё, что осталось от вражеского корабля и смельчаков, остановивших его. Оно растёт, теряя свою яркость и плотность, угасая подобно затухающей лампе. Гигантский погребальный костёр для павших героев. Так думали все пилоты оставшихся истребителей. Тяжело было видеть, как твои друзья бросились в самоубийственную атаку, плюнув смерти в лицо, а ты не смог, и остался здесь.
   Но вот гаснущее облако прошивает вражеский десантный бот. А за ним другой, и ещё, и ещё. Но вокруг них уже засверкали вспышки бластерных лучей. Диспетчер не зря приказал всем убираться с линии огня. То, что не смогли сделать истребители, теперь предстояло сделать бортовым бластерам Звёздного разрушителя.
  
   -Что у вас там стряслось? Где лейтенант штурмовиков?
   -На нас напали! Это те самые мясники, что уничтожили цивилизацию аборигенов! Сделайте же что-нибудь! Вышлите подкрепления! Они же нас всех перебьют!
   Командор Элез нажал кнопку отключения, и голограмма перепуганного учёного исчезла с его стола. Но ведь оставлять сообщение об атаке на экспедицию, даже столь сумбурное и паническое, нельзя. Особенно имперскому офицеру. Но тут и в космосе есть враг, и он атакует. Истребители уже вылетели, и скоро разделаются с этими странными челноками. Хорошо хоть, что вражеский корабль изменил курс, и теперь пытается обогнуть эскадру с правого фланга. У операторов турболазеров будет отличная мишень.
   А пока нужно связаться с поверхностью. Лейтенант штурмовиков должен дать нормальный ответ о происходящем. Он же не перепуганный штатский, а закалённый в боях ветеран. Его специально прислали во главе с элитным отрядом для охраны первой экспедиции в далёкой галактике. Ну а две сотни своих солдат Мидлон выделил сам, на всякий случай.
   Но вот, вызов на экстренном канале принят, и над столом появляется из помех фигура лейтенанта. Только теперь он не стоит по стойке смирно, а припал на левое колено, и, пригнувшись, стреляет в кого-то из своего бластера. Но вот он поворачивается к своей левой ладони, в которой и держит голопроэктор.
   -Командор, мы атакованы неизвестными пришельцами! Несём потери! Они отключили сигнализацию и подорвали наши минные поля! По нам бьют из тяжёлого оружия!
   -Кто бьёт, лейтенант? Кто вас атаковал?
   -Не знаю, сэр. Это какие-то люди, но неправильные! Они только что подорвали восточную стену! У них тяжёлая техника! Мы долго не продержимся! Нам нужна срочная эвакуация!
   -Челноки уже вылетают. Десантники будут у вас так скоро, как только смогут. Держитесь изо всех сил, лейтенант, помощь уже идёт!
   -Вас понял, сэр! Мы про...
   Изображение дёрнулось, и лейтенант пропал из вида. Потом в поле зрения голопроэктора промелькнула пара непонятных объектов. И, наконец, изображение замерло, показывая одного рядового имперской армии и одного штурмовика.
   Командор как завороженный наблюдал, как два солдата, прячась за контейнером с оборудованием, отчаянно поливают огнём из своего оружия кого-то вне поля зрения прибора. Тут рядовой начал перезаряжать свой бластер, а штурмовик поднял ствол к верху, пропуская группу отступающих сослуживцев. Последнего из пробегавших мимо снесло попаданием в спину, выбросившим из груди несчастного целый фонтан кровавых ошмётков. Сидящий на коленях имперский солдат продолжил было огонь, но целый град странных лучей превратил его грудь и голову в обожженное месиво. Стоявший у него за спиной штурмовик попытался отступить, но тут его накрыла очередь странных попаданий. Первое оторвало ему правую руку в районе локтя, второе вырвало здоровенный кусок плоти из плеча, а третье же снесло бедолаге голову. Уже падающее на бок тело получило ещё пять или шесть попаданий, окончательно превращаясь в окровавленный кусок фаршированного мяса. А в поле зрения бесстрастного прибора уже ворвался нападавший. Это был странный гибрид человека и машины, закованный в броню, со знаком черно-белого ассиметричного черепа в центре шестерни на груди. Вместо левой руки у него был странного вида манипулятор, ноги были усилены гидравлическими поршнями, лицо закрыто гротескной маской из омертвевшей плоти и стали с сияющими красным глазами. Правую же руку этой уродливой пародии на человека заменяло странного вида угловатое орудие, с коротким стволом огромного калибра, в чей прямоугольный кожух уходили какие-то кабеля и толстая шина от большого ящика на спине его отвратительного хозяина. Эта ублюдошная тварь встала, раскорячив ноги для устойчивости, и начала поливать огнём своей оглушительной пушки невидимых командору людей. С каждым выстрелом эта полумашина слегка содрогалась, а из прямоугольной выемки на кожухе его оружия вылетали здоровенные гильзы, но эта длинная очередь и не думала прекращаться. Только приложив изрядное усилие воли, Мидлон Элез сумел выключить голопроэктор.
   -Десантные челноки в вылет немедленно! Всем штурмовикам срочно грузиться на челноки и начинать десантирование на планету!
   Командора бы удивила та дрожь, что в этот момент проступила в его голосе, но он её не заметил.
   -Но сэр, десант загружен пока только в три челнока! Остальные вы приказали готовить к взлёту пустыми, для эвакуации экспедиции.
   -Отправляйте первую тройку и грузите десант в остальные! Надеюсь, им ещё будет, кого забирать.
   -А как быть с бомбардировщиками? Они уже готовы к вылету.
   -Пусть взлетают сразу после первой тройки шатлов. Сколько времени потребуется десанту, чтобы долететь до нашей экспедиции?
   -Минут двадцать пять, не больше.
   -Передайте на фрегаты, пусть подымают всех своих бомбардировщиков. Я хочу, чтобы они превратили этот корабль в груду металлолома!
   -Есть, сэр!
   Элез поднялся с кресла и подошёл к главному тактическому голопроэктору, что стоял позади его кресла. Там отображалась текущее состояние космического боя. Вот зеленоватые маркеры, показывающие корабли эскадры. Масштаб соблюдается, поэтому модели кораблей показаны отстоящими от своего реального положения, связанные с небольшими точками в пространстве указующими линиями. А вот и враг. Ну и уродливая махина. В полтора раза больше звёздного разрушителя, и почти вдвое тяжелей. Вся поверхность утыкана какими-то непонятными приборами и установками. Хотя орудийных башен хватает с избытком. Но что за убогая конструкция? Гигантский и совершенно пустой нос, похожий скорее на клюв какой-то экзотической птицы, корпус прямоугольного сечения, на котором живого места нет от присобаченных узлов, а потом надстройка странной формы, образующая этакие крылья и вертикальные рули, как у флаера. Ну и как апофеоз всей этой несуразности, двигатель, оставляющий такой плазменный шлейф, в котором можно спрятать целую дюжину таких же.
   А вот и вражеские десантные боты. Хотели всех обмануть и послать дроидов, чтобы мы приняли их корабли за пустые и пропустили, дав поживиться нашими транспортами? Ну, уж нет.
   Но в чём дело? Истребители отступают, а четыре корабля всё ещё летят, как ни в чём не бывало. А это пришла пора вступить в дело нашим пушкам.
   -Стреляйте по десантным кораблям из всех орудий! И из турболазеров тоже!
   -Но сэр, только две башни могут стрелять прямо по курсу!
   -Ну, так пусть они стреляют! Раз истребители не смогли пробить броню этих кораблей, то пусть её испарят турболазеры.
   -Есть, сэр.
   И вот за стеклом панорамного обзора прочертили тьму космоса первые залпы зенитных батарей. К ним присоединились и две крайние башни турболазеров.
   -Но почему истребителей так мало? Когда они успели потерять треть своих машин? Такой плотный зенитный огонь?
   -Нет, сэр, зенитного огня не было вовсе. Вражеские машины очень сильно бронированы. Истребители должны очень долго стрелять, чтобы повредить их. А повреждённые машины взрывают свои реакторы!
   -Взрывали реакторы? С транспортами так не делают. Даже дроиды стоят денег, тем более их можно собрать после боя из повреждённых кораблей.
   -Это не десантные транспорты, это брандеры!
   -Что?
   -Корабли-самоубийцы!
   Офицер тактик из штаба эскадры, который был повешен на шею Мидлона адмиралом перед рейсом, говорил, не сходя со своего места на другом конце голопроэктора. На пятнадцать лет старше Мидлона, этот майор обладал гораздо большим боевым опытом. Может адмирал не доверял Элезу до конца, раз направил столько нянек?
   -Лет пять назад я сталкивался с такими. Правда, тогда у нас была эскадра из пяти Венаторов и ещё дюжины кораблей сопровождения. Мы шли подавлять очередной бунт на Джааносисе. Тамошние аборигены ещё при старой республике отличались непокорностью. Нас они встретили небольшим флотом, даже боевую станцию Торговой Федерации где-то откопали. Мы их тогда разделали под орех, некоторые сбежали, а корабль одного их генерала, пошёл прямо на нас. Мы тогда подумали, что за придурок, в одиночку против эскадры. А этот ублюдок перегрузил реактор, направив всю мощность на щиты, и протаранил наш флагман. Удар пришёлся прямо в лётную палубу, да ещё с открытыми крышками. Тут-то реактор и взорвался, размолотив оба корабля. Штурмовики потом конечно отомстили местным, расстреляв каждого десятого, но парней было уже не вернуть.
   -Тогда мы тем более должны сбить их всех до одного! Сколько ещё вражеских кораблей осталось?
   -Три, сэр.
   -Что? Вы за две минуты сбили только один брандер? Неужели наши стрелки настолько криворуки?
   -Нет, сэр. В сбитый корабль пришлось не менее дюжины попаданий из турболазера прежде, чем он взорвался.
   -Не могу поверить, что такая броня может существовать.
   -Мы сбили ещё один корабль врага, сэр.
   -Отлично, сколько у нас осталось времени до контакта с ними?
   -Пятнадцать секунд.
  
   ========== Тактическая гибкость ==========
  
   -Капитан, я произвёл расчёт дальнейшего развития нашего боя, и на основе имеющихся данных могу выдвинуть предложение по тактике, которое значительно увеличит наши шансы на победу.
   -Я весь во внимании, Магос. Враг всё равно вне зоны нашего обстрела, а торпеды свою роль, кажется, уже сыграли.
   -Если принять за данность, что вражеские корабли не предпринимают резких манёвров уклонения, то, исходя из нашей траектории, скорости и скорострельности орудий, можно сказать, что замедление движения корабля на 6,38% позволит нам дать по врагу не один залп, а два. В таком случае можно будет, как гарантированно уничтожить ближайший эскортный корабль врага, так и сильно повредить их флагман. Период выхода на линию огня достаточен, чтобы произвести повторную коррекцию и выравнивание курса по завершении выдачи тормозного импульса.
   -Омниссия был добр ко мне, когда направил вас в мою команду, Магос Протей. Ваша мудрость не перестаёт меня поражать.
   -На всё воля Бога-Машины. Я лишь верный слуга Его.
   -Сбросить скорость на 10%!
   -Поняли, выполняем!
   -Артиллерийская палуба, у вас будет время на два залпа, так что после первого перезаряжайте сразу. И будьте готовы наводить на новую цель.
   -Есть, сэр!
   -Магос, раз уж мы приняли ваше предложение и изменили наш план, то как, по вашим расчётам, нам лучше распределить огонь?
   -Исходя из построения вражеской эскадры, будет логично дать первый залп по флагману, а уже вторым уничтожить эскортный корабль. Это даст нашим артиллеристам больше времени на перезарядку и наведение.
   -Что скажет наш старший офицер артиллерист?
   -При таком раскладе, я уверен, что мы успеем дать два залпа. Потом нам придётся либо переносить огонь на корабли вражеского арьергарда, либо поворачивать, чтобы их флагман оставался в секторе обстрела наших орудий правого борта.
   -Тогда так и сделаем. Дадим два залпа, потом начнём поворот. И тогда их арьергард окажется в зоне обстрела левого борта. Это позволит нам использовать всю мощь нашего корабля. И как можно скорее покончить с этими мерзкими ксеносами!
   -Правильное решение, капитан. Негоже нашим пушкам простаивать, когда они могут нести смерть врагам Его!
   Комиссар высказал своё одобрение, и кадеты дружно закивали. Один из них даже схватился за рукоять своего цепного меча. Так ему не терпелось приступить к осмотру и зачистке обломков.
   Капитан же вернулся к экранам. На центральном отображалась тактическая ситуация в окружающем пространстве. Правый верхний угол был занят увеличенным в масштабе построением вражеской эскадры. По центру был виден перемещающийся маркер торпедного залпа, приближающийся к плотной группе точек -- кораблей противника. На левом, меньшем экране транслировался вид на вражеский флагман через телескоп дальнего обзора. Справа отображалась информация с ауспексов артиллерийского наведения и ПВО, но они пока что не регистрировали целей.
   Белёсый клин их уродливого крейсера активно выпускает потоки каких-то зеленоватых лучей, а из его днища вылетают всё новые и новые аппараты. Зенитки у них работают во всю, да только попасть по торпедам не могут. Или могут, но не могут повредить? Противокорабельные плазменные торпеды -- не бомбардировщик какой-нибудь! Они должны пробивать броню линкоров и взрываться изнутри, заливая внутренности своей жертвы вихрем раскалённой плазмы. А чтобы не сдетонировать при ударе раньше времени, их делают весьма прочными. Даже ставят адамантиевые головки, для лучшей бронебойности. Сбивать такие нужно плотным, концентрированным огнём. А эти ксеносы бьют скупыми очередями, а то и одиночными! Хотя кое-что у них даже так получается.
   -Третья торпеда сбита! Осталось три торпеды. Подлётное время одна минута.
   -Либо они хотят поставить эффектную точку в этом представлении с торпедами, либо у них и в правду дела с ПВО очень и очень плохи.
   Капитану Уэбу очень сильно не нравилось это позёрство ксеносов. Ублюдочные, высокомерные твари будто специально, в приступе чванливой надменности, притворялись слабыми. Чтобы выманить его лёгкий крейсер поближе и уничтожить дружными залпами.
   -Эскортные корабли врага тоже выпускают малые космические аппараты.
   Доложил техножрец, работающий с ауспексами.
   -Не могу определить тип. Похоже, что это тоже истребители. Сигнал почти совпадает.
   -Кажется, кто-то наконец спохватился, что торпеды нужно перехватывать ещё на дальних подступах. С флагмана тоже подымаются истребители?
   -Не только. С него взлетели три достаточно крупных аппарата, и истребители следом. Скорее всего, это бомбардировщики с прикрытием.
   -А вот это плохо. Куда они направляются? С какой стороны собрались заходить? С кормы?
   -Похоже, они направляются к планете, сэр. Кажется, это десантные боты.
   -Асторопат! Послание на планету, текст: "Враг выслал к вам десантные боты. Не можем их перехватить. Встречать гостей придётся вам. И да поможет вам Император."
   -Четвёртая торпеда взорвалась. Осталось две торпеды, подлётное время десять секунд.
   -Кажется, кто-то не рассчитал свои силы. Ну что ж, мы покажем им, почему с нами не стоит играть в подобные игры.
   В голосе Аргоса Уэбба, капитана "Звёздной стрелы", лёгкого крейсера класса Донтлес имперского флота, играла радость. Кровожадная радость. И предвкушение грядущей расправы над столь гордыми и высокомерными врагами.
  
   -Силы вселенной! Всю энергию на щиты! Всю энергию на щиты!
   Командор Элез кинулся к окну панорамного обзора. Слова оператора звучали для него как приговор. Надеяться теперь можно только на щиты Звёздного разрушителя. Броня вряд ли выдержит такой удар, а зенитные батареи неспособны сбить вражеский брандер. Турболазеры же неэффективны.
   А вот и она, сияющая смерть. Небольшая точка среди звёзд, что светится всё ярче, приближаясь к своей жертве. Огонь батарей не прекращается ни на мгновение, но точка не расцветает взрывом. Она всё растёт, всё ускоряется. Вот уже различимо тёмное пятно в ореоле сияющего плазменного следа.
   Вот она, смерть. Кажется, что проклятый корабль нацелен прямо в мостик, в командора лично. И он уже близко. Вот виден уродливый цилиндрический корпус, опаленный и изрытый попаданиями, но ещё целый. Кажется, ещё немного, и гигантская труба раздавит жалкого человечишку, польстившегося на власть над чужой галактикой.
   Скорее ведомый инстинктом, чем логикой, Мидлон поднял перед лицом левую руку. Это спасло его, когда вражеский брандер врезался в щит. Командор не видел, как засверкал перегруженный щит, как вмялся внутрь бронированный нос вражеского брандера. И как он взорвался.
   Командор Элез стоял у обзорного экрана, а сердце его колотилось как бешенное. Прислонённая к окну панорамного обзора правая ладонь ощутимо нагрелась, а перед глазами, даже прикрытыми рукой, поплыли цветные круги. Пульс зашкаливал, а кровь была готова закипеть от всплеска адреналина. Но он всё ещё дышал, а значит, щит выдержал.
   -Сэр, щит свёрнут! Взрыв вражеского брандера перегрузил наш щит!
   -Но ведь их оставалось двое!
   Лёгкий толчок, который командор почувствовал правой рукой, прислонённой к стеклу, говорил о том, что другой брандер всё же достиг свой цели. Неужели, он проник внутрь, не отскочил от наклонных бронеплит днища, не разбился о броню, а сумел её проломить?
   -Доложить о повреждениях!
   -Эээ, сэр, выведен из строя носовой Тракционно-лучевой проектор! Разгерметизация в паре носовых отсеков.
   -Это всё?
   И хоть в голосе Мидлона звучала надежда, она была разбита ударом, сотрясшим весь корабль. Через ореол редеющего облака раскаленных газов, обернувшийся к окну Элез видел, как неестественно вздулась обшивка на носу. И только чтобы разлететься, подобно кускам бумаги от петарды. А на месте носа корабля разрастался новый ослепительно белый шар перегретой плазмы.
   Мидлон удержался на ногах, только опираясь на стекло панорамного обзора. Свет на мостике померк, включились лампы аварийного освещения. Многие офицеры попадали, кому-то была нужна медицинская помощь. А за окном разлетались обломки, и гасло редеющее облако.
   Но вот появился нормальный свет, и ожили приборы. Доклады с разных постов и из разных отсеков ринулись, как настоящая лавина. Кто-то всё же кинулся помогать раненым, что ударились при падении.
   -Сэр, у нас сильные повреждения! Малый ангар уничтожен! Главный ангар повреждён ударной волной! Выведен из строя механизм обслуживания и запуска истребителей и бомбардировщиков!
   -А что с десантом?
   -Сэр, предположительный эпицентр взрыва -- резервуары с водой в носовой части. Взрывом были уничтожены ангары с наземной техникой и малый ангар, где производилась погрузка десанта. Потери приблизительно от пяти до двенадцати тысяч человек! От трёх до пяти тысяч десантников.
   -Что у нас с энергией?
   -Временный сбой был вызван резким скачком напряжения в момент взрыва и рассогласованием в системах после выхода из строя носовых вспомогательных реакторов. Возможно, их взрывы усилили главный.
   Да что же это такое? Половина десанта убита, не успев сделать ни единого выстрела! И все эти матросы, инженеры и операторы. Подумать страшно, сколько жизней забрал этот проклятый брандер. Но ещё хуже, он уничтожил склады и запасы питьевой воды! И теперь из этой битвы нельзя отступить. Нельзя просто прыгнуть в гипер, потому что без воды месячный перелёт обратно невозможен. На корабле ещё как минимум тридцать, если не сорок, тысяч человек. И их командор не бросит умирать без боя!
   -Что со скоростью? Где враг? Каково построение эскадры?
   Командор быстрым шагом приблизился к тактическому голопроэктору. Оба брандера уничтожены, и больше не угрожают транспортам, но вражеский корабль продолжал заходить с правого фланга, держа при этом приличную дистанцию, порядка десяти тысяч километров.
   А вот и наша эскадра. Повреждённый звёздный разрушитель заметно потерял в скорости, и фрегаты уже почти сравнялись с ним. Отстававшие же транспорты начали нагонять. Сила удара хоть и была ничтожной, но сила взрыва была очень большой. Именно взрыв и затормозил флагман командора Мидлона.
   -Фрегатам не сбавлять скорость, пусть попробуют проскочить мимо, когда мы будем пытаться разделаться с этой штукой. Транспорты пусть разворачиваются и летят к границе системы, если что-то пойдёт не так, пусть прыгают в гиппер и летят обратно!
   -Есть, сэр!
   -Турболазерам, огонь по вражескому кораблю!
   -Есть, сэр!
   И опять космос наполнился лучами турболазеров. На таком расстоянии промазать мимо этого монстра было попросту невозможно. Но его щиты, похоже, хорошо держали удар.
   -Что с нашими бомбардировщиками?
   -С нашего борта успела взлететь только одна эскадрилья. Фрегаты же выпустили все свои машины. Сейчас они выстраиваются для атаки на врага.
   -Отлично. Тогда мы пока отвлечём их внимание, чтобы нашим парням было удобнее с ними разделаться. Передайте на фрегаты, пусть высылают свои десантные шатлы, все какие есть. Об экспедиции внизу тоже забывать не следует.
   -Есть, сэр!
   Ну а теперь нужно вернуться к кораблю, который успел побыть и персональной тюрьмой класса люкс, и стать верным другом. Сейчас его нужно было спасать.
   -Сэр, вражеский корабль открыл огонь!
   Командор Мидлон бросился к своему столу и активировал голопроэктор. На возникшем перед ним изображении был виден противник. Над большими прямоугольными выступами на корпусе вражеского корабля по очереди появлялись яркие вспышки пламени, которые затем быстро гасли. И от этих выступов космос прочерчивали странного вида желтоватые лучи.
  
   -Есть контакт!
   Голос старшего артиллериста казался бесстрастным, но от своего пульта он не отрывался ни на мгновение, следя за полётом своих торпед.
   Капитан же смотрел на изображение вражеского флагмана на боковом мониторе. Вот в кадре появились первая торпеда. Точнее след от её двигателя. На таком расстоянии и при этом увеличении сама торпеда не различима. Зато вытянутый и редеющий плазменный хвост виден отлично. Вот она подлетает к вражескому кораблю. Кажется, она попадёт в башню, торчащую над треугольной тушей. Она уже рядом, сейчас взорвётся.
   На мгновение вражеское судно озаряется ослепительной вспышкой взрыва, но шар из перегретой плазмы расцветает не там, где надо. Слишком далеко от надстроек. Похоже, что-то пришлось не по нраву духу машины самонаведения. Или же это результат работы голополя? Агрос ещё в академии слышал о подобном ухищрении, часто используемом Эльдарами. Корабль просто распадается на множество точно таких же, и невозможно отличить, где настоящая цель, а где ложная. На занятиях по тактике рекомендовали в таких ситуациях максимально повысить плотность огня, бить по площади и молить Императора, чтобы хоть что-то, да попало в цель. Броня у Эльдар плохо держит удар макропушек, а корабли хлипки и разлетаются от пары хорошо положенных залпов.
   Но на этот раз, Император улыбался своим верным слугам. Вторая торпеда сработала идеально, слегка довернув на цель перед столкновением. Она вошла прямо в вершину клина. А адамантиевый наконечник прошил корпус вражеского корабля, позволяя торпеде целиком скрыться внутри. Только плазменный факел всё ещё сиял из пробоины. Но взрыва и на этот раз не было.
   -Торпеда не сдетонировала?
   Вместо старшего артиллериста, на вопрос капитана Уэбба ответила сама торпеда. Корпус вражеского флагмана заметно деформировался, вздувшись в районе носа, а потом лопнул в белоснежной вспышке плазменного взрыва. Примерно треть клина, ближе к вершине, просто перестала существовать. Вихрь обломков и плазмы, разлетающийся во все стороны, прервал взлёт новых истребителей и отбросил прочь уже стартовавшие. Вражеский корабль заметно замедлил своё передвижение на фоне звёзд.
   -Да, всё же плазменные торпеды -- отличная штука. Слава Омниссии, что они у нас есть! И спасибо Императору, что он направляет их!
   Комиссар Лютик кивнул, ухмыльнувшись весьма вольной форме выражения капитанской благодарности Императору, но ничего не сказал. Он и его кадеты наслаждались зрелищем повреждений, полученных вражеским кораблём.
   Капитан же ликовал, но не долго. В конце концов, эти ксеносы просто пешки в мерзких лапах Эльдаров. То, что они попытались их прикрыть своими фокусами, ещё ничего не доказывает. За то теперь, можно заняться и самими Эльдарами, благо, их фрегаты даже не сбавляют хода, да и истребителей выпускать перестали.
   -Наводите все орудия на ближайший корабль врага! Магос Протей, что говорит ваш расчёт по этому поводу?
   -Данное стечение обстоятельств есть благосклонность Омниссии! При сложившейся ситуаций, мы сможем так же дать два залпа, гарантированно уничтожив фрегат врага и повредив флагман. Кроме того, мы сможем раньше начать разворот и раньше откроем огонь по кораблям арьергарда. Главное, чтобы малые космические аппараты врага не смогли помешать нам!
   -А что они делают? С какой стороны атакуют?
   -В данный момент группа примерно из сотни машин собирается между флагманом и ближайшим фрегатом. Похоже, они готовятся к атаке на нас.
   -Атаковать лёгкий крейсер истребителями? Больше похоже на Орков. Это у них истребители могут сбрасывать бомбы, а бомбардировщики сражаться с истребителями. Может, они просто не понимают разницы?
   -Эти аппараты не похожи на технику Оркоидов. Слишком компактные и маленькие. Но вполне возможно, что они действительно несут на борту бомбы.
   -Подлётное время?
   -Двадцать минут. Ожидаемая погрешность прогноза три минуты.
   -Тогда не будем мешкать. Старший артиллерист, командуйте огнём. Превратите этих ксеносов в межзвёздную пыль!
   -Есть, сэр!
   В голосе старшего артиллериста проскочила благодарность. Ведь это его работа, командовать орудиями. И то, что капитан достаточно часто в эту работу вмешивается, его несколько раздражало. Хотя Аргос и сам был когда-то артиллеристом. Но не время для воспоминаний.
   Вражеская эскадра перестраивается. Поврежденный флагман отходит к центру построения, эскортные фрегаты его обгоняют. А корабли арьергарда начинают какие-то сложные манёвры. Собираются атаковать? Или сбежать? Скорее всего, они будут атаковать. С таким то численным перевесом.
   -Сэр, по нам открыл огонь вражеский флагман!
   -Щиты?
   -Пока что держат удар, капитан. Но при такой интенсивности стрельбы мы будем вынуждены свернуть щиты через 15 минут во избежание выхода генераторов из строя. Повторное включение на полную мощность будет возможно только через 20 минут.
   -Надеюсь, нам этого хватит. Старший артиллерист, захват на цель?
   -Есть захват! Цель -- фрегат. Все орудия заряжены и готовы к бою. Наведение на цель выполнено, осуществляется сопровождение.
   -Цель в зоне поражения?
   -Так точно, сэр! Готовы открыть огонь.
   -Открыть огонь!
   -Первый, пли! Второй, пли! Третий, пли!
   Старший артиллерист снова вёл отсчёт. Только теперь он перебирал номера не торпедных аппаратов, а макропушек. Корабль слегка вздрагивал от залпов, посылающих гигантские снаряды в бездну вакуума. Маневровые двигатели выдавали импульсы коррекции, удерживая корабль на курсе. А к врагу уже мчались огненные стрелы бронебойных снарядов.
   -Пятый, пли! Шестой, пли! Перезарядить орудия!
   Десять тысяч километров. Почти в упор. Враг даже не успеет отдать приказ о манёвре уклонения. Даже голополя не спасут зарвавшихся ксенородцев! Аргос Уебб был счастлив. Наконец-то список его побед украсят поверженные чужаки. Будет, что вспомнить на пенсии. А сейчас можно насладиться столь сладкими мгновениями мести. За весь этот спектакль, все эти уловки и выкрутасы. За то, что они посмели вторгнуться во владения Его! Уж кто-кто, а капитан Уебб не дозволит ксеносам жить, прикладывая все силы к очищению от этой мерзости лика Вселенной!
  
   ========== Главный калибр ==========
  
   -Враг стреляет по нам?
   -Нет, сэр, по фрегату на правом фланге!
   -Выведите изображение!
   И рядом с видом на вражеский корабль возник другой голографический экран. На нем бы показан крупным планом эскортный фрегат класса Небулон-2Б, шедший справа и впереди по отношению к флагману. Длинная балка, на которой спереди находились жилые отсеки и ангары, а сзади, отнесённый на добрых две сотни метров, двигатель и гипперпривод.
   Но вот, очередной луч пронёсся мимо него. И ещё один, прямо под центральной балкой, совсем близко к кораблю.
   А следующий попал прямо в носовую часть. И прошил её на вылет, оставляя в космосе за собой след из обломков корпуса своей жертвы. Другой луч попал прямо в соединение носовой части и переходной балки, но на этот раз он не вышел с другой стороны корабля, а вызвал взрыв, надломивший хребет фрегата.
   Разделённый на две части, обречённый корабль потерял управление. Двигатели всё ещё работали, ускоряя и поворачивая к верху корму, в то время как покореженный нос начал поворачиваться к низу, под действием энергии взрыва. Эту агонию прекратил последний выстрел врага, пришедшийся прямо в центр двигательного отсека. Реактор не выдержал прямого попадания и взорвался, превращая корабль в межзвездный газ. Оплавленные и изуродованные останки носовой части продолжили безвольный полёт по направлению к планете, ведомые уже не двигателями, а гравитацией.
   -Они уничтожили его одним залпом? А как же щиты?
   -Эээ, сэр, я не могу ничего понять, судя по показаниям наших сенсоров, щиты работали на полную мощность вплоть до первого попадания!
   -Просто они их свернули.
   -А тогда чем?
   На этот раз офицер тактик отвлёкся от своего пульта у главного голопроэктора и посмотрел на командора.
   -Я не знаю, сэр. Но могу предположить, что если щиты свернулись сразу же, то это было некое очень мощное, возможно не энергетическое оружие. Иначе они бы сперва сбивали щит, а на это нужно несколько попаданий. Скорее всего, их орудия основаны на ином физическом принципе.
   -Каком?
   -Судя по виду и характеру разрушений, это протонные торпеды, либо их аналог. Такой вывод напрашивается сам собой.
   -Но они стреляли бортом! Да и протонные торпеды не летают так быстро!
   -Давайте не забывать, командор, что это другая галактика, и мы всё ещё не знаем, с кем мы имеем дело.
   -В этом вы правы. Каковы результаты нашей атаки? Турболазеры уже пробили их щит?
   -Нет, сэр, щит вражеского корабля всё ещё держится!
   -Где наши бомбардировщики, чего они медлят?
   -Они уже на подлёте к вражескому судну, сэр. Ещё три минуты, и они смогут сбросить бомбы.
   -Передайте им приказ, бить по орудиям. Бить по орудиям в первую очередь! Я хочу, чтобы их орудия, как бы они не работали, замолчали навеки!
   -Есть, сэр!
   -Теперь что с нашим кораблём? Какова тяжесть повреждений?
   -Повреждения тяжёлые, уничтожена носовая группа маневровых двигателей, носовые установки тракционного луча, носовые батареи малого и среднего калибра, носовые вспомогательные реакторы, малый ангар и ангары наземной техники. Так же уничтожены главные склады и водохранилища. Оставшихся припасов хватит на неделю бесперебойного снабжения.
   -А вот это очень дурные новости. Ладно, думаю что мы сможем разжиться всем необходимым из обломков нашего оппонента, после того как бомбардировщики с ним разделаются.
   -Вы полагаете, что их пища будет пригодна к употреблению?
   -Не полагаю, а надеюсь, капитан. Потому что иначе мы окажемся запертыми в этой системе. А о таком варианте развития событий я даже думать не хочу. Сколько челноков успело взлететь с погибшего фрегата?
   -Только три, сэр. Один был уничтожен взрывом. Остальные продолжают движение к планете.
   -Отправьте одну эскадрилью истребителей для прикрытия наших челноков. Они должны приземлиться любой ценой!
   -Есть, сэр.
   -Командор! Вражеский щит свёрнут! Мы его пробили, сэр!
   -Отлично, продолжайте огонь. Бейте по орудиям в первую очередь! Передайте бомбардировщикам, пусть заходят в атаку с другого борта. Приоритетная цель -- орудия!
   -Есть, сэр!
   В голосе капитана Роппа слышалось воодушевление. Оживление на мостике из лихорадочно-нервозного состояния перешло в деловитое. Теперь-то вероломный агрессор познает всю мощь Первой Галактической Империи на своей шкуре. Вот уже и первые попадания турболазеров расцвели вспышками взрывов на корпусе вражеского судна.
   Однако это чёртово корыто чрезвычайно толстокоже. Вот в него всажена уже дюжина зарядов, а оно до сих пор не рассыпалось на куски, и даже не свернуло с курса. Сколько же ещё придётся всадить в него залпов, чтобы хотя бы обезвредить?
   Но вот оживились многочисленные орудийные башни, понатыканные куда ни попадя на уродливой туше вражеского судна. Похоже, они готовятся стрелять по нашим бомбардировщикам. Да они уже открыли огонь! Но ведь до цели этих залпов около тысячи километров! На что они надеются? Хотя, это скорее жест отчаяния. Как загнанный в клетку зверь, они будут кидаться на любого, даже не имея ни единого шанса на победу. Или нет?
   -Сэр, вражеский корабль открыл по нам огонь!
   Но командор ничего не ответил. Мидлон Элез, сидя в своём кресле, как заворожённый наблюдал на голоэкране, как корпус вражеского судна украшают новые вспышки. А через пустоту космоса на него летят странные лучи протонных торпед.
   Вот она, Эльдарская посудина. Вся прилизанная, ажурная и весьма шустрая. Голополе работает, и вместо одного силуэта видно два, соединенных тонкой перемычкой. Два разных профиля, залитых солнечным светом. Но ничего, снаряды сами разберутся, где истинный, а где ложный.
   Старший артиллерист всё же знает своё дело, и бьёт по площади. Поэтому половина снарядов проходит мимо видимого силуэта. Сверху, снизу, по центру. Нигде детонации нет.
   Но вот третий снаряд в залпе попадает прямо в центр первого силуэта. И снова нет детонации. Это один из ложных образов. Однако, как искусно он сделан! Даже дыру после снаряда нарисовали! но будь там корабль, он бы непременно сдетонировал.
   А вот четвёртый снаряд в залпе наконец-то достиг цели. В районе соединения узкой перемычки и уже дырявого первого силуэта. Детонация! Значит, он нашёл себе материальное препятствие -- корабль врага!
   Похоже, попадание пришлось в очень уязвимое место. Изображение на экране распадается на две части, начинающие независимый полёт. И они сближаются! А это значит, что генератор голополя повреждён, и теперь поганые ксенородцы беззащитны! Только всё равно неприятно, что снаряд сдетанировал слишком поздно. Сработай он как надо, и от врага бы уже остались одни обломки.
   Но зато последний снаряд ставит эффектную точку. Похоже, даже Эльдары не могут летать без мощного источника энергии. Его то и подорвало попаданием. Взрыв был значительно мощнее стандартной детонации. Такой фейерверк -- просто бальзам на душу!
   -Вот вам наука, твари! -- Не сдержался капитан Уебб, кидая полные кровожадной радости взгляды на экран и размахивая кулаком. -- Будете знать, ублюдки, с кем имеете дело! А то взялись тут фигурять да спектакли устраивать! Мы вас всех здесь перебьём!
   Один из кадетов даже зааплодировал, когда спал всплеск эмоций капитана. Комиссар же только усмехнулся.
   -Хороший настрой, капитан! И хорошая работа! Каждый убитый ксенос -- ещё один шаг на пути к победе!
   После этого короткого комментария, он вернулся к своим кадетам.
   -Это ещё что. Вот когда 15 лет назад мы вычищали Орков из соседнего субсектора...
   Капитан не стал прислушиваться к очередной байке, которую комиссар начал рассказывать своим кадетам. Лютик был всё же хорошим человеком, даже по-своему добрым. Он давно рассказывал капитану, что до восьми лет рос на аграрном мире, и был бы певцом, если бы не Орчьий ВАААРГХ!, уничтоживший его семью. С тех пор у комиссара был отдельный пунктик на счёт зеленокожих. Он их ненавидел, и так сильно, что требовал расстреливать даже обломки их кораблей. Или обыскивать, чтобы насладиться своей персональной местью. Даже в Схолле Прогениум из него не смогли вытравить эту ненависть, да и не похоже, чтобы пытались. Но вот рассказчиком комиссар был знатным, и превосходным оратором. Хотя силовым мечом он владел не хуже. Да и пел Лютик хорошо, но только очень редко, на больших праздниках. Вот как может судьба сложиться.
   Стальной голос Магоса Протея был бесстрастен, но его слова несли тревожную весть.
   -Генераторы пустотного щита перегружены. Охлаждающие контуры не справляются. Во избежание необратимых термических повреждений система была отключена. Повторное включение возможно только через двадцать минут. За это время система терморегулирования сможет вернуть температуру в рабочий диапазон.
   -Если им ещё будет, что возвращать. Старший артиллерист, что с нашими орудиями?
   -Перезаряжаются, сэр. Сможем дать следующий залп через две минуты!
   -Вражеская авиация?
   -Изменила курс, сэр! Они пытаются зайти со стороны днища!
   -Как только они окажутся в зоне поражения наших зениток, открывайте огонь!
   -Есть, сэр!
   -Доложить о текущих повреждениях!
   -Мы получили уже восемь попаданий, но наша броня выдержала!
   -Отлично, тогда мы успеем разделаться с ними раньше, чем они с нами.
   -Пожар в торпедном отсеке! Получено несколько попаданий из неизвестного оружия! Погибло около ста человек! Разгерметизации нет!
   -Пожарную команду в торпедный отсек, быстро! И что это за орудия такие, что не пробивают броню, но убивают?
   -Это ионные орудия, капитан. В архивах Марса есть упоминания об использовании такого во времена Золотого Века. Основано на создании узконаправленного потока ионизирующего излучения высокой мощности. В основном применяется для вывода из строя защитных полей и электроники. Иногда используется для поражения живой силы. Вызывает сильные ожоги. Обладает достаточно большим заброневым эффектом. Одной из особенностей данного вида вооружений является...
   -Довольно лекций, Магос! Просто скажите, это оружие опасно для нас?
   -Безусловно, капитан. Как и другое оружие, применяемое нашими врагами.
   -Но ведь броня держит их попадания!
   -Только некоторое время. Судя по данным наружного наблюдения, наша бронезащита быстро деградирует под воздействием вражеского огня.
   Магос активировал несколько рун на пульте одним из своих механодендритов, и на одном из экранов, справа от центрального, возникло изображение. Пикт-камера, установленная на боковом стабилизаторе, показывала вид на правый борт.
   Вот очередной вражеский снаряд попадает в корпус. Вспухает облако взрыва, но на мостике он не ощущается никак.
   -И что вы хотели мне этим показать?
   -Обратите внимание на последствия этого попадания. Видите, какой кратер образовался всего от одного снаряда! По моим прикидкам, достаточно всего трёх попаданий в одну точку, чтобы пробить наш корпус.
   -Тогда почему они не нанесут их?
   -Это не их текущая цель. Они бьют по нашим башням ПВО.
   -Хитрожопые твари! Они расчищают дорогу для своих бомбардировщиков! Сколько зенитных орудий они уже уничтожили?
   -На данный момент суммарно из строя выведена одна четверть башен ПВО правого борта.
   -Понятно, их авиация зайдет со стороны днища, чтобы не попасть под огонь своих же орудий. Которые к этому моменту уже подавят наши зенитки. И тогда они нас просто разбомбят. И при этом уйдут безнаказанными!
   -К чему все эти слова, капитан?
   Даже рассказывая своим кадетам очередную поучительную историю, комиссар Лютик не терял бдительности. И теперь не сводил глаз с Аргоса, выискивая в его поведении, жестах и словах признаки некомпетентности, трусости или предательства. Всего того, что карается смертью. А выносит этот приговор всего один человек. Судовой комиссар.
   -Я анализирую ситуацию, комиссар. И я уже принял решение. Всем постам ПВО! Открыть заградительный огонь! Поставьте на пути вражеских бомбардировщиков стену из огня и стали!
   -Есть, сэр!
   Экран, показывавший до этого многострадальный правый борт, теперь отображал данные ауспексов систем ПВО. Они отображали волну вражеской авиации. Плотную, состоящую из почти одинаковых машин, точное число которых невозможно было определить в мельтешении постоянных манёвров. До них ещё добрая тысяча километров. А на такой дистанции прицельный огонь зениток попросту невозможен.
   Поэтому огонь ПВО накрывает целый квадрат на пути вражеских машин. Тут уже работает не прицел, но вероятность. Лёгкий крейсер -- это не линкор, чьи зенитки способны создать столь непреодолимый огненный вал, что шанс прорваться через него стремится к нулю, но всё же хоть что-то уже лучше, чем ничего.
   -Прямое попадание в торпедный отсек! Разгерметизация!
   -Изолировать отсек! Пошлите команду в скафандрах для восстановления боеспособности! Что с пожаром?
   -Пожар потух при разгерметизации!
   -Хоть одна хорошая новость. Как скоро можно будет запустить торпеды?
   -Не раньше, чем через час, сэр!
   -У вас есть полчаса!
   -Вас поняли, сэр!
   -Орудия главного калибра заряжены и готовы к бою!
   -Цель -- вражеский флагман!
   -Есть захват цели, осуществляю сопровождение.
   -Старший артиллерист, открыть огонь!
   -Первый, пли! Второй, пли! Третий, пли!
   Снова старший артиллерист перебирал номера макропушек. Снова заработали маневровые двигатели, удерживая корабль на курсе. Снова черноту космоса прочертили огненные стрелы снарядов. Но на этот раз они нашли другую цель.
   -Всю энергию на Щиты! -- Капитан Ропп начал действовать, раздавая приказы. Ведь он же был командиром судна, хоть и подчинялся командору Элезу. А пока Мидлон неподвижно сидел в своём кресле, глядя на голоэкран, мостик ожил, выполняя полученные приказы. -- Попробуйте перехватить торпеды тракционным лучом! И ещё...
   -Сэр, попадание!
   Пол заметно вздрагивает. Этот толчок выводит из оцепенения командора. Он выскочил из своего кресла, и бросился к главному голопроэктору, на ходу раздавая приказы.
   -Отключите щит! Всю энергию на двигатель! Поворот на 30 градусов по крену вниз! И начинайте разворот вправо! Нужно повернуться к врагу носом! Мы должны уменьшить площадь поражения, иначе нам конец!
   -Есть, сэр!
   -Сэр, три вражеских торпеды прошли мимо!
   -А остальные?
   Ответом на этот вопрос стал новый удар, сотрясший корабль. Не такой мощный, как от взрыва брандера, но достаточный, чтобы сбить с ног.
   И сразу за ним ещё один удар, но на этот раз гораздо ближе, и от того сильнее. Снова померк свет, и вспыхнуло аварийное освещение. Но на этот раз он не включился сразу.
   -Доложить о полученных повреждениях!
   -Сэр, у нас три попадания в корпус! Одна торпеда сдетонировала прямо в ангаре! Полностью уничтожены все оставшиеся на борту аппараты, системы посадки и обслуживания авиакрыла! Частично повреждены жилые отсеки!
   -Что с другими торпедами?
   -Взрывом другой торпеды выведены из строя наши противокорабельные орудия правого борта! Башня ионных орудий и две турболазерные башни полностью уничтожены! У оставшейся башни повреждены системы питания и заклинило механизм азимутального вращения! Повреждён правый основной двигатель!
   -Что со светом?
   -Сработали аварийные системы второго вспомогательного реактора двигательной установки, сэр! Пытаемся перенаправить потоки энергии и восстановить питание, сэр!
   -Продолжайте! И что с последней торпедой?
   -Сэр, последняя торпеда не сдетонировала! Она прошла насквозь через надстройку, прямо над главным реактором! Разгерметизировано шестнадцать отсеков!
   -Тогда нам очень повезло, что она не попала в наш главный реактор. А то бы мы все здесь уже были покойники.
   -Пожар в правом главном двигателе! Повреждена система подачи энергии!
   -Отключите повреждённый двигатель совсем! И отправьте туда пожарную команду и техников! Без двигателей нам не выжить!
   -Сэр, наши бомбардировщики атакуют цель!
   -Выведите на главный голопроэктор! Капитан, займитесь повреждениями! И разверните корабль! Я хочу, чтобы наши батареи левого борта поскорее открыли огонь! Поворачивайте на право! Наш нос и так уже выгорел, его не жалко, а вот двигатели их следующий залп не переживут.
   Отдав эти распоряжения, Мидлон склонился над главным голопроэктором. Изображение тактической ситуации из центра сместилось к низу, уступая место крупному плану на вражеский корабль.
   Вот на его уродливую тушу кидаются бомбардировщики вперемешку с истребителями. Их скорость огромна, ведь вражеские орудия не смолкают ни на мгновение. Они атакуют правый борт! Они что, не поняли приказа, или проигнорировали?
   -Связь с командиром бомбардировщиков!
   -Командир первой бомбардировочной эскадрильи слушает, сэр!
   -Я приказывал атаковать левый борт вражеского судна! Левый! Они же начинают разворачиваться! Они расстреляют наши транспорты! Идиоты! Нужно уничтожить торпедные аппараты левого борта!
   -Я знаю, сэр! Мы разделаемся с ними на втором заходе, сэр!
   -Надеюсь, вы понимаете, что делаете, майор! И что у вас получится ваша авантюра!
   -Можете положиться на нас, сэр!
   И голограмма вражеского судна расцветает множеством взрывов по правому борту. Ну и броня у этого чудища! Но протонные торпеды делают своё дело. Взрываются орудийные башни, стреляющие по бомбардировщикам. Новые кратеры покрывают и без того траченный огнём турболазеров корпус. Но самое главное, взрывы расцветают на тех самых чудовищных торпедных аппаратах, что оказались столь смертоносными в этом бою.
   -Ну, теперь-то эти штуки должны замолчать. А сейчас дружно разворачиваемся и заходим с другого борта! Нужно выполнять приказы, парни!
   И вот все оставшиеся двадцать бомбардировщиков и шестьдесят истребителей ринулись прочь от повреждённого судна, закладывая вираж прямо над ним. Бомбардировщикам необходимо видеть цели для атаки, да и погасить скорость тоже нужно. Хотя с их-то манёвренностью, это совсем немного. Но вот они отдалились от него на километров пятьдесят от силы, и уже идут в новый заход.
   Но огонь орудийных башен левого борта намного сильнее! И их огонь безжалостно точен. Маркеры истребителей и бомбардировщиков гаснут один за другим. Все, которые могут, начинают судорожно маневрировать, в надежде прорваться к своей цели.
   -Уворачивайтесь, парни, уворачивайтесь! Не будьте лёгкими мишенями! Не давайте им прицелиться! Тогда мы прорвемся к...
   Маркер бомбардировщика командира первой эскадрильи гаснет. Как и многие другие. Меньше половины машин, оставшихся после первого захода, прорывается на позиции пуска торпед. Они атакуют.
   На левом борту вражеского судна расцветают взрывы. Но их слишком мало. Этих повреждений не хватит, чтобы вывести из строя все орудия. Только половину, и то если сильно повезёт. Ведь левый борт вражеского судна ещё не обстреливали.
   Но вот, выжившие машины проносятся мимо вражеского судна, и мчатся прочь на полной скорости. Пилоты стремятся покинуть зону вражеского огня как можно скорее. Они хотят выжить! Но ангар уничтожен, и мы не сможем их принять.
   Остаётся только Небулон. Он прорвался к планете без помех, и уже скрылся за её диском. Теперь на нём одном лежит эвакуация экспедиции. По крайней мере, одной проблемой уже меньше.
   Транспорты! Это конец. Они уже развернулись, они уже набирают скорость. А вражеское судно уже повернулось боком. Уже ожили его чудовищные торпедные аппараты. Они уже стреляют!
   Дистанция пятьдесят тысяч километров. Торпеды рвутся вперёд. Их скорость и так велика, а они всё ещё ускоряются. Они разделились. По одной торпеде на каждый транспорт.
   -Транспортам полный ход! Пусть меняют курс, срочно! Пусть уходят в гипер как только смогут! Курс на систему Н12! Там нет пригодных для жизни планет, и их не будут там искать. Пусть ждут там 6 часов. Если с ними никто не свяжется, пусть они летят домой. Это их единственный шанс!
   -Есть, сэр!
   -Они так верят в свои системы самонаведения? Или настолько ослеплены злобой, что бьют по беззащитным транспортам, а не по нам?
   Офицер тактик посмотрел на командора. В его взгляде чувствовалось презрение к выскочке и неумехе, ошибки которого стоили Империи так дорого.
   -Скорее всего, наши бомбардировщики действительно смогли вывести из строя их торпедные аппараты по правому борту. Иначе они бы давно открыли по нам огонь.
   Мидлон выдержал этот укоризненный взгляд. Он не стал корить младшего по званию, потому, что и сам прекрасно понимал, что недооценил эту неповоротливую тушу, что сейчас расстреливала транспорты его эскадры. Злости на офицера не было. Была обида, за проваленное задание, и горечь, от десятков тысяч смертей, что теперь будут вечным грузом на его совести. Но нести это бремя ему осталось недолго.
   Но вот вражеский залп настигает транспорты. Кажется невероятным, но даже на такой дистанции они смогли поразить цель. Один из них почти сумел отвернуть, но торпеда попала в двигатель. И повреждённый корабль пошёл боком, оставляя за собой шлейф из обломков. А следующему транспорту повезло меньше. Попавший в него снаряд взорвался где-то в глубине корпуса, попросту разорвав корабль на части. Третьему транспорту торпеда угодила прямо в реактор, превратив судно в яркую вспышку и межзвёздный газ. Последний же транспорт взрывом разорвало надвое. Сколько жизней забрал этот залп? И сколько ещё людей оставил на верную смерть?
   -Когда мы сможем открыть огонь орудийными башнями левого борта?
   -Через три минуты!
   Звёздный разрушитель разворачивается слишком медленно. Но всё равно быстрее, чем движется враг. Скоро башни левого борта смогут открыть огонь! Только самые мощные орудия смогли показать хоть какие-то результаты. Вражеский корабль просто жутко бронирован, и ничем иным его не пронять.
   -Восстановите щит! Может на этот раз он нам пригодится.
   -Есть, сэр!
   Мидлон удивился фатализму, который им овладел. Он уже не думал ни о триумфальном возвращении, ни о лаврах первооткрывателя. Даже позор поражения и последующая кара казались ему сущими пустяками. В гиперпрыжок с двумя двигателями уйти ещё можно, но без припасов и воды дорога домой отрезана.
   А монструозный корабль, что устроил всю эту бойню, даже не думает отступать. Интересно, сколько же у него брони, если он пережил столько попаданий, что хватило бы распылить три Венатора или два Империала? А ведь он даже не получил особо сильных повреждений! И он готов продолжать битву.
   Сколько человек? Сколько невинных душ пропало? Сколько мужчин, женщин и детей заплатили своими жизнями за его ошибки? За его гордыню, честолюбие и самодурство. За его слепую уверенность, что никто во всей вселенной не сможет противостоять Первой Галактической Империи и ему, командору Мидлону Элезу.
   -Включите центральный двигатель! Мы должны прижаться к их правому борту. Они не смогут по нам стрелять, зато мы сможем стрелять по ним.
   Живым отсюда не выбраться! Так что папа был прав, говоря, что Элез ничего не найдёт на службе, кроме смерти. Ну, если такова судьба, то Мидлон встретит её достойно. Командор не станет показывать корму своему врагу! А смерть будет достойной, если и врага удастся прихватить с собой. Ну, Мидлон Элез приложит все оставшиеся силы, чтобы эти мясники поплатились за свои злодеяния!
  
   ========== Хроника бомбардировщика ==========
  
   -Силы вселенной! Что это за вспышка выше по курсу? Диспетчер, как слышите? Приём.
   -Он тебя уже никогда не услышит, пятый! Наш фрегат только что размазали по космосу! Я уже получил подтверждение от диспетчера флагмана. Теперь он нас будет координировать!
   -Проклятье, а куда же нам тогда возвращаться?
   -Сперва нужно разделаться с вражеским корытом, а то возвращаться будет совсем некуда! Строимся в атакующее построение!
   -Вас понял, первый!
   И вот, машины выстраиваются в клин для атаки. Спереди, сверху, снизу и по бокам идут эскадрильи истребителей. Они прикрывают бомбардировщики. Все три эскадрильи, что есть. Ещё одна эскадрилья уже никогда не взлетит, после того как флагман лишился своего носа и ангара, раскуроченных чудовищным взрывом.
   А вот и твоё место в построении, третий слева от командира эскадрильи. Плоский клин -- атакующее построение бомбардировщиков, позволяющее всем машинам сразу одинаково удобно выходить на цель, и при этом сохранять свободу манёвра, если что-то пойдёт не так.
   А не так сегодня шло почти всё. Вместо спокойной высадки -- боевой вылет. Вместо тихой и необитаемой планеты -- гигантское чудище, ползущее к эскадре. А после того как истребители потеряли три эскадрильи, в битве с вражескими кораблями -- самоубийцами, происходящее приобрело совсем мрачный окрас.
   А ведь эти корабли -- самоубийцы всё же прорвались к своей цели, покалечив флагман. А потом их лоханка разметала наш фрегат одним залпом. И ведь только счастливый случай, и боевой вылет спасли от смерти!
   Спасли, но не всех. Нет больше ни механиков, ни повара из столовой, ни той улыбчивой связистки, роман с которой скрасил месячный перелёт. Нет никого, и даже их лица не удаётся вспомнить в точности. Как будто не было их никогда. Они будто не рождались, не жили, не веселились и не горевали, потому что теперь от них не осталось ничего!
   Но вот и точка поворота. Зайти на цель по прямой, не попав на линию огня Звёздного разрушителя, невозможно, поэтому заходим снизу. Разворот, гашение скорости, поворот, разгон на новом курсе. С него уже сворачивать не придется, это курс атаки. Двигатель ревёт от натуги, ускоряя тяжёлый бомбардировщик и его смертоносный груз.
   -Эй, парни, подкорректируйте-ка траекторию! Мы заходим врагу на правый борт!
   -Но диспетчер же сказал заходить на левый!
   -Если сейчас зайдём на левый, то возвращаться нам точно будет уже некуда! Но оставьте половину торпед для левого борта. Приказы нарушать нельзя!
   -Вас понял!
   Ну что ж, командиру виднее, как лучше атаковать эту дуру. Она и так уже весь радар собою заняла. Небольшая коррекция, и теперь бомбардировщик пройдёт не над левым, а над правым бортом вражеского судна.
   -Враг открыл по вам огонь!
   -Всё в порядке, парни! До нас ещё добрая тысяча километров, они никуда не попадут!
   Да, на такой дистанции прицельный огонь попросту невозможен. И это хорошо, что они начали пальбу так рано. Теперь мы знаем все их огневые точки. Ну что ж, им тоже достанется по торпеде.
   Взрыв! Правее по курсу! В космосе! И один из истребителей прикрытия пошёл юзом, оставляя за собой след из утекающего воздуха и отваливающихся кусков боковых панелей.
   А вот непрерывный луч бледно голубоватого света упирается в другой истребитель. Машина взрывается облаком мельчайших обломков.
   А дальше начинается ад. Взрывы сверкают один за другим. Ещё больше машин получают повреждения. Один за другим истребители теряют управление, разгерметизируются, взрываются.
   Вот уже и бомбардировщики начали выбывать из строя. Очередной луч упирается в третью машину, шедшую справа. Взрыв! И ещё один парень уже не вернётся из вылета. А взрывы не прекращаются.
   -Маневрируем, парни! Уклоняйтесь!
   И все машины резко виляют вверх. Облако взрывов остаётся позади. Космос вокруг снова чист и мрачен, как всегда. Но вражеские канониры и не думают опускать руки. Вот облако взрывов снова накрывает истребителей и бомбардировщиков.
   И тут космос вспыхивает столбами пламени из корпуса вражеского судна. Один, два, четыре, шесть! Даже бинокль не нужен! Из-за стекла кабины вражеский корабль виден как небольшая, продолговатая комета с белоснежным хвостом. И даже на такой дистанции видно, как вспухает пламенем её правый борт. Шесть огненных столбов рассеивается в безвоздушном пространстве. Это может означать только одно, враг дал новый залп.
   -Отворачиваем вниз, выравниваемся и атакуем! Одну торпеду на башни, и по две на торпедные аппараты! Вперёд, парни!
   Короткий вираж, выравнивание, и вот бортовой компьютер уже выдаёт данные о цели. Пищит сигнал захвата.
   Кнопка нажата, и торпеды выпущены. Первая, вторая и третья! Вот они несутся вперёд! И расцветают взрывами на борту вражеского судна. Цели поражены, а гигантский корпус пролетает мимо за доли секунды. Уцелевшие орудийные башни не успевают поворачиваться за столь быстрой и близкой целью.
   -Ну, теперь-то эти штуки должны замолчать. А сейчас дружно разворачиваемся и заходим с другого борта! Нужно выполнять приказы, парни!
   -Вас понял, перестраиваемся!
   Пилоты всех уцелевших машин начинают восстанавливать строй. Прорыв к вражескому кораблю стоил жизни целой эскадрильи бомбардировщиков и ещё трём эскадрильям истребителей. Прощайте парни! Надеюсь, мы за вас отомстим.
   Вот и занято место в новом строю, вот машины развернулись, и гасят скорость на прежнем курсе. Инерция, странная это сила. То она тебе друг, то, как сейчас, враг. Ну, ничего, не впервой, прорвёмся и сейчас. Вот уже машина набирает скорость на новом курсе, а значит, мы успеем запустить торпеды раньше, чем очухаются вражеские канониры.
   Блин, накаркал! Волна взрывов накатывается по новой и с утроенной силой! Истребители разлетаются на куски один за другим! Белёсые лучи выхватывают своих жертв с хирургической точностью. Нас уже ждали!
   -Уворачивайтесь, парни, уворачивайтесь! Не будьте лёгкими мишенями! Не давайте им прицелиться! Тогда мы прорвемся к...
   Голос командира первой эскадрильи бомбардировщиков Звёздного Разрушителя обрывается взрывом прямо перед носом его машины. Его искорёженный бомбардировщик слева и впереди начинает ёрзать на курсе, оставляя за собой шлейф из обломков и рассеивающегося дыма. Но вот он сваливается с курса, и несётся прямо на тебя!
   Резким движеньем штурвал на себя! Нос машины задирается кверху, а двигатель ревёт от натуги что есть мочи. И смерть проносится мимо. А парень справа не успевает среагировать, и столкнувшиеся машины взрываются огненным шаром сдетонировавшего боекомплекта. А ведь это был хороший парень из авиакрыла флагмана, наверное. Или с другого Небулона? Уже неважно! Его не вернёшь, а вражеский борт уже близко!
   Пищит бортовой компьютер, захвативший цели. Нажатие кнопки, и три оставшиеся торпеды несутся к цели! Они обгоняют бомбардировщик и взрываются дальше по курсу. Корпус врага расцвечивается огненными всполохами. Но их слишком мало, чтобы вывести из строя все торпедные аппараты, которые ещё не были тронуты залпами турболазеров. На орудийные башни торпеды никто не тратит, но даже это не может помочь в уничтожении первичной цели.
   Вражеский корабль проносится мимо, и огонь его орудий смолкает. Башни снова не успевают повернуться! А это значит, что ещё есть шанс уйти! Может, оставшийся Небулон сможет принять нас? А с врагом Стардестройер уже расправится сам. Мы ему и так хорошо помогли и можем немного отдохнуть.
   Но облако взрывов снова накрывает выживших. Снова разлетаются на части истребители прикрытия. Но на этот раз они не перекрывают линию вражеского огня, ведь они впереди и по бокам, а не сзади! Тут нужно спасаться самому! Манёвр, ещё, ещё! Уклонение! Белёсый луч прошивает космос совсем близко! Вражеский канонир не успевает отследить твой бомбардировщик, а значит, есть ещё шанс на спасение!
   Взрыв вспыхивает совсем рядом! Панель управления расцветает тревожно красным светом! Повреждены двигатели! Утечка в энергосистеме! Вышли из строя торпедные аппараты! Но что хуже всего, аппарат потерял свою манёвренность.
   Вот она, кривая ухмылка судьбы. Дважды пролететь через огненный ад, дважды успешно зайти в атаку, и погибнуть по дороге домой! Что может быть обиднее? Остальные машины тоже гибнут одна за другой. Сегодня никто не вернётся на свой корабль. Может быть, наша жертва хотя бы не будет напрасной, и мы остановим этого гиганта? Отомстим за всех павших?
   Молин. Так звали ту связистку, Молин! Вслед за именем в памяти всплыл и её образ. Её лицо, в мельчайших подробностях, как живое. Она смотрит прямо в глаза, прямо в душу. Она говорит с тобой.
   -Не беспокойся, любимый. Всё будет хорошо. Я буду ждать тебя.
   Да, это были её последние слова, перед тем как они расстались. Там, на борту фрегата, в прошлой жизни. Жизни, которой уже не вернуть.
   Новый взрыв, совсем близко! И фонарь покрывается трещинами. И со свистом утекает живительный воздух в холодную бездну космоса. И разливается по телу холод от раны в груди. Давление падает, и кровь фонтаном бьёт наружу, застывая ярко алыми кристаллами в воцарившейся невесомости.
   Новый взрыв сотрясает бомбардировщик, разрывая его на части. Вспыхивает пламя разрушенной силовой установки, поглощая истерзанные боем обломки. А перед глазами стоит её образ. Она ждёт, как и обещала тогда. Она ждёт!
   -Я иду к тебе, Молин!
  
   ========== Ход торпедой ==========
  
   -Накрыло?
   Не сдержался кадет, сидевший справа от комиссара. Этот вопрос просто витал в воздухе с того момента, как старший артиллерист завершил отсчёт залпа. Комиссар Лютик неодобрительно покосился на своего подопечного, а второй кадет зашипел, призывая к тишине. Ведь право голоса на мостике ещё нужно заслужить. Но ответ не заставил себя ждать.
   -Есть попадания! Три снаряда поразили вражеский корабль. Один не сдетонировал.
   -Не так уж и плохо, но всё равно мало. Мы должны были этим залпом уничтожить врага. Били же почти в упор! Нужно улучшить наши показатели. Старший артиллерист, потом доложите о проведённой работе.
   Аргос просто лучился радостью. Наконец-то он ответил на обстрел. Наконец-то его корабль не будут дырявить безнаказанно. Даже не очень удачный залп не мог огорчить капитана в этот момент.
   -Магос, вы уже проанализировали все данные с наших ауспексов? Не желаете ли поделиться выводами о нанесённых врагу повреждениях?
   -Насколько я могу судить, исходя из имеющихся данных оптического, а так же радиодиапазона, врагу был нанесён существенный урон. Один снаряд взорвался в корпусе около основания надстройки, выведя из строя их батареи правого борта. По крайней мере, временно они прекратили огонь. Так же замечены изменения в характере излучения двигательной установки противника, возможно, она тоже была повреждена. В данный момент корабль врага изменяет курс, и с вероятностью восемьдесят семь процентов причиной этого можно считать выход из строя части двигателей. Анализ ситуации говорит о том, что вражеский корабль сейчас почти неуправляем, ввиду гарантированного уничтожения носовой группы маневровых двигателей и предположительного повреждения части маршевых двигателей. Теперь для стабилизации курса им потребуется отключить симметричную группу маршевых двигателей.
   -То есть, вы хотите сказать, что враг безоружен и обездвижен?
   -Именно это я и желал вам сообщить, капитан.
   -Эх, попади мы всем залпом, и враг был бы уже уничтожен. А ведь как хорошо мы вышли на позицию для стрельбы.
   -Как одну из причин снижения точности нашего огня можно рассматривать фактор отвлечения значительной части вычислительных мощностей наших когитаторов на обеспечения зенитного огня. Кроме того, фактор обстрела вражескими орудиями тоже нужно учитывать.
   -Вражеская авиация выпустила ракеты!
   Капитан Уебб взглянул на монитор с данными ауспексов системы ПВО. Маркеры вражеской авиации подошли почти в плотную.
   -Прорвались, гады!
   В следующие моменты корпус корабля содрогнулся под волной взрывов. Поднятые бронещиты закрывали мостик как от возможного огня, как и от зрелища вспухающих на борту взрывов. Только камера на стабилизаторе продолжала передавать на боковой монитор картину ярких вспышек и разлетающихся обломков.
   -Доложить о повреждениях!
   -Разгерметизация на главной орудийной палубе правого борта. Аварийные перегородки активированы. Орудие номер четыре выведено из строя. Потери личного состава приемлемые. Выведены из строя семьдесят пять процентов зенитных орудий правого борта. Подробнее можно будет сказать только после проверки остальных систем.
   -Вражеская авиация?
   -Разворачивается! Они идут на второй заход!
   -Не прекращайте огонь! Магос, направьте все мощности своих когитаторов на поддержку наших систем ПВО! Второго захода мы можем и не пережить.
   -Вас понял.
   -Рулевой, поворот вправо на девяносто градусов по курсу!
   -Есть, сэр!
   -Старший артиллерист, наводите орудия левого борта, как только неприятель окажется в зоне поражения. Цель -- вражеский арьергард. Нужно не дать этим ублюдкам сбежать.
   -Есть, сэр.
   -Вражеские бомбардировщики атакуют левый борт!
   И снова корпус вздрагивает от мощных взрывов. Но они уже значительно слабее. Зенитный огонь не прошёл даром и изрядно проредил вражеские бомбардировщики. Но оставшиеся машины всё равно наносят значительный урон.
   Избавившись от своего смертоносного груза, бомбардировщики стараются как можно быстрее покинуть зону действия зенитных орудий. Но безжалостный огонь пресек эту попытку к бегству.
   -По данным наших ауспексов, все атаковавшие нас малые космические аппараты уничтожены.
   -Отлично, по крайней мере, другие трижды подумают, прежде чем сунуться к нам. Доложить о повреждениях!
   -Батарея макропушек правого борта полностью выведена из строя. У орудий номер один, два, пять и шесть разбиты механизмы азимутального наведения и серьезно повреждены шлюзы. У орудия номер три разрушен шлюз, внешняя предохранительная переборка сработала штатно. У орудия номер четыре разбит шлюз и внешняя предохранительная переборка. Другие предохранительные переборки сработали штатно. Угрозы дальнейшей разгерметизации нет. Расчёт орудия номер четыре уничтожен полностью. Потери среди личного состава расчётов других орудий минимальны. О тяжести нанесённых повреждений и времени входа в строй орудий правого борта можно будет сказать только после осмотра полученных повреждений на месте. Ремонтные партии уже направлены.
   -Крепко нас приложили. Теперь наш правый борт голый. Ну а что с левым бортом?
   -У орудий номер три и четыре по левому борту разбиты механизмы азимутального наведения. Остальные орудия получили незначительные повреждения и могут вести огонь.
   -Хорошо. Магос, поддержите мощью своих вычислений и молитв наш огонь сейчас. Нам нужно разделаться с арьергардом за один залп. Я не знаю, что это за корабли, но на Эльдар они не похожи. Думаю, что там не будет никаких уловок с голополями.
   -Приложу все силы, капитан.
   -Прикладывать можно сколько угодно и куда угодно, а нам нужен результат! -- Комиссар вставил свою реплику в разговор. При этом оба кадета с заметным усилием подавили смешки. Ведь негоже смеяться над старшими офицерами.
   -Магос Протей обеспечит максимально точные координаты наведения для наших орудий, я в этом уверен, комиссар. Но вы правы, оптимальным вариантом было бы разделаться с арьергардом за один залп. Они пытаются удрать, или перегруппироваться, или подождать вдалеке, пока нас снова не свяжет огневой дуэлью их флагман, чтобы атаковать нас. Всё равно, нельзя дать им уйти.
   -Я вас прекрасно понял, капитан. И если наш комиссар не против, я приступаю к исполнению вашего приказа.
   -Старший артиллерист, доложите, когда будете готовы открыть огонь.
   -Есть, сэр.
   А тем временем Лёгкий крейсер уже заканчивал манёвр поворота. Корпус уже был развёрнут по новому курсу, но инерция продолжала нести корабль в прежнем направлении. Маневровые двигатели, задействованные в стабилизации корабля в новом положении, не гасили скорость, набранную ранее.
   -Есть захват. Цели -- корабли арьергарда. Готовы открыть огонь по вашей команде.
   Старший артиллерист оторвался от своего пульта и взглянул на капитана. Аргос ответил ему кровожадной улыбкой.
   -Огонь.
   -Батарея, пли!
   И корабль содрогнулся от дружного залпа четырёх макропушек. Отдача от этих гигантских орудий заметно снизила скорость корабля, которая являлась дополнительным разгоном для снарядов. Остальную работу взяли на себя маневровые двигатели.
   А на мостике опять воцарилась напряжённая тишина. Снаряды достигнут своих целей меньше чем за минуту, но в такие моменты ожидания даже считанные секунды могут тянуться невыносимо долго.
   -Есть попадания! -- В обычно спокойном голосе старшего артиллериста звучит искренняя радость. -- Все цели поражены. Три корабля уничтожены полностью, один сильно повреждён.
   -Вот это прекрасный результат. Мои поздравления старшему артиллеристу. И магосу, который показал всем, что такое по настоящему эффективная работа.
   -Благодарю вас, комиссар.
   А капитан не сказал ничего, любуясь изменениями на тактической карте и видами на разбитые корабли, транслируемые на боковых мониторах. Он ликовал, наслаждался уже близкой победой. Вступая в этот бой, Аргос не был уверен, что ему удастся даже задержать вражескую эскадру. Но теперь уже пять из семи кораблей противника уничтожены, вражеский флагман серьезно повреждён, а оставшийся нетронутым фрегат сбежал. И эту победу одержала его "Звёздная стрела". И её капитан, Аргос Уебб.
   Но ведь всякую работу нужно доделывать до конца. И бой не является исключением из этого правила. А это значит, что пора кончать с вражеским флагманом.
   -Рулевой, разворот на сто восемьдесят градусов по курсу на право.
   -Есть, сэр!
   -- Старший артиллерист, перезарядить орудия левого борта и приготовиться к залпу. Пришла пора покончить с вражеским флагманом.
   -Есть, сэр.
   -Капитан, вы всё же не хотите взять вражеский флагман на абордаж?
   Услышав слово "абордаж" из уст своего наставника, оба кадета встрепенулись, как гончие, почуявшие дичь.
   -Мы и так уже получили значительные повреждения. Не думаю, что это хорошая идея.
   -Да ладно вам, Аргос. Наша красотка ещё и не такое выдерживала, и ничего, летает. Тем более, абордажная команда застоялась. Парням нужно настоящее дело, ведь любая подготовка бесполезна без практики. Да и магосу достанется пара ксеножелезяк для изучения.
   При этих словах Лютик заговорчески подмигнул Протею. Магос не ответил. Либо не заметил, либо просто не мог подмигнуть своими окулярами, которые уже давным-давно заменили глаза на его лице.
   -Прошу заметить, что упоминания о встречах с подобными кораблями ранее, в наших банках данных отсутствуют. И всякая информация о новых видах чужаков принесёт ощутимую пользу делу защиты Империума от всевозможных посягательств извне. Согласно поступающим данным, генераторы щита вернулись в рабочий интервал температур и готовы к включению по вашей команде.
   -Ваши доводы звучат убедительно. Но, тем не менее, я не хочу рисковать судном ради столь призрачной выгоды. Поэтому мы применим другую тактику. -- С этими словами капитан Уебб нажал несколько рун на своей кафедре, активируя связь с торпедным отсеком. -Доложить о состоянии торпедных аппаратов.
   -Сэр, три торпедных аппарата исправны. Ещё одному заело внутреннюю крышку, мы его сейчас как раз чиним. Оставшиеся два аппарата сильно повреждены и нуждаются в капитальном ремонте.
   -Хорошо. Завершайте ремонт как можно скорее. Через десять минут мы должны дать торпедный залп.
   -Вас понял, сэр! Работаем.
   -Старший артиллерист, приготовить абордажные торпеды к пуску!
   -Есть, сэр.
   -Абордажной команде готовиться к бою. Ударным отрядам занять места в торпедах.
   -Есть, сэр!
   -Ну и зачем такие сложности? Враг же и так обескровлен, малоподвижен и не может стрелять. Зачем рисковать торпедами и бойцами столь высокого класса?
   -Потому что я не хочу рисковать кораблём. И ещё, комиссар, не стоит забывать, что у каждого корабля есть два борта.
   -Тогда действуйте, Аргос!
   -Рулевой, поворот на девяносто градусов налево по курсу. Нужно занять хорошую позицию для атаки.
   -Есть, сэр.
   И вот, приказы розданы, работа кипит и бой продолжается. Абордажные торпеды доставят на борт вражеского флагмана первую партию абордажной команды. Профессиональных диверсантов, которых с детства учили сражаться, убивать и взрывать в Схоле Прогениум. Прошедшие полный курс штурмовика Имперской Гвардии, эти люди были практически идеальными солдатами. А оставлять такое оружие ржаветь без дела -- грех перед Императором.
   Они выведут из строя орудийные батареи и зенитную артиллерию противника, оставив врага беззащитным. Вот тогда его можно будет брать на абордаж. А там и кадеты найдут приложение своим цепным мечам, и магос насобирает трофеев. Да и будет что сдать Инквизитору по возвращении.
   Размышление прервало оживлённое бормотание справа. Прислушавшись, Аргос Уебб различил голос одного из кадетов.
   -Но почему капитан не принял вашу тактику, комиссар? Зачем все эти сложности? Подошли б поближе, сцепились и вырезали бы всех на том корыте!
   -Когда станешь комиссаром, поймёшь. Не всегда короткий путь самый правильный. Капитан решил подстраховаться, поберечь людей и корабль. И он прав. Спешить нам некуда, так что осторожность сейчас не повредит.
   -Но вы же комиссар! Разве...
   -Запомни, раз и навсегда. Император -- властелин человечества, а капитан -- властелин корабля. Эта старая поговорка как нельзя лучше отражает действительность. Все решения принимает капитан, тут ничего не попишешь. Только есть в этой поговорке и третья часть, правда, о ней не любят вспоминать. Комиссар -- Его ухо и кара. Помните, вы должны следить за моральным обликом и верностью всего экипажа в первую очередь. А чтобы оценивать компетентность, нужно и самому быть компетентным. Поэтому учитесь, пока можете.
   А Лютик всегда умеет подобрать нужные слова. Что перед строем на артиллерийской палубе, что в личной беседе. Император наградил, нечего сказать. И он прав. С поверхности вестей пока нет, но там всё должно быть в порядке. Иначе бы астропат уже забил тревогу. Так что работаем здесь и сейчас, аккуратно и не торопясь. А то враг уже развернулся и снова открыл огонь.
  
   ========== Штурмовики ==========
  
   -Вперёд, ребята! Шевелитесь! Вы же не хотите опоздать на свой рейс?
   Сержант Камис подгонял своих бойцов, стоя у трапа. Долгий перерыв наконец-то завершился, и они идут на настоящее дело. Прошлый бой был полгода назад, да и то с отребьем из команды зарвавшегося вольного торговца. А без должной и регулярной практики навыки теряются очень быстро. И никакие тренировки не заменят настоящий боевой опыт.
   -Так точно, сэр, не хотим.
   По лицу капрала Хонсета, бегущего последним с мельтаганом на плече, гуляла улыбка. Он всё время спорил с Кустом и Френсисом, кто убьёт больше врагов. Спортивности этому состязанию добавлял тот факт, что первый был оператором плазмомёта, а второй -- огнемётчиком. Пока что лидировал Куст. Он очень ловко управлялся со своим норовистым оружием, поражая врагов с почти снайперской точностью. Сегодня у Хонсета появится новый шанс на победу.
   -Тогда хватит болтать. А то остальные улетят без нас.
   В торпедном отсеке царил аврал. Ремонтная бригада всё ещё билась с непокорной крышкой одного из аппаратов. Пробоину никто так и не залатал, поэтому команда работала в скафандрах. Матросы в своих серых, самых дешёвых защитных костюмах копошились возле гигантских механизмов подающих лебёдок, готовясь зарядить исправные пусковые аппараты. Техножрецы, лучше других защищённые от вакуума своими аугментизированными телами и доспехами, настраивали повреждённое оборудование, по воксу подгоняли руганью ремонтную бригаду, проверяли двигатели и управление абордажных торпед, готовя их к старту.
   Со всей этой толпой резко контрастировали тёмно-синие скафандры абордажной команды. Толстый слой брони, защищающий даже лучше пластинчатой брони Имперской Гвардии, тяжёлый ранец, содержащий системы жизнеобеспечения, реактивную систему передвижения в невесомости и энергетические элементы оружия, ремни и подсумки, занятые гранатами, мельтабомбами и подрывными зарядами. Только башмаки с магнитными захватами, на случай отключения генераторов искусственной гравитации, одинаковы у всех.
   Вот последнее отделение диверсантов абордажной команды вбежало внутрь стодвадцатиметрового цилиндра. Матросы проворно отодвинули трап и люк закрылся. Зашипел сжатый воздух, наполняя герметизированный объём. Бойцы абордажной команды расходились по своим местам.
   Внутри торпеды было 4 продольных переборки и двадцать поперечных. Всего треть от общей длины аппарата отводилась для его живого груза. Сзади гудел плазменный реактор, приводивший торпеду в движение, спереди располагался бронированный нос с адамантиевым наконечником. Именно он должен был пробить броню вражеского корабля. А чтобы пассажиры и реактор пережили перегрузки, способные превратить танк в тонкий блин, в торпеде установлены специальные генераторы гравитационного поля высокой мощности. Особые ауспексы и бортовой когитатор, управляющие этим полем, должны были создавать компенсирующее ускорение в момент удара.
   Только в абсолютной надёжности этой системы не были уверены даже её создатели. Поэтому все находящиеся на борту люди должны были всё время полёта лежать на поперечных перегородках спиной к направлению движения и лицом к двигателю торпеды, удерживаемые захватами и искусственной гравитацией. В Схолле говорили, это помогает пережить малые перегрузки, не больше трёх-четырёх g, без серьезных травм. Некоторые выдерживали шесть g, оставаясь при этом в строю. Но в случае даже небольшого сбоя, всех на борту мгновенно убьёт стократно большая перегрузка.
   Такие торпеды значительно дороже плазменных, и вмещают всего по сотне человек. Поэтому их используют только лучшие. Прошедшие специальный курс в Схолле Прогениум, не уступающие штурмовикам Имперской Гвардии диверсанты. Только они способны попав на борт неприятельского судна, прорваться через орды врагов и подорвать орудия, пункты управления и двигатели. А выполнив миссию, отступить обратно к торпедам и улететь, оставив беспомощного врага на добивание артиллеристам.
   Дойдя до своих отсеков на второй палубе, бойцы заняли свои места, закрепив оружие и дополнительную амуницию на настенных креплениях по бокам. Каждому предназначалась отдельная ниша, в которую утапливался ранец скафандра, превращая его тем самым в кресло-лежак. Ниши находились на одинаковой высоте, но это не создавало неудобств. Ногами бойцы упирались в поднимающиеся из перегородки плиты, а включённые магнитные захваты фиксировали стопы.
   Короткая перекличка. Все на месте и готовы к старту. Связь работает почти идеально, всё оружие и снаряжение проверено уже не первый раз. Отделение готово броситься на врага, как только откроются люки.
   -Готовность к старту!
   Предупреждение пилота напомнило всем о самой опасной части операции. Полёт. Эти минуты, когда торпеда рвётся через десятки и сотни тысяч километров открытого космоса. Для сидящих внутри диверсантов это подобно пытке. И особенно тяжко на душе от бессилия. Потому что за бронёй, кажущейся в этот момент яичной скорлупкой в бесконечности вселенной, полыхает космический бой. Пространство наполнено лучами и снарядами, энергия каждого из которых мгновенно испарит торпеду и её живой груз. И всё, что могут сделать люди, находящиеся в эти минуты на её борту, молить Императора о защите.
   Скафандры, они предназначены для боя в разгерметезированных отсеках. Спасти жизнь в полёте они смогут, только если повреждения от вражеских зениток будут минимальны. Диверсанты -- ценные кадры, но на фоне космического корабля любой человек кажется ничтожеством. Но в битве этих бронированных левиафанов именно люди могут сыграть ключевую роль.
   Гравитационное поле изменилось, и теперь вдавливало штурмовиков в переборку. Металл мелко завибрировал, послышался монотонный гул и ритмичный лязг. Это заработали погрузочные лебёдки, заряжающие торпеду в пусковой аппарат.
   Торпеда заняла своё место в установке. Об этом свидетельствовала утихшая дрожь. Но звука закрывающейся крышки не слышно. Неужели операция сорвётся из-за этих лентяев ремонтников? Это даже обиднее, чем, если бы для отправки выбрали другой взвод. Всё более грязные проклятья для техножрецов и их подручных вертелись на языках у всех.
   Но терпение вознаграждается долгожданным звуком запирающейся крышки. Камис облегчённо вздохнул. Эта преграда позади, остаётся теперь только ждать пуска. И молить Императора пронести их всех через бушующее пространство космической битвы и дать шанс сразиться с врагами Его.
   Резко изменившееся гравитационное поле с удвоенной силой вдавило всех в переборку. Прокатившаяся по торпеде волна вибраций говорила только об одном. Пуск. Они уже покинули торпедный аппарат. Они уже летят навстречу своей судьбе.
   -Полетели!
   С натугой выдавил из себя Френсис. Торпеда всё ещё набирала скорость. Плазменный реактор только выходил на пиковую мощность, поэтому компенсирующее поле не ослабляло своей хватки. Дышать полной грудью было нельзя, чтобы не повредить рёбра. Поэтому даже комментарии обычно словоохотливого огнемётчика были короткими и отрывистыми.
   -Скоро будем на месте.
   Отозвался Камис, чтобы успокоить своих бойцов. Никто об этом не говорил, но все в эти мгновения, каждый про себя, отсчитывали секунды полёта. Это помогало хоть как-то отвлечься от мысли о неминуемой и бесславной гибели вместе с торпедой. Никто не хотел испариться во вспышке взрыва плазменного реактора, быть разорванным снарядом или изрешечённым осколками до того, как сможет схлестнуться в бою с командой вражеского корабля.
   Гравитационное поле изменилось мгновенно, норовя вырвать людей вместе со скафандрами из занимаемых ниш. Сила могучего удара же наоборот, пыталась вдавить всех в переборку. Это противоборство спасло жизни диверсантов. Но за этим ударом последовал ещё один, более слабый. И ещё и ещё. Семь толчков. Это значит, что торпеда пробила корпус и пять переборок.
   -Двадцать одна!
   Возглас Френсиса ворвался через бусину вокс-передатчика в гудящую от перегрузок голову. Диверсанты старались побыстрее прийти в себя после столкновения.
   -Чего?
   -Двадцать одна секунда! Сегодня долетели с ветерком. Думаю, что нас запустили почти в упор. Интересно было бы сейчас посмотреть на рожи вражеских канониров. Они, наверное, даже среагировать толком не успели.
   -Какой ветер может быть в вакууме, ты чего?
   -Не обращай внимания, Куст. Это у него в голове ветер гуляет.
   -Разговорчики! Хватит болтать, хватайте свои пушки и вперёд. Нас ждёт работа. А ты, Френсис, ещё успеешь полюбоваться мордами этих канониров. Мы идём к ним в гости.
   Магнитные захваты башмаков отключились, и поддерживавшие ноги пластины сложились обратно. С характерным щелчком ранец скафандра вышел из креплений ниши. Бойцы снимали с переборки амуницию и оружие, готовясь к высадке.
   -Готовность тридцать секунд.
   Все выстроились лицом к центральному проходу. Открылись люки в переборках. Послышался свист вырывающегося из торпеды воздуха.
   -Вперёд!
   Бойцы один за другим выскакивали в центральный коридор и бежали к носу торпеды. Предыдущие отделения уже высадилось, и задерживать движение не стоило.
   Из открытого люка бойцы спрыгивали на палубу вражеского судна. Торпеда вошла почти прямо, и разница в направлении сил искусственной гравитации была всего пятнадцать-двадцать градусов. Напряжение же у этих сил почти не различалось. Поэтому прыгавшие с полуметровой высоты диверсанты не испытали по этому поводу ни малейших неудобств.
   Отсек, в котором они высадились, в неясном свете немногих уцелевших светильников и фонарей бойцов, больше всего напоминал столовую. Повсюду были разбросаны столы и стулья из какого-то пластика вперемешку с обломками потолка, вспоротого торпедой. Серые стены были отмечены автоматически закрывшимися ставнями системы вентиляции. На полу возле длинного стола, похожего на пункт раздачи, валялись несколько разорванных взрывной декомпрессией трупов в лужах застывающей крови. Среди царящего здесь беспорядка растекались бойцы других отделений. Прячась за разбросанными обломками и мусором, прикрывая друг друга, они держали на мушке входы в отсек, готовясь встретить огнём любого, кто прибежит встречать незваных гостей.
   -Не зевать, наша цель довольно далеко. Высадились мы не очень удачно, так что придётся пробиваться с боем. Нам нужно преодолеть где-то триста метров по прямой. Но на космических кораблях прямых дорог не бывает. Так что нечего рассиживаться. Открывайте двери.
   Команду лейтенанта тут же кинулись выполнять. Один из бойцов второго отделения подбежал к запертым дверям отсека, и нажал какие-то кнопки на настенной панели сбоку. Но, не добившись ровным счётом ничего, отскочил в сторону. Двое других бойцов вскинули свои мельтаганы, целясь в запертые створки. Остальные отделения заняли позиции для начала прорыва.
   И в этот момент запертые двери с шипением разошлись в стороны, позволяя потоку воздуха из длинного коридора вырваться в бездну космоса. Группа из примерно дюжины гуманоидов в странных скафандрах даже не успела понять, что же они увидели, когда их тела вспорол дружный залп десятков хеллганов.
   Трупы мешками осели на пол, а бойцы второго отделения уже занимали коридор. Один из них остановился над поверженными врагами, а затем нагнулся и сорвал с одного из них шлем. Показалась изувеченная декомпрессией голова черноволосого парня. Это явно был человек, сомнений быть просто не могло.
   -Не останавливаемся, бойцы! Эти ублюдки обстреливали наш корабль, так что мы должны с ними поквитаться.
   Голос лейтенанта опять привёл всех в движение. Трупы быстро отбросили к стенам, освобождая проход.
   -Хорошо начали наши соседи! Теперь главное -- держать темп и не дать врагу перегруппироваться. Хонсет и Френсис вперёд, остальные прикрывают. Куст, становись в центр, нужно поберечь заряды твоего плазмомёта для более важных целей.
   Отделение втягивалось в широкий коридор, где можно было идти парадным шагом по четыре в ряд. Впереди уже занимали позиции среди странного вида рёбер по бокам прохода второе и третье отделение, готовясь вскрывать следующие двери. Бой на борту вражеского судна начался.
  
   Ли сидел на полу, прислонившись спиной к одному из контейнеров импровизированной баррикады. Остатки его взвода помогали бойцам соседней роты возводить эти укрепления в одном из машинных залов орудийных башен левого борта. Штурмовики и флотские вместе вытаскивали упакованные запчасти с близлежащих складов, чтобы создать последнюю линию обороны.
   Похоже, именно главные орудия корабля были целью вражеского ударного отряда. Странного вида солдаты в громоздких скафандрах тёмно-синего цвета ураганом неслись по отсекам, убивая каждого, кто вставал у них на пути. Вооружённые какими-то лучевыми винтовками, они сметали любое сопротивление. Броня штурмовиков испарялась и плавилась от этих попаданий, а тела взрывались и обугливались. Но некоторые из нападавших несли ещё более разрушительное оружие. Прорезающие переборки и двери резаки, испаряющие целые отделения одним залпом. Скорострельные ручные гранатомёты, наполняющие отсеки и коридоры грохотом взрывов и свистом разлетающихся осколков. И тяжёлые бластеры, превращающие людей в оплавленные и дымящиеся ошмётки.
   Ли казалось, что сладковатый запах палёного мяса теперь будет преследовать его всю жизнь. Запах его мяса, источаемый тем огарком, что остался от его левой руки. Медик из флотских уже вколол обезболивающие и стимуляторы. Он ещё сказал, что рану хорошо прижгло, что это предотвратило кровотечение. Боли не было. То ли обезболивающее оказалось столь быстродействующим, толи шок всё ещё владел повреждённым телом. Глядеть на культю было страшно и противно одновременно. Это была уже не конечность, а обрубок из оплавленной брони и сожженной плоти.
   -Тут я ничего не смогу сделать, лейтенант. Там не кишки, а нафаршированное металлом месиво. Я не знаю, каким чудом он ещё остаётся в сознании, но ему уже ничего не поможет. Вы меня слышите, лейтенант?
   Склонившийся над Ли медик говорил вкрадчивым голосом, кивая на одного из раненых. Заряд вражеского оружия попал ему в живот. Парня вытащили только потому, что он достаточно громко стонал.
   -Слышу, чёрт тебя побери. Раз ты не можешь его спасти, то вколи ему смертельную дозу обезболивающего. Пусть парень хорошенько кайфанёт напоследок. Что с остальными?
   -Много осколочных ранений. Пятерым нужна срочная госпитализация. Один только что умер. Угрозы жизни остальным пока что нет, но биться они не смогут.
   -Угроза твоей жизни через пару минут уже будет тут. И эти мясники не пожалеют тебя, даже за твой халат. На моих глазах они расстреляли ремонтную бригаду. Они не щадят никого, и чтобы их остановить, мне нужны люди. Накачай их стимуляторами, но они должны сражаться!
   Медик обречённо вздохнул, собираясь уже вернуться к другим раненым, когда Ли схватил его правой рукой за локоть.
   -И подбери бластер одного из убитых. Может быть, это спасёт твою шкуру.
   Медик буркнул что-то в ответ, списав эти слова на шок и стимуляторы. Лейтенант же поднял с колен свой Е-11. Он уже перезарядил своё оружие и вывел на максимальную мощность импульса, готовясь к своей последней битве.
   В том, что эта битва станет последней, у Ли не было никаких сомнений. В космических сражениях, он всегда ощущал свою незначительность и даже непричастность. В такие минуты полагаться приходилось только на надёжность щитов и навыки канониров. Но сегодня они подвели. И теперь половина легиона мертва. Тысячи его братьев уже испарились в вихрях плазмы, раздавлены обрушившимися конструкциями или же убиты космическим вакуумом. Получая такие известия, Ли уже был готов погибнуть среди буйства столь колоссальных энергий.
   Но враг решил выбросить на борт звёздного разрушителя десант. И теперь по всему кораблю шли ожесточённые перестрелки. Штурмовики, матросы и техники сошлись в бою с неизвестным неприятелем. Радио было полно докладами о повреждениях, противоречивых приказов и панических криков, зачастую резко обрывающихся.
   А это значит, что можно не сидеть, сложа руки, а сражаться, как и положено настоящим штурмовикам. И если напавшие на их корабль столь глупы или самоуверенны, то их заблуждениям жить осталось недолго. Как и им самим. Какой горькой иронией отдавали эти мысли теперь. Когда охотник превратился в дичь.
   Согласно собранным данным, на борт проникло четыре большие группы. И сейчас они рвались вглубь корабля, стремясь достичь критически важных установок и отсеков. Оставшихся штурмовиков посылали наперерез этим отрядам.
   И руку можно считать небольшой платой за спасение из того ада. Попытка остановить нападавших на одном из перекрёстков обернулась полным провалом. Кусок заблокированной двери попросту испарился в ослепительной вспышке. Из образовавшейся дыры тотчас же вылетело несколько гранат. Их взрывом убило сразу троих, и ещё четверых ранило. Остальных накрыл лучевой вал. Ли видел, что его бойцы прижаты огнём так плотно, что не могут поднять головы из занимаемых укрытий в нишах вдоль стен или выглянуть из боковых коридоров. Смельчаки же сразу падали, сражённые этими белёсыми лучами.
   Ответный огонь штурмовиков был слишком редким и неточным, чтобы остановить эту атаку. Даже самая отчаянная контратака не принесла бы взводу ничего, кроме гибели. Ли приказал своим бойцам отступать, прикрывая друг друга. Но даже это мало помогло. До следующих дверей добралась только половина взвода.
   Враг шёл за ними по пятам. Заблокированные двери почти не задерживали неприятеля, испаряясь под действием их чудовищного оружия. Единственное, что хоть как-то спасало ситуацию, так это то, что через образовавшийся лаз нападавшие могли пролезть только по одному.
   За очередным поворотом коридора взвод Ли встретил майор Джезер. Его батальон как раз развернул оборонительную позицию в этом вспомогательном машинном отделении. Суетившаяся у пультов ремонтная бригада пыталась в очередной раз перенаправить потоки энергии корабля, отмечая разрушенные и повреждённые энерготрассы, а так же разгерметезированные отсеки и сломанные двери.
   Ли тогда ещё врезалось в память обеспокоенное личико молоденькой медсестры из корабельной команды, прибежавшей из близлежащего медицинского блока для оказания помощи отступающим. Она с нескрываемым страхом смотрела на штурмовиков в измазанной кровью и посеченной осколками броне. В следующий раз он увидел в её глазах совсем другое.
   У входа в отсек уже был выставлен полукруг из контейнеров с запчастями для создания удобного рубежа обороны, образовывавший площадку с радиусом в добрых двадцать метров. Солдаты занимали места за этой стенкой, готовясь встретить огнём любого, кто осмелится войти в отсек. Бойцы Ли тоже присоединились к ним, занимая свои места. Ремонтная бригада всё же отошла с линии огня, сосредоточившись в защищаемой штурмовиками части отсека под прикрытием пультов и стоек с оборудованием.
   -Пусть твои парни займут позицию на втором рубеже обороны. Засядете возле первого ряда стоек, и будете стрелять через наши головы. И, уж надеюсь, вы не промахнётесь.
   -Не промахнёмся, сэр.
   И опять кусок дверей испаряется в ослепительной вспышке. И опять через образовавшуюся дыру летят гранаты. Только теперь их взрывы не уносят жизней, а их осколки не могут поразить укрывшихся за контейнерами солдат.
   А встречный огонь полусотни бластеров не оставил нападавшим никакой надежды на прорыв. Один из них сумел запрыгнуть в отсек только для того, чтобы быть сражённым дружным огнём. Сколь толстой не была броня нападавших, она не могла выдержать такого числа попаданий. Стекло шлема разлетелось оплавленными осколками, а голова взорвалась от дюжины поразивших её импульсов.
   Понеся потери, враги стали забрасывать удерживаемые штурмовиками позиции гранатами. Просунув вырезанную в двери дыру стволы гранатомётов, они один за другим посылали разрывные снаряды на головы обороняющихся. Летящие по крутой траектории, гранаты взрывались под потолком, на контейнерах баррикады, и позади штурмовиков. Засыпая всё вокруг свистящими осколками. Сзади раздались вопли раненных ремонтников, накрытых внезапным обстрелом.
   -Держать позицию. Ещё один взвод на подходе. Мы уже остановили этих ублюдков, так не дадим им высунуться. Продолжайте огонь, пока наши братья не зайдут им в тыл.
   В тот момент Ли казалось, что майор прав. Что вероломный враг уже намертво связан боем, зажат в узком коридоре. Что ещё немного, и братья из другого батальона окружат и перебьют их всех.
   Вот и обещанное подкрепление прибыло. Это был взвод тяжёлого вооружения. В каждом отделении была команда со специализированными орудиями. У этих ребят было две бластерных пушки и два лучемёта. Z-6 -- то что доктор прописал. Эти громоздкие орудия с шестью вращающимися стволами слишком тяжелы и капризны для десантных операций, но для обороны они бесценны. Столь плотный огонь не сможет преодолеть никто. Но за мощь приходилось расплачиваться чудовищной прожорливостью. Поэтому расчёт состоял из двух бойцов, один стрелок, один заряжающий, несущий боеприпасы и трехногий станок, повышающий точность стрельбы. Ну а бластерная пушка может вскрыть танк одним попаданием. Такую мощь не выдержит ни одна броня.
   Но эти мысли испарились, как и два куска переборок слева и справа от импровизированной баррикады. Два новых прохода в зал открылись в одной ослепительной вспышке, застав обороняющихся врасплох. И из-за оплавленных кромок образовавшихся отверстий вылетели новые гранаты, но не только.
   -Противник обходит нас с флангов! Перегруппироваться!
   Под прикрытием лучевого оружия, в отсек начали проникать новые враги. По ним открыли беглый огонь. Ли видел, как одного из врагов просто смял град попаданий. Ещё одного разорвало попаданием из бластерной пушки. Остальные попадали на пол, и начали вести огонь лёжа. Шлем ближайшего из них смяла длинная очередь лучемёта. Другой расчёт Z-6 поливал огнём центральный проход, не давая нападавшим поднять головы.
   Огнемёты! Зашедшие с флангов вражеские солдаты прикрывали нескольких бойцов, которые несли это бесчеловечное оружие. Волны огня метнулась на баррикаду, превращая штурмовиков в вопящие факелы. Объятые пламенем, люди бросали оружие в попытках сбить пламя руками, или же падали на пол, начиная кататься. Но вместо того, чтобы погасить огонь, они только разбрызгивали горящее вещество, покрывая им пол, контейнеры и новых людей. Попытки сбросить эту липкую субстанцию были безуспешны. А радио было переполнено душераздирающими воплями сгорающих заживо братьев.
   Один из лучемётов оказался в пылающем озере разлитого топлива. Второй же захлебнулся в вихре белёсых лучей. Линия обороны распалась, а через отверстия в стенах проникали всё новые и новые враги. Видя всю безысходность ситуации, майор приказал оставить рубеж.
   -Отступить и перегруппироваться! Попробуем связать их боем на короткой дистанции.
   Отступающие штурмовики старались найти укрытия среди пультов и установок отсека. Кто-то всё же снял лучемёт с треноги и нёс его на плечах, прикрываемый своими братьями. Ремонтники и некоторые из флотских решили остаться, и стреляли по наступавшим из своих бластерных пистолетов. Их прикрывали огнём очередное подошедшее подкрепление. Открытое пространство осталось позади. Теперь бой кипел среди шкафов и стоек с оборудованием, пультов и трубопроводов. И тут нападавшие сделали новый, совершенно неожиданный ход. Они завязали рукопашную.
   К концам стволов оружия большинства вражеских солдат были прикреплены длинные ножи. Другие работали ножами и пистолетами. Но самыми страшными оказались их бойцы для ближнего боя. Вооружённые мощными пистолетами, они вселяли ужас в сердца братьев своими бесчеловечными орудиями убийства. Орудуя длинными клинками, настоящими мечами, с краями из множества кривых зубьев, которые быстро передвигались вдоль лезвия с диким завыванием, они одинаково легко разрывали броню и плоть.
   Бой превратился в резню. Отсек наполнился криками убиваемых, стонами умирающих и воплями ужаса ещё живых. Штурмовики проявили истинную отвагу, достойную своего прародителя -- мандалорца. Кидаясь на врага с личными ножами, паля из бластеров в упор, они давали флотским шанс на спасение. Но даже эта отчаянная храбрость не могла спасти всех.
   На глазах у Ли, уже успевшего добраться до противоположного выхода из отсека, несколько нападавших, ведомые одним из мечников, устроили бойню. Обойдя с краю основную массу сошедшихся в рукопашной солдат, они атаковали отступающих. С ревом огнемёт выбросил струю жидкого пламени, отрезая пути к отступлению оставшимся в центре зала людям, обращая ближайших несчастных в ужасные пылающие фигуры. Странное оружие испустило белоснежный луч, сопровождаемый очень высоким свистом, который просто испарил троих штурмовиков и стойку с приборами, за которой они укрывались. Остальные устроили резню среди флотских, орудуя клинками на своих ружьях.
   Они наносили колющие удары, которые могли бы пробить нагрудник штурмовика, в плоть, незащищённую ничем кроме ткани форменной куртки. Та самая медсестра, что привлекла внимание Ли перед боем, изо всех сил пыталась вытащить из боя раненого штурмовика. Лишившийся правой ноги, боец истекал кровью. И их избрал своей очередной целью чудовищный мечник, надвигавшийся на них неумолимо, подобно року.
   В три шага он оказался рядом с ними, по дороге прикончив ещё двоих флотских. С кровожадным рёвом его меч описал короткую дугу и погрузился в грудь искалеченного штурмовика. В воздух взметнулся фонтан кровавых брызг вперемешку с осколками костей и доспеха. Услышав этот рёв, медсестра обернулась. Перед собой она увидела кошмарное существо в тёмно-синем скафандре, заляпанном кровью. Мечник вырвал своё оружие из трупа и занёс его для нового удара.
   -Помогите!
   Медсестра изо всех сил рванулась прочь от этого кошмара, ставшего явью. Она успела развернуться и даже сделать первый шаг к спасительным дверям, когда её настиг ревущий меч. В глазах этой девушки отпечатался столь бесконечный ужас и столь невыразимое страдание в те самые мгновения, когда чудовищный клинок разрывал её плоть, пересекая туловище по диагонали от правого плеча к левому боку, что это невозможно было передать словами. Вместо крика боли из её рта хлынула кровь, а рассеченное надвое тело ещё продолжало биться в предсмертной конвульсии, когда убийца перешагнул её останки, направляясь к дверям.
   Майор стоял у выхода из отсека, прикованный этим ужасающим зрелищем. Ли первым пришёл в себя, ведомый скорее гневом, чем разумом. Он вскинул свой карабин и трижды выстрелил в этого мясника. Но бластерные импульсы только опалили его броню, не нанеся её владельцу никакого вреда. Вместо того чтобы бросился в атаку, враг дал сигнал одному из своих соратников. Тот вскинул какое-то громоздкое оружие, беря на прицел людей в дверях. Ли видел, как на его пушке заплясали голубоватые отсветы.
   -Это ионная пушка!
   Только и успел выкрикнуть он, пытаясь левой рукой оттащить майора в укрытие. В этот миг неизвестное оружие выстрелило. Его ярко-голубой снаряд угодил прямо в центр груди майора, испарив большую часть его плоти и руки лейтенанта. Оглушенный нестерпимой болью Ли упал на пол рядом с останками своего командира.
   Он смутно помнил, как его вывели с поля боя братья-клоны. Как они встретили в коридоре подкрепление, как погибало оставленное прикрытие, чтобы дать им время укрепится на последнем рубеже. Техник сказал, что эти трубы питают энергией турболазеры главной батарей. Они считали именно их главной целью вражеского десанта.
   И теперь остатки трёх рот были последней защитой самых мощных орудий корабля. Подкреплений больше не будет. По радио передали, что все силы брошены к реакторам, куда рвутся две группы нападавших. Одна группа уже отступала, добившись своей цели. Они взорвали энерготрассы, питавшие главный двигатель, лишив корабль хода. Теперь покореженный звёздный разрушитель окончательно превращался в братскую могилу для всех своих пассажиров.
   С трудом Ли поднялся на ноги и выглянул из за баррикады в коридор. Через открытые двери он видел Хеви, самого сильного бойца его взвода. Стоя на перекрёстке, он поливал огнём из лучемёта перпендикулярный коридор. Уже две минуты он не давал врагам высунуться, и даже завалил двоих. Его прикрывали четверо добровольцев. Они все понимали, что скоро погибнут, но хотели продать свои жизни подороже.
   -Через минуту отойдите за баррикаду. Не хочу чтобы вам зашли с фланга.
   -Не беспокойтесь, лейтенант, не зайдут.
   И словно кто-то услышал эти слова. Вспышка испарила кусок переборки позади бойцов. И опять в коридор влетела граната. А после взрыва начали появляться вражеские солдаты. Они действовали невероятно чётко, встав на колено и поливая огнём из своих винтовок штурмовиков на перекрёстке. Один уже был убит гранатой, ещё одного смёл лучевой вихрь.
   Стараясь остановить врагов, лезущих в коридор, Хеви развернул свой лучемёт и открыл огонь. Плотный поток бластерных импульсов опрокинул одного из нападавших навзничь, оставив видимыми дымящиеся останки его брони. Но голубоватый сгусток энергии, вылетевший из другого коридора, который до этого удерживали штурмовики, прервал столь успешную очередь. В одной вспышке Хеви лишился верхней половины туловища и головы.
   Его тело ещё падало, когда до Ли долетел отчетливый лязг десятков бронированных сапог о палубу. Нападавшие бросились в атаку, почувствовав слабину в обороне. И их было много. А из дыры в переборке всё продолжали лезть участники флангового манёвра. Воздух был наполнен треском белёсых лучей и щелчками бластеров.
   -Заблокируйте двери!
   Приказал Ли, когда из-за поворота показалась основная масса атакующих. С успокаивающим гулом их створки сомкнулись, дав обороняющимся небольшую передышку.
   -Теперь им придётся пробивать дыры самим и пролезать в них поодиночке. Это даст нам шанс забрать побольше этих ублюдков с собой в могилу.
   Штурмовики успели перегруппироваться и взять дверь на прицел за те полторы минуты, что враги собирались с силами. Но на этот раз они изменили свою тактику. Три вспышки с минимальным промежутком испарили большую часть двери. Опять были брошены гранаты, обдавшие баррикаду и защитников градом осколков. И сразу же в отсек ринулись ужасные фигуры нападавших, чьи тёмно-синие скафандры казались бурыми от покрывавшей их крови.
   Используя подавляющую скорострельность своих ружей, толстую броню и численность, они поливали огнём баррикаду, не давая обороняющимся поднять головы. И под этим прикрытием вперёд проходили солдаты с особым оружием. Опять взревел огнемёт, превращая правый фланг линии обороны в один большой погребальный костёр. Ухнули гранатомёты, посылая осколочные снаряды вглубь отсека. И опять с пронзительным визгом луч странной пушки испарил половину контейнера и двух укрывавшихся за ним клонов.
   После этого враги добрались до баррикады. Несколько из них сдвинуло пару контейнеров, дружно упершись в них плечами, остальные начали перелезать через импровизированную стену. Ли старался отбежать подальше, чтобы найти укрытие среди верениц труб и кабелей. Там можно было пропетлять и ещё побороться, выманив врага один на один.
   Но когда лейтенант обернулся, то он увидел стоящим на контейнерах того самого мечника, что прикончил медсестру у него на глазах. Приметив своего врага, Ли остановился, и повернулся к нему лицом, несмотря на царивший вокруг хаос боя. Казалось, что белёсые лучи и бластерные импульсы не замечают покалеченного клона. А Ли видел этого мясника всего в десятке метров перед собой. Видел в мельчайших деталях. Тяжёлые башмаки, толстые бронепластины, заходившие одна на другую, множество ремней, карманов и подсумков, окутывавшие торс этого существа. Его оружие, странного вида ружьё, казавшееся укороченной копией того, что держали в руках его подельники, было связано с ним каким-то кабелем, уходившим за спину, а в правой руке покачивался тот самый меч, которым он с такой лёгкостью отнимал жизни. С неподвижным лезвием, он казался ещё более пугающим, демонстрируя ряд отблескивающих чистой сталью зубьев на фоне измазанного кровью полотна.
   Забыв обо всём на свете. О боли, о потерянной руке, о горечи неминуемого поражения, Ли рванулся навстречу этому монстру. Вопя нечленораздельный клич, он на ходу палил из своего бластера, держа его на вытянутой руке. Три импульса сорвались с дула его оружия. Но только последний импульс достиг цели, опалив наплечник тёмно-синего доспеха.
   Мечник заметил эту безумную атаку, и поднял свой пистолет. Ли был уже достаточно близко, чтобы разглядеть легкую усмешку, пробежавшую по лицу этого человека. В том, что под бронестеклом шлема скрывалось человеческое лицо, сомнений не оставалось.
   И в этот миг враг выстрелил. Белёсый луч на мгновение соединил дуло вражеского оружия с плечом Ли. Не смотря на всё то обезболивающее, что медик уже вколол покалеченному штурмовику, он почувствовал резкую боль, а его рука повисла вдоль туловища безжизненной плетью.
   Ухмыляясь, мечник спрыгнул с баррикады, сделал пару шагов и ударил шатавшегося от проснувшейся боли в культе Ли своим клинком с неподвижным лезвием. Израненный штурмовик повалился навзничь перед ногами того, кого желал убить всей душой. При падении он потерял сознание.
   Ли пришёл в себя от боли, когда с него рывком сорвали шлем, и ударили тяжёлым башмаком по лицу. Бой уже давно стих, и ничто не нарушало тишину отсека, кроме равномерного гудения системы вентиляции, да изредка раздающихся ударов. Через застилающую окружающий мир пелену боли проникало всё больше информации. Пока его взгляд не сфокусировался на мечнике.
   Безжалостный убийца склонился над своей жертвой, наслаждаясь триумфом. Через измазанное запёкшейся кровью стекло скафандра штурмовик видел бледное лицо с короткими, светлыми волосами. Мечник смотрел на штурмовика своими сероватыми глазами, похожими на осколки льда. В этих глазах отражалась бездна ненависти и презрения. Он произносил какие-то слова, но их было неслышно.
   Собрав все свои силы и волю в кулак, Ли попытался поднять свой бластер, который он так и не выпустил из рук. Шансов, что он убьёт этого мерзавца, попросту не было, но он не мог сдаться просто так.
   Мечник увидел эту судорожную попытку. Увидел, что рука поверженного штурмовика начала сгибаться в локте, поднимая оружие с пола. На его лице отразилась ухмылка, а меч в руке кровожадно взревел. Одним коротким взмахом он отсёк своей жертве кисть, и бластер упал на пол вместе с пальцами, что так и не отпустили его рукоять. Обратным движением он ударил Ли в живот, и чудовищное оружие пропахало глубокую борозду, превращая внутренности и броню в одно сплошное месиво.
   Лейтенант штурмовиков стонал от нестерпимой боли, когда к мечнику подошёл солдат с огнемётом и что-то сказал. После этого все нападавшие выбежали из отсека.
   Собирая все те осколки воли, что ещё оставались в истерзанном теле, Ли пытался подняться на ноги и доковылять до лазарета. Он точно знал, что должен выжить. Должен отомстить этому надменному убийце за кровь невинных, что тот проливал с улыбкой на лице.
   С большим трудом перевернувшись на живот, он заметил на одной из труб какой-то странный механизм. И пусть он был не похож на виденные штурмовиком ранние устройства, но точно знал, что это бомба.
   Кровь растекалась большой лужей по полу. И вместе с ней тело покидала жизнь. Находясь на самом краю тьмы, что опускалась на сознание, Ли успел облечь в слова свою последнюю мысль. И по исковерканному взрывами гранат, опалённому лучами и импульсами, огнём и плазмой, залитому кровью и заваленному трупами отсеку прокатился сдавленный хрип.
   -Будьте вы все прокляты!
   И в следующую секунду вспышка плазменного взрыва испарила его израненную плоть.
  
   ========== Пушечное мясо ==========
  
   -Получены доклады от диверсионных групп с борта вражеского судна. Первый и второй отряд завязли в бою с их десантными подразделениями и отступают. Третий и четвёртый отряды сумели прорваться и вывести из строя маршевые двигатели и главные орудия левого борта соответственно. В данный момент все отряды отступают к высадившим их торпедам.
   По голосу старшего артиллериста легко угадывалась его гордость за проделанную работу.
   -Отлично. Рулевой, курс на сближение! Приготовиться к абордажу! -- Глаза капитана Уэба кровожадно блестели в свете экранов: -Магос Протей, как по вашему нам будет лучше пристроиться к этим обломкам?
   -Исходя из анализа имеющихся данных наблюдений в видимом спектре, а так же данных о внутреннем устройстве вражеского судна, полученными от наших передовых абордажных команд, считаю оптимальной атаку из верхней полусферы. Наиболее благоприятной для высадки я склонен считать область надстройки. Наши абордажные партии будут высаживаться в наиболее подходящих условиях, если мы подойдём к врагу немного выше. Тогда абордажные капсулы закрепятся на корпусе под оптимальным углом и точно в районе расположения обитаемых отсеков.
   -Прекрасно. Просто прекрасно. Зайдём с правого борта. Оттуда они уж точно не смогут стрелять. Рулевой, скорректировать курс сближения!
   -Есть, сэр!
   -Комиссар Лютик, вы, кажется, хотели прогуляться?
   -Так точно, капитан. Мои подопечные засиделись без дела и наверняка уже устали от моего занудства. Парням определённо нужно попрактиковаться в работе цепными мечами. Да и мне не мешало бы взглянуть, как сейчас учат воевать в Схолле.
   Кадеты по обе стороны от комиссара только и успевали, что согласно кивать или отрицательно махать головами в зависимости от слов своего наставника. Но оба просто светились энтузиазмом, вцепившись в рукояти своих цепных мечей.
   -В таком случае советую вам подготовиться. Начало абордажа через пятнадцать минут.
   -Слышали капитана, ротозеи? А ну марш на сборы. И возьмите хоть пару запасных обойм для своих болт-пистолетов. А то ещё забудете, знаю я вас, молодежь.
   Вскочившие со своих мест кадеты дружно вытянулись по стойке смирно, после чего ринулись прочь с мостика. Их наставник, кивнув капитану, степенно последовал к выходу.
   -Удачи вам, комиссар, и вашим подопечным.
   Сказав эти банальные слова, капитан Аргос Уэбб вернулся к созерцанию мониторов. На центральном по прежнему отображался поверженный флагман разбитой вражеской эскадры.
  
   -Шевелитесь, ленивые твари! К бою!
   Старшина продолжал вопить во всю свою лужёную глотку. От его криков у Джо уже болели уши. И не только. Правый бок до сих пор сводило от пинка, которым эта тварь оповестила о конце перерыва и начале подготовки к бою. Про спину даже думать было страшно. Потому как свист плётки при каждой команде был здесь нормой.
   В такие мгновения, Джо сомневался, а не лучше ли было ему подохнуть ещё тогда, на пиках городской стражи? Не бросить свой нож и молить о пощаде прокурора и судью, а кинуться на этих псов губернатора и умереть достойно. И тогда не было бы того года в переполненной тюрьме. И этого корабля тоже.
   Символ власти Бессмертного Бога-Императора Человечества, чудо забытых во тьме тысячелетий знаний и земли, что затерялась среди звёзд -- космический корабль. Говорят, когда слух о его прибытии прокатился по тюрьме, пятеро сами вскрыли себе вены зубами. И всё ради того, чтобы не попасть туда, откуда нет дороги. Чтобы не быть согнанными внутрь какой-то большой и вонючей штуки, подобно скоту. И не оказаться среди этого бесконечного лабиринта коридоров и залов, полных странных машин и ещё более странных людей.
   -Чё встал, урод?
   Вопрос старшины тотчас же превращается в свист плётки и поток обжигающей боли в израненной спине. Даже роба не в силах сдержать такие удары.
   -А ну, шевели ногами, сволота! Сегодня вам выпал шанс искупить часть своих грехов. Так что нечего просирать и его! А то на том свете вас не примут, и отправят обратно.
   В подтверждение слов старшины слышится лязг затвора его оружия -- какой-то массивный кусок трубы, плюющийся свинцовыми шариками. Остальным такого не видать. Благо, что роздали багры да топоры.
   Всех гонят по лабиринту коридоров. С пути не свернуть, ведь на каждом перекрёстке и ответвлении стоят вооружённые матросы с верхних палуб, а то и бойцы абордажной команды. Старшина тоже бежит сзади, изредка подгоняя пинками и плетью отстающих.
   Наконец, всех согнали в какой-то достаточно обширный зал. Тут стоят все вперемешку. Заключённые, матросы, солдаты, штурмовики. Разве что сбились в небольшие группки. Вдоль одной стены идёт балкон с железными перилами. Другая же утыкана какими-то воротами.
   -Солдаты и матросы! -- зычно начал зачитывать с балкона свою речь мужик в чёрном плаще с красным поясом и в странной шапке. Джо подумал, что это кто-то важный, потому что все разговоры в толпе моментально стихли. Старшина же, глядит на этого мужика как-то странно, вроде бы и с вызовом, голову то задрал, но и со страхом, только крепче вцепился в свою пушку.
   -Сегодня вам выпала честь послужить Императору в битве. Это не простая зачистка обломков. Враг хорошо вооружён и многочислен. А ещё озлоблен и загнан в угол. Сражаться они будут до последнего, так что бой будет тяжёлым. Но это не обычный враг. Не зарвавшийся торговец и не злобный ксенос. Это -- предатели! Те, кто не пожелал принять свет Императора! И хоть они и выглядят как люди, это -- недочеловеки. Они не заслужили снисхождения. Они желали вашей смерти, но мы сокрушили их корабли. Так не давайте им ни капли пощады! Сотрите их с лика галактики, воины! Убивайте всех!
   Весь немалый зал наполнился воинственным рёвом и кровожадным завыванием толпы. Джо и сам не заметил, как его собственный голос влился в этот преисполненный гнева хор тысяч голосов. Все вокруг кричали, вопили, хрипели, извергали проклятия и трясли оружием. Старшина вовсю вопил, потрясая пушкой перед собой, а в паре метров от него один из солдат размахивал над головой здоровенным зубастым мечом. Джо с ужасом осознал, что стоит в центре толпы, которая жаждет крови, готова убивать и знает, как это делается.
   -Так пустим этим уродам кровь! И пусть они в ней захлебнутся! По местам! В бой!
   Отдав эту команду, мужик развернулся и ушёл в какой-то коридор. А зал наполнился криками команд. Ворота с другой стороны открылись, и люди начали колоннами втягиваться внутрь. Впереди шагали солдаты в каких-то странных, громоздких доспехах тёмно-синего цвета. За ними уже шли простые бойцы, а там уже и заключённые. Замыкали шествие матросы.
   -Давай, сволота, пошевеливайся! Не то я вас комиссару отдам. Вот после него вы меня как мамашу родную любить будете.
   Джо пропустил эту реплику мимо ушей, но ходу прибавил, насколько мог. За первыми воротами оказался короткий коридор и ещё одни ворота. А уж за ними был какой-то небольшой зал. Лестницы справа и слева вели куда-то наверх, а в противоположной стене были свои небольшие ворота, через которые проходили только люди в доспехах.
   -Так, становись здесь. Левее, идиоты! Вот так. Не загораживайте проход. Теперь стоим и ждём своей очереди.
   Джо стоял, опёршись на свой багор. Солдаты всё куда-то бегали. Потом ворота за спиной захлопнулись. Казалось, ничего не происходит и всё стихло, когда по толпе пронёсся отчётливый ропот.
   -Комиссар! Тут комиссар.
   Толчок в бок от Билла, шёпотом сообщающего эту новость не вызвал у Джо никакого восторга.
   -Заткнулись, дебилы! -- скорее прошипел, а не произнёс старшина. Он вышел поближе к центральному проходу, держа свою пушку перед собой, поперёк груди.
   Лязг подкованных башмаков по железному полу казался особенно громким в наступившей тишине. От любопытства, Джо вытянул шею и встал на цыпочки. Он никогда раньше не видел этого "комиссара". Ему хоть и было страшно, как и остальным, но и очень интересно.
   По проходу важно шествовал тот самый мужик, что толкал речь с балкона. Вблизи он казался вовсе не опасным. Среднего роста, немного полноватый, крепкий мужик. Только пара мелких шрамов на морде. Чёрный плащ расстёгнут, так что виден жёлтый нагрудник с Аквиллой и пояс с оружием -- большим пистолетом и мечом. Красный пояс же на деле оказался скорее шарфом, повязанным вокруг живота чуть повыше ремня с оружием.
   Следом за комиссаром семенило два юнца в точно такой же одежде. Только шарфов у них не было, да мечи у них пострашнее, с зубьями. Позади них десяток солдат в тёмно-синих доспехах. И ни на шаг не отстают от своего вожака. Пройдя чуть вперёд, комиссар и вся процессия остановились.
   -Заключённые. Сегодня будет жаркий бой. Сражайтесь храбро, и лучшие из вас будут награждены сокращением срока заключения. Все слышали?
   Толпа заключённых дружно закивала. А комиссар с компанией двинулся дальше. Проходя мимо солдат, он о чём-то с ними говорил, возможно, шутил. По крайней мере, пару раз был слышен хохот. А вот слов было больше не разобрать. Все хоть и не громко, но обсуждали услышанное. Даже обычно спокойный Билл был как на иголках.
   -Неужели нас освободят? Джо, может, нас и домой вернут?
   -Было бы неплохо.
   -Размечтались, обезьяны неотёсанные! Ради вас гнать корабль к чёрту на кулички никто не будет. Максимум, что вам дадут, это отправят на верхние палубы. Там сегодня как раз образовались свободные места. -- Старшина говорил негромко, но вкрадчиво. Будто бы и он весь подобрался перед боем, как зверь, почуявший добычу. -- Вы все и так мертвецы. Вас приговорили к смерти ещё на том куске грязи, что вы называете родной планетой. Только вот приговор разрешили привести в исполнение не палачу, а кому-то другому. И теперь ваша задача этого кого-то другого убить раньше, чем он убьёт вас. И говорю я вам это сейчас потому, что через минуту-другую ваш приговор будут приводить в исполнение.
   -Кто? Этот жирный грокс? -- взревел Гомт -- здоровенный верзила из самых новеньких, ещё и пары месяцев не отбарабанивший. -- Да я сам ему приговор в исполнение приведу! Эй, ты! Урод расфуфыренный, а ну иди сюда!
   -На место, скотина! -- Рявкнул старшина. Его оружие угрожающе лязгнуло, направленное в живот Гомту.
   -Не стрелять! Пусть выйдет сюда и повторит, что сказал.
   Властному голосу комиссара никто не посмел перечить. А ухмыляющийся Гомт растолкав остальных заключённых вывалился в центральный проход. В руках он держал тяжёлый лом.
   -Слыш ты, фраер. Чё ты тут раскомандовался? Без своих шестёрок и шагу сделать не можешь, а мне собрался говорить, чё делать? Я целый сектор улья в кулаке держал! И такими как ты пол вытирал.
   -Заткнись, скотина! -- не выдержал один из курсантов, выхватывая болт-пистолет из кобуры. Но Лютик поймал его руку за запястье, силой возвращая оружие обратно.
   -Правильно, комиссар. Обшивка тонкая, как бы не продырявить. Так что ваши пушки тут лучше не применять. А кто ты без своей пукалки? Ничтожество, в шинель завёрнутое!
   -Ты такой крутой только на словах? И ближе чем на два десятка метров ко мне подойти, кишка тонка? Что, нет у тебя ничего, кроме языка? Только трепаться и умеешь? Да какой там сектор улья? Ты даже пивной ларёк держать не способен. Такие тупицы выше вышибалы в обшарпанном притоне не поднимаются. В стойло, мразь!
   Гомт впился в комиссара взглядом. Вены у него на шее вздулись от напряжения. Руки затряслись, сжимая лом стальной хваткой.
   -Разорву, падла!
   Здоровенный заключённый кинулся на комиссара как раз тогда, когда тот повернулся налево и что-то говорил своим сопровождающим. Те юнцы в чёрных плащах сделали шаг назад, а потом схватились за мечи, видя атакующего верзилу. Солдаты в тёмных доспехах вскинули своё оружие, увенчанное небольшими клинками.
   И когда Гомт подбежал к комиссару, и попытался ударить его со всей силы ломом на отмашь, всё резко изменилось. Казавшийся до этого расслабленным, комиссар молниеносно присел, пропуская тяжеленный лом над своей головой, а потом распрямился с шагом вправо.
   По залу разнёсся сдавленный хрип. С лязгом металла о металл лом выпал из ослабевших рук Гомта. Здоровенный заключённый повалился ничком, держась за вспоротое брюхо. Комиссар же встал в полный рост над поверженным верзилой. В его правой руке покачивался клинок, со следами крови на лезвии.
   -Ещё желающие будут? Выходите, не стесняйтесь. Можно даже не по одному. А то времени у нас мало. Высадка уже скоро.
   Комиссар стоял над стонущим Гомтом, из под которого растекалась лужа крови. Обводя взглядом ряды заключённых, он искал новых жертв. Джо на мгновение встретился с этим ледяным взглядом из-под надвинутой на лоб странной шапки. И его неожиданно пробрала дрожь. Джо понял, что комиссар сейчас ищет смутьянов, которые могут помешать ему в битве. И если он их найдёт, расправа будет короткой. Другие тоже это понимали, и стояли, потупив взгляд и даже сутулясь. Старшина тоже не отсвечивал, стоя в сторонке и сверля своих подопечных злобным взглядом, водя оружием из стороны в сторону.
   -Вы двое. Вижу, вы чем-то не довольны. Злитесь, что я выпустил вашему дружку потроха? Ну, ничего, ничего. Только он был не прав. И не только касательно своей удали.
   Две короткие голубоватые вспышки, и два обезглавленных трупа мешками осели по другую сторону прохода.
   -Обшивка выдержит. Старшины, вам обоим выговор. Совсем не следите за своими подопечными. Вас не для того содержат, чтобы я сам выкорчёвывал эту падаль из команды. Мне придётся крепко подумать о вашем служебном соответствии.
   После этих слов комиссар вернулся к своему эскорту и пошёл дальше, будто ничего и не было. Старшина же стоял как столб. Джо даже на мгновение показалось, что он побелел. Но тут старшина вышел из оцепенения. И снова засвистела плётка.
   -Чё вылупились, уроды? Быстро уберите этого дебила с прохода! И если ещё кто-то из вас хотя бы подумает сейчас что-то вякнуть, я его голыми руками на ремни порву! Шевелитесь!
   Кто-то побежал в проход и за ноги отволок Гомта назад, в общую кучу. Когда его бросили к стенке, Джо заметил на спине у уже бездыханного трупа пару колотых ран. Гомт был всё же слишком грубым, буйным и невоспитанным. Считал, что все ему обязаны и что он ну просто невероятный авторитет. Вот и довыпендривался.
   -Одна минута до пуска.
   Возвестил отдающий металлом голос откуда-то из-под потолка. Все находящиеся в зале подобрались. Кто-то тихонько молился, кто-то проверял ещё раз оружие, как старшина. Просто так ждать было очень тяжело.
   -Тридцать секунд до пуска.
   Голос холоден и бесстрастен. Что такое этот пуск, Джо не имеет ни малейшего понятия. Но судя по всеобщему напряжению, так называют начало боя.
   -Десять секунд до пуска. Девять. Восемь. Семь. Шесть. Пять. Четыре. Три. Две. Одна.
   -Пуск.
   Джо, погруженный в монотонный счёт голоса, оказался возвращён к реальности внезапно изменившимся окружением. Гравитация, казалось, взбесилась и встала на дыбы. Он каким-то чудом ещё держался на ногах, ощущая мелкую дрожь пола под собой. Живот же свела немилосердная судорога, переходящая в рвотный порыв. И тут сила тяжести сделала последний кульбит, дёрнув Джо назад. Да так, что ему пришлось отступить на шаг, чтобы удержаться на ногах. Только какой-то жуткий скрежет где-то впереди пробирал до костей, что аж зубы заболели.
   -Закрепились. Приготовиться к высадке!
   Голос комиссара разнёсся по залу. Солдаты, матросы, заключённые, все как могли, подавили рвоту и прочие слабости и встали лицом к дальним дверям, держа оружие наготове.
   Примерно две минуты не происходило ничего, только негромко шипел ветер, гонимый железными лопастями, как и везде на корабле. После чего двери распахнулись.
   -Давление в норме. Вперёд, в атаку!
   Размахивая своим мечом, комиссар первый рванул с места, увлекая за собой свою свиту и всех остальных. Зал наполнился боевым кличем солдат, к которому присоединились отчаянные вопли заключённых и озлобленный вой матросов. Человеческая волна втягивалась в ворота, увлекая Джо за собой.
   За первыми дверьми оказался ещё один небольшой зал, кончающийся точно такими же дверьми. За ними же оказался совсем коротенький коридор, ведущий во чрево вражеского корабля. Тут всё было по-другому. Большой зал, залитый светом. Куча коек свидетельствовала о том, что это казарма. В зале не было ни одного врага. Только ряды кроватей с тумбочками, стулья и раскуроченная дверь. Проход уже расчищен, и путь через зал проходит быстро. А дальше коридор, широкий и светлый со странными рёбрами вдоль стен. И вот тут валяется первый вражеский труп. Какой-то парень в сером. В груди три дыры с дымящимися краями. Нарвался на солдат в броне, наверное.
   -Не стоять, олухи! Вперёд! Нам ещё нужно перебить всех этих гадов!
   Старшина уже не размахивает плёткой, а работает сапогами и рукояткой своего оружия, гоня всех по коридору дальше, до ближайшего перекрёстка. Там поворот направо и снова бег. А вот пара десятков солдат засели у заблокированной двери. Яркая вспышка, хлопок и шипение, и вот в двери уже изрядная дыра с раскалёнными добела краями.
   -Гранаты!
   Вслед за криком их старшины, пара солдат что-то бросила за дверь. Оттуда донёсся взрыв и чей-то вопль.
   -Вперёд, сволота! В бой!
   Старшина добавляет к своим словам очередной пинок ближайшему заключённому. Солдаты уже запрыгивают в зал через дыру в двери. Там вовсю идёт перестрелка. Трещит оружие солдат, посылая белёсые лучи в какие-то ряды шкафов. В ответ летят странные полосы красноватого света. Одному солдату полоса попала в грудь, но он продолжил стрелять. Другой же упал навзничь, обронив оружие, когда отрезок попал ему в лицо.
   А вот и враг. Люди, что отвергли свет Императора. Джо знал, что изрядно нагрешил за свою жизнь. Да и особо набожным он никогда и не был. Но он точно знал, что старшина сказал правду. Этим людям назначено привести в исполнение его приговор. Только Джо не даст им такой возможности.
   Поэтому он несётся с диким воем в толпе таких же обречённых на врага. Солдаты тоже бегут, стреляя из своего оружия. Джо не из чего стрелять. Да и не нужно. Это замедляет бег. А враг уже дрогнул и бежит.
   -Не уйдут!
   Оружие старшины рявкнуло, повалив на полушаге одного из бегущих. Джо же настиг свою цель, отметив одного замешкавшегося человека ударом багра прямо в живот. Враг согнулся от боли, а Джо не останавливаясь вырвал своё оружие из его внутренностей и нанёс новый колющий удар сверху. Этот противник наконец-то испустил дух и выронил свой пистолет.
   -Давим их, парни!
   Билл тем временем расправился с двоими. Одному вскрыл грудину, другому раскроил череп до половины. Да и врагов в отсеке почти не осталось. Те, что ещё живы, либо бегут, либо забились по щелям, лопоча что-то на своём языке. Молят о пощаде? Никакой пощады! Так сказал комиссар.
  
   ========== Смена командования ==========
  
   Страшен гнев Императора. И сейчас Джерад Гольм с кристальной ясностью осознавал, какое его ждёт наказание. Палпатин не прощает ошибок. Никаких. Тот сенатор должен был умереть тихо, от несчастного случая, в автокатастрофе. Но эта жирная скотина выжила. И растрезвонила о покушении. Правда, потом произошла хирургическая ошибка во время операции на сломанной руке сенатора, закончившаяся осложнениями с заражением крови и внезапной, скоропостижной, и очень мучительной, кончиной. Но весть о покушении уже была в голонете. И это был провал.
   И теперь настал час расплаты. И это не будет быстрая смерть в пламени взрывов космической битвы. Это будут десятки тех грубых и примитивных орудий, которыми терзала тела несчастных, что были ещё живы, та несметная орда, ворвавшаяся на палубы звёздного разрушителя. Это были какие-то мерзкие существа, похожие на людей. Но только похожие. Вопящая и завывающая десятками голосов толпа уже попадалась Джераду на его пути на мостик. Пробиться через них было чертовски сложно, даже со световым мечом и десятком клонов-штурмовиков. От отряда осталось только трое бойцов, и двое из них ранены.
   -Солдаты, мы должны попасть на мостик как можно скорее. Иначе туда доберутся эти дикари.
   -Вас поняли, сэр!
   В голосе клона слышна покорность, но не решимость. Только что три десятка воющих оборванцев, напавших из-за угла, перебили почти весь его отряд, а ему самому сломали руку каким-то обрезком трубы. Джераду и самому не по себе. Связь с Императором нарушилась ещё три недели назад, так что спросить совета или инструкций не у кого. А воображение, подстёгиваемое виденным ранее, рисует картины кровавой расправы.
   Плевать на скрытность, сейчас не до этого. Нужно приложить все силы, чтобы выбраться с корабля. Это корыто и так уже обречено. Руку Императора пустят куда угодно, когда он покажет идентификатор. Но если Гольм хочет выжить, ему нужен козёл отпущения, которого можно будет кинуть на растерзание Императору. Узнав о втором провале подряд, он будет невероятно зол. А вот если вместо Джерада Палпатин будет пытать и допрашивать командира эскадры, появляется хоть и крошечный, но шанс. Но для этого сейчас нужно спасти шкуру ещё и этого бездарного идиота Элеза.
   -Сэр, мы можем воспользоваться лифтом в конце этого коридора. Он доставит нас на одну из самых верхних палуб. Судя по радиообмену, враг туда ещё не добрался. Мы успеем проскочить до мостика раньше, чем они прорвутся туда, сэр.
   -Отличная идея, солдат. Веди скорее.
   Лифт всё ещё работает. А следовательно, шанс выжить теперь чуточку побольше. На верхней палубе творится полный бардак. Кто-то пытается построить остатки команды для оказания хоть какого-то сопротивления. Остальные же явно охвачены то ли паникой, то ли апатией. Немногие солдаты ещё пытаются сохранить боевой дух. Но в глазах техников и ремонтников видно отчаяние. Никто ведь не штурмовал их корабль до этого.
   Джерад двигался через эту толпу, подобно танку. Люди расступались, уступая ему дорогу. Несколько групп побоевитей даже примкнуло к его шествию на корму, к мостику. А там снова лифт и небольшой коридор. У дверей мостика стоит два отделения штурмовиков. Двери открыты, и офицеры бегают каждый по своим делам. Гольм просто показал свой идентификатор, и вошёл на мостик. Его же сопровождающих штурмовики не пустили.
   На мостике творится болезненное оживление. Многие офицеры и операторы покинули свои места и либо лихорадочно стирают данные с носителей, либо готовят личное оружие к бою. Капитан корабля, кажется, его звали Роп, убеждает командора покинуть корабль. А вот и сам Мидлон Элез. Развалился в кресле, и смотрит в окно панорамного обзора. Похоже, что он даже не слышал, что к нему обращаются. А вот картина, на которую он уставился и вправду впечатляет.
   За стеклом панорамного обзора виднеется вражеский корабль. Практически весь. Вблизи эта штука производит просто невероятное впечатление. Огромный корпус, усеянный бесчисленным множеством орудийных башен, иногда перемежаемый какими-то пусковыми аппаратами просто невероятного калибра. Вот возвышающийся над всем этим чудищем мостик, куцые, относительно размеров этой туши, крылья. А вот и самое страшное. Множество здоровенных капсул, пристыкованных к поверхности звёздного разрушителя. Именно оттуда вырвалась вся та орда, что сейчас заливала нижние палубы кровью.
   -Как просто. Как кроваво. Как эффективно и как жестоко.
   -Командор, сейчас не время философствовать. Вы должны покинуть корабль немедленно. Вы же старший офицер эскадры!
   Увещевания капитана на этот раз не были полностью проигнорированы. Элез ненадолго сосредоточил взгляд на своём подчиненном, а затем вернулся к созерцанию вражеского корабля.
   -Зачем? Зачем куда-то бежать? Цепляться за жизнь, когда всё кончено? Или вы, Роп, хотите умирать долгой и мучительной смертью от удушья, болтаясь в крохотной капсуле посреди космоса? Или предпочтёте спуститься на поверхность? Где эти чужаки уже ведут охоту на остатки нашей экспедиции? Не будьте трусом, капитан! Встретьте смерть достойно, на мостике своего корабля, в пламени битвы.
   -Но ведь битва уже проиграна. Вражеский десант на корабле. И их тут тысячи! Наш легион штурмовиков и так практически полностью уничтожен. Рассчитывать, что мы отобьёмся силами матросов, техников и вспомогательного персонала -- глупость! Отдайте приказ покинуть судно, пока не поздно!
   -Уже поздно. Битва была проиграна с того самого момента, когда вражеский брандер уничтожил наш ангар и склады. Враг всё время был на шаг впереди. Когда мы демонстрировали силу, они били. Когда мы ударили, они уже сокрушали. Теперь же они нас добивают. А знаете что, Роп? У меня есть отличная идея. Если наши враги настолько глупы, чтобы пристыковаться к нам, то пусть поплатятся за это жизнью. Слушай мою команду! Перегрузите главный реактор!
   -Что?
   Джерад, до того молча наблюдавший за сценой, просто не смог сдержать возмущение. Его голос прокатился по погружённому в тишину мостику. Все офицеры, как и капитан Роп, попросту лишились дара речи. Застыв на местах, они пытались осознать тот простой факт, что командор только что приказал им уничтожить свой собственный корабль, и тем самым совершить самоубийство.
   -Перегрузите главный реактор. Если не будет хватать времени, или же не удастся отключить блокировку, взорвите.
   -Вы сошли с ума, вы...
   -Взрыв нашего реактора уничтожит вражеский корабль! Вот же он, совсем близко. Тут всего каких-то жалких пятьсот метров! От них останется кучка оплавленного шлака, если вообще что-то останется. И хватит болтать. Исполняйте приказ!
   -Именем Первой Галактической Империи и Императора Палпатина, я, его Рука, беру командование этим кораблём и эскадрой на себя.
   -Что? Что ещё за рука? Ты вообще кто такой?
   В ответ на вопрос, Джерад протянул свой идентификатор. На голоэкране над столом тотчас же высветились его полномочия.
   -Теперь понятно? Командование эскадрой я беру на себя. А вы, командор, отстранены и арестованы за преступную халатность и вопиющую некомпетентность. А теперь, слушай мою команду! Всем покинуть судно!
   -Арестован? Какой позор!
   Командор склонился к столу. Он всё ещё сидел в своём кресле, глядя на экран, где красовалась информация об абсолютном доступе и полном сотрудничестве. Потом бросив быстрый взгляд на вражеский корабль за окном, он встал из-за стола и подошёл к стеку панорамного обзора.
   -Арестован? Нет, не бывать этому. Я не преступник.
   Джерад успел среагировать как раз вовремя, когда Элез вцепился в свою кобуру, выхватывая бластерный пистолет. Гольму пришлось совершить длинный прыжок, чтобы перехватить руку командора до того, как он приставил своё оружие к голове и нажал на спуск. Красноватый импульс впился в потолок.
   -Поберегите заряды, Мидлон. Мы ещё должны выбраться отсюда. Роп, головой за него отвечаете. А теперь немедленно покинуть мостик!
   -Есть, сэр.
   Смена власти прошла успешно, и когда Джерад покинул мостик, за ним двигались быстрым шагом все офицеры и штурмовики из охраны. Командор шагал в состоянии, близком к полной апатии, его приходилось вести за руки Ропу и ещё какому-то офицеру. С этим порядок, теперь осталось найти ещё работающие капсулы.
   -Где ближайший пункт эвакуации?
   -На пять палуб ниже, у основания командной башни, сэр.
   -Двигаемся туда, быстрее!
   Джерад молча выругал себя. Нужно было не урезонивать эту размазню Элеза, а с ходу брать командование, командора за шкирку и тащить сюда. Не то враги доберутся до капсул раньше. Хуже варианта и придумать было нельзя. Конечно, сейчас с ним больше сотни человек. Но сколько будет атакующих?
   Да плевать. Прорвёмся, не в первой. Охрана у того планетарного правителя была посерьёзнее, и Гольм прошёл через них, как нож сквозь масло. Так что толпа голодранцев с палками его не остановит.
   Спуск на лифте занял немного времени. Но открывшиеся двери явили ему картину ожесточённой перестрелки в коридоре. Штурмовики всё еще удерживали лифтовый холл, хотя враг напирал. Бластерные импульсы наполняли воздух на пару с белёсыми лучами, и непрерывный треск и шипение оружия были слышны отовсюду. Только навряд ли они продержатся долго.
   Враг пока что засел в укрытиях вдоль коридора. Но стреляют они весьма активно. Теперь это уже не оборванцы, а солдаты в чёрной броне и чёрных касках. Их ружья бьют непрерывными белёсо-голубоватыми лучами. Джерад вышел в коридор и поднял свой световой меч. Вражеский стрелок среагировал быстро, и Гольм только и успел, что поставить клинок красноватого света на пути выстрела, который подсказала ему Сила. Световой меч остановил белёсый луч, но не отразил.
   -Быстрее, подавите их огнём! Остальные бегом к спасательным капсулам!
   Джераду приходилось прыгать и уворачиваться, чтобы не быть подстреленным. Даже поливаемые огнём десятков бластеров, враги не прекращали стрелять. Вслепую, только высунув оружие из укрытия, они продолжали палить, прерываясь только на перезарядку. Точность этого огня была не велика, но плотность достаточно высока. А заблокировать удаётся только один, изредка два выстрела.
   Под прикрытием не прекращающих огонь штурмовиков и защищающегося световым мечом Джерада, офицеры преодолевали расстояние до ближайшего поворота коридора короткими перебежками. Элез опять стал источником проблем. Завидев врага, он, было, порывался кинуться на них врукопашную. Ропу с помощником пришлось уводить его силой. Наконец, они достигли угла, и Гольм смог уйти с линии огня. Весьма своевременно, потому что к врагу прибыло подкрепление.
  
   -Офицеров брать живьём. Им хотел сказать пару ласковых капитан. Да и инквизиции будет, с кем поразвлечься.
   Отдав этот приказ по воксу, Лютик отточенным за долгие годы практики движением поменял магазин болт-пистолета и передёрнул затвор, досылая болт в патронник. После этого он выдернул меч из валявшегося рядом трупа. Теперь он был готов к новой схватке. Пока что его отряду не встретилось ни одного достойного противника. То кучка воющих от ужаса, запуганных людей, не способных даже держать в руках оружие и скулящих на своём непонятном языке, скорее всего молящих о пощаде. То какие-то трусливые шакалы в сером, старающиеся забиться по углам и оттуда выстрелить в спину. Перебить их не проблема. Но и не вызов.
   Только последняя стычка показалась комиссару чем-то, напоминающим бой. Достаточно большая группа солдат в каких-то белых доспехах попыталась ударить им в тыл, воспользовавшись одной из дверей в коридоре, по которому двигался отряд. Им даже удалось убить несколько бойцов из абордажной команды.
   Но потом комиссар и его кадеты прорвались в ближний бой. У Лютика сложилось мнение, что ему даже не нужно включать генератор силового поля его меча, чтобы рубить этих уродов. Это всё равно было проще, чем рукопашная с орками, и при том в разы. Ведь у этих недотёп даже ножей нормальных не было. Только один выхватил нечто, отдалённо похожее на кортик. Лютик получил хоть и небольшое, но отдельное удовольствие от того смятения, в которое пришёл его противник, когда меч комиссара разрубил эту пародию на оружие возле рукояти, оттяпав практически всё лезвие. Отрубить потом этому горе-вояке голову было совсем плёвым делом.
   -Только что передали, что большой отряд противника пытается скрыться, двигаясь к противоположному борту. Им на пятки наступают наши бойцы, но враги организовали некое подобие арьергарда и прикрывают отход. Судя по донесениям, среди них много офицеров. А что это значит, кадеты?
   -Враг бежит, господин комиссар.
   Чуть ли не хором выпалили разгорячённые сражением кадеты. На что Лютик только покачал головой. Эти двое юнцов с измазанными кровью цепными мечами ещё только мальчишки, способные убивать, но ещё не имеющие каких либо тормозов. Сейчас они просто ослеплены яростью рукопашной. Это не так уж и плохо для солдата. Но для командира это никуда не годится.
   -Не просто враг. Если там много офицеров, то это либо офицерская кают-компания, либо мостик. А так как во время боя в кают-компании никто не сидит, то это драпает капитан этого корыта со своими офицерами. И какие выводы из этого следуют?
   -- Нужно поймать этого труса. Живьём. Инквизиция потом ему объяснит всю глубину его роковой ошибки -- нападения на корабль боевого флота Его Божественного Величества. -- Не медля ни секунды, выпалил Леонард, потрясая цепным мечом. Лютик считал его хорошим парнем, но для офицера и комиссара он был ещё слишком горяч и импульсивен. Такие качества в бою только мешают. Как и концентрация на рукопашной. Это мешает объективному восприятию картины боя в целом.
   -Так какие будут приказы, господин комиссар? -- Спросил Николас -- второй кадет-комиссар, вставляя новую обойму в болт-пистолет. Лютик полагал, что со временем из него получится образцовый комиссар -- спокойный и бесстрашный. Такие люди, приняв решение, от своего не отступятся. Ему бы немного опыта поднабраться, да сноровки в рукопашной. А то с болт-пистолетом он управляется хорошо, а вот с цепным мечом всё еще держится неуверенно.
   Лютик негромко вздохнул, ещё раз оглядев своих подопечных. Кадетов, которым ещё только предстояло стать настоящими комиссарами. Им ещё нужно научиться сдерживать эмоции, поймать золотой баланс между огневым и ближним боем, набраться опыта. И тогда палубная сволота будет в страхе расползаться по углам от одного звука их шагов, а офицеры на мостике будут ценить их мудрые советы. Но для начала им нужно выжить.
   -- Вы и так слышали всё, что я передал по воксу. Идём к левому борту этой лохани. По дороге убиваем всех и стараемся догнать и поймать того труса, который является их капитаном.
  
   Джо привалился спиной к переборке, стараясь как можно быстрее перевести дух. Эта длинная цепь из перебежек и ожесточённых схваток в рукопашной его не то, что утомила, выжала как прачка тряпку. Отряд тоже заметно поредел. Сколько они потеряли? Четверть? Треть? Но это не самое страшное.
   Билл умер. Убит в последней стычке. Джо всё ещё по привычке ждал, когда его друг опять начнёт нести какую-то околесицу о происходящем. Билл был всё же невыносимым болтуном. А ещё он был единственным человеком в отряде с той же планеты, что и Джо. Единственным, кто понимал тоску, по оставшемуся где-то далеко дому, кто так же дивился окружавшим их чудесам, кто помогал работать и выживать в этом аду.
   И его убил тот гад в белой броне. Застрелил в упор из своего странного оружия. В броне с ног до головы, они были трудными противниками. Даже пушка старшины их не брала. Но в доспехах всё же были дыры, а у самих солдат в белом не было даже нормальных ножей. Поэтому их перебили.
   Всех. Всех, кого видели. Солдаты стреляли в них из своих ружей, заставляя броню плавиться и растекаться под градом попаданий. Старшина палил из своей пушки в упор по сочленениям доспеха, заставляя раненых врагов вопить от боли и падать на пол. Ну а заключённые делали главное -- убивали. Джо собственными руками вогнал остриё багра в горло тому, кто убил Билла.
   В той свалке ему удалось прикончить ещё двоих. И теперь кроме багра у него был кортик -- настоящее оружие. С ним вскрывать белые панцири было намного сподручнее. Джо было немного жаль, что топор Билла кто-то подобрал до него. Но с топором и багром сразу он бы не управился. Да и кортик пришлось пока что сунуть за пояс за спиной.
   -Старшина! Хватит рассиживаться. Поднимай своих оборванцев и вперёд! Комиссар приказал двигаться к левому борту как можно скорее и подняться на верхние палубы.
   Лейтенант солдат тоже устал, но не так сильно. И хоть его зубастый меч весь в крови, он всё ещё жаждет битвы. Он тоже терял людей сегодня. Джо видел, как погибали солдаты с их корабля. А сейчас он видел жажду мести в глазах лейтенанта.
   -Дайте хоть немного дух перевести, господин лейтенант.
   Вспышка выстрела из пистолета была для Джо полнейшей неожиданностью. Как и оплавленная ямочка в полу возле ног старшины, присевшего у стены.
   -Ты не понял? Это не просьба. Это приказ! Шевелись, ленивая скотина! И сброд свой поднимай. И если ты только подумаешь спрятаться, я снесу твою гнилую голову без предупреждения.
   Пробурчав что-то себе под нос, старшина поднялся, и, перехватив покрепче своё оружие, гаркнул во всю глотку.
   -Становись, сволота! К бою!
  
   -Приготовиться к прорыву! Штурмовики, вперёд. Остальные прорываются к капсулам.
   Джерад очередной раз выругал себя за нерасторопность. Худшие опасения подтвердились. Враг дорвался до спасательных капсул верхних палуб левого борта. Сейчас там творится сущий ад. Обречённые, загнанные в угол, напуганные люди из команды звёздного разрушителя оказались в смертельной ловушке. Прибежав к пункту эвакуации, они обнаружили блокировку на всех капсулах -- глупую предосторожность от шпионов и дезертиров, поставленную ради обеспечения мер секретности. И сейчас эта ошибка стоила жизни сотням людей.
   Штурмовики врываются в отсек, Гольм следует за ними по пятам, а офицеры бегут сзади. Тут уже почти всё кончено. Пункт эвакуации больше напоминает скотобойню. Джерад чуть не упал, поскользнувшись в луже свежей крови. Трупы валялись буквально повсюду. В основном техники, ремонтники и обслуживающий персонал.
   А вот живых врагов было гораздо больше, чем мёртвых. Штурмовикам удалось их немного оттеснить огнём своих бластеров. Тут оборванцы сражаются вперемешку с нормальными солдатами. И если последние увлечены ожесточённой перестрелкой со штурмовиками и немногими офицерами похрабрее, вторые заняты, в основном, добиванием ещё уцелевших людей из вспомогательного персонала.
   -Не подпускайте врага слишком близко! Оттесняем их от капсул! Быстрее!
   Выкрикнув эти приказы, Джерад рванулся вперёд, размахивая световым мечом. Бластерный огонь штурмовиков наконец-то оказался достаточно эффективен, чтобы оттеснить и подавить противника. Всё же эта атака обладала хотя бы небольшим элементом внезапности. По крайней мере, оборванцы ненадолго замешкались, а не бросились в атаку сразу же. Гольму этого было достаточно.
   Разбежавшись, Джерад кинулся в самую гущу врага. Тут стрелковое оружие будет скорее помехой для противников, а световой меч обеспечит ему полное превосходство в рукопашной. Да и от одиночных выстрелов защититься гораздо легче, чем от концентрированного огня.
   Ворвавшись в ряды вражеских солдат, Гольм начал делать то, что у него всегда получалось неплохо -- убивать. Рубящий удар, и солдат с лучевым ружьём падает обезглавленный. Короткий выпад, и проколотый насквозь голодранец с ножом оседает рядом. А теперь прыжок с разворотом, чтобы уйти от удара завывающего меча с движущимся лезвием. Именно в этот момент Джерад снова почувствовал, что это значит -- слышать Силу.
   Она подсказывала ему все действия врага. Направления ударов, моменты выстрелов и траектории снарядов, неловкие попытки уклонения. И именно это превращало его в Руку императора -- совершенное живое оружие в руках Палпатина. Способный выполнить любое задание, сокрушить любого врага, именно сейчас, подстёгиваемый гневом, яростью и жаждой мести, он был неудержим.
   А к врагу прибывают всё новые подкрепления. Кто-то разгадал план спасения, и старается всеми силами не дать никому покинуть судно. Вот и сзади послышалась стрельба. Но время пока что ещё есть. Используя по максимуму оставшийся период полного превосходства, Джерад ринулся в новую атаку.
   Одним взмахом обезглавив ещё двоих солдат, Гольм был вынужден резко отпрыгнуть в сторону, чтобы пропустить мимо заряд картечи. Какой-то невысокий, поджарый мужик снова наводил на него своё оружие, уже перезаряженное и готовое выплюнуть новый выстрел. Ударом Силы сбив вправо прицел этому стрелку, Джерад одним прыжком сократил дистанцию. Удар оказался достаточно мощным, чтобы практически вырвать оружие из рук, но хозяин пушки обладал весьма крепкой хваткой. Не желая рисковать, Гольм сперва отсёк ему правую руку по локоть, а уже потом голову.
   И тут же, резко развернувшись на одном каблуке, присел, пропуская над своей головой ревущий меч с движущимся лезвием. Прикончив мечника колющим ударом в сердце, Джерад распрямился в полный рост и увидел картину, совершенно неожиданную.
   Прорыв почти удался. Под непрерывным огнём штурмовиков, уничтожаемые вихрем атак Руки императора, нападавшие дрогнули, и начали отступать. Но цена этого успеха была слишком высока. От штурмовиков в живых осталась от силы треть. Офицеры тоже понесли потери. Двери спасательных капсул уже разблокированы и открыты. Вот уже Ропп при помощи другого офицера заталкивают Элеза в одну из них. Часть офицеров уже скрылись в других капсулах. А значит, пора и самому Гольму отступать.
   Но враги уже зашли в тыл. И это не голодранцы и не солдаты. Это какие-то пародии на штурмовиков в тёмно-синей броне. Но их лучевые ружья крайне эффективны. Если пару выстрелов простых лучевых ружей нагрудник штурмовика ещё худо-бедно держал, то эти взрезали броню как бумагу. А стрелки просто пугающе метко направляют целые ворохи этих белёсых лучей.
   Подстёгиваемый желанием выжить и дарованным Силой предвидением, Джерад понял, что просто так добраться до капсулы не удастся. Любой из этих стрелков может сразить его просто за счёт плотности огня их скорострельных ружей. Единственный способ попасть в спасательную капсулу живьём -- убить их всех.
   Приняв это решение, Гольм рванулся в атаку на нового неприятеля. Сокращая дистанцию, он двигался крупными прыжками, постоянно меняя направление движения. Всё ради того, чтобы сбить врагу прицел. Не брезгуя использовать ещё стоящих на ногах штурмовиков как живой щит, он приближался к дистанции, достаточной для атаки.
   Но тут он заметил нового врага. Этот мужчина резко контрастировал с окружавшими его солдатами в тёмно-синих доспехах. На нём был чёрный плащ почти до пола и странный головной убор, отдалённо похожий на фуражки флотских офицеров. Распахнутые полы плаща открывали взгляду нагрудник желтоватого металла с рельефным изображением стилизованной птицы с двумя головами, широкий красный пояс и ремень с кобурой и ножнами, которые резко контрастировали с простыми чёрными штанами и высокими сапогами.
   Что-то притягивало взгляд к этому человеку, и ещё двум людям в точно такой же одежде. Только те двое более походили на разгорячённых погоней гончих. Молодые и горячие, их победить будет не проблема, даже не смотря на их зубастые мечи. Но ведёт их не простой человек. Его ледяной взор быстро окинул отсек, оценил обстановку и выбрал цель. После чего громоздкий пистолет оказался вскинут невероятно чётким движением, отточенным за годы практики.
   Только благодаря Силе Джерад понял замысел этого человека, но было уже слишком поздно. Громогласно рявкнуло странное оружие, и след призрачного дыма соединил ствол этого уродливого пистолета со спиной капитана Роппа. Из груди несчастного вырвался настоящий фонтан кровавых брызг, а бездыханное тело повалилось на переборку возле двери спасательной капсулы и медленно начало оседать на пол.
   И тут свершилось совершенно неожиданное событие, перевернувшее картину боя с ног на голову. Забрызганный кровью своего подчинённого, Мидлон Элез перестал сопротивляться. Казалось, что из него вырвали источник питания, как из дроида. Совершенно пассивный и безучастный, он повалился на пол спасательной капсулы, когда его толкнут тот самый офицер, что помогал Роппу тащить своего незадачливого командора от самого мостика.
   После чего этот же офицер резко выпрыгнул из капсулы и ударил кулаком по панели управления. С лязгом захлопнулись двери шлюзов, и через секунду только лёгкое шипение отработавшей пневматики отделения сообщило, что все капсулы запущены.
   -Нееееееет!!!
   Не помня себя от гнева и ярости, Джерад кричал, пока лёгкие не заболели от нехватки кислорода. Всё кончено. Последний путь к спасению только что был отрезан этим идиотом. Просто верным дураком, который исполнил приказ. Он спас командора. И оставил Руку Императора умирать. Терзаемого толпой завывающих людей и их примитивным оружием.
   Разорвать. Разрубить на мелкие кусочки собственным мечом. Таков был первый порыв Гольма. И только предупреждение Силы остановило его, заставив умопомрачительным прыжком уходить от голубоватого энергетического заряда. Странный сияющий сгусток пролетел совсем рядом, опалив икры и стопы нестерпимым жаром, после чего впился в спину одного из штурмовиков, разметав вокруг куски оплавленной брони вперемешку с ошмётками дымящегося мяса.
   Решив прорываться к другому пункту эвакуации, Джерад снова ринулся в атаку. Может быть, его доступа окажется достаточно, чтобы разблокировать капсулу. А пока нужно выполнить поставленную ранее задачу, убить всех врагов в этом отсеке.
   Направляемый Силой, ведомый гневом и яростью, Гольм кинулся в атаку. Сократив дистанцию, он снова принялся рубить и колоть. Только на этот раз ему приходилось значительно сложнее. Эти враги ловко уворачивались, защищались своим оружием и молниеносно контратаковали своими маленькими клинками на стволах лазерных ружей. Будь у Джерада не световой меч, а любое другое оружие, он бы мало что смог сделать. Но его оружие с одинаковой лёгкостью сокрушало плоть, броню и ружья противника, лишь немного замедляясь в своём движении.
   Гольм уже успел прикончить двоих солдат в тёмно-синей броне, когда его танец смерти оказался прерван самым неожиданным способом. Разворачиваясь на каблуке после того, как отсёк очередную руку, Джерад оказался нос к носу с тем самым человеком в странной фуражке. Световой меч описал широкую дугу и непременно снёс бы голову и этому противнику, если бы не остановился в каком-то сантиметре от вражеского клинка.
   Потрясённый случившимся, Гольм машинально отвёл свой лазерный меч и приготовился к защите. И это спасло его от выпада и колющего удара в сердце. Странный железный меч снова столкнулся с красноватым лезвием. И снова не случилось касания. Только маленькая вспышка света и целый ворох молний, облепивших стальной клинок, подсказали Джераду, почему его так напугал этот человек в момент их встречи. Его навыки были великолепны, опыт огромен, а разум холоден. И его оружие ни чем не уступало световому мечу.
  
   ========== Световой меч, силовой меч ==========
  
   Лютик позволил себе лёгкую улыбку. Всего на пару секунд. Но остаться безучастным при виде того смятения, перемешенного со страхом и непониманием, которое отразилось на лице этого странного мечника, было попросту невозможно. А после неудавшейся контратаки, улыбка на лице комиссара расплылась ещё шире. Всё-таки нашёлся хотя бы один человек на этом корабле, способный держать в руках оружие.
   А ведь этот негодяй, наверно, думал, что сможет и дальше безнаказанно избивать верных слуг Императора. Ну конечно. С силовым клинком рубить сволоту с нижних палуб -- не велика премудрость. А вот с бойцами абордажной команды он справился и в правду слишком просто. Со всеми этими прыжками, кувырками, ужимками и акробатикой, вражеский мечник напоминал стилем боя эльдара. Хотя с виду -- обычнейший человек.
   Но вот атакует он с невероятной скоростью. Лютику приходилось всё время отступать, защищаясь от рубящих ударов и изредка парировать колющие. Держать такой темп было очень тяжело. А неприятель и не думал выдыхаться. Он даже умудрялся наносить удары бойцам абордажной команды, оказавшимся поблизости. Комиссар где-то краем сознания заметил, что его противник всегда успевает заблокировать удар, парировать укол, уйти от выстрела, как будто ему кто-то всё время подсказывал.
   Но когда вражеский мечник не глядя взмахнул своим оружием, и срубил половину черепа очередному бойцу, а затем взмахом руки метнул бездыханное тело в оператора плазмомёта, догадка ворвалась в сознание комиссара с грацией орчьего меганоба.
   -Псайкер! Убейте его немедленно, сконцентрировать огонь!
   Лютик никогда не был трусом. Но сейчас его гибель означала бы верную смерть для огромного числа солдат, если не для всего корабля. За долгие годы службы комиссар научился уважать ту невероятную силу, которой может управлять совершенно невзрачный и хлипкий телом псайкер. Сплющить десантный челнок в тонкий блин. Или же выжечь цепной молнией сразу дюжину зеленокожих. Или же создать иллюзию, в которую поверить проще, чем в реальность. Никогда не знаешь наперёд, каким трюкам обучен новый псайкер.
   Поэтому нельзя дать ему использовать силы Варпа полностью. Пока что были только мелкие трюки, которые даже астропатам даются с лёгкостью. И покуда вражеский псайкер сосредоточен на фехтовании, его нужно прикончить. Любыми силами. Любой ценой.
   И приказ был услышан. Сразу двое бойцов абордажной команды с разных сторон кинулись в штыковую на обладателя светящегося красноватым светом силового клинка. Их примеру тотчас же последовал кадет-комиссар Николас. Лютик заметил, что Эдгар слегка замешкался, перезаряжая болт-пистолет. Всё же им ещё только предстояло найти тот самый баланс между стрельбой и ближним боем.
   Но последовавшие события практически полностью обескуражили комиссара. В одном умопомрачительном прыжке с переворотом вражеский псайкер ушёл с линии атаки одного из штурмовиков, в полёте отрубив голову второму. Оставив ещё продолжавший двигаться по инерции труп между собою и бойцом абордажной команды, он сосредоточился на подопечном Лютика.
   Смелости и безрассудства у ещё не ставшего полноценным комиссаром выпускника Схоллы Прогениум всегда навалом. А у этих двоих было даже чересчур много. Лютик по себе знал, каково это, быть кадетом в ожидании красного кушака. И именно это безрассудство сейчас сыграло против его воспитанника.
   Ловко пригнувшись, пропуская ревущий цепной меч над головой, вражеский псайкер крутанулся на месте волчком. Одним взмахом он отсёк незадачливому кадету правую руку выше локтя, а потом ловко ударил пяткой в живот. Вскрикнув от боли, Николас мешком отлетел в сторону и плюхнулся на покрывавшую пол мешанину тел.
   А мечник и не думал останавливаться. Лютик успел сделать только два шага в направлении своего противника, когда тот резко выставил в его направлении руку с раскрытой ладонью. Появившаяся буквально из ниоткуда сила сбила комиссара с ног и отправила в полёт до переборки. Лететь тому пришлось недалеко, но удар был достаточно мощным, чтобы ненадолго дезориентировать главную угрозу для вражеского псайкера.
   Борясь с поплывшими перед глазами разноцветными кругами, Лютик видел, как его противник полоснул поперёк груди второго штурмовика и приготовился совершить длинный прыжок, чтобы добить ставшего беззащитным комиссара. Но вместо смертельного броска вражеский псайкер повернулся к кадету Эдгару, который наконец-то совладал со своим болт-пистолетом и открыл огонь.
  
   Сила подсказала момент выстрела и направление полёта снаряда. Слишком близко, да и снаряды разрывные. Такие лучше даже не пытаться отбить световым мечом, а то осколками исполосует с ног до головы. Гольм и так уже налюбовался на вывороченные этими маленькими ракетами внутренности, буквально нашпигованные мелким стальным крошевом. Да и штурмовиков практически не осталось. Хотя, нападавших тоже изрядно проредили. Каждый теперь сражается сам за себя. А бой превратился во множество локальных стычек. Так что всё опять придётся делать самому.
   Пользуясь подсказками Силы, Джерад ловко уклонился от первой ракеты. Когда вторая ракета ушла с курса, сбитая ударом Силы, он кинул в стрелка свой меч. Сияющий красным клинок полетел во врага, сливаясь от быстрого вращения в диск. Юнец растерялся и опустил руку с пистолетом. И открылся. И изменил картину будущего.
   Джерад даже не успел толком понять, что произошло. Только увидеть при помощи Силы. Рукоятка светового меча задела ствол того самого пистолета, стрелявшего маленькими ракетами. Задела самым краешком. И этого оказалось достаточно, чтобы сильно снизить скорость вращения всего меча. Клинок красноватого света вошёл в живот своей жертвы практически перпендикулярно, и когда рукоять упёрлась в нагрудник, попросту остановился.
   Это было совершенно невероятно. Только что первоклассный убийца, Рука Императора, сам себя обезоружил. И остался с пустыми руками посреди битвы. Такой поворот событий просто невозможно было вообразить. И теперь Джераду нужно хоть из кожи вылезти, но достать световой меч обратно до того, как какой-нибудь не в меру меткий стрелок вновь возьмёт его на прицел. Или же тот мужик с энергетическим мечом не придёт в себя.
   Гольм уже приготовился вырвать меч из брюха этого проклятого молокососа при помощи Силы. Но вместо этого ему снова пришлось резко уходить с линии огня. Очередной солдат в тёмно-синей броне решил попытать счастье, почувствовав секундное замешательство безоружной жертвы. Только на этот раз вместо того, чтобы броситься врукопашную, как и все предыдущие, он вскинул странную, громоздкую пушку, на которой заплясали голубоватые отблески.
   Сияющий белым светом с лёгким голубоватым ореолом, сгусток материи внезапно вылетел из ствола этого оружия, направленный прямо на Руку Императора. И даже не смотря на то, что Джерад увернулся в невероятном кульбите, избежать урона полностью ему не удалось. Вскрикнув от тяжёлого ожога левой руки, Гольм повалился на пол, держась за повреждённую конечность. Так горяч был этот заряд. И на него было невозможно воздействовать Силой не разрушив, залив всё вокруг перегретой плазмой. А враг и не думает прекращать атаку. Вот уже опять заплясали голубоватые отблески на маске его шлема.
   Отбросив стрелка прочь ударом Силы, Джерад снова попытался сосредоточиться на возвращении своего меча. Тем более его внимание привлёк отчётливый лязг металла о металл. Это упали на пол меч и пистолет того самого юнца, в брюхе которого застряло оружие Руки Императора. Неспособный издать ни единого звука, парень практически не дышал, удивлённо глядя на торчащую из его нагрудника рукоять. Упав на колени, он тянул руки к световому мечу. Видимо надеялся вынуть из себя лезвие, с каждой секундой прожигавшее в нем всё более широкую дыру.
   Гольм был крайне удивлён, что его противник вообще ещё жив. Ведь подобные раны практически всегда смертельны. А этот сопляк хоть и побелел как лист, но до сих пор даже не упал на пол. Его же не может подпитывать Сила! Джерад уже был готов списать это на последствия болевого шока от прожигаемых внутренностей, когда казавшиеся плавными и заторможенными, движения раненого юноши вдруг резко ускорились. Пальцы умирающего человека сомкнулись на рукоятке светового меча раньше, чем рывок Силы успел вырвать его из тела. И в ту же секунду клинок красноватого света с отчётливым звуком исчез, позволяя теряющему сознание юнцу повалиться ничком на пол, погребая отключённый световой меч под своим весом, и при этом не разрубить себя пополам.
  
   Джо с трудом поднялся на ноги. Последний урод в белом всё же сумел защититься от удара багром, и, подойдя вплотную, даже разок двинуть в морду. После ожесточённой схватки на полу, где всё решил тот самый кортик, измотанный заключённый с разбитым в кровь лицом снова подобрал свой багор и поднялся на ноги. Но ярость и гнев пылали в нём с не меньшей силой. А вражеский колдун всё ещё крутился в центре небольшого пространства, закладывая умопомрачительные кульбиты. Это помогает ему уклоняться от одиночных выстрелов.
   Но вот стрелок с какой-то громоздкой пушкой опять промахнулся, послав свой сияющий заряд мимо колдуна и оставив на стене очередную оплавленную воронку, откуда на пол стекали застывающие струйки жидкого металла. И разозлившийся чародей просто взмахнул обеими руками. И стрелка отбросило метров на десять и впаяло в переборку.
   А комиссар только поднимается с пола. Видимо, колдун и его так же метнул. Подручным комиссара приходится ещё хуже. Оба лежат без движения. Один лишился руки. Что со вторым не видать. Но, судя по дымящейся одежде на спине, его застрелили. Остальные солдаты в тёмно-синих доспехах либо бьются в других стычках, либо уже мертвы.
   Ведомый скорее яростью, чем разумом, Джо с рёвом кинулся на ближайшего врага -- вражеского колдуна. Негодяй заметил его. И ловко ушёл от колющего удара багром в живот, пропуская его мимо себя. После чего перехватил оружие возле вершины и неожиданно сильно лягнул Джо в живот. Почти сложившись пополам от боли, заключённый повалился на пол, больно ударившись спиной обо что-то железное.
  
   Джерад даже немного обрадовался тому оборванцу, что бросился на него врукопашную. Отобрать у него это короткое копьё с крюком на конце древка было совсем не сложно. И теперь у Руки императора было хоть какое-то оружие. И очень своевременно. Потому что тот самый мечник в странной форме уже снова поднимается на ноги.
   Как и оператор тяжёлого плазмомёта. В том, что эта громоздкая пушка стреляла именно плазменными сгустками, у Гольма не оставалось никаких сомнений. Но их мощь была столь велика по сравнению с обычным ручным оружием, что даже в уме не укладывалось. И после всех полученных ожогов увернуться от третьего заряда этого страшного оружия шансов практически не было.
   А стрелок уже опять на ногах. И на его шлеме снова засверкали голубоватые отблески его чудовищного оружия. И только благодаря Силе Гольм успел почувствовать наведённое ему в спину лучевое ружьё другого врага.
   Используя копьё как шест, Джерад совершил длинный прыжок, уходя от ожидаемого выстрела. Но в то же время, используя Силу чтобы метнуть находившегося сзади стрелка в оператора плазмомёта. И этот манёвр очередной раз спас жизнь Руке императора, когда вихрь белёсых лучей прошил пространство там, где он находился всего пару мгновений назад. А пролетевший через пол-отсека стрелок сбил своего соратника с ног, погребая под своим телом столь опасный плазмомёт.
   Гольм был вынужден на секунду притормозить, переводя дух после такого напряжения. Всё же в том стрелке было не меньше центнера, и метнуть такой груз так метко на такое расстояние -- совсем не тривиальная задача даже для столь опытного пользователя Силы. Пауза была необходима, но допустима, потому как прямых угроз в ближайшие три секунды не ожидалось.
   Голубоватая вспышка, на мгновение озарившая отсек, вернула Джерада в мешанину боя. Как и хлопок взрыва. Гольм с мстительной радостью отметил, как взорвалась плазменная пушка, нанёсшая ему столько ожогов, попутно превращая своего хозяина вместе с незадачливым стрелком в перегретый пар. Но ликование было не долгим.
   Странный мечник успел подняться на ноги и сократить дистанцию. На взрыв, погубивший его соратников, этот странный человек не обратил никакого внимания. Потеряв свою странную фуражку, он так и шёл прямо на Джерада, не сводя тяжёлого взгляда своих серых глаз. Гольм был ещё не готов снова применить против него удар Силы. Поэтому когда враг атаковал, ему оставалось только защищаться своим коротким копьём.
   И окутанный молниями клинок действительно был грозным оружием. Враг нанёс три рубящих удара Руке Императора. Трижды Гольм уходил от атаки, стараясь парировать её копьём. Трижды странный меч разрубал древко копья, даже не отдавая в руку заметного импульса от удара. Будто это были не дерево и металл, а бумага.
   Отбросив ставшие совершенно бесполезными короткие обрубки древка, Гольм приготовился сделать то, чего противник будет ждать меньше всего. И когда враг снова атаковал, надеясь в этот раз пронзить сердце своей безоружной жертве, Джерад был готов.
   На освещённом блеском молний лице мечника отобразилось непонимание и смятение, когда его клинок остановился в паре сантиметров от пустых ладоней Руки императора, сверкая постоянными разрядами. Джерад собрал все свои силы, чтобы удержать это странное оружие от смертельного удара. Его ладони обжигала боль от молний, срывавшихся с вражеского клинка, но он не только не сдавался, но и копил силы для одной решающей атаки.
   После такого мощного Удара Силы враг больше не встанет никогда. Гольм пожертвовал всем, даже предвидением, вкладывая в решительную атаку всю доступную энергию, без остатка. Лишь бы успеть накопить достаточно Силы. Лишь бы успеть...
  
   После удара Джо пришёл в себя достаточно быстро. И пусть брюхо всё ещё сводило от боли, а разогнуться не получалось, дыхание уже кое-как восстанавливалось. Всё же уличное детство и буйная молодость давали о себе знать, как и опыт бесчисленных драк.
   Перевернувшись на живот, Джо обнаружил под собой топор, зажатый в отрубленной руке. Топор, в точности такой же, как у Билла. И Память о погибшем друге вновь всплыла в сознании, высвобождая ярость, гнев, злобу и ненависть из самых потаённых глубин разума. Если бы Джо мог увидеть себя со стороны, он бы удивился, откуда в этом избитом человеке взялось столько сил и свирепости. Но сейчас он не видел практически ничего. Потому что его разум отступил в тень, спасаясь в глубине души от того первобытного, дикого, необузданного гнева, что сейчас переполнял заключённого.
   Вскочив на ноги, Джо сжимал в правой руке топор, на ходу отдирая от топорища левой застывшую в предсмертной конвульсии ладонь предыдущего владельца. Наконец он совладал со скрюченными пальцами мёртвой руки, полностью завладев оружием. И наконец-то он увидел цель.
   Вражеский колдун, который сейчас вновь сошёлся в битве с комиссаром. Сияющий молниями меч обрушивает всё новые и новые удары, каждый раз сокращая багор всё сильнее, пока от того не остаются две короткие дубинки. Колдун бросил этот никчёмный хлам, готовясь голыми руками встретить переливающийся голубыми разрядами клинок.
   Джо бросился на него, до боли стиснув зубы от переполняющей его звериной ярости. Он был уже рядом, когда комиссар нанёс свой удар, но не до конца. И сейчас он стоял, направив меч в сердце своему противнику. И на освещённом голубым блеском лице комиссара было видно удивление и страх.
   И в этот момент Джо добрался до своей жертвы. И нанёс боковой удар топором по голове ненавистного колдуна. Но вместо того, чтобы снести негодяю половину черепа, топор продолжил движение, только немного сменив направление.
   Но даже этого удара оказалось достаточно, чтобы сбить колдуна с ног. Сверкнула яркая вспышка, и комиссар мешком полетел в сторону, падая на заваленный трупами пол. А враг повалился на колени, схватившись за голову обеими руками. Но это не могло остановить заключённого.
  
   Вспышка боли сбила концентрацию, высвобождая энергию раньше срока. Удар получился ненаправленным и слишком слабым, чтобы убить этого проклятого мечника. Гольм почувствовал, что враг отлетел в сторону, но было уже поздно. Кто-то зашёл к нему в спину, и нанёс удар по голове. Удар тупым предметом, который пришёлся вскользь. Но его сила была столь велика, что даже этого было достаточно, чтобы Джерад потерял равновесие, а перед глазами поплыли разноцветные пятна.
   Даже сейчас, падая на колени и сжимая гудящую подобно колоколу голову, чувствуя под пальцами горячую кровь в волосах из рваной раны на макушке, он понимал, кто его сразил. Не странный мечник, ни его щенки, ни вражеские штурмовик или солдат. Его сразил оборванец. Он -- Джерад Гольм, Рука императора, адепт тёмной стороны силы, пал от дубины немытого дикаря.
   Именно такой смерти он боялся больше всего. Джерад был готов принять гибель от бластера, лучемёта или вражеского клинка, но не от примитивной дубины недоразвитого ублюдка, которого даже человеком назвать сложно. И именно эта образина сейчас вновь опускала своё грубое оружие, обрывая эти мысли новой волной боли и тьмы. Вечной тьмы.
  
   Не помня себя от гнева, Джо вновь и вновь обрушивал удары топора на голову своего врага. Даже когда из треснувшего черепа брызнули кровь и мозги. Даже когда он перестал шевелиться. Даже когда от его головы осталось только бурое месиво, а череп разлетелся сотнями мелких обломков.
   Когда же он нашёл в себе силы остановиться и осмотреться по сторонам, бой уже был окончен. Почти все враги перебиты, а немногих выживших уже повалили на пол и скручивают солдаты в тёмно-синих доспехах. Этих осталось на ногах около половины. Простых солдат осталась где-то треть, а заключённых так вообще почти не осталось. Так, маленькая горстка вместо трёх отрядов.
  
   ========== Избрание жертвы ==========
  
   -Ничего не понимаю... -- пробубнил рыцарь-джедай Томг Голлог, продолжая тыкать в клавиши голопроекроктора. Но не смотря на все его усилия, передаваемая со сканеров флагманского Венатора картинка не менялась. Отчего даже железное самообладание ланника начало сдавать. Это было видно по тому, как дрожали его широкие уши.
   -А может быть, вы всё же ошиблись с координатами? -- осторожно спросила Галла, чётко ощущая, что сейчас этот вопрос мучал всех, находившихся на мостике. Но поймав убийственный взгляд рыцаря Голлога, она поняла, что лучше бы ей было держать язык за зубами.
   -Да быть того не может! -- вспылил Колди, падаван Томга. И своего учителя этот остроухий сефи защищал с жаром и упорством, достойным лучшего применения: -- Они точно должны быть здесь! Мы видели их собственными глазами!
   -Если это так, то мы просто опоздали. И всю грязную работу уже сделали за нас. -- примирительно произнёс Цаг Монтай, всматриваясь в голограмму обломков. -- Вопрос только в том, кто именно?
   Галла знала, что её учитель был скорее дипломатом, нежели генералом, и воспринимал обязанность вести в бой корабли и солдат Великой Армии Республики скорее как неизбежное зло, нежели почётную обязанность. Сражения никогда не вызывали энтузиазма у этого седовласого мужчины в годах. Но сейчас он был напряжён, как приготовившийся к броску хищник.
   -Но кто мог устроить сепаратистам такой разгром? -- удивлённо спросил командор Шишну, указывая пальцем на области в поле обломков. -- Тут, похоже, нашла свой конец целая эскадра...
   Это был один из тех вопросов, на который ответа не было ни у кого. Проведённый анализ обломков показал, что тут был уничтожен, по меньшей мере, один полный "Лукерхалк", пара фрегатов и с полдюжины рейдеров. И это не считая орбитальной станции, которую сепаратисты превратили в ремонтную базу для своих кораблей. Для того чтобы уничтожить их всех, даже их собственной эскадре не хватило бы сил. Тем более, сепаратисты создали эту базу в необитаемой системе на орбите огромного газового гиганта, из колец которого они добывали руду для своей работы. Наткнуться на них случайно было практически невозможно.
   -Как думаешь, Томг, мы бы с ними справились? -- спросил Монтай, задумчиво поглаживая свою клиновидную бородку.
   -Пятью "Венаторами" и тремя "Акломаторами"? С учётом того, что они на этой станции развернули конвейер, по производству дроидов-стервятников? -- уточнил рыцарь-джедай, после чего грустно покачал головой: -- Не думаю. Когда мы были в этой системе два дня назад, тут не было столько кораблей. Только пара патрульных рейдеров и один транспорт.
   -Значит, прилетели за готовой продукцией. -- сделал вывод магистр. -- В любом случае, нам тут делать нечего. Здесь осталось работа только для мусорщиков и прочих стервятников. Мы и так отложили высадку на Руни на неделю. Нужно навёрстывать упущенное время, пока сепаратисты не укрепились ещё сильнее.
   -Но всё же, кто уничтожил станцию и эскадру? -- спросила Галла, обращаясь скорее к самой себе. Такого разрушения она не видела за все два года бушевавшей в галактике войны.
   -Сэр, обнаружены неопознанные корабли! -- доложил клон-оператор с поста контроля корабельных сенсоров.
   -Вывести на главный голопроектор! -- тотчас же приказал командор.
   И буквально через несколько секунд они уже наблюдали общий вид газового гиганта, его колец и ближайших спутников. А так же три отметки, появившиеся из облаков в верхних слоях атмосферы у северного полюса огромной планеты, достаточно быстро набирая скорость.
   -Вот это громадины... -- пролепетала Галла, читая появившиеся цифры предварительных оценок размеров этих чужаков. В каждом их этих монструозных левиафанов было не меньше пяти километров длины, и практически километр в поперечнике. Приплюснутые, с носами, похожими на наконечники стрел, они довольно быстро набирали скорость, направляясь в их сторону.
   -Они открыли огонь! -- воскликнул Шишну, глядя на всплеск их энергетических сигнатур.
   Но ещё до того, как он полностью проговорил это предложение, шедший крайним слева "Венатор" получил два прямых попадания толстых энергетических лучей. Щит сумел частично отразить только первый выстрел чужаков, полосонувший корабль по двигателям, а второй вошёл в корпус прямо сквозь раскрытые люки лётной палубы, и прошил звёздный разрушитель насквозь, повредив реактор. И в следующий миг огромный боевой звездолёт испарился в ослепительной вспышке взрыва чудовищной силы.
   -Отступать немедленно! -- приказал Монтай. Никто даже помыслить не мог о чём-либо другом, потому что теперь они точно знали, кто уничтожил базу сепаратистов. Это была битва, которую невозможно выиграть. И всё, что им оставалось делать -- спасаться бегством.
   А потом космос вокруг них превратился в пылающий ад, наполненный бушующими разрядами плазмы. Ещё два "Венатора" выпали из строя практически сразу, так и не сделав ни единого выстрела. Галла без всякого голопроектора видела сквозь толстое стекло панорамного обзора, как эти голубоватые разряды чудовищной силы буквально разрывали на части корабли, которые оказались попросту беззащитны перед столь внезапной и столь яростной атакой.
   Ответный огонь тоже был, но его плотность оказалась совершенно недостаточной. Толстые щиты этих монструозных, остроносых кораблей выдерживали все попадания. А всё же успевшая взлететь авиация завязла в бою с роем вражеских машин. Исход этого боя был очевиден, но они не могли уйти в гиперпрыжок, потому что находились слишком глубоко в гравитационном колодце газового гиганта. И враги это знали, продолжая беспощадно добивать их огнём своих орудий. И пускай их корабли давали залпы на порядок реже, но их мощь была просто сокрушительна. А огромная дальнобойность не оставляла ни единого шанса на спасение.
   Засада была выполнена идеально. Их эскадру застали врасплох, даже не смотря на четырёх джедаев на борту. Ни один из них не почувствовал даже тени опасности. Ни одного видения, ни одного предупреждения Силы. А теперь они оказались в центре этой бойни, устроенной невероятно могучим и коварным врагом. Врагом, что мог скрыть от них свои намерения. Скрыть даже от самой Силы? Галла не хотела в это верить, но другого объяснения её собственной слепоте и близорукости её учителя просто не было. Ведь не могли рыцарь Томг и Колди предать их!
   -Немедленно свяжитесь со штабом и храмом джедаев. Мы должны предупредить их о ловушке! -- приказал Томг оператору связи.
   -Не могу настроить канал связи, сэр. -- ответил оператор, с невероятной скоростью стуча по клавишам терминала гиперсвязи. -- На всех частотах одни помехи. Я не могу связаться ни с одним ретранслятором.
   -Что с расчётом гиперпрыжка? -- тут же спросил Монтай. -- Компьютер уже проложил курс?
   -Никак нет, генерал. -- ответил капитан корабля, который лично командовал подготовкой гиперпрыжка. -- Тут какая-то каша. Наши сенсоры словно с ума посходили. Картина гиперпространственных течений похожа на кашу. Компьютер не успевает проложить маршрут, как уже необходимо делать это заново.
   -Да плевать уже, куда! -- в своей резкой манере рявкнул Томг. -- Куда угодно, но подальше от этих кораблей! А то они нас всех перебьют...
   И словно услышав его слова, враги одним мощным залпом разнесли оказавшийся впереди Акломатор на мелкие кусочки. Зрелище разлетающихся по космосу оплавленных обломков и фрагментов просто жидкого металла ни сколечко не способствовало поднятию пошатнувшегося боевого духа. Если бы не подготовка клонов, включавшая психическое кондиционирование, паника давно бы охватила всю эскадру.
   Наконец, они сумели развернуться, начав ускорение в отчаянной попытке вырваться из объятий гравитации огромной планеты. Маршевые двигатели работали на форсаже, заставляя Венатор дрожать от носа до кормы. И отметки вражеских звездолётов начали удаляться. Сначала медленно, потом всё быстрее и быстрее. И пускай эти чужаки всё ещё находились гораздо ближе, чем когда только открыли огонь, у остатков эскадры появилась робкая надежда на спасение.
   -Враг перенёс огонь на нас! -- в панике выкрикнул оператор.
   -Приготовиться к удару! -- приказал магистр-джедай, хватаясь за голопроектор. Галлу не нужно было упрашивать дважды, как и всех остальных.
   И в следующий миг окно панорамного обзора залило ослепительной вспышкой от попадания плазменного заряда. Щиты "Венатора" спасли их, отразив большую часть энергии выстрела, позволив броне принять на себя остатки, но были перегружены, оставив их беззащитными перед всесокрушающей мощью вражеских орудий. Но новых попаданий не последовало.
   -Вторжение на лётной палубе! -- разразился паническим воплем внутрикорабельный комлинк: -- Нам срочно нужно подкрепление! Мы не можем сдержать этих тварей! Они проходят через любые стены и энергобарьеры! У них огнемёты! Повторяю, нам срочно нужно подкрепление! Они уже рядом! Они... Аааааа...
   -Что у вас там происходит, солдат? -- спросил Монтай, без каких либо церемоний отпихнув командора от комлинка. -- Лётная палуба, ответьте!
   -Вторжение в машинном отсеке! Они уничтожают системы энергоснабжения корабля! Нам их не сдержать!
   -Кто они? -- чуть ли не гаркнул в комлинк магистр-джедай.
   Но в ответ услышал только глухие удары и панические вопли. Кто бы ни ворвался в машинный отсек и на лётную палубу, действовал он стремительно и безжалостно.
   -Направить штурмовые группы в машинный отсек! -- приказал капитан. -- Нельзя дать им нас обездвижить!
   -Мощность падает! -- выкрикнул один из перепуганных операторов. -- Враг лишает нас энергии!
   -Уже? -- не поверил услышанному Колди. В голосе этого юного падавана слышались отчётливые нотки паники. Галла даже подумала, что ей это показалось. Ведь ей самой было очень страшно, а ученик Томга был на три года её старше. Хотя, сэфи живут в разы дольше людей, так что вполне возможно, развивались они медленнее, пусть и отрицали это.
   -Скорее, переведите корабль на круговую орбиту, иначе мы можем упасть на планету! -- приказал Монтай, доставая световой меч. -- Похоже, нам придётся самим разобраться с этим десантом. Командор, продолжайте попытки связаться со штабом, и активируйте аварийный маяк.
   Галла тоже сняла с пояса свой меч, намереваясь пойти в бой вместе со своим учителем. Но внезапная яркая вспышка на секунду осветила ходовой мостик Венатора. Все замерли, повернувшись в сторону уже угасшего света, думая о том, какая новая напасть обрушилась на их многострадальный звездолёт. И сердце Галлы сжалось от страха, когда она увидела радужные всполохи за стёклами панорамного обзора левой башни из корабля. Кто бы ни был этот враг, он уже ворвался в диспетчерскую.
   -Вторжение на командном мостике авиагруппы! -- разразился паническим воплем комлинк, но почти сразу же затих. Худшие опасения подтвердились. Противник действовал с филигранной точностью, нанося удары в самые важные точки. В ангар, чтобы лишить их остатков авиагруппы, уничтожив последние средства защиты и пути к отступлению. В машинный отсек, чтобы обездвижить звездолёт. А теперь в командный пункт, чтобы обезглавить корабль, окончательно превратив его в братскую могилу для экипажа.
   -Штурмовые команды на оба мостика! Живо! -- приказал Монтай, вновь направляясь к выходу. -- Теперь уж точно никто кроме нас не решит эту проблему.
   -Уже сделано, генерал. -- отозвался один из операторов, и в раскрывшихся дверях появился взвод солдат-клонов, ожидающих приказов.
   Вооружённые до зубов, эти бойцы знали, что на их корабль напали, и готовы были броситься в бой. Сейчас они ждали только приказа от своего командира. Это тоже было частью их психологической подготовки -- покорность командиру и следование приказам. Конечно, у них оставалась фантазия и некоторая свобода в методах достижения поставленной задачи, но чем чётче и однозначнее был приказ, тем больше они походили поведением на дроидов, которых должны были истреблять.
   -Учитель, смотрите! -- закричала Галла, указывая пальцем в сторону второго мостика.
   Перед её глазами разворачивалось невероятное зрелище. Только что за толстым бронированным стеклом панорамного обзора диспетчерской угас последний всполох радужного пламени, как сквозь него пролетел призрак. Она просто не могла найти другого слова, чтобы описать увиденное. Ведь сейчас к ним, прямо сквозь пустоту космоса, разделявшую два мостика звездолёта, мчался прозрачный фантом. Это создание стремительно приближалось, и уже можно было различить детали тяжёлых доспехов, оружия и украшений на этом могучем воине.
   -Приготовиться к нападению! -- рявкнул рыцарь Томг, активируя световой меч и вставая в защитную стойку. Остальные тоже заметили загадочный феномен, но такой однозначный вывод сумел сделать только он.
   По его команде клоны разом вскинули свои бластерные винтовки, готовые уничтожить любую цель. Колди тоже последовал примеру своего учителя. Даже офицеры на мостике и операторы потянулись к своим табельным пистолетам. И только замерший на месте с открытым ртом, Монтай молча наблюдал за небывалым зрелищем, поражённый увиденным. Ведь этот фантом уже достиг мостика, пройдя сквозь толстое стекло панорамного обзора, даже не заметив преграды.
   Только теперь Галла поняла, каким огромным был этот призрачный воин. Настоящий великан более двух метров ростом, он перелетел через левую яму операторов и остановился посередине мостика. Паря в паре сантиметров над полом, полупрозрачный гигант замер, глядя на юную девушку немигающим взглядом своих сияющих голубоватым светом глаз. Под тяжестью этого взора она не могла даже пошевелиться. Её воля была парализована страхом, а по спине градом катился холодный пот. И словно чувствуя всю беспомощность своей жертвы, монстр протянул к ней свою полупрозрачную руку.
   -Галла, назад! -- крикнул пришедший в себя мастер-джедай, одним длинным прыжком подскочив к скованной страхом ученице. Схватив её за воротник, он кинулся в сторону, уводя их обоих с линии огня. И очень своевременно.
   -Огонь! -- приказал Томг, указав световым мечом на фантом.
   Солдаты тут же обрушили на врага настоящий огненный шквал. Офицеры и даже операторы из ям по бокам мостика тоже присоединились к расстрелу, с остервенением разряжая свои пистолеты в того единственного, кому они могли отомстить за разгром их эскадры. Но бластерные импульсы просто проходили сквозь призрачного гиганта, не причиняя тому никакого вреда, и только опалили стену, потолок и окно панорамного обзора позади.
   Ответ чужака не заставил себя долго ждать. И оказался столь же необычным, сколь и эффективным. Призрак просто вскинул руку, направив в сторону солдат раскрытую ладонь, из которой вылетело пять сгустков абсолютной черноты. Двигаясь по довольно замысловатым траекториям, эти кляксы пронеслись через мостик со скоростью ручных ракет, и каждая нашла свою цель. Пятеро клонов повалились навзничь, сбитые этими странными зарядами. Один ещё стонал, держась за развороченный живот, остальные уже не шевелились. И только чёрный дым подымался из оплавленных дыр в их броне.
   -Ударим разом! -- крикнул Монтай, вскидывая руку в сторону врага, пытаясь при помощи Силы вытолкнуть его с мостика обратно в космос. Остальные джедаи последовали примеру старого мастера, вкладываясь в единый удар, которым можно было бы даже танк опрокинуть. Но враг почуял их намерение, и, сместившись только на метр, выпал в реальность, закрепившись на палубе магнитными захватами своих сапог.
   У Галлы дыхание перехватило от истинного облика этого воина. Огромный, в тяжёлой синей броне, украшенной золотом и драгоценными камнями, перевитый кучей ремней и цепей. С белым знаком змеи, кусающей себя за хвост на здоровенном наплечнике, золотым жуком на правом колене, и белой пиявкой на левом, он стоял, подобно скале, а высокий поперечный гребень его шлема, украшенный синими и золотыми полосами, практически цеплял потолок. Золотые пластины, испещрённые неизвестными символами, звякнули вместе со стальными тубусами и огромной книгой чёрного металла, что были приторочены к броне великана, когда тот сделал стремительный шаг вперёд, молниеносно вскидывая руку навстречу выпущенным в него бластерным импульсам.
   Это казалось невозможным, но из сотни выстрелов ни один не нанёс чужаку вреда. Заряды пистолетов, карабинов и винтовок просто разбивались об прозрачную сферу вокруг гиганта, по которой расходилась отчётливая рябь. Даже энергетические щиты дройдек сепаратистов не могли выдержать столько попаданий.
   -У него же защитное поле! -- крикнул Колди, констатируя очевидное.
   -Гранаты! -- приказал сержант клонов, лично подавая пример и извлекая из контейнера на поясе электромагнитный детонатор, чтобы отключить щит этого чужака. Но враг оказался быстрее.
   Сорвав с пояса огромный пистолет, богато украшенный золотыми вставками с выгравированными на них непонятными символами, гигант одним движением вскинул оружие и нажал на спуск. Громыхнул оглушительный выстрел, и вылетевшая из короткого ствола чудовищного калибра голубая ракета устремилась в сторону стоявших у входа солдат, оставляя за собой дорожку призрачного дыма. Звук взрыва этого снаряда потонул в отчаянном вопле троих клонов, оказавшихся внутри резко расширившийся сферы радужного пламени. Но ещё до того, как угасли последние всполохи этого невероятного, нереального огня, сержант и двое его братьев уже были мертвы.
   А великан и не думал останавливаться. Молниеносно выхватив из ножен за спиной громадный меч с искрящимся лезвием испещрённым письменами, поблёскивавшими голубоватым светом, он направил оружие в сторону оставшихся клонов. И с острия этого сорвалось ещё шесть сгустков такой же абсолютной черноты, что запускал этот воин ещё будучи призраком. И на этот раз он не только убил троих оставшихся солдат, но и вогнал по одной чернильной кляксе в грудь капитану, старпому и командору Шишну.
   В этот момент Галла наконец-то поняла, что именно вызывало у неё тот безотчётный страх при виде этого воина. Создаваемые им возмущения в Силе были просто чудовищными. За всю свою жизнь она не встречала ничего подобного. Её разум просто не мог до конца воспринять эту новую реальность, в которую попросту не хотелось верить. Даже Колди стало не по себе от этого эха, а про старших джедаев нечего было и говорить. Ведь ей -- ещё толком не обученному падавану, казалось, что сама Сила кричит от боли, корчась в муках рядом с этим монстром.
   Помещение наполнилось криками и паническими воплями, словно офицеры и операторы тоже слышали этот вопль Силы. Она старалась всеми силами отстраниться от ужасного великана, отступая вместе с остальными к выходу из мостика, но идя спиной вперёд, внезапно поскользнулась, повалившись навзничь. И словно этого было мало, она почувствовала что-то влажное и липкое под своими пальцами. Подняв руку, она увидела на своей ладони ярко-алую кровь. Вопрос о том, её ли это кровь, так и остался без ответа, когда она заметила начавшие падать на её одежду красные капли.
   Взглянув на потолок, она лишилась дара речи. Потому что из всех щелей, швов и светильников сочилась кровь, которая алым дождём капала вниз. Туда, где обезумевшие от ужаса люди метались в ямах операторов, где из каждого монитора, из каждого пульта, из каждой кнопки тоже текла кровь. Это было больше похоже на кошмарный сон, но это было реальностью. Кого-то рвало, кто-то кричал, кто-то плакал, кто-то звал на помощь, а кто-то, не имея больше сил терпеть творящееся вокруг безумие, просто застрелился.
   Галле казалось, что она сходит с ума. Реальность вокруг неё пошатнулась, и словно этого было мало, её восприятие было искажено и подавлено тем жутким эхом, что потрясало саму Силу. И только гигант в синей броне оставался неизменным, возвышаясь посреди царившей на мостике кошмарной фантасмагории. На его доспехи не попало ни одной капли крови, и казалось, что он просто любуется творящимся вокруг безумием, наслаждаясь эффектом от своего ужасного представления.
   -Убейте его, и всё закончится! -- крикнул Монтай, пытаясь вернуть хотя бы каплю порядка на погружённый в хаос мостик. Поднявшись на ноги, старый мастер-джедай активировал свой световой меч, чтобы лично вступить в поединок с этим монстром.
   -Атакуем вместе! -- поддержал его Томг, вставая рядом.
   -Сейчас! -- крикнул Колди, срываясь с места и в одном длинном прыжке Силы устремившись прямо на врага.
   Чтобы удар отважного падавана достиг цели, старшие джедаи попытались сковать гиганта Силой. Но если атака Монтая просто не достигла цели, то поддерживавший его рыцарь повалился на пол, содрогаясь в конвульсиях. Словно сама Сила обратилась против него за попытку помешать великану, устроившему эту бойню.
   В битве один на один с этим чудовищем у Колди не было ни единого шанса. Великан даже не сдвинулся с места, чтобы встретить летевшего на него со световым мечом падавана. Он просто вскинул свой жуткий пистолет и выстрелил. У находившегося в воздухе сэфи, занёсшего световой меч для широкого рубящего удара, не было ни единого шанса. Голубоватая ракета просто разорвала юношу, который не успел издать ни звука, когда его останки поглотила сфера радужного пламени. И к ногам гиганта упало только несколько кусков опалённого мяса.
   Ужасная судьба Колди подстегнула страх, сковывавший волю Галлы, но его липкие путы внезапно разорвала вспышка жгучего гнева и испепеляющей ненависти к этому надменному мяснику. Каждый падаван знает, что эти эмоции запретны для джедая, ибо ведут на Тёмную Сторону Силы. Но сейчас это был единственный способ выжить и отомстить за смерть брата по оружию. Поэтому отринув все сомнения, она кинулась в атаку вместе со своим учителем.
   Великан снова выстрелил, но Монтай вовремя отразил ракету ударом силы, так что попадание пришлось в стойку оборудования на пункте связи. На сей раз радужное пламя поглотило терминал гиперсвязи, практически полностью уничтожив его и всё, что было вокруг. Но сейчас всё внимание Галлы было сосредоточено на схватке. На том, как сокрушить врага.
   Но гигант словно знал, куда нанесут удар джедаи, и одним взмахом своего чудовищного меча отразил оба удара. Это казалось невозможным, но световые мечи даже не коснулись стального лезвия его клинка. Голубоватая вспышка и несколько высеченных дуговых разрядов -- вот и всё, чего добились они этой атакой.
   А воин вернул пистолет на пояс, позволив оружию прилипнуть к магнитному захвату, чтобы вступить в драку со свободной рукой. Видя направление его удара, Галла ловко поднырнула под кулак, который был размером почти с её голову, и перекатом ушла за спину великану. Но враг разгадал её манёвр, и, повернувшись боком, снова отразил её удар. Монтай успел за это время нанести два удара, но от первого гигант ловко уклонился, а второй наткнулся на невидимую преграду, не дойдя до синей кирасы около полуметра -- силовое поле врага всё ещё работало, защищая его от ударов светового меча.
   Но когда мастер-джедай попытался нанести третий удар, монстр схватил его за руку, сжимавшую световой меч, после чего поднял в воздух, как тряпичную куклу. Галла старалась что есть сил наседать на врага, чтобы отвлечь его, но тот продолжал отражать все её выпады и уколы даже не глядя в её сторону. И не смотря на постоянную помеху он всё же довершил начатое, с силой бросив её учителя вниз, прямо на закованное в толстую броню колено. От страшного удара старик отлетел в сторону, потеряв свой меч и упав в яму операторов.
   Поражённая увиденным, Галла ещё больше увеличила темп фехтования, не щадя ни себя, ни своё оружие. Она чувствовала, что её учитель ещё жив, хоть и тяжело ранен. Она должна была помочь ему прийти в себя. Должна была сокрушить монстра. Тем более что Томг всё же пришёл в себя и снова кинулся в атаку. Но сколько бы силы она ни вкладывала в удары, с какой бы скоростью не перемещала световой меч, с какой бы стороны ни рубила или колола этого великана, всякий раз она натыкалась на лезвие его клинка. Оборона врага была совершенна. И при этом он не делал ни одного лишнего движения, отражая все атаки с невероятной, математической точностью. Словно он действительно знал всё наперёд.
   А когда он не дал рыцарю-джедаю даже вступить в бой, схватив того за горло захватом Силы и три раза со всего маха впечатав головой в потолок, затем просто швырнув потерявшего сознание ланника в другую операторскую яму, она поняла, что этот воин просто играет с ней. Он мог убить её в любую секунду с той же лёгкостью, с какой он расправился с Томгом и Монтаем, каждый из которых был гораздо искуснее и в фехтовании, и в использовании Силы. На фоне поверженных джедаев она была неучем, находившимся только в самом начале пути познания. Но для этого чудовища они все были просто мишенями. Грушами для битья, которые не могут оказать достойного сопротивления. Биться с ним было таким же безумием, как пытаться на одном истребителе атаковать гигантскую боевую станцию, утыканную десятками тысяч зенитных установок и нёсшую на борту тысячи собственных.
   В этот момент, пресытившийся игрой со своей добычей, воин сделал ловкий финт, отбив световой меч падавана вверх и тут же нанеся свой удар, ловко отрубив верхнюю часть оружия с резонирующим кристаллом. Потрясённая Галла выронила оставшийся обрубок рукоятки, неловко отступая от этого чудовища. А торжествующий гигант обернулся к ней, начав так же медленно наступать, словно наслаждаясь каждым мгновением своего триумфа. И некому уже было помешать его торжеству. Потому что на обезумевшие остатки экипажа надежды больше не было, а двери мостика уже были заблокированы -- кто-то всё же сбежал, наивно полагая, что спасётся, заперев остальных вместе с монстром, для которого стены не были преградой.
   И теперь великан возвышался над хрупкой девушкой, вжимавшейся спиной в окно панорамного обзора, которая на его фоне казалась ещё более тщедушной. Галла никогда не отличалась выдающейся комплекцией, и всегда была заметно ниже своих сверстников. Её даже иногда дразнили за это. И в свои пятнадцать лет её всё ещё многие считали ребёнком из-за малого роста и худобы. А короткая стрижка вела к тому, что некоторые ошибочно принимали её за мальчика. Но теперь она стояла перед тем, кто пришёл именно за ней. Она чувствовала это во взгляде зеленоватых визоров гиганта. Чувствовала в Силе. Вся эта бойня, всё это кровавое безумие, вся эта засада, стоившая жизни сотням тысяч человек -- всё это было ради неё.
   Ради испачканной в крови, перепуганной девушки, в которой ещё не было даже полутора метров роста. И теперь она стояла всего в трёх шагах от огромного воина, который опирался на огромный меч, что был больше её самой. Она была совершенно беззащитна перед тем, кто только что победил её учителя. И бежать от него тоже было бесполезно, ведь он легко поймает её при помощи Силы. Поэтому, чувствуя, как слёзы ручьями текут из её зелёных глаз, она задрала свою медно-рыжую голову, глядя в лицо своей судьбе.
   Она ждала, что он сейчас разрубит её своим огромным мечом. Или задушит Силой. Или застрелит из своего чудовищного пистолета. Или выберет любой другой из тысячи способов убить беспомощную жертву. Но вместо этого гигант взмахнул рукой, и здоровенная книга чёрного металла, всё это время оставшаяся притороченной к его поясу, взлетела, остановившись перед ним, после чего резко распахнулась. Галла не верила своим глазам, глядя за тем, как мелькают совершенно гладкие страницы из такого же чёрного металла, который, казалось, поглощал весь падающий на него свет.
   Наконец найдя нужное место, воин провёл рукой над страницей, озарившейся голубоватым блеском. Книга парила слишком высоко, чтобы в неё можно было заглянуть, а потому для девушки оставалось загадкой, что именно пытался прочитать этот гигант в синих доспехах. Она только видела, как засверкали драгоценные камни, украшавшие его броню, и как по выгравированным на золотых пластинах символам пробежал голубоватый блеск. А великан тем временем начал громко читать какой-то текст на незнакомом ей языке, сняв с пояса самый большой тубус, и начав откручивать крышку.
   Из этого футляра он извлёк странную штуку, более похожую на подвесной фонарь какой-то малоразвитой цивилизации, внутри которого горел розовый огонёк. Подняв его на вытянутых руках, воин резким движением открыл крышку, позволив туману, переливавшемуся всеми оттенками розового, вырваться на свободу. Этот дым фонтаном изливался из фонаря, клубясь перед скованной ужасом ученицей джедая, а гигант снова начал громко читать какой-то текст, которого она не понимала, но от которого ей резало уши. А туман, наконец, полностью покинув фонарь, собрался воедино, образовав призрачную фигуру женщины. Это существо пыталось наброситься на своего мучителя, но стонало и извивалось от боли всякий раз, как гигант произносил очередную фразу. Словно эти слова стегали её, подобно плети.
   Не в силах больше терпеть эту пытку, фантом ринулся прочь от великана, набросившись на падавана. Галла почувствовала, как её опутало тёплое облако, словно её заключили в нежные и страстные обьятья, и кто-то прошептал ей на ухо: -- Теперь мы будем вместе. Навсегда...
   Она даже не успела ничего ответить, только почувствовав, как кто-то невидимый впился ей в губы невероятно сладким поцелуем, преисполненным любовью и желанием. Словно страстный и умелый любовник являл ей все доступные техники обольщения, побуждая её против собственной воли открыть челюсть и впустить в себя ловкий и проворный язык. У неё не было сил сопротивляться. И последнее, что она видела через накрывшую её розовую дымку перед тем, как потерять сознание, как разразившийся хохотом воин в голубой броне исчез в ослепительно яркой вспышке, словно бы его и не было.
  
   -Все абордажные отряды вернулись? -- спросил колдун, входя на мостик своего флагмана. Настроение у него было приподнято после успешной операции, хотя неприятный осадок всё же остался. Он-то ждал, что всё будет как-то более... сложно.
   Да, именно это слово -- сложно. Потому что даже последний захват рудовоза, чтобы оплатить ремонт и обслуживание кораблей на Выработках, выдался в разы труднее. Там команда сражалась до последнего, а капитан даже сумел застрелить из плазменного пистолета одного из големов. Да и потери среди пушечного мяса с нижних палуб были довольно значительные. А здесь? Какие-то калоши, что разваливаются от пары попаданий, которые даже не всякий системный корабль разобьют. Если б знать, что всё будет так просто, то можно было бы вообще обойтись одним кораблём. Тяжёлого крейсера на этих слабаков хватило бы за глаза.
   -Так точно, господин. -- ответил покорный оператор систем связи. -- Все штурмовые отряды вернулись на свои корабли. Потери минимальны.
   -Слабаки! Я мог бы в одиночку вырезать их всех, даже не потратив ни одного болта. -- прогремел космодесантник хаоса, разразившись заливистым хохотом. -- Но ничего, пусть поживут, пока. Нужно оставить немного еды нашей подруге.
   -Как прошло дело, Амон? -- спросил пробудившийся демонхост, всё это время висевший в углу мостика. Скованный заговорёнными цепями, он был безобиден, но именно на таком способе связи настоял наниматель, оставшийся в другой галактике.
   -Всё как и было мною предсказано, Заммаил. Благодарю за помощь. -- ответил космодесанантник, отвесив церемониальный поклон демонхосту. -- Жертва была подобрана идеально. После окончания трансмутации, у нас будет отличный якорь.
   -Отличная работа, чернокнижник. Пока что всё идет, как и задумано. -- демонхост попытался похлопать в ладоши, но из-за цепей у него получилось издать только невразумительный лязг. -- А теперь вам нужно возвращаться. Я не смогу удерживать проход дольше назначенного. У нас нет лишних пленников из той галактики, которых можно было бы принести в жертву для поддержания ритуала.
   -Мы уже движемся к точке перехода. -- ответил космодесантник, глядя на старенький голопроектор, показывавший структуру данной планетарной системы. -- И мы привезём много новых пленников.
   -Отлично. Я всегда знал, что на Тысячу Сынов можно положиться в таких делах. Как только якорь будет готов, мы сможем проложить сюда постоянный коридор. И тогда...
   -Это девственное поле станет нашими угодьями.
   -Если ты сумеешь побороть силы слуг трупа на троне, что ломанутся сюда сразу, как только обнаружат проход в варпе. -- поспешил напомнить демонхост.
   -Как и было предсказано. И оставшись без подкреплений, лоялисты будут разбиты на Лютеции и Юдоли, открыв дорогу вглубь сектора Хиингара для легионов Хаоса, что выступят с началом нового Чёрного Крестового Похода Аббадона.
   -Это не твоя битва, и не твоя забота, чернокнижник. -- резко осадил собеседника демонхост. -- Твоя задача -- уничтожить лоялистов, что явятся сюда. И принести эту галактику в жертву Тёмным Богам.
  
   ========== Видение ==========
  
   Ашима резко поднялась и села на своей постели. Она вся дрожала от озноба, а тело было липким от льющегося ручьями холодного пота. Сдавленный хрип пересохшего горла с трудом можно было назвать дыханием. А лёгкие горели от нехватки кислорода.
   -Что-то случилось?
   У открытой двери каюты Ашимы стоял её учитель -- Вейсдар, добродушный друосианец. Он подошёл к её кровати и сел на краешек. Его синее, безносое лицо и красные глаза отражали беспокойство.
   -Опять приснился дурной сон?
   -Да, дядя. Кошмар. Страшный.
   -Ты громко кричала во сне. Опять перебудила пассажиров и экипаж. Я с трудом уговорил их не злиться на тебя. Твои кошмары стали слишком частой напастью. Но таких криков я от тебя не слышал ещё ни разу в жизни, хотя и воспитывал тебя с четырёх лет. Пожалуйста, успокойся и расскажи мне, что тебя мучает.
   -Хорошо. Я постараюсь. Только закройте дверь.
   -Конечно. Сейчас.
   Быстро подойдя к двери и выглянув в коридор, Вейсдар закрыл дверь и вернулся обратно к кровати. Ашима уже пересела, и теперь, поджав ноги и положив голову на колени, смотрела на переборку. Сев рядом с ней, учитель аккуратно потрогал её за плечо.
   -Ты вся дрожишь. Ты здорова?
   -Я не знаю, учитель. Ты всегда мне говорил, что Сила может взывать к нам и посылать видения прошлого или будущего. Говорил, что иногда они приходят неосознанно, во сне.
   -Всё так, моя ученица. Так говорил мне мой учитель. Пока его не убили клоны. Я рассказывал тебе, как убегал от них на своём истребителе. Как скрывался. Как мне помогали спастись от охотников императора. Поэтому и я, и ты должны скрывать свой дар. Тебе уже пятнадцать лет. Я в бегах четырнадцатый год. Мне тоже часто снятся кошмары. Снятся погибшие друзья. Снится учитель. Но я научился контролировать свой сон и свои эмоции. Тебе тоже нужно этому научиться.
   -Да, учитель. Я обещаю быть более сдержанной. -- сказала Ашима, кивнув головой. Её растрёпанные волосы цвета космической тьмы начали возвращаться к тому короткому каре, в которое были уложены вечером.
   -Но сначала, расскажи, что тебя тревожит. Всегда стоит начинать решать проблему с её первопричины, а не с последствий.
   -Вы конечно правы, учитель. Но, не знаю, могу ли я...
   Девушка отвела свои голубые глаза, на которых опять начинали наворачиваться слёзы.
   -Говори смело, Ашима. У тебя не должно быть секретов от меня. Я от тебя же ничего не прячу.
   -Мы не должны лететь туда.
   -Куда?
   -Туда, куда летим сейчас.
   Вейсдар несколько озадаченно посмотрел на свою юную ученицу. Он знал, что её потенциал значительно превосходит его собственный. Со временем, она бы могла стать магистром джедаев. Ему же было не суждено подняться выше рыцаря. Видения его ученицы были зачастую сумбурными и невнятными. Но сегодня она впервые сама сделала из них вывод, связав посланные Силой образы и реальность логическим заключением.
   -Но мы должны всё время перемещаться, чтобы нас было сложнее выследить. Многие, кто сидел на одном месте, были пойманы. Нам же пока везёт.
   Начал который раз объяснять свою тактику выживания Вейсдар. Но Ашима резко перебила его.
   -Но я видела смерть. Множество смертей.
   -Ты уверена?
   Вейсдар был удивлён не меньше, чем встревожен таким заявлением.
   -Да. Этот кошмар приходит ко мне не первый раз. Но если раньше я быстро просыпалась и забывала его, то сегодня всё было по-другому. Я, как будто, застряла в страшном сне.
   -И что же ты видела?
   -Войну. Там была война.
   Вейсдар развернулся и постарался заглянуть в глаза своей ученице. Ашима снова смотрела в стену, а по щекам у неё текли слёзы.
   -И кто воевал?
   -Не знаю. Там было множество живых существ. Адриане, Тви-Леки, Изминги и ещё сотни других. И люди, которые считали их своими друзьями и равными себе. И их убивали.
   -Как убивали?
   -Расстреливали из непонятного оружия. Травили газами. Сжигали заживо. Давили чудовищными машинами. Всех без разбора. Мужчин. Женщин. Стариков. Детей. Воинов. Учёных. Рабочих. Даже грудных младенцев и беременных женщин. Не щадили никого.
   Вейсдар с трудом вернул себе дар речи. Слова ученицы повергли его в шок. Такого зверства не было уже тысячи лет. Ни войны клонов, ни мандалорские войны, когда-то принёсшие неисчислимое горе галактике, не несли такого безумного и бессмысленного истребления.
   -Не может быть. История не знала такого зверства. Кто это сделал? Ты видела? Скажи мне, кто способен на такие злодеяния?
   -Люди.
   -Люди? В белых доспехах?
   Голос Вейсдара дрожал от напряжения. Неужели император решился на такое. Неужели Палпатин спустит с цепи своих штурмовиков и устроит массовое истребление разумных видов, как когда-то истребил джедаев? Новый порядок диктует превосходство человека над любыми другими видами. Но ведь люди его не приняли к действию до сих пор. Неужели настал тот чёрный день в этом плане становления империи?
   -Нет. Людей в белых доспехах я тоже видела. Они сражались с теми людьми, что устроили эту бойню. И погибали.
   У Вейсдара камень упал с плеч. Штурмовики будут не врагами, а союзниками. Или, по крайней мере, нейтральной стороной.
   -Но я не могу поверить, что это могут сделать люди. Они же образованные и культурные существа. Ты же тоже человек.
   -Это были необычные люди. Я видела их.
   -И какими они были?
   Любопытству Вейсдара не было предела. Ашима тоже оживилась. Её больше не колотил озноб. Она оторвала взгляд от стены и теперь смотрела в красные глаза учителя. Даже слёзы начали подсыхать на её щеках.
   -Разными. Высокие и низкие. Толстые и худые. Огромные и крошечные. С разным цветом волос и даже кожи. В разных одеждах. Но всех их вела ненависть.
   -Ненависть?
   -Да, учитель. Ненависть. Ненависть к тем, кто не похож на человека. Ненависть к тем, кто не разделяет их ненависти. Ненависть к тем, кто живёт не так, как живут они.
   -Живут ненавистью?
   -Живут войной. Война для них -- единственный инструмент решения проблем. Самый весомый аргумент в любом споре.
   -Но я не знаю таких людей во всей известной галактике.
   -Но они есть. И они придут. И принесут войну, которую я сейчас видела. Войну, которой галактика ещё не знала.
   Вейсдар решил сменить тему. Слова Ашимы пугали его. Откуда могут придти эти люди? Неизвестные регионы? Дальний предел?
   -Ты говорила, что не могла проснуться.
   -Да. И это было очень страшно. Я видела всё, и не могла отвести взгляд. Видела, как убивают невинных. Видела, как ужасные машины войны стирают города с лица планет и обращают всё в руины. Видела, как огромные и страшные корабли уничтожали целые планеты только потому, что там жили не люди. Видела, как звёзды пылают в огне войны на уничтожение. Как льются реки крови. Их не интересуют переговоры. Им не нужна торговля. Им плевать на нашу культуру, историю и искусство. Для них вопрос стоит только один. Или мы их, или они нас.
   С трудом подавляя дрожь в голосе, Вейсдар спросил то, что теперь волновало его больше всего на свете.
   -И как много их было?
   -Очень, очень много. Покуда хватало глаз. До горизонта и дальше простиралось их войско. Их корабли было невозможно сосчитать, так много их было.
   -И разве никто не сопротивлялся им?
   -Сопротивлялись. Люди в белой броне и люди в чёрных скафандрах. И ещё множество существ, взявших в руки оружие. Но их было слишком много, и они были слишком сильны. Они не такие, как я. Для них жизнь не имеет значения. Они убийцы. Убийство у них в крови. Они знают, как убивать и им это нравится.
   Вейсдар мрачнел всё сильнее. Люди, живущие войной и убийством. Это же Мандалорцы. Но их победили сотни лет назад. От них остались только мелкие банды наёмников.
   -И никто не мог их остановить?
   -Никто и ничто. Там, где не пройдёт один, пройдёт сотня. Там, где не пройдёт сотня, придут тысячи. Где эти люди не пройдут сами, пройдут их машины. А если не получится и машинам преодолеть преграду, они выпустят монстров.
   -Каких монстров?
   -Не знаю. Я их видела впервые. Это были ужасные создания. На половину люди, на половину -- дроиды. С кучей железных щупалец, закованными в сталь телами и светящимися глазами. Их оружие уничтожало всё. Они заставляли взрываться даже саму материю.
   -Как?
   -Не знаю. Но если и их сил было мало, то выходили гиганты.
   Отвращение, переплетаясь с любопытством, рисовали в возбуждённом рассказом Ашимы разуме Вейсдара картины самые страшные и омерзительные. Люди, со смехом отнимающие жизни. Огромные полчища людей, ведущих на поводках невероятных, перекрученных и искривлённых существ. В этих тварях с трудом можно было углядеть хоть что-то человеческое.
   -Какие гиганты?
   -Это люди, и не люди одновременно. Очень высокие и сильные, они были в толстой броне с ног до головы. Их оружие громко ревело и разрывало несчастных жертв на куски. А потом я видела их. Железных великанов. Они давили ногами машины людей в белой броне, а их руки были оружием, уничтожавшим города одним выстрелом.
   -Но таких монстров не существует!
   Вейсдар чуть ли не выкрикнул последнюю фразу. Сколько лет нужно жить только войной, чтобы ради неё отринуть даже свою собственную природу? Создавать таких монстров из себе подобных?
   -Они не живые. Это машины. И люди управляют ими. И питают их ненавистью. Люди создали этих монстров для войны и ради войны. Они напоили их ненавистью и жаждой разрушения, которую не в состоянии вместить ни один разум.
   -Ты говоришь очень страшные вещи, Ашима. Я даже не знаю, что и думать. Скажи мне, что тебе подсказывает твоя интуиция? Что говорит тебе Сила?
   -Мы не должны лететь туда, куда мы летим. Там мы встретим людей войны.
   Почти взмолилась Ашима. Прижавшись к груди своего учителя, напуганная и беспомощная, совершенно одинокая в этой маленькой каюте и во всей галактике, она цеплялась за единственного, кто был ей дорог.
   -Но мы не можем сойти с корабля. Мы в гиперпространстве.
   -Но учитель. Туда нельзя лететь. Там тебя ждёт смерть.
   Эти слова обожгли и встряхнули Вейсдара, как удар током. Стараясь не показывать свой страх, он обнял за плечи свою ученицу.
   -Почему?
   -Я видела. В моём кошмаре. Мы были вместе. Мы ни от кого не скрывали, что мы джедаи. Мы со световыми мечами в руках защищали невинных существ от людей войны. И вас убили.
   -Кто же это выискался такой прыткий?
   Спросил Вейсдар, демонстрируя всю возможную смелость и браваду.
   -Женщина. Она была очень большой и сильной. Выше любого из воинов, но ниже гигантов. Очень красивая. У неё были волосы такие светлые, как политые светом. Она владела Силой.
   -Владела Силой? Она была адептом Тёмной стороны?
   -Нет. Это другая Сила. Для этой женщины нет ни Тёмной, ни Светлой стороны. Для неё нет даже самой Силы. Для неё это просто энергия, питающая её способности. Как и для подобных ей людей войны. Она направила в тебя молнии из своих пальцев. И ты упал замертво.
   Неизвестная женщина, которая владеет Силой и является могучим воином. Шансов выжить при встрече с таким противником у Вейсдара действительно были мизерные. Молнии силы -- техника, доступная только достигшим очень больших высот в познании и использовании Силы.
   -Она была так сильна?
   -Она очень сильная. В моём видении, она пускала цепные молнии, рушила здания и сводила корабли с орбиты. И она говорила со мной. Она пыталась заставить меня полюбить Императора и убивать всех, кто не похож на человека.
   Вейсдар вздрогнул от этих слов. Это по приказу императора его искали все эти годы. Именно Палпатин приказал клонам убить его учителя. Он организовал великое истребление джедаев. Он послал за ним такого убийцу? Но разве можно контролировать такую силу?
   -Это император Палпатин послал её?
   -Нет. В моём кошмаре она смеялась над ним и убивала его солдат в белой броне. Она говорила, что Палпатин -- ложный император. Говорила, что есть только один Император Терры. Говорила, что я должна пойти за ней и искупить свои грехи перед Ним. И сделать это я могу, только убивая всех, кто не похож на человека.
   -И что было дальше?
   -Я проснулась.
   Вейсдар глубоко вздохнул, стараясь успокоиться. Император какой-то Терры послал своё войско, чтобы истребить всех, кто не является человеком. Непонятно, кто это. Сумасбродный тиран с манией величия? И что ему сделали разумные виды галактики? Зачем вся эта злоба? Зачем топить звёзды в крови невинных? Ему нужна власть? Он не признаёт власти Палпатина. И его армия огромна и чудовищна. И решать вопросы он привык только грубой силой.
   Женщина, владеющая Силой. Такая могучая, что может сводить корабли с орбиты? Звучит как бред безумца. И при этом она хочет склонить Ашиму на свою сторону. Не убить, а заставить убивать саму. Это пугало Вейсдара больше всего. Что его ученица может стать оружием истребления жизни, которую он клялся защищать.
   -Твоё видение было очень необычным. Пугающим. И подробным. Мы не можем сойти с корабля. Следующей посадки нам не избежать.
   -Но тебя же там убьют. Как я смогу стать джедаем без учителя? Ты же говорил, что один из последних и должен передать свои знания.
   Взмолилась Ашима, цепляясь за одежду своего наставника. Улыбнувшись, Вейсдар уже спокойным голосом обратился к своей ученице.
   -Всё это правда. И я тебя не брошу одну. Знаешь, что мы сделаем? Мы улетим с этой планеты сразу же. Просто пересядем на другой корабль, летящий как можно дальше от этих людей войны. Это не займёт много времени, и мы успеем скрыться. И окажемся далеко от них. Идёт?
   Ашима неуверенно кивнула.
   -Идёт.
   -Ну, вот и отлично. А теперь ляг, поспи. Или помедитируй, если тебе страшно. И не беспокойся. Я буду рядом. В соседней каюте. Договорились?
   -Да, учитель.
   -Тогда отдыхай и набирайся сил, Ашима. Завтра нас ждёт трудный день.
   Закрыв за собой дверь, Вейсдар вернулся к себе в каюту и лёг на кровать. До прибытия времени ещё предостаточно, но спать ему не хотелось. Успокоив дыхание и стабилизировав пульс, джедай принялся анализировать свой собственный сон.
   Это видение было не похоже на все предыдущие. Он видел убийц. Непонятно почему, но он точно знал, что эти люди обучены отнимать жизни. Более того, они были изменены ради этого. И они живут только своей работой. Живут ради смерти других.
   Он видел мужчину с неестественно раздутыми, напряженными мускулами. Он был невероятно ловок и быстр в своих движениях. Несясь подобно вихрю по улицам какого-то густонаселенного города, он оставлял позади себя настоящую дорогу из трупов. Стреляя из какого-то странного пистолета с клинком на конце, этот мужчина набрасывался на людей и вырывал им сердца рукой в ужасающей перчатке, каждый палец которой оканчивался длинным и зазубренным лезвием. И только маска в форме черепа с сияющими красным светом глазами беспрестанно скалилась на окружающий мир. Этот лик смерти шёл по городу, надсмехаясь над умирающими и вселяя ужас в сердца ещё живых. И не было силы, способной остановить его в этой кровавой гонке.
   Он видел женщину в странном чёрном костюме, облегавшем её тело так плотно, что, казалось, можно различить абсолютно любой изгиб. Её лицо тоже было закрыто маской из такого же материала, оставляя только два крупных, светящихся красным глаза и длиннющую косу медно-красных волос. В одной руке она держала большой пистолет, а в другой меч, казавшийся сделанным из дыма. Женщина эта шла по городу, смеясь, меняя маски из лиц, срезанных ею с голов несчастных, тем самым призрачным мечом. Подобно кукловоду, дёргая за нити марионеток, она заставляла обитателей города сражаться друг с другом. И веселилась поставленному своими руками спектаклю хаоса и смерти.
   Он видел мужчину в чёрном комбинезоне, который крался в тенях города, сливаясь с заливающим тёмные углы мраком. И только его длинное ружьё иногда выныривало из-за завесы черноты, чтобы выхватить очередную жертву. Вселяя страх в сердца жителей города, молчаливый и скрытный убийца продолжал скользить во мраке, выискивая новые цели. Любой, кто пытался воодушевить горожан, собрать их воедино, тотчас же становился его мишенью.
   Он видел другого мужчину с неестественно большой головой, обвитой какими-то странными механизмами. Это уродец шёл по городу открыто, никого не страшась. И жители падали замертво, стоило ему лишь приблизится к ним. И было ощущение пустоты, движущейся с этим человеком. Нечто, что невозможно описать. Как будто сама Сила боялась этого монстра в человеческом облике, и старалась держаться от него как можно дальше. И следом за ней убегали души живых существ, оставляя бездыханные тела валяться на земле.
   Вейсдару эти видения сперва показались пляской воображения, за годы преследования сделавшего его параноиком. Но теперь, он понял, что это было. Эхо. Слабый отголосок того, что видела Ашима. И если ему виделись только эти четыре мрачных силуэта, несущие украшения в виде черепов, то, что же видела она?
   И тут Вейсдар содрогнулся от образа, возникшего перед его глазами. Он видел Ашиму. Она была уже совсем взрослой женщиной. Её чёрные волосы блистали на солнце, как отполированная сталь. Но она была не такой. Неправильной. Одетая в какую-то сложную броню, украшенную орнаментом из черепов, опирающаяся на длинный посох, держащая в руках громоздкий пистолет, она стояла напротив и смотрела на него своими голубыми глазами. И в этих глазах Вейсдар видел только ненависть, презрение и превосходство. Ашима смотрела на него, как на недочеловека. Как на недостойную жизни плесень, оскверняющую галактику своим присутствием.
   Сквозь проступившие на глазах слёзы, джедай видел, как за спиной его ученицы возникла огромная тень. Как она приняла облик женщины невероятного роста в доспехе, подобном тому, что был на Ашиме. Женщина склонилась к его ученице, обняла её со спины и тихонечко что-то ей прошептала. После чего повернулась к нему, встряхнув хвостом ослепительно ярко сияющих золотом волос.
   -Ты неплохо поработал, ксенос. Но её истинный потенциал невозможно раскрыть тебе одному. Только псайкер может подготовить псайкера. Она будет прекрасной служительницей Императора. Она станет Его карающей дланью среди звёзд этой галактики. Она будет истреблять подобный тебе генетический мусор лучше, чем целая эскадра боевых кораблей. Ты уже везёшь её ко мне. Я знаю. Не дай ей погибнуть до нашей встречи, и я обещаю, что твоя смерть будет быстрой.
  
   ========== На пороге бури ==========
  
   Вейсдар ещё долго лежал в оцепенении, невидящим взглядом глядя в потолок. Об этой женщине говорила Ашима. Она действительна огромна. И сильна, если её воле подчиняется их сон, и неизвестно, на каком расстоянии она находится. Он даже не знал, что бывают такие высокие люди. Сколько в ней было роста? Не меньше двух метров точно. Вейсдар готов был поклясться на чём угодно, что никогда в жизни не встречал эту женщину. А уж если бы встретил, то запомнил бы точно. Но как она нашла их? Как смогла определить, кто из них кто? Она же ни разу их не видела. Даже не знала об их существовании.
   -Ашима...
   Догадка обожгла Вейсдара, как ведро ледяной воды, вылитое за шиворот. Ашима, а точнее её видения, создавали заметное возмущение в Силе. Он уже давно к нему привык и не замечал. Но кто-то посторонний мог его заметить. Хотя, для этого нужно всё равно находиться достаточно близко. В соседней системе минимум.
   Ашиму не в чем обвинить. Она не контролировала себя во сне. Наверное, она предвидела возможную опасность на уровне подсознания. И подсознательно постаралась увидеть побольше, используя Силу.
   И тут её заметила эта женщина. И начала свою охоту. Как она себя называла? "Псайкер." Да, с ней придётся сражаться. И этот бой не сулит ничего хорошего для джедая. Её не удастся ни убедить, ни уговорить, ни умилостивить. Её можно остановить только силой. Но ведь сил у неё намного больше. И она сама жаждет этой встречи, чтобы убрать с дороги последнюю помеху на её пути к Ашиме.
   Вейсдар вскочил с кровати и быстрым шагом направился в каюту своей ученицы. Убедившись, что его никто не заметил, он запер за собой дверь и склонился над лежащей девушкой. Достав из потайного кармана свой лазерный меч, он уже был готов активировать его. Но пальцы не слушались джедая.
   Ашима лежала на своей кровати и мирно спала, тихонечко посапывая. Вейсдар понимал, что гарантированно расстроить планы женщины из видения можно только одним путём -- убив Ашиму. Убить собственную ученицу, которую воспитывал с четырёх лет, которую любил, как родную дочь. В эти мгновения она казалась совершенно беззащитной. Мирно спящая, повернувшись к переборке, девушка.
   -Нет, я не убийца невинных.
   Процедил сквозь зубы Вейсдар, убирая обратно оружие. Он не мог этого сделать. Просто не мог оборвать жизнь существа, к которому привязался всей душой. Джедаям было запрещено иметь привязанности. Но так уж сложилось. Тем более убивать слабых и беззащитных во сне кодекс запрещал строжайше, как одну из самых мерзких форм подлости.
   Спрятав меч поглубже, Вейсдар наклонился к своей ученице и аккуратно потряс её за плечо.
   -Просыпайся, Ашима. Нам нужно сделать многое сегодня.
   Потянувшись, Ашима повернулась на спину и взглянула на своего учителя. И в её резко распахнувшихся глазах отпечатался неподдельный страх и отвращение. Всего на мгновение, но Вейсдар заметил это.
   -Учитель? Это вы, учитель?
   -Да. В чём дело? Я напугал тебя?
   -Да. То есть, нет. Не вы. Сон. Просто дурной сон.
   Вейсдар присел на край кровати, готовясь услышать об очередном трюке женщины из видений, которая пыталась отнять у него ученицу.
   -Расскажи, что ты видела на этот раз.
   -Пришельцев, дядя. Они были очень похожи на тебя. У них была серо-голубая кожа, красные глаза, не было ушей и носа. Только у них было на руках не по пять, а по четыре пальца. И во лбу была щель, идущая до середины носа, через которую они дышали.
   -Похожи, нечего сказать. Даже слишком похожи.
   Вейсдар озадаченно потёр лоб. Всё же это был удар ниже пояса. Играть на расовых отличиях. Сделать дуросианцев врагами в глазах его ученицы. Как же это подло.
   -Дай угадаю, они были злыми и обижали тебя?
   -Да. Их было много. Они были в странной броне песчаного цвета. Они хотели, чтобы все жили так, как живут они. Ходили как они, были одеты как они, говорили, как они. Чтобы все подчинялись их вождям. Люди не хотели им служить. И они убивали тех, кто сопротивлялся, а тех, кто не мог, заковывали в кандалы и потом истязали. Они схватили меня, и требовали подчиниться. А когда я отказалась, их командир достал меч и собирался меня зарезать. Он схватил меня за плечо, и я проснулась.
   -И, увидев меня, спросони не разобралась, сон это или реальность?
   -Да, учитель. Мне на мгновение показалось, что вы тоже хотите меня зарезать.
   Сказала Ашима, потупив взгляд. Вейсдар усмехнулся, обняв свою ученицу. На минуту он подумал, что она почувствовала его подлое намерение Силой. Но тотчас выкинул эту мысль из головы.
   -Я достаточно долго медитировал и думал над твоими снами. Женщина, про которую ты говорила, хочет разлучить нас. Хочет сделать из тебя убийцу.
   -Но я не хочу убивать!
   Возмутилась Ашима. В этот момент она проявляла все те лучшие качества, которые характеризуют джедая. Вейсдар невольно улыбнулся такому смелому утверждению.
   -Конечно. Ни одно разумное существо не хочет убивать просто так. Жажда убийств -- плод дурного воспитания и бескультурья. Но женщина из твоих видений, она реальна.
   Ашима вздрогнула от этих слов. Испуганно взглянув на учителя, она задала хоть и очевидный, но жизненно важный вопрос.
   -Значит, всё то, что я видела, тоже реально? Эти люди войны, их машины, злые пришельцы, все эти убийства... Это всё реально?
   -Нет, Ашима. Я практически уверен, что ничего подобного не существует. Я думаю, эти страшные образы навеяла та самая женщина из твоих видений.
   -А разве так можно сделать?
   В голосе Ашимы сквозил скептицизм.
   -Ты же сама говорила, что она очень сильная. Вполне возможно, что она владеет какой-то техникой создания образов при помощи силы. И она хочет разлучить нас. Она наслала на тебя эти образы войны и злобы, чтобы настроить тебя против меня. Она хочет, чтобы ты, моя ученица, боялась и ненавидела меня.
   -И потому в моём последнем сне злые пришельцы были похожи на тебя?
   -Именно так, Ашима. Она хочет нас поссорить. Но ведь она не знает, на кого напала?
   Вейсдар подмигнул своей ученице.
   -Она и мне посылала видения. Она хотела заставить меня отступится и бросить тебя. Я отказался. Ты моя ученица, и я тебя не брошу.
   -Я вас тоже не брошу, учитель.
   Ашима крепко прижалась к руке Вейсдара. Руке, которая только недавно сжимала световой меч, стремясь убить её. Джедай только покачал головой и погладил свою ученицу по её иссиня-чёрным волосам.
   -Чтобы противостоять такому сильному противнику, как эта женщина, нужно быть готовыми. Поэтому давай-ка немного попрактикуемся. До завтрака у нас есть ещё три часа. Так что работаем по полной программе. Сперва разминка, потом медитация. И постарайся не топать слишком громко. И не греметь тоже. Другие пассажиры всё ещё спят.
   Уже после обеда по корабельному времени, корабль вышел из гиперпространства и начал снижение, заходя на посадку. Вейсдар и Ашима сидели вместе со своими вещмешками поближе к шлюзу. Тут было немноголюдно. Всё-таки корабль был рейсовым, и большинство пассажиров не сильно торопились, надеясь на точность следования расписанию.
   Наконец, негромкий скрип стоек шасси о бетон взлётной полосы возвестил о прибытии. Пассажиры начали подтягиваться к выходу. Стюард и пара офицеров корабельной службы безопасности открыли двери шлюза, выровняв давление, и вежливо прощались с покидающими борт, стандартно желая удачного дня. Джедай с ученицей не стали задерживаться и первыми сошли по трапу на поверхность нового мира.
   -Дядя, у меня плохое предчувствие.
   Шёпот Ашимы был не самым лучшим аккомпанементом открывшейся взгляду Вейсдара картины. Над космопортом разгоралось раннее утро. Яркий свет местного солнца заливал ещё прохладную бетонную поверхность, даря всем объектам вокруг длинные тени. В том числе и вооружённой охране у входа в сверкающее стеклом огромных окон здание терминала космопорта.
   -Что-то тут маловато кораблей для такого крупного космопорта. Заметь, тут только пара рейсовых и грузовых кораблей. И ни одного частника. Нужно поторопиться. А то билеты станут проблемой.
   -Мне встать в очередь, дядя?
   -Да. Пожалуйста, займи очередь в кассу сразу же. А я пока попытаюсь разузнать, что тут творится. И ещё, Ашима, сначала сбегай, посмотри расписание рейсовых кораблей.
   -Конечно.
   Оторвавшись от осмотра пустующего космопорта, Ашима обратила своё внимание на сверкающее здание и вооружённую охрану. Молча пройдя мимо скучающих бойцов имперской армии и полицейского, Вейсдар со своей ученицей смог насладиться картиной творящегося внутри столпотворения. Пройдя через толпу, они застыли перед большим табло расписания. На светящихся строках застыли красные надписи отмены рейсов.
   -Да что же творится с этой планетой?
   Один тойдарианец особенно громко выражал своё недовольство. Паря на своих кожистых крыльях, и размахивая билетом, он красноречиво демонстрировал свою законопослушность и желание улететь.
   -Ни в одном, слышите, таки ни в одном космопорту галактики я не встречал такого свинского отношения к клиентам! Даже в такой дыре, как Мос-Айсли, знают, что бизнес не терпит промедления! Я уже должен находиться за две тысячи парсек отсюда! Уже одиннадцать часов, слышите, одиннадцать стандартных часов назад мой рейс должен был вылететь. А посадка даже не была начата!
   Вейсдар наклонился к Ашиме и прошептал на ухо.
   -Зря мы покинули корабль. Возвращаемся, немедленно.
   Пропихиваясь к выходу, он внезапно замер как вкопанный, так что Ашима налетела на него, чуть не сбив с ног.
   -В чём дело, дядя?
   -Смотри, это же команда нашего корабля.
   Упавшим голосом проговорил Вейсдар, показывая на входящих в здание стюардов и офицеров безопасности корабля. Джедаю бросилось в глаза, что команду разоружили, отобрав бластерные пистолеты у всех охранников и офицеров.
   -Нужно уходить, пока не случилось ничего плохого.
   -Уже случилось, дядя.
   И будто в подтверждение слов Ашимы, ожили динамики системы голосовой информации космопорта.
   -Внимание. Администрация космопорта приносит свои извинения всем пассажирам за предоставленные неудобства. Отправление всех рейсовых и чартерных кораблей отменено. Космопорт переводится на военное положение. Расходитесь по домам. Эти меры необходимы для обеспечения вашей безопасности. Повторяю...
   Вейсдар стоял посреди шумящей, встревоженной толпы. Потерянный и обескураженный, он понял, что купив билет на этот злосчастный рейс, он купил билет в западню. Опустив голову, глядя невидящим взглядом в пол, он смог выдавить из своих лёгких только одно слово.
   -Началось.
   -Что нам теперь делать, дядя?
   Ашима потрясла своего учителя за руку, тем самым выведя его из оцепенения. Быстро осмотревшись по сторонам, джедай принял решение и начал протискиваться через толпу в новом направлении.
   -Скорее, нужно найти выход в город. Тут становится небезопасно.
   Проталкиваясь через пришедшую в движение массу самых разнообразных разумных существ, они начали продвигаться вглубь здания. Пока не наткнулись на того самого возмущённого тойдарианца. Ожесточённо работая локтями и пыхтя, пухлый пришелец отчаянно пытался взлететь, цепляясь за пару чемоданов. Но толпа была слишком плотной и не давала ему взмахнуть крыльями. А на его неловкие попытки взлететь окружающие отвечали бранью и толчками.
   -Его же сейчас затопчут!
   Воскликнула Ашима, протискиваясь мимо учителя. Подойдя к уже выбивающемуся из сил тойдарианцу, она попыталась поднять один из его чемоданов.
   -Куда! Это мои вещи! Воры!
   Невысокий и пухлый, пришелец, что есть силы, вцепился в чемоданы. Оставив попытки взлететь, он опустился к своей поклаже, прижимая вещи к полу всем своим небольшим весом.
   -На помощь! Грабят! Грабят средь бела дня!
   -Но я же пытаюсь вам помочь!
   Удивлению и возмущению Ашимы не было предела. Подоспевший Вейсдар положил руку на плечо своей ученице, чтобы подбодрить её. Тойдорианец же воспринял этот жест иначе.
   -Не надо меня бить. Я ничего не скажу полиции. Таки оставьте меня в покое. Если бы не эта толкучка, меня бы здесь уже не было.
   -Не шуми, друг. Мы тебе поможем выбраться.
   Улыбнувшись как можно шире, Вейсдар протянул тойдорианцу руку. Того же столь простой и дружелюбный жест поставил в явное замешательство.
   -А мои вещи?
   -Мы их тебе подадим. Ну же, скорее. А то нас с ног собьют.
   В этот самый момент кто-то наступил несчастному пришельцу на его перепончатую лапу. Взвыв от боли и решив, что жизнь всё же дороже, тойдорианец бросил свои чемоданы и вцепился в руку Вейсдара. Напрягшись, джедай вытащил пухлого пришельца из толпы и подбросил над головой, благо, что тот весил немного. Оказавшись в воздухе, тойдорианец сразу замахал крыльями что есть мочи. Поднявшись к потолку, он плавно опустился обратно.
   -Мои чемоданы!
   -Держи!
   Ашима подняла оказавшиеся на удивление весомыми чемоданы над головой, позволяя их хозяину ухватиться за ручки не садясь обратно в толпу. Вцепившись своими трёхпалыми руками в столь рьяно оберегаемую поклажу, тойдорианец взмыл обратно под потолок и скрылся из вида.
   -Даже спасибо не сказал.
   Проговорила Ашима с нескрываемым разочарованием. Вейсдар же оставил своё мнение при себе. Только подтолкнул свою ученицу дальше к выходу. Толкучка при приближении к дверям всё нарастала. Сдерживающие поток людей и пришельцев полицейские и примкнувшие к ним бойцы имперской армии старались разделить и стабилизировать движущуюся массу пассажиров. Получалось это у них с переменным успехом. Но они добились главного -- остановили толпу. Теперь к выходу можно было двигаться только маленькими шажками.
   Примерно через пятнадцать минут Вейсдар и Ашима смогли покинуть здание терминала. Отойдя подальше от выхода, они оказались посреди стоянки наземного транспорта. Пока они старались отдышаться после духоты и давки очереди, до них опять донеслись нотки голоса тойдорианца.
   -Вы из ума выжили! Двадцать имперских датариев за одного пассажира и два чемодана? На этом ржавом корыте? Вы таки переоцениваете стоимость ваших услуг! Плачу один и точка.
   -Ну, так катись отсюда. Без тебя клиентов полно.
   -Да как ты смеешь так со мной разговаривать? Да ты хоть знаешь, кто я? У меня есть связи. Можешь прощаться со своей лицензией.
   -Сейчас ты у меня попрощаешься со своими зубами, урод летучий!
   За этим последовал нарастающий хлопающий звук крыльев. Который вскоре прервался выкриком боли.
   Недалеко от Ашимы на землю упал весьма увесистый камень. Вейсдар же с трудом увернулся от падающего вместе с чемоданами тойдорианца. Повалившись на свою поклажу, пришелец начал причитать о злобности людей, нетерпимости, охватившей империю, и неуважению к бизнесу, попутно растирая ушибленную спину: -- Ведь даже камень с собой таскал специально, чтобы в кого-то бросить. Негодяй!
   -Помощь нужна? -- осторожно осведомился Вейсдар, аккуратно подмигнув своей ученице.
   -Без вас справлюсь. -- злобно прошипел тойдорианец, растирая ушибленную спину, после чего подобрал с земли тот самый камень, и широко размахнувшись, что есть силы запустил его обратно, сопроводив угрозой: -- Вы у меня ещё не так запоёте!
   В шестом от них ряду машин что-то громыхнуло, после чего над стоянкой разнёсся гневный крик: -- Ну всё, скотина, ты огребаешь!
   Поняв, что его сейчас будут бить, пухлый пришелец вновь попытался взлететь, но из-за повреждённого крыла так и не смог оторваться от земли. Ашима не обращала внимания на его оханья, аккуратно выглянув из-за капота ближайшего гайдера. По стоянке бежал достаточно крупный мужчина, на ходу надевая на пальцы кастет, сыпя ругательствами и проклятиями.
   -Мы могли бы помочь решить эту и подобные проблемы, если бы мы работали на тебя. -- спокойно сказал Вейсдар, глядя на мечущегося тойдорианца. -- Скажем двадцать датариев в сутки, плюс еда, жильё, транспорт и прочие расходы.
   -Это же грабёж! -- возмутился пришелец, который от возмущения даже перестал охать.
   -Вот ты где, гнида крылатая! -- торжествующе воскликнул водитель, заметив свою жертву. И видя её беспомощность, начал наступать, принимая максимально грозный вид.
   -Ты поцарапал мой катер! И за это я тебе все кости переломаю...
   -Десять датариев в сутки! -- воскликнул тойдорианец, отчаянно оттаскивая свои чемоданы прочь от разгневанного человека. Даже перед лицом побоев он не бросил свою ношу, которая сейчас буквально тянула его в неприятности.
   -Двадцать пять. - заявила Ашима, поняв замысел учителя. Действительно, этого скрягу можно было спасти без труда. Но раскрутить его на несколько сотен кредитов всё же стоило. Так, для науки. Да и им самим эти деньги не будут лишними. А для большей убедительности она кинула взгляд на здоровяка, который уже заподозрил что-то неладное и замедлил ход, но пока что был не намерен отступать, и громко добавила: -- Иначе мы ничего не видели.
   -Согласен! -- заверещал пришелец не своим голосом, в отчаянье пытаясь спрятаться от разгневанного водителя за чемоданами.
   -А теперь исчезни. -- спокойно произнёс Вейсдар, обращаясь к здоровяку.
   -Чё сказал?
   -Исчезни! -- произнёс с нажимом дурсианец, вставая между водителем и тойдорианцем.
   И к удивлению Ашимы, здоровенный мужчина изменился в лице и попятился назад, а потом и вовсе бросился бежать. Конечно, учитель рассказывал ей о технике воздействия на неокрепшие умы слабых волей существ. Но при этом сам не раз говорил, что владеет ей очень плохо.
   -Так значит двадцать пять датариев в сутки, плюс еда, жильё, транспорт и прочие расходы? -- вежливо уточнил Вейсдар у поднявшегося на ноги пухлого пришельца раньше, чем тот успел вновь начать причитать и сыпать во все стороны жалобами и проклятиями.
   -Мы договорились за двадцать пять датариев. И ни одним кредитом больше. -- встал в позу тойдорианец.
   -Разве?
   Ашима с трудом смогла не показать удивления, когда увидела в руках своего учителя бластерный пистолет. Ведь не считая спрятанных световых мечей, они путешествовали без оружия.
   -А ещё питание, проживание, транспорт и все дополнительные расходы. -- упавшим голосом пробубнил этот горе-коммерсант, протянув вперёд правую руку.
   -Вот это подход настоящего бизнесмена. -- весело заявил Вейсдар, ударив по рукам, и тем самым заключив сделку. -- С вами приятно иметь дело.
   -Ага. -- печально обронил тойдорианец, по видимому всё ещё сокрушающийся из-за потерянных денег. Однако он довольно быстро пришёл в себя, сразу же принявшись командовать: -- Ну таки что вы стоите? Разве я вам за это плачу такие деньги? Таки найдите уже транспорт! На ваше счастье, у одного из моих партнёров на этой планете есть довольно приличная гостиница в этом городе.
  
   ========== Взглянуть в бездну ==========
  
   Вид на планету повстанцев был прекрасный. Если со стороны внешних планет был бы виден только тоненький серп, да россыпи огней на погружённом в ночь полушарии, то заход со стороны внутренних планет давал не только небольшое прикрытие от визуального и радиолокационного наблюдения для разведывательного судна, но и радовал глаз этим грандиозным пейзажем. Только роящиеся у экватора обломки нарушали строгую красоту этого сияющего голубыми морями, белыми облаками и зелёными материками шара среди бархатной черноты космоса и блеска далёких звёзд. Обломки предыдущей имперской эскадры.
   Повстанцы провели поистине блестящую операцию. Организовав восстание на Астенверге -- важном опорном пункте на дальнем рубеже. Они захватили густонаселённую, прекрасно защищённую планету практически без боя. Крупный торговый узел сектора, производственный центр, дом для более чем восьми миллиардов человек полыхнул, как будто был облит горючим и брошен в пламя. Губернатор арестован, местная полиция либо разбежалась, либо поддержала бунт, а гарнизон имперских штурмовиков и армии был уничтожен внезапным ударом сил повстанцев. Орбитальная станция, которая должна была предупредить их о надвигающемся флоте, пала в лапы восставших самой первой.
   Когда поступил сигнал о бунте, была отправлена дежурная оперативная группа. И именно её обломки сейчас образовали кольцо вокруг экватора планеты. Звёздный разрушитель класса Империал-1, три фрегата, ещё пять лёгких кораблей прикрытия. Засада была организованна гениально. И сработана как по нотам. Орбитальная станция атаковала прибывшие корабли практически сразу. А когда они ввязались в перестрелку, отправив почти всю бортовую авиацию в атаку, у них в тылу выпрыгнули из гипера сразу двенадцать кораблей повстанцев. С планеты тоже начали бить орудия планетарной обороны. Всё было кончено за каких-то двадцать минут.
   И теперь ударная группа имперского флота прибыла в систему восставшего мира, чтобы принести возмездие. Пять разрушителей класса Империал -1, дюжина фрегатов, три десятка транспортов. Эта сила сметёт любое сопротивление. Астенверг -- планета слишком ценная, чтобы уничтожить её с орбиты вместе со всеми бунтовщиками. Поэтому придётся проводить наземную операцию зачистки по всем правилам.
   -Господин адмирал. Прибыли последние пять транспортов. Флот вышел на заданную позицию для начала атаки. Все корабли готовы к бою. Десант может начать высадку через пять минут после выхода на низкую орбиту. Вражеских кораблей в системе не зарегистрировано.
   -Начать атаку. Двигаемся к планете максимально скрытно в режиме полной боевой готовности. Проложите маршрут как можно ближе к звезде. Выход на орбиту должен быть как можно более внезапным. Определить и уничтожить планетарные орудия. После этого начинайте высадку десанта. Прикрытие истребителями обеспечить согласно нормам высадки на вражеской территории. Предполагаемое противодействие и зенитный огонь считать максимальными.
   -Есть, сэр.
   Мостик флагманского корабля наполняется ещё большей суетой. Адъютанты и связисты направляют приказы на другие корабли и эскадры. Тактики уже прокладывают наиболее короткий курс с учётом местных небесных тел, выдают информацию об оптимальных направлениях атаки и известных позициях планетарных орудий и секторах их обстрела. Вся эта кипучая деятельность вселяет радость в сердце боевого офицера. А отсутствие врага в космосе вызывает разве что небольшую досаду у адмирала Корста. Трусость и подлость повстанцев была воистину безгранична, и открытого боя они боялись как огня.
   -Сэр. Замечены странные сигналы.
   -Доложить по форме.
   -Господин адмирал. На посту гравитационных сканеров замечены странные возмущения в гравитационном поле окружающего пространства.
   От прекрасного вида, передаваемого разведывательным кораблём, всё же приходится оторваться. Эти гравитационные аномалии ни в какие ворота не лезут и могут пустить под откос весь план атаки. Поэтому Корсту пришлось вернуться от монитора к столу тактического голопроектора. Но и по дороге туда время терять не стоит.
   -Конкретнее.
   -Извините, сэр. Конкретнее ничего сказать невозможно. Кажется, что напряжённость гравитационного поля изменяется. Непредсказуемо и хаотично.
   -Что? Зачем вы рассказываете мне о неисправностях оборудования? Накажите ответственного техника и почините сканеры. Ещё не хватало остаться посреди боя слепыми.
   Склонившись над столом тактического голопроектора, Корст увидел вполне ожидаемую картину. Флот движется клином в атаку. Звёздные разрушители впереди, транспорты внутри клина, фрегаты прикрывают с флангов.
   -Но сэр, аномалии регистрируют датчики всех кораблей!
   -Как всех? Диверсия?
   -Исключено. "Рвущий" и "Терзающий" только месяц назад встали в строй после профилактики. У других кораблей по состоянию локаторов и датчиков нареканий тоже не было.
   А вот это звучит очень и очень плохо. Все, кто видел, как помрачнело лицо адмирала после этих слов, почувствовали, что его уверенность в успехе операции резко пошатнулась.
   -Как давно вы зарегистрировали аномалии?
   -Три минуты назад. Когда поступили сообщения с других кораблей, мы тотчас же доложили вам.
   -Новое оружие врага?
   Адмирал пристально взглянул на старшего офицера-тактика. Но тот только отрицательно покачал головой.
   -Исключено. Никаких подобных систем у повстанцев нет. Даже наш флот не обладает никакими подобными устройствами или технологиями.
   -По другим каналам аномалий нет? Радиодиапазон? Радиация?
   -Есть активные помехи из трёх разных источников. Были идентифицированы как вражеское противодействие проведению операции зачистки.
   Это оказалось последней каплей. После гибели первой эскадры Корст не хотел рисковать. А все обстоятельства указывали на то, что он сам ведёт свои корабли в западню.
   -Вот этого только не хватало. Немедленно отложите десантирование. Перестроить эскадру в защитный порядок. Всем кораблям готовить орудия к бою. И пусть наша авиация...
   -Сэр, неопознанный корабль прямо по курсу!
   Корста будто током ударило. Вот она -- засада. Ловушка уже готова захлопнуться. Нужно действовать быстро и решительно. Пока не стало слишком поздно.
   -Дистанция? Направление движения? Класс и вооружённость?
   -Дистанция пятьдесят тысяч километров. Находится прямо перед нами. Следует тем же курсом и с той же скоростью, что и мы. Класс неизвестен, вооружение тоже.
   -Размеры?
   -Длина ... практически километр.
   Слишком странно. Тяжёлые корабли должны быть для повстанцев большой редкостью, чтобы их вот так в открытую бросать на растерзание. Приманка? А не слишком ли жирная?
   -Крейсер? Без прикрытия?
   -Так точно. Длина -- девятьсот пятьдесят метров. Тип неизвестен. Аналогов в каталогах не обнаружено.
   -Это он является источником гравитационных аномалий?
   -Так точно, сэр.
   -Свяжитесь с ними немедленно. Нужно всё же узнать, кто это и что они здесь забыли. Быть готовыми открыть огонь на поражение по моей...
   -Сэр, множественные аномалии! Они со всех сторон!
   Это не сторонний корабль. Не торговцы, не пираты, не мусорщики и не мародёры, прилетевшие поживиться обломками звёздного разрушителя. Это засада. И ловушка захлопнулась.
   -Дистанция? Направление? Приказ всем судам. Открывать огонь на поражения при первых же признаках агрессии!
   -Связи нет! Множественные помехи на всех каналах!
   -Это бунтовщики?
   -Нет, сэр. Источники помех невозможно определить.
   Это конец. Какой позор -- погибнуть слепым и беспомощным во вражеском капкане, в который адмирал сам привёл свою флотилию.
   -Силы вселенной, что это за хрень?
   Удивлённый возглас одного из младших офицеров оторвал Корста от пораженческих мыслей. Он не страшился численного превосходства противника. Но возможность столкнуться с превосходящей технологией выбивала адмирала из колеи. Ведь невозможно предугадать, какие ходы может предпринять противник, какие трюки применить, основываясь на своих разработках.
   -Выведите изображение!
   -Невозможно. Все каналы забиты помехами.
   -Да что у вас там творится? Вот всё приходится делать самому.
   Адмирал Корст быстрым шагом направился от стола тактического голопроектора к окну панорамного обзора. Там уже стояло несколько человек, скованных каким-то оцепенением и глядящих вдаль. Окинув быстрым взглядом открывшийся вид, он легко заметил яркую звезду, желтоватый серп внешнего газового гиганта, залитый лучами света, и ещё нечто странное. Казалось, что космос вокруг его кораблей перестал подчиняться законам физики. Далёкие звёзды начали мерцать и мигать. Казалось, что они движутся по небосводу с небывалой скоростью по совершенно ненормальным траекториям. То, затухая, то вспыхивая с утроенной силой, они плясали всё сильнее вокруг некого центра в видимом пространстве.
   -Да что же это, чёрт возьми?
   Корст не узнал собственный голос. Это говорил не закалённый боями адмирал, а зелёный курсант, впервые попавший под обстрел. Но развить эту мысль он не успел. Яростный визг и вой перегруженных приборов, смешанный с воплями боли операторов, прокатился по мостику. Получившие удары током, ослеплённые вспышками экранов, дезориентированные люди звали на помощь, пытаясь прийти в себя. Но Корст не замечал этого, поглощённый невозможным зрелищем.
   Космос в той точке, вокруг которой кружились в дикой пляске звёзды, внезапно вспыхнул лучом ослепительного света. После чего от этого места начало стремительно расти нечто. Больше всего это напоминало воронку водоворота в раковине. Только этот водоворот был огромен. Переливаясь всеми возможными цветами, но с доминированием пурпурного, розового и фиолетового, воронка окаймляла светящуюся пропасть. Из которой, в окружении циклопических дуговых разрядов, вылетел какой-то огромный объект. После этого воронка будто поблекла, начала распадаться искрами яркого света, а провал в реальности стремительно схлопнулся.
   Кого-то громогласно вырвало. А небо за стеклом продолжало неистовую пляску, закручиваясь вокруг новых и новых центров. Корст, заворожённый этим зрелищем, каким-то отдалённым краем сознания, или подсознания, он в этом не разбирался никогда, отметил, что в систему прибыл корабль, и очень большой.
   Новые воронки вспыхивали тут и там. Приборы наблюдения окончательно сошли с ума. Раненых операторов пытались эвакуировать. Но люди у окна оставались неподвижными, наблюдая, как в систему входят всё новые и новые корабли. Их было уже пять. Пятнадцать. Тридцать. Воронки взрезали реальность всё ближе и ближе к флоту Корста.
   Уже можно было различить контуры ближайших кораблей. Это действительно были неизвестные суда. Огромные, с сияющими ослепительным светом двигателями, покрытые непередаваемой мешаниной разномастных построек, выстраивающихся в какую-то строгую последовательность, более подходящую архитектурным шедеврам древности, чем бороздящим космос судам. И пушки. Башни и башенки. На корпусе, на выступах вдоль корпуса, вмонтированные прямо в корпус. Даже на таком расстоянии их легко различить намётанному глазу.
   -Отступать. Всем немедленно отступать! Совершить гиперпрыжок сейчас же! Плевать куда! Быстрее. Быстрее!
   Голос адмирала вернул немного порядка на погружённый в хаос мостик. Вновь начали звучать команды, вновь потекли потоки данных по ещё каким-то чудом уцелевшим каналам. Флагманский корабль пришёл в движение, покидая рассыпающийся строй. Каждый теперь спасался, как мог. Оглушённые и ослеплённые суда были абсолютно беспомощны. А катящаяся волна непонятных и пугающих аномалий вызывала неконтролируемую панику у тех, кто своими глазами видел, что происходит.
   Как будто нехотя, флагманский Империал-1 всё же начал поворот вверх, покидая плоскость развалившегося строя. Картина прибывающих через эти ужасные воронки кораблей уплыла из окна панорамного обзора вниз. Корст вздохнул свободнее, но стоявшие рядом с ним люди нет. Капитан корабля просто замертво упал на пол, как марионетка, которой разом обрезали все нити. Ещё два офицера валялись на полу. Одного всё ещё рвало, другого скрутило выворачивающей суставы судорогой. Остальные тупо стояли, пялясь в окно.
   Корст с ужасом осознал, что он единственный, кто был возле окна и остался невредим. Корабль не лишился управления только потому, что не все старшие офицеры бросили свои посты, чтобы посмотреть на непонятный феномен. От этого открытия, у адмирала волосы встали дыбом, а по телу прокатилась дрожь.
   Неожиданно, корабль вздрогнул всем корпусом. Искусственная гравитация просела на половину своей силы, но потом вернулась в норму. Потрясённый первой же догадкой, Корст медленно повернулся обратно к окну. Худшее, что могло произойти, случилось.
   За окном росла новая воронка. Прямо по курсу звёздного разрушителя. Расстояние определить было невозможно. Но вот уже в центре цветастого вихря начала расходиться сияющая дыра. Она смотрит прямо на него, Корста.
   Прикованный к окну неописуемым ужасом, адмирал наблюдал, как в расширяющемся проходе свет отходит к краям, освобождая место небывалой, пурпурной материи. Клубящаяся, переливающаяся всеми возможными оттенками и цветами, она сводила с ума своими невозможными, болезненными образами. И только мрачное нечто в центре сохраняло стабильность, равномерно увеличиваясь. Вот оно пролетело через воронку, сопровождаемое разрядами молний и целым вихрем цветастых искр. Воронка начинает схлопываться за кормой этого колоссального судна, и искры начинают гаснуть, издавая при этом невероятный, нечеловеческий вой тысяч голосов, смешавший в себе ненависть, злобу, бессилие, отчаянье и жажду мести. Вой, который Корст слышит не ушами, а самой душой.
   Наконец воронка исчезла, последние искры погасли и их голоса замолчали. Но поседевший за эти мгновения адмирал не мог сдвинуться с места. Опустошённый он безучастно наблюдал, как на него надвигается гигантское судно. Мозг ещё остервенело пытался прийти в себя, хватаясь за осколки реальности. Он кричал, что нужно немедленно бежать, что гигантский корабль всего в паре десятков километров, что клювообразный нос этого гиганта почти такой же высоты, как звёздный разрушитель длины, что орудийные башни на вершине громадного корпуса больше, чем надстройка, в которой адмирал сейчас находится. Что чудовищный выступ под днищем этого монстра сейчас врежется прямо в центр корабля и пробьёт его просто за счёт своей колоссальной массы.
   Но эти вопли погибающего разума были тщетны. Потому что тело уже было просто безвольной оболочкой, заполняемой безумием. Только что вселенная распалась на миллионы осколков. Стройная и элегантная структура мироздания рухнула безобразной грудой уничтоженных и расколотых в мелкое крошево фактов, которые только недавно скрепляли воздвигнутый наукой прекрасный храм окружающей реальности. Реальности, которую только что смяли и разорвали в клочья неведомые силы, движущие эти ужасные корабли. Силы, которые неподвластны пониманию.
   Обезумевший и опустошённый, адмирал так и продолжал стоять, глядя невидящим взором на надвигающийся громадный нос неизвестного корабля, когда удар невероятной силы перегрузил щиты и смял звёздный разрушитель, отбросив в стороны останки несчастного судна, вспоротого прямым попаданием ужасного тарана.
  
   ========== Прибытие ==========
  
   -Ну и что это было? Опять вышли в астероидном поле? Этот навигатор что, смерти ищет что ли? Так пусть себе в голову выстрелит, придурок чёртов! Незачем же гробить корабль!
   Тяжело вздохнув, старший помощник приготовился опять умиротворять своего капризного и недалёкого начальника. Ведь случится же такое, чтобы на должность командира боевого флота назначили настолько ограниченного и невыносимого человека.
   -Господин контр-адмирал. Мы не в астероидном поясе. Просто мы столкнулись с кораблём, находившимся в непосредственной близости от точки выхода.
   -Ну, ещё лучше. Не успели вступить ни в один бой, а уже несём потери. Эти мутанты трёхглазые там совсем спились наверное, коли начали таранить свои корабли?
   -Господин, это не наш корабль.
   -Не наш? Слава Императору. Что-нибудь сломали?
   Контр-адмирал уже и забыл обо всех тех мерзостях, что он только что высказал в адрес всех трех корабельных навигаторов. Старпом только молча поблагодарил Императора, что ему не придётся улаживать очередной скандал на борту.
   -Повреждений нет. Просто небольшой толчок. Скорее всего, это был эскортный корабль или же монитор планетарной обороны. Мы же вышли из имматериума в опасной близости от планетарной системы.
   -В таком случае, передайте навигатору мою благодарность. Не успели войти в систему, а уже открыли счёт.
   Старпома особенно бесила именно эта особенность командующего -- безудержное тщеславие. И выражалось оно в бесконечной гонке за как можно большим числом уничтоженных кораблей. При этом каждая такая победа воспринималась этим толстым уродом как личная. Будто бы он сам заряжал каждое орудие, наводил на цель и производил выстрел.
   -Господин контр-адмирал, наши ауспексы регистрируют множественные неопознанные корабли в непосредственной близости от нас.
   -Это не наши?
   -Никак нет. Слишком маленькие. В основном эсминцы, авиация и нечто совсем маленькое.
   -Ну, тогда огонь на поражение. Мы же на вражеской территории, верно? Только аккуратнее, своих не заденьте.
   Как же этот контр-адмирал достал со своими советами и замечаниями, очевидными даже для трёхлетнего ребёнка огрина. Ну, ничего. Старпом и так был очень терпеливым человеком. Его начальник слишком долго ходил по лезвию бритвы. Теперь и на него найдётся проруха. И тогда эта толстая скотина наконец-то уступит место истинному командиру корабля -- старшему помощнику.
   -Слушаюсь, господин. И ещё, инквизитор просит вас выйти на связь.
   -Уже? Ну, вот ни минуты покоя. Ладно, выводите на экран эту чёртову бабу.
   На экране перед троном контр-адмирала появилось лицо женщины, в простом чёрном платье. Только висящая на толстой цепи инсингия Ордо Ксенос определяла её ранг.
   -Вы несколько отклонились от назначенной точки выхода, Бартоломео. Хотя все сегодня отклонились. Чёртовы ксеносы сумели засечь меня. Они как раз возле вашей эскадры. Пожалуйста, избавьтесь от них как можно скорее.
   -Уже занят этим, инквизитор.
   -Вот и прекрасно. Уничтожайте всё, что будут способны различить ауспексы. Даже крупные обломки. Выживших быть не должно. Вы меня поняли?
   -Понял, выживших не будет.
   -Когда закончите с этим, подходите к планете. Орудия вашего линкора нам понадобятся очень скоро.
   -А как же остальные эскадры? Или космодесант и шестерёнки не сладят с их планетарной обороной?
   -Вы нужны нам для острастки, Бартоломео. Не опаздывайте, и мы возьмём эту планету без единого выстрела.
  
   Экран погас, и инквизитор Анна Астер позволила скопившимся эмоциям обрести форму грубой брани. За все годы её службы Императору ни одна операция ни разу не оборачивалась таким провалом. Выход флота вторжения из имматериума по сути сорван, корабль обнаружен. Да и враг теперь осведомлён о нападении.
   -Свяжите меня с реакторным отсеком.
   -Сию секунду, госпожа инквизитор, -- покорно отозвался оператор, настраивая канал связи. Через пару секунд появилось изображение. Но прошло ещё почти две минуты, пока перед пикт-камерой не возникла стальная рожа этого чёртового механикуса.
   -Вы хотели меня видеть, госпожа инквизитор?
   -Да, чёрт тебя дери, хотела! -- не сдерживая больше эмоции, выпалила Анна: -- Вы там что, вообще из ума выжили, автоматы чёртовы? Из-за таких дегенератов как вы, Империум и теряет технологии! Какое ведро с гайками отключило генератор маскировочного поля? Отвечайте немедленно!
   -Госпожа, это случилось из-за небольшого сбоя в системе энергоснабжения. Скачок напряжения выбил предохранители в блоке ксенотеха. Вы же знаете, что требования безопасности категорически запрещают прямое подключение во избежание...
   -Ты меня не слышал? Прочисть сенсоры и приведи виновного в отключении системы! Или ваши ржавые мозги уже не осознают того, что мы только что были на грани гибели?
   -Это утверждение весьма спорно, госпожа.
   -Спорно? Да как ты смеешь оспаривать его? Ты, неспособный отличить лазган от нова-пушки выродок! Мы были в зоне поражения их орудий, и наша корма находилась у их канониров на прямой наводке! И их было в пять раз больше! Они бы разметали нас по всей системе одним залпом!
   -Возможно...
   Анна была уже вне себя от гнева. Попытки уйти от ответственности старшего корабельного техножреца были настолько корявы и нелепы, что сомнений больше не оставалось. Виноват был он. Видимо, опять перемудрил с реактором, отчего вся система пошла в разнос. Ну, у него хотя-бы хватает совести не валить всю вину на младший персонал.
   -Не возможно, а так бы всё и было! Если бы не Воля Императора, направившая флот нам на помощь в решающий момент, мы бы все уже бороздили бы космос в окружении груды обломков. И то только в том случае, если бы реактор не взорвался, испарив нас ко всем чертям.
   -Госпожа, я клянусь, что это событие было совершенно случайным. Я принял решение ввести дополнительное топливо в область ядра реактора в виду наметившегося падения мощности. Но, ввиду инертности системы, этот недочёт уже был устранён штатным сервитором, повысившим температуру ядра. Наложение этих двух факторов привело к скачкообразному росту мощности, повлекшему аварийное отключение всех ксеносистем, защищённых предохранительными элементами.
   -Как скоро маскировочное поле будет функционировать снова? -- инквизитор всё ещё была зла, но постепенно вновь возвращала свои эмоции под контроль.
   -Сразу после замены предохранительного элемента и общей проверки. Клянусь, что это не займёт больше двух часов.
   -У вас есть час. И ещё. Во избежание подобных сбоев в дальнейшем, вы проложите резервную линию питания для генераторов маскировочного поля. Со всеми требуемыми предохранительными элементами. Даю вам время до входа в фотосферу звезды. Если резервное питание до этого момента не заработает в полном объёме, вы и ваши подручные отправитесь на прогулку в один конец. А мне придётся просить почтенного архимагоса выделить мне новую, более компетентную команду техножрецов. Я понятно изъясняюсь?
   -Более чем, госпожа.
   -Тогда за работу, лентяи!
   Анна с силой вдавила руну отключения, и экран послушно погас, скрывая морду техножреца с глаз долой. Сделав десять глубоких вдохов и выдохов, прочитав пару коротких молитв о спокойствии души и чистоте помыслов, инквизитор Астер погрузилась в раздумья, анализируя сложившуюся ситуацию.
   План с самого начала был довольно рискованный. Корабль-экстерминатор проникал в систему, выходя из варпа на дальних подступах, за орбитой последней планеты. После чего в режиме маскировки следовал на поиск обитаемых миров. Найдя заселённые планеты, корабль возвращался к точке варп-перехода и начиналась вторая фаза операции. Собранный на борту хор псайкеров начинал призывать флот. Находящаяся в соседней системе армада совершала варп-переход, ориентируясь на эхо, созданное двумя сотнями психических голосов. На бумаге всё гладко, но на практике не так-то уж и просто.
   Сто пятьдесят кораблей. Сорок крейсеров, пять линкоров, две боевые баржи Астартес и три линкора Механикус. И ещё восемьдесят эскортных кораблей и два десятка тяжёлых армейских транспортов. И это не считая солдат, которых разместили на борту боевых судов. Почти пять миллионов человек. С оружием, техникой, припасами и амуницией. И вся эта сила -- только первая половина Далёкого Крестового Похода. Ещё столько же прибудет вторым эшелоном.
   Такие крупные силы не собирались воедино со времён Махарианского Крестового Похода. Высшие Лорды Терры были очень обеспокоены, узнав об открывшемся в варп-шторме пути в другую галактику. Получение доклада о первых пойманных разведчиках, а потом и начале вторжения на окраине Сегментума Ультима, вызвали небывалую реакцию. Но такие силы удалось собрать во многом благодаря давлению со стороны Инквизиции, Экклезиархии и Адептус Механикус.
   Именно они, основываясь на информации, полученной от пленных солдат и офицеров врага, решились на эту аферу. Галактика, заселённая людьми, которые никогда не видели света Императора. Как и скверны Хаоса, подлости ксеносов и опасностей варпа. Теми, чей флот вторжения завяз в одном субсекторе, не способный сделать ни шагу вперёд вот уже два года. Теми, кого сочли лёгкой целью, не способной выдержать настоящей войны.
   Каждый преследовал свои цели. Эклезиархия жаждала расширить свою паству, распространив Имперский Культ на другую галактику. Триллионы потенциальных верующих были очень привлекательной целью. Как и возможные новые пожертвования, новые миры-храмы, новые места для кардиналов и епископов.
   Адептус Механикус оказались более приземлёнными. Они жаждали попасть в новую галактику, чтобы расширить свою империю в Империуме. Новые миры-кузницы, доступ к ресурсам целой галактики и новым образцам ксенотеха. Этого оказалось достаточно, чтобы принять решение об отправке изрядного флота.
   Инквизиция же ухватилась за небывалую доселе возможность. Впервые в истории у Империума появился шанс расширить свои владения практически вдвое. А отсутствие угрозы Хаоса, Орков, Тиранид и прочих врагов человечества сулило создание плацдарма, который обеспечил бы возможность в течение пары веков нанести решительный контрудар по врагам Империума. В дальнейшем, с ростом колоний, можно было бы начать дальнейший захват других галактик.
   Для крестового похода были собраны огромные силы. Даже во флоте целого сектора служит меньше кораблей. Резервные флоты, несколько эскадр боевых флотов из наиболее спокойных секторов Сегментума Солар -- отовсюду были собраны свободные суда.
   Механикусы, как одна из самых заинтересованных сторон, проявили неслыханную щедрость. Из останков уничтоженного свыше двухсот лет назад в ходе очередного ВАААГХ! скитальца ими было восстановлено и изготовлено с нуля два линкора, восемь крейсеров, семнадцать эскортных кораблей, пять тяжёлых транспортов, и свыше тридцати стандартных. Все они принимали участие в походе. Но самой важной добычей, был находившийся в глубине груды скитальца звёздный форт класса "Рамилес".
   Эта цитадель оказалась одним из решающих факторов для организации похода. Судя по записям в бортовых банках данных, форт под названием "Страж Бездны" был потерян в конце М34 во время варп-прыжка. Состояние форта оказалось на удивление хорошим. Реконструировать потребовалось главным образом центральную базилику, которая была сильно повреждена во время пребывания внутри скитальца. Остальное пришлось в основном отчищать от следов жизнедеятельности орков и их мекаников.
   И этот звёздный форт стал передвижной базой для всего крестового похода. Настоящий космический город, превосходящий размерами и живучестью четыре линкора. Его огневой мощи достаточно, чтобы сокрушить целый флот. И при всём при этом форт обладает свойствами орбитальной верфи, фабрики, казарм и тренировочной базы. Но самой главной возможностью Рамилеса была и остаётся способность к варп-переходам.
   Ради этого и был разделён флот. "Стражу Бездны" необходима целая эскадра буксиров и два десятка навигаторов для совершения нормального варп-перехода. Но его огневой мощи достаточно, чтобы при поддержке всего четырёх эскадр боевых кораблей обеспечить безопасность основной транспортной флотилии. А ведь это ещё свыше сотни кораблей. Солдаты, оружие, топливо, припасы, переселенцы. А ещё корабли с подвижниками и проповедниками, зафрахтованные Эклезиархией, пара ударных крейсеров Адептус Арбитрес и суда других организаций для укрепления власти Императора в новой галактике.
   Хотя, эти силы можно назвать даже избыточными. За два месяца и полсотни систем, что исследовал её корабль, инквизитор встретила только три условно пригодных для жизни мира. На двух из них разумной жизни не оказалось, поэтому после высадки колонистов их оставили в тылу как возможные опорные пункты. На третьем обитала примитивная инсектоидная цивилизация. Биологусы позаботились о ней, распылив в атмосфере планеты какой-то из своих боевых вирусов, специально заготовленных для подобных ситуаций.
   И вот теперь, за те семнадцать стандартных дней, что её корабль скрытно бороздил пространство этой системы, здесь уже успело разыграться две битвы и провернуться минимум три разных эскадры боевых кораблей. С одной стороны, это означало близость к местным цивилизациям. С другой, что они находятся в состоянии если не полномасштабной войны, то локального конфликта точно. Вторжение не будет для них полной неожиданностью. И фактор внезапности как преимущество просто исчезает. Остаётся надеяться только на грубую силу.
   -Госпожа инквизитор? Вы меня слышите? Госпожа инквизитор?
   Учтивый, но настойчивый голос оператора связи прервал стройный поток размышлений. Анна слегка вздрогнула, возвращаясь от общего планирования к текущей рутине.
   -Да. В чём дело?
   -Лорд Солар назначил военный совет. Начало через полчаса.
   -Он требует личной встречи?
   -Нет, госпожа. Совет пройдёт в режиме голографической связи.
   Анна облегчённо вздохнула. Нет нужды спешить на челнок, на ходу одеваясь согласно полному протоколу, задерживая движение корабля. Линкор -- не фрегат, и за лёгким экстерминатором никогда не угонится. Но, другой корабль не может быть флагманом всего Далёкого Крестового Похода. Хвала Императору, что Лорд Солар -- очень проницательный и дипломатичный человек, который понимает, что ради дела протоколом можно и пожертвовать.
   -Передайте, что приглашение на совещание принято, и инквизитор Астер будет вовремя.
   -Слушаюсь, госпожа.
   -И ещё. Настройте канал связи и проверьте оборудование заранее. С моей стороны было бы несколько невежливо опоздать на совещание к Лорду Солар.
   -Будет исполнено, госпожа инквизитор.
  
   ========== Совещание ==========
  
   Анна Астер сидела за столом в своём самом дорогом официальном платье. Расшитое золотом и драгоценными камнями, украшенное ажурными кружевами на тончайшей ткани, которые, казалось, парили вокруг, создавая иллюзию воздушности. Инквизитор давно уже привыкла и к корсету, и к весу украшений, и к высоте каблуков. Но эти кружева до сих пор вызывали у неё неприязнь. И это было неудивительно, потому как любое неосторожное движение неизменно заканчивалось куском воздушной ткани, оставшимся на какой-нибудь дверной ручке, или любом другом выступающем предмете интерьера. А ведь и не такие жертвы приносили люди этикету.
   Голопроектор уже работал, и напротив стола в воздухе болтались полукругом почти три десятка голов. Чтобы уместить их всех изображения пришлось изрядно уменьшить, так что лица различались с трудом. Совещание начиналось с задержкой. Всё же не у всех системы голографической связи работали исправно. До сих пор опаздывало несколько командующих армиями имперской гвардии и один адмирал. Остальные уже были в сборе. Обменивались короткими фразами, копались в бумагах для доклада, либо просто молчаливо ждали начала совета.
   Анна официально поприветствовала всех присутствующих. И даже успела перекинуться парой фраз со старшим инквизитором Войлом, пока все не подключились и Лорд Солар не включил звуковой сигнал, призывающий к тишине. После того, как назойливый писк и разговоры утихли, совещание началось.
   -Приветствую вас, дамы и господа. Заседание совета объявляется открытым. Для начала хотелось бы услышать доклад о результатах варп-перехода. Лорд-адмирал, вам слово.
   -Флот благополучно вышел в реальное пространство. Потерь нет. Отклонение от временного маяка составило от тридцати до ста двадцати тысяч километров. Минимальный интервал между точками выхода кораблей составил двадцать два километра. В области пространства в непосредственной близости были обнаружены вражеские суда. Все цели были оперативно уничтожены согласно распоряжению инквизитора Астер. Наши суда не получили никаких повреждений. Расход боеприпасов минимален. Флот готов к бою.
   Бодро отрапортовал лорд-адмирал Эммануил Клеттер. Анна считала его отличным командующим и в целом неплохим человеком, но совершенно потерявшим связь с поверхностью. Все его мысли, весь его кругозор и круг общения были сосредоточены на его кораблях, сослуживцах и далёких звёздах, которые нужно завоевать во имя Императора. Доходило даже до того, что Эммануил отказывался являться на аудиенции к планетарным губернаторам, посылая адъютантов. Даже лорду-губернатору сектора нужно было приложить изрядные усилия, чтобы добиться личной встречи с Клеттером.
   -Превосходно. В таком случае, переходим к следующему пункту нашего обсуждения. Собственно для этого я вас всех и позвал на совет. Пришло время нам начать выполнять нашу миссию -- захватывать миры новой галактики. И первый из них, который можно назвать развитым, лежит сейчас перед нами. Необходимо выработать стратегию, принять решение о составе сил, участвующих в наземной операции, а так же о непосредственном штурме планеты. Для этого хотелось бы послушать доклад нашей разведки. Инквизитор Астер, мы вас внимательно слушаем.
   Лорд Солар Циску. Приятной наружности старичок. На вид лет шестьдесят, но на самом деле он уже разменял второе столетие. Невысокий, с узкой бородкой, волосы каштановые с обильной сединой. В целом очень добродушный человек. И, вот никогда не скажешь, что он сам ходил в рукопашную с орками, вёл в наступление полки и руководил армиями вот уже которое столетие. Хотя, тактик из него довольно посредственный. Всё же у этого человека стратегический склад ума, и выиграть битву для него сложнее, чем выиграть кампанию. Ну, и о его навыках дипломата забывать не стоит. Он уже бессчётное число раз спасал планеты не столько силами своих солдат, сколько привлекая союзников. В том числе космодесант и механикусов. Однако, в его послужном списке были и жестоко подавленные бунты, и бескомпромиссные зачистки миров от скверны хаоса.
   -Благодарю вас, милорд. В ходе семнадцатидневного пребывания моего корабля в пространстве данной системы было собрано очень много данных, предоставить которые в полном объёме в рамках этого совещания невозможно. Поэтому, я подготовила небольшую выжимку, отражающую ключевые элементы общей картины.
   Анна прервалась, чтобы подключить выводимое изображение планеты, но в этот момент в её речь беспардонно вклинились.
   -А не будет ли госпожа инквизитор столь любезна, чтобы предоставить собранные данные в полном объёме для их более детального анализа?
   А вот подал голос и сам почтенный архимагос Адриан Махов. Один из вдохновителей Дальнего Крестового Похода. Человек, если можно так выразиться, крайне увлечённый. Души не чает в своём личном флагмане и готов с этого линкора пылинки сдувать. Не мудрено, если учесть, что он лично руководил реконструкцией этого корабля и сам устанавливал на него множество дополнительных систем. Расчётлив и сдержан, как и любой механикус. Однако, в этот поход нырнул подобно спятившему от азарта картёжнику. Он поставил на карту всё, что у него было. Напряг все свои связи и доступные ресурсы, собрал свои корабли и даже отозвал несколько экспедиций. Предоставил звёздный форт в конце концов. Махов будет работать с полной отдачей, это даже не обсуждается, но его нужно удерживать от обострения возможного конфликта интересов. Иначе, последствия будут совершенно непредсказуемы.
   -Разумеется, все собранные данные будут предоставлены по первому требованию. Однако, мы отвлеклись. Прошу обратить внимание на изображение планеты.
   Голографические изображения участников совещания переместились к самому краю рабочей зоны проектора, уступая место появившемуся в центре глобусу. Мир предстал перед наблюдателями таким, какой он был бы без облачного покрова и атмосферы -- рельеф континентов, очертания океанов, пятна застройки и сельхозугодий.
   -Как вы все можете убедиться, планета является комфортной для проживания человека и достаточно густо заселена. Сила тяжести у поверхности -- одна целая, восемь сотых g. Давление соответствует одной целой и двенадцати сотым нормального атмосферного давления. Газовый состав атмосферы преимущественно азотный. Кислород составляет двадцать два процента от общего объёма. Концентрация вредных веществ в атмосфере минимальна. На основе этих данных следует вывод о возможности развёртывания гвардии без предварительной подготовки, акклиматизации или дополнительных дыхательных средств.
   -Так вы настаиваете на штурме силами гвардии?
   -А мы будем на орбите болтаться, да?
   А вот и два главных скандалиста последнего месяца -- космодесантники. Магистр Пылающих Молотов Себастьян Сейм и магистр Псов Бездны Грегор Дортмундер. Два здоровенных лба в силовой броне. Кроме цвета доспехов отличаются только тем, что первый ещё сохранил короткий ёжик соломенных волос на голове, тогда как второй лыс как колено. Друг дружку тихо ненавидят ввиду прямой конкуренции, более похожей на спор зарвавшихся кадетов Схоллы. Ведь оба ордена были основаны только недавно, и это первое поколение магистров, воспитанное внутри своих новообразованных братств. И в этом кроется первопричина всех их конфликтов. Оба космодесанткика жаждут как можно скорее покрыть славой свои пока что безвестные ордена. А потому наперебой рвутся в битву.
   Подумав о перспективах применения космодесанта, Анна глубоко вздохнула. Перспективы то, мягко говоря, не радужные. Оба ордена имеют от силы четверть номинальной численности. В сумме, конечно, это будет практически половина нормального ордена космодесанта. Но заставить их взаимодействовать будет не так то просто. Кроме конфликта по поводу того, кто первый вступит в битву и покроет себя славой, магистры гложут друг друга завистью. Хотя повод то пустяковый. Пылающие Молоты имеют два Ленд Рейдера и три Дредноута, но всего двести боевых братьев. Псы Бездны же наоборот, имеют двести шестьдесят космодесантников, но всего два Дредноута и один сверхтяжёлый БМП. И это ещё не вспоминая про спор, у кого больше танков, самоходок, терминатроских и простых доспехов, тяжёлого вооружения и неофитов. Хвала Императору, что хотя бы космические флоты у них одинаковые. Как и положено недавно основанным орденам, каждый владеет одной боевой баржей, тремя ударными крейсерами и десятком эскортных кораблей.
   -Основной штурм будет проводиться силами Имперской Гвардии. Это не обсуждается. Однако, космодесантникам тоже не придётся скучать. Магистр Сейм, магистр Дортмундер, вашим боевым братьям предстоит штурм столицы планеты.
   -Которому из нас?
   Пробасил Сейм, готовясь вступить в очередную перепалку. Дортмундер пока что молчал, так же ожидая ответа инквизитора. Анне пришлось сделать над собой заметное усилие, чтобы не высказать этим сверхчеловеческим идиотам пары фраз на сленге нижних уровней какого-нибудь мира-улья. Но вместо этого она переключила изображение планеты, демонстрируя карту ночных огней и наложенную на них оценочную схему плотности населения.
   -Обоим. Планета довольно густо заселена. Судя по анализу освещённости ночной стороны, население составляет от пяти до семи миллиардов человек. В столице проживает от двадцати до тридцати миллионов. Население -- преимущественно люди. Поэтому, потери среди мирных жителей недопустимы и должны быть минимальными. Поймите, если мы придём к местным обывателям как кровавые мясники и тираны, на лояльность этой планеты можно не рассчитывать. Но, если мы придём как освободители от гнёта ксеносов, то мы получим не только поддержку населения, но и новых рекрутов для гвардии, и свежих неофитов для космодесанта.
   -Разве можно набирать в орден местных жителей? Они же не являются гражданами Империума!
   Анну немного удивил этот протест магистра Дортмундера. Может быть, он был не так уж и непроходимо туп, раз его штифтованый череп ещё был способен задавать такие вопросы?
   -Рано или поздно, вам придётся набирать неофитов из местного населения, магистр. И не стоит так пренебрежительно относиться к этим людям. Они не познали свет Императора потому, что у них не было шанса. Если мы их просветим, то вполне возможно, из них получатся образцовые имперские граждане.
   -Может быть. Посмотрим. Это вопрос не этого дня и даже года. А пока что скажите нам, что же конкретно вы от нас хотите?
   Магистр Сейм всё же был более приземлённым. Анна про себя поблагодарила его за то, что он вернул обсуждение в конструктивное русло, и переключила вид планеты на орбитальный снимок столицы.
   -Как я уже говорила ранее, город довольно большой. И нам необходимо свести жертвы среди мирного населения к минимуму. Однако, последние две недели в системе наблюдалась высокая военная активность. Можно даже говорить о локальной войне. В связи с чем, город и пригороды были несколько укреплены баррикадами на центральных трассах и огневыми точками, возможно оборудованными зенитным вооружением. В данных условиях развёртывание гвардии будет неэффективным в виду возможных потерь, больших сопутствующих разрушений и слишком длительного времени операции.
   -И для этого вам потребовались космодесантники? Но ведь захватить город можно силами даже одной роты, не то, что ордена.
   -Вы меня не поняли, Себастьян. У вас не будет ни предварительной орбитальной бомбардировки, ни тяжёлой техники. Ваши воины должны будут очистить небо и посадочные площадки для гвардейцев за час. И помнить о недопустимости жертв среди местного населения. Для захвата такого города за час потребуются силы обоих орденов. Вы согласны?
   Оба космодесантника молча кивнули. Анна отметила это как положительный знак. По крайней мере, они больше не препираются.
   -Себастьян, вам надлежит захватить восточную часть города и космопорт. Тут ожидается сильное сопротивление, поэтому вашей тяжёлой технике найдётся применение. Грегор, вашим бойцам надлежит захватить южную и западную часть города, а так же центр. Территория большая, и каждый боевой брат будет на счету. Так же в центре довольно много высотных строений, и ожидается весьма высокая плотность зенитного огня. Высаживаться лучше в пригороде и выдвигаться дальше пешком.
   -Если на то будет воля Лорда Солар.
   -Как скажет воитель.
   Совет молчал, ожидая ответа командующего Крестовым Походом. Циску тоже молчал, изучая карту города. Наконец, он нарушил затянувшуюся паузу.
   -Инквизитор, ответьте мне, пожалуйста, на один вопрос. Ваш план хорош, но я не вижу, кто будет штурмовать северную часть города?
   -На севере находится местный ксеноквартал. Это заметно по изменению архитектуры. Эту территорию будут штурмовать силы инквизиции. Нужно собрать образцы. Живьём.
   -Отлично. В таком случае, я одобряю ваш план штурма столицы.
   Космодесантники дружно кивнули, и на их не сильно обременённых интеллектом физиономиях расплылись довольные улыбки. По крайней мере, на пару дней они станут более вменяемыми союзниками. Пока будут заняты подготовкой к высадке. Остальные сохраняли молчание, но старший инквизитор Войл как-то странно стучал пальцами по своему бритому подбородку. Наконец, он что-то решил и обрёк свою мысль в слова.
   -Только можете поподробней рассказать, какими же это силами инквизиции вы собрались штурмовать кварталы ксеносов на севере этого, с позволения сказать, городка?
   -Силами трёх наличных истребительных команд Караула Смерти. Они должны стать основной ударной силой. Потом можно будет разворачивать гвардейцев.
   -А на борту вашего корабля есть три истребительные команды Караула Смерти?
   А вот это был удар не в бровь, а в глаз. Анна прекрасно понимала, что её корабль не приспособлен для десантных операций. Тем более для высадки космодесанта. Ну и, конечно же, у неё на борту не было трёх истребительных команд.
   -Нет. Но они есть на борту вашего ударного крейсера. Если вы дадите им разрешение на высадку, они с радостью примут участие в операции.
   -А вы уверены, что им удастся захватить все требуемые образцы ксеносов? Потому что рисковать элитными бойцами в первом же столкновении кажется мне, по меньшей мере, глупостью.
   -Я уверена ровно на столько, насколько можно быть уверенной после анализа орбитальных снимков и псионического сканирования.
   -Вы приказали псайкерам просканировать планету? И вы надеялись после этого остаться незамеченными? Ведь даже астропаты могли заметить столь грубую работу. Двести псайкеров -- не шутка. Их эхо наверняка гремело на всю систему.
   Анна молча прокляла того демона, что дёрнул её за язык. Теперь инквизитор Ордо Еретикус Карлос Капаейро от неё не отцепится ещё долго. Опытный охотник на ведьм в походе летел не на чём попало, а на настоящем Чёрном Корабле. Новенький, только со стапеля, тяжёлый крейсер нёс на борту почти две тысячи Сестёр Битвы из ордена Святой Матери Аделаиды. И это не считая ещё двух крейсеров, забитых отборными штурмовиками инквизиции. А всё потому, что Карлос был скептиком, и весь поход считал глупой авантюрой и безумием. Но, он подчинялся воле конклава и старшего инквизитора Войла, даже не смотря на принадлежность к другому ордену. Хотя, это всё равно не мешало ему цепляться ко всем по поводу и без. Ведь он был из той самой породы инквизиторов, для которых невиновность ничего не доказывает.
   -Я сама проводила сканирование. Хор только осуществлял поддержку моих сил. И на планете нету астропатов. Здесь вообще почти не используется псионика, псайкерство и практически не знают о существовании имматериума как такового. На всей планете только два существа могли заметить моё сканирование. Один ксенос и ещё одна девчонка-подросток. Но они не представляют угрозы. Скорее всего, это городские сумасшедшие или местные горе-пророки. Они прячутся в кварталах ксеносов на севере столицы.
   Инквизитор Капаейро снова задумался, поглаживая свою узкую бородку.
   -Вы уверены?
   -Инквизитор, тут за две недели провернулось три эскадры и прошли две космические битвы. Даже если они что-то заметили, это далеко уже не новость. Спишут на очередное видение. Да и практика показывает, что доверенные псайкеры не живут в трущобах на отшибе. К тому же, никаких признаков повышенной активности на планете замечено не было. За последние три дня с поверхности не взлетело вообще ни одного корабля.
   -А вот это уже более веские доводы. Но, тем не менее, я настаиваю, чтобы мои люди приняли участие в высадке и поймали этих псайкеров. Для проведения дальнейших исследований.
   -Если вы так желаете, я изменю в плане штурма столицы высадку гвардии после истребительных команд Караула Смерти на высадку ваших штурмовиков. Тогда они смогут принять участие в охоте в первых рядах. Вас это устроит?
   -Вполне.
   -Если вы закончили обсуждать штурм столицы, может быть, стоит рассмотреть остальные участки вторжения?
   -Конечно, Лорд Солар.
   Анна быстро переключила выводимые данные, и карта столицы вновь сменилась общим видом планеты. На поверхности ярко мигало с дюжину красных точек.
   -Я обозначила на карте места расположения обнаруженных батарей планетарной обороны. Также есть список возможных авиабаз и гарнизонов, но он весьма приблизителен. Наши критерии анализа тут не совсем уместны, нужно более подробно ознакомиться с их техникой для внесения корректировок.
   -То есть, вы даже не знаете, что искать?
   А вот теперь в разговор вступил командующий первой группой армии лорд-генерал Мессер. Элизианец до мозга костей. Родился если не в десантной Валькирии, то с гравишютом точно. Как командующий десантными операциями он, конечно же, может посостязаться даже с космодесантниками. Припёр с собой целых три Элизианских полка. Был поначалу очень недоволен, что ему на шею повесили ещё двенадцать полков. Сейчас уже притерпелся, ознакомившись с боевыми характеристиками своих новых подчинённых. Даже с Хараконскими ястребами, два полка которых выбил у Муниторума Циску, на всякий случай. А ведь ни с какими другими десантниками понятия Мессера о тактике не могли различаться настолько кардинально.
   -Я хотела сказать, что мы не обнаружили взлётных полос в привычном для нас смысле этого слова. Нам удалось достоверно локализовать только космопорты столицы и ещё трёх крупных городов.
   -Их вы тоже собираетесь штурмовать силами космодесанта?
   -Нет. Космодесантники будут заняты штурмом столицы, и последующая их переброска в другие города займёт слишком много времени. Поэтому захват остальной планеты ляжет на плечи гвардии. И я уверена, что ваши доблестные воины с лёгкостью справятся со столь пустяковым вызовом.
   -Пустяковым? Вы думаете, что нам удастся с ходу разогнать их СПО? А не влипнем ли мы в очередной Вракс?
   Анну уже порядком достало разжёвывать каждый тезис. Если Лорд-Солар демонстрировал внимательность и следил за мыслью, другие участники совещания часто отвлекались, погружённые в свои раздумья, либо просто слушали вполуха.
   -Император милосердный. Вы не видите изображения планеты? Здесь нет долговременных укреплений. Нет ни крепостей, ни заранее подготовленных оборонительных линий вокруг городов. Здесь даже нет распределённой сети военных баз и армейских складов. Ничего, что подходило бы под привычное описание.
   Лорд-генерал скорчил довольно кислую гримасу, однако быстро нашёлся с ответом.
   -Но вы же сами сказали, что стандартные методы анализа здесь не приемлемы и вы не полностью уверены в полученных результатах.
   -Сказала. А ещё я скажу, что атака на столицу и остальные крупные города начнётся одновременно. У защитников не будет времени, чтобы среагировать. Ведь вы и ваши люди умеете работать быстро?
   -Ну, разумеется, умеем. Мы же десантники!
   Анна про себя улыбнулась тому, как отреагировал Мессер на вопрос, задевший его самолюбие. Всё же ставить под сомнение профессиональные качества лорда-генерала -- плохая идея. Нужно не раздувать конфликт на пустом месте, а наоборот, поднять боевой дух и слаженность в "коллективе".
   -Тогда тем более у вас не должно возникнуть трудностей. Космодесант быстро разберётся с планетарным правительством и штабом СПО. Вы же зачистите их гарнизоны, разбросанные по планете. У меня только одна просьба. Мессер, пожалуйста, постарайтесь обойтись без лишней крови. Не надо убивать всех. Только тех, кто сопротивляется. Остальных всё же лучше взять в плен. Про местное население напоминать не стоит, я надеюсь. Мы можем на вас рассчитывать?
   -Сделаю всё возможное. Но по поводу пленных ничего обещать не могу. Мои ребята не привыкли оставлять живых врагов. Тем более, брать много пленных.
   -Ну, ничего. Первая группа армий пойдёт в первой волне. Потом, если понадобится, развернём третью. Пехотные полки -- лучший инструмент для зачистки территорий. Если вопросов и возражений больше нет, план наземной операции объявляю утверждённым. Однако, нам ещё нужно утвердить план космической части операции. Что вы можете поведать нашим почтенным флотоводцам, инквизитор Астер?
   -Лорд-адмирал Эммануил Клеттер, для вас я приготовила нечто особенное. Остальным, я полагаю, тоже будет интересно. Пока мой корабль болтался на низкой орбите и картографировал планету, в системе разыгралась настоящая космическая битва. Нам удалось заснять её во всех подробностях с минимального безопасного расстояния.
   Анна подключила видеозапись, и начала просматривать вместе со всеми ту же сцену, что сама проглядела уже с десяток раз. Но, чтобы остальные уловили суть с первого раза, ей опять пришлось принять на себя роль комментатора.
   -Первый бой нам не удалось заснять, потому что в это время мы были ещё слишком далеко. А вот за вторым мы наблюдали практически из первого ряда. Главным участником события оказалась вот эта орбитальная станция, которую вы можете наблюдать на низкой орбите.
   -Больше похоже на орбитальный док, -- подал голос один из контр-адмиралов. Анна узнала голос Бартоломео. Вполне возможно, что его уже пора снять с занимаемой должности. Всё же он явно был не самой лучшей кандидатурой для командующего эскадрой.
   -Первое впечатление обманчиво. Однако, суть не в этом. Смотрите внимательно.
   Совет молча наблюдал, как из ниоткуда возник яркий объект напротив станции. Когда телескоп пикт-камеры сфокусировался на вновь прибывшем объекте и дал достаточное увеличение, взорам присутствующих предстал белёсый корабль треугольной формы с ярко выраженной башенной надстройкой. На заднем фоне так же из ниоткуда возникло ещё два небольших корабля причудливой формы, потом ещё четыре совсем маленьких.
   -Как все вы могли заметить, их корабли материализовались в реальном пространстве не из варпа. Я пока что не могу сказать, каким образом они осуществляют межзвёздные перелёты. Надеюсь, что почтенный архимагос сможет пролить свет на эту загадку после анализа всех полученных данных.
   -Но они вышли почти в центре системы! Разве это не чрезмерный риск? -- Удивлённо спросил Лорд-адмирал.
   -Если вы досмотрите запись до конца, то, скорее всего, придёте к таким же выводам, как и я. Для этих кораблей столь близкое к планете появление -- норма.
   А корабли тем временем начали движение к планете, однако вскоре станция открыла по ним огонь. Тут уже картина стала более привычной для адмиралов -- корабли пытались развернуться в какое то подобия боевого порядка, начали выпускать бортовую авиацию. Но судя по недовольному бормотанию практически всех без исключения флотоводцев, делали они это из рук вон плохо. Скорость запуска машин, точность и дальность стрельбы вызывали в лучшем случае пренебрежительные усмешки. Однако ситуация на голограмме резко изменилась, когда всё так же из ниоткуда возникла дюжина значительно меньших кораблей, ударивших в тыл эскадре, которая уже изрядно повредила станцию.
   -Как вы можете заметить, местные используют совершенно иную тактику, нежели любые из известных нам врагов Империума. Их орудия довольно маломощны, но чрезвычайно скорострельны и могут располагаться даже на совсем небольших канонерских лодках.
   А на голограмме тем временем белёсый треугольник самого крупного звездолёта окончательно развалился под дружным огнём канонерок, наземных батарей планетарной обороны и ударами вражеских самолётов.
   -У нас не так много времени, госпожа инквизитор. -- вежливо напомнил о протоколе Циску. -- Если можно, коротко о ваших выводах касательно того, с чем нам придётся иметь дело?
   -Если коротко, то в этой галактике преобладает доктрина космического боя, полностью противоположная принятой нашими достопочтенными флотоводцами. После всех проведённых мною консультаций, я могу сделать заключение о том, что среди наших врагов преобладает парадигма близкого огневого боя -- максимально быстрое сближение на дистанцию прямой видимости и массированное применение скорострельных маломощных орудий в комбинации с москитным флотом. Враг не способен вести дальний огневой бой, так что на нашей стороне будет преимущество первого выстрела. А так же подавляющее превосходство в дальнобойности и мощности орудий.
   -Это хорошие новости. -- кивнул лорд-адмирал Клеттер. По его широкой улыбке Анна поняла, что он пришёл к тем же выводам, и уже прикидывал наиболее оптимальную тактику борьбы с подобным противником.
   -Подтверждаю. -- кивнул почтенный архимагос. -- После анализа всех полученных данных, я смогу предоставить более детальный анализ боя и возможных уязвимостей вражеских кораблей.
   -Но уже сейчас нет сомнений в том, что нашему флоту по силам отбить атаки хоть сотни подобных фрегатов и тысяч канонерок. -- подал голос Баротоломео. Его самоуверенность не понравилась Анне. Противника нельзя недооценивать никогда. Даже если имеешь дело с Орками.
   -Предполагаемое сопротивление со стороны батарей планетарной обороны оценивается как слабое. Однако я смею рекомендовать направить вперёд тяжёлые корабли. Их пустотные щиты позволят подавить огневые средства противника и провести высадку, вообще избежав повреждений.
   -С учётом ситуации со снабжением и ремонтными базами, это более чем разумная рекомендация. -- легко согласился лорд-адмирал. -- И космодесантники смогут опробовать свои боевые баржи в деле.
   -Поддерживаю! -- хором произнесли магистры космодесанта, сами поразившись своему единодушию.
   -В таком случае план операции можно считать утверждённым. -- подвёл итог лорд Солар. -- Отдельные детали будут сообщены дополнительно.
   После чего голографические изображения начали гаснуть одно за другим.
  
   ========== Железный дождь ==========
  
   "Согласие или пламя?" -- звучало на всех доступных языках, в том числе и так называемом "основном", на всех частотах обращение, транслируемое с автоматического спутника-ретранслятора, размещённого на стационарной орбите над столицей. Вещание началось сразу после того, как первые корабли флота крестового похода прошли рубеж миллиона километров до планеты. Именно с этой дистанции, по заверению почтенного архимагоса, он мог отрезать планету от связи с остальной галактикой.
   Анна до сих пор не понимала причин такой осведомлённости Адриана Махова в вопросах местной техники и технологии. Хотя, именно она была назначена конклавом, по предложению инквизитора Шнипперсона, ответственной за разведку и определения уязвимостей нового врага. Но этот механикус демонстрировал просто невероятную осведомлённость. После анализа данных о космической битве, он разослал по всем кораблям здоровенный файл инструкций. Старший техножрец кратко рассказал инквизитору о его содержании: дополнительные настройки для авгуров, параметры калибровки ауспексов, рекомендации к улучшению работы корабельных систем наведения, как для главного вооружения, так и для турелей ПВО.
   Даже допрос пленных, который инквизитор Астер проводила лично, минуя языковой барьер, не давал ей таких подробностей работы местных технических устройств. Так, жалкие крохи касательно использования и обслуживания ручного оружия и некоторых видов техники. Ну и тактика, но на уровне гораздо ниже её собственного. Конечно, Механикус с самого начала участвовали в операции, и в их руки тоже попадали пленные, но чтобы такие пленные...
   Надо будет поговорить с этой шестерёнкой с глазу на глаз. Потом, когда планета будет захвачена и превращена в нормальный опорный пункт для продолжения крестового похода в более привычной манере. Имея за спиной хоть какую-то базу для пополнения личного состава и припасов, можно будет действовать значительно смелее. И всё же перейти к наступлению более широким фронтом, а то если весь флот и дальше будет летать гурьбой, на захват галактики им потребуются даже не века, тысячелетия.
   Плывя по раскинувшемуся потоку мыслей, Анна вспомнила об одной важной вещи. Почтенный архимагос Адриан Махов клятвенно уверял, что звёздный форт отстаёт от ударной флотилии всего на два прыжка. А сейчас его линкор, флагман сил Механикус, уже приближается к планете на пару с боевой баржой Пылающих Молотов. Баржа Псов Бездны немного отстала, по-видимому, из-за какого-то сбоя в работе двигателей, но его наверняка уже устранили. Двигаясь быстрее всех, первые полагались на репульсорные щиты, а вторые на толстую броню своего ударного звездолёта, на полном ходу прокладывая себе путь через следы предыдущей битвы. Крейсера уже догоняют свои флагманы, вместе с ударным крейсером Ордо Ксенос. Скоро они пройдут поле обломков и выйдут на низкую орбиту.
   Нужно остановить их, пока они не наломали дров. А то с космодесантников станется, ломануться в атаку не раздумывая, просто чтобы первыми ступить на поверхность нового мира. Да и шестерёнки на орбитальные удары не скупятся. А этого сейчас допустить нельзя ни в коем случае. И это ещё хорошо, что Махов не приказал дать залп просто так, для острастки. Если их пальба убьёт девчонку раньше времени, о новом плане можно будет забыть.
   -Свяжите меня с почтенным архимагосом и магистром Себастьяном Сеймом. Немедленно.
   -Сию минуту, госпожа инквизитор.
   Очень скоро на экране появилось два лица. Коротко подстриженный магистр в своём серо-красном силовом доспехе и пара сияющих красным светом из-под глубокого капюшона кроваво красной мантии глаз архимагоса. Анне показалось, что если Сейм и стремился казаться более человечным, то только на фоне Махова, наличие в котором хотя-бы нескольких кусков живой плоти было крайне сомнительным.
   -Магистр. Почтенный архимагос. Передайте на все ваши корабли общий приказ. Не стрелять по планете. Повторяю. Не стрелять по планете.
   -Это приказ лорда Солар?
   В голосе магистра сквозило сомнение. Его орден был основан только недавно, и всё ещё оставался малочислен и неизвестен. Он же стремился покрыть его славой как можно скорее. И если его корабли немного обогнали флотилию Псов Бездны, то нужно пресечь конфликт, который может вспыхнуть с новой силой, уничтожив эффект внезапности и нарушив план всей десантной операции.
   -Нет. Это приказ Ордо Ксенос. Данная планета заселена людьми и нам не нужны лишние жертвы. Лорд Солар уже одобрил это решение. Можете не сомневаться, Себастьян.
   -В таком случае я и мои воины ждём приказа о начале штурма.
   -По моему кораблю открыли огонь с поверхности. Прикажете просто наблюдать? Или всё же разрешите ответить?
   Несмотря на всю бесстрастность механического голоса, едкости сарказма Адриана могли бы позавидовать многие ораторы. Анна считала, что в этом человеке некогда погиб талант выдающегося проповедника. Хотя, иногда он всё же произносил речи, неизменно вдохновляющие его подчинённых.
   -Откуда ведут огонь? Передайте мне координаты. Огонь без разрешения не открывать. Пустотные щиты вашего линкора пока что неплохо справляются.
   -Координаты переданы.
   Быстро просмотрев появившиеся на изображении видимого полушария планеты отметки, инквизитор Анна Астер вздохнула с облегчением. Из восьми огневых позиций только две находились в опасной близости от девчонки. Она со своим учителем скрывалась на окраинах местной столицы всю последнюю неделю. Ближайшее орудие находится от неё в трёх километрах. Да и атака на корабли крестового похода однозначно трактовалась как отказ от сотрудничества. Так что эти глупцы сами подписали себе приговор.
   -Адриан, вам дано разрешение открыть огонь на подавление. Две вражеские позиции находятся в непосредственной близости от столицы планеты. Постарайтесь быть максимально аккуратными. Нам не нужны лишние жертвы.
   -Вас понял. Конец связи.
   Менее чем через десять секунд Анна могла наблюдать, как на поверхности планеты вспухли первые взрывы. Она не сомневалась, что Махов приказал взять все позиции на прицел ещё до того, как получил разрешение на ведение огня. Всё же он слишком сильно любил свой линкор, и простить тех, кто осмелился по нему стрелять, было выше его сил. Ну а залпы плазменных макроорудий не оставят на поверхности ничего живого.
   Хотя, некоторые затруднения у почтенного архимагоса всё же возникли. Столичные батареи так и не прекратили огонь, хотя их накрыло прямым попаданием. Наверное, местные не поскупились на щиты. Но это не та проблема, которая может остановить Адриана. Следующий залп попросту перегрузил щит и залил южную батарею плазмой. Северная же батарея, самая близкая к девчонке, уже была лишена щитов, а затем испарена чудовищной энергией прямого попадания следующего плазменного заряда.
   Насладившись зрелищем воцарившегося разрушения, Анна отвернулась от мониторов, глубоко вздохнула, и, пробормотав молитву Императору о защите, открыла свой разум варпу.
   Осмотревшись своим нематериальным взором, и не встретив хищников имматериума, Анна направила свою волю к планете. Точнее, к тому небольшому пятну, которое создавало население столицы. Сколько народу жило в этом городишке? Миллионов двадцать-тридцать. Среди них найти ту самую девушку не составило ни малейшего труда. Её эхо было отчётливо различимо практически с орбиты.
   Приблизившись своим сознанием к сознанию девушки, она аккуратно начала протискиваться через облако завесы. Всё же эта особенность местных никак не укладывалась в голове у Анны. Отражение душ всех существ были прикрыты облаками каких-то мелких, практически микроскопических сущностей, делавшими любой след размытым, практически нечитаемым для поверхностного взгляда. Но остаточные следы эмоций были достаточно сильны, чтобы без труда преодолеть этот барьер. Ведь страх так просто не замаскировать.
   -Не бойся, Ашима. Тебе ничего не угрожает. Обстрел прекратился. Я уже совсем рядом. Сегодня мы встретимся. И этот мир станет первым, очищенным от скверны чужаков. А пока лучше ляг, поспи. Эта ночь будет для этой планеты очень трудной.
   Не теряя времени даром, Анна поспешила в ангар своего корабля. Экстерминатор был малым судном, созданным с одной единственной целью -- незаметно проникнуть в самую защищённую систему, и уничтожить любую планету. Для этого его бортовое вооружения было сокращено до минимума -- одна небольшая макробатарея не испугает даже рейдер. Главной силой корабля была незаметность, обеспечивавшаяся применением самых продвинутых технологий маскировки, когда либо созданных человечеством и ксенорасами галактики. А находящийся на борту запас вихревых бомб позволял гарантированно уничтожить любой мир. Но вот с авиацией было туго, и крохотный ангар вмещал всего пять машин. Одной из них был Ганкатер инквизитора Астер, на котором она отправится вниз, вместе со своей свитой.
   А все остальные уже ждут её. Поэтому челнок взлетает почти сразу, чтобы успеть. И пока они идут на спуск, есть время облачиться в силовую броню. Этот комплект был создан специально для Анны, и учитывал все особенности её комплекции и фигуры. Но влезть в этот панцирь одному не так просто, как может показаться на первый взгляд. Без посторонней помощи она бы не справилась в приемлемый срок, и это хорошо, что Ольга рядом и готова помочь. Ей то готовиться особо и не нужно -- делов то натянуть комбинезон из синтеплоти, взять пистолет с мечом, и она уже готова. Ушл тоже помогает правильно соединить все разъёмы и подключить все системы, ведь это его работа как техножреца. Хотя его, как и Маркуса, взяли в свиту как экспертов.
   Наконец покончив с облачением и полностью активировав силовую броню, Анна смогла подойти к иллюминатору, чтобы своими глазами увидеть происходящее. С уничтоженных позиций орудий планетарной обороны подымались тяжёлые клубы дыма от пожаров, порождённых перегретой плазмой снарядов, но они ещё не успели расползтись, закрывая обзор города, когда боевые баржи космодесанта вышли на назначенные им позиции. Из ангаров этих бронированных левиафанов уже поднялись эскадрильи Тандерхоков, которые должны были прикрывать высадку с воздуха и доставить на поверхность тяжёлую технику. Но вид десантных капсул, запускаемых из подбрюшья огромных звездолётов, которые железным дождём устремились к раскинувшемуся внизу городу, всё равно был впечатляющим.
   На это захватывающее зрелище можно было бы любоваться ещё долго, но челнок уже начинал входить в атмосферу, а потому пассажирам пришлось занять свои места. Анна не сомневалась, что пустотный щит, установленный на её личном самолёте, выдержит возможный зенитный огонь, но всё равно опасалась манёвров пилота. Особенно, если он вступит в бой с вражескими истребителями. А пока же они стремительно неслись навстречу городу, постепенно погружавшемуся в длинные вечерние тени.
  
   ========== Попытка к бегству ==========
  
   Следующие десять дней были невероятно богаты на события. Ашима поначалу очень волновалась и даже боялась, что их будут искать из-за бластерного пистолета, который её учитель, как он потом сказал, украл у полицейского в космопорту. Но полиции вскоре стало совсем не до того.
   В день их прибытия на планете вспыхнул мятеж. Правительство Астенверга восстало против увеличения налогов, и объявило о выходе из состава Первой Галактической Империи. Но этот шаг нельзя было назвать спонтанным -- слишком уж хорошо всё было подготовлено. Орбитальная станция перешла на сторону новоиспечённых сепаратистов почти сразу, как и почти все планетарные войска с большей частью имперского гарнизона. Только штурмовики оказали вооружённое сопротивление, но их было слишком мало, чтобы подавить мятеж целой планеты.
   Палпатин среагировал действительно очень быстро, и дежурная эскадра прибыла уже через два дня. И угодила в ловушку, которая была тщательно спланирована и подготовлена заранее. Ни Вейсдар, ни тойдореанец, которого звали Кассиус, не знали, откуда появились эти рейдеры. Но Ашима до сих пор со страхом вспоминала, как они втроём стояли на крыше, глядя в безоблачное небо, где в лучах ещё скрытого за горизонтом предрассветного солнца, сходились в битве звездолёты. И как потом обломки погибших кораблей и орбитальной станции падали на планету, прочерчивая длинные дымные следы в атмосфере.
   А после этого город начал стремительно погружаться в безумие. Правительство тупо грабило свою планету, вывозя все доступные им ценности, используя флотилию кораблей, уничтоживших имперские силы, а так же арестованные и конфискованные корабли. А перепуганные люди наблюдали, как закон и порядок всё быстрее и быстрее уступали место хаосу и безвластию. С каждым отбывающим кораблём на улицах становилось всё меньше полицейских и солдат. А краж, грабежей, и даже убийств только больше. Словно вместе с властью уходила привычная оболочка цивилизации, обнажая самые тёмные стороны разумных существ.
   Вейсдар говорил, что это отчаянье толкает людей и не только на такие страшные поступки, ведь космопорт был закрыт, а солдаты, как говорят, стреляли в тех, кто пытался прорваться без разрешения. Оказавшись запертыми на этой планете, они постепенно теряли надежду на спасение. А расползавшиеся слухи о тех ужасных расправах, которые учиняли над непокорными по приказу Палпатина, только подстёгивали нарастающую панику. И с каждым днём становилось всё больше тех, кто жил так, словно этот день будет последним. Грабежи, разбой и изнасилования теперь творились не в глухих переулках под покровом ночи, а чуть ли не средь бела дня.
   Хотя мятежники всё же пытались поддерживать порядок, но их сил было недостаточно, и большая их часть была сосредоточена возле космопорта и других важных объектов, а потому городские окраины были брошены на произвол судьбы. И в особенности это касалось кварталов пришельцев, считавшихся плохим районом и чуть ли не криминальной столицей планеты. Ашима верила, что в других городах дела обстоят значительно лучше. Она хотела в это верить.
   Потому что без веры они сошли бы с ума. Гостиница, которая якобы принадлежала деловому партнёру Кассиуса, на деле оказалась чем-то средним между притоном и борделем. Потасовки, ссоры, разборки и полуголые шлюхи были нормальной деталью местной обстановки. Не мудрено, что тойдорианец так быстро согласился на услуги наёмников -- без бластерного пистолета или хотя бы виброножа ходить здесь было опасно. Но одним из плюсов, компенсировавших эти неудобства, был тот факт, что полиция и солдаты предпочитали обходить такие места дальней дорогой, чтоб не получить чем-нибудь тяжёлым по голове.
   Но сегодня плохое предчувствие не покидало Ашиму с самого утра. Перед рассветом в их комнату пытались вломиться грабители, но пара выстрелов из бластерного пистолета разом остудили их буйные головы. И после этого все сидели будто на иголках, ожидая нападения в любую секунду. Но если Кассиус трясся от страха за набитые деньгами от продажи его бизнеса чемоданы, то сердце ученицы джедая заставляла сжиматься отчётливая аура ненависти, накрывшая планету. Вейсдар ощутил её только к обеду, и он тоже думал, что это дурной знак.
   Особенно после того, как она слышала эхо. Это было подобно грустной песне, которую пел огромный хор в конце длинного коридора. Но это было эхо в Силе, которое слышала только она. Даже её учитель во время медитации не мог его обнаружить. Ашиме казалось, что она начинает сходить с ума. Видения более не были такими подробными, вместо этого показывая ей отдельные картины, которые связывал один неизменный сюжет -- война. И как бы не менялись обстоятельства и декорации, смысл оставался неизменным -- люди убивали нелюдей.
   Последней каплей стало отключение связи. Об этом они узнали, когда Ашима отправилась принести на ужин продуктов из бара. В холле этой "гостинницы" на диване сидело несколько свободных шлюх, ожидая, пока починят проектор. Голонет оставался одним из последних окон в большую галактику, и входил в список тех немногих развлечений, что были доступны продажным женщинам в этих стенах, потому что выходить наружу они боялись, да и спрос на их услуги значительно возрос. Мастер, являвшийся по совместительству одним из местных вышибал, вяло огрызался на их упрёки, говоря, что всё исправно, просто вместо сигнала идёт какая-то каша.
   Понимая, что система всегалактического гипервещания не отключается просто так, Ашима набрала продуктов на все деньги, что были в её карманах. Она не столько опасалась местной публики, которая с первого дня просекла, что с "наёмницей" лучше не связываться, сколько начала полномасштабной войны, к которой активно готовились оставшиеся в городе силы мятежников. Потому что не знала, сколько дней им придётся скрываться, не имея возможности достать еды. И в номер она тащила уже целый ящик всевозможной снеди с кухни.
   Но когда она уже возвращалась, ковырявшийся всё это время в настройках приёмника вышибала, поймал таки какой-то сигнал, передававшийся, как он сказал, по полосе местного вещания. Но вместо картинки зрители увидели всё такую же пустую рябь. И только бесстрастный механический голос вещал что-то на незнакомых языках. Никто не понимал, что это значит, пока этот неизвестный диктор не произнёс странную фразу на основном: -- Согласие или пламя?
   Ашима от неожиданности уронила коробку. Все окружающие звуки для неё просто перестали существовать. Она не слышала ничего, кроме этих слов. "Согласие или пламя?" именно такой вопрос она слышала в своём последнем видении, но забыла об этой детали в круговерти картин геноцида. А теперь вспомнила. И что самое страшное, теперь это был не сон!
   -Учитель! Они здесь! Учитель! -- кричала перепуганная девушка, несясь по лестницам и коридорам, разбрасывая с дороги всех без разбора и каких либо извинений. Потому что для неё это было не важно. Главное -- рассказать учителю страшную весть. И когда она вломилась в их номер, до смерти перепугав тойдорианца, её дыхания хватило только на то, чтобы произнести одну фразу: -- Люди войны здесь!
   -Не может быть... -- упавшим голосом проговорил Вейсдар, испуганно глядя на свою ученицу.
   -Они заблокировали Голонет! Они вещают по всем местным каналам...
   -Что? -- подал голос немного пришедший в себя Кассиус
   -"Согласие или пламя?" -- отчеканила Ашима.
   -Ультиматум... -- произнёс рыцарь-джедай, проверяя бластерный пистолет. Судя по индикации, картриджа хватит ещё на дюжину выстрелов. А дурсианец продолжал свою мысль: -- По крайней мере, этим людям войны не чужда элементарная вежливость. Если правительство примет их предложение, есть шанс...
   Издалека до их слуха докатился приглушённый гул.
   -Что это? -- испуганно пропищал тойдорианец, кидаясь к своим чемоданам.
   -Батареи планетарной обороны! -- моментально ответил Вейсдар, который уже слышал этот звук на Астенверге. И потому следующий приказ прозвучал без промедлений: -- Бежим на крышу, скорее!
   -Почему на крышу? -- на бегу спросил Кассиус, который даже отчаянно хлопая крыльями с трудом поспевал за двумя джедаями.
   -По крышам проще уйти из города. -- бросил дурсианец не оборачиваясь: -- Если это именно то, о чём мы думаем, то через час здесь не останется ничего, кроме руин и трупов.
   Наконец-то выбравшись на крышу, они увидели чистое, безоблачное небо, прочерченное красноватыми импульсами мощнейших турболазеров планетарной обороны, стрелявших куда-то в сторону клонившегося к закату солнца. Сама пушка находилась в нескольких километрах к северу, и была отсюда не видна.
   -Надеюсь, это их задержит... -- процедил Вейсдар, подходя к краю крыши и одним могучим прыжком при помощи Силы перемахнув на соседнее здание. Ашима с лёгкостью повторила этот простейший трюк, ведь он был первым, который она освоила.
   -Как вы это делаете? -- удивлённо спросил тойдорианец, успевший уже запыхаться под грузом своих чемоданов.
   -Не твоё дело. -- отрезал рыцарь-джедай, на ходу выбирая оптимальный маршрут движения. -- Нужно обойти батарею планетарной обороны, иначе нас может накрыть...
   Но закончить свою мысль он так и не успел. Со звонким свистом и шипением, сияющий светло-голубым заряд, появившийся откуда-то сверху, разбился об активированный щит батареи, тотчас же взорвавшись в ослепительной вспышке.
   -Пригнитесь! -- крикнул Вейсдар, падая на крышу и прикрывая голову руками.
   Все последовали его примеру и очень своевременно, потому как над их головами с грохотом прокатилась волна обжигающе горячего воздуха. И словно этого было мало, меньше чем через минуту ещё один голубоватый импульс ударил туда же. На сей раз удар получился ещё сильнее. Всё здание заходило ходуном, посыпались разбитые стёкла, а от грохота заложило уши. Всё же в первый раз щит нейтрализовал большую часть энергии этого снаряда, но при этом он был перегружен. А потому следующий залп достиг своей цели.
   -Кажется, прекратилось. -- сказал Вейсдар через пару минут, поднимаясь на ноги и глядя в сторону уничтоженной батареи, над которой уже начинали подыматься клубы тяжёлого чёрного дыма.
   -Они перегрузили планетарный щит одним залпом! -- воскликнул не верящий своим глазам Кассиус.
   -А вторым уничтожили орудие планетарной обороны и всё, что находилось вокруг. -- проговорила Ашима совершенно спокойным голосом. Она то уже видела подобные картины в своих снах, и знала, что корабли людей войны могут пробивать даже многослойные планетарные щиты, а их орудия способны одним залпом раскалывать небольшие луны и опустошать целые континенты.
   -Нам нужно спешить! Они будут здесь с минуты на минуту! -- принялся подгонять их Вейсдар: -- Ну же, бегом!
   Сильно упрашивать никого не пришлось. Бежать по крышам действительно оказалось хорошей идеей, потому что улицы погрузились в хаос. Жители метались в панике, пытаясь найти укрытия, поскорее добраться домой или же наоборот, покинуть город. А полиция и солдаты мятежников спешили занять позиции на ключевых трассах и перекрёстках, куда они выгоняли тяжёлые лазерные пушки, которые должны были позволить им защитить город от ожидаемого десанта. Всё же местное правительство было слишком жадным, и даже перед лицом неминуемого поражения не теряло надежду урвать такой жирный кусок, как Астенверг. Чего бы это ни стоило.
   Следующие минут десять они просто бежали. Даже Ашима успела запыхаться, а на Кассиуса было жалко смотреть. Он даже не причитал, и только тяжело сопел, силясь не отставать от своих липовых телохранителей, но всё равно упрямо продолжал тащить свои чемоданы. Хотя ему не раз уже предлагали бросить их и спасать свою жизнь, а не деньги.
   -Смотрите! Там в небе! -- громко крикнул кто-то с улицы, перекрыв царивший там гомон. Обернувшись через плечо, чтобы узнать, какая именно опасность им угрожает, Ашима от удивления запуталась в собственных ногах и кубарем покатилась по крыше. И пускай она отделалась только несколькими синяками, она не обратила на это внимания, резко поднявшись и с разинутым ртом глядя в небо. Туда, откуда на огромный город под вой включившихся сирен, падал стальной дождь.
   Это были те самые уродливые десантные капсулы, похожие на яйцо неведомого стального монстра. И они десятками сыпались с небес, прочерчивая их длинными дымными следами. С земли ударили первые зенитные пушки, но они не могли попасть по резко изменявшим траекторию движения капсулам. А что будет дальше, ученица джедая уже видела и не раз. Огромные воины, закованные в толстую броню с ног до головы, практически неуязвимые для обычного оружия, устроят бойню.
   -Скорее, бежим! -- крикнул Вейсдар, хватая за локоть остолбеневшую девушку, и рывком уводя за собой. Ашима снова бежала, но для неё всё было как в тумане. Она уже слышала глухой рёв двигателей незнакомых машин, и пока ещё далёкие, первые выстрелы ужасного оружия. Сон и явь смешались в её голове, не позволяя отличить, где кончается видение, и начинается реальность. Но она точно знала, что эта волна скоро накроет и их.
   Им оставалось всего два дома до перекрёстка, когда туда упала очередная капсула. Понимая, что путь к спасению отрезан, все трое залегли у края крыши и принялись наблюдать за происходящим внизу.
   Абсолютно чёрная, с раскалёнными двигателями, от которых исходило марево, капсула почти моментально раскрылась пятью лепестками, которые с обратной стороны являлись десантными аппарелями. А появившиеся оттуда воины в тяжёлых чёрных доспехах, открыли огонь буквально сразу. Солдаты со следующего перекрёстка ещё только разворачивали в их сторону спаренную лазерную пушку со своего глайдера и даже не успели понять, что именно их убило. Просто рявкнуло оружие чужаков, и дымный след соединил одного из них с несчастным, чьё тело просто взорвалось, забрызгав кровью его сослуживцев. Оставшиеся поспешно пригнулись и попрятались за машину, которую в следующую секунду разворотило взрывом метко пущенной ракеты. А пятеро гигантов продолжали расходиться в разные стороны от капсулы, в чреве которой ожила автоматическая турель, принявшаяся поливать огнём останки раскуроченной машины.
   -Пока нас не заметили, прячемся. Быстро! -- шёпотом приказал Вейсдар, отстраняясь от края крыши и бегом устремляясь в противоположную сторону. Ашима и дрожащий как лист Кассиус последовали за ним, не отставая ни на шаг.
   И словно подслушав их мысли, над домами с рёвом взмыл один из гигантов в чёрной броне. На пару секунд зависнув в воздухе на каком-то громоздком ракетном ранце, он окинул взглядом крыши, и, заметив троих беглецов, ринулся в их сторону.
   -Бегите, я задержу его! -- крикнул что есть мочи Вейсдар, выхватывая световой меч. Вскинув бластерный пистолет, он трижды выстрелил в воина, что падал на него подобно комете, но бластерные импульсы только высекали искры на его чёрной броне с какими-то непонятными белыми узорами.
   Повинуясь приказу учителя, Ашима схватила тойдорианца за руку и одним длинным прыжком Силы перемахнула на крышу дома на противоположной улице. Бросив этого горе-коммерсанта с его чемоданами, она выхватила свой световой меч и уже была готова броситься на помощь учителю, которому придётся не сладко в схватке с этим гигантом один на один. Потому что вовремя отпрыгнувший джедай хоть и был вновь на ногах, приняв защитную стойку, его враг уже успел вырвать из пробитой им в крыше дыры свою гипертрофированную руку, заканчивавшуюся четвёркой ужасных когтей, по которым плясали молнии.
  
   ========== Лицом к лицу ==========
  
   Присев перед прыжком Силы, который должен был позволить ей одним махом оказаться возле попавшего в беду учителя, Ашима почувствовала на своей спине чей-то пристальный взгляд, который буквально опалил её своим гневом. Но она не обратила внимания на подобную мелочь. Сейчас она должна была спасти Вейсдара, и ничто не могло встать у неё на пути. Но когда она резко распрямилась, устремляясь в длинный прыжок, её ноги так и не оторвались от крыши. И только в голове гудел подобно колоколу оглушительный окрик: -- Стой!
   -Таки что ты стоишь как столб? -- доносился до неё еле слышимый голос тойдорианца словно он пытался докричаться с другого конца города. -- Бежим скорее, дурья твоя голова! Бежим!
   Но она не могла не то, что ответить ему, даже пошевелиться. Её воля была полностью подавлена чужой волей, парализовав её с ног о головы. Словно чья-то невидимая рука стиснула её стальной хваткой, приковав к месту. Не имея сил даже отвести взгляд или закрыть глаза, она была вынуждена молча стоять и смотреть, как убивают её учителя. И сердце обливалось кровью от бессилия, а по щекам катились слёзы.
  
  
   -Только не это... -- обронила Анна, глядя на монитор, куда выводилось изображение с внешней камеры. Хорошая оптика позволяла получить полную картину происходящего. Так что она отлично видела, как Ашима вместе со своим учителем и ещё каким-то несуразным ксеносом ввязались в бой с космодесантником Караула Смерти. Нельзя было допустить, чтобы он убил их. Даже у двух псайкеров столь же низкого уровня практически нет шанса выжить против ангела смерти Императора. И даже энергетические мечи не спасут их от его силовых когтей.
   -Свяжите меня с этим космодесантником! Немедленно! -- приказала инквизитор Астер, хватая свой психосиловой посох и срываясь с места, направляясь к аппарели ганкаттера.
   -Настраиваю канал связи. -- отозвался Ушл, даже не пошевелившись. Соединённый с духом машины челнока напрямую, он имел прямой доступ ко всем системам и средствам связи. Так что обеспечить сопряжение информационной сети их группы с любым другим десантным отрядом для него не составит труда. Если только они захотят ответить на его запросы.
   -Может быть лучше дождаться высадки? -- обеспокоенно спросила Ольга, следуя за своей госпожой.
   Но Анна не обратила внимания на её слова. Потому что сейчас она старалась поскорее восстановить телепатическую связь с Ашимой. Она сильно рисковала, применяя свои силы без соответствующей подготовки. Варп непредсказуем и опасен, его нельзя недооценивать. Но сейчас каждая секунда была на счету. Необходимо было не дать этой девчонке самой прыгнуть под грозовые когти космодесантника, который мог вскрыть ими танк как консервную банку.
   К счастью, сильные переживания делали её отражение в варпе достаточно ярким, чтобы её можно было найти без каких либо дополнительных усилий. Даже эта непонятная защитная пелена ослабла под напором столь мощных эмоций, так что преодолеть её было проще, чем когда либо. А сама девчонка была на грани истерики, переходящей в панику. Она жутко боялась происходящего, что было не удивительно. Поражало другое -- она боялась потерять своего учителя сильнее, чем собственной смерти. Такая преданность ксеносу была совершенно поразительной.
   -Госпожа инквизитор? -- удивлённо обратился к ней Маркус, который сейчас находился в десантном отсеке челнока вместе с ещё четырьмя штурмовиками, которые напряжённо наблюдали за ней. Их можно было понять, потому что сейчас её сознание большей частью находилось внизу, и её остекленевший взгляд мог заставить вздрогнуть многих. Но она всё ещё контролировала своё тело и отдавала себе полный отчёт о своих действиях и своём местоположении. И хотя в таком режиме работы она не могла применять свои силы с максимальной эффективностью, сейчас это было ни к чему.
   Анна прекрасно видела, как девушка оттащила в сторону ещё одного несуразного ксеноса, которого она в душе презирала, но с которым её связывало некое обязательство. И теперь, достав свой световой меч, Ашима была готова ринуться прямо на космодесантника, чтобы помочь своему учителю. А серокожий ксенос демонстрировал отличную реакцию и невероятную скорость, раз за разом уходя от атак грозовыми когтями.
   Астартес будет занят этим надоедливым выродком недолго. А потому нужно остановить девчонку до того, как она ввяжется в драку ради этой обречённой твари. Поэтому инквизитор Астер решила не тратить бесценные мгновения и послала простую команду: "Стой". Как и ожидалось, Ашима встала как вкопанная, не способная сдвинуться с места. Её воля была подавлена волей другого, более могучего псайкера. Так что теперь у их ударной команды будет достаточно времени, чтобы спуститься вниз и захватить столь ценный приз.
   -Приготовиться к десантированию! -- приказала инквизитор Астер, поворачивая ручку управления носовой аппарелью. Толстая бронеплита начала уходить вниз, позволяя набегающему воздушному потоку ворваться в десантный отсек со всей своей яростью.
   -Госпожа, вы забыли свой гравишют! -- поспешила напомнить Ольга, протягивая ей стандартный рюкзак. Гравикомпенсатор и пара небольших реактивных двигателей, для контроля над спуском -- точно такой же, как у Маркуса и его штурмовиков. Надёжное и проверенное средство, но человек в силовой броне для него всё же будет тяжеловат. А настройка мощности приведёт к повышенному расходу энергии аккумулятора, так что до поверхности может и не хватить.
   -Мне он не нужен! -- крикнула Анна в ответ. -- Бери его себе! Встречаемся внизу!
   И с этими словами в три шага преодолев полностью опустившуюся аппарель, инквизитор Астер прыгнула вниз. Остальные ринулись за ней следом. До поверхности планеты оставалось около километра -- ничего особенного для отлично подготовленных и полностью экипированных штурмовиков. Они уже активировали свои гравишуты, замедляя падение, как и Ольга.
   Анна продолжала камнем падать вниз, концентрируя свою силу на новой задаче. Краем сознания продолжая удерживать Ашиму от любых опрометчивых поступков, она прибегла к телекинезу, чтобы сделать себя невесомой. Это была довольно простая техника, доступная даже дельтам. Сложность заключалась в том, чтобы разделить сознание, не теряя связи с реальностью, но при этом полностью контролировать несколько потоков энергии, каждый из которых требовал достаточно много внимания. Но именно в способности использовать разные приёмы из своего арсенала одновременно крылось настоящее искусство псайкера.
   На этот раз она не забыла о должной подготовке и короткой молитве, за что и была вознаграждена успехом. Когда до земли оставалось метров двести, падение сменилось левитацией. Активно гася скорость, она приближалась к стоявшей на крыше девушке, надеясь своим присутствием остановить космодесантника, если тот попытается причинить ей вред. И своими силами, если потребуется.
   -Связь с подразделением Караула Смерти возможна только через старшего инквизитора Войла. -- доложил через вокс-линк о своих успехах Ушл. -- Ваших полномочий не достаточно, чтобы миновать его и выйти на командующего космодесантом.
   -Проклятье... -- прошипела Анна, стараясь удержаться от более грубых слов. Потому что её могли услышать подчинённые, а терять лицо перед ними -- последнее дело. Для них она должна быть непререкаемым авторитетом, чьи приказы следует исполнять немедленно и дословно. А потому она сразу скомандовала: -- Маркус, рассредоточься со своими бойцами так, чтобы приземлиться вокруг меня. Может потребоваться дополнительная аргументация.
   -Вас понял, инквизитор. -- отозвался командир штурмовиков. Реактивные двигатели гравишутов позволяли умелому десантнику приземляться с хирургической точностью на крохотный пятачок. И занять позиции в разных точках крыши этого здания для них не составит никакого труда. А пять форсированных хеллганов в руках умелых стрелков заставят даже космодесантника дважды подумать перед тем, как вступать в конфликт с коллегой их начальника.
  
  
   Джедаю приходилось несладко. Враг был необычайно силён. Одним ударом он был способен проломить крышу и смять танк как пустую банку из-под сока. Но действительно грозным противником его делало оружие, ничем не уступавшее световому мечу. Его лезвия, окутанные молниями, просто не могли соприкоснуться с голубым энергетическим клинком. А уж обращаться с этим оружием закованный в толстые доспехи гигант умел превосходно.
   Но по настоящему неприятным сюрпризом для Вейсдара стала скорость, с которой двигалась эта ожившая гора чёрной брони с сияющими красным визорами. Активно применяя реактивные двигатели своего чудовищного прыжкового ранца, этот монстр атаковал вновь и вновь с невероятной яростью и напором, которым можно было свернуть горы. Бой с ним был подобен пляске со смертью, где ценой даже самой маленькой ошибки будет жизнь. Его молниеносные удары было невозможно парировать, потому что, имея огромное превосходство в массе и грубой силе, он просто сбил бы друосианца с ног. И о пистолете, стреляющем энергетическими сгустками с силой тяжёлого бластера, тоже нельзя забывать.
   Поэтому единственной доступной тактикой для джедая было отступление. Делая короткие выпады и ложные атаки, не давая врагу расслабиться, он шаг за шагом отходил в сторону, уворачиваясь от ударов метровых когтей, уводя этого воина за собой. Он понимал, что его шансы на победу ничтожны, поэтому он тянул время, чтобы его ученица успела сбежать. Потому что этот монстр определённо был послан за Ашимой той самой женщиной-псайкером. Судя по истошным воплям Кассиуса, падаван всё ещё оставалась на соседней крыше.
   Но посмотреть и проверить страшную догадку не получалось, потому что только предельная концентрация на битве позволяла Вейсдару выжить. Ещё шаг назад, и окутанные пляшущими разрядами молний когти проходят там, где только что был его торс. Нырок, и голубоватый энергетический сгусток только обжигает спину, а не испаряет голову и верхнюю часть торса. Этим выстрелом был разнесён в клочья кусок парапета, разлетевшийся брызгами расплавившегося камня. Встречный выпад с колющим ударом в голову так и не достиг цели, потому что враг просто отклонился назад, а последовавший следом рубящий удар был с лёгкостью отражён взмахом когтей, а начавшаяся практически сразу контратака заставила джедая отступать вновь.
   Такой бешеный темп выматывал, а противник не показывал даже тени усталости, хотя затянувшийся поединок явно раздражал его. Потому что он использовал всё новые и новые приёмы и уловки, чтобы покончить с юрким пришельцем. И теперь этот верзила активно использовал ещё и ноги, чтобы пнуть дуросианца, пока его световой меч был отброшен ударом когтей. И пускай его попытки были безуспешны, легче от этого не становилось.
   Наконец, поняв бесплодность своей тактики, гигант выстрелил в ноги джедаю, а когда тот отпрыгнул, спасаясь от брызг перегретой плазмы и капель расплавленного бетона, ринулся за ним, ускоряясь двигателями прыжкового ранца. Его широкий горизонтальный удар когтями должен был поставить жирную точку в их поединке. Но Вейсдар использовал Силу, чтобы совершить ещё один прыжок. Подскочив высоко в воздух, он пропустил эту гору чёрной брони под своими ногами. Влекомый инерцией своих массивных доспехов, воин пролетел мимо, отчаянно тормозя когтями, которые пропахивали глубокие борозды в крыше, тем не менее, давая ту самую точку опоры, которая позволила этому великану достаточно быстро развернуться.
   Почувствовав неладное, враг выстрелил снова. Его оружие отозвалось грозным шипением, выплюнув голубоватый энергетический сгусток с небольшой задержкой. Которой оказалось достаточно для того, чтобы джедай не только ушёл с линии огня прыжком Силы, но и приземлился прямо на спину гиганту в чёрной броне. Но этот воин соображал очень быстро, а двигался ещё быстрее. Не успел Вейсдар вонзить ему в голову свой световой меч, как великан резко дёрнулся вперёд, явно намереваясь совершить кувырок с переворотом. И ярко-голубое энергетическое лезвие только пропороло борозду в его прыжковом ранце.
   Спрыгнув на крышу, дуросианец подставил свой меч туда, где должен был приземлиться этот монстр, чтобы добить хотя бы одного человека войны, который его бы точно не пощадил, спася тем самым ещё сотни, если не тысячи жизней. Но к его удивлению, великан не только не попался на его уловку, но был готов к подобному повороту событий. И вместо того, чтобы налететь на голубой энергетический клинок, он выкинул вперёд свои ужасные когти, отбивая меч в сторону, после чего без каких либо раздумий впечатал ствол своего пистолета в безносое лицо джедая.
   Удар был такой силы, что Вейсдара опрокинуло навзничь, а боль от разбитого лица смешивалась с отвратительным запахом палёной плоти. В голове гудело так, что все остальные звуки попросту пропали. А враг уже рядом, прямо над ним, смотрит немигающим взором своих красных визоров и уже занёс свои искрящиеся когти для последнего удара.
  
   -Нееет! -- не своим голосом закричала Ашима, срываясь с места. Её страх, смятение и отчаяние исчезли, уступив место решимости, подкреплённой клокочущей ненавистью. Она точно знала, что должна сделать, чтобы спасти своего учителя, и делала это. Потому что чужая воля была более не властна над ней. Крик отчаянья заглушил голос в её голове, разорвав оковы наваждения. И не тратя ни секунды, юная девушка ринулась в бой с огромным воином.
   Одним длинным прыжком Силы она преодолела расстояние, что отделяло её от Вейсдара и человека войны. Ашима знала, что даже прямой удар световым мечом может не убить этого монстра. В её видениях они продолжали сражаться, даже получив несколько смертельных ран. А сражаться с воином, прошедшим через столетия жесточайших битв, на его поле, было более похоже на самоубийство. Поэтому отключив свой световой меч и приземлившись в трёх шагах от великана, ученица джедая впечатала свой кулак в крышу.
   Гигант в чёрной броне не обратил на её появление должного внимания, ведь она находилась слишком далеко для удара когтями, а он сам собирался прикончить пришельца, которого наверняка ненавидел всей душой. Но какого было его удивление, когда овитые молниями клинки не достигли своей цели, а он сам подлетел в воздух, подброшенный ударом Силы. Издав приглушённый рык, он попытался активировать свой прыжковый ранец, чтобы вернуть контроль надо своим положением в пространстве, но повреждённое устройство выкинуло сноп искр, испустив вместо струй раскалённого газа клубы чёрного дыма.
   Но этого было мало, чтобы остановить подобное чудовище, и Ашима нанесла новый удар Силы, отбросив великана прочь. Перелетев парапет, он на огромной скорости врезался спиной в фасад здания на противоположной стороне улицы. Масса его доспехов и снаряжения сыграла против него, раздавив прыжковый ранец, который с глухим шипением, переходящим в рёв, выкинул несколько языков пламени, когда человек войны начал падать вниз.
   Но только когда через несколько секунд всю улицу огласил грохот мощного взрыва, ученица джедая смогла вздохнуть свободно. Этот человек войны был повержен, и у них снова появился призрачный шанс спастись. И пускай учитель и падаван всё ещё были под прицелом, эти враги не были непобедимы, и они смогут дать им достойный отпор. Ведь даже несмотря на разбитое лицо, дуросианец уже поднимался на ноги, и она его не бросит.
   -Учитель, вы в порядке? -- спросила Ашима, хотя рассечённая плоть и текущая кровь подсказывали, что вопрос прозвучал откровенно глупо. -- Бежать сможете?
   -Нишего штгашного... -- с трудом проговорил Вейсдар, выплюнув с кровавым сгустком выбитый зуб. Но как только он поднялся на ноги, джедай резко оттолкнул свою ученицу с криком: -- Бегите! Я задегшу её!
   -Кого? -- удивлённо спросила пришельца девушка, которую и так колотило от ужаса при мысли о том, что она только что наделала. Ведь она нарушила запреты учителя, дав волю эмоциям. Это была очень опасная тропа, что вела на Тёмную Сторону Силы, и которой она боялась с тех самых пор, как узнала о существовании этого извечного зла. Соблазняя всех одарённых обещанием могущества и власти, она очерняла души и извращала умы. Даже самых благочестивых и мудрых она могла отравить безудержной жаждой власти. Но ведь без этой мощи она не могла спасти своего учителя.
   -Её -- твёрдо ответил Вейсдар, Силой возвращая в руку световой меч.
   Внезапный лязг тяжёлых сапог за спиной прозвучал подобно раскату грома. Звуки отдалённого боя, полыхавшего в городе, а также близкой перестрелки на улице внизу, разом потонули в голосе, что снова звучал в голове падавана, призывая к благоразумию и покорности. Ашима уже знала, кто стоит позади неё, но всё равно обернулась, чтобы увидеть это воочию.
   Перед ней возвышалась та самая женщина-псайкер, что являлась в видениях множество раз. Она действительно была очень высокой, хотя до гиганта в чёрных доспехах ей всё равно было ещё далеко. Её тяжёлая, искусно выполненная броня была покрыта узором тонкой резьбы, и казалось, была создана из матовой, бесцветной стали, чей цвет подражал цвету окружения. И длинный хвост золотых волос, что развевался на ветру подобно плюмажу на шлеме какого-то воина древности, резко выделялся на фоне доспехов и снаряжения. Эта женщина не носила шлем, как большинство её сородичей, оставив только высокий стальной воротник, скрывавший нижнюю часть её лица, и странного вида капюшон, закрывавший её затылок от ударов сзади.
   -Ну, вот мы и встретились. -- прозвучал в голове Ашимы голос этой воительницы, что даже не открывала рот, чтобы произнести эти слова.
  
  
   До цели оставалось всего с полсотни метров, когда Анна почувствовала, как удавка её воли, всё это время сковывавшая девчонку, не давая ей даже пошевелиться, внезапно лопнула. Вздрогнув всем телом, Ашима резко сорвалась с места, длинным прыжком преодолев разделявшее её и учителя расстояние.
   -Нет! -- крикнула инквизитор Атсер, позабыв о титулах и рангах, устремляясь вниз. Она была поражена тем, откуда в этой забитой девчонке взялось столько сил, что она смогла порвать оковы чужой воли. Видя, как ярко пылает её душа в расширившемся облаке защитной пелены, Анна отчётливо поняла, что недооценила потенциал своей жертвы. Если бы Ашима использовала все свои возможности, то она бы могла подняться до уровня бетты, или даже беты плюс. По крайней мере, то, как она разделалась с космодесантником при помощи телекинеза, было достойно твёрдой дельты.
   Маркус и остальные штурмовики отставали почти на минуту, а Ольга и того больше. Поэтому, оставшись с девчонкой и её учителем один на один, Анна решила действовать наверняка. И скорректировав траекторию своего спуска, приземлилась всего в пяти метрах от ксеноса, всё ещё пытавшегося прийти в себя после тычка космодесантника. Однако это серое, безносое, красноглазое существо с расквашенной мордой всё же нашло в себе силы встать и подобрать оружие. Однако его ученица не кинулась бежать, а просто обернулась, изучая свою давнюю собеседницу со смесью страха и любопытства.
   -Ну, вот мы и встретились. -- поприветствовала свою избранницу инквизитор Астер. -- Рада видеть тебя целой и невредимой.
   Однако вместо ответа пришелец с девчонкой разом активировали свои энергетические мечи и набросились на неё. Конечно, победа над одним космодесантником воодушевила их, но они совершили ту же ошибку, что допустила сама Анна всего минуту назад -- недооценили своего врага. Они мерили её силу по себе, не имея ни малейшего понятия о том, чего им самим стоила их варп-завеса. Но эти облака мельчайших частичек были повсеместным явлением среди аборигенов этой галактики, так что они просто не могли знать, что возможно жить как-то иначе. Не знали об истинной силе.
   Дополнительная молитва прозвучала уже после того, как ксенос получил мощный телекенетический удар, впаявший его в парапет. Это был чуть ли не самый примитивный приём, который не требовал много энергии. И даже работая чуть ли не на минимуме своих возможностей, псайкеру было по силам раздавить его хрупкое тело, как жука. Но инквизитор Астер получила свою инсингию не за грубую силу, а за острый ум, который позволял грамотно использовать её возможности, как и любые другие доступные ресурсы, на благо Империума и во славу Бога-Императора. И у неё уже родился новый план.
   Сделав шаг назад, она ловко парировала удар энергетического клинка своим психосиловым посохом. В руках обычного человека это была просто дорогая палка из редких пород дерева, богато украшенная вставками из драгоценных металлов и самоцветных камней. Но в руках псайкера эта сложнейшая система резонирующих кристаллов и проводников, наполняла психоактивный материал той самой энергией варпа, что превращала дорогую безделушку в смертельное оружие, для которого никакая броня не была преградой. Так что меч девчонки не нанёс ей никакого вреда, потому что окутавшее посох поле не дало ему коснуться этого произведения искусства.
   -Мы можем провести твои вступительные экзамены прямо сейчас, если ты настаиваешь. -- снова телепатически обратилась к своей жертве Анна, широко улыбнувшись. Но из-за высокого ворота доспеха Ашима не разглядела её дружелюбного жеста, и презрительно сморщив носик, продолжила наседать.
   У гретчина было больше шансов победить могучего варбосса, чем у этой девчушки в схватке с полностью обученным, подготовленным и снаряжённым псайкером. Но стоило отдать ей должное -- она старалась как могла, используя все свои куцые силы. Она фехтовала со скоростью, недоступной простому смертному, но от этого было мало проку в сражении с противником, который легко мог отразить любой её выпад, просто за счёт длинны рук и оружия. Более того, генератор смещения позволял не бояться пропустить случайный удар. Но даже имея в своём распоряжении все эти преимущества, Анна воспользовалась своими способностями, чтобы заглянуть за грань грядущего.
   На сей раз она не стала пренебрегать молитвой, потому что теперь опасность была куда выше, нежели при использовании низших техник телекинеза. Боевое предвидение по праву считалось одной из высших техник, овладеть которой было очень непросто. Потому что не каждый разум мог выдержать столь жестокое испытание, как фрагментация реальности. Ближайшее будущее состоит из десятков и сотен, если не тысяч, возможных вариантов, где каждая мелочь способна создать новое направление развития событий. И скользя сквозь эти бессчётные витражи из осколков реальности, каждый из которых отражает состояние реальности в следующий миг, псайкер выплетает судьбу битвы. Если, конечно, он не забывает использовать для этого оружие.
   Но что поразило Анну до глубины души, так это тот факт, что Ашима тоже использовала боевое предвидение. Эта пигалица, которой в пору ещё за школьной партой сидеть, уже применяла в бою высшую технику школы предсказания. И бой с ней был подобен бою с эльдарским колдуном, где победу может одержать только тот, кому под силу охватить взглядом вариант, недоступный для оппонента. Конечно, был ещё вариант завести врага в ловушку вероятностей, откуда он уже не сможет выбраться даже при помощи предвидения, или уничтожить его грубой силой, если конечно сможешь нанести удар, что проломит любую защиту и от которого будет невозможно уклониться. Но все эти варианты были недоступны девчонке, которая ввязалась в драку с противником, превосходившим её во всём.
   Однако поединок затягивался, а вокруг уже начали приземляться штурмовики Маркуса. Прекрасно понимая бессмысленность дальнейшего спектакля, как и то, что противник уже выдохся, инквизитор Астер резко прекратила бой, мощным ударом отбив голубое лезвие энергетического меча в сторону и послав зарвавшейся девчонке ментальную команду: -- Хватит!
  
   ========== Обращение ==========
  
   Женщина продолжала рассыпаться в любезностях, обращаясь к падавану так, словно они не только встретились не в первый раз, а уже давно были подругами. Но её тяжёлые доспехи, в орнаменте которых отчётливо виднелись черепа, глядевшие на её собеседников пустыми глазницами, а так же тяжёлый пистолет, висевший у бедра, не оставляли сомнений в том, кто именно стоял перед двумя джедаями. Убийца по рождению, чья жизнь с самого раннего детства была подчинена войне.
   -Удалим вмеште. -- тихонечко проговорил Вейсдар, поднявшись на ноги и встав рядом со своей ученицей. Даже измотанный тяжёлым поединком и раненый великаном, он был не намерен отдать свою воспитанницу без боя. И его решимость передавалась Ашиме, наполняя её силой и смелостью. А женщина всё говорила, опираясь на свой богато украшенный посох, когда дуросианец резко скомандовал: -- Сейшас!
   В едином порыве учитель и его ученица ринулись в атаку на этого ужасного врага, который создавал столь значительные возмущения в Силе, что когда Ашима подбежала ближе, её накрыла волна безотчётного страха. Который стал ещё сильнее, когда эта женщина лёгким взмахом руки просто смела Вейсдара, метнув его прямо в парапет с такой силой, что тот потерял сознание. Но, даже оставшись один на один с этим кошмаром воплоти, она не отступила.
   Потому что сейчас она была едина с Силой. Это чувство было несравнимо ни с чем, что довелось испытать ученице джедая за всю её недолгую жизнь. Страх, сомнения, тревоги, гнев и ярость битвы -- все эмоции просто исчезли, растворившись в потоке энергии, что пронизывал каждое живое существо в галактике. Ашима не волновалась за Вейсдара, потому что точно знала, что он не получил тяжёлых травм, и скоро вновь будет на ногах. Знала, что Кассиус струсил, забившись в угол парапета на соседней крыше и дрожа как лист от страха, вслушивается в звук перестрелок, наполнявший улицы. Знала, что прямо в этот момент сотни и тысячи людей и не только погибают от рук этих жестоких захватчиков. Знала, что сейчас с неба спускаются новые люди войны, чтобы помочь своим собратьям. Знала, что над планетой зависла целая армада чудовищных кораблей, которые могли уничтожить её за считанные секунды. Знала, что этот мир обречён, и у защитников нет ни единого шанса, но всё равно продолжала бороться.
   В этом состоянии фехтование давалось ей необычайно легко. Сила буквально вела её, подсказывая наилучшие приёмы, оптимальные направления выпадов и ударов и то, где окажется враг в следующий миг. И эта помощь позволила Ашиме на равных сражаться с гораздо более сильным и опытным противником. Но защита этой женщины была идеальной. Создавалось впечатление, что она лучше джедая знает, куда будет нанесён следующий удар. Используя явное преимущество в росте, длине рук и оружия, она не позволяла отважной девушке подойти на дистанцию смертельного удара, не смотря на все прыжки и неожиданные манёвры. А этот посох был неуязвим для светового меча, словно был сделан не из дерева, а из какого-то неизвестного материала. Хотя, энергетический клинок просто ни разу не соприкоснулся с его поверхностью, словно его отбивало какое-то защитное поле.
   И будто этого было мало, казалось, что сама Сила содрогается от тех возмущений, что создавала эта женщина. Находясь в этом странном состоянии изменённого сознания, с восприятием, обострённым до предела, Ашима видела, с чем она сражается на самом деле. Перед ней сейчас стояла просто оболочка, имевшая форму человека. Тонкая ширма, что отделяла реальность от чего-то неизмеримо более ужасного. Того, что пугало не девушку, которая в этот момент была лишена собственных эмоций, а саму Силу. Потому что вырывавшийся из-за этой грани поток чуждой энергии был столь мощным, что даже их совместных усилий было недостаточно, чтобы противостоять ему. И этот "псайкер" был всего лишь призмой, которая преобразовывала эту потустороннюю энергию в форму, доступную для восприятия окружающим миром. И именно из этого потока она черпала силы, чтобы выйти за грань возможного даже для неё. Массивные доспехи ни капли не стесняли её движений, а воздух гудел от скорости, с которой перемещался посох, всякий раз оказываясь в нужном месте в нужное время.
   Где-то на самом краю своего сознания, где ещё сохранялась та самая Ашима, она понимала, что это слияние с Силой было не случайным. Что она была избрана для этой битвы задолго до того, как её посетило первое видение. Что судьба всю жизнь вела её на эту крышу, где она встала как чемпион Силы против этого чудовищного порождения потустороннего. Что в этот миг даже Светлая и Тёмная Сторона прекратили свой извечный спор, встав единым фронтом против тех перемен, что несли с собой люди войны. Оказавшись в центре того самого распутья, которое определит будущее галактики, она была не намерена отступать. Если она должна победить эту женщину, оказавшуюся воплощением той войны, что должна была утопить галактику в крови, то она сделает это, не смотря ни на что.
   Поэтому их смертельный танец продолжался. Ученица джедая чувствовала, как постепенно приходит в себя Вейсдар. И как на крышу вокруг опускаются новые враги. Эти бойцы в тяжёлой броне, увешанные оружием и снаряжением, сжимавшие в руках скорострельные высокомощные лучемёты, в видениях пробивавшие даже доспехи великанов, были больше похожи на обычных людей. Ашима знала, что каждый из них убил больше человек, чем любой имперский штурмовик, но это всё равно были обычные люди, которые не решались вмешиваться в её поединок. Всё же она двигалась слишком быстро, чтобы её можно было сразить одним точным выстрелом, который она сможет довольно легко блокировать световым мечом. И они знали об этом, а потому просто стояли рядом, держа оружие наготове и осматриваясь вокруг, не осмеливаясь прервать их смертельный танец.
   -Хватит! -- громыхнул в голове падавана рёв "псайкера". И этот крик вырвал её из объятий того странного боевого транса, в котором она находилась. Оглушённая, она отпрыгнула на несколько шагов назад и застыла, пытаясь понять, где она находилась. Потому что она больше не чувствовала окружения. Не чувствовала Силы. Словно этот безмолвный крик был нацелен не на её уши, а на бессчётные мидихлорианы, что обитали в её теле, даруя способность воспринимать пронизывавшие всё вокруг потоки Силы. И теперь они замолчали, отрезав её от той самой энергии вселенной, что помогала ей сражаться всё это время.
   -То-то же. -- сказала женщина, подходя к испуганной и уставшей девчонке, что уже не могла оказать никакого сопротивления, протягивая вперёд левую руку. -- Нам пора познакомиться поближе.
   -Беги, Ашима! -- крикнул Вейсдар откуда-то издалека. Но ученица джедая не сдвинулась с места, как заворожённая наблюдая за крохотными голубоватыми молниями, что плясали между пальцами "псайкера".
   -Довольно притворства и лжи. Он не скроет от тебя правду, Ашима. -- с какой-то необычайной теплотой и нежностью говорила женщина, кладя руку ей на лоб. -- Узри свет Императора во мне!
   А в следующий миг крыша исчезла, как и всё остальное. Исчез Астенверг, а за ним и Внешнее Кольцо, и Империя, и даже галактика, потонув в яркой вспышке. Она летела по казавшемуся бесконечным пурпурному тоннелю с невероятной скоростью, и только мельком замечала контуры ужасающих созданий, которые иногда проступали из облаков и вихрей на самом краю поля зрения. Этот головокружительный полёт закончился так же внезапно, как и начался -- такой же яркой вспышкой. Вокруг неё теперь был безграничный космос, подёрнутый сиреневой дымкой, через которую проступали черты другой галактики, чей диск нес на себе ужасающие шрамы поистине колоссальных размеров, охватывавшие целые регионы. И это страшное место стремительно приближалось, пока они не нырнули в один из рукавов, пронесясь мимо тысяч звёзд, спустившись к одной системе неприметного жёлтого карлика.
   Но это была необычная система. Она буквально кишела кораблями, космическими станциями и системами защиты, словно здесь со дня на день ждали удара всего флота Палпатина, решив обеспечить себе гарантированную победу тупо количеством боевых звездолётов. А каждая планета сияла, подобно драгоценному камню. Здесь были как совсем крохотные планетоиды, превращённые в крепости, так и огромные кольца, что опоясывали газовые гиганты невероятных размеров заводами и верфями, на фоне которых даже знаменитый Куат выглядел жалко. А в центре этой системы кружились две обитаемые планеты. Первая была красноватого оттенка, который был отчётливо различим даже несмотря на огромные города и казавшиеся бесконечными фабрики, что покрывали её поверхность, и орбиту, на которой было буквально не протолкнуться от строящихся кораблей.
   И всё это меркло перед последней, серебряной планетой. Ашима даже подумала, что это Корусант, с его бесконечным городом, который покрывал всю его поверхность, но на этом сходство заканчивалось. Это был один бесконечный город, построенный вокруг дворца, который наверняка занимал целый континент. И именно там, за высокими стенами, под защитой золотой стражи, обитал бессмертный Бог-Император Человечества. Его сила была столь велика, что её сияние ослепляло.
   Находясь так близко, можно было полагаться только на собственные ощущения. И она чувствовала не только силу, способную сокрушить что угодно, но и отеческую теплоту, и заботу, и понимание. Словно строгий, но справедливый родитель, смотрел Он на своих детей, ради которых Он отдал всё, что у него было, даже собственную жизнь. Навеки приковав себя к Золотому Трону, чтобы создать величайший маяк, что освещал всю галактику и вёл миллионы звездолётов через бушующие потоки Имматериума. И только благодаря Ему, род людской ещё не исчез с лица вселенной под ударами вероломных чужаков и потусторонних ужасов. Он готов был понять, принять и простить почти любого, кто будет верен Его завету служения Человечеству, и жестоко покарать тех, кто осмелится противиться Его воле. Он и только Он мог помочь обуздать ту могучую силу, которой она обладала. Дар псайкера -- проклятье обручённого с варпом, таящим неисчислимые опасности для слабого духом и неосторожного человека, но именно этот дар открывал перед ней те невероятные возможности, которые она не могла вообразить даже в самых смелых мечтах. Нужно только склониться перед Его Золотым Троном, присягнув на верность Богу-Императору и всему человечеству.
   Видение исчезло так же внезапно, как и возникло. Она снова стояла на крыше в окружении вооружённых до зубов солдат кровожадных захватчиков, а перед ней возвышалась та, кто уже коснулся Его величия. Это видение было ярче всех, что доводилось видеть юному падавану. Но было почти невозможно поверить в его реальность.
   Ашима понимала, что выбора у неё толком нет. Раз эти люди войны смогли найти дорогу сюда, то и все те ужасы, от которых они сбежали, тоже смогут. И вопрос только в том, кто и когда утопит галактику в крови. Но эта женщина предлагала ответ, который был лучше прочих -- объединение. Только встав единой стеной можно было противостоять всем тем неисчислимым опасностям, что таило грядущее. И вести людей в это будущее должен не продажный чинуша и не упивающийся властью маразматичный старик, продавшийся Тёмной Стороне Силы, но Бог.
   -Но зачем убивать всех пришельцев? -- спросила ученица джедая у той, кто была готова ответить на все её вопросы, развеять все сомнения, что не давали ей встать на кровавый путь войны.
   -Ксеносы лживы и кровожадны. Они улыбаются тебе, держа за спиной отравленный кинжал. Когда-то мы были добры и милосердны к ним, а они ответили на это предательством. -- в голосе женщины звучали с трудом сдерживаемые ненависть и гнев, когда она говорила о пришельцах. -- В минуту слабости они вместо того, чтобы помочь нам, обратили против нас оружие, захватив тысячи миров и обратив в рабство триллионы невинных. За предательство не может быть прощения.
   -Не газговагивай ш ней, Ашима! -- крикнул Вейстдар откуда-то издалека.
   -Но ведь не все пришельцы одинаковые.
   -Это не имеет значения. Потому что цена ошибки слишком велика. Есть только один способ быть абсолютно уверенным -- уничтожить их всех.
   -Но ведь учитель не такой. -- вступилась за джедая его ученица.
   -На твоём месте я бы не была так уверена. -- сказала женщина, приобняв её за плечи.
  
   -Не тгонь её! -- крикнул Вейсдар, срываясь с места.
   Полученный им удар Силы был страшен, и боль пронизывала буквально всё тело, но усилием воли он сумел отбросить её. Даже треснувшие рёбра не могли помешать джедаю сражаться за свою ученицу и её будущее. Он понимал, что его враг уже успел сделать с Ашимой многое, напустив на её ещё больше видений, но эта битва ещё не закончилась, и у него был шанс вырвать её из объятий опасных наваждений. Одним длинным прыжком силы он достиг своей ученицы, попытавшись вырвать её из объятий псайкера. Но получил только удар посохом по протянутой руке.
   -Ты больше не властен над ней, ксенос! -- торжествующе возвестила женщина, ловким движением развернув его ученицу спиной к себе и прижав её вместо живого щита, выставив вперёд свой посох. -- Смирись и прими свою судьбу.
   -Никогда! -- прошипел дуросианец, активируя световой меч и бросаясь в атаку.
   Бойцы молча стояли и наблюдали за их схваткой. На крышу уже спустилось несколько новых людей войны, среди которых была женщина в обтягивающем комбинезоне и какое-то существо, которое было более машиной, нежели человеком. Они тоже присоединились к зрителям, наблюдавшим за смертельным танцем.
   Вейсдар выкладывался на полную. Попытка отбросить женщину ударом Силы закончилась ничем -- она вообще не сдвинулась с места, и только сверкнули знаки, вытравленные на её капюшоне. Других способов бесконтактного боя он не знал, поэтому единственным вариантом действий оставалось пустить в ход старый добрый световой меч. Но он находился в весьма невыгодном положении -- враг превосходил его ростом, длинной рук и оружия. Единственным козырем джедая оставалась подвижность. И он использовал его в полной мере, стремительно перемещаясь, совершая один прыжок Силы за другим, атакуя с разных сторон и направлений.
   Но враг оказался более подвижен, чем он рассчитывал. Поняв его тактику, женщина просто покрепче прижала Ашиму к себе, подняв её над землёй, и просто носила её с собой как щит. Ноги падавана просто болтались в воздухе, как и висевшие безвольными плетьми руки, в которых ещё каким-то чудом оставался зажат деактивированный световой меч. И мастеру приходилось наносить каждый удар как можно более аккуратно, чтобы не ранить свою ученицу. А противник просто наслаждался игрой, блокируя все его выпады своим посохом, который был неуязвим для светового клинка.
  
   Телепатический удар возымел должное действие -- девчонка была оглушена, так что Анна смогла без особых проблем подойти к ней и прикоснуться к её голове. Прямой контакт был не обязателен, но крайне желателен при работе с высшими техниками внушения, такими как передача воспоминаний. Но эти воспоминания она специально подготовила для этой встречи как самый надёжный способ перетащить Ашиму на свою сторону -- дать ей самой узреть свет Бога-Императора. Инквизитору Астер пришлось потратить достаточно много времени, создавая эти воспоминания из обрывков собственных воспоминаний о пребывании на Святой Терре, ритуале санкционирования, обучения в Схоластика Псайкана, а так же полётах к другим планетам. Система Сол была одним из величайших чудес галактики -- колыбелью человечества и памятником его величия, и величия Империума. Триллионы паломников и пилигримов со всех сегментумов стремились попасть сюда, чтобы своими глазами узреть Дворец Императора, Кольцо Юпитера, верфи Марса и многие другие творения рук бессчётных поколений архитекторов, строителей, учёных и инженеров, прославившие род людской в веках. Такие воспоминания никого не оставят равнодушным.
   И трюк сработал на все сто. Было отчётливо видно, как по её ауре расходились волны сильнейших эмоций. Удивление, восторг, благоговение -- всё как и ожидалось. Длинные сеансы телепатического общения при поддержке хора позволили подготовить почву в разуме жертвы, и стоило бросить туда семя истины, как оно тут же дало пышные всходы. Ещё недавно воля девчонки была тверда, как и её решительность, а сейчас она находилась в полной прострации, лишённая ориентиров и сбитая с толку открывшимся ей знанием.
   Она более не сопротивлялась, и только задавала уточняющие вопросы. Анна и без того видела, что она колеблется, не решаясь принять окончательное решение. И причиной всему были ксеносы. Точнее один конкретный ксенос, к которому Ашима привязалась, можно сказать даже прикипела всей душой. Он заменил ей отца, так что тут не было ничего удивительного, кроме силы этой связи. Той единственной нити, что удерживала её в прошлом, не давая смело шагнуть навстречу блистательному будущему.
   Инквизитору ещё бы долго пришлось увещевать её, убеждая в своей правоте, но ксенос сам подсказал решение, кинувшись отбивать свою ученицу. Ловко блокировав попытку вырвать девчонку из её рук, Анна решила использовать сложившуюся ситуацию на полную катушку. Дав своим людям команду не вмешиваться, она ловко развернула девчонку лицом к нему и прижала к себе левой рукой. А уж раззадорить оппонента парой колких фраз вообще не составляло никакого труда.
   Чужак атаковал со всей своей скоростью и прытью, старательно избегая ударов в нижнюю часть корпуса и подсечек, чтобы не задеть свою ученицу. В то время как сама инквизитор Астер была ограничена только использованием одной руки. Даже когда ксенос попытался обойти её с фланга и ударить в спину, это не вызвало у неё особых трудностей. Она только крепче прижала девчонку, подняв её себе под грудь, благо рост и комплекция позволяли, как и силовой доспех. Но приходилось быть аккуратной, чтобы не повредить захваченный трофей. Ашима же до сих пор блуждала среди новых воспоминаний, что пытался осмыслить её разум, а потому была более похожа на тряпичную куклу, никак не участвуя в схватке.
   Самым забавным во всей этой ситуации было то, что учитель намного уступал своей ученице и в искусстве владения клинком, и в деле манипулирования энергиями варпа. Его телекинетические удары были просты, грубы и примитивны, так что подавить их при помощи псикапюшона для любого подготовленного псайкера было совсем плёвым делом. Что же до рукопашной, то его скорость и опыт были на уровне, но боевое предвидение было значительно слабее. Если его воспитанница видела сотни вариантов развития событий, то он от силы десяток. Так что играть с ним можно было ещё долго.
   -Прошу прощения, что отвлекаю вас, инквизитор, но у меня для вас срочное сообщение. -- донёсся по воксу голос Ушла.
   -Долой любезности, магос, говорите по делу. -- отозвалась его госпожа, которой сейчас было, мягко говоря не до того. Поддерживать три энергопотока, фехтовать с чертовски подвижным врагом, вести философский диспут, да ещё и отвечать на запросы шестерёнки было уже слишком даже для неё.
   -К нашему квадрату приближаются десантные челноки. Они несут идентификаторы Ордо Еретикус.
   -Да чтоб его демоны в варпе драли. -- новость была столь неожиданной, что Анна чуть не пропустила удар в плечо, лишь в самый последний момент отбросив ксеноса встречным ударом. Высадка штурмовиков Ордо Еретикус должна была начаться только через полчаса. А это значит, что один очень подозрительный инквизитор решил лично вмешаться в её работу. -- Этот сукин сын Капаейро совсем не вовремя. Отвлеките его, пока я не закончу!
   Такое непочтительное высказывание по отношению к брату-инквизитору могло потом выйти боком и стоить довольно дорого, особенно произнесённое вслух. Но сейчас ей было на это наплевать. Это ещё хорошо, что девчонка не поняла её слов. Однако спектакль нужно заканчивать. И молить Императора, чтобы это не повлияло на качество проделанной работы. Спускать столько времени и сил гроксу под хвост было обидно даже для неё.
   А поэтому нужно только немного подтолкнуть ксеноса к необходимому действию. Вклинить в его боевое предсказание варианты, которые заставят его нанести тот самый удар, который будет нужен ей. А дальше уже дело техники.
   Вознеся про себя короткую молитву Императору, Анна начала опутывать чужака паутиной ложных видений. Конечно, этот трюк был прост, когда работаешь с простыми людьми. Но на одного этого джедая нужно было больше усилий, чем на дюжину бойцов. А гул двигателей челноков уже отчётливо слышен. И при том ни чего-нибудь, а Тандерхоков. Всё же на фоне этих позёров из Еретикус инквизитор Астер выглядела не очень презентабельно, так как не стремилась за дешёвыми эффектами. Но сейчас этот рёв может всё испортить.
   Но сегодня сам Император был на стороне своей верной служительницы. Приближающийся гул заставил ксеноса спешить ещё сильнее. Он начал дёргаться, теряя из виду одну вероятность за другой. Пока окончательно не оказался в плену ложных вариантов, внушённых ему несоизмеримо более могучим псайкером. "Джедай" сделал всё как надо. Очередной прыжок, уход от ложной атаки и контрудар, который достигает своей цели.
  
   Вейсдар чувствовал, что начинает выдыхаться. Отгонять боль при помощи Силы он мог, как и усталость, но не одновременно, и тем более не в бою. Для этого он был слишком плохо подготовлен. Но чем дольше затягивался бой, тем более безнадёжным становилось его положение. Которое стало критическим, когда в небе над ними послышался гул двигателей заходящих на посадку челноков. Не нужно использовать предвидение Силы, чтобы понять, что это основная волна десанта. Если раньше ещё была хоть какая-то надежда на то, чтобы затеряться в лесах или горах, то теперь путь к спасению был окончательно отрезан. И всё что им оставалось -- продать свою жизнь подороже.
   И этот всё же представился. Женщина и так громко говорила что-то на своём грубом, лающем языке, что по интонации можно было оценить не иначе как отборную ругань. И, в конце концов, она допустила досадную ошибку, присев для нанесения весьма опасного колющего удара. Уйти от такой атаки весьма непросто, но не для джедая, а встречный укол должен прийтись сверху, пройдя мимо левого уха Ашимы и пронзить сердце этого ужасного порождения войны.
   Но световой меч остановился, так и не достигнув цели. И только в этот момент Вейсдар увидел, что его меч остановила его собственная ученица, использовав для этого Силу. Со стороны казалось, что световой клинок, направленный ей в сердце, просто упёрся кончиком в её ладонь. Хотя этот трюк мог выполнить только магистр, на лице падавана не отразилось даже тени напряжения.
   -Учитель? -- удивлённо спросила Ашима, глядя на него широко открытыми глазами. Теми самыми голубыми глазами, на которых сейчас наворачивались слёзы. -- Учитель, вы...
   -Я не... -- в нерешительности произнёс дуросианец, деактивируя меч и делая шаг назад.
   -Он пытался убить тебя. Убить за то, что ты узнала правду. -- не преминула встрять в беседу женщина, продолжавшая прижимать к себе падавана.
   -Я не хотел! -- оправдания джедая звучали откровенно жалко.
   -Он чувствует, что ты сильнее его. Он боится тебя. -- продолжала свою обвинительную речь победительница, чувствуя своё полное превосходство. -- Он убил бы тебя, если бы не смог контролировать.
   -Это правда, учитель?-- Ашима даже не замечала, как слёзы катились по её щекам. -- Вы пытались меня убить?
   -Нет! Я нешпошобен пгиченить тебе вгед! -- Вейсдар проклинал того великана, что выбил ему зубы. Теперь, когда ему как никогда нужна была чёткая и понятная речь, он ужасно шепелявил. -- Это вшё она! Он заштавила меня нанешти этот удаг!
   -Он врёт, как и всегда. -- женщина продолжала свою обвинительную речь. -- Ты же чувствуешь, что он всё равно сделал бы это.
   -Нет! Никогда! -- сорвался на крик джедай, хотя прекрасно помнил миг своей нерешительности. Только теперь он понял, чего ему стоила та попытка подлого убийства.
   -Чувствую. -- ответила Ашима, в голосе которой уже звучала сталь. -- Я вижу это. Он попытается убить меня, чтобы я не пошла с вами. Но у него не получится.
   -Конечно не получится. Я не дам тебя в обиду. -- начала успокаивать её женщина.
   -Не вы, а он. -- ответила ученица джедая, указав пальцем на дверь, что вела с крыши внутрь здания. Которая в следующий миг слетела с петель от мощного удара. А через образовавшийся проход, свернув по дороге остатки косяка, протиснулся тот самый великан в чёрных доспехах, которого они с таким трудом одолели. Теперь у него больше не было ракетного ранца, а его броня выглядела весьма ободранной и подкопченной, но он был всё ещё жив, и жаждал поквитаться за своё падение.
  
   ========== Присяга ==========
  
   Возвращение космодесантника оказалось, мягко говоря, не совсем своевременным. Конечно, приятно было видеть, что дешёвые трюки этих "джедаев" не смогли сломить ангела смерти Императора, но ярость и жажда мести этого воина могли испортить всё дело. И пока Анна только думала об этом, великан в чёрной силовой броне уже преодолел расстояние, отделявшее его от ксеноса, который даже не пытался оказать сопротивление.
   -Именем Ордо Ксенос приказываю остановиться! -- послала ментальное сообщение инквизитора Астер, но к этому моменту чужак уже болтался в воздухе, испуганно разглядывая занесённые для удара когти космодесантника. Даже штурмовики Ордо Еретикус, что уже окружили их, не посмели встать на пути разъярённого брата Караула Смерти.
   -Этот ксенос бросил мне вызов, инквизитор. -- отозвался астартрес, повернувшись к своей новой собеседнице, отдавая должное её рангу. Но даже полсотни направленных на него хеллганов не могли перевесить нанесённое оскорбление. -- Это моя добыча.
   Но продолжению разговора помешал гул двигателей Тандерхока, зависшего у края крыши. Из открытой аппарели челнока на крышу выпрыгивал ещё один ударный отряд штурмовиков Ордо Еретикус, числом превосходивший всю свиту инквизитора Астер раз в пять. А ведь это была только прелюдия. Когда они оцепили крышу, из машины вышел сам инквизитор Капаейро в своих тяжёлых доспехах терминатора, окружённый довольно многочисленной свитой. Анна могла только поразиться искусству пилота, который держал машину в воздухе с превосходной точностью прямо над застройкой, хотя реактивные струи его двигателей уже разбросали всё, что не было намертво прибито к постепенно разгоравшимся крышам.
   -Именем Ордо Еретикус приказываю передать вражеских колдунов мне! -- провозгласил предводитель этой маленькой армии, когда Тандерхок всё же улетел прочь, позволяя общаться без использования вокс-связи. Потому что он сам не захотел ни подключиться к созданной Ушлом сети, ни дать доступ к своей собственной. Вот до чего доводит людей паранойя.
   -Это моя добыча. -- спокойно повторил космодесантник уже второму инквизитору, пытавшемуся оспорить его право на жизнь этого ксеноса.
   -Прошу вас, милорд, передать вашего пленного в руки Ордо Еретикус. -- как можно более вежливо попросила Анна. Даже будучи инквизитором, лучше не злить ангелов смерти Императора просто так. А то мало ли что может случиться, если он посчитает это оскорблением? Конечно, на этой крыше достаточно стволов, чтобы с гарантией убить его, но ссориться с братом Караула Смерти из-за такого пустяка -- верх глупости. Особенно здесь, в чужой галактике, где каждый воин на вес золота. -- Смею вас заверить, что инквизитор Капаейро лично проследит за тем, чтобы этот ксенос был предан огню после того, как из него будет извлечена вся требуемая информация.
   -Никому не позволено подрезать крылья ворона... -- бесцветным голосом проговорил космодесантник, снова принявшись изучать свою жертву, но всё же уточнил: -- Вам точно нужен этот колдун живьём?
   -Именно потому что это вражеский колдун, он и должен быть передан в руки Ордо Еретикус. Колдуны и ведьмы -- наша забота. -- напомнил о своём существовании Карлос. -- Отдайте их обоих.
   -А ксеносы -- наша. -- тотчас же выложила свой контраргумент инквизитор Астер. -- Поэтому я требую проведения совместного исследования данных образцов.
   Инквизитор Капаейро почти минуту буравил коллегу убийственным взглядом, но в итоге кивнул. -- Пусть будет так. Но девчонка не похожа на ксеноса. Если проверки подтвердят чистоту крови и наличие псионического потенциала, то это будет первый несанкционированный псайкер, захваченный в этой галактике.
   -Вы же понимаете, что в сложившихся обстоятельствах мы не можем выполнить стандартную процедуру...
   -Стандартная процедура предписывает передавать всех несанкционированных псайкеров в руки инквизиции или Адептус Астра Телепатика для погрузки на Чёрный Корабль и отправки на Терру, дабы там решалась их дальнейшая судьба. Чёрный Корабль сейчас находится на орбите, так что я не вижу причин, почему мы должны отступать от инструкций. -- голос охотника на ведьм был твёрже керамита его доспехов, но на его непроницаемом лице всё же отразилась лёгкая улыбка. -- Кроме того момента, что они не являются верноподданными Бога-Императора, так что в этом нет нужды.
   -Что вы имеете в виду, брат-инквизитор? -- почти прошипела Анна, уже догадываясь о том, куда клонит её чрезмерно подозрительный коллега. Даже не смотря на то, что не могла слышать его мысли, даже поверхностные. Он вообще не отражался в варпе, как и люди, что его окружали. У неё было несколько объяснений данного феномена, но сейчас этот вопрос был второстепенным.
   -То, что было запланировано изначально -- провести все требуемые исследования, а потом уничтожить. -- с гордостью произнёс Капаейро, взглянув на космодесантника. -- Смею вас уверить, что этот ксенос будет предан огню, если доживёт до казни. Надеюсь, это будет достойной местью за нанесённое вам оскорбление.
   -Вполне. -- кивнул после краткого раздумья Астартрес, деактивируя грозовые когти, после чего швырнул безносого чужака к ногам инквизитора. -- Он ваш.
   Оказавшись в непосредственной близости от керамитовых сапог представителя Ордо Еретикус, ксенос заверещал, словно ошпаренный, всеми силами пытаясь отползти как можно дальше, но штурмовики уже схватили его. Анна поняла, что вызвало такую реакцию, и только сильнее прижала Ашиму к себе, с ужасом смотря, как из-за широкой спины Капаейро появляется он -- поганый урод, выродок, ничтожество. У них было много имён: нули, тупильщики, пустые, но формальная наука придерживалась термина пария. Стоило догадаться, что у брата-инквизитора есть дополнительный козырь в рукаве для решения проблем с несанкционированными псайкерами. Пускай конкретно этот образец был достаточно слабый, и его аура была радиусом не более пяти метров, он всё равно представлял опасность.
   -Вы не казните эту девочку просто так. -- твёрдо заявила инквизитор Астер, делая шаг назад вместе со своей законной добычей.
   -Почему же? -- ехидно спросил охотник на ведьм, глядя как потерявшего сознание ксеноса заковывали в кандалы. -- Из ваших уст такие заявления звучат еретично, инквизитор.
   Особое ударение на последнем слове должно было напомнить Анне, что она всего лишь слуга Императора, и сама не защищена от обвинения в ереси, но она затратила слишком много сил, чтобы отступить просто так, пустив в ход последний аргумент: -- Она является верноподданной Бога-Императора, поэтому я настаиваю на проведении стандартной процедуры.
   -Ах вот как... -- с откровенно наигранным удивлением Капарейо посмотрел сначала на неё, потом на Ашиму. -- И когда же она успела вам присягнуть?
   -Прямо перед вашим эффектным появлением, брат-инквизитор. Она отвергла ересь ксенофилии, и всей душой желает прикоснуться к свету Бога-Императора...
   -Хватит ломать комедию. Я видел ваши игры с этим ксеносом от начала и до конца. -- вспылил Капарейо, устав от препираний. -- Или вы считаете присягой Богу-Императору Человечества ваши обнимашки и сюсюкание?
   Претензии представителя Ордо Еретикус были более чем обоснованы, поэтому Анна только глубоко вздохнула, после чего нагнулась к Ашиме и шепнула ей на ушко: -- Встань на колени.
  
   Прибытие дополнительных людей войны, а так же перепалка псайкера с великаном в чёрных доспехах и вождём в тяжёлой серебряной броне, оказались полной неожиданностью для бывшей ученицы джедая. Пускай Ашима не знала этого языка, но судя по повышенным интонациям, которые только обостряли лающий, и временами шипящий говор, они ругались. Ругались из-за неё. Вождь в серебряных доспехах явно желал взять её бывшего учителя в плен, как и её саму. Судя по сопротивлению прижимавшей её к своему животу женщины, это не сулило бывшему падавану ничего хорошего.
   Прислушиваясь к течениям Силы, девушка заметила одну странность. Она не чувствовала ни обладателя серебряной брони, ни окружавших его солдат. Словно их нет, и никогда не было, хотя они стояли прямо перед ней. Вместо этого она ощущала какие-то странные, незнакомые колебания, которые даже не могла описать. Это было похоже на круги, что расходились по водной глади от брошенного камня, только двигавшиеся в обратную сторону. А ещё она ощущала всё нарастающее напряжение женщины-псайкера, а так же обрывки эмоций, что всё чаще проскакивали через казавшуюся непреодолимой стену воли, которые она всё ещё не могла прочитать.
   Но когда великан в чёрных доспехах кинул Вейсдара к ногам вождя в серебряных доспехах, тот закричал как от жуткой боли, а стальная хватка её ментальной собеседницы стала ещё крепче. И только в этот момент она почувствовала, как сама Сила корчилась и извивалась в конвульсиях, судорожно пытаясь спастись от невзрачного человека, что вышел из-за спины своего предводителя. Даже сами люди войны старались не приближаться к этому чудовищу без острой необходимости, а на джедая было даже жалко смотреть. Наконец, он потерял сознание, и солдаты заковали его в кандалы, потащив к краю крыши.
   -Встань на колени. -- произнесла женщина, отпуская её. -- И присягни на верность Империуму Человечества и Богу-Императору.
   Ашима понимала, что вождь в серебряных доспехах всё ещё считал её врагом. А ей самой хотелось как можно дальше убежать от такого кошмара, как убийца Силы. Но даже без всяких видений она понимала, что не успеет сделать и шага, прежде чем её убьют. А ещё она понимала, что сильно подставит псайкера, если не сделает, как она велит. Эта женщина спасла её от вероломства Вейсдара, и поручилась за неё перед своими кровожадными сородичами, и это стоило благодарности.
   Опустившись на колени перед закованными в тяжёлые доспехи людьми, хрупкая девушка начала зачитывать слова присяги, что всплыли в её памяти. Произношение было отвратительным, и остальные наверняка понимали её с большим трудом, однако брови вождя в серебряной броне удивлённо поползли вверх. Когда она закончила говорить, всё ещё стоя на коленях, на крыше царила гробовая тишина, только изредка прерываемая звуками затухающих перестрелок и далёким рёвом носившихся высоко в небе машин.
   Грозно нахмурившись, вождь стоял не шевелясь, буравя её своим тяжёлым взглядом, пока не отдал несколько коротких команд, резко развернувшись и направившись к открытой аппарели уродливого, угловатого челнока, утыканного ракетами и пушками, который завис у края крыши, чтобы забрать своего господина. Большая часть солдат устремилась к лестнице, чтобы продолжить бой в городе, как и великан в чёрной броне.
   -Ты молодец, Ашима. Ты всё сделала правильно. -- сказала женщина-псайкер, беря её за плечи и поднимая на ноги. -- Тебе больше ничего не угрожает. А чтобы тебе не было страшно, я пойду с тобой.
   Так они и шли, держась за руки, к новому челноку, куда солдаты уже затащили Вейсдара. И только терзавший Силу монстр в человеческом обличии продолжал следовать за ними на расстоянии десятка шагов, терпеливо дожидаясь, пока они зайдут внутрь пассажирского отсека и займут места в самом дальнем углу, чтобы сесть у аппарели, тем самым гарантируя, что они никуда не убегут. А если попытаются, то потеряют сознание.
  
   ========== Посвящение ==========
  
   Ашима сидела поджав ноги на койке, смотря в противоположную стену. Тоненький матрац был чисто символичен на фоне стального листа, что заменял ей кровать, а одеяло более походило на большое полотенце. Только подушка, которую она прижимала к груди, была ещё более-менее вменяемой. Но в остальном в этой комнате больше не было ничего, кроме умывальника и закрытого крышкой унитаза, который хотя бы не вонял.
   Но не скудность обстановки обволакивала её липким страхом. В этих стенах тёмного металла было что-то неправильное, что-то пугающее. С тех пор, как её отвели сюда, она больше не слышала Силы, не видела видений, а её попытки медитации оканчивались ничем. Словно никакой силы не существовало в природе. Она не испытывала никакой физической боли, но осознания того, что она лишилась казавшейся ранее неотъемлемой части себя, было страшнее любой пытки.
   Всего одной ночи оказалось достаточно, чтобы потерять счёт времени. Тусклая лампа под потолком не меняла своей яркости, а безвкусную еду она получила всего два раза через открывшуюся нишу в стене, где оказывался небольшой брикет какой-то безвкусной синтетической дряни, после которой приходилось полоскать рот, чтобы хоть как-то подавить рвоту, благо что хоть вода была чистой и приятной на вкус. В целом, условия были терпимы, если бы не это постоянно давящее чувство оглушающей пустоты, которое сводило с ума сильнее чем одиночество.
   Ученица джедая уже в который раз спрашивала окружающую тишину о том, действительно ли женщина-псайкер обманула её, оставив у входа в этот тюремный блок, и после которого пробуждения она поймёт, что разум окончательно покинул её, когда послышался лязг открываемого замка. Когда дверь распахнулась, в камеру с тихим шелестом влетел крылатый младенец, нёсший в руках какой-то странный прибор, а светившиеся красным глаза на голове с торчащими металлическими вставками и проводами придавали ему поистине потусторонний облик.
   -Здравствуй, Ашима, как ты себя чувствуешь? -- внезапно спросил на хорошем основном этот уродец, зависнув напротив неё, от чего бывший падаван пришла в тихий ужас. Она так и сидела, парализованная страхом, пока кто-то не коснулся её плеча. От испуга она подскочила чуть ли не до потолка без всякой силы, но вместо очередного чудовища на кровати сидела женщина-псайкер. На этот раз у неё не было доспехов и оружия, поэтому она вошла практически беззвучно, и напуганная чудовищным созданием девушка не заметила её.
   Удивлённо глядя на неё, женщина спросило что-то на своём незнакомом языке, и младенец тут же спросил: -- Я тебя напугала?
   Бывшей ученице джедая потребовалось несколько долгих секунд чтобы понять, что под этой отвратительной личиной крылатого ужаса скрывался протокольный дроид. Определенно, его создатель был если не безумен, то как минимум психически нездоров, потому что только больное воображение могло породить нечто столь же отталкивающее.
   -Не вы, а он! -- девушка показала пальцем на переводчика.
   Её собеседница только улыбнулась.
   -Этот сервопереводчик был специально создан для осуществления контактов между носителями Основного Галактического и Низкого Готика. Он безобиден.
   -На вид такого не скажешь. -- с сомнением произнесла Ашима, после чего спросил прямо: -- За что вы сделали с этим ребёнком такое?
   Женщина сперва удивлённо подняла брови, а затем с трудом подавила смешок прежде чем ответить.
   -А это не ребёнок, и никогда им не был. Это специально выращенный клон с изменённой структурой нервной системы и физиологией. Технически, он никогда и не жил, поскольку в нём нет, и не было ни личности, ни души.
   -Но зачем делать протокольного дроида таким отвратительным?
   -Ах, мне ещё предстоит столько тебе объяснить... -- перевёл слова женщины отлетевший чуть подальше крылатый младенец, в то время как она уселась на койке поудобнее, жестом приглашая бывшего падавана сесть рядом. -- Образ херувима восходит ко временам зарождения человечества. Люди древности полагали, что добрые духи, что помогали им и были посланниками богов, выглядели именно так. Эта вера прошла сквозь тысячелетия, и образ был использован при создании сервиторов, чьи функции носят в первую очередь информационный характер. Там где нужно обрабатывать много информации, как при синхронном переводе, используют их.
   -А есть и другие? -- осторожно спросила Ашима, всё же садясь на край койки.
   -Превеликое множество. Под любую задачу, от перемещения грузов и добычи руды, до ведения боя, существуют сервиторы. Есть даже космические корабли, чей экипаж целиком состоит из сервиторов. -- Взгляд псайкера внимательно изучал её. -- Тебя здесь не обижали?
   -Нет, разве что только кормили какой-то синтетической гадостью.
   -Синтетические рационы. -- произнёс переводчик, когда женщина скривилась, словно откусила что-то очень кислое. -- Мне тоже приходилось есть эту дрянь. Нечего сказать, гадость ещё та, но в них есть все питательные вещества и микроэлементы, так что это даже можно есть.
   -Что это за место? -- задала давно терзавший её вопрос Ашима, более не желая ходить вокруг да около.
   -Нуль-камера Чёрного Корабля. -- голос дроида был безэмоционален, но женщина погрустнела, окинув взглядом помещение.
   -Почему я не чувствую Силы? Я не слышу её, даже во время медитации.
   -Потому что стены этой камеры, как и всей этой секции, созданы из специальных, психически нейтральных материалов. Этот металл гасит все возмущения в варпе, разрывая связь находящихся внутри существ с Имматериумом. -- взгляд псайкера буравил стену почти в том же месте, куда недавно смотрела бывшая ученица джедая. -- Дополнительный генератор поля Геллера гарантирует, что никто из узников не сможет использовать свои силы.
   -Узников? -- всполошилась Ашима. -- Так значит я пленица?
   -Ровно до того момента, пока не пройдёшь ритуал санкционирования. -- голос дроида казался издевательски спокойным.
   -А вы его прошли?
   -Да. -- кивнула женщина. -- Его обязаны пройти все, отмеченные варпом. Для их же блага...
   -Но ведь Сила может проявиться даже в том, кто об этом не догадывается. -- в голове бывшего падавана всплыли слова прежнего учителя. -- Но она им ни чем не угрожает.
   -Ты меня так завалила вопросами, что я тебе ничего не успела объяснить. -- Смех собеседницы показался девушке слишком горьким для человека, который был хозяином положения. -- То, что ты привыкла называть Силой -- всего лишь вершина айсберга. Тонкая плёнка, что плавает на поверхности бездонного океана.
   -Но ведь Сила пронизывает всю вселенную, связывая каждое живое существо в галактике...
   -Так ты видишь мир из-за завесы. Я же вижу картину целиком...
   -И какова она? -- Ашима поняла, что проснувшееся любопытство вернула её к жизни.
   -Если не вдаваться в подробности, то существует Материум -- та вселенная, в которой мы живём. Здесь находятся миллионы галактик, в каждой из которой сотни миллиардов звёзд. Всё, что ты видишь своими глазами, можешь потрогать, тот воздух, которым ты дышишь, и материя из которой состоишь -- всё это реальность. Но помимо Материума существует ещё Имматериум -- параллельная вселенная, полностью противоположная нашей реальности.
   -Она состоит из антиматерии?
   -Нет. Там нет ни материи, ни антиматерии. Там нет ни пространства, ни времени, и все законы физики не имеют смысла. Это царство чистой энергии, где находят отражения мысли и эмоции всех разумных существ вселенной.
   -Так это и есть Сила?
   -Нет. Это -- варп. Его называют по-разному -- царство эмпирий, океан Душ, ноосфера... Определений было столько же, сколько и разумных рас. Ваша Сила стабильна и постоянна, а Имматериум -- в постоянном движении. Он бурлит, закручиваясь в невозможные течения, сотрясаемые чудовищными штормами, что способны поглотить неосторожный корабль без следа.
   -Корабль? -- не поняла Ашима. -- Но вы же сказали, что там нет материи. Откуда там корабли?
   -Наши корабли летают через варп, чтобы двигаться быстрее скорости света. -- с уже более весёлой улыбкой женщина посмотрела на неё, и обняв за плечо прижала к себе. -- У людей не было другого пути к звёздам, и человечество создало варп-драйвы, что могли перенести корабль в варп, позволяя бороздить параллельную вселенную, и вернуть обратно из-за грани, что отделяет Имматериум от реальности. Чтобы корабль не был уничтожен невозможными энергиями варпа, было создано поле Геллера, что способно создать пузырь реальности, который поддерживает законы физики вокруг корабля.
   -А если оно сломается?
   -Тогда корабль погибнет. Геллер был одним из величайших учёных в истории, потому что созданное им поле не только сохраняет кусочек реального пространства даже в глубинах Имматериума, но и не позволяет хищникам варпа проникнуть на борт корабля.
   -Хищники Варпа? -- Ашима уже начинала путаться в такой сложной картине мира.
   -Да. Варп обитаем. Его не зря назвали океаном Душ. Мысли и эмоции каждого разумного существа отражаются в Имматериуме, оставляя в нём свой след. Через это отражение человек взаимодействует с варпом, а варп с человеком. После смерти, душа человека сливается с его отражением, переносясь в варп. -- Женщина тяжело вздохнула. -- Но в Имматериуме даже мысли и эмоции разумных обретают форму. Чем они сильнее, тем больше вероятность того, что из них может родиться варп-сущность, которая даже будет обладать зачатками интеллекта, рождёнными обрывками мыслей, связанными с этими эмоциями. К несчастью всех живущих, эти твари агрессивны, и ведут вечную охоту на себе подобных и всё, что попадает в варп. Со временем сильнейшие из них, поглотив слабых, становятся тем, что известно нам как демоны. Особенно они ненавидят корабли, которые являются полной противоположностью им и всему, что их окружает.
   -Жуть какая...
   -Но самое страшное в том, что одарённые люди, которые могут использовать энергию варпа для применения своих сил, связаны с Имматериумом гораздо сильнее, и в момент использования своих сил они особенно заметны. А хищники не дремлют, и могут попытаться атаковать псайкера, оседлав поток идущей к нему из-за завесы энергии и вторгнуться в его сознание. Если воля человека слаба, а разум неподготовлен, то демон может захватить его тело, подчинив своей воле.
   -И что тогда будет?
   -Этот человек станет одержимым. И начнёт крушить всё вокруг и убивать людей, чтобы поглотить их души...
   -Поглотить души? -- Ашима отстранилась от женщины, с испугом глядя ей в глаза. Но в её холодном взгляде читалась только решимость донести всю правду до своей новой ученицы.
   -Души. Для демонов человеческая душа, наполненная эмоциями и воспоминаниями -- источник новых сил и излюбленная добыча. Поэтому они всеми силами стараются прорваться в реальность и подчинить её себе, превратив в царство кошмаров. -- Собеседница бывшего падавана стала серьёзна как никогда. -- И мы -- псайкеры, обручённые с варпом -- всего лишь врата для этих потусторонних легионов.
   -Но что же делать?! -- выкрикнула девушка, с ужасом вспоминая видения каких-то отвратительных тварей, которых она не могла даже толком описать.
   -Без псайкеров жизнь Империума невозможна. Как невозможно предотвратить рождения связанного узами варпа. Этот дар может спать долгие годы, проявившись только при сильном потрясении. И такой пробудившийся псайкер неопытен, и оттого крайне опасен как для окружающих, так и для себя самого. Но! -- женщина наставительно подняла палец. -- Есть способ помочь одарённому в его извечной битве.
   -Какой же?
   -Ритуал санкционирования, дабы отсеять недостойных, и последующая подготовка и обучение. Только так можно обуздать свою собственную силу и закалить волю, чтобы выстоять в этой бесконечной войне. -- в улыбке псайкера впервые появилась та самая человеческая теплота. -- Ты сильная, Ашима, и я это знаю. Тебе предстоит многому научиться, но не стоит бояться. Ты обретёшь невероятную силу и могущество, но за них придётся заплатить проклятьем связанного с варпом. Любая неосторожность, любая оплошность, могут стать последними. И не только из-за демонов.
   -А есть ещё что-то кроме демонов? -- новости становились всё хуже и хуже.
   -Нет. Но есть множество других опасностей. Энергия варпа чужда реальности и непредсказуема. -- женщина говорила спокойно и уверенно, и эта уверенность немного успокаивала бывшую ученицу джедая. -- Псайкер -- всего лишь призма, что пропускает эту энергию сквозь себя и преобразовывает в форму, требуемую для использования его способностей. Но если взять из варпа слишком много энергии, или потерять контроль над хотя бы маленькой частью этого потока, то она вырвется на свободу, принимая произвольную форму. Это может быть как безобидный порыв ветра или потусторонние голоса, так и смертельно опасные феномены, которые калечат и убивают всех вокруг.
   -Это же кошмар!
   -Это -- правда жизни! -- в голосе псайкера звучала сталь. -- Поэтому ключевым словом для тебя должна стать осторожность. Осторожность в первую очередь. Если есть что-то, что можно сделать не прибегая к своим силам, лучше сделать это руками, чем лишний раз играть с огнём.
   -Да я и раньше не злоупотребляла Силой. -- её слова задели Ашиму.
   -Отлично. Значит, тебе будет проще привыкнуть. -- Женщина снова по-доброму улыбнулась. -- Вторым ключевым словом для тебя должна стать умеренность. Когда бы ты ни применяла свои способности, не бери больше энергии, чем необходимо. Чем меньше поток, тем легче им управлять.
   -Я поняла. -- кивнула ученица, внимая словам учительницы, что доносил до неё механический голос дроида-переводчика.
   -Третьим же ключевым словом для нас всех является смирение. Все мы люди, какими бы способностями мы не обладали. И наша миссия -- служение человечеству! Другие никогда не поймут нас, а многие будут бояться, презирать и даже ненавидеть. -- Учительница явно вспомнила что-то неприятное, потому как осеклась, но вскоре продолжила: -- Но мы не можем винить их, потому что они в чём-то правы -- мы опасны. Но вселенная необъятна, а межзвёздная тьма скрывает невообразимые ужасы. Чтобы род людской не угас, мы должны принести на алтарь победы всё, что у нас есть. И именно тогда наше проклятье оборачивается бесценным даром.
   -Но у меня ничего нет, кроме меня самой! -- заметила Ашима.
  
   -Ах, моя маленькая девочка. Как я тебя понимаю. -- Вздохнула Анна, сгребая свою новую ученицу в охапку и прижимая к себе. -- У меня тоже не было ничего.
   -И вы прошли весь этот путь? -- она всё ещё была напугана и чуть ли не дрожала от страха. Конечно, правда о извечном враге и его природе была страшной, но другого пути не было. Она должна всё знать, чтобы не погубить саму себя.
   -От начала и до конца. -- Инквизитор Астер искренне сожалела, что сервопереводчик не способен передавать эмоции, но была искренне благодарна почтенному архимагосу за это устройство. Без такого херувима языковой барьер оказался бы непреодолим. -- Ты не поверишь, но я здесь родилась.
   -Что, прямо здесь? -- удивлённо отстранившись спросила Ашима, глядя ей в глаза.
   -Не прямо здесь, но в точно такой же камере, только на другом корабле. -- Предвидя очередной поток вопросов, Анна продолжала: -- Моя мать тоже была псайкером, только несанкционированным.
   -Поэтому её заточили на такой корабль?
   -Да. Её никто никогда не обучал и не рассказывал о том, какой силой она обладала. Она жила на планете с суровым климатом и низким уровнем развития, так что ей просто не у кого было учиться. -- Историю Инги Астер её дочь знала только со слов своих собственных учителей, и из скудных архивных данных, но тем не менее старалась не выдумывать лишних деталей, чтобы не оскорбить доверие враньём. -- Когда она раскрыла свой талант, то начала использовать его, чтобы помогать людям. За это её заклеймили ведьмой.
   -Ведьмой?
   -Простые люди редко могут отличить псайкерство от колдовства. Для многих вообще нет никакой разницы. Так что её схватили и отправили местному губернатору. Который не сжёг её только потому, что подходил срок платить дань Чёрному Кораблю.
   -Платить кораблю? -- девочка уже устала удивляться, и просто прижалась к своей собеседнице, лишь иногда задавая вопросы.
   -Согласно закону Империума, каждый мир должен раз в столетие отдавать Чёрным Кораблям всех несанкционированных псайкеров, что будут обнаружены. Их количество варьируется от планеты к планете, но за укрывательство несанкционированного псайкера губернатора могут строго наказать. -- Поменьше подробностей, иначе этот разговор будет тянуться бесконечно. -- Так что через месяц она оказалась в точно такой же камере. И уже в полёте выяснилось, что она была беременна.
   -А сколько длился полёт, что она успела родить вас на борту? -- любопытство этой девчонки было неистребимо.
   -Долгих семь месяцев -- слишком много остановок было на пути Чёрного Корабля к Терре.
   -А что было потом?
   -Когда мы покинули борт, мой психический потенциал был обнаружен. Тогда я ещё была слабее дельты минус, но сам факт уже насторожил многих. Представители Астра Телепатики решили не убивать меня сразу, и дали мне шанс пройти обряд санкционирования вместе с матерью. Я его прошла, она -- нет.
   -И что с ней было?
   -Она присоединилась к хору Астрономикона -- величайшего варп-маяка во вселенной. Меня же отправили в Схоластику Псайкана, где я росла и обучалась искусству управлять своими силами следующие пятнадцать лет.
   -Так что стало с вашей матерью?
   -Она умерла через месяц. Не смогла выдержать нагрузки. -- в памяти всплыли сухие строчки из очередного еженедельного отчёта похоронной службы. -- Она исполнила свой долг перед Империумом и Богом-Императором, и обрела заслуженный покой.
   -А ваш отец?
   Интересно знать, как тот ксенос выдерживал этот шквал вопросов?
   -Я о нём ничего не знаю. Наверняка остался на той планете, где и родился. Но мне грешно на него жаловаться. -- и в этом заключалась основная ирония. -- Ведь это от него я унаследовала такой рост и силу, а не от мамы.
   -А вы высокая, даже очень. И красивая. -- попыталась сделать ей комплимент Ашима.
   -Спасибо. Но у этого есть и обратная сторона -- ни в одном магазине нет платья моего размера.
   Девочка не смогла удержаться от смеха.
   -Да-да. Ни в одном. -- этот факт порой вызывал улыбку даже у самой Анны. -- Приходится всю одежду шить под заказ. Единственный раз мне повезло найти хоть что-то по размеру. Да и то это оказались мужские сапоги.
   -Что, даже скафандра под вас нет?
   -Нормального нет. Стандартные скафандры довольно безразмерны, но в них я без посторонней помощи залезть не могу, да и нормально двигаться тоже. А сколько было проблем с доспехами...
   -Но ваши доспехи вам очень подходят. -- заметила ученица.
   -Эти подходят, а когда мне выдали первый силовой доспех, ты не представляешь себе что творилось. На меня его пытались натянуть втроём, но мои руки и ноги были длиннее допустимого сантиметров на десять. Мой босс тогда чуть не умер от хохота.
   -И что, так было всегда?
   -Ну, не всегда. Поначалу на меня вполне налезали стандартные бронежилеты, в которых мы тренировались и ходили на первые задания, но потом это стало проблемой. Особенно когда у меня сформировалась моя текущая фигура.
   -Ей начали завидовать? -- судя по тому, как был поставлен этот вопрос, у девочки было всё в порядке с чувством юмора.
   -Было и такое. А ещё ко мне начали приставать, но для меня это было не проблемой. А вот когда на мне не сошлись застёжки самого большого из имевшихся в арсенале панцирного доспеха, и не потому, что я была слишком толстой, а потому что грудь мешала, мне было очень стыдно. Я даже хотела пойти на операцию, но начальник запретил. Сказал, что я должна быть эффектной, и своей красотой сбивать врагов с толку.
   -Ну а теперь проблем нет?
   -Теперь это не мои проблемы, а проблемы портных.
   И они снова дружно рассмеялись.
   -Так долго мне тут ещё сидеть? -- спросила Ашима, которую уже больше не колотил озноб.
   -Совсем не долго. Я поговорила с хозяином этого корабля. Через три дня он будет готов провести ритуал.
   -Ещё три дня... -- девушка выглядела расстроенной.
   -Это для твоего же блага. -- поспешила утешить её Анна. -- Не волнуйся, я буду навещать тебя каждый день. Нам ещё о многом нужно поговорить.
   -Когда вы вернётесь? -- даже без переводчика было понятно, что Ашиме очень страшно и одиноко оставаться здесь одной.
   -Завтра. Сегодня у меня ещё много работы. Тебе же лучше отдохнуть и набраться сил. -- выйдя из камеры, инквизитор Астер взяла со столика поднос с едой, которая была доставлена для неё и отнесла своей новой ученице. -- Поешь лучше этого, а то давиться синтетическими рационами мы ещё успеем.
   -Спасибо вам, учитель. -- девушка с поклоном приняла поднос, жадно втягивая запах свежей отбивной из грокса и салата из морепродуктов.
   -Не скучай без меня. До завтра.
   Сервопереводчик покинул камеру, и дверь снова заперли. Дежурный штурмовик и боевой сервитор проводили инквизитора на выход. И только покинув нуль-блок Анна снова почувствовала себя прежней, услышав знакомый фоновый шум чужих мыслей, который преследовал её всю сознательную жизнь.
  
   Доклад по итогам проведения натурного эксперимента в рамках проекта "Очищение".
   "Знание -- сила!" -- из шестнадцати универсальных законов.
   Испытуемый образец: джедай-ксенос вида "Дуросианец", мужчина, возраст около тридцати стандартных лет, масса 65 килограмм. Имеются незначительные повреждения внутренних органов и лицевой части головы.
   Дополнительная информация: Генетическое соответствие виду Homo Sapiens -- 89%. Соответствие тестируемых тканей -- 100%
   Оцениваемый психический потенциал -- тетта плюс.
   Дополнительные введённые препараты: транквилизатор TD-2201, 3 кубических сантиметра.
   Описание: Первое испытание опытного образца N41 на живом разумном существе. Объект испытаний -- джедай-дуросианец. Замененная в начале испытания концентрация мидихлориан в крови -- 2847.
   18:00 по корабельному времени -- введение 1 кубического сантиметра образца N41 в вену правой руки.
   18:08 -- появляются первые признаки протекания реакции.
   18:11 -- мышцы объекта начинают конвульсивно сокращаться. Крепления справляются с нагрузкой.
   18:17 -- объект пришёл в сознание. Дополнительные дозы транквилизатора введены не были.
   18:18 -- объект сообщает о сильных болевых ощущениях и молит остановить пытку. Активирован шумозащитный экран. Запись криков доступна в дополнительных материалах.
   18:26 -- объект пытается применять психические силы, чтобы вырваться. Замеренная концентрация мидихлориан в крови -- 1387. Замеренный уровень психического потенциала -- эпсилон минус.
   18:31 -- объект порвал ремень правой руки. Боец 4-28-365 когорты 51 применил сетевую пушку для обездвиживания цели.
   18:33 -- объект порвал сеть и ремень левой руки. Боец 4-28-782 когорты 51 применил шоковую дубинку. Результат отрицательный.
   18:34 -- приданные боевые сервиторы вернули объект на стол.
   18:45 -- объект перестал сопротивляться и орать. Замеренный уровень мидихлорианов в крови -- 0. Замеренный уровень психического потенциала -- дельта минус.
   18:48 -- объект вывел из строя одного боевого сервитора при помощи разряда биоэлектричества.
   18:49 -- при попытке вывести из строя второго боевого сервитора объект получил удар биоэлектричеством.
   18:50 -- констатирована смерть испытуемого объекта в результате необратимого повреждения головного мозга и нервной системы под воздействием высокого напряжения, а так же свёртывания крови.
   Заключение: В ходе испытаний были получены исчерпывающие данные подтверждающие заключение лабораторных исследований о работоспособности образца N41 проекта "Очищение". Паразитическая культура "мидихлориан" была полностью уничтожена. Сопровождавшее этот процесс возрастание уровня психического потенциала подтверждает теорию инквизитора Астер касательно связи данного вида микроорганизмов с варпом и их паразитировании на психическом потенциале разумных существ.
   В рамках следующего эксперимента предполагается проверить работоспособность образца N 41 на объекте вида Homo Sapiens с начальным уровнем психического потенциала -- пи. В случае успеха задача следующего этапа -- испытание на объекте вида Homo Sapiens с начальным уровнем психического потенциала -- эпсилон.
   Во славу Омниссии и на благо Империума!
   Магос Феранор.
  
   ========== Высокий совет ==========
  
   Като шёл на доклад, как на казнь. Он прекрасно понимал, что соотношение плохих и хороших новостей было совсем не в пользу последних, и что тот, кто слишком часто делает такие доклады, в лучшем случае оказывался загнан в какой-то дальний угол Внешнего Кольца с окончательно загубленной карьерой. Но невыполнение своих прямых служебных обязанностей и сокрытие важных сведений было государственной изменой и каралось смертью. А дверь кабинета уже перед носом, так что раздумывать некогда. Глубоко вдохнув, адъютант нажал кнопку открытия, делая шаг вперёд, навстречу грозному начальнику.
   -Докладывайте! -- приказал гранд-мофф Таркин, даже не обернувшийся при появлении подчинённого, продолжая любоваться на город за окном, и зависший над ним Звёздный Разрушитель.
   Като было открыл рот, но не сумел издать ни звука, парализованный ужасом от шипящего звука дыхательной системы высокого человека в чёрном плаще и блестящем чёрном шлеме, который тоже стоял к нему спиной, изучая какой-то документ чуть в стороне.
   -Вы язык проглотили, майор? -- голос губернатора Внешнего Кольца не предвещал ничего хорошего.
   -Сэр, адмирал Нерис прислал отчёт о ходе проведения частичной мобилизации. За истекшую неделю было доукомплектовано до полной штатной численности двадцать звёздных разрушителей из состава резервного флота Внешнего Кольца, и ещё около пятидесяти вспомогательных кораблей, в том числе четыре ранее списанных и проданных в частную собственность звёздных разрушителя типа "Венатор", а так же один "Лукерхалк".
   -У вас нет недостатка в кораблях, п-ш-ш-ш, губернатор. -- заметил владыка ситх, взглянув на хозяина кабинета.
   -Это всё, майор? -- взгляд гранд-моффа буквально прожигал адъютанта насквозь.
   -Сэр, никак нет, сэр. -- сделав глубокий вдох, Като перешёл к плохим новостям: -- Согласно поступившим сообщениям, адмирал Лемис потерпел поражение у Равалакка, но сумел отступить, его флот потерял 87% кораблей, а его флагману "Чистильщик" необходим капитальный ремонт после полученных повреждений.
   -Дальше.
   -Эскадры адмиралов Валиса, Руама и Бедроса, а так же командоров Шилли, Югре, Цаппы, Децима, Жимеля, Иирамы и Абеля более не выходили на связь.
   -Их подразделения?
   -Всего на базу вернулось 12 вспомогательных кораблей. Согласно отчётам капитанов, вражеские силы превосходят нас качественно и количественно.
   -Данные о продвижении противника?
   -Сектор Астенверг потерян полностью. Сектор Дуччи потерян на 42%, сектор Гвин потерян на 33%, сектора Помпус, Щизам и Лотел приблизительно на 12%.
   -У вас есть ещё вопросы, лорд Вейдер? -- обратился к своему гостю гранд-морф. -- Я бы не стал бить тревогу, если бы имел достаточно сил, чтобы остановить это вторжение.
   -Вам не о чем беспокоиться, пшш, губернатор. Император в курсе сложившейся, пшш, ситуации.-- отложив бумагу, гость повернулся лицом к хозяину кабинета. Ну, лицевой маской, если быть точным. -- Вам уже были переданы дополнительные, пшш, эскадры из флотов других секторов.
   -По двадцать звёздных разрушителей с поддержкой? -- в голосе убелённого сединами флотоводца отчётливо слышались саркастические нотки. -- Вы сами слышали, что с ними стало. Их размазали по стенке. Они не смогли даже замедлить продвижение противника.
   -Фронт вторжения расширяется?
   -Вы очень наблюдательны, мой друг. Число атак увеличивается экспоненциально. -- склонившись над столом, Таркин активировал голопроектор, отобразивший требуемый участок вверенных ему территорий. -- Враг очень изобретателен, и очень хорошо осведомлён о наших системах гипперсвязи. Все имеющиеся данные были получены только от кораблей, сумевших выйти из боя гиперпрыжком.
   -Всё это мелочи на фоне тех возмущений в, пшш, Силе, которые я ощутил по прибытии сюда. Император очень, пшш, обеспокоен данным феноменом.
   -На его месте я бы лучше беспокоился о том, что у них корабли больше и мощнее, чем у нас, а орудия дальнобойнее. -- гранд-мофф был явно недоволен собеседником. -- Я и так до предела оголил другие сектора. Моих ресурсов недостаточно, поэтому я и запросил помощь Империи.
   -Вы всегда недооценивали влияние, пшш, Силы, губернатор. -- наставительно поднял палец Вейдер. -- К счастью, это ваш единственный недостаток.
   -Рад слышать, что моя компетентность и преданность не вызывают сомнений у Императора.
   -Чего нельзя сказать о ваших, пшш, подчинённых. Я лично возглавлю новую эскадру из, пшш, резервных кораблей. -- ситх склонился над голокартой, которая отражалась от тёмных линз визоров его шлема. -- Я полагаю, пшш, что мы сможем переломить ситуацию здесь, в системе Клентату. Попутно решив остальные, пшш, проблемы сектора.
   -Когда они нападут на Клентату, то сектор Гвин уже будет потерян почти полностью. -- резонно заметил Таркин. -- Вы предлагаете отвести силы?
   -Сражайтесь, как сражались до этого. Пусть враг, пшш, тешит себя и дальше иллюзиями нашей слабости. -- Гордо выпрямившись, Дарт Вейдер упёр руки в боки, ясно давая понять, что его слова не подлежат обсуждению. -- И когда они уже не будут ждать от нас сопротивления, Империя нанесёт ответный удар, что сотрёт их в порошок!
   -Если эта тактика была утверждена Императором, то у меня нет возражений. Сколько бы их ни было, они распылят силы, а мы соберём кулак помощнее. И сокрушим их. -- на тонких губах гранд-моффа появилась мимолётная улыбка. -- Надеюсь, что вам удастся принести нам достаточно сведений об их тактике и технике, лорд Вейдер. Нам очень нужны хоть какие-то достоверные данные, а не панические отчёты некомпетентных трусов, сбежавших из боя.
   -Вам же предстоит укрепить тыл наших войск. Считайте, что Император ввёл, пшш, военное положение на всём юге Внешнего Кольца.
   Гость направился к выходу.
   -Полагаю, лорд Вейдер, мы скоро встретимся вновь, поэтому я скажу до свидания.
   -Порой мне кажется, что вы тоже владеете Силой, пшш, Таркин. До свидания.
   -Като, подготовьте мой челнок к вылету. -- приказал адъютанту гранд-мофф, когда ситх скрылся за закрывшимися створками дверей. -- Передайте капитану "Монарха", чтобы начинал подготовку к перелёту на Корусант.
  
   Небольшой зал для совещаний был наполнен власть предержащими сверх всяких пределов. Дабы вместить всех, число сопровождающих было сведено к минимуму, и даже гранд-моффы могли взять с собой только двоих особо доверенных заместителей и приближённых. Кроме высшего военного командования, тут нашлось место для министров, нескольких высших должностных лиц, и ещё десятка человек, чьё звание было значительно ниже всех присутствующих, которые сидели большой группой в углу под пристальными взорами Алых Стражей.
   Когда в зал вошёл сам Император, гомон разговоров мгновенно стих, заглушённый грохотом стульев, поскольку все разом встали, приветствуя владыку.
   -Благодарю вас, что вы все сумели так быстро откликнуться на моё приглашение. -- обратился к собравшимся Палпатин. -- Прошу садиться, и чрезвычайное собрание высшего совета Империи прошу считать открытым.
   Как только весь свет Империи расселся за большим столом, что образовывал неполный круг, в зале воцарилась гробовая тишина. Все присутствующие смотрели на Императора, ожидая, кому первому он предоставит слово.
   -Губернатор внешних территорий Таркин, как один из инициаторов данного совещания, получает почётное право первого слова. -- произнёс Палпатин, делая приглашающий жест. -- Прошу вас, гранд-мофф, поведайте о том, что стало причиной нашего собрания.
   Выйдя в центр, стоя напротив лорда ситхов и властелина всей известной галактики, седовласый флотоводец глубоко вздохнул, прежде чем начать свою речь, чеканя каждое слово.
   -Мой повелитель, с прискорбием сообщаю вам дурные вести. Наша родина -- Первая Галактическая Империя, подверглась мощному нападению неизвестного противника. За последние две недели мы потеряли свыше ста двадцати систем. Наш флот лишился уже более двухсот кораблей.
   По залу прокатилась волна ропота.
   -В данный момент проводится доукомплектация резервных флотилий и эскадр флота Внешнего Кольца, но данные меры откровенно недостаточны. По имеющимся у нас данным, враг имеет не только количественное, но и качественное превосходство, ведя наступление расширяющимся фронтом. Все обитаемые планеты, которых они уже достигли, считаются утерянными.
   -На основе чего вы делаете такие выводы? -- спросил Император.
   -Связь с имперскими силами на данных планетах была утеряна, и ни одного корабля не покидало оккупированных территорий.
   -Так кто же на нас напал, губернатор?
   -К сожалению, у меня нет ответа на данный вопрос. Ни один из кораблей не был идентифицирован, и нам не удалось взять ни одного пленного.
   -А может быть тому виной ваша некомпетентность? -- не преминул поддеть Таркина его давний соперник -- губернатор сектора Центр, гранд-мофф Трахта.
   -Прошу тишины. -- негромко сказал Палпатин, поднимая руку. Все присутствующие поспешили выполнить приказ. И как только все голоса стихли, он продолжил: -- У вас есть вообще хоть какая-то информация о нашем новом враге, Таркин?
   -Все имеющиеся данные собраны здесь. -- гранд-мофф кивнул своей помощнице, и командор Далла подойдя к его месту, вставила носитель в разъём. Оживший голопроектор явил изображения больших, уродливых кораблей и их размеры относительно Звёздного Разрушителя типа "Империал". -- Как вы можете убедиться, большинство их кораблей превосходит размером и вооружением Звёздные Разрушители, зачастую многократно. Но сильнее всего их превосходство выражается в дальнобойности их орудий. Эскадра командора Юрге была практически полностью уничтожена до того, как враг оказался в зоне поражения их ответного огня.
   -Довольно. -- Император прервал своего флотоводца, любуясь на изображения самого крупного корабля, данные о котором удалось получить. -- Адмирал Корст, что вы можете сказать по этому поводу?
   Гранд-моффы и министры начали крутить головами, ища нового потенциального фаворита, чьё имя назвал сам Император. И к всеобщему удивлению, один из специальных гостей сделал шаг вперёд, подойдя к линии Алой Стражи.
   -С вашего разрешения, повелитель, я переадресую этот вопрос контр-адмиралу Элезу. Он более компетентен в данном вопросе.
   Повинуясь жесту Палпатина, адмирал сделал шаг назад, позволяя выйти вперёд своему прямому подчинённому. Но тот встал как столб, уставившись на созданную голопроектором модель чужого звездолёта.
   -Вам нечего сказать нам? -- спросил Император, когда пауза затянулась слишком сильно.
   -Это он, ваше величество. -- прохрипел Мидлон.
   -Кто он?
   -Корабль, что уничтожил наши экспедиционные силы в битве при Алине.
   -Расскажите об этой битве поподробнее. -- приказал повелитель галактики.
   -Наша эскадра в составе пяти Звёздных Разрушителей "Империал", четырёх фрегатов и восьми транспортов должна была захватить планету, названную нами Алина. Но на подходе столкнулись с вражеским соединением из одного такого корабля, а так же трёх малых кораблей и двух эскортных авианосцев. В ходе сражения нами была применена проверенная тактика быстрого сближения и перехода в близкий огневой контакт, которая позволила миновать зону свободного манёвра противника с минимальными потерями -- всего один вышедший из строя Звёздный Разрушитель и два фрегата. Но данный корабль показал чудовищную превосходящую огневую мощь. Каждый его залп уничтожал один наш крейсер. Авиация же оказалась связана боем с истребителями противника и не смогла оказать серьёзного влияния на ход боя. В итоге прорвавшиеся к планете транспортники попали под огонь неподавленной ПКО, и при посадке понесли тяжёлые потери. Оставшиеся корабли попытались выйти из боя, но ещё до того, как они покинули гравиколодец планеты, последний тяжёлый корабль потерял ход и был уничтожен. Судя по нашим данным, последний занятый десантом плацдарм был захвачен противником через неделю.
   -Это было самое тяжёлое поражение, которое понесли ваши экспедиционные силы? -- тонкие, корявые пальцы Императора вцепились в подлокотники кресел.
   -Нет, повелитель. -- замотал головой Элез, потупив взгляд. -- Самым тяжёлым поражением стала осада Юдоли.
   -Продолжайте.
   -Юдоль -- промышленный мир, производящий корабли и оружие. Согласно расчётам логистов моего штаба, её захват обещал подорвать обороноспособность врага, открыв нам доступ к новым производственным мощностям и технологиям. Поэтому для этой атаки были собраны все имевшиеся в нашем распоряжении силы. В общей сложности у меня было шестьдесят девять кораблей, из них двадцать пять "Империалов".
   -Бездарь. -- негромко, но вполне отчётливо проговорила командор Далла, сидевшая по правую руку от Таркина. -- Меньшими силами можно захватить целый сектор...
   К счастью, сидевший рядом синекожий чисс быстро одёрнул зарвавшуюся протеже гранд-моффа, и допрашиваемый смог продолжить свой рассказ.
   -Первоначальный штурм был чрезвычайно осложнён большой плотностью орбитальных платформ ПКО, действиями орбитальной станции, а так же наземными лучевыми орудиями. Потеряв в общей сложности тридцать один корабль, мы смогли прорвать вражескую блокаду и высадить десант. А дальше... -- контр-адмирал запнулся. -- Дальше начался ад.
   -Вы были там? -- спросил Палпатин.
   -Да, повелитель. После того, как мой флагман получил критические повреждения и начал терять орбиту, я был вынужден покинуть его на спасательной капсуле, которая приземлилась в зоне высадки. После этого было три дня боя в безводной, отравленной пустыне. Кислотные пары в атмосфере убивали человека без респиратора за сутки, сжигая лёгкие, а потерять зрение можно было за пару часов. А потом был бой. Все наши попытки атаковать производственный комплекс потерпели неудачу. Враг применял самое бесчеловечное оружие, какое только можно вообразить. -- из остекленевших глаз мужчины катились слёзы. -- Я видел солдат, раздавленных гравитационными аномалиями в кровавое пятно. Я видел бойцов, что срывали свои шлемы, чтобы выблевать собственные внутренности, покуда гниющая плоть на глазах слезала с их лиц, а наши дозиметры рядом с ними просто зашкаливали. Я видел, как облака ядовитого газа превращали людей в лужи жидкой слизи...
   -Этим они сломили вас?
   -Не этим. Мы стойко сражались, удерживая занятые позиции, но на третий день враг обрушил на нас новое оружие. Это были шагающие боевые машины, самая маленькая из которых превосходила размером АТ-АТ. Их оружие одним выстрелом уничтожало целые взводы с тяжёлой техникой. А наша артиллерия так и не смогла пробить их щиты. Перед лицом полного уничтожения я отдал приказ о начале эвакуации, но эти стальные чудовища перенесли огонь на взлетающие десантные корабли. Мой шаттл только чудом сумел вырваться из этого огневого мешка.
   -Довольно. -- прервал этот жуткий рассказ Палпатин, заметив начавшиеся перешёптывания между своими гранд-моффами. -- Адмирал Корст, сколько кораблей было в составе экспедиционного флота?
   -Сто сорок три, ваше величество. -- с трудом ответил адмирал, судорожно пытаясь вытереть проступившую испарину.
   -Сколько планет вам удалось захватить?
   -Пять. -- голос горе-флотоводца заметно дрожал.
   -И сколько контролируете сейчас? -- глаза Императора сверкнули из-под глубоко надвинутого капюшона его мантии.
   -Три. -- меланхолично отозвался Элез, когда его начальник не нашёлся с ответом.
   -Тогда почему ваши победные реляции так сильно расходятся с действительностью, адмирал? В голосе властелина галактики слышалась неприкрытая угроза.
   -Я... Мне... -- Корст начал дёргаться, изо всех сил стараясь вывернуться из той ловушки, в которую оказался загнан. -- Мне не докладывали.
   -У меня другие данные. -- произнёс Дарт Вейдер своим синтезированным голосом, делая шаг вперёд и протягивая руку в сторону завравшегося адмирала, от чего тот схватился за горло, словно его кто-то начал душить.
   -Никто не посмеет скрывать от меня правду! -- грозно произнёс Палпатин, на тонких губах которого появилась лёгкая улыбка, когда ноги Корста оторвались от пола. Удерживаемый стальной хваткой Силы, адмирал ещё некоторое время дёргался в конвульсиях, прежде чем окончательно испустил дух. Безвольный труп рухнул на пол, где его тотчас подхватили двое Алых Стражей, убирая с глаз долой.
   -А вы, контр-адмирал, сколько вы сменили флагманов в ходе данной компании? -- как ни в чём ни бывало обратился к Мидлону Императр.
   -Три, ваше величество. -- была ли то стальная выдержка, или бездонный фатализм, сказать было сложно, но в отличии от своего начальника, Элез не показывал страха, стоя прямо и глядя в глаза всесильному владыке-ситху.
   -Теперь я понимаю, почему поражения не помешали вашему карьерному росту, Мидлон. У вас есть смелость и выдержка. -- Император обратился к нему по имени, а почти все присутствующие знали, что это значит. Неудачник, которого большинство считало без пяти минут покойником, оказался в фаворе у властелина галактики. -- Но что ещё важнее, у вас есть бесценный опыт, и невероятная удача. Они вам понадобятся, адмирал Элез.
   Теперь уже у самого Мидлона округлились глаза, было заметно, что он ждал чего угодно, только не этого. Вихрь мыслей кружился в голове, подгоняемый бурей эмоций. Теперь он был ещё ближе к вершине, чем когда-либо в своей жизни. После всех этих поражений и полутора лет кровавой мясорубки на окраине чужой галактики, и последующего позорного отступления, он не ждал уже ничего, кроме смертного приговора. А теперь даже его собственный отец может ему только позавидовать.
   -Удержание плацдарма в другой галактике более не является нашей приоритетной целью, поэтому вам приказано эвакуировать все экспедиционные силы, адмирал Элез. -- озвучивал свои приказы Император. -- Распределите тех из офицеров и солдат, кто побывал в настоящем бою, между командованиями новых флотилий и легионов. Их знания и опыт важнее удерживаемого ими плацдарма.
   -Будет исполнено, ваше величество.
   -Ну а сейчас, какие рекомендации вы можете дать нашим флотоводцам, Мидлон? -- Палпатин жестом пригласил его выйти на центр комнаты.
   -Ни в коем случае не стоять на месте. Корабли должны двигаться как можно быстрее. -- выйдя на всеобщее обозрение, Элез вещал, переводя взгляд с одного гранд-моффа на другого. -- Их орудия в сотни раз дальнобойней, но не так скорострельны. Это даёт время для того, чтобы сократить дистанцию. После первого залпа вы недосчитаетесь пары кораблей.
   После этой фразы по залу прокатился ропот.
   -Это -- неизбежная цена за то, чтобы заставить врага разрядить их орудия. Не надейтесь на щиты, они не выдержат больше одного попадания. При сближении старайтесь не идти прямым курсом, враг может запустить в вас брандеры, взрыв каждого из которых может разорвать Звёздный Разрушитель пополам. Лучше всего заходить на врага со стороны кормы, там число орудий минимально. Но не стоит подходить в упор, иначе враг может начать абордаж, запустив свору абордажных капсул.
   -Варварская тактика. -- фыркнула командор Далла, но воздержалась от продолжения, когда Таркин показал ей кулак.
   -Действенная тактика. -- парировал Мидлон, но почти сразу же вернулся к лекции. -- Концентрируйте максимум огня на одном корабле, иначе вы не успеете повредить ни одного. Лучше всего сосредоточиться на малых кораблях -- тех, что будут в одной весовой категории с вашими собственными Звёздными Разрушителями. Их щиты проломить непросто, и ваши шансы в дуэли один на один стремятся к нулю, но три "Империала" уже способны обратить один лёгкий корабль противника в бегство. Пять -- уничтожить.
   Зал просто потонул в возмущённых восклицаниях. Практически никто не остался равнодушным после такого заявления. Даже хранившие до этого молчание министры и сенаторы повскакивали со своих мест, а представитель верфей Куата размахивал кулаками, брызжа слюной и обвиняя новоиспечённого адмирала в пораженчестве и криворукости.
   В Элеза разве что гнилые помидоры не летели, но он стоял недвижимый, упрямо глядя в лицо Императора. Палпатин смотрел на него своими блестящими жёлтыми огоньками глазами, словно изучал его реакцию.
   -Молчать. -- почти шёпотом приказал лорд ситхов, легонечко взмахнув рукой, и все в зале разом замолчали, возвращаясь на свои места. -- Продолжайте, Мидлон.
   -В качестве истребителей они используют аналоги наших тяжёлых кораблей, а вместо бомбардировщиков -- лёгкие транспорты. Это довольно неуклюжие машины, но они чертовски живучи, тяжело бронированы и утыканы защитными турелями. Враг не скупится на ракеты, так что ТАЙ-истребители хоть сколь-либо эффективны только в больших формациях. Добиться паритета получается только при соотношении один к десяти в нашу пользу. -- высокое собрание хранило молчание, слушая жестокие слова нового фаворита Императора. -- И всеми силами галактики заклинаю вас -- не пытайтесь сражаться с их крупными кораблями. Их многослойные щиты способны выдержать чудовищное количество попаданий, а залп с каждого борта гарантировано уничтожает Звёздный Разрушитель. Единственный способ победить монстра, который я вижу -- выбить его прикрытие, оставив его одного. Чем они больше, тем неповоротливее. Это позволит вам значительно легче держаться в слепой зоне его основных орудий. Иначе у вас не хватит кораблей, чтобы нанести ему достаточно повреждений, чтобы хотя бы принудить к отступлению.
   -А что вы можете сказать о наземных сражениях?
   -Всё зависит от того, кого против вас кинут. Это могут быть толпы дикарей с одной лучевой винтовкой на десятерых, может быть обычная пехота выучкой и оснащением на уровне имперской армии, с остервенением вгрызающаяся в землю и забрасывая всё вокруг потоками снарядов, а могут быть и кибернетические солдаты, которые действуют с нечеловеческой точностью, продолжающие маршировать вперёд даже после дюжины попаданий, каждое из которых может убить штурмовика. С техникой тоже самое: от буксируемых дульнозарядных пушек с химической взрывчаткой, стреляющих каменными ядрами, до сверхтяжёлых танков с плазменными бластерами, выжигающими целые куски ландшафта. Всё, что тут можно посоветовать -- адаптироваться. И надеяться, что против вас не кинут тех стальных чудищ. Их без орбитального удара не остановить.
   -Благодарю вас за эти сведения. -- взмахом руки Император позволил новоиспечённому адмиралу занять своё место. -- А теперь перейдём ко второй части повестки нашего совещания -- мобилизации.
   Дальнейшее течения совещания для Мидлона превратилось в калейдоскоп из почти одинаковых речей и цифр. Гранд-моффы отчитывались о наличных силах, о рекрутах, о находящихся в резерве кораблях и технике, а министры -- о темпах производства оружия и подготовки новых рекрутов. Куат в кой-то веки не ругался с остальными судостроителями -- по личному приказу императора все верфи были загружены до предела, и должны были в кратчайшие сроки максимально увеличить производство. То же касалось и курируемых Таркином проектов, для стимулирования работ над которыми Дарт Вейдер пообещал лично посетить строительную площадку перед тем, как присоединится к боевым действиям.
   Военная машина Первой Галактической Империи оживала. Её шестерни уже успели заржаветь, ведь после войн клонов не было ни одного крупного конфликта. Но теперь они снова пришли в движение. Император собирался лично обратиться к своим подданным, дабы призвать их на службу в армию. Выведенные в резерв, законсервированные и даже списанные звездолёты должны были вновь встать в строй, приняв на борт новые экипажи. "Венаторы" и "Победы", что ещё сражались против флотов Конфедерации Независимых Систем, возвращались в строй, чтобы снова дать бой. И пускай они все уступали "Империалу", они всё ещё могут послужить общему делу, пусть и в качестве мишеней для отвлечения вражеского огня.
  
   ========== Попутчик ==========
  
   -Верноподданные Первой Галактической Империи, граждане, братья и сёстры.
   К вам обращаюсь я, друзья мои.
   Для галактики настали тяжёлые времена. Свершилось то, чего мы все боялись. Наш дом подвергся нападению доселе неизвестных чужаков. Даже потеряв передовые флотилии, их армада продолжает упорно рваться вглубь нашей территории. Тысячи миров превратились в поле боя, где десятки миллионов разумных существ сражаются за свои дома и своих близких.
   Мы все оказались поставлены на грань выживания. Захватчики уже продемонстрировали свою звериную суть, устроив массовое уничтожение мирного населения на захваченных планетах. Перед лицом нависшей опасности все разумные виды галактики должны объединиться и выступить единым фронтом, и только тогда мы сможем одержать победу в этой войне.
   Наши доблестные армия и флот в данный момент ведут упорные бои, заставляя врага платить кровью за каждый преодолеваемый парсек, но их сил недостаточно. Поэтому я вынужден объявить о начале всеобщей мобилизации. Долг каждого гражданина, способного держать оружие -- встать на защиту своего дома, своей родины, на защиту Империи.
   На подвергшихся атакам территориях Внешнего Кольца вводится военное положение, для пресечения возможных противоправных действий со стороны несознательных преступных элементов, а так же обеспечения защиты граждан от возможных рейдов вражеских диверсионных групп...
   -По всем каналам одно и то же. -- раздражённо буркнул Эзра когда хозяин всё же соизволил поднять пульт и переключить на музыкальный канал. Где вместо обещанной музыки снова появилась изуродованная морда Палпатина, продолжавшая вещать с того же места. -- Они уже вообще стараться перестали.
   -Либо на нас действительно напал кто-то, кто сумел напугать Императора до мокрых штанов. -- заявил Зеб, и первый засмеялся над своей довольно корявой шуткой.
   -Всё это очень странно. Палпатин всегда обращался ко всем с позиции силы. -- задумчиво произнёс Кенан, внимательно изучая изображение властелина галактики на мониторе. -- А сейчас он обращается с просьбой, практически мольбой...
   -Да всем насрать. Даже шлемоголовым. Вы только посмотрите на них. -- Сабина махнула рукой в сторону дальних столиков, где сидели солдаты и штурмовики. Если беленькие ещё как-то держали себя в руках, то серые уже порядком надрались и начали приставать к девкам, а кто-то и вовсе лежал мордой в салате.
   -Им уже в казармах места не хватает... -- презрительно скривила носик Гера.
   -Они ведут себя так, словно живут последний день... -- сказал Эзра, никогда раньше не видевший такого падения дисциплины среди имперцев, обращаясь скорее к самому себе, нежели к кому-либо ещё из экипажа "Призрака", однако над столиком повисло тяжёлое молчание.
   Клентату была в целом приятной планетой, пусть и несколько более влажной, чем степной Лотел. Уровень развития был заметно ниже, но отсутствие крупных оборонных заводов и весьма ограниченное присутствие Империи делали это место идеальным, чтобы ненадолго залечь на дно для проведения планового ремонта. А пока "Призрак" стоял на профилактике в одном из частных ангаров, чей хозяин не любил задавать вопросы, особенно касаемо отметин от бластерных попаданий на корпусе, экипаж мог насладиться отдыхом в этой тихой гавани.
   И поначалу всё именно так и было. Играть роль добропорядочных имперских граждан для них было уже не впервой, да и тут их вообще никто не искал. Шлемоголовых же было совсем немного, до недавнего времени. Но за последние три дня всё встало с ног на голову. И теперь в некогда безмятежном небе висели мрачные громадины имперских Звёздных Разрушителей, поголовье штурмовиков увеличилось десятикратно, а солдат на улицах стало больше, чем населения.
   -Я хочу поскорее свалить отсюда. -- негромко протянул Зэб, ковыряясь вилкой в практически пустой тарелке.
   -Ремонт закончится сегодня вечером, но не уверена, что мы сможем отсюда улететь. -- Гера была мрачнее тучи, и все прекрасно понимали, что это не сулит ничего хорошего. -- Если Палпатин не врал, и введена блокада, то нам будет чертовски трудно прорваться.
   -Мда, они нагнали сюда больше звездолётов, чем на Лотел. -- произнёс Кенан, подливая себе ещё выпивки. Эзра знал, что обычно за подобным анализом должен родиться очередной безумный план, но пока ничего не лезло в голову.
   -Простите что прервал вашу беседу. -- вежливо обратился к ним невысокий белобрысый парень, остановившийся возле их столика с тарелкой и стаканом в руках. -- Вы позволите к вам присоединиться?
   -Мест нет. -- коротко ответила Сабина.
   Парень открыл было рот, чтобы сказать что-то ещё, но Зэб не дал ему произнести ни слова, грозно рявкнув: -- Ты что, тупой? Мест нет! Проваливай, пока цел!
   -Лоуди говорил, что за этим столиком всегда рады гостям... -- протянул парень, делая шаг назад.
   -Я сейчас встану и оторву тебе... -- но на этот раз уже сам Зэб не успел договорить, потому что Кенан пхнул его локтём в бок.
   -Зэб, заткнись и подвинься. -- приказала Гера, метнув убийственный взгляд на буйного лосака. -- Друзьям Лоуди за этим столиком всегда рады. Присаживайся.
   -Спасибо. -- парень сел рядом с Зэбом, бросив на него осторожный взгляд, после чего отпил из своего стакана и принялся за еду.
   -Ты пришёл сюда пообедать, или по какому делу, парень? -- осторожно спросил Кенан. -- Лоуди что-то хочет от нас?
   -Лоуди сказал, что здесь я найду тех людей, которые могут выполнить работу не задавая лишних вопросов. -- почти шёпотом произнёс паренёк, опасливо взглянув на шумную компанию имперцев в другой части зала.
   -Если ты ищешь наёмников, чтобы отомстить за старые обиды, то ты ошибся адресом. -- в голосе Геры звучало холодное безразличие. -- Мы не охотники за головами, так что если ты пришёл сюда за этим, можешь топать сразу.
   -Мне не нужны убийцы. -- резко замотал головой парень. -- Мне нужны контрабандисты.
   -Что, откуда и куда нужно перевезти? -- Гера взяла разговор в свои руки, в то время как остальные хранили молчание, предпочитая занять рот едой.
   -Мне нужно попасть в район звёзд Зайтона. -- наклонившись вперёд начал объяснять парень, водя пальцем по столу, отмечая воображаемый маршрут. -- Там нужно будет взять ещё одного пассажира, после чего высадите нас на Балазаре.
   -Звучит просто. -- усмехнулся Зэб. -- Если не считать того, что нужно прорвать имперскую блокаду.
   -Но звёзды Зайтона почти не освоены. -- заметила Сабина. -- Там всего три обитаемых планеты, и ещё с десяток рудодобывающих колоний, и всё.
   -- Кенан, Эзра, что вы скажете? -- Гера посмотрела на джедая с падаваном.
   -Слишком мало информации. -- задумчиво протянул учитель. -- Куда именно мы должны лететь за этим пассажиром?
   -Точный маршрут я смогу назвать только тогда, когда мы будем в гипперпространстве.
   -Мне кажется, что нам не стоит туда лететь. -- заметил ученик.
   -Я понимаю, как это выглядит, но это не мой секрет. -- тяжело вздохнув, парень выложил на стол небольшой мешочек, что негромко брякнул, намекая на весьма солидную стоимость содержимого. Зэб тотчас схватил его и открыл, явив всем горсть платиновых кредитов.
   -Откуда такая щедрость? -- с сомнением спросила Гера. -- И почему именно мы?
   -Лоуди сказал, что вам можно доверять, и вы умеете решать проблемы. -- парень потупил взгляд. -- А у предыдущей группы возникли трудности...
   -Какие трудности? -- тут же встрепенулась Сабина.
   -Они не доставили груз и не выходили на связь. -- парень запнулся. -- Я боюсь, что они попытались ограбить меня, или просто кинули, забрав аванс и улетев.
   -Ты слишком много недоговариваешь, парень. -- Кенан отобрал деньги у Зэба и кинул мутному работодателю обратно. -- Мы так не работаем.
   -Я действительно не знаю, что с ними произошло. -- парень дрожащей рукой вновь выдвинул деньги на центр стола. -- Можете считать это авансом.
   -Все пятьдесят тысяч датариев? -- удивлённо выпучил глаза Зэб.
   -Да откуда же ты такой красивый выискался? -- снова спросила Гера, внимательно разглядывая подозрительного заказчика. -- С такими деньгами и на свободе?
   -Это не имеет значения. -- парень будто бы надломился, закрыв голову руками. -- Вы моя последняя надежда.
   -Говори. -- твёрдо произнёс Кенан.
   -Мою любимую похитили. Я не знаю кто. Я получил от неё сообщение, в котором она сказала, что её держат на какой-то станции в районе звёзд Зайтона. Мне удалось локализовать систему, но три отряда, что я посылал туда, не вернулись.
   -И ты хочешь, чтобы мы за тебя загребали жар голыми руками, сопляк? -- возмутился Зэб.
   -Я заплачу любую сумму.
   -Да с какого перепугу мы вообще должны тебе верить? -- язвительно спросила Сабина. -- В жизни не слышала более бредовой истории...
   -Потому что я люблю её. Люблю больше жизни. -- по щекам парня уже катились слёзы. -- Её наверняка держат в рабстве за её красоту. Но если её убьют, то мне и жить незачем.
   -Вот это уже больше похоже на правду. -- заметил Кенан, покачав головой. -- Пусть и не всю, но хоть какую-то.
   -Только не говорите, что мы ввяжемся в это! Мы не должны лезть в эту ловушку. -- возмутилась Сабина. -- У меня уже взрывчатка на исходе, а с вас двоих только недавно швы сняли.
   При напоминании о недавних ранениях Кенан и Эзра почти синхронно поморщились. Всё же тот инквизитор попортил им немало крови, и победа над ним далась ой как нелегко.
   -Но деньги-то нам нужны. -- попытался успокоить её Зэб. -- Да и мы не из таких передряг выкручивались.
   -Так, спокойно. -- пресекла дальнейшее выяснение отношений Гера. -- Деньги нам и впрямь нужны, потому что после оплаты профилактики осталось только на еду и горючее. Купим взрывчатку Сабине, и мы на мели.
   -Я же говорил! -- не преминул вставить своё невероятно важное замечание лосак.
   -Поэтому будем голосовать. -- с нажимом произнесла тви-лека. -- Зеб за, Сабина против. Вы двое?
   -Я полагаю, что мы действительно должны помочь ему. -- осторожно произнёс Эзра, чувствуя на себе убийственный взгляд Сабины. -- Он действительно страдает от разлуки. Да и если голонет не врёт, нам всё равно нужно выбираться отсюда.
   -Выбираться нужно. -- кивнул Кенан. -- Но лететь в район звёзд Зайтона нам всё же не стоит. У меня дурное предчувствие.
   -Два против двух. -- подытожила Гера. -- Как капитан корабля я не могу ввязываться в такие рискованные авантюры. Я голосую против. Прости, парень, но тебе придётся поискать для этой работы других.
   -Я заплачу в пять, в десять раз больше этого!
   -Прости, но нет. -- как можно мягче сказал Кенан, пытаясь утешить такого непутёвого заказчика. -- Мы можем подбросить тебя до другой планеты, где ты сможешь попытать счастье в другом порту.
   -А если у тебя так много денег, купи себе звездолёт. -- с ехидной улыбочкой предложила Сабина. -- Найми экипаж и пару рот айлонцев, после чего сожги ту станцию к чертям.
   -Айлонцы не работают в кредит, а этих денег не хватит на нормальный корабль. -- в отчаянии парень уронил голову на руки. -- И мне больше некуда идти.
   -Мне что, выкинуть его? -- с сомнением спросил Зеб, хотя теперь это предложение не вызывало у него прежнего энтузиазма. Но Сабина только закатила глаза, а Кенан отрицательно покачал головой.
   -Слушай, я понимаю, что нелегко терять близких. Я потерял родителей, и знаю, каково это, остаться одному. -- попытался успокоить их гостя Эзра, кладя руку на плечо и заглядывая в раскрасневшиеся от слёз голубые глаза. -- Но в этом нет нашей вины. Галактика переживает не лучшие времена, и мы делаем что можем, чтобы выжить и сделать её хоть чуточку лучше...
   Но внезапно все экраны, транслировавшие передачи голонета, разом моргнули, а потом и вовсе потухли. Посетители возмутились, почему выключили перед самым выпуском новостей, но пока бармен только тянулся к пульту, экраны снова ожили, явив всем картину сплошных помех. И они были на всех каналах.
   -Что за хрень? -- удивлённо спросил Зеб.
   -Уходим. Быстро. -- коротко приказал Кенан, вскакивая со своего места.
   -Да что это за планета такая? -- всплеснула руками Сабина. -- Даже поесть нормально не дадут.
   -К чему такая спешка? -- спросила Гера, всё же поднимаясь вместе с остальными.
   -Некогда объяснять. -- отмахнулся джедай. -- Эзра, идём скорее.
   Но ученик не ответил на призыв учителя. Он просто стоял, глядя на застилающие экраны рябь. Не обращая внимания на пьяных имперцев, что уже подняли изрядную шумиху, и даже на своих товарищей, он глядел в эту пляску пустого сигнала, застыв как столб, пока не произнёс почти шёпотом: -- Началось...
   И тут же с улицы донёсся противный рёв сирены. Следом ожили экраны, на которых транслировался простой текст, повторяемый синтезированным голосом:
   "Угроза атаки! Всем солдатам и офицерам немедленно вернуться в расположение своих частей! Всем штатским немедленно проследовать в укрытие и не выходить на улицу!"
   -Бежим! -- крикнул ему на ухо Кенан, хватая за плечо и практически волоча на улицу.
   Весь бар пришёл в движение. Штурмовики первыми ломанулись наружу, на ходу натягивая шлемы, остальные вояки пытались поспеть следом, по мере сил помогая тем, кто уже плохо стоял на ногах. К счастью, толкучка у выхода была ещё не велика, и они протиснулись достаточно быстро и без особых усилий.
   На улице их уже ждали три ховер байка, на которых они сюда приехали. Кенан и Гера сразу оседлали первый, Сабина уселась на второй, а Зэб уже ждал у третьего, так как водил он не очень хорошо, отговариваясь тем, что опасается что-нибудь ненароком сломать, и предпочитает доверять подобную технику кому-то поменьше.
   -Зэб, поедешь с Сабиной! -- крикнул Эзра, вскакивая на сиденье, резко врубая двигатель, и разворачивая машину.
   -Эй, ты куда? -- удивлённо спросил не успевший вскочить на сидение лосак, глядя на то, как ховер байк улетает без него.
   -Да какого!? -- возмутилась Сабина, которая уже было начала двигаться в обратную сторону вслед за остальными. -- Он совсем сдурел?
   Но ученик джедая не обратил на них внимания, дав газу и резко вылетая поперёк вырывавшейся из бара толпы, так что на него буквально налетел тот белобрысый парень, что безуспешно пытался нанять их.
   -Хочешь жить -- лети с нами. -- твёрдо произнёс Эзра, пытаясь применить джедайскую силу убеждения, но в этом не было нужды. Непутёвого заказчика не нужно было упрашивать дважды, и он вскочил на байк с неприличной скоростью. Да только чуть не сорвался при последующем резком старте.
   -Зачем ты помогаешь мне? -- выкрикнул он свой вопрос, перекрывая вой сирен, когда они, уже набрав скорость, как безумные мчались по погружающимся в панику улицам.
   -Чтобы ты помог нам! -- крикнул падаван в ответ, ясно понимая, что сейчас ему лучше сосредоточиться на вождении, чтобы никуда не врезаться, а не играть в вопрос-ответ.
   -Эзра, какого хрена? -- гаркнула Гера, когда он догнал их.
   -Он поможет нам выбраться с планеты!
   -Он -- балласт! -- сообщила по радио Сабина, летевшая рядом. Ей-то хорошо, ведь всё что нужно в шлеме, и не надо отрывать руки от вождения.
   -Эзра прав! -- внезапно встал на сторону ученика Кенон, с трудом вписываясь в поворот на очередном перекрёстке.
   -Вернёмся на корабль, вы у меня оба получите! -- пригрозила Гера.
  
   Ангар стоял на отшибе, и его ворота выходили на обыкновенный пустырь -- не бог весть какая площадка, но зато подальше от имперских диспетчеров космопорта. Там сейчас творилось нечто неописуемое -- челноки и рои истребителей взлетали так быстро, как только могли, не сталкиваясь только чудом. Но была у такой уединённости и другая сторона -- здесь не было штурмовиков и солдат, которые могли бы вразумить безбилетников.
   А конкретно эти безбилетники были довольно неплохо вооружены. И уже успели выволочь хозяина ангара наружу и открыть ворота, а теперь допытывались, какой из трёх стоявших там кораблей был готов к полёту. И появление байков не прибавило им доброжелательности.
   -Лавочка закрыта, корабли реквизированы! -- крикнул один из бандитов, вскидывая бластерый карабин.
   -Вы не поняли, уважаемые, это мой корабль. -- сказал Кэнан, останавливая байк и спешиваясь.
   -Ага. Очень печальная история. А теперь проваливай.
   -Как некультурно. Я бы даже сказал оскорбительно. -- заметил джедай, неспешно идя вперёд. -- Но разве стоит грубить шестерым вооружённым людям, когда вас только пятеро, при том двое внутри здания?
   Сабина молниеносно выхватила пистолеты, беря бандита на прицел. Зеб и Гера отстали ненадолго, а когда Эзра поднял свой меч-разрядник, перевес окончательно был на их стороне.
   -Сначала улетим мы, потом вы. -- процедил стрелок, продолжая держать джедая на прицеле. Его дружки тоже подняли стволы, целясь в мандалорку и лосака.
   -Вы никуда отсюда не улетите, придурки. -- резко сказал казавшийся таким несуразным наниматель, выходя вперёд. -- Имперцы сшибут вас ещё до того, как вы покинете атмосферу.
   -А чё ты у нас такой дерзкий? -- спросил вожак, появившийся из ангара с тяжёлым бластерным пистолетом. -- И сам-то куда собрался, раз взлететь не удастся.
   -Я знаю, как улететь с этой планеты, а вы нет. -- кем бы ни был этот паренёк, он проявлял просто чудеса наглости, граничащей с безумием. -- Выбирайте, либо вы идёте в мой экипаж, и мы вместе улетаем отсюда, либо вы остаётесь здесь, и лично познакомитесь с теми, с кем собралась воевать Империя.
   -А что мне мешает перебить твою банду, взять тебя живьём и выбить безопасный маршрут?
   -Ты не успеешь. -- спокойно сказал парень, извлекая из кармана бластерный пистолет и приставляя к своему виску. -- Я выстрелю раньше. А сдохну я, сдохнут все. Выбирай.
   -Твою ж мать... -- прошипел вожак, попытавшись взять смельчака на прицел, но вскоре опустил оружие. -- А у тебя есть яйца, шкет. Мы согласны.
   -Тогда сдайте оружие большому парню, и все на борт! -- приказала Гера, направляясь в ангар. -- И механиков прихватите. Если они чего не доделали, мы отсюда не выберемся.
   "Призрак" не был рассчитан на такое количество пассажиров, поэтому бандитов пришлось размещать в трюме, благо что тот был герметичен и отапливался. Все трое механиков почти не пострадали -- досталось в основном хозяину, да и того не успели сильно побить. Так, пара синяков и ссадин не в счёт.
   -Запускаем двигатели! -- привычно сообщила Гера, плюхнувшись в своё пилотское кресло. -- Давай сюда свой маршрут.
   -Как вырулим из ангара, идём на север на бреющем полёте. Первые пятьдесят километров мы должны пройти не поднимаясь выше десяти метров, тогда имперские сенсоры не определят нас как корабль.
   -Мощный план. -- язвительно заметила Сабина, останавливаясь рядом -- А дальше что?
   -Дальше идём на малой высоте до северного полюса. Там мы переждём бурю, а уже оттуда будем выбираться из гравиколодца.
   -План просто зашибись! -- заявила Гера, закатив глаза к потолку, после чего начала выводить корабль из ангара. -- Скажи ка мне на милость, Эзра, разве мы не могли бы до этого сами додуматься?
   -Могли бы. -- легко согласился паренёк. -- Но вам было бы сложнее определить момент, когда можно совершить этот рывок, оставаясь незамеченными.
   -Ну и когда же?
   -Когда начнётся вражеская высадка. Все будут слишком заняты, чтобы ловить одиночный корабль.
   -Да ты прям капитан Очевидность! -- хлопнув в ладоши, развела руками Сабина.
   -Да насрать. Главное что теперь у нас есть деньги. -- самодовольно заявил Зеб.
   -А ещё я знаю одно чудное место, где раньше был пиратский схрон. Там мы сможем спрятать корабль от сканеров и переждать...
   -Звёздные Разрушители! Осторожно! -- воскликнул Кенан, глянув наверх через стекло кокпита.
   -О них не беспокойтесь. По тревоге они обязаны покинуть атмосферу и выйти на орбиту. -- спокойно принялся объяснять парень. -- Они ждут атаки сверху, а не снизу, и все их сенсоры наведены туда. А мы находимся слишком низко, и для них являемся не более чем тяжёлым ховер-грузовиком.
   -Тяжеловат будет грузовик... -- заметила Гера, пытаясь вписаться в ландшафт ничего не задев, при этом набирая скорость.
   -Сейчас никто не будет разбираться. Раз подняли тревогу, значит враг уже близко.
  
   ========== Новые тактические приёмы ==========
  
   Тревога!
   Вторжение в систему Клентату началось в целом так, как того и ожидали. Вражеские корабли вышли из гиперпрыжка на дальних подступах к системе и теперь неспешно приближались к единственной обитаемой планете, выстроившись в некое подобие ордера, который и засекли патрульные истребители.
   В атаку шло всего пять кораблей, но два из них были почти втрое больше Звёздного Разрушителя. Но даже эти монстры были всего лишь свитой, терявшейся на фоне настоящего исполина. Когда по результатам анализа полученных данных логисты сообщили, что в центре вражеского строя шёл колосс длиной не менее пятнадцати километров, штаб охватила тихая паника, а командующий обороной адмирал Зао застыл, не способный произнести ни звука.
   Пятнадцать километров длины... Одна мысль о том, сколь невероятно огромен и живуч этот корабль, вселяла страх в сердца бывалых офицеров. А какое невероятно мощное оружие можно разместить в таком объёме? Да даже если просто утыкать его турболазерами, он будет по огневой мощи превосходить целый флот. А сколько самолётов может оказаться на борту? А сколько солдат?
   -Каковы будут ваши приказы, сэр? -- осторожно спросил офицер связи у адмирала, но тот не ответил, и только умоляюще посмотрел на устрашающую фигуру владыки-ситха, чьё тяжёлое механическое дыхание единственное нарушало царившую вокруг тишину.
   -Не заставляйте меня усомниться в вашей компетентности и, пшш, отваге, адмирал. -- грозно произнёс Дарт Вейдер, направляясь на выход. -- Я лично приму участие в битве.
   -Так какие будут приказы, сэр? -- ещё раз спросил связист, когда тёмный лорд скрылся за закрывшимися дверями.
   -Всем кораблям приготовиться к бою, всю авиацию в воздух! -- на одном дыхании выпалил адмирал, снова возвращаясь к тактическому дисплею. -- Звёздным разрушителям перестроиться для атаки, бомбардировщики под прикрытием истребителей пустите первой волной. Эскадрилья Хешт пока остаётся в резерве.
   Рудор почувствовал, как у него отлегло от сердца. Нет, Вален никогда не был трусом, и по праву носил звание лучшего истребителя Лотела, да и всего сектора. Во всём Внешнем Кольце нашлось бы десятка два человек, кто мог похвастаться таким же уровнем мастерства, и таким же налётом на ТАЙ-файтерах. Но лететь вместе с бомбардировщиками в первую атаку на неизвестного противника было, мягко говоря, неприятно. Однако, его и ещё дюжину специально отобранных пилотов пока держали в стороне от заварухи. Ведь им вместе с их новыми сверхманёвренными истребителями была уготована роль того самого козырного туза в рукаве командования.
   Именно своей особой миссии он был обязан местом в штабе адмирала на борту флагмана, где размещалась их эскадрилья. На них возлагалась роль тех самых охотников, что должны будут добить израненного зверя. Когда Вален первый раз увидел предложенный Дартом Вейдером план битвы, то не поверил своим глазам. Авиагруппы почти двух десятков кораблей предполагалось пустить чуть ли не на убой. И всё ради того, чтобы измотать противника и заставить израсходовать боекомплект...
   Хотя от взгляда на предварительный анализ техники предполагаемого противника становилось дурно. По всему выходило, что им предстояло на лёгких истребителях воевать с тяжёлыми ударными шаттлами, чья броня и вооружение намного превосходили их собственные. И эти машины были помечены как истребители! Бомбардировщики же были ещё больше, ещё более бронированы, и в довесок утыканы защитными турелями. По-хорошему, с ними уже должны бороться орудия вспомогательного калибра Звёздных Разрушителей.
   Собственно, ставка на манёвренность новых машин и мастерство их пилотов была самым очевидным ответом такому врагу -- превзойти его хотя бы по одному параметру, чтобы шансы на победу стали выше нуля. Ведь такая дура должна быть неповоротливой, уступая даже серийному ТАЙ-файтеру. Который новый истребитель уделывал с лёгкостью. Так что перекрутить противника, не подставляясь под удар, труда не составит. Главное -- чтобы хватило мощности пушек и зарядов батарей расковырять такую тяжёлую броню.
   -Адмирал, обнаружены новые цели! -- доложили операторы из ямы.
   -Вражеская авиация?
   -Никак нет, сэр. Новые корабли.
   -Что? -- у Зао даже челюсть отвисла, когда он пытался понять, откуда взялись новые враги.
   -Разведка докладывает, что от вражеского суперлинкора только что отделился ещё один корабль.
   -И ещё один!
   -Что всё это значит? -- непонимающе спросил адмирал.
   -Что тот монстр -- носитель для более мелких кораблей? -- выдвинул гипотезу офицер-тактик.
   -Более мелких? Да каждый из них больше нашего "Империала"! -- вспылил Зао. -- И сколько ещё их свалится нам на голову?
   -Сэр, у нас ещё две новых отметки!
   -И сколько их против нас теперь? -- схватившись руками за голову, адмирал отошёл от тактического голопроектора и остановился у окна, глядя на тьму космоса, усеянную россыпью далёких звёзд.
   -Девять, сэр. Один суперлинкор, два линкора и шесть крейсеров. -- подытожил тактик. -- Так каковы будут приказы?
   -Действуем согласно разработанному плану. -- отозвался флотоводец, изучая своё отражение в стекле панорамного обзора, принявшись поправлять свою форму. -- Всем кораблям полный вперёд. Обеспечить как можно более быстрый выход на дистанцию прицельного огня.
   -И резервистам? -- уточнил оператор связи.
   -Я сказал всем! -- рявкнул адмирал. -- Раз с численным перевесом у нас не заладилось, постараемся нанести им как можно больше урона до того, как нас сомнут. И покинуть гравиколодец раньше, чем они нас всех перебьют.
   -Сэр, противник открыл огонь!
  
   -Это больше похоже на издевательство... -- процедила сквозь зубы Анна, следя за движением двух эскадр на тактической карте, выводимой голопроектором. На мостике её корабля царила тишина, лишь изредка прерываемая короткими командами и докладами. Все чувствовали, что госпожа не в духе, и старались не привлекать её внимание лишними словами.
   А ей было отчего быть не в духе. Это была её первая миссия после завершения карантина на борту Чёрного Корабля. И пожалуйста -- именно ей досталось сомнительное удовольствие взаимодействовать с одним из двух вольных торговцев, что соизволили присоединиться к Далёкому Крестовому Походу. Притом этот был не торговцем-милитантом, а просто торговцем. В эскадре был всего один боевой корабль капитального класса -- флагманский крейсер класса "Готик". На сам корабль было грех жаловаться -- в прекрасном состоянии и сильно модернизированный, он радикально отличался от своих флотских собратьев, предназначенный скорее для проведения планетарного штурма, а не линейного боя. Но всё остальное...
   Какой-то грёбаный паноптикум в вакууме. Других приличных слов просто нет. Кроме крейсера здесь всего четыре нормальных эскортных корабля. Фрегаты и рейдеры -- достаточно неплохое подспорье, но никак не рудокопы и промышленные корабли, призванные обеспечивать сырьём и энергией эту монструозную самоходную верфь.
   Модифицированный масс-конвертер класса "Вселенная". Летающий город почти шестнадцати километров в длину. Корабль, построенный ради перемещения поистине колоссальных объёмов груза за один рейс. Название "Алчность" отражает суть не только судна, но и владельца. После всех доработок этот гигант является вторым по величине действующим сухим доком всего Дальнего Крестового Похода, уступая только Звёздному Форту, который может принять любой корабль длинной до двадцати километров. И только после завершения монтажа орбитальной станции в системе Астенверг эта ситуация изменится.
   -Вам так не нравится этот корабль, учитель? -- осторожно спросила Ашима, наверняка подслушавшая её мысли.
   -"Алчность" -- хороший корабль, но не для боя. На нём макропушек почти столько же, как и на нашем экстерминаторе. -- инквизитор Астер не видела смысла скрывать очевиднейшие логические выводы от своей ученицы, которая всё ещё была слишком наивна, и многие вещи, казавшиеся жителям Империума естественными, вызывали у неё замешательство. -- Это конечно хорошо, что его умудрились оснастить полноценными ангарами, превратив в авианосец, но для своего размера этот корабль всё равно практически безоружен. Как и остальные индустриальные суда.
   А ведь те самые "остальные суда" тоже не подарок. Корабль-фабрика типа "Голиаф" -- космический завод для производства высокоэнергетического топлива для сверхмощных плазменных реакторов. Во флоте Дальнего Крестового Похода таких всего три, и два других находятся в собственности Механикус. Да, на борту есть оружие, и даже нашлось место для ленс-излучателя, питаемого от энергетической установки, созданной для того, чтобы запасать энергию плазмы, извлекаемой из фотосферы звёзд, но это всё равно не оправдывает подобного варварства. Один рейс этого корабля по прямому назначению способен обеспечить энергией Звёздный Форт на столетие. И рисковать им в планетарном штурме -- величайшая глупость.
   То же касается и других специализированных кораблей. Созданные на основе серийных транспортов, они были неповоротливы и слабо вооружены. Ведь предназначались они для того, чтобы добывать руду из астероидов, воду и кислород из кометных ядер, а так же синтезировать прометиум из газов, выкачанных из атмосферы газовых гигантов. Эти корабли были бесценны для флота тем, что могли производить топливо и сырьё, что питало технику и фабрики, являвшиеся основой технологий Империума, даже находясь в необитаемых системах посреди глубокого космоса.
   Их выживание было одним из краеугольных камней успешных автономных действий Дальнего Крестового Похода в чужой галактике. Именно поэтому Анне пришлось принять участие в готовящемся фарсе. А всему виной была непомерная гордость спесивого вольного торговца, что поспорил со своим коллегой, что сможет захватить развитый мир без поддержки остального флота. Дворяне, мать их за ногу. Носятся со своей честью как с писаной торбой, а потом другим приходится вытаскивать их из той отхожей ямы, куда они сами с радостью прыгнули.
   А враг начал действовать, ломанувшись вперёд и пытаясь сократить дистанцию. С тех пор, как прошёл первый шок, флотоводцы по ту сторону баррикад кое-как очухались, и смогли довольно быстро родить некое подобие тактики противодействия флоту Империума. Она была чем-то похожа на тактику Эльдарских корсаров, да только этим треугольным недоразумениям было слишком далеко до скользящих под сияющими солнечными парусами кораблей чужаков.
   Первый залп, как и положено, был дан с запредельной для врага дистанции, уничтожив один так называемый Звёздный Разрушитель, и ещё три вспомогательных корабля. Чуть позднее ещё один треугольный корабль был уничтожен залпом носовых орудий крейсера. Бомбарды хоть и предназначались в первую очередь для уничтожения наземных укреплений, были весьма эффективны и в корабельном бою за счёт высокой проникающей способности и мощных снарядов. Если бы ещё дальность стрельбы была на уровне...
   На тактической карте появились отметки о волнах вражеской авиации. Эти машины были до жути хрупкими и слабовооружёнными, так что в малых количествах не представляли угрозы. Но здесь их были многие сотни, если не тысячи. С борта "Алчности", а так же из переоборудованных под ангары трюмов других кораблей им на встречу устремились эскадрильи Фурий, дабы не дать бомбардировщикам донести свой груз пускай и относительно маломощных, но всё же бомб.
   Сражение разгоралось со всё большей жестокостью.
  
   -Ашима, настало время попрактиковаться для работы в хоре. -- произнесла учительница, вставая со своего трона и отправляясь в соседнюю залу, специально отведённую для медитаций и работы с энергиями варпа. Отделённая от остального корабля толстыми переборками, эта комната была отделана психорезонирующими материалами, призванными усилить способности того, кто здесь находился. Сюда же вели психоактивные волноводы, проложенные с палубы астропатического и псайкерского хоров. -- Садись вот тут. А теперь сосредоточься и постарайся настроиться на общую волну.
   В этом месте не было постоянного гомона мыслей, который заполнял мостик и весь остальной корабль. Бывшая ученица ещё плохо умела подавлять своё невероятно обострившееся восприятие. Операция, проведённая магосом, была хоть и очень болезненна, но вывела её чувствительность на невероятно высокий уровень. Услышать поверхностные мысли человека в паре десятков метров? Нужно сделать усилие, чтобы отрезать его. Попытаться работать с телекинезом? Если раньше с полной концентрацией она могла поднять ящик, или совершить прыжок, то теперь она могла заставить летать грузовой контейнер, или же сама летать как птица.
   Но здесь не было той каши из чужих мыслей. Здесь ощущались мощные потоки энергии связанных единством мыслей и эмоций. Словно множество людей влили свою волю и разум в единый поток, которому под силу было изменять законы вселенной. И теперь им обеим предстояло тоже стать его частью. Ашиме пришлось сделать заметное усилие, чтобы подавить возникший было страх. Но произнесённая вслух молитва, которой её обучила Анна, помогла успокоиться. Стабилизировав дыхание и сев в позу лотоса, девушка раскрыла своё сознание остальным, вливаясь в общий поток.
   Здесь не было Ашимы, не было Анны, не было никого конкретного. Теперь они все были МЫ -- могучий хор, где слились почти две сотни голосов. Каждый из них оставил свою личность и тело где-то там, отдав свою силу и волю остальным. Объединение стольких разумов давало возможность ощущать всё, что ощущал любой из хора, а любая мысль в тот же миг могла быть обдумана всеми, используя знания и опыт каждого, дабы дать ответ. Но не это было целью хора. Сумма всегда больше своих слагаемых. И если одна Ашима могла своей силой опрокинуть танк, то хор из полутора сотен псайкеров мог протянуться через сотни тысяч километров пустоты до вражеского звездолёта, и сокрушить огромный корабль.
   -Давай, Ашима, постарайся почувствовать врага, увидеть и ощутить его внутренним взором. -- беззвучно сказала Анна, чей голос эхом повторили голоса хора, доверяя ей управлять своей силой
   Направив свой мысленный взор в поисках противника, ученица псайкера почувствовала, как хор обратил свой мысленный взор вместе с ней, позволяя увидеть в мельчайших подробностях поле боя. Светло-серые треугольники имперских Звёздных Разрушителей, плюясь огнём во все стороны, пытались проскочить сквозь строй кораблей Империума, которым просто не хватало скорострельности, чтобы уничтожить все цели, несмотря на чудовищную мощь огромных орудий. Скользя от одного звездолёта к другому, она старалась понять, что ждёт каждый из них, кому уготовано пережить этот бой, или нанести роковой удар кораблям эскадры. Используя советы и опыт других, она выбрала один из кораблей, который должен был через пятнадцать минут повредить силовую установку "Голиафа".
   -Теперь же сосредоточься на внутренностях корабля. Представь его отсеки. -- шептали сотни голосов. -- Представь огонь, что в них пылает. Сделай его реальностью.
   Корабль становится полупрозрачным. Видны все его внутренние отсеки, не прикрытые никакой защитой. Это похоже на кукольный театр с множеством крохотных фигурок. Стоит только поднести к нему воображаемый огонёк, и они вспыхивают, начиная разгораться. Огоньков становится всё больше, и Ашима щедро разбрасывает их по кораблю своей волей. Где-то они гаснут практически сразу, задушенные автоматикой или выброшенные в бездну космоса вместе с атмосферой. Но огня было слишком много. В ангарах, складах, жилых модулях, орудийных палубах, реакторах и даже мостиках. Созданный их хором вихрь пламени пронёсся по кораблю, опустошая отсеки и убивая экипаж. Звёздный Разрушитель прекратил огонь и выпал из строя, содрогаясь от внутренних взрывов повреждённых систем. Через пять минут потерявщий стабильность реактор, более не управляемый повреждённым бортовым компьютером, взорвётся, окончательно уничтожив этот корабль. А пустотные щиты "Голиафа" даже не будут перегружены.
   -Отличная работа. -- поздравил хор сам себя. -- Переходим к следующему.
   -Нет. Сперва защита корабля! -- голос Анны всё же выделялся среди прочих. Она была одной из тех, кто мог вести хор по праву самого сильного и опытного псайкера. -- Подготовьте телекинетический щит!
  
   Дарт Вейдер вёл свой истребитель среди прочих машин навстречу вражеской эскадре. После первого залпа вражеские корабли начали перестраиваться, меняя формацию. Они шли чрезвычайно разряженным строем, оставляя интервалы в несколько сотен километров, пытаясь охватить как можно большую область пространства, явно не желая выпускать из боя никого. А теперь они ложились на перекрёстные курсы, поворачиваясь к приближающимся Звёздным Разрушителям бортом.
   А этот червяк Элез не лгал -- гиганты действительно были медлительны и неповоротливы, а их первый залп с невероятной дистанции оказался столь же разрушительным, забрав четыре корабля из авангарда. Разлетающийся на куски от одного залпа Звёздный Разрушитель -- то зрелище, которое тёмный лорд уже успел позабыть со времён воин клонов. Однако орудия врага разряжены, и у авиации есть достаточно времени, чтобы прорваться вплотную, нанеся первый удар раньше основного флота.
   Задача проста -- повредить орудийные системы врага, сенсоры, двигатели и генераторы щитов, оставив беспомощные туши обездвиженных монстров для тренировки канониров. Но враг, похоже, намерен выразить решительный протест. С флагманского колосса поднимаются тучи вражеских самолётов, к которым прибавляются меньшие группы с трёх других кораблей. Соотношение сил будет около 6-7 ТАЙ-файтеров на одну вражескую машину. Для лучшего пилота галактики участие в подобном бою было бы позором, если бы не грозная репутация противника.
   Когда две волны уже готовы были схлестнуться в ожесточённом встречном бою, пространство неподалёку прошило несколько ослепительно ярких белых лучей. Захватчики всё же успели дать второй залп, оказавшийся гораздо разрушительнее предыдущего. Потеря четырёх Звёздных Разрушителей разом, а так же ещё двух вспомогательных кораблей, была уже очень чувствительна для флота. Который смог открыть неприцельный огонь с максимальной дистанции только сейчас, уже лишившись пятой части своей численности.
   Однако следить за течением битвы во время ожесточённой схватки истребителей некогда. И здесь за врагом тоже остался первый залп. Белёсые лучи и мощные ракеты буквально разрывают лёгкие ТАЙ-файтеры на части, а увернуться от них чертовски сложно. Для лазерных пушек такая мощность и скорострельность кажутся невероятными. Но после первого прохода битва распадается на множество мелких стычек. Здесь в яростной и скоротечной свалке, где кроме ведомого никто не прикроет твою спину, Дарт Вейдер мог снова почувствовать себя живым. Позабыть об измождённом и изуродованном теле, о тяжести протезов и вечном шипении системы жизнеобеспечения. Даже опостылевший красноватый светофильтр визоров шлема не мешал ему растворяться в битве. Здесь он был не могучим лордом ситхов, правой рукой Императора, а пером, что кружилось в потоках Силы.
   Именно это слияние позволяло ему всякий раз уходить от вражеского удара. Предназначенные ему лучи пронзали пустоту, а ракеты сбивались с курса, захватывая другие истребители. ТАЙ-файтер -- машина крайне дешёвая и простая в производстве. В нём даже гипердрайва нет. Заводы Империи производят такие тысячами в сутки, так что на них плевать. А пилоты? Пилотов можно набрать новых, не велика премудрость. Обучение в лётных школах и так поставлено на поток.
   И снова приходится признать, что Элез не врал, превознося вражескую защиту. Даже без крыла и половины двигателей эти монстры всё ещё могут лететь, маневрировать и стрелять. Дюжина бластерных попаданий в одну точку нужна только для того, чтобы вскрыть броню корпуса и добраться до какой-нибудь критической системы. И то не факт, что это уничтожит столь стойкого противника. Дарт Вейдер был вынужден добивать истребитель, которому он сам только недавно расстрелял кабину, потому что даже когда оба пилота были мертвы, эта машина всё ещё продолжала бой. Это было немыслимо, и любого, кто хотя бы попытался рассказать ему подобную байку, он бы задушил Силой, но это была правда. И для победы нужно либо взорвать врага, либо изрешетить так, что сквозь дыры в его корпусе будут видны звёзды.
   Но кроме лорда ситхов мало кто может добиться столь же впечатляющих результатов. Большинству пилотов не хватает ни точности, ни кучности стрельбы, ни скорости реакции. Потери чудовищны, и некоторые даже пытаются выйти из боя, но получают только прицельные выстрелы вдогон. Враг действует достаточно чётко и методично, чтобы показать, что за штурвалами этих машин сидят не зелёные салаги, а закалённые пилоты, прошедшие не один боевой вылет. Так что качественное превосходство врага ещё выше.
   Среди этой безликой массы серых махин с красноватыми крыльями и опознавательными знаками в виде полос, собирающихся в схематичный образ двухголовой птицы, всё же нашлась одна особенная, что привлекала к себе внимание ярко-красным окрасом. Кто бы ни сидел за штурвалом этого алого истребителя, он действовал очень эффективно и красиво. На такой полёт приятно было смотреть. Его угловатая машина, казавшаяся медлительной и неуклюжей, буквально танцевала среди вихря огня в самой гуще боя, а скупые очереди его лазерных пушек раз за разом собирали кровавую дань.
   Этот враг был опасен, а потому Дарт Вейдер направил свой истребитель на перехват. Зайти в слепую зону тому, кто крутится как уж на сковородке, чертовски сложно, но лорду ситхов это не нужно. Сила подскажет ему, куда стрелять. И живучесть вражеской машины определит только то, сколько заходов придётся сделать, прежде чем она развалится на части. Ускорение, манёвр, ещё один, обманный кувырок для ухода от огня ведомого красного лидера, огонь...
   Зелёные импульсы балстерных пушек разбились о щиты вражеской машины, по которым только пробежала тонкая рябь. Заход оказался полностью безрезультатным, и только привлёк к машине правой руки Императора внимание вражеского аса. И теперь они начали новую пляску смерти, пытаясь достать друг друга, зайти в хвост, поймать в прицел и сбить. Но ситуация была абсолютно патовая. Сверхманёвренный истребитель, созданный по спецзаказу лучшими инженерами Империи, не мог повредить укрытого защитными полями монстра, который был слишком неповоротлив, чтобы догнать и сбить того, кого вела Тёмная Сторона Силы. Боезапас медленно но верно уходил в никуда, разбиваясь о щит, который даже не думал перегружаться.
   Но вскоре враг отстал, бросив преследование и ринувшись в атаку на строй бомбардировщиков, что пытался обойти зону основной схватки, чтобы добраться до тяжёлых кораблей. Всё же враг был достаточно умён, чтобы понять, откуда исходит основная угроза, для устранения которой он выделил пару десятков машин. Короткий приказ, и оставшиеся истребители идут им наперерез, чтобы прикрыть ударные эскадрильи. Враг так же наращивает силы. Бой смещается к бомбардировщикам, становясь ещё более ожесточённым и кровавым.
   Однако основная ставка командования была не на авиацию, а на главные орудия крупных кораблей. Которые как раз вышли на позицию и вклинились во вражеские ряды, используя большие интервалы для того, чтобы можно было стрелять с обоих бортов, выдавая максимальное количество огня. Тяжёлые бластерные пушки и ионные орудия осыпают врага импульсами, но их щиты пока что держатся, а из ангаров поднимаются новые полчища машин -- бомбардировщики, что дожидались своего часа в безопасности, теперь были готовы нанести свой удар.
   Дарт Вейдер резко вышел из боя, устремляясь навстречу бомбардировщикам. Вырвать врагу зубы, оставив неуклюжие махины на добивание флоту -- такова была основная тактическая задумка. И чтобы она сработала, нужно чтобы остались те, кто сможет добить израненную жертву. Остатки его эскадрильи встраиваются позади, хотя от неё осталось всего ничего. По его приказу к ним присоединились дополнительные машины, суммарно огневой мощи которых должно хватить, чтобы разделаться с ещё более неповоротливыми и неуклюжими бомбовозами.
   Им навстречу уже разворачивались турели, начиная выплёвывать потоки стали и энергии, когда внезапная вспышка боли пронзила изувеченное тело лорда ситхов. Выпав из строя, он устремился прочь из боя, пытался понять, что вызвало такой приступ. И только более внимательно прислушавшись к течению Силы он понял, что её потоки бурлили, содрогаясь от мощных ударов.
   Сила была неспокойна всё то время, покуда личный посланник Императора находился в этом регионе Внешнего Кольца. Враг использовал её, и это не вызывало сомнений. После прибытия флота вторжения в систему это чувство стало ещё острее. Но теперь... Даже Палпатин не мог вызвать такие возмущения. Казалось, что ещё немного, и эта энергия вырвется в реальность. И чем дальше он улетал от боя, тем сильнее становилось это чувство.
   Почувствовав неладное, он резко бросил истребитель в сторону, заставив машину в безумном кульбите сбросить скорость, застыв на месте. Остальные пилоты даже не поняли, как он это сделал. Они просто пронеслись мимо, и в следующий миг все два десятка ТАЙ-файтеров разлетелись вдребезги, словно врезались в невидимую стену.
   -Отряд Хешт в воздух! -- приказал Дарт Вейдер, направляя свой истребитель прочь из боя. Он знал, что даже Тёмная Сторона Силы не поможет ему одержать верх над тем, кто был выше самой Силы. Бой был проигран, и дальнейшее присутствие здесь не имело никакого смысла. -- Пусть постараются перехватить десантные челноки.
   И выйдя из объятий гравиколодца, лорд ситхов активировал гипердрайв своего истребителя, покидая обречённую систему.
  
   ========== Кто быстрее бегает, тот дольше живёт ==========
  
   -Давай, падай! Падай! -- кричал Рутор, паля по двигателям десантного шаттла. Внешне эта машина напоминала обычную имперскую Лямбду, но даже после двух десятков попаданий упрямо не хотела падать. От неё отлетали куски оторванной обшивки, а двигатель оставлял шлейф чёрного дыма, покуда машина продолжала рваться через стратосферу. На одном оставшемся двигателе.
   Парни рядом ожесточённо пытаются завалить тяжёлый транспорт, но эта тварь такая здоровая, что импульсы бластеров ей словно комариный укус мастодонту. А ведь помимо десантных кораблей есть ещё тяжёлые истребители, которые всеми силами стараются защитить своих сородичей. У них очень злобные лучевые пушки. Даже слишком злобные. Они ими уже пятерых сбили. Одно попадание, и всё кончено. А самое поганое -- от них невозможно увернуться. И приходится постоянно крутиться, чтобы тебя нельзя было взять на прицел. Потому что от смерти, летящей со скоростью света, уже будет не спастись.
   Бой превратился в какую-то непонятную вакханалию, когда два строя кораблей смешались. Часть кораблей захватчиков как летела к планете, так и продолжала лететь, даже не меняя курса, в то время как остальные принялись активно маневрировать, пытаясь помешать флоту защитников реализовать тактическое преимущества захода во вражеский тыл. Хотя кому там было мешать? После столь внезапного рейда вражеских бомбардировщиков численное преимущество было утеряно окончательно. Подумать только, шесть Звёздных Разрушителей буквально разорвало в клочья ещё до того, как истребители успели среагировать на появления нового противника и хоть как-то прикрыть свои носители.
   Остававшиеся вспомогательные корабли мало что могли сделать этим бронированным гигантам, но они всё же старались поддерживать оставшиеся "Империалы" и "Победы", добавляя свои несколько турболазеров к общему залпу. Но Вален уже без каких-либо приборов мог видеть гигантский линкор захватчиков, что завис над планетой, не обращая внимания на разборки мелюзги вокруг, извергая потоки разномастных десантных челноков. Эскадрилья Хешт, поддерживаемая кучей совсем зелёных летунов на реквизированных и мобилизованных кораблях, пыталась остановить эту армаду. Против них было больше сотни вражеских машин, часть из которых была вооружена и даже имела защитные турели. И это не считая истребителей.
   Непокорный челнок всё же не выдержал продолжительного обстрела, и, потеряв управление, свалился в крутой штопор. Но союзные машины падают вниз гораздо чаще. Их сил недостаточно, чтобы сдержать этот прорыв. Остаётся только продать свою жизнь подороже, сбив как можно больше десантных кораблей.
   Но враги прекрасно понимают ситуацию, и истребители наседают. Рутор с трудом увернулся от очередного вороха белёсых лучей от несущегося на встречу вражеского корабля, резко кинув машину вверх, делая обратный разворот, и открыл ответный огонь. Но зеленоватые импульсы бластерных пушек разбились о щиты алого истребителя, не нанеся ему никакого вреда. Атака только разозлила пилота, который принялся гоняться за Валеном с упорством, с которым Межгалактический Банковский Клан выбивал долги. И теперь вместо того, чтобы концентрировать огонь на десантных челноках, командиру эскадрильи Хешт приходилось кружиться в бешеном танце, чтобы вообще уцелеть.
   Отделившись от основной свалки, что кружилась вокруг спускавшихся к поверхности планеты машин, он отчаянно пытался скинуть хвост, но раз за разом обнаруживал себя на прицеле новой машины. Всего он насчитал три истребителя, помимо красного, что старательно загоняли его, дабы прикончить.
   -Добейте десант, парни, я отвлеку их! -- крикнул Рутор в передатчик, резко бросая свой истребитель в штопор. Враг следовал за ним не отставая, и белёсые лучи проносились в опасной близости от столь хрупкой машины. Но в том то и была вся идея. Эти дуры слишком неповоротливы, и когда он вывернет из пике у самой земли, для них уже будет поздно.
   И они начали отваливаться. Один за другим, враги уходили прочь, пока не остался один красный лидер. Вален прекрасно понимал, что он не отступит, так как тоже был истребителем, и понимал, что такое поединок асов. В небе должен остаться только один. А всё остальное зависит от уровня благородства победителя. Именно эта уязвлённая гордость должна была свести пилота алой машины в могилу.
   Но разум взял верх над гневом и яростью битвы, и враг отвернул. Воспользовавшись моментом, Рутор резко развернул машину, выходя из пике. Перегрузка была такой, что даже несмотря на компенсатор инерции ему перехватило дыхание, а в глазах потемнело -- такова была цена сверхманёвренности на предельных скоростях. Но он выдержал, и полоснул очередью по щиту вражеской машины.
   А в следующий миг был вынужден резко уходить в сторону, чтобы не оказаться сбитым ведомым красного. Не бросив своего ведущего одного, он набрал дистанцию, и вмешался только сейчас, когда дело запахло жареным. С его помощью красный не только уцелел, но и сумел зайти в ответную атаку, от которой пришлось срочно уходить, спускаясь ещё ниже.
   Однако, врагу не было чуждо благородство. Ведомый отстал ещё сильнее, практически выбыв из боя. И два истребителя остались один на один, кружа в отчаянной пляске смерти. Долго это продолжаться не могло, и командир эскадрильи Хешт постарался сбросить хвост, но тут открылась новая неприятная особенность вражеской машины -- на прямых участках она была быстрее. Тупо быстрее. Проблема этого монстра была не с предельной скоростью, а с ускорением, которое могли выдавать его двигатели. Особенно маневровые. Поэтому единственное, что оставалось -- маневрировать.
   Однако, он действительно старался увести врага подальше от густонаселённых районов. На север, туда, где у самого края полярной шапки простиралась самая обширная система каньонов планеты. Среди глубоких и узких расщелин между одиночными скалами такая крупная машина просто не протиснется, и там можно будет наконец-то сбросить его с хвоста, а может быть, даже удастся заманить в какую-нибудь достаточно узкую щель, где он не впишется в поворот и разобьётся...
  
   -Здесь. -- сказал парень, указав на небольшую ровную площадку на краю каньона между скал, куда выходило несколько расщелин. -- Опускайтесь на минимальную высоту, но не садитесь.
   -Ну и куда ты нас завёл? -- злобно спросила Сабина. -- Вокруг одни долбаные скалы.
   -Смотри вон туда. -- проводник указал на большой скальный выступ, выглядевший как нависший карниз. -- Видишь проход.
   -Ого! -- удивлённо воскликнул Эзра, когда посадочные фары высветили широкий вход в пещеру, уходившую вглубь скалы.
   -Главная часть пещеры длинной метров двести, и имеет два поворота. А сверху - небольшая жила железной руды. Она глушит сканеры. -- объяснил неудавшийся заказчик. -- Будет два поворота, сначала налево, потом направо. Они довольно плавные, поэтому вписаться будет не сложно.
   -Не бубни под руку. -- огрызнулась Гера, осторожно заводя корабль внутрь. По счастью, их новый попутчик не соврал, и "Призрак" спокойно проскользнул вглубь пещеры, последняя часть которой оказалась ещё больше, так что они смогли спокойно развернуться носом к выходу. Вокруг царила тьма, а посадочные прожекторы выхватывали только каменный пол, стены, да старый мусор.
   -И почему же о таком чудном месте больше никто не знает? -- спросил Кенан, оглядываясь через стекло кокпита.
   -Тут довольно глухое местечко, а пираты не любят незваных гостей у своих схронов.
   -А они сюда не вернутся? -- уточнила Гера перед тем, как отключить двигатели.
   -Уже не вернутся. -- с грустью ответил парень. И увидев немой вопрос во взглядах окружающих, пояснил: -- Неудачный рейд. Имперцы их прихлопнули.
   -А почему тебя не грохнули вместе с ними? -- резко спросил Зэб.
   -Потому что когда появился имперский патруль они бросили меня на корабле, который грабили. -- ответил проводник, понурив белобрысую голову. -- А я то что, я же не головорез, а простой механик. Навешал лапши на уши штурмовикам и офицерам, вот они меня и отпустили.
   -Ты слишком много недоговариваешь, парень. -- снова заметил Кенан.
   -Мы ещё успеем наговориться досыта, когда будем в гиперпространстве. -- внезапно резко парировал парень. -- А сейчас нужно чтобы кто-то забрался на ту одинокую скалу над входом и наблюдал за тем, что происходит на юге. Здесь ваши сканеры слепы, так что по-другому нам не узнать, когда начнётся высадка.
   -Ладно, всё равно меня тут никто не слушает, пойду прогуляюсь. -- махнув рукой заявила Сабина, вставая с кресла и направляясь к выходу.
   -Бинокль не забудь, а то... -- поспешил напомнить ей Эзра
   -Сама знаю. -- огрызнулась мандалорка, надевая шлем, но бинокль с ремня всё же сняла.
   -Чего это она? -- удивлённо спросил Зеб.
   -Я ей не нравлюсь. -- констатировал очевидное проводник.
   -Ну, это то понятно. -- кивнул Кенан. -- Звать то тебя как?
   -Молби. -- представился парень. -- Молби Дискерс.
   -И как тебя угораздило связаться с пиратами, Молби? -- спросила Гера, гася всё лишнее оборудование.
   -Неудачный контракт. Думал, что нанимаюсь к обычному частному экспедитору, но оказался у пиратов. -- уже который раз тяжело вздохнул парень. -- А там сами понимаете, контракт не разорвёшь. А если попытаешься, вкатят неустойку из бластера, и привет.
   -Долго пиратствовал? -- поинтересовался Эзра.
   -Три года. На абордажи не ходил, в основном чинил корабль, оружие и добычу, чтобы придать ей более товарный вид.
   -А откуда у тебя столько знаний касательно Империи? -- внезапно и резко спросил Кенан, в упор глядя на паренька. -- А не засланный ли ты часом?
   -Нет, сэр, нет! -- запротестовал горе-наниматель. -- Я просто разобрал одного из их астродроидов. Нам нужны были эти данные, чтобы уходить от преследования имперского флота. Они не меняют эти протоколы и инструкции уже который год.
   -Видимо, не очень удачно уходили, раз вас накрыли. -- усмехнулся Зеб.
   -Ребята, вы бы только видели, что тут творится... -- даже радио не могло скрыть восторженные нотки в голосе мандалорки.
   -Что там, Сабина? -- взволнованно спросила Гера, первая выхватив передатчик.
   -Таких замесов я ещё в жизни не видела. Да они размахнулись на целое полушарие. -- Сабина явно была потрясена до глубины души. Как и все её соотечественники, она любила драки и оружие. А особенно любила взрывы помощнее. И похоже, что её самые смелые подрывные фантазии сейчас становились реальностью. -- Ого! Да они только что Звёздный Разрушитель взорвали ко всем чертям!
   -У нас нет времени любоваться боем, Сабина! -- крикнул в микрофон Геры Кенан, пытаясь вернуть залюбовавшуюся девчонку к реальности. -- Бой уже закончен? Они уже сбрасывают десант?
   -Эээ... Ну как бы вам сказать... -- пауза затягивалась. -- И да и нет.
   -Чего? -- непонимающе спросил Зеб.
   -Сабина, определись уже, да или нет! -- прорычала в передатчик Гера, которая не любила неопределённость чуть ли не больше, чем Империю.
   -Ну, они уже начали выгрузку десанта, но бой ещё не закончен. Тут почти прямо над нами один их крейсер пытается разобраться с двумя "Победами". Погодите... -- голос мандалорки замер в изумлении. И только через несколько секунд она продолжила: -- Уже с одной "Победой".
   -От влипли! -- схватился за голову Зеб. -- Надо было сразу валить отсюда.
   -Нас бы сбили имперцы. -- парировал Молби. -- А если дёрнемся сейчас, собьют они.
   -Ну и что будем делать? -- спросила Гера, со злости стукнув кулаком по переборке и разворачиваясь к проводнику. -- Сидеть на жопе ровно и ждать, пока планета не будет захвачена целиком, а в небе не будут хозяйничать враги, которые вскрывают Звёздные Разрушители как консервные банки?
   -Нам нужно дождаться, пока хотя бы над нами не будет чистого неба. -- парировал парень, не отводя взгляд перед гневом капитана корабля. -- Если они щёлкают "Победы" как орешки, то этот кораблик будет обречён.
   -Ребята! Шухер! -- крикнула по радио Сабина. -- К нам летят гости!
   -Только этого не хватало... -- всплеснул руками лосак, хлопнув себя по коленям.
   -Зеб, ты бы лучше раздал нашим пассажирам их пушки обратно, и выгонял всех наружу. -- приказал Кенан, вставая с кресла и направляясь к выходу, на ходу собирая свой световой меч воедино. -- Эзра, за мной.
  
   -Да отцепись же от меня, зараза. -- процедил сквозь зубы Рутор, бросая свой истребитель в очередной вираж.
   Их гонка достигла предельных скоростей, всё дальше уводя три машины от основного поля боя. То прижимаясь к самой земле, почти касаясь макушек деревьев, то взмывая в стратосферу, они неслись вперёд, кружась в тщетных попытках сбить друг друга. Но пока что они только впустую тратили боекомплект. Щиты врага были слишком сильны, а его пилот всё никак не мог поймать цель в прицел, лишь изредка давая скупые очереди. Оба противника берегли боеприпасы. Но так не могло продолжаться вечно.
   Наконец леса сменились холодными каньонами приполярной тундры. Именно здесь скромный размер модифицированного ТАЙ-файтера давал ему максимальное преимущество над противником, который был втрое шире, и просто не мог протиснуться в местных узких расщелинах. А о том, чтобы следовать всем изгибам и складкам местности и речи быть не могло. Даже с учётом сверхманёвренности приходилось то и дело сбрасывать скорость, чтобы не разбиться.
   Но враг и не думал прекращать погоню, перейдя к новой тактике. Теперь он просто летел над скалами, стараясь подстрелить юркий истребитель на тех небольших прямых участках, где он почти не мог увернуться от залпа, стеснённый стенами расщелины. Приходилось резко менять скорость, чтобы врагу было сложнее взять прицел. И продолжать гонку в надежде, что у врага либо топливо, либо боеприпасы кончатся раньше. Пару раз пилот алого монстра даже терял Валена из виду, после чего резко набирал высоту, чтобы снова его обнаружить. Похоже, со сканерами у него был полный порядок.
   -Ну давай, скотина. Ты же хочешь меня сбить? Так попробуй достать меня из этих скал!
   В целом чаша весов медленно но верно склонялась в сторону имперского аса, но красный лидер резко изменил тактику, начав стрелять по стенам ущелий и скалам, рядом с которыми пролетал Рутор. Под ударами белёсых лучей каменная порода плавилась и испарялась, разбрызгивая капли ставшей жидкой породы. Чёрт возьми, да такая пушка должна была прожигать тяжёлый танк насквозь. ТАЙ-файтер бы просто разорвало в клочья таким попаданием, тем более что даже осколки и капли жидкой породы на такой скорости могли повредить его, так что теперь приходилось уворачиваться ещё и от этих рукотворных препятствий.
   Поняв, что юркий истребитель боится даже косвенного ущерба, враг выдал полный залп в скалу впереди, буквально разорвав её на куски пучком лучей. Не выдержав такого резкого нагрева, распираемая давлением испаряющегося вещества, скала взорвалась, обдавая всё вокруг градом осколков, самые крупные из которых были размером с кулак. Получившееся облако пара и разлетающейся породы было слишком велико и слишком близко, чтобы среагировать.
   Время текло медленно, как замальканский мёд. Вален видел в мельчайших деталях, как ему навстречу летят куски породы, как они ударяются в стекло кокпита, которое сразу покрывается сетью трещин. Как они пробивают плоскости солнечных батарей и стабилизаторов. И как резко ставший непослушным истребитель, вырвавшись из туманной завесы, не успевает довернуть по крену считанные сантиметры, задевая скалу нижним краем своего скруглённого стабилизатора.
   А дальше реальность померкла, когда закрутившаяся от удара машина начала биться о скалы, теряя сминаемые батареи, крылья и стабилизаторы, всё больше уподобляясь мячику в жёлобе. Если бы не компенсатор инерции, который ещё каким-то чудом работал, пилота бы просто размазало по кабине тонким слоем. Но он выжил, даже когда кокпит разлетелся вдребезги, обдав его градом осколков, а крышку люка очередным ударом вырвало вместе с петлями.
   Внезапно эта бешеная болтанка прекратилась на ту секунду, что искорёженная машина была в свободном полёте, прежде чем измятый остов рухнул на землю, прокатившись до противоположной стены небольшого цирка посреди скал, где замер, ударившись в стену.
  
   -Ну ни хрена ж себе. -- прошептал Эзра, глядя за тем, во что на его глазах превратился выскочивший из ущелья ТАЙ-файтер в ходе такой жёсткой посадки. Эти, с позволения сказать, истребители были до того хлипкими, что разлетались на мелкие кусочки от одного попадания бластерной пушки "Призрака". А тут он не вписался в поворот среди скал, и от него даже что-то осталось. И судя по звуку, врага тоже заинтересовал этот феномен. Нависавший над входом в пещеру каменный карниз закрывал обзор неба над ними, но не смолкавший гул двигателей предупреждал их, что загнавшие сюда имперца машины кружили рядом, с интересом изучая, что же от него осталось.
   -Смотрите! -- воскликнула Сабина, показывая на остов истребителя, который всё это время изучала через сканер своего шлема. -- Там есть движение.
   -Да быть того не может! -- негромко возмутился Зеб. -- Его там должно было по стенке размазать!
   -Мать моя женщина... -- прошептала Гера, которая не ввязалась в пустой спор, тупо взяв бинокль и посмотрев на обломки повнимательней. -- Да чтоб мне провалиться! Пилот выжил!
   -Дай посмотреть! -- отобрал у неё бинокль Кенан, тоже вглядываясь в фигуру, выбиравшуюся из обломков через отсутствующее остекление кабины. От кокпита не осталось даже рамы, поэтому вылез он относительно легко, после чего попытался выпрямится, но его резко кинуло влево. Повалившись на четвереньки, пилот принялся сражаться со своим шлемом, пока не сорвал его с головы, после чего сразу же излил на землю содержимое желудка. Не очень эстетическое поведение, но после такой жёсткой посадки, кто угодно бы проблевался. Более того, простой рвотой там дело наверняка не ограничилось, просто пока они не чувствуют запаха.
   -Шлёпнем его? -- спросил главарь бандитов, поднимая бластер.
   -Нет! -- хором ответил почти весь экипаж "Призрака". Только Зеб немного задумался, а потом покачав головой сказал: -- Тогда они узнают, что тут есть кто-то ещё. А шлемоголового и так прикончат.
   -А может быть, мы спасём его? -- осторожно предложил Эзра. И был вынужден почти сразу резко пригнуться, чтобы не схлопотать подзатыльник от Геры.
   -Ты чего, совсем умом тронулся? -- возмутилась тви-лека. -- Мало того, что ты вместе со своим новым дружком протащил на мой корабль вооружённую банду, так теперь хотите ещё и имперца взять? Вот только его нам для счастья и не хватало. Как будет здорово скрываться от Империи, имея на борту своего собственного стукача.
   -Заткнулись все! -- шикнула Сабина. -- Пригнитесь, живее!
   На этот раз никто не оспаривал приказ мандалорки и все дружно пригнулись, лишь слегка выглядывая из-за камня на открытое пространство каменного цирка, куда с рёвом двигателей тяжёлого прыжкового ранца спустился один из захватчиков. Тяжёлый, герметично закрытый доспех, блок реактивных двигателей размером со здоровенный рюкзак, что возвышался воздухозаборниками над его плечами, ремни и подсумки -- в целом вполне адекватная военная экипировка, пусть и немного странноватого дизайна. За закрытым шлемом не видно лица, но судя по двум рукам и двум ногам, перед ними стоял волне обычный гуманоид, пусть и несколько выше среднего.
   А вот его оружие было необычным -- большой, тяжёлый пистолет со стволом неприличного калибра, вызывал столь же большие подозрения. Однако, держа на прицеле сбитого пилота, чужак не спешил его применить. Всё так же не замечая наблюдателей, он спокойно подошёл к нему, и резко пнул в живот. Бедняга аж подлетел от неожиданности, откатившись в сторону. Держась за живот левой рукой, правой он выхватил из кобуры свой бластерный пистолет, но не успел выстрелить. Враг опередил его, ударив сперва по руке, выбивая оружие, а потом пистолетом в лицо, от чего несчастный повалился навзничь.
   -Его же сейчас убьют. -- прошептал Эзра. -- Мы должны сделать хоть что-то?
   -Выйдем и вежливо попросим этого джентльмена не убивать нашего врага, а оставить его нам? -- язвительно поинтересовалась Сабина, являя новые высоты в саркастичности. И какая муха её сегодня укусила?
   -Нет. Но мы заставим его уйти. -- в голове падавана уже родился весьма остроумный план: -- Все пригнулись. Зеб, порычи погромче.
   -Чего?
   -Реви что есть мочи. Иначе враг не поверит, что здесь прячется опасное чудище.
   -Да разве я похож на...?
   -Зеб, делай как он говорит! -- твёрдо приказал Кенан.
   -Это уже какой-то цирк абсурда. -- буркнула Гера, прячась за камень.
   -Скорее день дурака. -- поддакнула ей Сабина. -- У них обоих сегодня мозги не варят, вот и творят всякую хрень.
   -Ну же, Зеб, скорее. -- умоляюще попросил Эзра, ещё раз взглянув на чужака, что за время их препираний успел подобрать и осмотреть трофейный бластерный пистолет, а теперь достаточно громко произносил какую-то речь на своём непонятном языке, обращая её к пилоту, на голову которого он направил маленькую красноватую точку целеуказателя своего оружия.
   Внезапный рёв лосака заставил захватчика подпрыгнуть на месте. Резко отскочив от сбитого пилота, он вскинул пистолет, пытаясь найти источник звука. Но пещера не только усиливала голос Зеба своей акустикой, но и скрывала их от обнаружения. А её размер оставлял большой простор для фантазии касаемо размера её предполагаемого обитателя.
   -Он не уходит. -- процедил Кенан, стараясь почувствовать противника в Силе.
   -Нужно ещё чуть-чуть поднажать! -- прошептал Эзра, уже сам направляя Силу для того, чтобы заставить камни вокруг задрожать. Попытка была не очень удачной, и ему удалось пошевелить парочку мелких камушков, однако этого хватило, чтобы у врага сдали нервы. Несуразный пистолет трижды рявкнул, посылая шипящие заряды смерти в тёмное жерло пещеры, где они взорвались от удара о противоположную стену. Похоже, это был не много, ни мало, ручной ракетомёт.
   Однако в ответ на обстрел было прервавшийся Зеб выдал крайне удачную ноту. От этого рёва кровь стыла в жилах даже тех, кто находился поблизости. Чужак же просто струсил, делая два шага назад и оглядывая небо в поисках своей машины. Но перед тем как убраться восвояси, он ещё раз вскинул пистолет, прицелившись в пилота, и выстрелил ему в колено. И только теперь это чудное оружие продемонстрировало всю свою чудовищную силу, оторвав несчастному ногу.
   Вопль боли раненного человека заглушил даже рёв двигателей прыжкового ранца, когда этот межзвёздный захватчик взмыл в небеса. Звук вражеских машин начал удаляться, пока через минуту полностью не сошёл на нет.
   -Зеб, сегодня ты превзошёл самого себя. -- похвалил лоскака джедай.
   -Не знаю как вы, а я намерена свалить отсюда поскорее. -- заявила Гера, отправляясь вглубь пещеры. -- Мы улетаем, и точка. Кто хочет, может оставаться.
   -Скорее, нужно помочь ему! -- крикнул Эзра, кидаясь к раненому пилоту. Конечно, он был его врагом, как и любой солдат Империи, но бросать его умирать вот так -- совсем не дело. Ведь они даже штурмовиков старались по возможности не убивать. -- Иначе он умрёт.
   -Осторожнее! Враг может быть рядом! -- предупредил Молби, хватая бинокль и кидаясь осматривать небо вместе с Сабиной.
   -Так, а ну хватит прохлаждаться. Займите позиции по периметру, пока мы поболтаем с этим горе-воякой. -- приказал бандитам Кенан, отправляясь следом за своим учеником. Те неохотно подчинились, и хотя ворчали довольно громко, всё же понимали, что раз они оказались на одном корабле, то нужно работать как команда, а не права качать.
   А тем временем Эзра уже склонился над пилотом, который более не мог орать и только выл, покуда из его развороченной взрывом микроракеты ноги хлестала кровь. Сняв свой пояс, падаван попытался наложить жгут на ногу, чтобы раненый не умер просто от потери крови, но появившийся рядом учитель отстранил его, и осмотрев рану, активировал световой меч.
   -Что? Нет! -- возмутился ученик, резонно опасаясь, что джедай просто добьёт умирающего, но Кенан твёрдо рукой отстранил его, и одним чётким движением гудящего голубого клинка прижёг рану.
   -Теперь он не умрёт.
   -Кажется, над нами всё чисто. -- сообщила Сабина.
   -Да, это наш шанс, пора улетать. -- согласился Молби.
   -Гера, путь чист, мы улетаем. -- сообщил по радио Кенан, после чего крикнул остальным: -- Все быстро грузимся и сматываемся отсюда.
   -И бросим его здесь? -- спроси Эзра, указывая на раненого пилота. -- Он же умрёт.
   -Там в небе сейчас умерло несколько миллионов человек. -- резко ответил джедай. -- И скоро умрёт ещё больше. Мы не можем им помочь.
   -Но мы можем помочь ему. Или те бандиты лучше чем он?
   -Э, шкет, за базаром следи! -- огрызнулся вожак, когда банда собралась рядом для посадки.
   -Да чего вы спорите? -- спросил Зеб, подойдя к пилоту и взваливая того на плечо. -- Грохнуть его мы всегда успеем. А вот допросить его нам не помешает.
   -Эй, народ, вы уже решили тут остаться, или всё же полетите с нами!? -- окрикнула их Сабина, когда "Призрак" появился из пещеры и завис с открытой аппарелью. Мандалорка и проводник первые оказались на борту, но остальных не нужно было спрашивать дважды.
   Как только все погрузились, корабль резко стартовал, свечкой уходя вверх. Гера выжимала из двигателя всё, что можно, чтобы поскорее покинуть объятия гравиколодца. Однако стоило им только пронзить тонкую пелену перистых облаков, как астродроид пронзительно запищал, сообщая о проблемах.
   -Какого чёрта, Чоп? -- спросила Гера, не отрываясь от штурвала.
   -Опять это ведро с гайками бесится. -- буркнул Зеб, который всё ещё недолюбливал дроида.
   -Вот дерьмо... -- обронила Сабина, смотря на экран, куда выводились данные Чопера. -- Нас засекли!
   -Да как такое вообще возможно? -- возмутился лосак. -- Я же сам врубил глушилку для сканеров?
   -Ты придурок полосатый! -- завопил Молби. -- Они засекли нас по излучению глушилки.
   -Эй, эта штука должна была забить их сканеры помехами.
   -Да с чего ты вообще решил, что наша глушилка подействует на их сканеры? -- удивлённо спросила Сабина.
   -Ну, я... Зеб замялся, понимая, что сейчас крепко сел в лужу. -- Но мы всегда так делали.
   -Заткнитесь уже! -- гаркнула Гера. -- На турели, быстро!
   Мандалорка тут же побежала в кабину "Тени", а Эзра направился к верхней турели. Кенан же привычно взял на себя управление орудиями передней полусферы. Молби же резко пересел на место Сабины, принявшись работать с терминалом бортового компьютера.
   -Ты чё творишь? -- удивлённо спросил Зеб.
   -Если он что-то сломает, вырви ему руки! -- приказала Гера, не отвлекаясь от управления.
   -Спокойно, я же механик! -- парировал проводник, всё так же глядя в экран. -- Глушилку я вырубил, но сканер показывает, что нас ведут. И у нас скоро будут гости.
   -Как скоро? -- спросила тви-лека, глядя в темнеющее небо прямо по курсу. -- Сколько их?
   -Двое. Они сбили того имперца. Догонят нас через три минуты.
   -У них что двигатели форсированные?
   -Нет, это мы слишком медленные.
   Хозяйка "Призрака" даже оторвалась от управления, чтобы кинуть на сделавшего столь необдуманное заявление паренька убийственный взгляд, после чего вкрадчиво произнесла: -- Теперь я поняла, почему тебя бросили пираты.
   Но вместо ответа Молби схватился за терминал и закричал: -- Они пустили в нас ракету!
   Благодаря работе внутрикорабельной системы связи его вопль услышали все, кто был на борту. Бандиты не попытались сбежать только потому, что без оружия против лосака у них не было шансов, хотя подобные предложения прозвучали достаточно громко. Эзра же хотел просто сбить ракету, которая вскоре стала различима. Потому что тяжело не заметить дуру трёхметровой длины, оставляющую яркий след от работы мощных двигателей.
   -Давай, Эзра, сбей её! -- кричала по радио Сабина, поливая приближающийся снаряд из пушек "Тени".
   Чтобы попасть по такой маленькой мишени падавану пришлось изрядно потрудиться, но на его стороне была Сила, которая подсказала удачный момент для выстрела, что поразил вражескую ракету всего в двадцати метрах от "Призрака".
   -Есть! -- радостно закричал ученик джедая, довольный собой и своей маленькой победой. -- Я сбил её! Можем спокойно уходить в гиперпространство.
   -Ещё минута! -- ответила Гера. -- Чопер прокладывает маршрут.
   -У нас нет минуты! -- Внезапно завопила Сабина, начав палить куда-то назад.
   Как следует присмотревшись, Эзра заметил здоровенный красный корабль, что стремительно нагонял их. Эта машина была не многим меньше их лёгкого транспортника, но вооружена была в прямом смысле слова до зубов. И оскалившаяся пушками морда этого монстра не предвещала ничего хорошего. А попадания бластерных импульсов вызывали только появления незначительных кругов и ряби на его силовом поле.
   Ответный залп был страшен. Непрерывные белёсые лучи один за другим впивались в их корабль. Первый прошёл мимо, второй отразил щит, пусть и уйдя в перегрузку, третий только опалил краску у левого борта, оставив небольшую бороздку. Четвёртый прошил обшивку возле шлюза левого борта, и, пройдя его насквозь, ушёл в пустоту. Пятый впился в корпус ближе к центру, уйдя в глубину служебных отсеков, круша приборы и системы, а шестой полоснул по сложенному крылу "Тени", прожигая двигатель челнока.
   Корабль наполнился тревожным воем аварийной сирены. Освещение пару раз мигнуло, но всё же сохранилось, а в воздухе появился отчётливый запах гари. "Призрак" был тяжело повреждён, но всё ещё мог лететь благодаря большому запасу надёжности, что вложили в его конструкцию инженеры корелианских верфей, строившие одни из лучших кораблей в галактике.
   -Ещё один залп мы не переживём! -- крикнул Эзра, чувствуя на себе обжигающую ненависть вражеского пилота, который ловил их в прицел, чтобы добить.
   Но в этот момент звёзды за стеклом вытянулись в длинные линии, слившиеся в один голубоватый полог коридора гиперперехода. Алый монстр исчез вместе с остальными кораблями чужаков и обречённой планетой. На их глазах Клентату пала, но им удалось сбежать от смерти. На этот раз.
  
   ========== Вопрос выживания ==========
  
   Полёт в гиперпространстве продолжался где-то минут пять, в течении которых все как могли старались потушить начавшийся было пожар. Но потом что-то взорвалось в глубине корабля, отчего тот вывалился в реальное пространство. А огонь перекинулся на новый отсек.
   -Чопер, отключи питание! -- кричит Сабина.
   -Не дайте огню дойти до регенератора кислорода! -- это уже Гера, которая бросила управление и прибежала с дополнительными огнетушителями.
   -Я сейчас отсеку подачу топлива! -- предупредил Молби, головой вниз ныряя в открытую боковую панель.
   -Проклятье, помогите мне! -- ревёт Зеб бандитам, пытаясь оттащить подальше от нового очага возгорания баки с запасным горючим, позабыв включить гравикомпенсаторы.
   -Все к шлюзу правого борта, будем продувать! -- приказал Кенан, стоя у гермодвери.
   -Зеб, забери раненого! -- крикнул Эзра, бросая в огонь разряженный огнетушитель и отходя к шлюзу.
   Приказ джедая исполнили все, кроме астродроида. И особенно этому способствовал новый взрыв, сотрясший корабль, и новый очаг возгорания. Бандиты, как оказалось, умеют очень быстро бегать. Да и народу на борту было слишком много, от чего в шлюзе было тесновато. Последними внутрь вбежали Зеб с имперцем на плече, Гера и Кенан, который запер двери.
   -Чопер, продуй все очаги возгорания. -- приказала через передатчик Гера.
   В ответ рация тихонечко пискнула сигналом подтверждения от астродоида, а за дверью послышался быстро стихающий рёв и свист уходящего в пустоту воздуха. Аварийная сирена переключилась с режима "пожар" на режим "разгерметизация". Что ж, они пожертвовали воздухом на борту, но хотя бы не сгорели и не задохнулись от дыма, хотя некоторые всё же успели надышаться угарным газом, отчего находились не в лучшем состоянии.
   -Молодец, Чоп. А теперь восстанови герметичность, и накачай атмосферу.
   Что-то лязгнуло, а потом послышалось шипение заполняющего пустое пространство воздуха. Как только давление выровнялось, двери шлюза открылись. И очень своевременно, потому что в таком маленьком объёме десятерым уже становилось душно. Корабль встречал их тусклым аварийным освещением, разбросанными вещами вперемешку с мусором и запчастями, а так же холодом.
   -Быстро проверьте системы жизнеобеспечения, пока мы тут ещё все не сдохли! -- приказала Гера, первая выходя из шлюза.
   Следующие четыре часа все, кто мог стоять на ногах, были заняты починкой корабля. Сабина даже выходила наружу, чтобы заварить дыры во внешнем корпусе. Только после этого удалось добраться до разгерметизированных отсеков.
   -Так что мы имеем? -- спросил Кенан, когда все собрались в кабине, уже с трудом держась на ногах.
   -Системе жизнеобеспечения крышка. -- начал доклад Молби. -- Водяной бак пробило, один воздушный регенератор взорвался, другой сгорел. Мы сейчас держимся на резервной, но её нам хватит суток на трое, не больше.
   -Гипердрайву тоже хана. -- вздохнула Гера. -- Ядро цело, но силовые линии сгорели. А запасных у нас нет.
   -Двигатель починить ещё можно, но всё топливо либо выгорело, либо вытянуло в космос при продувке. -- поведал ещё одну плохую новость Эзра. -- Так что всё что у нас есть сейчас находится в трюме, в контейнерах.
   -А вот с "Тенью" всё совсем плохо. -- покачала головой Сабина. -- Правому двигателю конец, нужна замена. Остатки правого крыла сплавились с корпусом "Призрака", так что теперь его даже отстыковать без автогена не получится. А о том, чтобы на нём куда-то лететь, и речи быть не может. Я пока перевела его на питание "Призрака". Это должно нам дать ещё день или два.
   -Мы сможем запустить гипердрайв? -- спросил джедай.
   -Если заменить силовые линии, то да. -- кивнула мандалорка. -- Но если мы поставим замену меньшего номинала, она сгорит. И очень быстро. Далеко мы не улетим в любом случае.
   -Вот и прошли профилактику. -- выдохнула Гера, опуская плечи и отворачиваясь.
   В помещении повисло тяжёлое молчание. Все понимали, что им и так и так крышка, потому что сигнал о помощи, скорее всего, привлечёт имперцев, которые их скорее всего прикончат как пиратов или мятежников. Но что более вероятно, на него никто не откликнется, опасаясь приближаться к захваченным территориям. Или, что ещё хуже, их найдут чужаки, которые вообще неизвестно что с ними сделают. Вот и выходило, что помощи ждать неоткуда, а сами они не выкарабкаются. Но никто не решался сказать вслух, что всё кончено.
   И только тихонечко всхлипывала плачущая тви-лека. Для капитана его корабль всегда нечто большее, чем просто машина. "Призрак" давно стал домом для своего экипажа. Но для Геры он был всем. Это было всё её имущество, вся её жизнь. И казалось, что она ощущает боль искалеченного корабля как свою собственную.
   -Не надо плакать. Мы обязательно выберемся. -- попытался утешить её Кенан, положив руку на плечо.
   -Как?! Как мы отсюда выберемся?! -- буквально взорвалась хозяйка "Призрака". -- Мы в глубоком космосе! До ближайшей обитаемой системы не меньше парсека! Без гипердрайва мы туда будем добираться несколько лет, даже если сможем разогнаться до скорости света! А "Тень" вообще ни на что не годна! Так-то можно бы было за пару рейсов всех вывезти и привести запчасти, но нет, хрен нам!
   -Мы что-нибудь придумаем...
   -Да ничего вы не придумаете! И зачем я только активировала гипердрайв, уйдя в этот проклятый прыжок? Лучше бы мы остались там, и умерли быстро, а не подыхали от холода и удушья посреди грёбаного космоса!
   -Постойте! Тот челнок наверху тоже имеет гипердрайв? -- внезапно спросил Молби.
   -Имеет. Да толку с него, если он намертво приварен к носителю. -- как-то совсем бесцветно ответила Сабина. У неё уже не хватало сил даже на ненависть к тому, кто их во всё это втянул.
   -Ну так может снимем запчасти с челнока и починим корабль?
   -Думаешь, ты тут самый умный да? -- взъелась на него Гера, со злости метнув в него отвёртку. -- Я уже думала об этом! Они не подойдут! Вообще никаким хреном не подойдут!
   -Ха, сразу видно, что вы никогда не летали с пиратами. -- весело заявил Молби, потирая намечающийся синяк от попадания отвёртки. -- Впихнуть невпихуемое и подключить неподключаемое -- моя работа. Так что ещё как минимум один гиперпрыжок мы совершить сможем.
   -У нас топлива с гулькин нос. -- заметила Сабина. -- Далеко мы не улетим.
   -Я знаю, где можно достать ещё. У вас будет топлива хоть залейся.
   -А как мы оттуда улетим, если наш гипердрайв больше одного прыжка не выдержит? -- спросил уже Эзра, поняв, что у них появилась хотя бы тень надежды.
   -Ну, если мы хорошо постараемся, то сможем потом отбуксировать "Призрак" куда угодно. А там его уже приведут в порядок на нормальной верфи.
   -Ну и где же эта спасительная гавань? -- устало спросил Кенан, явно не желавший более слушать пустые слова.
   -Здесь. -- ответил бывший пират, извлекая маленький блок памяти. Из нагрудного кармана. -- Вот тут координаты той станции, где есть всё необходимое.
   -А ну ка... -- Сабина быстрым движением выхватила носитель информации из рук горе-нанимателя, и, вставив разъём терминала, быстро открыла единственный доступный файл с навигационными данными. -- Как я и думала. Звёзды Зайтона.
   -Не, пацан, ну ты совсем охренел... -- протянул Зеб.
   -Мы уже сказали "нет". -- как можно жёстче произнёс Кенан. -- Мы не полезли в этот гадюшник даже в лучшее время, а теперь и подавно не сунемся.
   -Слушайте, я понимаю, как это выглядит, но это единственный шанс выкарабкаться, не прибегая к помощи Империи. -- пустился в объяснения этот никудышный наниматель. -- Эта станция -- бывший линкор Сепаратистов, брошенный там со времён войны клонов. Он в хорошем состоянии, но был освоен только частично и используется пиратами как ремонтная и перевалочная база. Там есть топливо и запчасти, чтобы вернуть ваш корабль в нормальное состояние.
   -А почему он освоен только частично? -- удивился Эзра.
   -Ну, говорят, там ещё попадаются действующие боевые дроиды, патрулирующие свои участки уже который год...
   -Если захватить линкор, то мы сможем нехило развернуться! -- встрепенулся Зеб.
   -Нам ни к чему линкор, но я знаю, кому он бы очень пригодился. -- заметил Кенан, поглаживая бороду. -- Всё же из тебя плохой переговорщик, Молби. С этого нужно было начинать.
   -Помогите мне спасти мою любимую, и линкор ваш. -- предложил паренёк.
   -Идёт. -- ответил джедай, после чего они хлопнули по рукам, скрепляя сделку. -- А теперь хватит рассиживаться и марш работать. Нам ещё нужно туда долететь.
   Почти весь следующий день ушёл на ремонт. Эзра и Сабина даже выходили в открытый космос через уцелевший шлюз, чтобы приварить заплатки на прожжённые лучевыми пушками захватчиков дыры, и герметизировать повреждённые технические отсеки. Молби же демонстрировал просто невероятное трудолюбие, помноженное на неугасаемый энтузиазм и просто зашкаливающий оптимизм. Парень работал с самоотверженностью, переходящей в фанатизм, и даже Чопер не смог воздержаться от комментария по поводу того, что хозяйка решила заменить его новым дроидом, что замаскировался под человека. Остальные же оказались более на подхвате.
   Проблема возникла только с имперцем. Когда тот пришёл в себя, то первое, что он сделал -- сполз с кровати и попытался выбраться из каюты. Зеб вовремя заметил это и отнёс его обратно, но сбитый пилот всё никак не хотел угомониться и продолжал сопротивляться, даже несмотря на своё тяжёлое состояние.
   -Кто-нибудь, успокойте этого идиота, пока я его не убил! -- взмолился лосак, утратив всякую надежду добиться если не сотрудничества, то хотя бы покорности со стороны пленного.
   -Тебе ещё рано вставать. -- объявила раненому Сабина, прибежав на крики с аптечкой, из которой она достала автошприцы с обезболивающим и транквилизатором.
   Но когда она попыталась ввести препарат в руку имперцу, тот внезапно выхватил её бластерный пистолет из кобуры, после чего резко отпихнул мандалорку от себя. Всё же комплекция не позволяла ей тягаться силами со здоровым мужиком, пусть и ослабленным ранением.
   -Где я? -- спросил охрипшим голосом пилот, беря её и Зеба на прицел.
   -Спокойно, мужик, ты среди своих. -- попытался было замять проблему лосак.
   -Будто я не знаю, кто ты, пришелец? -- взвился имперец. -- Ты угнал мой истребитель!
   -Чё, правда? -- усмехнулся Зеб. -- Ну извини.
   -Так вот как в империи принято благодарить за спасение. -- язвительно заметила Сабина, потирая ушибленный зад.
   -Я знал, что предатели мать родную продадут кому угодно ради новых союзников против империи, даже если ими будут Хатты! -- завопил пилот, пока пистолет плясал в его трясущейся руке. -- Но я вам ничего не скажу, твари!
   -Да что тут у вас происходит? -- спросил появившийся в дверях Кенан.
   -За Империю! -- крикнул раненый, резко сунув ствол пистолета в рот и нажав на спуск. Но выстрела так и не последовало.
   -Он не заряжен, придурок! -- воскликнула Сабина, показывая ему газовый картридж. -- И хватит его слюнявить.
   В ответ имперец только кинул в мандалорку её же собственный пистолет, который та ловко поймала.
   -Довольно! -- крикнул Кенан, подходя к пилоту и хватая его за плечи. -- Мы не враги тебе, слышишь? Мы теперь на одной стороне!
   -Предатель! -- выплюнул ответ в лицо джедаю раненый. -- Убей меня, но я не примкну к вам!
   -Не, он явно напрашивается. -- заметил Зеб.
   -Ты хочешь помочь нам! -- приказал Кенан, взмахнув рукой перед глазами пилота, используя внушение Силы. Имперец запнулся, на минуту замолчав, словно взвешивая в голове аргументы за и против, а потом резко дёрнулся, пытаясь отвесить собеседнику апперкот с воплем: -- Никогда!
   -Проклятье. -- прорычал джедай, уходя от удара, после чего направился на выход. -- Да он промытый до фанатизма.
   -Давай лучше я попробую. -- предложил тоже подошедший на шум Эзра, видя провал своего учителя. -- Дай ка это сюда.
   -Эй! Поаккуратнее! -- возмутилась Сабина, когда падаван забрал у неё пистолет с картриджем и принялся заряжать оружие.
   -Я тебе его верну, не беспокойся. -- успокоил мандалорку ученик джедая, подходя ближе к пилоту и садясь на кровать возле его ног. -- Слушай, я не знаю, почему ты так любишь Империю, что готов за неё умереть. Да я даже имени твоего не знаю.
   Имперец презрительно хмыкнул, отворачиваясь от собеседника.
   -Ещё вчера я выстрелил бы в тебя не колеблясь. Ты был моим врагом. Но теперь я знаю, что среди звёзд есть враг пострашнее Палпатина и его Империи. -- Эзра склонил голову, понимая, что аргументы у него не очень, но взять получше ему было попросту неоткуда. -- Там, над Клентату, они убивали всех, кого видели. Они сильно повредили наш корабль, и чудом его не взорвали. Они искалечили тебя, оставив на растерзание диким зверям просто ради забавы. Я видел, что делает Империя, когда приходит в чужие дома. Но эти твари стократ хуже.
   -Ничего ты не знаешь, глупый мальчишка! -- вспылил пилот. -- Это не ты был там, в бою. Это не твои товарищи умирали там. Это не ты делал всё возможное и невозможное, чтобы прожить ещё минуту и сбить хоть один грёбаный челнок. Никого из вас там не было. Трусливые крысы. Всё, что вы можете -- бить в спину, прячась от боя.
   -Да я тебя... -- возмутился Зеб, сжимая свои здоровенные кулаки.
   -Нет. -- спокойно сказал Эзра, поднимая руку. -- Он прав, мы никогда не воевали в открытую.
   -То-то и оно. Вы только и делаете, что паразитируете на Империи. Не будь вас и вам подобных, мы бы воевали гораздо лучше. -- раненый отвернулся к стене. -- Мне плевать, сколько они вам платят...
   -Они нам платят залпами из своих пушек! -- воскликнул падаван. -- Можешь сам посмотреть, как они разукрасили наш корабль.
   -Ха, можно подумать, вы против них сражались...
   -Мы попытались, и чуть не погибли. У нас же нет ни легионов штурмовиков, ни Звёздных Разрушителей. У нас нет ничего, кроме одного звездолёта и нашей смекалки. -- Эзра чувствовал, что и у него терпение уже на исходе. -- Но теперь нам даже прятаться негде. Эти захватчики отнимут мой дом точно так же, как и твой.
   Раненый не ответил, а только продолжал изучать стену.
   -Поверь, я не люблю Империю, и мне плевать на то, что с ней будет. Но мне не плевать на то, что будет с Лотелом. Даже после того, как штурмовики спалили мой дом дотла, это моя родина, и за неё я готов умереть. -- ученик джедая не кривил душой, ведь ради мира и покоя на Лотеле он действительно был готов умереть. -- В этой войне мы по одну сторону баррикад. Ты можешь и дальше сражаться за свою Империю, мы не будем тебе мешать. Только сражайся вместе с нами, а не против нас.
   -Много я навоюю. -- буркнул пилот. -- Посмотри, кому ты это говоришь, щенок. Я -- калека! Безногий инвалид. Даже если мне присобачат железную ногу, я уже не смогу управлять истребителем как прежде.
   -Поставить протез покачественнее -- сможешь. -- бросила Сабина.
   -Легко сказать. Теперь за ними наверняка очередь в несколько парсеков.
   -Сейчас это не важно, потому что мы болтаемся в глубоком космосе на разваливающемся корабле. Если хотим выжить и продолжать войну, нам потребуются все. -- сказал Эзра, беря бластерный пистолет за ствол и протягивая пилоту. -- Выбирай, ты готов сражаться за Империю вместе с нами против общего врага, или лучше умрёшь?
   Раненый некоторое время колебался, после чего резко схватил пистолет и направил его на падавана. -- Какие у меня гарантии?
   -Слово джедая.
   -Значит, никаких...
   -Всё просто, либо мы вместе выживаем и сражаемся, либо мы вместе умираем. -- пояснила Сабина, поглаживая рукоятку второго пистолета в кобуре на правом бедре. -- Так ты с нами, летун?
   -Пока мы не сражаемся против Империи. -- с заметным усилием выдавил пилот, медленно опуская пистолет. -- Я никогда не пойду против своих братьев по оружию.
   -Пфф, больно надо. -- скривила носик мандалорка, подходя ближе. -- Пистолет отдай, а то мне работать надо.
   -Это -- моя гарантия того, что вы сдержите свои обязательства.
   -Не, мужик, лучше отдай её пушку. -- быстро шепнул имперцу Эзра. -- Вот, лучше возьми мой световой меч в качестве гарантии.
   -Но почему? -- возмутился их новый товарищ по несчастью.
   -Не спрашивай, просто делай.
   Когда обмен оружием состоялся, а Сабина, демонстративно вытерев пистолет об одеяло, удалилась, гордо вскинув носик, ученик джедая практически извиняясь пояснил: -- Поверь мне, с ней лучше не спорить, когда дело касается её оружия. Для мандалорцев это очень больная тема. Не хотел, чтобы она выстрелила в тебя.
   -Будто она уже стреляла в тебя. -- фыркнул пилот.
   -Было дело. Правда, тогда она поставила бластер в шоковый режим, но всё равно приятного было мало.
   -Мдааа, весело тут у вас.
   -Тебя звать то хоть как? Просто пилот?
   -Капитан Рутор Вален. -- отозвался раненый.
   -Эзра Бриджер. Приятно познакомиться.
   -Да знаю я тебя. На Лотеле ориентировками с вашими мордами все столбы уже обклеены.
  
   Этот гиперпрыжок был из тех, которые запоминаются на всю жизнь. Всего каких-то полтора часа, но какие это были полтора часа...
   Чопер, Молби и Сабина работали как могли, чтобы не позволить сгореть раньше времени и так с горем пополам собранной проводке, покуда остальные пытались заставить корабль работать так, как надо. Самой большой трудностью было на ходу менять перегревающиеся проводники, чтобы при этом гипердрайв продолжал работать без падения мощности, иначе полёт мог затянуться. Им и так повезло, что поблизости оказалось попутное гиперпространственное течение, в разы сокращавшее время перелёта, иначе бы они просто не выдержали. Да и топлива им хватило буквально впритык.
   К тому моменту, как "Призрак" вывалился в реальное пространство, на борту уже вспыхнул новый пожар, потому что не успевавшая остыть проводка всё же загорелась. Как итог, ещё несколько систем успели выйти из строя до того, как огонь был потушен. И в качестве бонуса на это ушли последние два огнетушителя. Так что больше своим ходом они бы никуда не улетели. Всё, на что был ещё способен "Призрак" -- медленно ползти на ионных двигателях.
   -Ориентир -- планета на краю системы. -- вскрывал последние подробности Молби. -- Небольшой ледяной мир с тремя спутниками. На его орбите находится станция. Там даже летом на экваторе градусов двести мороза, так что можете не беспокоиться, тут нет ни Империи, ни захватчиков.
   -Ну, если со станцией не выгорит, по крайней мере будет обо что разбиться. -- мрачно заявила Гера.
   Её можно было понять -- после очередного пожара и скачка напряжения у них к вящей радости всего экипажа ещё и гиперволновой передатчик сгорел. Так что теперь они, даже если бы пожелали, не смогли бы послать сигнал о помощи. Тем более что блок аварийного маяка, как оказалось, был оплавлен прошедшим в опасной близости лазерным лучом.
   -Ну а тебе что ещё нужно? -- недовольно спросил Зеб у Чопера, который внезапно начал активно пищать и жестикулировать манипуляторами.
   -Он говорит, что принимает какой-то сигнал. -- ответил лосаку Эзра, пытаясь проверить. -- Странно, передача идёт, но на канале только статика.
   -Не к добру это. -- заметил Кенан, поворачиваясь к проводнику. -- Так говоришь, система необитаема и безлюдна?
   -Я вижу что-то на сенсорах. -- встревожено пробормотала Сабина. -- Что-то очень большое.
   -Та станция километра три в диаметре. -- предупредил бывший пират.
   -Постой-ка. -- внезапно встрепенулся Кенан. -- Только не говори мне, что там болтается брошенное сепаратистами внешнее кольцо "Лукерхалка".
   -Нет, сэр. -- замотал головой Молби, хитро ухмыляясь. -- Там был брошен целый "Лукрехалк".
   -Да быть того не может! -- воскликнула Гера. -- Кто в своём уме бросит целый линкор?
   -Мне кажется, что у них был какой-то хитрый план, а потому они оставили законсервированный корабль в этой необитаемой системе. -- поделился своей теорией их горе-наниматель. -- Что я знаю точно, что центральная сфера не активна, и подходы к ней защищают боевые дроиды.
   -К ней пытались пробиться?
   -Несколько раз. Но всех жёстко обламывали дройдеки в коридорах, и щиты снаружи.
   -А откуда там берётся энергия для щитов? -- удивилась Сабина.
   -Вспомогательные реакторы внешнего кольца всё ещё работают. Мы тоже от них запитывались. -- пояснил Молби. -- Для нас это была просто одна из множества тайных баз, где можно отсидеться, отремонтироваться и пополнить запасы горючки и амуниции.
   -И вы до сих пор там всё не разворовали? -- усомнился Зеб.
   -Да фиг его разворуешь. Там почти весь круговой трюм забит оружием и снаряжением. Мы только несколько боковых помещений в самом начале расчистили, чтобы было где разместиться и организовать мастерскую.
   -Только не говори, что вы смогли найти тайный склад сепаратистов, но не смогли его вывезти. -- скептически заявила Сабина.
   -Ну, мы оттуда тонн двадцать бластеров вытащили, да только они особым спросом не пользовались. Сепаратисты экономили на всём, даже на оружии. -- пожаловался бывший пират. -- Тем более что никто в здравом уме не доверит клёвую пушку тупому дроиду. А с самими дроидами мороки было ещё больше. Я как-то попытался активировать одного, так эта зараза без кодового сигнала от командной станции даже включаться отказалась. Вот мы и забили на это дело. Всё равно на грабежах больше поднимали.
   -Вы лучше посмотрите на это. -- сказала Гера, указывая на продолжавший увеличиваться объект прямо по курсу.
   -Мда. Не думал, что когда-нибудь снова увижу его. -- протянул Кенан, хмуро разглядывая знакомый силуэт сферы, опоясанной незамкнутым тором, столь характерный для тяжёлых кораблей Торговой Федерации.
   -Я тоже. -- вздохнула твилека, смотря на тёмно-синие опознавательные знаки Конфедерации Независимых Систем. Тех самых сепаратистов, что погрузили галактику в растянувшееся на годы кровавое безумие войн клонов, огненным валом прокатившихся и по её родной планете.
  
   ========== Что скрывают нюансы ==========
  
   -Лучше садиться в ангар левого борта. -- предупредил Молби. -- Там мы хоть немного расчистили. Правый -- резервный. Там такой крохотный пятачок, что ваш корабль может туда и не поместиться.
   -А сюда будто бы он так легко поместится? -- злобно спросила Гера, пытаясь как можно мягче и деликатнее посадить повреждённый корабль в неосвещённый ангар. -- Тут хоть глаз выколи. И ещё вон та калоша стоит поперёк ангара так, что мне почти не остаётся пространства для манёвра.
   -Да ладно. Там места дофига... Стоп! -- внезапно воскликнул пират, прервав самого себя. Бросившись к стеклу кокпита и уставившись на достаточно крупный транспортник, появившийся в свете посадочных фар, воскликнул: -- Этого корабля в прошлый раз тут не было!
   -Так говоришь, секретная база? -- тут же взъелась на него Сабина, являя всё новые грани своей саркастичности. -- Говоришь, никто кроме тебя не знает?
   -Да заткнитесь вы! -- крикнула хозяйка "Призрака", вцепившаяся в штурвал стальной хваткой. -- Раньше надо было думать. А сейчас приготовьтесь к горячему приёму, пока я разверну нас кормой вперёд.
   Это было вполне оправданное решение, потому что грузовая рампа как раз выходила назад. Да и в случае чего так будет проще сбежать. Хотя в возможность такого манёвра никто и не верил. Посадочные стойки медленно коснулись палубы ангара, но никто так и не вышел им на встречу. Вокруг царили тишина и запустение.
   -Зеб, раздай нашим пассажирам их оружие, нам потребуется каждый ствол. -- начал раздавать приказы Кенан. -- Эзра, проверь раненого. Если он способен управиться с турелью, возьми Сабину и посади его за орудие "Тени". После этого жду всех в трюме.
   К счастью, Рутора не пришлось долго упрашивать -- он был счастлив снова оказаться у контрольных рычагов бластерной пушки. Ведь так он ещё мог сражаться. Конечно, особой радости от помощи вчерашним врагам он не испытывал, но это было всё равно лучше, чем просто лежать без дела, плюя в потолок и любуясь на обрубок собственной ноги. Вален говорил, что он она до сих пор болит, хоть её больше и нет. Но ему всё равно вкололи ещё обезболивающего, на всякий случай.
   Когда разобрались с тяжёлой огневой поддержкой и прикрытием отхода, а бандитам вернули их оружие, пояснив тактическую ситуацию и необходимость работы сообща, команда всё же приготовилась к выходу. И пускай на все приготовления ушёл битый час, никто так и не появился из тёмных углов, чтобы выстрелить в них, или хотя бы приготовить засаду. Спустившись по открывшейся рампе, они заняли позиции для обороны, обшаривая всё вокруг фонарями.
   Вокруг был громадный ангар мёртвого корабля, где терялся свет от пары дежурных ламп над некоторыми дверями, а луч фонаря не мог дотянуться до противоположной стены. О том, что это всё же когда-то был боевой корабль, свидетельствовали сотни дроидов-стервятников, молчаливыми рядами свисавшие с подвесов под потолком, между которых притаились защитные турели, призванные прикрыть здоровенный ангар от непрошеных гостей. И всё уходящее вдаль пространство было плотно заставлено автоматическими десантными кораблями, танками, бронемашинами и контейнерами с оружием и деактивированными дроидами. Но они так и не нашли ничего подозрительного кроме стен, ящиков, мусора, всевозможных машин и чужого корабля, который явно не принадлежал сепаратистам.
   -А тут не жарко. -- заметил Эзра, любуясь на то, как его дыхание обращалось в облачка пара.
   -Нужно просто включить отопление и освещение, и тут сразу станет намного уютнее. -- заявил Молби, указывая куда-то в сторону. -- Вон там в подсобке щит, на который мы вывели выключатели.
   -Сначала нужно проверить, что внутри. -- сказал Кенан, аккуратно поднимаясь по опущенной рампе на борт их незваного соседа по ангару. Эзра, Зеб и Сабина отправились вместе с ним, да и Гера решила не отставать, прихватив с собой инструменты. Твилека явно надеялась поживиться запчастями для "Призрака", и, похоже, что мнение хозяина этой посудины её не особо то и волновало. Остальные остались прикрывать.
   Однако даже беглый осмотр показал, что транспортник был как минимум не на ходу, и скорее всего вообще не ремонтопригоден. Более того, это ведро с гайками внутри оказалось весьма конкретно развоёвано. Казалось, что кто-то специально уничтожал все важные узлы и приборы, чтобы корабль больше никогда не взлетел.
   -Гипердрайву крышка. -- сообщила Сабина, когда они собрались в кают-компании покинутого судна. -- Не знаю, кто нашёлся такой умный, чтобы взорвать там термальный детонатор. Запрещённая модель, повышенная мощность. Тратить такое на порчу оборудования -- варварство.
   -Гиперволновой передатчик вырван из ниши с мясом. -- обречённо вздохнула Гера. -- Я даже найти его не смогла.
   -Как и я штурвал. -- пожаловался Эзра. -- А приборные панели в кабине пилотов кто-то превратил в форменное решето. Кажется, в них разрядили несколько бластерных картриджей.
   -А в каютах никого. -- развёл руками Зеб. -- Хотя бардак преизрядный.
   -На борту явно был бой. -- сделал вывод Кенан, поглаживая следы от бласерных импульсов на стенах. -- И довольно жаркий. Я бы подумал, что корабль взяли на абордаж пираты, но они бы не стали портить оборудование. А если это сделали обороняющиеся, то он бы сюда не долетел.
   -Значит, его взяли штурмом уже здесь. -- протянула Сабина. -- Но я всё равно не понимаю, зачем тут всё так разносить.
   -Если бы всё случилось здесь, то мы бы нашли трупы. -- хмуро произнесла Гера. -- А их нет. Следы крови есть, но больше никого и ничего. Ни живых, ни мёртвых, ни дроидов.
   -Ну и что на это скажет наш пират хренов? -- спросила мандалорка, как-то подозрительно берясь за рукоятки своих бластерных пистолетов.
   -Кстати, а где он? -- внезапно спросил Кенан.
   -Ушёл налаживать освещение вместе с Чопером и одним из наших пассажиров. -- ответил Зеб.
   -А я говорила, что нам не нужно с ним связываться! -- воскликнула Сабина, выхватывая пистолеты и бегом устремляясь к выходу. -- Этот мелкий говнюк заманил нас в засаду!
   Остальная команда последовала за ней, стремительно выскочив в ангар. Но бандиты до сих пор были на своих местах, напряжённо прочёсывая темноту фонарями. Молби, Чопера и ещё одного механика никто не видел.
   -Вот зараза. -- ругнулась Сабина, забравшись на корпус "Призрака" и осматривая ангар ещё раз при помощи сканера, встроенного в её шлем. -- Только искать этого крысёныша нам сейчас и не хватало.
   -Есть способ попроще. -- заметил джедай, кладя руку на плечо своего ученика. -- Заодно проверим, как ты научился слушать Силу.
   -Мне кажется, сейчас не лучшее время. -- попытался было отвертеться падаван, не испытывая по поводу очередного экзамена никакого энтузиазма.
   -Отнюдь. В критических ситуациях у тебя получается значительно лучше. -- парировал Кенан, пресекая любые дальнейшие дебаты. -- А теперь сосредоточься на своих ощущениях. Постарайся почувствовать течения Силы вокруг.
   Понимая, что соскочить не получится, Эзра сделал несколько глубоких вдохов и закрыл глаза, старательно прислушиваясь к своим ощущениям. Которые оказались на удивлением смутными. Словно какая-то невидимая пелена застилала его мысленный взор, а разогнать её не хватало ни сил, ни воли.
   -Не могу понять, ничего не вижу.
   -Попробуй ещё раз. Не сдавайся. -- наставлял его учитель своим спокойным и размеренным голосом. -- Не держи всё в себе. Говори, что ты чувствуешь.
   -Я чувствую холод. -- начал облекать свои ощущения в слова падаван. -- Чувствую странную пелену, что застилает всё вокруг.
   -Что это за пелена? -- спросил учитель. -- Ты можешь к ней прикоснуться?
   -Могу. Это... -- у Зэры перехватило дыхание. -- Это... Чувствую злобу. Алчность. Похоть. Тщеславие. Презрение. Голод. И страх. Очень сильный страх, который прячется за ними. Завеса тьмы скрывает его.
   -Ты видишь, откуда они исходят?
   -Страх повсюду. Но сильнее всего я чувствую его там. -- ответил ученик джедая, указав рукой в темноту. И внезапно включившиеся лампы резервного освещения разогнали мрак, явив их взору тот самый чужой транспорт, который они только что обшаривали.
   -Ты в этом точно уверен? -- спросила Сабина. -- Там же ничего нет.
   -Мы проверили далеко не весь корабль. -- вступился за своего падавана Кенан. -- Вполне возможно, что там довольно много тайников, где можно спрятаться.
   -Но как этот мелкий говнюк мог пробраться туда? -- поразился Зеб, прикинув перспективы заново перерывать этот странный корабль.
   -Пробраться куда? -- спросил Молби, подходя к остальным.
   -Где тебя носило? -- резко наехала на него Гера, подойдя вплотную и хватая за грудки. -- И куда ты дел моего астродроида?
   -Да никуда не девал. Вот он. -- ответил парень, указывая на катившегося следом Чопера и другого механика. -- Мы просто ходили налаживать питание.
   -И как, наладили? -- спросила твилека, отпихнув пирата в сторону и принявшись осматривать своего астродроида. -- И почему ты не отвечал на наши запросы по радио?
   -Ну как вам сказать... -- почесал в затылке Молби. -- Насколько это вообще было возможно.
   -Что ты имеешь в виду? -- напрягся Кенан.
   -Ну, с отоплением никаких проблем. И с регенерацией кислорода тоже. Мы запустили систему вентиляции, так что скоро здесь будет комфортная температура. -- похвалился их наниматель. -- А вот с освещением дела обстоят куда хуже.
   -Ну а с ним что не так? -- всплеснула руками Сабина.
   -Кто-то раздраконил распределительный щит. И весьма конкретно. -- поделился помогавший ему механик. -- Мы смогли наладить часть резервных цепей питания, но без запасных деталей починить его будет невозможно. Так что у нас в этой секции только неполное резервное освещение.
   -Ну просто зашибись... -- покачала головой мандалорка, снова взглянув на огромный скудно освещённый ангар, уходящий вдаль, изгибаясь вместе с торообразным внешним корпусом линкора, чей дальний конец тонул во мраке.
   -Постойте, народ! -- внезапно воскликнул Зеб. -- Если парень и Чоп с нами, и пришли оттуда, то кого нашёл Эзра?
   -Не знаю. -- ответил Кенан, снимая с пояса световой меч. -- Но сейчас мы это выясним.
   Команда снова поднялась на борт транспортника, на этот раз держа оружие наготове. Джедаи привели их обратно в кают-компанию брошенного корабля, к пустому столу посреди валяющегося мусора, разгромленной мебели и следов ожесточённой перестрелки.
   -Ну и что дальше? -- поинтересовался лосак, водя стволом своего бластера из стороны в сторону.
   -Там. -- указал на секцию потолка Эзра.
   -Да, там. -- согласился Кенан. -- Зеб, пододвинь-ка стол, чтобы мы смогли туда залезть.
   После почти минуты сопения, пыхтения и недовольного бубнения силача тяжёлый стол всё же был перемещён в требуемый угол комнаты. Забравшись на него, джедай принялся аккуратно простукивать потолок рукояткой своего светового меча, пока наконец-то не нашёл достаточно большую пустую панель.
   -Ну, это хотя бы достаточно оригинальная нычка. -- заметила Сабина, любуясь на то, как Кенан поднимал и отставлял в сторону потолочную панель. -- Обычно все ищут тайники в полу или стенах. А тут...
   -Твою мать! -- крикнул джедай, резко отстраняясь от открытого люка и активируя световой меч, чтобы отбить уготованные ему балстерные импульсы. Кто бы там не засел, он принялся поливать стол огнём с максимально доступной скорострельностью. Но голубоватое энергетическое лезвие отразило прочь заряды, что могли угрожать команде, а у неизвестного стрелка скоро кончился картридж.
   Воспользовавшись моментом, Зеб одним длинным прыжком вскочил на стол и сунулся в нишу по пояс, с утробным рыком принявшись бороться с кем-то, кто только что пытался их всех убить. И достаточно быстро вытащил из ниши невысокого мужика с седыми волосами, основательно заросшего щетиной. Глядя совершенно безумным взглядом на лосака, единственный выживший отчаянно пытался застрелить его из разряженного пистолета и хоть как-то вырваться из его хватки.
   -Да успокойте вы его кто-нибудь. Иначе я его ААА! -- вскрикнул Зеб, когда мужик всё же извернулся и укусил его за руку, после чего выскользнул из ослабевшей хватки здоровяка и кинулся бежать.
   -Держи его! -- крикнул Эзра, бросаясь следом.
   Но погоня оказалась недолгой, потому что стоило беглецу оказаться лицом к лицу с Герой, как он завопил во всё горло, упав на пол и старательно пытаясь отползти прочь от твилеки. Так что когда джедай со своим учеником схватили его за руки и усадили за стул, к которому его крепко прижал разозлённый лосак.
   -Назовите мне хоть одну причину, почему я не должен оторвать ему голову? -- спросил Зеб, глядя на намечающийся след от укуса.
   -Он один знает, что тут произошло. -- поспешил напомнить ему Кенан. -- И я надеюсь, он и нам расскажет.
   Но допрос, продолжавшийся следующие полчаса, не дал ровным счётом ничего. Мужик кричал, вопил, булькал и бился в припадках, стараясь всё время отслеживать перемещения Геры, а когда она подходила ближе, начинал вырываться с удвоенной силой.
   -Да за что нам всё это? -- вскинув руки к потолку вопросила у мироздания Сабина. -- Почему, почему нам попадаются одни маньяки, фанатики и безумцы? Неужели в этой вселенной кончились нормальные люди?
   -Ну а чего ты хотела от галактики, на которую напал неизвестно кто, дав по щам Империи со всеми её армиями и флотами? -- попытался успокоить её Эзра. -- Тут у многих крыша может поехать.
   -Но не до такого же состояния. -- покачала головой Гера. -- Это же просто овощ, который пускает слюни, вопит и мычит. А стоит мне подойти поближе, начинает дёргаться так, словно я его съесть живьём собираюсь.
   -Тут что-то нечисто. -- ни к кому конкретно не обращаясь протянул Кенан, поглаживая бородку. -- Такой странный и сильный эмоциональный фон не может исходить от этого несчастного.
   -Что ты чувствуешь? -- спросила твилека, пристально глядя на джедая.
   -Возмущения в Силе. Очень мощные. Слишком мощные. -- было видно, что ему с большим трудом удавалось подбирать слова. -- Всё вокруг слишком туманно. Эта аура пороков отпечаталась в Силе, которая словно кричит от того надругательства, что вершится над ней.
   -Так вы тоже это чувствовали? -- удивлённо спросил падаван.
   -Всё это время, с той самой минуты, когда мы ступили на палубу этого линкора. -- признался Кенан. -- Я боюсь, что сепаратисты бросили этот корабль не просто так. На борту свершилось что-то ужасное.
   -Ну всё. Довольно с меня всей этой мистики. -- вспылила мандалорка, подойдя к Молби и одним молниеносным движением выхватив бластерный пистолет, ткнула стволом тому в шею. -- Говори, гадёныш, куда ты нас завёл.
   -Я... Я не знаю, о чём вы говорите. -- начал оправдываться пират. -- Это просто старый линкор, который превратили в орбитальную станцию и перевалочную базу.
   -Э, народ! -- крикнул внезапно появившийся в коридоре механик. -- Там кто-то из бандюков заметил движение.
   -Они проверили, что это? -- резко спросила Гера.
   -Нет. Боятся. -- развёл руками этот посыльный. -- Просят подкрепления.
   -Не, ну они вообще охренели. -- всплеснула руками Сабина, всё больше и больше выходя из себя. -- Им что, тоже нянька нужна?
   -Как корабли отжимать, так они смелые. -- пробурчал Эзра. -- А как проверить тёмный угол, так сразу в штаны наложили.
   -Хватит лясы точить! -- резко прервал дальнейшие разглагольствования Кенан. -- Все на выход, живо. И этого овоща тоже заберите. Может быть это его безумные дружки там шкерятся...
   Когда команда выбежала наружу, то они смогли в полной мере насладиться видом перепуганных бандитов, занявших место за импровизированными укрытиями из контейнеров и ящиков, напряжённо вглядываясь в царящий в остальном ангаре полумрак. Даже не имевший военного образования Эзра мог заметить, что они по сути бросили корабль, в котором велось дознание, сместившись в зону, что простреливалась турелью "Тени", за которой сидел имперец, время от времени водя стволами из стороны в сторону.
   -Скорее, сюда! -- крикнул главарь, заметив появившийся экипаж "Призрака".
   -Вижу, вы нас отлично прикрываете... -- с непередаваемой саркастичностью произнесла Сабина, как бы невзначай не убирая пистолеты обратно в кобуру.
   -Не сейчас. -- одёрнул её джедай, после чего обратился уже к бандитам: -- Что у вас стряслось?
   -Там среди контейнеров кто-то прячется.
   -Ну так сходили бы и проверили.
   -Лучше туда не ходить. -- буркнул главарь. -- Там мы точно вляпаемся по уши. Жопой чую.
   -Чего же твоя жопа молчала, когда ты к нам на корабль лез? -- не преминула ещё раз уколоть его самолюбие Сабина, на что тот метнул в неё злобный взгляд.
   -Будем сидеть на жопе ровно -- сдохнем от голода или жажды. -- поспешила напомнить всем остальным о цели их появления здесь Гера. -- Нужно найти запчасти для гипердрайва, иначе мы останемся здесь навсегда. И на этом ведре с гайками их нет.
   -Так, довольно разводить панику! -- прервал дальнейшие рассуждения Кенан. -- Мы сейчас пойдём туда все вместе. Кто бы там не сидел, против дюжины человек у него нет шансов.
   -А наш корабль?
   -Не ваш, а мой! -- резко осадила заговорившегося бандита твилека. -- И его охраняет вон тот мужик на турели, так что никуда он не улетит.
   -Так что хватит Хатта за хвост тянуть. Вперёд! -- взмахнул рукой джедай, увлекая отряд вперёд.
   Построились они достаточно странно, потому что в центре оказались механики, Гера и Зеб с безумным пленником в руках, чьё соседство отнюдь не повышало боевой дух отряда, а визг и вопли только мешали. Впереди шли джедай с падаваном под прикрытием мандалорки и двух бандитов с главарём. А ещё двое прикрывали тыл. Конечно, это было не абы что, но лосак всё же сумел заткнуть рот сумасшедшему, так что они даже двигались относительно тихо.
   Однако найти хоть кого-то или что-то определённое здесь было довольно сложной задачей. Откуда бы ни вылетел этот линкор в свой последний рейс, он шёл с максимальной загрузкой. И среди разместившихся под крыльями тяжёлых десантных кораблей контейнеров с упакованными дроидами и военным имуществом оставались только небольшие проходы. Единственным исключением была верхняя часть ангара, которая была оставлена свободной для того, чтобы не мешать истребителям с подвесных рам под крышей свободно взлетать и садиться.
   -Ну и что мы ищем? -- осторожно спросил главарь бандитов.
   -Какую-нибудь калошу с гипердрайвом, откуда его можно будет скрутить. -- пояснила Гера. -- Должны же были сепаратисты оставить запасной вариант на случай отказа привода основного корабля.
   -Для этого они превратили центральную сферу командного пункта в самостоятельный корабль. -- поспешил напомнить Кенан. -- Она даже может садиться на поверхность планет и совершать гиперпрыжки. Так что мы ищем скорее малый персональный корабль, который нужен для доставки небольшого отряда, когда гнать целый линкор просто не имеет смысла.
   -Тише! -- внезапно шикнула Сабина, выходя вперёд. -- Вы это слышали?
   Отряд замер, напряжённо вслушиваясь в окружающий их полумрак, осматривая стенки контейнеров, образующих тот узкий коридор, где они находились. И когда все замолчали, и даже безумец притих, то они смогли различить возникающие то тут, то там шорохи, скрежет, лязг и скрип. Словно тьма, загнанная по углам светом резервных ламп, была живой, наполненной странными, механическими существами, и чем-то ещё.
   -Так что ты там говорил на счёт боевых дроидов? -- осторожно спросил у пирата Эзра.
   -Их не должно здесь быть. -- прошептал Молби, напрягшись всем телом, судорожно сжимая рукоятку пистолета. -- Их зона ответственности находится возле двигательного блока и стыковочного шлюза центральной сферы. Они сюда никогда не заходили.
   -Ага. А теперь зашли! -- крикнула мандалорка, вглядываясь в показания своего шлема. После чего резко развернулась на каблуках, вскидывая пистолеты. -- На шесть часов!
   Дружно повернувшись в указанную сторону почти все смогли рассмотреть тяжёлого боевого дроида В-2, неуверенно ковылявшего через перпендикулярный проход. Но было в неуклюжих движениях машины что-то странное. Выставив руки перед собой, она постоянно сбивалась, переходя с обычного шага на приставной и обратно. Но ещё более странной была та аура тьмы, что окружала машину. Казалось, что она поглощала свет ламп и фонарей, делая черноту вокруг непроницаемой.
   -Да что тут происходит, что даже законы физики не работают? -- удивлённо спросил один из механиков, глядя на невозможную картину.
   -Ах. Учитель, вы чувствуете? -- с трудом спросил Эзра, хватаясь за голову, которую пронизывала острая боль. В его разум сейчас настойчиво рвались видения отвратительных извращений и мучений, от чего в глазах потемнело, а восприятие Силы и вовсе пропало. -- Что со мной происходит.
   -Чувствую. И борюсь. -- ответил сквозь стиснутые зубы джедай. -- Борись и ты. Не дай ему захватить твой разум. Думай о том, что противоположно этим видениям. О космосе. О звездолётах, о вечности.
   -Ребята, может хватит думать о вечном? -- осторожно спросила Гера, с сомнением глядя на дроида сепаратистов, который умудрился врезаться в угол контейнера, и теперь принялся наматывать круги на перекрёстке. -- Надо двигаться дальше, пока эта железяка не очухалась.
   И в этот миг окружавшая боевого дроида вуаль тьмы исчезла, словно кто-то подслушал слова твилеки. Резко остановившись, машина начала оглядываться по сторонам, пока не заметила людей. После чего направилась в их сторону, вскинув правую руку и приводя спаренный бластер в боевое положение, на ходу громогласно вещая: -- Обнаружено вторжение!
   -Валите его! -- крикнула Сабина, открыв беглый огонь. Бандиты тоже присоединились к ней, поливая врага потоками красноватых бластерных импульсов. Но броня хорошо защищала тяжёлого боевого дроида от лёгкого пехотного вооружения, так что их огонь наносил только минорные повреждения. А пущенная механическим убийцей в ответ длинная очередь имела гораздо более разрушительный эффект. Рассчитанные на пробивание доспехов солдат-клонов, эти импульсы прошивали ничем не прикрытые тела, разя на повал. Один бандит и механик погибли почти сразу, хотя остальным хватило ума и реакции вовремя пригнуться.
   -Осторожно, сзади! -- крикнул Кенан, активируя световой меч и отражая первые бластерные заряды, выпущенные появившейся с другой стороны коридора парой каких-то оборванцев. Они выглядели как обычные бродяги, и только странное фиолетовое сияние их глаз выдавало что-то потустороннее в их поведении.
   Засада наконец-то приобрела все требуемые черты, но враг явно не рассчитал свои силы. Или не думал, что может наткнуться на джедаев. Один из отражённых импульсов попал в голову стрелку, от чего тот опрокинулся навзничь и затих. Но второй будто бы не замечал этого, продолжая наступать и стрелять с упорством, достойным его механического союзника.
   При появлении этих оборванцев пленный будто взбесился, снова принявшись вопить и вырываться, и, пользуясь бардаком перестрелки, всё же выкрутился из лап лосака, после чего кинулся прямо на боевого дроида. Крики безумца, что нёсся вперёд в полный рост, заставили машину перенести огонь на него. Мужик получил целую очередь попаданий, и к тому моменту, как он упал на пол ангара, на нём наверняка уже живого места не оставалось. Но его смерть дала им немного времени.
   Грёбаный автомат перебил бы их всех, если бы Эзра не выстрелил в него своим разрядником. От попадания внутри дроида что-то перемкнуло, и он застыл на полушаге, после чего завалился набок. И уже в лежащую неподвижно машину пришлось ещё несколько попаданий, в том числе и выкрученного на максимальную мощность бластерного пистолета главаря, который оставил довольно приличную дыру в голове этого порождения сумрачного гения инженеров сепаратистов.
   И когда казалось, что все уже вот-вот должно закончится, из под самого потолка, с рамы подвески истребителей, прямо в центр их группы камнем упала тень. Эта здоровенная тварь двигалась так стремительно, что её почти невозможно было рассмотреть, и при том практически бесшумно. О её появлении возвестил только отвратительный хруст ломаемых костей несчастного механика, на чью голову она приземлилась. А потом среди панических криков и красноватых вспышек судорожных бластерных импульсов закружился вихрь бритвенно острых когтей.
   Кенан только что прикончил второго стрелка, ловко отразив в него выстрел его же бластера, и резко развернувшись в сторону новой угрозы, оказался сбит с ног упавшим на него бандитом, который захлёбывался кровью, хлеставшей из распоротого горла. Остальные просто кинулись врассыпную, спасаясь от этого ожившего кошмара. Ещё один бандит отлетел прочь, распоротый от паха до горла, дёргаясь в предсмертных конвульсиях, а над головой джедая пронёсся истошно визжащий астродроид, подброшенный в воздух поистине чудовищным ударом. Эзру и Сабину спасло только то, что они вышли немного вперёд, пока добивали боевого дроида, а потому не попали под раздачу сразу. А вот Зеб таки получил мощный удар в живот, от чего отлетел метров на пять и упал, буквально сложившись пополам и не способный распрямиться, а уж тем более продолжать бой. Но что самое удивительное -- Молби сумел вырваться из самого эпицентра целым и невредимым, при этом показав просто неприлично высокую скорость бега.
   Внезапно тень остановилась, приняв облик женской фигуры огромного роста, которая присела перед прыжком, внимательно изучая падавана и остальных немигающим взглядом светящихся розоватым сиянием глаз. Тварь сжимала своими когтистыми лапами горло второго механика и главаря бандитов, которые только и могли, что болтать ногами в воздухе, а перед её согнутыми ногами лежала ошеломлённая твилека. А в следующий миг монстр резко распрямился, вытянувшись по струнке на весь свой здоровенный рост, отрывавшись от пола и одним умопомрачительным прыжком достигнув подвеса истребителей под потолком, за который и схватился второй парой лап.
   -На помощь! -- истошна завопила Гера, которая оказалась болтающейся вверх ногами в воздухе, удерживая за ногу гибким щупальцем, чудовища, что подтянуло ноги, и теперь уже цепляясь за раму и свисающие с неё дроиды-стервятники четырьмя конечностями, быстро рванула по потолку в глубь ангара.
   -Нет! Гера! -- крикнул Кенан, стараясь как можно скорее сбросить с себя труп бандита и кинуться в погоню за монстром, которого принялась поливать бластерными импульсами из своих пистолетов Сабина, которая кричала что есть мочи: -- Оставь её в покое, проклятая тварь!
   Эзра тоже было вскинул свой разрядник, пытаясь прицелиться в зверя, но тот двигался так быстро и непредсказуемо, что на него было почти невозможно навести оружие, а заряды мандалорки большей частью только опаляли раскачивающиеся на своих подвесах истребители там, где цели уже не было. А когда он уже собирался броситься вместе со своим учителем в погоню, то услышал истошный вопль за спиной.
   -Нееет! -- закричал Молби, набросившись на Сабину со спины. Повалив девушку на пол, он принялся бороться с ней, пытаясь отобрать у той пистолеты. Но мандалорка быстро сориентировалась, и, дав ему локтём по рёбрам, ловко перевернулась, пытаясь то ли стряхнуть его, то ли пристрелить. А обезумевший пират, даже получив рукояткой пистолета по морде, продолжал хватать её за руки и кричать: -- Я не позволю причинить ей вреда.
   Ученик джедая оказался перед нелёгким выбором: спасать одного члена экипажа от предательского удара в спину, или же помогать своему учителю спасать другого члена экипажа из лап какого-то жуткого, инопланетного монстра. И там и там его помощь могла оказаться критической, а бездействие могло стоить жизни одному из тех, кто был ему дорог. Кто был его семьёй.
   Но ещё до того, как он принял какое-либо решение, а уж тем более начал действовать, Кенан, успевший за это время освободиться от трупа, вскочить на ноги и кинуться в погоню, снова появился в коридоре, отчаянно вращая световым мечом. Джедай всеми силами старался сдержать яростную атаку дройдеки, наступавшего под прикрытием защитного поля, не прекращая вести огонь из своих сдвоенных бластеров, но даже ему не удавалось блокировать все атаки.
   Под этим нескончаемым потоком красноватых импульсов даже пират с мандалоркой перестали порыхаться, просто вжавшись в пол, чтобы хоть как-то укрыться от потоков смерти, что проносились у них над головой. И падаван только и смог, что плюхнуться за живот рядом с ними, пытаясь отбиваться собственным энергоклинком уже из положения лёжа.
   -Помогите мне! -- крикнул Кенан, продолжая отступать. Сейчас он даже не помышлял об атаке, всеми силами стараясь выжить. -- Я не смогу его долго сдерживать.
   -Скорее, кинь в эту железяку! -- приказала Сабина, достав из раздатчика на поясе небольшой шарик дистанционно управляемой бомбы и перекатив её Эзре. -- Живее!
   Ученика джедая не пришлось просить дважды. Отвлекшись от фехтования, он что есть силы запустил бомбу в сторону дройдеки. А чтобы снаряд достиг цели, он подтолкнул его Силой, позволив прокатиться по полу точно до наступающей машины и замереть уже внутри её защитного поля.
   -Давай! -- крикнул Эзра, и в следующий миг мощный взрыв разметал это чудо враждебной техники по проходу.
   -Вроде бы всё... -- облегчённо выдохнул Молби, а в следующий миг скрючился всем телом, тихонечко заскулив.
   -А ну слез с меня, сучёныш! -- прошипела мандалорка, улучившая момент чтобы как следует двинуть коленом в пах пирату, который повалился на бок, более не способный выдавить ни звука.
   -Проклятье! -- крикнул Кенан с вершины контейнера, на который он запрыгнул при помощи Силы. Но ответом из тьмы ангара ему стало только эхо. Спрыгнув вниз, он направился к остальным, цедя сквозь стиснутые зубы: -- Упустили. Дали уйти. Дали утащить Геру.
   -Эй, шеф, у нас тут предатель нарисовался! -- торжествующи возвестила Сабина, хватая горе-нанимателя за шкирку и поднимая с пола, для пущей убедительности уткнув ствол пистолета ему в ухо. -- Мне его сразу шлёпнуть, или кто-нибудь желает сказать ему пару ласковых напоследок?
   Но джедай ничего не ответил на это предложение, грубо отпихнув мандалорку, так что Эзре пришлось ловить её, чтобы та ничего не ушибла. Оба удивлённо уставились на Кенана, которого они впервые в жизни видели в таком состоянии, которое иначе как яростью назвать было нельзя. А тот схватил несчастного пирата за грудки и со всей дури приложил об стенку ближайшего контейнера, после чего начал кричать в лицо: -- Это и был твой план? Привести нас на убой монстру? Ты хоть понимаешь, что ты натворил.
   -Я не хотел... -- начал было оправдываться Молби, но очередной удар о стену заставил его замолчать.
   -Не хотел? Не хотел?! -- от привычного всем спокойного и хладнокровного джедая не осталось и следа. И сейчас этот парень получил сомнительное удовольствие испытать на своей шкуре сдерживаемые долгие годы гнев, ярость и ненависть человека, который уже однажды потерял всё, а теперь по его вине лишился того немного, что успел собрать вновь. -- Ты всё знал! Знал с самого начала! Так зачем ты затащил нас сюда? Захотел прибрать к рукам наш корабль? Отвечай!
   -Мне не нужен ваш корабль.
   -Тогда зачем ты привёл нас сюда? -- Эзра с ужасом заметил, что в этот миг его учитель действительно был страшен. -- Мы были добры к тебе! Мы спасли твою жалкую шкуру! И зачем? Чтобы ты предал нас?
   -Я не предавал! -- внезапно закричал пират. -- Я просто не хотел, чтобы вы ранили её?
   -Её? Ту тварь? -- удивлённо спросил Кенан, явно не поверивший своим ушам. А в следующий миг, резко развернувшись, швырнул паренька в противоположную стену. -- Так ты заманил нас сюда, чтобы пустить на прокорм этому монстру?
   -Нет, вы не понимаете... -- начал было оправдываться Молби, но внезапно замолчал, начав судорожно хватать ртом воздух. Схватившись за горло, он пытался сорвать стальную хватку Силы, которой его схватил джедай, поднимая в воздух.
   -Из-за тебя погибла та, кто спасала мою жизнь бессчётное количество раз. Та, которая меня приютила. Та, которая дала мне надежду и смысл жизни. -- говорил Кенан каким-то не своим голосом, не сводя взгляда с задыхающегося человека, которого он душил Силой. -- Я любил её!
   -Она ... ещё ... жива... -- из последних сил прохрипел Молби, глядя в глаза своему убийце.
   И в следующий миг он рухнул на пол, шумно хватая ртом воздух. А джедай стоял над ним, сжимая в руке деактивированный световой меч, словно не решаясь прикончить того, кого он и так чуть было не придушил.
   -Ну и какого хрена? -- недовольно спросила Сабина. -- Почему ты не добил его? Он же нас предал!
   -Будь он просто засланным пиратом, то я бы прикончил его не колеблясь. -- ответил Кенан тяжело дыша. -- Но он искренне верит в то, что говорит. Джедаи не должны убивать невиновных. А ещё я хочу сперва узнать, куда эта тварь утащила Геру.
   -И ты думаешь, что он скажет? -- удивилась мандалорка.
   -Если есть хотя бы призрачный шанс спасти Геру, то я воспользуюсь им, даже если для этого придётся целоваться с Хаттом взасос. -- парировал джедай, возвращаясь к допросу пирата: -- Говори, где она.
   -Там же, где и моя любимая.
   -Точнее! -- гаркнул Кенан, напугав всех присутствующих, для пущей убедительности активируя свой силовой меч.
   -Я не знаю, где она прячется... -- взмолился Молби, отстраняясь от сияющего голубым энергоклинка, что опасно приближался к его шее.
   -Постойте! -- удивлённо воскликнул Эзра, сам не веря своей догадке. -- Так что, эта тварь и есть твоя возлюбленная.
   -Да. -- кивнул своей светловолосой головой парень, размазывая слёзы по щекам. -- Я люблю её. Люблю больше жизни. И не позволю причинить ей вреда.
   -Тогда ты расскажешь о ней всё, что знаешь, пока я не причинил ещё больше вреда вам обоим. -- приказал джедай, для убедительности покачав световым мечом под носом у собеседника прежде, чем деактивировать его.
  
   ========== История пирата ==========
  
   Для разговора по душам они перебрались обратно на "Призрак". Всё же сидеть в ангаре огромного звездолёта, по которому разгуливает неведомый монстр -- отличный способ присоединиться к праотцам раньше времени. Да и Зебу с Чопом нужна была помощь.
   Двое оставшихся бандитов были на нервах, и не выпускали оружия из трясущихся рук, а от хозяина мастерской, что оставался дежурить на борту вместе с раненым пилотом, толку было мало. Их с трудом удалось уговорить помочь оттащить раненого лосака в кают-компанию, заменявшую лазарет, и собрать обломки несчастного астродроида. Чем бы ни была та тварь, её когти с одинаковой лёгкостью вспарывали железо и плоть.
   -Начнём с главного. -- сказал Кенан, хватая Мобли за шиворот и кидая в кресло. -- Почему ты так уверен, что Гера всё ещё жива?
   -Потому что я знаю свою любимую. -- начал неуверенно мямлить пират. -- Если она не убила сразу, значит, она не голодна.
   -Не голодна?! -- удивлённо воскликнула Сабина. -- Так она у тебя что, людей жрёт?
   -Нет-нет! -- начал отнекиваться горе-наниматель, но почувствовав на себе всё возрастающий гнев джедая, перестал отнекиваться. -- Только иногда, когда у неё случаются обострения.
   -Обострения? -- спросил Эзра, даже немного оторвавшись от затягивания бинтов на животе Зеба.
   Всё же лосак был крепче и выносливее чем обычный человек, а потому отделался тяжёлым ушибом и отёком внутренних органов. Ничего страшного, когда в аптечке есть требуемые препараты. Несколько уколов, плотная повязка, чтобы минимизировать вероятность повторных повреждений, и жить будет. А окажись на его месте любой другой из их пёстрой компании, то у него все потроха превратились бы в кашу, если бы позвоночник не сломался.
   -Вы не понимаете. Она не виновата. -- принялся защищать свою даму сердца пират. -- В такие минуты она не осознаёт себя. И не может контролировать свои действия. Так-то она и мухи не обидит.
   -Ага, не обидит... -- протянула мандалорка, поднимая оторванную голову астродройда, которая была прочерчена следом пяти жутких когтей. -- А вот не мух потом будет не собрать...
   -Хватит! -- прервал пустую болтовню Кенан, возвращаясь к главной теме допроса. -- Где логово этой твоей подружки, и что она делает с пленниками.
   -Я не знаю, где она обитает сейчас. Это зависит от её настроения. -- растеряно развёл руками Молби. -- А пленников она обычно держит до той поры, пока не проголодается. Если ей ничего в голову не взбредёт противоестественного.
   -А что, уже было? -- язвительно спросила Сабина, пытаясь хоть как-то собрать Чопера обратно.
   -Ну, один раз она заставила одного жирного урода бегать кругами до тех пор, пока тот не умер от сердечного приступа. -- начал припоминать выходки своей подружки пират. -- Но тот козёл это заслужил. Кинул нас на бабки, и не только нас. Так что никто не плакал по этому мудаку.
   -Если она вздумает так поразвлечься с Герой, то я вышлю тебя ей по кусочкам. -- сквозь зубы процедил джедай, крепко сжав кулаки. По тому, как дрожали его напряжённые руки, было видно, каких усилий стоит ему сейчас сдерживаться. -- А потом я убью её, даже если для этого мне придётся взорвать этот корабль вместе с собой. И никто меня не остановит.
   -Э, только без фанатизма! -- подал голос Зеб, которому уже стало лучше. -- Оставь и мне немного этой твари. Должен же я отомстить за отбитые потроха.
   -Как вы можете судить о том, кого даже не знаете? -- удивился такой кровожадности Молби.
   -Того, что мы видели, более чем достаточно, чтобы сделать вполне однозначный вывод. -- заметила Сабина. -- Не знаю, во что ты там так влюбился, что готов подохнуть ради этого, утащив нас за собой, но галактика определённо станет лучше, если мы убьём эту тварь как можно скорее.
   -По сравнению со мной, вы не видели ничего! -- огрызнулся допрашиваемый.
   -Ну так расскажи нам, почему мы не должны прикончить зверя, который только что разорвал четырёх человек, а ещё троих утащил с собой, чтобы сожрать? -- предложил Эзра, чтобы избежать наметившегося конфликта между пленником и мандалоркой. А то у последней была пара бластерных пистолетов, которые ей определённо не терпелось пустить в дело.
   -Это долгая история. -- повесив голову буркнул пират. -- И вам она не понравится.
   -Ты говори-говори. -- приказал ему Кенан. -- А понравится нам или нет, мы уж как-нибудь сами разберёмся.
   Молби мялся где-то минуту, явно колеблясь между тем, что говорить можно, а что лучше не стоит. В конце концов, он сделал глубокий вдох, после чего начал свой рассказ: -- Это всё началось больше полугода назад. Тогда я ещё летал механиком с пиратами. Наш старенький "Хам" был заслуженным и крепким кораблём, только весьма запущенным, поэтому работы у меня было много. Плюс ещё сверхурочные после и перед каждым рейдом. У кого что ломалось или сбоило, это тотчас оказывалось у меня на столе.
   -Ну и какое отношение это имеет к твари? -- спросил Зеб.
   -Тише, не перебивай. -- попросила его Сабина, не забыв саркастично добавить: -- Пусть поплачется о том, как нелегка жизнь космического пирата.
   -Не сказать, чтобы всё было хорошо, но жить было можно. -- продолжил горе-наниматель, пропуская колкость мимо ушей. -- Но потом мы достаточно сильно допекли Империю, и они решили покончить с нами, слив информацию о якобы никем не охраняемом транспортнике. Ну, наш капитан видимо от большого ума сунулся туда, и угодил в засаду. Еле-еле ноги унесли. "Хама" тогда сильно потрепали, и мы прыгнули чуть ли не куда глаза глядят. Вышли мы в одной необитаемой системе, где решили остановиться для ремонта. Благо что там болталась куча хлама ещё со времён Войн Клонов, и недостатка в запчастях и металлоломе для заплаток не было.
   -Потом скажешь координаты той системы? -- спросил Эзра. А поймав на себе вопросительные взгляды, принялся объясняться: -- А что, нам тоже пригодится такое местечко.
   -Вам туда лучше не соваться. -- на полном серьёзе предупредил пират. -- Не знаю, что за бой был там, но разорванных в клочья кораблей там -- мама не горюй. Самым целым из них был старореспубликанский Венатор. Там даже ещё что-то работало. Ну, вот мы к нему и пристыковались, надеясь разжиться запчастями, горючкой и армейским оружием. Но вместо всего этого нашли её.
   -И ты был там?
   -Да.
   -Пф. А ещё говорил, что в абордажи не ходил. -- язвительно заметила Сабина. -- Ты хоть раз говорил нам правду?
   -Да помолчи ты хоть немного. -- одёрнул мандалоку деждай, снова возвращаясь к допросу пирата: -- Продолжай.
   -Я был не боевиком, а механиком. И меня взяли в призовую команду, чтобы я сказал, что стоит тащить в первую очередь. -- начал свой рассказ Молби, уносясь в глубины своих воспоминаний.
  
   -Мы что, должны тебя одного ждать? -- возмутился Уоли. -- Так не велика птица. Шевели копытами, ушлёпок!
   -Но от меня там реально не будет никакой пользы. -- снова попытался отвертеться от предстоящей высадки Молби. -- Ну какой из меня абордажник? У меня вообще никакого оружия нет.
   -Да ты скорее сам застрелишься, чем попадёшь во врага. -- оскалился в кривой ухмылке пират. -- Или кого из парней подстрелишь. Так что если не хочешь, чтобы я тебе за это свернул шею, кончай ныть и открой уже эту грёбаную дверь.
   Тяжело вздохнув, механик принялся ковыряться с дверью шлюза корабля, к которому они пристыковались.
   -Босс, а вы уверены, что там вообще осталось хоть что-то ценное? -- осторожно спросил он, глядя на показания тестера. -- Похоже, что там вообще нет питания.
   -Если ты такой умный, можешь возвращаться обратно на базу. -- сплюнул себе под ноги Уоли. -- Имперцы с радостью поставят тебя к стенке за пиратство.
   В этот момент замок наконец-то поддался, и питаемый от внешней батареи механизм открыл двери разбитого корабля, из-за разъехавшихся в стороны створок которых на пол шлюза упала рука скелета, облачённого в посеревшую от времени броню. Вскинувшие было оружие пираты застыли в немом изумлении, разглядываю открывшуюся в свете фонарей картину внутренностей брошенного звездолёта. И сейчас погружённый во тьму шлюз, пол которого устилали останки нескольких десятков человек, навевал на абордажную команду крайне мрачные мысли.
   -Ну, по крайней мере, эту калошу ещё никто не выпотрошил. -- нарушил тяжёлое молчание главарь. -- Так что нам будет чем поживиться.
   -А может всё же не надо, босс? -- осторожно спросил один из абордажников, явно не желавший соваться на борт корабля, оказавшегося братской могилой.
   -Не надо бояться мёртвых. -- негромко проговорила Лима, однако её мягкий, слегка шипящий голос услышали все. -- Стоит бояться живых.
   -Харе сопли жевать, уроды! -- внезапно рявкнул главарь. -- И какая только помойка породила таких трусов? Даже у бабы яйца больше...
   И они всё же вошли на борт безжизненного звездолёта. "Венатор" был почти в десять раз больше их собственного рейдера. На его корпусе, до сих пор нёсшим красные отличительные знаки Старой Республики, почти не было повреждений. А вот внутри всё было гораздо хуже. Чем дальше отряд шёл через холодные и мрачные коридоры, тем отчётливее все понимали, какая ужасная участь постигла его экипаж. Следы ожесточённого боя были видны повсюду, а пол устилали побелевшие кости сотен и тысяч трупов, чья плоть уже рассыпалась прахом от времени.
   -Клянусь чем угодно в этой грёбаной галактике, это были не дроиды... -- прошептал один из боевиков, рассматривая останки клона, чья броня была располосована так, словно пятеро острейших лезвий вспороло этого несчастного от паха до макушки, раскроив его шлем на несколько неровных кусочков.
   -Мы бы уже давно нашли дроидов, будь это их рук дело. -- заметил Молби. -- Они не так уж и живучи.
   -Позакрывали подувала, ушлёпки! -- снова рявкнул Уоли. -- Мы сюда не в трупах ковыряться пришли, а достать горючки!
   -Да и пушки у них неплохие... -- заметил кто-то, изучая поднятый с пола тяжёлый бластер.
   -Но задерживаться тут не стоит. -- всё так же негромко проронила Лима, которая тоже пошла с ними, аккуратно ступая между трупов с каким-то отсутствующим взглядом.
   -И то верно. -- согласился главарь. -- Идём в ангары. Там должно быть всё, что нам нужно.
   Отряд снова двинулся вперёд, хотя многие были недовольны продолжением этого похода в царство мёртвых. Однако, босс на то и босс, что ему никто не смел перечить. Кроме Лимы, которая невероятным образом умудрялась манипулировать Уоли, несмотря на его взрывной характер и зашкаливающее самомнение. Ни для кого не было секретом, что они трахались чуть ли не прямо на мостике, но из всех тех десятков любовниц, что успел сменить их вожак, только одна она смогла хоть как-то на него повлиять. И теперь порой было непонятно, является ли эта баба просто подстилкой капитана, или капитан является её шестёркой.
   В окружении гнетущего молчания они добрались до главного ангара, где должна была располагаться многочисленная авиагруппа, которой так славились крупные корабли времён Войн Клонов. Они ожидали встретить здесь пустые стоянки, разбросанный мусор, следы боя, да вообще что угодно, кроме этого. Протянувшийся вдоль доброй половины корабля ангар был превращён в одну огромную сцену какого-то жуткого, фантасмагорического спектакля, застывшего во времени. Открывшаяся им картина была столь отвратительна и противоестественна, что кого-то вырвало прямо сходу.
   -Такого я не видела даже на Датомире... -- прошептала побледневшая Лима, хотя, казалось бы, её кожа просто не могла стать светлее.
   Остальные просто не могли выдавить из себя ни звука, глядя на отвратительные, невозможные картины смерти. Разбросанные по ангару разбитые самолёты застыли в самых невероятных положениях. В то время как одни машины на половину утонули в полу или застряли в переборке, другие растеклись и оплавились, словно были сделаны из воска, ну а третьи и вовсе прорастали причудливыми дюросталевыми деревьями, на тонкие ветви которых были насажены полуистлевшие трупы техников и пилотов. Даже стены и переборки несли на себе следы этого безумия, где-то оплавленные, где-то разорванные, а где-то разбитые, словно колкое стекло.
   -К чёрту всё. -- буркнул Уоли, подавив накативший было рвотный позыв, глядя на останки штурмового транспорта клонов, которые выглядели будто сделанными из витражного стекла. -- Здесь ловить нечего. Пора валить.
   -Уже уходите? -- спросил кто-то необычайно чарующим, мелодичным голосом.
   А в следующий миг появившаяся в дверях позади них тень бросилась в атаку. Крики и выстрелы бластеров потонули в этом вихре когтей, что стремительно двигался вперёд, разрывая людей на части. Закалённые множеством абордажей бойцы кинулись врассыпную, каждый спасая свою жизнь. Но этот монстр двигался столь стремительно, что все их попытки были обречены.
   Молби оказался сбит с ног тушей Уоли, который был раза в два его крупнее. Но сейчас босс только орал, пытаясь зажать обрубок правой руки, из которого хлестала кровь, в то время как его бластерный пистолет валялся рядом, до сих пор сжимаемый пальцами отсечённой кисти. Механик не мог спихнуть с себя раненого капитана и уже готов был распрощаться с жизнью, но летящая к ним когтистая лапа внезапно отделилась от руки, упав рядом. А стремительно размахивающая световым мечом Лима перепрыгнула через них, двинувшись в атаку.
   Раненый монстр издал дикий вопль, переходящий в шипение, после чего сосредоточился исключительно на одной женщине, что смогла лишить его руки, но любовница капитана снова продемонстрировала, что не так проста, ловко уходя от атак, при этом успев оттяпать твари ещё одну когтистую лапу. А потом резко выставив руки раскрытыми ладонями вперёд Лума даже не прикасаясь к твари отбросила её на десяток метров.
   Но тут внезапно победительница чудовища обронила своё оружие и выгнулась колесом и завыла, словно от нестерпимой боли, а монстр бросился к ней, схватив за руки и подняв в воздух. Только теперь окружавшая его тьма отступила, явив изумлённым взглядам непередаваемо красивую женщину чудовищного роста, чьи волосы, струившиеся позади пары изогнутых рогов, казались продолжением черноты самого космоса, вуалью вытянувшейся следом за ней. Её тело было совершенно, а каждое движение было столь плавным и элегантным, что это казалось невозможно. И сейчас это существо, в котором воплотились само совершенство и сама смерть, позабыла о всех остальных, сосредоточившись на своей жертве.
   Лима пыталась вырваться из лап этого монстра, но возникшая словно из воздуха вторая пара рук, схватила несчастную своими когтистыми пальцами за лодыжки, полностью обездвижив. Молби казалось, что тварь сейчас разорвёт женщину на части. Он хотел кричать, он хотел бежать прочь, но не мог пошевелиться, прикованный к полу не столько увесистой тушей Уоли, сколько страхом. И даже не мог отвести взгляд от столь пугающего, и в то же время столь чарующего действа.
   Чудовище явно знало об их бессилии, и наслаждалось происходящим, продемонстрировав ещё одну конечность, выглядевшую как длинное, гибкое щупальце. Бравшее свое начало где-то между ног твари, оно извивалось, меняя свой размер и форму в окружавших его всполохах черноты, поднявшись на уровень глаз удерживаемой в воздухе женщины, где его оконечность приняла форму, более похожую на электродубинку полицейского с какого-нибудь из миров корпоративного сектора.
   -Тебе понравится... -- промурлыкал монстр, разводя ноги Лимы в стороны, после чего резким движением ударил её щупальцем в пах, словно жалом гигантского насекомого.
   Крик несчастной прокатился по ангару, заглушая треск рвущейся ткани и все остальные звуки. Чудовище с нескрываемым удовольствием медленно погружало своё щупальце внутрь жертвы, словно насаживая ту на кол. Сходство с этой варварской казнью, которую некогда практиковали на многих мирах, только усилилось, когда тварь отпустила свою жертву, позволив ей болтаться на вершине своей конечности подобно кукле-перчатке, надетой на руку кукловода.
   -Да будь ты проклята, тварь... -- прохрипела Лима, поднимая дрожащие руки перед собой. Между её пальцами засверкал какой-то голубоватый огонёк, который в следующий миг ударил монстра в лоб, заставив того отшатнуться назад.
   Но сколь силён не был этот удар, он только раззадорил чудище пуще прежнего. Тварь снова склонилась к своей жертве, схватив ту за плечи, и поцеловала в губы. Это зрелище было не из приятных, но ещё более отвратительным оно стало, когда монстр отстранился от женщины, увлечённо слизывая кровь с конца собственного щупальца, что высунулось изо рта несчастной, что уже билась в предсмертной конвульсии.
   А монстр продолжал с упоением обсасывать свой конец, но вдруг резко остановился, скрючившись, будто от удара под дых. Одним движением вырвав щупальце из тела умирающей, тварь сделала два шага назад, после чего повалилась на пол, начав биться в конвульсиях. Ухватившись всеми четырьмя руками за голову, она принялась извиваться, вопя при этом так, что всем заложило уши.
   -Отправляйся обратно в ад... -- практически одними губами прошептала Лима прежде чем умереть.
   И как только она испустила дух, монстр выгнулся колесом, подскочив на пару метров вверх, после чего рухнул обратно и затих.
   Ангар снова погрузился в тяжёлое молчание. Все те немногие везунчики, которым посчастливилось выжить, начали приходить в себя. Молби всё же кто-то помог выбраться из-под Уоли, которого принялись перевязывать, чтобы остановить кровь. Те, кто не сбежал сразу, проверяли раненых и убитых. Но никто даже не подходил ни к телу Лимы, ни к поверженному чудовищу.
   -Тех, кто удрал, выкину через шлюз к чёртовой матери... -- прохрипел босс, вкалывая себе дозу обезболивающего из своих личных полевых запасов наркоты. -- Собираем манатки и валим отсюда. Кто-нибудь вообще знает, что это была за тварь?
   -Не знаю. -- отозвался механик, осторожно приближаясь к поверженному врагу, который теперь не казался таким уж грозным. Конечно, это существо всё ещё было в два раза выше любого из боевиков, да и двадцатисантиметровые когти, венчавшие каждый его палец, не сулили ничего хорошего. Но эта женщина была идеальной. Только теперь её волосы были не воплощением самой черноты, а ярко-рыжим потоком, резко контрастировавшим с белоснежной кожей. Даже несмотря на наличие второй пары рук, почти птичьих ног и длинного хвоста, невозможно было оторвать взгляда от этой точёной фигуры, этих крутых бёдер, и этой пышной груди, что мерно вздымалась в такт дыханию. И поражённый ужасной догадкой парень почти пролепетал: -- Она всё ещё жива...
   -Ну так добей её, придурок! -- приказал капитан.
   -Нет.
   -Что? -- взревел босс, явно не поверивший своим ушам. Он не привык к неповиновению, и тем более не ожидал такого открытого вызова от мелкого механика, который даже права на личное оружие не имел. -- Ты что себе возомнил, сопляк? Тебе жить надоело?
   -Живой она будет стоить в сотню раз дороже, нежели мёртвой, босс. -- живо нашёлся Молби, примирительно поднимая руки вверх. -- На невольничьем рынке за неё отсыпят целое состояние. Готов поспорить, что хозяева арен и бойцовых ям будут драться насмерть за право пополнить свой зверинец такой экзотической и смертоносной тварью.
   -А пацан дело говорит. -- заметил кто-то из оставшихся абордажников. -- Только как нам довести эту хрень до рынка? Вдруг она очнётся раньше времени?
   -Именно. Второго раза мы не переживём. А другой ведьмы у меня нет. -- прорычал капитан, явно разрывавшийся между пробудившейся алчностью и страхом, подстёгиваемым инстинктом самосохранения. -- У тебя есть идеи, механик?
   -Ну, можно было бы соорудить клетку с шоковым разрядником. Чтобы вырубать её, когда очухается.
   -Вот и займись этим. А остальные пока найдут горючку.
  
   Для того, чтобы собрать эту клетку, пришлось изрядно попотеть. Если бы не нашедшийся на складе ручной проектор притягивающего луча, то они бы никогда в жизни не смогли сварить вместе эти бронелисты, в которых просто нарезали несколько дырок для вентиляции. Передвигалось это нечто только при помощи четырёх репульсоров, которые всё же удалось найти на складе запасных частей для самолётов. К счастью, тварь так и не пришла в себя ни пока её кантовали, затягивая на пол её будущей клетки, ни пока эту дюрасталевую коробку сваривали вокруг неё. Основная надежда была на то, что созданные для заделки пробоин внешней обшивки листы брони выдержат буйство этой твари.
   Установлена клетка была в трюме, куда Молби регулярно наведывался, чтобы проверить заряд батарей шоковой установки, которую он собрал. Но техника работала надёжно, а пленница лежала без сознания три дня, не подавая никаких признаков жизни кроме периодического сопения.
   Вот и в очередной раз механик пришёл сюда, чтобы проверить работу своих творений, а ещё при помощи фонаря полюбоваться на эту красотку. Конечно, она была мало похожа на твилеку или любую другую представительницу антропоморфных рас, которые чаще всего пополняли армию шлюх во всевозможных борделях именно потому, что с ними могло без каких либо проблем трахаться большинство разумных существ в галактике. Но что ни говори, она была идеальна именно по человеческим стандартам красоты.
   Как уже много раз до этого он прильнул взглядом к духовому отверстию, направив луч фонаря через другое, чтобы ещё раз насладиться совершенством линий и черт этой смертоносной женщины, но стоило только ему осветить внутренность клетки, как она резко вздрогнула всем телом.
   От испуга пират чуть не уронил фонарь. Но так и не сдвинулся с места, жадно наблюдая, как объект его запретной слабости медленно поворачивался на спину, как при этом соблазнительно перекатывалась её пышная грудь, как соблазнительно изгибалась талия. Как она пыталась потянуться, но упёрлась руками в стенку контейнера.
   -А? -- удивлённо выдохнула она, повернув голову, чтобы осмотреться. Но только ударилась рогами о другую стенку клетки, от чего весь контейнер загудел подобно колоколу. -- Где я?
   -В безопасности. -- попытался успокоить пленницу Молби, судорожно ища рукой рукоятку бластера, что специально лежал здесь, настроенный на стрельбу в оглушающем режиме. -- Кто ты и что ты?
   -Меня зовут Галла. -- отозвалась пленница, прикрывая рукой глаза от яркого света фонаря. Потом она как-то странно посмотрела на свою руку. Потом попыталась схватиться за голову, но наткнулась когтями на рога, после чего просто повалилась на пол, тихонечко всхлипывая: -- Что со мной случилось? Почему у меня такие когти? Откуда у меня рога? Во что я превратилась?
   -Не знаю. -- честно признался механик. -- Но ты очень красивая.
   -Ты что, видишь меня? -- удивилась его собеседница, не на шутку переполошившись, стараясь как можно скорее развернуться в своей тесной клетке, где она не могла даже вытянуться в полный рост, или хотя бы как-то прикрыть руками свою наготу. -- Я же голая! Хватит на меня пялиться!
   -Аээээ... -- Молби просто не нашёлся что сказать, но всё же отвёл взгляд, чувствуя, как начинает заливаться краской. -- Но ты же всё время была голая.
   -Всё время? Какой позор... -- из контейнера послышались приглушённые всхлипы.
   -А разве твой вид носит какую-нибудь одежду? -- попытался поддержать разговор пират.
   -Конечно носит. И я носила. Как и любой нормальный человек в галактике...
   -Погоди. -- резко перебил её механик, поражённый неожиданной догадкой: -- Так ты что, человек?
   -Была. Пока не превратилась в это...
   -Но как такое возможно?
   -Не знаю! Я ничего больше не знаю! И ничего не помню! -- в ярости закричала пленница, ударив кулаком по стенке своего карцера так, что с обратной стороны остался отчётливый различимый бугор. Отскочивший прочь от контейнера Молби судорожно вцепился в пульт управления шоковым разрядником, готовый вырубить свою собеседницу, но она больше не буянила. Только негромко всхлипывала. Судя по всему, она плакала. -- Я даже не знаю какой сейчас год, не говоря уже о дне и времени суток. И я не знаю, как я смогу появиться на людях теперь, когда у меня отросло всё это...
   -По-моему, всё не так уж и плохо. -- постарался подбодрить её пират.
   -Неплохо? Да как я в таком виде смогу появиться в храме джедаев? -- убивалось чудовище в клетке. -- "Здравствуйте. Меня не было хрен знает сколько времени, нашу эскадру уничтожили, а моего учителя убил неизвестный гигант в синих доспехах, который превратил меня в монстра. Простите, что не могла сказать раньше." Да меня за такое изгонят в тот же час! А кроме храма мне идти некуда...
   -Так ты джедай? -- с ужасом прошептал механик, опасливо оглядываясь по сторонам, боясь, что их могут послушать.
   -Только падаван. -- ответил Галла. -- Была падаваном.
   -Тише. -- попросил её пират, ещё раз убедившись, что их никто не подслушивает, подходя ближе к её клетке. -- Никто не должен знать, что ты из джедаев.
   -Чтобы не позорить это гордое звание?
   -Чтобы тебя не сдали имперцам. -- ответил Молби, сам удивляясь тому, что ему приходится объяснять прописные истины. -- За головы джедаев назначена нехилая награда. И любой на этом корабле с радостью обменяет тебя на пригоршню кредитов.
   -Сдадут кому? Каким таким имперцам?
   -Первой Галактической Империи. Так теперь называется царство Палпатина.
   -С каких это пор наш верховный канцлер успел записаться в императоры? -- с недоверием спросила пленница у своего надзирателя.
   -Да уже почти пятнадцать лет прошло, с тех пор как Республику преобразовали в Империю.
   -Пятнадцать лет?! -- судя по звуку, в клетке что-то сперва ударилось о крышу, а потом рухнуло на пол. -- Да быть того не может! Я только вчера с сепаратистами воевала, а прошло пятнадцать лет...
   -Вот это да... -- протянул Молби. -- Тут столько всего изменилось за эти годы...
   -Расскажи. -- взмолилась Галла. -- Расскажи мне обо всём.
   -Хорошо. Я расскажу. -- согласился механик, подтаскивая контейнер с запчастями к клетке и садясь рядом. -- С чего бы начать?
   -Давай начнём с того, что ты дашь мне хоть что-то, чем можно прикрыться. -- предложила пленница. -- И чего-нибудь пожевать тоже бы не помешало. А то я умираю от голода...
  
   -Вот так мы с ней и познакомились. -- подытожил свой рассказ Молби. -- Она очень милая девушка. Такая умная и скромная.
   -Если для того, чтобы она снова стала такой, нужно принести в жертву датомирскую ведьму, то мы в полной заднице. -- хмуро заметил Кенан.
   -Датомирскую ведьму? -- не понял Эзра. -- Что, вы верите во все эти сказки о колдунах, учитель?
   -Не верил, пока не увидел кое-что своими глазами. -- отозвался джедай. -- Мне казалось, что со времён Войн Клонов на Датомире стоит имперская блокада, которая сбивает без предупреждения все корабли, которые просто приближаются к этой планете. А о том, чтобы оттуда улететь, и речи быть не могло.
   -Сейчас это не важно. -- поспешила вернуть допрос в конструктивное русло Сабина. -- Пусть лучше расскажет, что с его подружкой не так, от чего у неё шарики за ролики заехали.
   -По прилёту Уоли попытался продать её на невольничьем рынке на Заграте, но никто не хотел брать кота в мешке. -- начал объяснять пират. -- И её выпустили на арену просто так. Где она голыми руками разорвала рамирского тигра и пятерых головорезов.
   -Расскажи ты такое вчера, я бы тебе не поверила. -- фыркнула мандалорка.
   -После этого её купил хозяин центральной арены Заграты, навалив целую гору кредитов. Уоли и остальные ушли в загул, а я взял свою долю, подкупил стражу и помог Галле сбежать. -- продолжал вещать Молби, пропустив очередную колкость мимо ушей. -- Мы захватили небольшой корабль в космопорту и улетели, куда глаза глядят. В итоге мы осели на Цимбаахе. И следующие полгода были самым счастливым временем в моей жизни...
   -Давай обойдёмся без постельных сцен. -- резко перебила его Сабина. -- Мы и так поняли, что ты крайне озабоченный, раз умудрился втюриться в эту образину. Так что давай без интимных подробностей и по делу.
   -Потом у нас кончились деньги, и чтобы не оказаться на улице, пришлось устраиваться на работу. Я снова пошёл в механики в космопорт, а Галла долго не могла найти никакой работы, пока её не взяли в один ночной клуб танцовщицей. -- пират опять начал издалека, но на этот раз вступление оказалось значительно короче. -- Ей нравилось танцевать. А заведение начало стремительно набирать популярность. Я был там пару раз, и видел её танец. Это было действительно завораживающе...
   -Тебя же просили без подробностей!
   -Простите. В общем, поначалу всё было неплохо, но с ростом популярности клуб становился всё более элитным и закрытым. Что там творилось за закрытыми дверями, я не знаю, но Галла начала меняться. Она день ото дня становилась всё более вспыльчивой и импульсивной, а её волосы снова начали темнеть. Но с её поклонниками, которых день ото дня становилось всё больше, дела обстояли ещё хуже. -- Молби вздрогнул, стараясь держать себя в руках, но всё же продолжил рассказ. -- Кончилось всё тем, что они создали секту, провозгласив её богиней. И чем дальше, тем становилось хуже. В её честь устраивались пиры, затем оргии, а потом и вовсе жертвоприношения. Когда власти попытались разогнать всех этих психов, они подняли вооружённый мятеж.
   -Мдяяя. -- протянул Зеб. -- Нашёл ты с кем закрутить роман, парень.
   -Мне еле-еле удалось уговорить Галлу улететь оттуда. Тогда она ещё узнавала меня и хоть иногда слушала. Мы угнали корабль, и я с горем пополам довёл его сюда. Говорят, что прибывший на следующий день имперский флот утопил мятеж в крови. Но когда мы сюда добрались, она уже почти не узнавала меня. В последний миг просветления, она приказала мне бежать. -- повесив голову, парень тяжело вздохнул. -- Я отправил сюда группу наёмников, приказав им схватить её живьём, но они так и не вернулись. А что было дальше, вы уже знаете. Мне посоветовали обратиться к неким ребятам, которые умеют решать самые серьёзные проблемы и доставать любой товар, вот я к вам и обратился.
   -Чтобы спасти Геру, я должен убить твою возлюбленную. -- грозно сказал Кенан. -- Но если она действительно бывший падаван, то мой долг как джедая вернуть её на истинный путь.
   -Ты что, совсем крышей тронулся? -- тут же взъелась Сабина. -- Да это же живая машина для убийства! А если она безумна, то её тем более надо прикончить.
   -Не надо её убивать. Умоляю вас, не причиняйте ей вреда. -- рухнув на колени завыл Молби. -- Прошу вас, помогите мне спасти её от её самой. И тогда я помогу вам спасти вашу подругу.
   -Ты нам и так поможешь, герой-любовник хренов. -- прорычал джедай, хватая пирата за шкирку и поднимая на ноги. -- Сначала ты покажешь нам, где её логово, а там видно будет.
  
   ========== Охота на охотника ==========
  
   Комментарий к Охота на охотника
   !!!ВНИМАНИЕ!!!
   !!!AHTUNG!!!
   !!!ATTENTION!!!
   Данная глава содержит просто зашкаливающее количество насилия, нецензурной лексики и сексуальных извращений, а потому крайне не рекомендуется к прочтению людям со слабой психикой, беременным женщинам и особо впечатлительным особам.
   Не делайте этого. Не надо.
   Вас предупредили...
   -Идём одной группой, не разбредаемся. -- напомнил Кенан ещё раз, когда он снова вошли в лабиринт узких проходов между контейнерами. Хотя их отряд и так двигался довольно плотной кучей, не переставая крутя головами и поглядывая на потолок. Сейчас было тихо, но напряжены были все до единого, каждую секунду ожидая нападения опасного чудовища.
   Молби теперь шёл впереди отряда, для бодрости духа иногда пихаемый Зебом или пинаемый Сабиной. Мандалорка вообще хотела гнать его вперёд выстрелами из пистолетов, но всё же согласилась не тратить боеприпасы впустую. Но пират тормозил чуть ли не у каждого перекрёстка, явно опасаясь застать свою возлюбленную более расположенной к еде, чем к романтике. Любовь любовью, а пойти ей на корм у него не было ни малейшего желания. Хотя казалось бы, так он может стать с ней одним целым навечно. Ну, или на день-два, в зависимости от её метаболизма.
   -Вы всё ещё считаете, то оставлять того имперского хмыря на корабле было хорошей идеей? -- снова подняла уже доставшую всех тему Сабина. -- Может заберём его, пока мы ещё недалеко отошли?
   -А мне его на горбу тащить? -- снова возмутился Зеб. -- А если кого из вас ранят, мне что, бросить его?
   -А чего тут такого? -- пожала плечами мандалорка. -- Так то хрен его знает, сколько мы тут будем бродить по этому чёртовому кораблю...
   -Он без нас никуда не улетит. Он даже из "Тени" выбраться не сможет. -- попытался успокоить её Эзра. -- Да и к тому же я ему дал еды.
   -А ведро дать не забыл? -- не преминула поддеть его воительница.
   -Не забыл. -- огрызнулся падаван. -- И знаешь что? Мне уже...
   -А ну заткнулись все! -- рявкнул Кенан. -- Или вы хотите, чтобы эта тварь сама на нас напала?
   Все разом замолчали, прекрасно понимая правоту джедая. Конечно, все были на нервах, и старались хоть как-то отвлечья от дурных мыслей, но грызться между собой по пустякам им тоже не стоило.
   -И потом не вздумайте вспоминать об этом при Гере. -- уже тише сказал учитель, обращаясь к своему ученику в первую очередь. -- Не то драить нам "Призрака" до скончания века.
   Довольно удачная шутка помогла разрядить обстановку, и дальше они пошли заметно бодрее.
   -А давайте свернём в боковой коридор? -- внезапно предложил оставшийся бандит. -- Туда это жупело по идее тупо не влезет.
   -А у тебя мозги варят. -- одобрил его идею Зеб. -- Как только тебя угораздило связаться с теми придурками?
   -Жить захочешь, и не так раскорячишься. А на улице в одиночку долго не протянешь.
   -Там могут проходить маршруты патрулирования дроидов. -- предупредил Молби. -- Да и она точно не будет устраивать логово там, где ей будет тесно. Она не любит стеснённых пространств.
   -И это к лучшему. -- согласился джежай. -- Идём туда.
   Не сказать, что боковые коридоры оказались сильно уже, но по крайней мере потолок теперь был гораздо ближе, и теперь им на головы не рухнет этот стремительный вихрь острейших когтей, что весьма и весьма воодушевляло. Но множество перекрёстков, поворотов и дверей, что вели к малым складам, хранилищам, ремонтным мастерским для дроидов и ещё невесть чему довольно сильно давило на нервы, потому как встреча с очередным порождением военных инженеров сепаратистов в столь ограниченном пространстве могла оказаться куда более неприятной.
   Вопреки опасениям их невольного проводника, только один раз им попался действующий боевой дроид, да и тот был явно неисправен, что сказывалось на заторможенности его реакции. Для джедая расправиться с этой несчастной машиной не составило никакого труда. Но чем дальше они продвигались вглубь корабля, постепенно приближаясь к перемычке, что связывала тороид с центральной сферой, тем меньше у них было энтузиазма.
   -Ну и как мы найдём Геру, если мы даже не пытаемся идти по следу это твари? -- не выдержал молчания Зеб. -- Мы уже пару километров протопали в этой кишке, откуда вообще ничего не видать.
   -Эта тварь создаёт очень мощные возмущения в силе. Весь корабль несёт на себе следы её присутствия. -- признался Кенан. -- Мы с Эзрой почувствуем её приближение.
   -И зачем мы этого крысёныша с собой тащили, раз от него всё равно проку ноль? -- недовольно спросила Сабина, которой уже откровенно надоела подгонять проводника пинками.
   -Чтобы он отвёл нас к её логову, если мы разминёмся. -- пояснил джедай. -- Или на худой конец отвлёк её внимание.
   -Вот это уже более внятный план. -- согласилась с предложенными доводами мандалорка. -- Только бы не мешало напихать в него взрывчатки заранее, чтобы когда его подружка захочет перекусить, её бы разорвало ко всем чертям.
   -Вы не посмеете! -- возмутился Молби.
   -Ещё как посмею. -- грозно произнесла Сабина, извлекая гранату из раздатчика. -- И если бы не доброта нашего джедая, я бы уже засунула тебе в жопу несколько таких штучек.
   -Хватит! -- шикнул Кенан. -- Оно приближается.
   В повисшей напряжённой тишине стал различим отдалённый лязг железных ног.
   -Эта сучка ведёт с собой отряд боевых дроидов. -- прорычала мандалорка, готовя гранаты.
   -Дроиды -- отвлекающий манёвр. -- подал голос Эзра. -- Она наверняка нападёт на нас с другой стороны.
   -Она знает, что мы тут! -- воскликнул учитель, активируя свой световой меч.
   Падаван последовал его примеру почти сразу. Как раз вовремя, чтобы встретить появившуюся из-за поворота колонну боевых машин, которые практически сразу начали обстрел. К несчастью, дистанция для броска гранат была слишком велика, а джедаям было не до запуска взрывчатки -- они всеми силами старались отразить вал бластерного огня, по возможности направляя его в обратном направлении. Отряду пришлось занять укрытия по краям коридора, чтобы свести шанс шального попадания к минимуму. Кто как мог старался огрызаться бластерным огнём, который оказался достаточно эффективен.
   -Это не те дроиды! -- внезапно воскликнул Кенан. -- Сепаратисты никогда не использовали такую модель.
   -Видимо, кто-то ещё попался в эту ловушку, кроме тех неудачников. -- заметил Зеб, удачным выстрелом опрокинувший очередную жестянку.
   -К слову о тех неудачниках. -- вклинилась в их разговор мандалорка. -- Кажется, они тоже участвуют в этом набеге. И не на нашей стороне.
   Однако появившаяся с другой стороны коридора пара стрелков не смогла повлиять на исход боя, почти сразу сражённые их беглым огнём. Дроиды тоже выходили из строя один за другим, не способные больше продолжать бой. Но, как оказалось, это было только начало. Когда в нападавшими было покончено, дальний конец коридора начало медленно заволакивать чёрным туманом.
   -Вот оно. -- тяжело дыша прорычал Кенан. -- Приготовиться!
   Весь отряд дружно вскинул оружие, беря на мушку коридор, откуда вот-вот должна была появиться жуткая тварь, что уже попортила им немало крови, но её всё не было. Только эта странная волна колышущейся тьмы, что медленно подбиралась к ним, пожирая остатки уничтоженных машин.
   -Эм, ребята, либо у меня сканеры сбоят, либо мы в полной заднице... -- внезапно не своим голосом произнесла Сабина, опуская оружие и принимаясь терзать кнопки управления системами шлема. -- Он показывает, что мы окружены.
   -Кем? -- удивлённо спросил Зеб.
   -Клонами! -- крикнул джедай, внезапно срываясь с места и бешенно размахивая световым мечом кидаясь в атаку на штурмовой отряд солдат-клонов, вынырнувших из-под покрова черноты.
   -Да какого хера?! -- завопил изумлённый Молби. -- Тут их никогда не было и быть не может!
   Но ослеплённый яростью Кенан уже врубился в их ряды, кося ненавистных врагов как траву. Клоны как могли пытались убить его, но ловко уворачивался или отражал все направленные в него выстрелы, разя без жалости всё новых и новых бойцов, что выныривали из тумана бесконечным потоком.
   -Учитель, нет! -- кричал Эзра ему в спину. -- Это ловушка! Их не существует!
   -Что ты несёшь, щенок? -- спросил инквизитор, внезапно появившийся из бокового коридора, нанеся мощный удар в грудь паавана -- Или по-твоему меня тоже не существует?
   -О нет, нас нашли имперцы, учитель! -- прохрипел ученик джедая, силясь восстановить сбитое дыхание. Но уже в следующую секунду ему пришлось защищаться от настоящего града ударов алого светового меча, который обрушил на него новый враг. -- Зеб, Сабина, кто-нибудь, помогите!
   -Они не придут. -- рассмеялся инквизитор. -- Никто тебе не поможет, Эзра Бриджер. Сейчас ты расплатишься за свой мятеж.
   И танец со смертью продолжился. В этом казавшимся бесконечным калейдоскопе ударов и блоков, выпадов и уклонений, выстрелов и парирований, падаван старался продержаться как можно дольше, надеясь на помощь товарищей в битве с более могучим противником. Но к своему удивлению он понял, что действительно остался с инквизитором один на один, если не считать толпы штурмовиков, которые сбежались чуть ли не со всего Звёздного Разрушителя, чтобы блокировать его в этом коридоре.
   Но было во всём происходящем что-то неправильное. Противник словно не отражался в Силе, а его удары было невозможно предугадать. Так что единственной надеждой на спасение было махать световым мечом как можно быстрее, отбивая всё новые и новые атаки. Даже испытание в храме джедаев было не таким сложным, хотя на его фоне меркли почти все реальные схватки.
   -Тебя нет! -- снова крикнул Эзра, отразив очередную атаку. -- Ты -- мираж.
   -А мой световой меч -- нет. -- с улыбкой заметил инквизитор, готовясь нанести удар. Почти так же, как тогда, в храме. И, как и в тот раз, ученик джедая не смог парировать этот укол, который пронзил его сердце. Но эта ошибка была сделана нарочно. А так как пронзённое алым энергоклинком сердце продолжило биться, то реальность окружающей псевдореальности резко пошатнулась.
   -Всего этого нет! -- торжествующе закричал Эзра, резким взмахом руками нанося удар Силы во все стороны разом, разрывая наваждение. Инквизитор со штурмовиками разом исчезли, как и коридоры Звёздного Разрушителя, уступившие место погружённым в полумрак внутренностям корабля сепаратистов. Но там, где раньше находился их отряд, теперь не было ни души.
   -Кенан? -- осторожно позвал джедая ученик. Но никто не ответил на его зов.
   -Зеб? Сабина? Молби? Кто-нибудь? -- но ответом на этот отчаянный зов стало только гулкое эхо пустого коридора. -- Да быть того не может!
   Чувствуя, как липкие лапы страха забираются в его сознание, а по спине струится холодный пот, падаван попытался найти хоть какие-то следы пребывания своих друзей неподалёку. К счастью, они успели учинить порядочный бардак, и найти следы бластерных импульсов на стенах оказалось не так уж сложно. Находясь под действием этой иллюзии Эзра ушёл в боковой коридор. И только вернувшись на место первой перестрелки, он понял, что произошло. Туман заставил каждого из них погрузиться в свой кошмар, столкнув нос к носу с самым ненавистным врагом. И увлечённые этими битвами, они сражались с пустотой, только каким-то чудом не перебив друг друга.
   Раздавшийся вдалеке взрыв и чей-то истошный вопль подсказали, что по крайней мере Сабина была всё ещё жива, хоть и находилась во власти этого проклятого наваждения. Бросившись на звук, падаван пробежал два коридора, прежде чем нашёл мандалорку, что ожесточённо била стену рукояткой пистолета, рыча что-то невнятное. Чуть дальше впереди валялся опалённый взрывом механик, которого джедай уговорил помочь им на свою голову.
   -Сабина, стой! -- крикнул Эзра, пытаясь привести её в чувство, воительница его словно не замечала. Выход был только один -- применить силу. И он нанёс ей удар Силы, заставив отлететь в сторону и повалиться набок. Пока она пыталась прийти в себя, он подбежал к ней, и резко сорвав с неё шлем, отвесил звонкую пощёчину. -- Да очнись ты, дура!
   -Эзра? -- удивлённо спросила Сабина, фокусируя на нём свой взгляд. -- А как же те охотники за головами?
   -Их нет! Ничего этого нет! Это просто иллюзия! Наваждение! Обман!
   Но ведь они были таким реальными. -- пролепетала ошарашенная мандалорка. -- Они хотели меня поймать и...
   -А на меня только что напал наш знакомый Инквизитор. -- оборвал её объяснения будущий джедай. -- У нас нет времени! Поднимайся, нам нужно найти остальных!
   -А та тварь на нас напала?
   -Ещё нет. -- отозвался падаван, вскидывая световой меч и отправляясь обратно к тому перекрёстку, где их накрыл этот проклятый туман. -- Но она рядом. Я чувствую.
   -Хреново. -- отозвалась воительница, подбирая оружие и шлем. -- Я-то надеялась, что сюда она не сунетсяяяааааа!
   Обернувшись на этот истошный вопль, Эзра с ужасом увидел, как из-за разлетевшейся на куски вентиляционной решётки высунулась длинная рука, каждый палец которой заканчивался жутким когтем, и, схватив мандалорку за голову, затягивало её в воздуховод. Несчастная как могла пыталась сорвать с себя стальную хватку монстра, но всё было тщетно.
   -Сабина! Нет! -- всего парой прыжков достигнув места схватки, падаван повис на ногах девушки, не давая чудовищу утащить её в лабиринт вентиляции. Но все попытки вырвать воительницу из плена закончились ничем. А она уже даже не кричала, а только хрипела, судорожно дёргая ногами.
   -Отпусти её, сука! -- в ярости крикнул Эзра, активируя световой меч и нанося широкий удар по потолку. Сияющее голубым лезвие оставило в панели глубокий след, с краёв которого вниз уже начал капать расплавленный металл, а сверху что-то издало приглушённый рык, переходящий в шипение. Атака явно достигла цели, и ученик джедая нанёс ещё один удар, а потом ещё один, после чего монстр всё же бросил свою добычу, поспешно отступая прочь.
   Приземление получилось довольно жёстким, но вполне удачным. По крайней мере, на них не капал раскалённый метал с потолка. Однако мандалорка лежала неподвижно, не подавая признаков жизни.
   -Нет, Сабина, даже не думай умирать! -- приказал ей падаван, переворачивая на спину и пытаясь нащупать пульс на шее. К счастью, её сердце всё ещё билось, а дыхание было ровным и размеренным, словно она спала глубоким сном. -- Ты меня слышишь? Очнись?
   Но ни тряска за плечи, ни пощёчины, ни крики не принесли никакого результата -- её тело было совершенно безвольным, словно у тряпичной куклы. И самым странным было то, что на ней не было никаких видимых повреждений, кроме разве что следов от пальцев монстра, которые уже были еле заметны.
   -Ладно, давай сделаем так. Ты полежи здесь, а я сейчас найду Зеба. -- Эзра поймал себя на мысли, что разговаривает с девушкой, которая скорее всего находится в глубокой коме и вообще его не слышит. Но ведь он говорил, чтобы успокоить в первую очередь себя, так как это он собирался бросить боевого товарища. -- Потом мы вернёмся и отнесём тебя на "Призрак".
   -Это совершенно ни к чему. -- спокойно ответила Сабина, поднимаясь с пола и начиная проверять своё снаряжение. -- Я в порядке. Можем идти дальше.
   -В порядке?! -- успевший отойти на дюжину шагов падаван резко обернулся, не веря собственным глазам. -- Да тебе только что чуть голову не оторвали!
   -Чуть не считается. -- парировала мандалорка в своей привычной манере, поднимая шлем и принимаясь проверять его на повреждения. -- Пошли, нас уже наверняка заждались.
   -Кто заждался? -- непонимающе спросил ученик джедая.
   -Остальные. -- всё так же спокойно ответила Сабина, поворачиваясь к нему лицом, на котором играла лёгкая улыбка, а глаза сияли фиолетовым светом.
   Поражённый жуткой догадкой, Эзра попытался вскинуть оружие, но не успел. Мандалорка как всегда била без промаха, даже стреляя от пояса. Короткая вспышка боли, и мир вокруг гаснет, заволакиваемый непроглядной тьмой.
  
   Пробуждение было довольно тяжёлым. Шоковый режим бластерных пистолетов -- штука не смертельная, но очень неприятная. После него такое чувство, что у тебя всё тело затекло. Никаких реальных повреждений это не наносит, но всё равно неприятно.
   А тут ещё этот запах. Словно кто-то вылил целую канистру духов, чтобы замаскировать вонь от туши баколака, что гнила посреди общественного сортира в какой-нибудь галактической дыре, где про нормы санитарии никто и слыхом не слыхивал. Была робкая надежда, что это очередная иллюзия, но чем дольше приходилось дышать этой пакостью, тем быстрее она исчезала.
   Попытка просто разогнать провонявший воздух окончилась ничем. Но падавану стало ясно, что его крепко удерживают за руки, ноги и ремень. В целом, ничего удивительного, если не считать того, что его удерживали руками. Как минимум дюжиной рук. Это казалось несусветной бессмыслицей, но чтобы узнать правду, нужно было сперва открыть глаза. Хотя, что-то очень настойчиво подсказывало, что этого лучше не делать.
   Собравшись с силами, Эзра всё же не без труда открыл глаза. Его взору предстал достаточно большой, ярко освещённый зал, в котором без труда можно было узнать ангар. Только этот был гораздо скромнее главного ангара торойдной части корабля. Да и царивший вокруг кавардак не шёл ни в какое сравнение со стройными рядами контейнеров, десантных кораблей и дроидов-стервятников, что они видели раньше. Складывалось такое чувство, что то небольшое пространство, где они располагались, было расчищено самым тупым из доступных способов -- расшвириванием всего лишнего по округе, от чего сломанные дроиды, лопнувшие контейнеры и даже покорёженные корабли образовывали жуткую свалку в форме амфитеатра, в центре которого возвышался самодельный трон.
   И на этом троне восседало чудовище, любуясь на своих пленников. Теперь ученик джедая мог во всех подробностях рассмотреть это существо, которое когда-то якобы было человеком. Если не придираться к мелочам, от исходной антропоморфной формы осталось достаточно много. Но всё равно даже у лосаков было больше общего с людьми, чем у этого монстра. Две ноги можно было считать человеческими только до щиколоток, так как ниже это были мощные когтистые лапы, более похожие на таковые у хищных ящеров. Рук действительно было четыре, и каждый палец заканчивался когтем, размером с внушительный кинжал, а голову венчала пара кривых рогов, росших из верхней части лба и загибавшихся назад, между которыми висела непроглядная тьма космоса. А, ну и как можно забыть про хвост, который эта тварь выставила на всеобщее обозрение вместе со своими гениталиями, похабно развалившись на троне, раскинув ноги в стороны. Молби всё же не врал -- по первичным, да и вторичным половым признакам это определённо была самка. При том её фигура действительно была недостижимым идеалом женщины. Крутые бёдра, осиная талия, пышная грудь, все, как и расписывал пират. На её фоне Сабина с Герой действительно выглядели плоскими как доски и совершенно непривлекательными.
   Они, кстати, тоже были здесь, лежа по разные стороны у основания трона. Обе были без сознания, но вроде как целы и невредимы. Хоть в чём-то наниматель им не соврал. Хотя его самого видно не было. И хотя оторвать взгляд от такого соблазнительного чудовища было трудно, Эзра всё же смог совершить над собой усилие и принялся изучать остальной зал, ища учителя и остальных.
   И почти сразу же выблевал всё содержимое желудка, поражённый ужасной, невозможной и отвратительной картиной. Справа от него находился Кенан, который висел в воздухе, удерживаемый дюжиной человеческих и не очень рук, выраставших из жутко перекрученной, искривлённой колонны, будто бы сотканной из разномастных кусков плоти. Словно какая-то неведомая сила хватала людей и пришельцев, бросая их в чудовищный миксер, который перекручивал их тела, пока они не смешались до состояния неразделимой, однородной массы, из которой потом вылепил это нечто какой-то больной скульптор. Но самым страшным было то, что эти несчастные всё ещё были живы! Смотря на окружающий мир десятками глаз, содрогаясь под периодически покатывающейся по ним волне судорог, беззвучно открывая и закрывая рты, они взывали уже не о помощи, но о милосердии. Кто бы ни оказался вплетён в это порождение безумного вивисектора, он уже не мог молить ни о чём ином, кроме быстрой смерти.
   Но ещё хуже ученику джедая было от осознания того, что он сам удерживался в воздухе руками, росшими из точно такой же отвратительной живой скульптуры. От одной мысли о том, что ЭТО касается его своими руками, становилось дурно. И снова тянуло блевать, даже несмотря на пустой желудок.
   -Добро пожаловать в реальный мир, мальчики. -- промурлыкал монстр, поудобнее умащиваясь на своём троне. -- Вижу, вам понравились мои скульптуры.
   -Зачем? -- прохрипел Эзра. -- Зачем ты делаешь это? Почему?
   -Потому что могу! А-ха-ха-ха-ха! -- разразился заливистым хохотом монстр. -- Ну и к тому же, мне не чужда тяга к созиданию и самовыражению. Согласись, мои творения почти идеальны.
   -За что ты превратила этих несчастных в ЭТО? -- чуть ли не плача вопрошал падаван. -- Что они тебе сделали?
   -Ничего. -- пожала плечами тварь. -- Просто они были такими скучными. С ними было совершенно неинтересно. А так хоть глаз радуют. Осталось ещё добавить несколько голосовых связок более высокого тембра, и из них получится отличный музыкальный инструмент. Чтобы ублажать не только взор, но и слух. Два в одном, так сказать.
   -Не говори с ней. -- поднял голову Кенан. -- Она пытается подчинить тебя своей воле.
   -Ой, да ладно тебе, мой козлик. -- игриво обратилась к нему чудовище. -- Разве я вам не нравлюсь?
   -Нет. -- нестройным хором ответили учитель и ученик.
   -Врёте, мальчики, нагло врёте. -- погрозив им когтистым пальцем расплылась в ухмылке тварь, подаваясь вперёд и начиная ласкать своё тело нижней парой рук и хвостом. -- Я же вижу вас, как облупленных. Вы оба хотите меня облапать, и не только.
   -Это ты врёшь. -- прошипел джедай, отворачиваясь.
   -Хватит уже вам цепляться за своих подружек. Они же совсем никакие. Плоские как доски, мелкие как блохи, слабые да рахитичные. Никакой грации и выносливости. -- старательно демонстрируя все свои достоинства вещала тварь. -- Но вы так привязались к ним, так долго были с ними, или мечтали быть с ними, что я готова сделать для вас подарок.
   -Нам от тебя ничего не надо! -- крикнул Эзра.
   -Ну не будь букой. -- совершенно наиграно обиделся монстр. -- Я же от всего сердца. И даже ничего не прошу взамен.
   -Лучшее, что ты можешь сделать, просто дать нам уйти.
   -Нет-нет-нет. Это будет совсем не интересно. -- заявило чудовище, расплывшись в ехидной улыбке, после чего хлопнуло в ладоши обоими парами рук разом. -- Девочки, подъём.
   Гера и Сабина разом поднялись на ноги, став по стойке смирно. На их замерших лицах всё так же сияли дебильные ухмылки, а их глаза сияли фиолетовым светом, в котором тонул и зрачок, и белок.
   -Ну же, приведите нашего лохматого друга. -- приказала возлюбленная пирата, властно взмахнув рукой. -- Я хочу с ним познакомиться поближе.
   -Сабина! Гера! Бегите! -- закричал Эзра.
   -Это бесполезно. -- сказал его учитель, тяжело вздохнув. -- Их воля подавлена. Сейчас они в полной власти этой суки.
   Попытка вырваться из цепких рук живой скульптуры окончились ничем -- руки оказались достаточно крепкими, чтобы удержать жертву. А тем временем девушки не без труда выволокли бесчувственного Зеба откуда-то из-за спин джедаев, подтащив того к самому основанию трона.
   -Какой он забавный. -- произнесла тварь, подаваясь вперёд и хватая безвольного лосака. Подняв его в воздух, она принялась крутить его и так и сяк, а потом и вовсе тискать, как плюшевую игрушку. -- Не думала, что простая иллюзия даст такой мощный эффект. Бедняжка, он ведь снова переживает гибель родной планеты. Как жаль, что среди людей здесь есть такие же сволочи, как и у меня дома.
   -Что, твою планету тоже сожгли? -- ехидно спросил Кенан, намереваясь потоптаться по больной мозоли и хоть как-то отомстить за страдания друга, который был вынужден снова переживать самый страшный момент в своей жизни.
   -Три раза. Это не считая тех случаев, когда меня просто выгоняли обратно. -- спокойно ответило чудище, прижимая Зеба к щеке. -- Все эти попы и комиссары настолько унылые, что прям спасу от них нет. Хуже них только отморозки из Инквизиции.
   -И инквизиторы у вас тоже есть? -- на сей раз уже неподдельно удивился Эзра.
   -А то. Такой концентрации старых импотентов и фригидных сучек, озлобленных на весь мир, нет даже среди последователей Великого Обманщика. -- принялся жаловаться монстр, усадив лосака на колени и прижав к животу вместо подушки. -- При том никогда не знаешь, какой урод попадётся тебе в этот раз. Что пуритане, что радикалы -- разные сорта одного говна. Да и без них ублюдков хватает.
   -Раз тут всё так плохо, так нафига ты сюда припёрлась, дура? -- не выдержал этого потока словоблудия Кенан.
   -Полегче, козлик. А не то сам оглянуться не успеешь, как пополнишь ряды тех красноглазых дуболомов с топорами. А они совершенно не умеют получать удовольствие от жизни. -- наставительно произнесла возлюбленная пирата, подаваясь вперёд, при этом придавливая Зеба грудями. -- Ну и да, у вас таких отморозков один, ну два, ну сотня на всю галактику. А у меня дома такие через одного. Так что хватит, натерпелась. Теперь буду здесь отрываться. У вас же тут настоящий рай, полный непуганых идиотов.
   -Слышал, что у нас тут вторжение началось. -- пошёл в контратаку джедай. -- Это не твои ли знакомые часом.
   -Они самые. Но мне как-то плевать. Галактика большая, чай разминёмся. -- спокойно согласился монстр, снова беря лоскака в руки и подбрасывая к потолку, а потом ловя. -- Всё же он забавный. Интересно, а если его включить?
   Высунув изо рта длиннющий язык, тварь лизнула голову Зеба, от чего тот резко пришёл в себя, словно на него выплеснули ведро воды.
   -Ааа! Сдохни, тварь! -- по старой привычке, бывший гвардеец принялся за то, что умел делать лучше всего -- драться. Чем поначалу изрядно позабавил чудовище, которое просто игралось с ним.
   -Выглядишь ты интереснее, чем есть на самом деле. -- сделал вывод монстр, резко скрутив лосака, так что тот даже пошевелиться больше не мог. -- Очень жаль, но придётся с тобой попрощаться.
   -Оставь его в покое! -- приказал Кенан, используя всю возможную силу своего голоса.
   -Как пожелаешь, мой козлёночек. -- проворковала тварь, облизывая губы. -- Я оставлю его в покое. И он будет со мной. Навсегда.
   А потом она раскрыла свою зубастую пасть. Её плоть озарилась изнутри фиолетовым свечением, растягиваясь, как резина, сверх всех мыслимых пределов. Тварь подняла парализованного ужасом лосака над головой, а затем начала опускать в рот, буквально натягиваясь на свою жертву, подобно змее. Попытки джедаев применить Силу, чтобы спасти своего друга, окончились ничем -- тварь была столь сильна, что даже не подавилась пришельцем, который был значительно крупнее и массивнее обычного человека. А лишённые воли девушки стояли рядом, со всё теми же дебильными улыбками любуясь на то, как расходятся рёбра их госпожи, позволяя жертве достигнуть её тут же раздувшегося брюха.
   -Отпусти его, тварь! -- орал в ярости уже Эзра.
   Но ответом ему стала только нарочито громогласная отрыжка.
   -А разве его кто-то держит? -- спросило чудище, вернув свою челюсть на прежнее место. -- Он свободен как птица.
   И в подтверждение её слов брюхо твари вспучилось от множества ударов. Очнувшийся лосак отчаянно пытался вырваться, что есть мочи работая руками и ногами, пытаясь разорвать окружавшую его плоть, чем вызвал немалый восторг монстра.
   -Какой вкусный вид. И какой активный... -- проворковала возлюбленная пирата, начиная ласкать себя всеми четырьмя руками. -- О да, детка. Продолжай в том же духе, и я кончу.
   А чтобы ускорить процесс, это существо принялось ублажать себя собственным хвостом. Эта картина была столь отвратительна и столь безумна, что падавана разобрал истеричный хохот.
   -Ха! И нафига ей сдался тот пират, если она и так сама с собой может трахаться сколько влезет? Му-га-га.
   Не обращая внимания на истерику своего ученика, Кенан продолжал манипуляции с Силой, стремясь спасти погибающего товарища, пока ещё не стало слишком поздно. Может быть, он в этот момент и прибег к могуществу Тёмной Стороны, но он добился успеха, высвободив свой световой меч из ещё одной руки статуи, которая угрожала ему его же собственным оружием. Направляемый Силой и волей джедая меч пролетел через всю залу, активировавшись непосредственно у трона твари, одним махом рубанув её по вываленному вперёд брюху.
   Ошарашенный монстр жутко заорал, а из его разрезанной плоти хлынул поток фиолетового дыма, пытаясь как можно быстрее затянуть рану. Но Зеб не упустил свой шанс, и, расширив образовавшийся проход руками, постарался вырваться из плена чужих внутренностей. Но множество щупалец, более похожих на зубастых червей, тянулись из утробы чудовища вслед за ним, обматываясь вокруг конечностей лосака и впиваясь в его шкуру.
   -Нет! Я не хочу умирать вот так! -- кричал бывший гвардеец, которого затягивало обратно, несмотря на все его усилия. -- Как угодно, но только не так!
   Пытаясь помочь ему, Кенан направил свой меч, чтобы тот обрубил эти мясистые тентакли, но монстр нанёс по оружию свой телекинетически удар, отправив клинок в полёт куда подальше. С воем пронёсшийся между джедаями меч впился в стену где-то у них за спинами, после чего отключился. А в следующий момент отделившаяся от общей свалки куча мусора лавиной обрушилась на него, погребая оружие под собой.
   Они ещё пытались вытащить Зеба Силой, но всё было тщетно. Тварь была сильнее их обоих. А их совместные потуги только растягивали агонию лосака, которого пусть медленнее, но всё равно затянуло обратно в брюхо твари, прежде источающие фиолетовый дым края раны сошлись над ним, приглушая отчаянные крики умирающего. Короткая фиолетовая вспышка, и на плоти монстра более не было и следа от удара световым мечом. А после этого чудовище вернулось к своим утехам, пока её жертва ещё дёргалась.
   -Ты заплатишь за это! -- крикнул озлобленный джедай, пытаясь придушить чудовище Силой. Но его попытки оказались тщетными -- она вообще не обратила на это внимание, полностью поглощённая апофеозом полового акта с самой любимой, чуть не оглушив пленников своими криками и стонами экстаза, обильно испачкав трон собственными внутренними соками.
   -Твоё суждение слишком предвзято и преждевременно. -- надменно ответило это ужасное существо, вынимая хвост из своего чрева, поднеся его к лицу и облизнув, как леденец. -- Вы ещё будете мне благодарны за мои дары. Но имейте терпение. Не стоит мешать пищеварению.
   -И да, девочки, что вы стоите как не родные? -- внезапно спросила тварь, усаживаясь на троне поудобнее и складывая две пары сцепленных лап на пузе. -- Начнём с небольшой разминки.
   Сабина и Гера синхронно шагнули вперёд, встав ещё ближе к трону, не отрываясь следя за хвостом монстра, которым с ними словно игрались. Наконец, это гибкое щупальце замерло прямо между ними, после чего девушки, позабыв всё на свете, принялись ласкать и облизывать его. Это отвратительное зрелище должно было ещё сильнее унизить пленников, и Эзра постарался отвернуться, чтобы не видеть, как его друзей принуждают к соитию.
   -Ну же, не обделяйте меня своим вниманием! -- воскликнула тварь, и живая скульптура схватила падавана за голову ещё одной парой рук, силой заставляя смотреть на эти картины разврата. А чудовище, наслаждаясь своей абсолютной властью, приказало: -- Смотрите в оба, как я буду развлекаться с вашими женщинами. Иначе, вы упустите всю суть фокуса.
   -Не позволяй ей манипулировать тобой! -- прорычал джедай, подвергшийся такой же процедуре. -- Будь сильнее. Терпи. Жди.
   -Ждать что, учитель?
   -Подходящего момента.
   -Тогда вам придётся ждать вечность, благородные джедаи. -- возвестила тварь, разразившись громогласным хохотом. -- Но вам же не привыкать. Вы всегда только и делали, что терпели. Видимо, порода у вас такая, что ни на что больше вы не пригодны. Одно слово -- терпилы.
   Пока это существо продолжало наслаждаться тем вниманием, что безвольные девушки уделяли его щупальцу, а так же собственным ласкам, его тело начало меняться. Раздутое брюхо начало уменьшаться буквально на глазах, в то время как конечности начали удлиняться. Тварь будто бы прибавила ещё десяток сантиметров роста, став ещё шире в плечах и бёдрах, от чего её черты слегка округлились. Но самую большую метаморфозу претерпела грудь возлюбленной пирата, которая увеличилась в объёме более чем вдвое.
   -Какой большой и питательный был у вас друг. -- промурлыкало чудище, массируя свои набухшие груди, которые словно начали булькать при каждом движении. Как это создание умудрялось не поранить себя своими жуткими когтями всё это время, оставалось загадкой. Однако, вдоволь намяв сиськи, она снова высунула язык, одним движением облизнув оба сосца, после чего елейным голосом позвала своих безвольных рабынь: -- Девочки, идите к мамочке. Кушать подано.
   Случившееся дальше отдавало ещё большим безумием. Повинуясь чужой воле, Гера и Сабина вскарабкались на трон, где каждая уселась верхом на одну из ног твари, после чего они обе с жадностью впились в сосцы своей госпожи. Звук стоял такой, словно целый выводок уннианских поросей присосался к свиноматке. А пока они самозабвенно причмокивая доили возлюбленную пирата, их тела ласкали её когтистые лапы, срезая казавшиеся ей лишними детали одежды и экипировки. Первыми, как полагается, на пол полетели ремни с кобурами и подсумками, за которыми последовали куски брони с доспехов мандалорки и детали разгрузочного жилета твилеки.
   -Она что, выжгла им мозги до уровня грудного младенца? -- непонимающе спросил Эзра, вынужденный смотреть на это отвратительное, и в то же время притягательное действо.
   -Нет. Она явно задумала что-то похуже. -- процедил сквозь зубы Кенан. -- Сконцентрируйся, накопи как можно больше Силы.
   Но сосредоточится мешали довольно громкие стоны твари, которая снова начала сношать саму себя хвостом, получая от происходящего нескрываемое удовольствие. И чем дольше это продолжалось, тем отчётливее были заметны лёгкие струйки черноты, что отделялись от развевавшейся позади рогов монстра вуали тьмы, облизывая животы его жертв, которые буквально на глазах раздувались от поглощённого молока вопреки всем законам логики и здравого смысла.
   Когда процедура этого извращённого кормления окончилась вместе с оргазмическими воплями чудовища, грудь которого почти вернулась в нормальное состояние, если оно конечно было таковым, то оно дёрнулось всем телом, скидывая с коленей своих жертв. Джедаям было сложно понять, пострадали ли девушки при падении или нет, но то, что их раздутые сверх всякой меры животы, которые по объёму были как минимум сопоставимы с их изначальными телами, каким-то чудом не лопнули, уже было хорошим знаком. Если для них ещё вообще оставались хорошие знаки.
   -Вижу, вам понравилось представление. -- самодовольно заявила тварь, вставая с трона. -- Можете не отвечать. Ваши ауры говорят сами за себя.
   -Ну и что ты сделаешь дальше? -- с вызовом спросил Кенан. -- Сядешь на них, взорвав как переполненный бурдюк?
   -Конечно же нет, мой глупенький козлёночек. Я же обещала сделать вам подарок. Неужели ты мог подумать, что я обману таких отважных и благородных джедаев? -- жутко переигрывая изобразила из себя саму невинность возлюбленная пирата, после чего воздела руки с растопыренными когтями над лежащими неподвижно девушками. Её фиолетовые глаза ярко вспыхнули, а в руках возникли небольшие сферы абсолютной черноты, из которых к твилеке и мандалорке протянулись извивающиеся потоки тьмы и фиолетового сияния. Окутанные этими энергетическими щупальцами, их тела начали преображаться. Непомерно раздутые животы, на которых давно уже разошлась ткань одежды, начали стремительно уменьшаться, в то время как их плечи и бёдра становились шире, конечности удлинялись, а рост увеличивался. Когда метаморфоза подошла к концу, тварь хлопнула в ладоши, приказав своим рабыням: -- Встаньте. Покажитесь перед мальчиками. Пусть они полюбуются на вас.
   -Этого не может быть. -- прошептал Эзра, судорожно сглатывая слюну. -- Это просто невозможно.
   -Не обращай внимания на этот обман! -- приказал ему учитель. -- Ей не сломить нашу волю своими дешёвыми трюками.
   Однако открывшуюся картину сложно было назвать просто дешёвым трюком. Поднявшись на ноги, Сабина и Гера подошли ближе, принявшись крутиться перед зафиксированными в объятьях живых скульптур джедаями в самых соблазнительных и эротичных позах. Честно говоря, они и раньше были весьма привлекательными, но теперь они были просто идеальными. В их телах, которые уже не могла вместить полностью старая одежда, не было ни одного изъяна.
   Обтягивающий комбинезон мандалорки натянулся до предела, готовый вот-вот лопнуть, подчёркивая линию её крутых бёдер, осиную талию, и с трудом удерживая пышную грудь, уже не в силах скрыть торчащие соски, покуда она медленно поворачивалась вокруг своей оси с непередаваемой грацией, застывая на несколько секунд в самых эффектных положениях, прежде чем двинуться дальше. А казавшиеся безразмерными оранжевые штаны твилеки, которая сейчас крутилась перед Кенаном, подошли к пределу своей вместимости. Хотя её майка и бюстгальтер сдались значительно раньше, как и шапочка. Но если Сабина теперь красовалась густой гривой волос, что доходили ей чуть ли не до поясницы, то Гере их заменяли леки, которые теперь доставали до середины бедра, и заметно утолщились.
   -По штанам вижу, что вам пришлись по нраву мои подарки. -- промурлыкал монстр. -- Но я же не могла отправить в последний путь без награды тех, кто доставил мне таких чудесных герольдов.
   -И что ты сделаешь теперь? -- злобно спросил Кенан, старавшийся всеми силами не смотреть на капитана "Призрака".
   -Ничего. Я просто буду наслаждаться зрелищем вашей медленной смерти. -- самодовольно заявило чудище. -- А вам я советую насладиться этими девочками в полной мере, покуда они будут обслуживать вас. Лучшего секса вы всё равно бы не нашли во всей вселенной, а смерть в объятьях страстной красотки на пике блаженства -- достойное завершение жизненного пути.
   -Ты не сделаешь этого! -- внезапно крикнул кто-то.
   -Кто это?! -- взъярилась тварь, начав оглядываться по сторонам, щёлкая себя хвостом по бокам как кнутом. -- Кто посмел перечить мне в МОЁМ храме?!
   -Ты не можешь поступить так. -- твёрдо сказал Молби, входя в зал. -- Ведь я же тебя знаю, Галла.
   -Ничего ты не знаешь, Молби Диккерс! -- злобно крикнула пирату его возлюбленная, которую просто колотило от гнева. -- Я же тебе говорила, чтобы ты проваливал ко всем чертям, и больше не попадался мне на глаза.
   -Но я же жить без тебя не могу, любимая?
   -А без головы будто можешь?
   -Но ты же никогда не причинишь мне вреда...
   -Поспорим? -- саркастично спросила тварь, с диким хохотом кидаясь на пирата, но внезапно она споткнулась на ровном месте, распластавшись на полу.
   -Кто бы и что бы ты ни было, но Галла никогда не даст меня в обиду. -- демонстрируя выдержку прочнее мандалорского железа продолжал говорить Молби, глядя на монстра, что дёргался и извивался перед ним в тщетных попытках дотянуться до него своими жуткими когтями и разорвать на мелкие кусочки.
   -Эзра, сейчас! -- внезапно крикнул Кенан. -- Сфокусируй всю свою Силу на этом существе! Быстрее!
   -Но ведь ей на это плевать... -- непонимающе ответил падаван, поражённый внезапным приступом активности своего учителя.
   -Да не на монстре, а на человека внутри монстра! -- крикнул джедай. -- Неужели ты не чувствуешь её отражение в Силе?
   -Погодите. Я... -- только сейчас Эзра смог заметить среди всех тех страшных возмущений, что создавало в Силе это невозможное создание крохотный отблеск чего-то другого. Кого-то достаточно сильного и светлого, кто сам использовал Силу для борьбы с чудовищем. Именно его вмешательство нарушило координацию грациозных движений, отведя от пирата верную смерть. Но этот новый союзник был слаб, и его успех явно не мог продлиться долго. А потому джедаи вместе направили потки Силы на помощь ему, пытаясь слить свои отдельные голоса в единый хор.
   -Нет! -- жутко завопил начавший биться в конвульсиях монстр, отдавая своим миньонам новый приказ: -- Убейте его, убейте его немедленно!
   Повинуясь её воле, девушки разом двинулись к Молби, не отрываясь глядя на него своими сияющими фиолетовыми глазами.
   -Помнишь, о чём мы клялись друг другу, Галла?! -- воскликнул пират, начиная пятиться перед лицом двух женщин, каждая из которых была заметно крупнее его самого, и наверняка бы без особых проблем свернула ему шею. -- Мы клялись всегда заботиться друг о друге и беречь друг друга, какие бы испытания не были уготованы нам! И даже если я умру, знай -- я люблю тебя!
   И в этот момент тварь издала оглушительный вопль, подскочив в воздух и выгнувшись колесом, после чего её окутало фиолетовое свечение. А когда оно погасло, она безвольно рухнула на пол, раскинувшись на ковре ярко-рыжих волос. Гера и Сабина тоже разом повалились там, где стояли, словно марионетки, которым обрезали все нити. И только изумлённые джедаи наблюдали за этой немой сценой, свисая рук омерзительных скульптур из плоти, которые все ещё были живы.
   -Что это вообще сейчас было? -- спросил поражённый увиденным Эзра.
   -Кажется, моя возлюбленная пришла в себя! -- восторженно заявил Молби, кидаясь к своей пассии и принимаясь приводить её в чувство. -- Она жива и дышит! Прямо как в тот раз!
   -Э, щкет? Ты не охренел? -- возмутился Кенан. -- Может быть, для начала снимешь нас отсюда, а потом будешь разводить свои сюсюканья?
   -Где тебя вообще носило? -- поинтересовался Эзра. -- Нас тут всех чуть не перебили особо извращёнными способами, пока ты там прохлаждался.
   -Ну извините, не получилось раньше. -- почти столь же саркастично, как и Сабина, начал причитать пират. -- Пришлось сперва побегать от боевых дроидов, потом взломать пару замков, и прорваться через эту грёбаную паутину.
   -Так и тебе досталось этих иллюзий?
   -Ну конечно! Пришлось изрядно побегать от этих чёртовых пауков. Ненавижу их... -- Закончив причитать и оглянувшись по сторонам, Молби с сомнением посмотрел на руки живых скульптур, что удерживали джедаев в воздухе. -- А как их убрать, вы знаете?
   -Знали бы, давно бы без тебя справились. -- огрызнулся Кенан. -- Придумай уже что-нибудь. Ты же механик.
  
   Пока он нашёл заряженный бластер. Пока отстреливал кисти рук по одной, прошёл битый час, и девушки уже начали приходить в себя. И, как нетрудно догадаться, первой их реакцией был шок.
   -Что со мной?! Почему я голая?! -- Завопила Гера, прикрывая нагую грудь. -- Где я вообще?
   -Спокойно. Всё уже позади. Ты с нами. -- попытался успокоить её Кенан, подходя ближе и привлекая к себе её внимание.
   -А где та сука, которая мне чуть ноги не оторвала?
   -Она уже обезврежена.
   -Силы вселенной, что это за херня?! -- глаза твилеки округлились, когда она случайно заметила живую скульптуру, что пялилась на неё десятками разномастных глаз. -- Оно смотрит на меня!
   -Спокойно. Не стоит её бояться. Я рядом. -- мягко проговорил джедай, хватая её в охапку и с большим трудом заставляя отвернуться. -- Всё кончилось, Гера. Ты теперь в безопасности. А эту штуку мы сейчас уничтожим.
   -Спасибо тебе, что не оставил меня на растерзание этой твари. -- немного успокоившись произнесла Гера, обнимая своего спасителя в ответ. -- Знаешь что?
   -Что?
   -Раньше нам было проще обниматься.
   -С чего ты решила?
   -Да потому что мне сиськи не мешали!
   Шутка была так себе, но после всего произошедшего она имела просто колоссальный успех.
   -Что не мешало? -- спросила Сабина, с трудом поднимаясь на ноги.
   -Это не важно. -- поспешил отвлечь её внимание Эзра, не желавший ещё одной истерики из-за этих ужасных порождений невиданных надругательств над законами природы. -- Как ты себя чувствуешь?
   -Спасибо, хреново. -- в своей привычной манере ответила мандалорка, делая несколько неуверенных шагов в сторону трона.
   Остановившись над остатками своего пояса и тяжело вздохнув, она нагнулась, чтобы подобрать гранатный раздатчик. Но в результате не выдержавшие таких нагрузок остатки комбинезона поддоспешника с громким треском разошлись по шву. Подскочившая словно ужаленная, воительница отчаянно пыталась прикрыть руками голый зад, ища при этом что-нибудь, чем можно оперативно починить свою одежду, или хотя бы закрыть новую дыру. И тоже увидела эти омерзительные творения из перекрученной плоти.
   -Мать моя женщина. -- позабыв о своём конфузе, она просто застыла, с ужасом глядя на искажённые больной фантазией чудовища останки десятков людей и пришельцев, которые не могли и не должны были жить, но всё равно были ещё живы. -- Я задавлю этого крысёныша собственными руками.
   -Эм, Сабина, он вообще-то спас нам жизнь. -- попытался было вступиться за пирата Эзра, но в ответ получил только звонкую пощёчину.
   -Хватит на меня пялиться! -- рявкнула мандалорка. -- Лучше бы не выгораживал этого говнюка, а помог бы найти, чем прикрыться. Или ты хочешь, чтобы я теперь ходила с голой жопой? А вот хрен тебе!
   -Но я же хотел помочь...
   -Да знаю я, как ты хотел помочь. Где Зеб?
   -Эммм... -- от такого, казалось бы, простого вопроса, падаван резко замялся. -- Ну как тебе это сказать...
   -Говори уже как есть, не тяни.
   -Ну, сначала тварь его съела. А потом скормила тебе с Герой, и...
   -Чего? -- Сабина аж остолбенела от таких новостей.
   -Ну, короче, всё, что от него осталось, теперь в вас.
   -Где? -- по её выпученным глазам было понятно, что она сейчас вот-вот тронется умом.
   -Тут. -- ответил Эзра, ткнув её пальцем в грудь. Всё равно долгим объяснениям она бы сейчас не вняла, а по морде он уже и так получил. При том вообще незаслуженно. Хотя вторая пощёчина прилетела так же быстро, как и первая, но уже хотя бы за дело.
   -Но это же невозможно, чтобы белковая пища так быстро усваивалась. -- продолжив поиски одежды бормотала себе под нос мандалорка. -- А ткани организма тем более не могут расти с такой скоростью.
   -Если ты не заметила, тут законы физики имеют мало смысла. -- напомнил ей падаван, протягивая свою жилетку. -- Возьми, прикройся.
   -Спасибо. -- быстро схватив одежду, она принялась прилаживать заплатку, но теперь её бёдра были заметно шире плеч ученика джедая. Однако, она всё же сообразила перевернуть жилетку и застегнуть конец молнии на уровне талии, получив таким образом хоть какое-то подобие юбки. Только после этого она хоть немного успокоилась. -- Ты прости, что я сорвалась на тебя. Накричала и побила. Просто... Всё настолько неправильно, что мне кажется, что я схожу с ума.
   -Ну, значит мы сходим с ума всей командой. -- примирительно ответил Эзра, растирая горящие щёки, на которых наверняка сейчас проступали отпечатки ладоней мандалорки. -- Но ты же меня знаешь, я не злопамятный.
   -Ладно, коли с одеждой мы разобрались, пора убираться отсюда. -- скомандовал Кенан после того, как помог Гере прикрыть грудь своим свитером, затянув узлом рукова у неё за спиной.
   -А что делать с этой парочкой? -- спросил у джедая ученик, указывая на удерживавшее их здесь создание, рядом с которым крутился пират, пытаясь привести её в чувства и не переставая причитать.
   -Эх, мне бы хоть одну гранату... -- мечтательно протянула Сабина, машинально ища раздатчик у себя на поясе. -- Уж я бы её засунула ей куда нужно.
   -Да ты бы ей весь свой арсенал засунула, если бы он у тебя оставался. -- осадила её Гера. -- Проще выкинуть за борт.
   -А? -- дёрнулась тварь, медленно приходя в себя. -- Где я?
   -Вот будто ты не знаешь? -- не преминула поддеть её мандалорка.
   -Не волнуйся, любимая. Всё уже позади. -- принялся успокаивать её Молби, который на фоне такой здоровой туши выглядел нелепо, и даже комично.
   -Любимый... -- сфокусировав взгляд на пирате, тварь сгребла его в охапку всеми четырьмя руками, прижимая к себе и начиная покрывать поцелуями. -- Я знала. Знала, что ты веришь в меня.
   -Экхем. -- демонстративно прочистила горло Сабина, не хочу прерывать сцену встречи разлучённых, но пока она не перешла в постельную, может быть ты всё же исполнишь свою часть сделки, Молби?
   -А это ещё кто? -- удивлённо спросило чудище, только сейчас заметив, что в зале кроме её с любовником есть ещё другие люди.
   -Вот только не говори, что ты не помнишь, как пытала нас и убивала наших товарищей. -- закатив глаза попросила Гера. -- Мне, конечно, тоже память отшибло, но не настолько же.
   -И многих я ... убила на этот раз?
   -Сама полюбуйся. -- предложила Сабина, указывая на скульптуры из плоти.
   От одного взгляда на деяния своих когтистых рук тварь пришла в ужас. Завопив от страха, она схватила пирата, и в пару длинных прыжков достигла своего трона, за которым тут же спряталась. Все просто охренели от такой реакции, а тишину немой сцены нарушали только приглушённые всхлипывания и рыдания, перемежаемые увещеваниями Молби.
   -Либо она очень хорошо играет... -- начал Эзра.
   -Либо действительно раскаивается в содеянном. -- закончил за него учитель.
   -А ни в чём ещё она раскаяться не хочет? -- спросила Сабина, всё же нашедшая свой шлем, и теперь безуспешно пытавшаяся натянуть его на голову.
   -Так, только не говорите мне, что она сотворила всё это не владея собой. -- попросила Гера, явно не веря в раскаяние монстра.
   -Вы можете не верить мне. Это ваше право. -- подала голос тварь, на четвереньках выползая из своего укрытия и медленно приближаясь, пока не застыла в десятке метров от напрягшихся людей, согнувшись в жутком подобии поклона так, что её рога упёрлись в пол. -- Я прошу прощения у вас за всё, что я сделала.
   -И ты думаешь, что твоего "простите" будет достаточно? -- взъярилась Сабина, но Кенан быстро схватил её за плечо, властно приказав: -- Пусть договорит.
   -Я понимаю, что никаких слов не хватит, чтобы искупить мои злодеяния. Поэтому я, Галла Коэга, падаван рыцаря-джедая Цага Монтая, вверяю свою судьбу в ваши руки. Я верю, что суд магистра-джедая будет справедлив, и приму ваше решение, каким бы оно ни было.
   -Рыцарь Монтай пропал без вести семнадцать лет назад в разгар Войн Клонов. -- Кенан снова был серьёзен и сосредоточен. -- Его эскадра не вернулась из глубокого рейда. Поисковая операция не дала никаких результатов. Ты знаешь, что с ним случилось?
   -Мы попали в засаду неизвестного противника, который уже успел уничтожить силы сепаратистов и их секретную базу. -- слегка приподняв голову, начал вещать монстр. -- Мой учитель погиб в бою на мостике своего флагмана. Это случилось на моих глазах.
   -А не ты ли часом его прикончила? -- скептически спросила мандалорка.
   -Нет! -- резко замотала головой Галла. -- Это сделал гигант в голубой броне. Это его суперлинкор разметал нашу эскадру. Это он сломал хребет моему учителю. Это он превратил меня в это... Превратил в чудовище.
   -И какого же он был роста, раз даже ты называешь его гигантом? -- удивлённо спросила Гера.
   -Не знаю, метра три, наверное. -- снова потупила голову бывший падаван, ударившись рогами об пол. -- Я тогда была значительно меньше.
   -Погодите. Один корабль, который уничтожил целую эскадру?! -- воскликнул Эзра. -- Вы ещё не догадались?!
   -Догадались о чём? -- непонимающе спросил Молби, до этого молча наблюдавший за капитуляцией своей возлюбленной.
   -Столь мощные боевые звездолёты, которые бы щёлкали Звёздные Разрушители как орешки, есть только в одном флоте. -- с ужасом проговорил падаван, глядя на своего учителя. -- Флоте захватчиков, которые чуть не уничтожили "Призрак".
   -Выходит, они были здесь уже давно. -- озвучила неутешительный вывод Сабина. -- Скорее всего это были разведчики или диверсанты, что действовали в глубине нашей территории.
   -Если это так, то дела у имперцев обстоят ещё хуже, чем можно было подумать. -- заметила Гера.
   -И что мы будем делать теперь? -- удивлённо спросил пират, не понимая, к чему они все клонят.
   -Сражаться. -- твёрдо ответил Кенан.
   -Одним? Против всей той армады? -- не поверил своим ушам Эзра.
   -"Призраку" нужен капитальный ремонт, но даже в идеальном состоянии он не сможет противостоять этим чудищам. -- заметила Гера. -- Однако, если мы будем не одни, и у нас будет подходящий боевой корабль, то у нас появятся шансы хотя бы на локальный успех.
   -Ну и где всё это взять? -- с сомнением спросила Сабина.
   -Корабль у нас есть, осталось только оживить его. -- с улыбкой ответил джедай.
   -И нам есть к кому обратиться за помощью. -- поддакнула ему твилека.
   -А что будет с нами? -- обречённо спросил Молби.
   -Джедаев осталось слишком мало, чтобы казнить их за преступления, которые они совершили, находясь не в себе. -- после некоторого раздумья озвучил свой приговор Кенан. -- Но в наказание за свершённые тобой злодеяния, ты будешь во всём помогать нам, покуда империя Палпатина не падёт, и храм джедаев не возродиться.
   -Слушаюсь и повинуюсь, магистр. -- ответила Галла.
   -Нет! -- крикнул пират. -- Я не позволю вам снова разлучить нас.
   -Да никто не собирается вас разлучать, дурень. -- фыркнула мандалорка. -- Трахайтесь сколько влезет.
   -Но для начала ты выполнишь свою часть сделки. -- напомнил их горе-нанимателю Эзра. -- С тебя нынче капитально причитается.
   -Я могу набить трюм вашего корабля топливом и оружием до отказа хоть прямо сейчас. -- быстро отозвался Молби. -- С запчастями будет сложнее, но в нашем распоряжении все склады и ангары, так что найдём что-нибудь подходящее.
   -Э нет, парниша. Так легко ты от нас не отделаешься. -- произнесла Гера, как-то хитро прищурив глаза.
   -Что вам ещё нужно? -- судорожно сглотнув спросил пират. -- Только скажите...
   -Этот корабль. -- гордо объявила твилека.
   -Что, весь?
   -Весь-весь. -- присоединилась к раскрутке некогда более чем щедрого нанимателя Сабина. -- Со всем содержимым.
   -Ладно. Я согласен. -- почти выплюнул пират, явно не довольный сделкой, но не решаясь оспаривать выдвинутые условия. -- Позвольте только нам взять один корабль из ангара, чтобы мы с любимой могли улететь отсюда прочь.
   -Нет. Вы останетесь здесь. -- приказал Кенан. -- Этому кораблю нужна команда и капитан.
   -Но я никогда не водил корабли. -- запротестовал Молби. -- Тем более линкоры.
   -Ничего страшного. Сепаратисты строили свои звездолёты в расчёте на тупых дроидов, и не менее тупых торгашей, которые ни черта не смыслили в военном деле. -- поспешил обнадёжить его джедай. -- Я верю, что ты справишься.
   -Хорошо, я согласен. -- кивнул пират. -- Но только если Галла останется со мной.
   -Пусть так. -- согласился джедай, снова обращаясь к скрючившемуся на полу монстру: -- Встань, падаван. Нам предстоит ещё много работы. И нужно будет найти тебе нового учителя.
   -Благодарю вас, магистр. -- ответила ужасная тварь, медленно поднимаясь на ноги.
   -Не магистр, а только рыцарь. -- поправил её Кенан. -- Но это ничего не меняет.
   -Так что нам делать, рыцарь? -- спросила Галла, вставая на ноги, вытягиваясь во весь свой немалый рост, который теперь колебался в районе пяти метров, в зависимости от учёта рогов.
   -Для начала, ты оденешься. -- предложила Гера.
   -Ой! -- только и успела воскликнуть это существо, поспешно прикрывая наготу всеми четырьмя руками, став ещё более похожей на застигнутую врасплох кокетку. -- Молби, помоги мне!
   -Как закончите, принесёшь мне мой световой меч. -- приказал джедай. -- Ты запулила его в вон ту кучу мусора.
   -А что будем делать мы? -- осторожно спросил Эзра.
   -Вернёмся на "Призрак". Нам надо забрать некоторые инструменты и отнести раненного в лазарет.
   -И переодеться. -- поспешила напомнить Сабина. -- Так что пошли быстрее.
   -А как же дроиды? -- удивился падаван. -- У нас же нет никакого оружия.
   -Можете не переживать. -- заверил их пират, спешно стягивавший с себя рубаху ради своей возлюбленной. -- Я их отключил, пока добирался сюда.
   -Так что хватит резину тянуть. Пошли быстрее.
   Однако путь до "Призрака" дался им нелегко. Дело было даже не в дальней дороге, и не в опасностях, что могли поджидать их в окутанных полумраком коридорах. Стремившиеся как можно скорее добраться до своих кают, девушки шли необычайно быстрым шагом, а джедаи были вынуждены чуть ли не бежать за ними из-за разницы в длине ног.
   Но самым тяжёлым испытанием оказался не поиск пути в этом лабиринте коридоров, а пытка соблазном от вида шедших впереди женщин. Гера и Сабина наверняка сами не замечали, как изменились их походки вслед за их телами. Но вид столь соблазнительно раскачивающихся бёдер не мог оставить мужчину равнодушным.
   -Учитель, не знаю как вы, а лично я уже не знаю, что делать. -- прошептал Эзра, взывая о помощи.
   -Просто не смотри. -- посоветовал Кенан, который старательно изучал пол перед собой.
   Однако такая тактика чуть не привела их прямо в стену.
   -Ну же, ребята, не зевайте. -- попыталась подбодрить их мандалорка.
   -Давайте лучше мы пойдём впереди. -- предложил ученик джедая. -- В конце концов, мы дорогу знаем лучше.
  
   ========== Новые возможности ==========
  
   Вернуть к жизни старый линкор оказалось очень нелегко. Больше всего было возни с дроидами-операторами, каждого из которых приходилось вскрывать и активировать вручную из-за отсутствия управляющего сигнала самой станции. Когда число работающих машин достигло требуемого количества, пришлось помучиться с запуском сначала вспомогательных, а затем и главного реактора. И это им ещё очень повезло, что удалось найти служебную инструкцию для офицеров и голодиски для дроидов.
   Только когда питание было полностью восстановлено, они смогли взять громадный корабль под свой контроль. И первое что они сделали -- продули тот злосчастный ангар, где до сих пор стояли живые скульптуры, выкинув их и весь остальной хлам в бездонную черноту космоса. Вакуум уж точно должен был убить то, что жило вопреки законам природы и здравому смыслу. А чтобы полностью уничтожить все следы этой мерзости, на зачистку была отправлена команда дроидов.
   Изучение бортового журнала показало, что этот линкор ушёл в последний рейс в качестве армейского транспорта, забитый оружием, снаряжением, дроидами и техникой буквально под завязку. Обратной стороной медали было то, что большая часть этих огромных легионов была упакована в транспортные контейнеры ради максимально плотной загрузки, что исключало возможность быстрого развёртывания механической армии кроме одного оперативного соединения. Лучше обстояли дела только с истребителями -- из трёх тысяч имеющихся на борту машин на подвесах готовыми к взлёту располагалась тысяча. Строго в соответствии с тактикой сепаратистов времён конца войны -- закидать врага просто чудовищными количествами низкокачественного металлолома.
   В последний рейс этот корабль шёл как раз с фабрик Вейргарты на Мустафар, гарнизон которого предполагалось усилить мощной группировкой, но так и не достиг своей цели, получив приказ об отключении всех дроидов и вывалившись из гиперпространства в этой системе. Находившиеся на борту офицеры-неймодианцы предпочли законсервировать корабль, реактивировав только часть боевых дроидов для защиты своей собственности от посторонних и покинув борт линкора на одном из запасных звездолётов. Неизвестно, планировали ли они вернуться за этим кораблём, или решили припрятать на чёрный день, но за прошедшие пятнадцать лет хозяева так и не объявились, а бесхозного левиафана прибрали к своим загребущим рукам пираты.
   Но с чем действительно не заладилось, так это с ремонтом "Призрака". Повреждения были слишком значительны, и корабль нуждался в капитальном ремонте в нормальном доке с заменой многих деталей. Да и найти подходящие запчасти для гипердрайва не удалось. Всё, что можно было выжать из имеющегося хлама -- ещё раз прыгнуть куда-то недалеко в один конец. Поэтому было принято решение пока перегнать корабль в освободившийся ангар главной сферы, чтобы не привлекать к их разыскиваемым персонам лишнего внимания.
   -Итак, у нас есть хорошие новости. -- объявила Гера, входя на мостик вместе с Кенаном. -- Нам удалось выйти на связь с другими повстанческими группами, и они передали нам координаты точки встречи.
   -Другие группы? Это же здорово! -- воскликнул Эзра. -- И где мы с ними встретимся?
   -Возле одной старореспубликанской базы. Её забросили после завершения Войн Клонов. -- пояснил джедай. -- Там мы сможем пополнить припасы и заберём часть оставшегося оборудования.
   -Надеюсь, у них там найдутся непросроченные рационы. -- мечтательно произнесла Сабина. -- А то от местных помоев меня уже тошнит.
   Все согласились с её мнением, поскольку у неймодианцев были довольно специфические вкусовые пристрастия, от чего для людей их пища казалась слишком острой, а имевшиеся соусы и приправы только ухудшали дело. Проблема осложнялась тем, что и без того небольшие запасы с "Призрака" стремительно сокращались, и скоро пытка неймодианскими рационами обещала стать ежедневной.
   -Ладно, позовите летуна, пусть помогает, и занимайте места. -- начала командовать Гера, оказавшаяся самой опытной космоплавательницей из всех. -- Иначе мы этого толстяка через гиперпрыжок не протащим.
   К счастью для имперца, на борту был полностью укомплектованный и автоматизированный лазарет. Сепаратисты заботились о здоровье своих экипажей и союзников, а потому оборудование и меддроиды были на высшем уровне, и достаточно быстро подогнали по размеру и установили раненому киберпротез взамен потерянной ноги. Так что теперь Рутор мог передвигаться самостоятельно, пусть и не так прытко как прежде. Хотя, это наверняка было делом привычки, поскольку он до сих пор ковылял с палкой, до конца не доверяя новой конечности.
   -А когда назначена встреча? -- спросила Галла, поудобнее усаживаясь на контейнер, что замещал ей кресло. Потому что ни один стул просто не выдерживал её веса, да и хвост, откровенно говоря, мешался. А так она могла свободно использовать его как пятую руку. Всё равно она работала за двоих, благо длинна конечностей позволяла. Правда, пришлось повозиться, чтобы обезопасить её когти, которыми она могла попортить пульты управления. Пришлось делать из дюрастали некое подобие ножен для каждого из двух дюжин её природных кинжалов, чтобы она смогла манипулировать с техникой хотя бы на уровне дроида.
   -Через три дня. Но нам лучше подождать их на месте. Как раз успеем забрать груз и ай! -- воскликнула Гера, которая было села в капитанское кресло, но тут же подскочила как ужаленная. -- Тфу ты блин.
   -Что случилось? -- испуганно спросил Кенан.
   -Да опять на леки села. -- раздосадовано ответила твилека. -- Всё никак не привыкну, что они теперь такие длинные.
   Очередное напоминания о метомарфозах, что принесло их команде знакомство с Галлой, погрузило мостик в молчание. Сабина до сих пор была зла на неё за уничтожение своей брони. А ещё за то, что любимый шлем теперь был так мал, что просто не мог налезть на голову. И ещё за то, что весь и без того небогатый гардероб дружно отправился в помойку, и теперь ей приходилось носить неймодианские тряпки, которые удалось найти в шкафчиках нескольких кают. Гере в этом плане повезло больше, так как у неё все же нашлись достаточно широкие и безразмерные вещи, но всё равно большая часть одежды так же оказалась непригодной. И пускай твилека поделилась с мандалоркой штанами и ещё парой рубах, недовольство дам всё равно обострялось всякий раз, когда затрагивалась эта тема.
   Сама ученица джедая только и могла, что виновато потупить взгляд. Она понятия не имела, что, и главное, как творила во время своего помешательства, потому ничем не могла помочь. Хотя ей самой по поводу одежды приходилось труднее всего. Даже распотрошив неймодианские гардеробы, для неё смогли найти только несколько тряпок, которые она раскроила когтями, а Молби потом сшил в некое подобие раздельного купальника. Так что теперь четырёхрукая красотка хотя бы не демонстрировала свою наготу всем подряд.
   -Ладно, у нас много работы. -- вернула всех к реальности Гера, перекинув леки вперёд и усаживаясь в капитанском кресле поудобнее. -- Сабина, вводи координаты и проложи курс. Молби, реактор на полную мощность. Эзра, Кенан, завершайте предполётную подготовку. Рутор, или как тебя там, встань на сканерах. После выхода нам нужно будет хорошенько осмотреться.
   Прыжок был довольно коротким, и благодаря быстрому гипердрайву занял всего пару часов. Большая часть работы в это время заключалось в том, чтобы контролировать те сотни дроидов, что составляли экипаж линкора. В-1 были чрезвычайно простыми, дешёвыми машинами, от чего были несколько заторможены, слабы, тупы и ненадёжны. Так что приходилось постоянно следить за тем, какой из них выйдет из строя, чтобы как можно скорее заменить его запасным.
   Однако выход в реальное пространство получился несколько неожиданным, голубоватое мерцание гиперпространства за стеклом мостика сперва подёрнулось рябью, потом окрасилось желтоватым свечением и померкло, заменившись чернотой космоса. Корабль огласили аварийные системы, предупреждающие о сбое гипердрайва, который оказался экстренно заглушен для предотвращения повреждений.
   -Скорее, просканируйте всё вокруг! -- приказала Гера. -- Где мы вывалились?
   -Мы достигли пункта назначения. -- озадаченно ответил Эзра, но выход, почему-то был нештатным.
   -Может эта старая рухлядь уже просто не может летать по нормальному? -- спросила Сабина, пнув основание пульта.
   -Вижу множество отметок. -- доложил Вален. -- Да тут несколько десятков кораблей!
   -Что?! -- удивился Кенан. -- Да здесь быть никого не должно!
   -Вы только посмотрите... -- произнесла Галла, указывая пальцем в окно панорамного обзора, через которое виднелся и одинокий планетоид, на котором располагалась база, и десятки звездолётов, что его окружали. И характерные треугольные силуэты самых крупных красноречиво свидетельствовали о том, что они угодили прямиком в имперскую засаду.
   -Входящая передача. -- заявил один из дроидов-операторов.
   -Может быть просто свалим? -- предложила Сабина.
   -Этот линкор слишком медлителен и неповоротлив. -- ответила Гера, судорожно пытаясь разобраться с управлением боевыми системами. -- А у них достаточно Звёздных Разрушителей, чтобы разнести нас в клочья даже с полностью активированными щитами.
   -Мне кажется, лучше ответить. -- предложил Рутор.
   -Ага, чтобы они могли сличить наши физиономии с розыскными списками не вставая с кресел? -- тут же взъелась на него мандалорка.
   -Я могу поговорить с ними. Они меня не знают. -- предложил пират. -- Это купит нам немного времени, чтобы мы просчитали маршрут нового прыжка и подготовили гипердрайв.
   -Хуже уже не будет, так что действуй. -- согласился Кенан, отходя прочь.
   -Включай. -- приказала Галла, и дроид-оператор активировал голопроектор, явивший им образ имперского офицера.
   -Неизвестный корабль, вы вошли в закрытую систему. Идентифицируйте себя.
   -Эм. Доброго времени суток, офицер. -- начал беседу Молби, оставаясь один в поле зрения систем передатчика. -- Говорит капитан Молби Дикерс с корабля...
   -"Епикакуна". -- шёпотом подсказала Галла.
   -"Епикакуна". Мы выполняем коммерческий рейс, но у нас возникли некоторые сложности с гипердрайвом. -- продолжал пират, хотя даже считавший себя оптимистом Эзра уже закрыл лицо рукой, чтобы не видеть этого позора. -- Как только он перезапустится, мы покинем систему.
   -Ваши идентефикационные коды не соответствуют имперским стандартам. -- продолжил офицер. -- Предъявите декларацию на перевозимый груз.
   -Да-да, конечно. -- быстро закивал этот горе-капитан. И хотя все остальные на мостике как один начали отрицательно мотать головами и махать руками, он всё равно продолжил: -- Передайте им декларацию на груз.
   -Понял-понял! -- отозвался очередной безмозглый дроид, быстро и безропотно выполняя этот дебильный приказ. И хотя Кенан швырнул его Силой прочь от пульта, было уже поздно.
   -"Епикакуна", ваш груз не... -- даже через голопроектор было видно, как округлились глаза имперца. -- Вам приказано немедленно лечь в дрейф и приготовиться к встрече таможенной инспеции. Отключите гипердрайв, щиты и орудийные системы. Неповиновение будет расценено как акт агрессии против Империи.
   -Кто тебя за язык тянул, дебила кусок! -- заорала Сабина, как только сеанс связи закончился. -- Нам только абордажной партии шлемоголовых на борту не хватало!
   -Идиот, ты разве не понимаешь, что эти тупые жестянки исполняют ВСЕ приказы. -- всплеснула руками Гера. -- А мы не можем уйти в гиперпространство.
   -Компьютер блокирует активацию гипердрайва. -- сверившись с показаниями приборов доложил Эзра. -- Мы слишком глубоко в гравитационном колодце.
   -Да каком нахрен колодце? -- взялась теперь за него Сабина. После всех этих событий она стала ещё злее и желчнее, почти как собака. -- Этот камень не может препятствовать нам. Проверь компьютер.
   -Заткнулись все! -- внезапно закричал потерявший терпение имперец. -- Грёбаное отребье! Вы только и делаете, что грызётесь между собой! Устроили митинг прямо на мостике!
   -Если не нравится, проваливай. -- тут же ответила ему мандалорка.
   -С превеликой радостью! -- ответил пилот, поднимаясь со своего места и беря палку. -- Там как раз челнок с досмотровой командой подлетает. С ними я и улечу из этого дурдома.
   -Ты что, уже знаешь, где они сядут? -- скептически спросил Кенан.
   -Конечно, ведь я передал им номер ангара и траекторию захода на посадку.
   -Ты что, охренел? -- уже не сдержался Эзра. -- Так вот какая в империи благодарность за спасение жизни.
   -Не тебе учить меня, щенок! -- огрызнулся Рутор, ковыряя к выходу. -- Ваши бунты не несут ничего, кроме смерти и разрушения, а ваша республика, за которую вы якобы боретесь, нежизнеспособна.
   -Республика простояла двадцать тысяч лет! -- воскликнула возмущённая Галла.
   -Ври больше! Я сам видел, каким дерьмом была эта ваша республика! -- злобно крикнул пилот, остановившись в дверях. -- Я видел, как люди умирали с голода, пока корпоративные бонзы набивали брюхи и карманы, а республиканские чиновники закрывали глаза на то, как рабочих загоняли в рабство, низводя до состояния бесправного скота. Империя такого не позволяет!
   -А сгонять фермеров с их земель, выбрасывая их на улицу без гроша, более чем позволяет. -- вклинился в перепалку Эзра. -- Империя несёт людям только страдание и горе.
   -Им предлагали компенсацию и новые рабочие места, но они отказались. Это их выбор. -- парировал Рутор. -- И если уж на то пошло, Империя за пятнадцать лет сделала для всей галактики гораздо больше добра, чем республика за тысячелетие. Я сделал свой выбор, нравится он вам или нет. А что до благодарности, я замолвлю за вас словечко перед командованием, чтобы вас не расстреляли на месте. Большего обещать не могу.
   С этими словами он покинул мостик, оставив всех остальных переваривать сказанное.
   -Это ему пропагандой мозги так промыли? -- осторожно спросил Эзра.
   -Боюсь, что дело не только в пропаганде. -- протянул Кенан. -- Республика была далеко не идеальной.
   -Он говорил правду. -- внезапно произнесла Галла. -- Он готов умереть за Империю, которая дала ему путёвку в жизнь, изменив его родину к лучшему.
   -Ну давайте поздравим его с тем, что лично он выиграл в имперскую лотерею. -- саркастично предложила Сабина. -- И может быть наш фигов капитан всё же пойдёт встречать гостей, которых он пригласил на нашу голову.
   -Так что вы стоите, олухи?! -- внезапно воскликнула Гера. -- Нельзя чтобы этот фанатик встретился с ними раньше нас! Иначе он сдаст нас со всеми потрохами!
   Догнать хромого оказалось не так уж и сложно. Особенно для Галлы, которая хоть и могла передвигаться по невысоким коридорам корабля только на четвереньках, но развивала невероятную скорость. И пока она удерживала его, остальные пошли встречать имперскую досмотровую команду. Но как назло, Рутор направил их именно в тот ангар, где стоял "Призрак". И что-либо сделать было уже нельзя, так как их челнок уже заходил на посадку, складывая крылья.
   -Подождите здесь и не высовывайтесь. Я разберусь с ними. -- сказал им Молби, выходя навстречу открывающейся рампе, из которой начали высыпать штурмовики. -- Приветствую вас на борту "Ипекакуны". Чем могу быть полезен?
   -Для начала, вы ответите, почему ваши респондеры передают опознавательный сигнал Сепаратистов. -- приказал появившийся следом за штурмовиками офицер. -- И потрудитесь придумать что-нибудь поубедительнее, чтобы нам не пришлось уничтожить вас как врагов Империи.
   -Сэр, прошу прощения, мы не знали, что наши респондеры неисправны. У нас были технические неполадки в рейсе. Пришлось перезагружать главный компьютер. -- принялся не краснея врать пират. -- Полагаю, у нас просто слетели настройки. Корабль не новый, сами понимаете.
   -Допустим. -- кивнул офицер, искоса посмотрев на лжекапитана. -- А почему тогда ваш корабль несёт на себе опознавательные знаки флота КНС? Вы же знаете, что эта организация запрещена в Империи.
   -Как знаки КНС? Да быть того не может! -- начал разыгрывать недоумение пират. -- Неужели в ремонтных дроидов было заложено и это?
   -Значит это дроиды вас так разукрасили?
   -Ну а кто же ещё? -- изображал саму невинность Молби. -- Они шли в комплекте с кораблём. Я их прошивку не проверял. Мне сказали, что всё будет работать. И оно сработало. Но откуда я мог знать, что в них заложена такая хрень?
   -Накладную на груз. -- приказал офицер, явно уставший от этих жалких попыток отвертеться. -- И путевой лист.
   -Аэээ... -- резкая смена темы выбила пирата из колеи. -- Да-да. Конечно. Сейчас принесу.
   -Вы останетесь с нами, капитан. -- резко осадил его имперец. -- Пусть их принесёт один из ваших дроидов. Или, если они не могут это сделать, мы пройдём на мостик и возьмём их сами.
   -Конечно. Как вам будет угодно. -- судорожно закивал липовый капитан, снимая с пояса рацию: -- Путевой лист и накладные ко мне в ангар. Быстро!
   -Нужно спасать этого идиота, пока имперцы не взяли за задницу и его, и нас за компанию. -- прошептала Сабина, аккуратно подглядывавшая за происходящим через зеркальце, пока остальные просто слушали. -- Есть какие-нибудь идеи?
   -Мпффупорхпупфрх! -- попытался выразить своё мнение Рутор, но получилось не очень, потому что Галла крепко сжимала его рот. Так, чисто на всякий случай, чтобы он не вздумал привлечь внимание имперцев своими криками.
   -Нет, так дело не пойдёт. -- покачал головой Кенан. -- Они от нас так просто не отстанут.
   -Да и кто ж знал, что они будут здесь? -- развёл руками Эзра. -- Иначе мы бы хотя бы опознавательные знаки сепаратистов замазали.
   -Это всё мелочи. Сейчас нужно как-то достать или сочинить документы. -- вернула разговор в конструктивное русло Гера. -- Накладную то ещё сепаратисты сделали, а откуда нам путевой лист рожать, я понятия не имею.
   -Ну, у меня есть одна идея, но я боюсь, она вам не понравиться. -- робко пробормотала Галла.
   -Говори уже. -- закатила глаза мандалорка. -- У нас-то всё равно идей нет. Был бы Чопер на ходу, ещё можно было бы что-то слепить на коленке, но ты его так уделала, что его чуть ли не с нуля собирать теперь.
   -Ну, я могу обмануть их при помощи Силы.
   -Не получится. -- покачал головой Кенан. -- У них ручной сканер для документов. Я такие только в Ядре видел. Если ему ничего не показать, они не пропустят нас. Нужно хоть что-то.
   -Я смогу обмануть машину. -- кивнула рогатой головой бывший падаван. И, глядя на выпученные глаза джедая, пояснила: -- Но нужно, чтобы кто-то отвлёк внимание людей.
   -Не вопрос. Считай, что уже сделано. -- заявила Сабина, доставая пистолеты из кобур, которые она уже успела как-то пристроить к своему новому платью.
   -Нет-нет. Не так. Убери оружие. -- запротестовала Галла, резко поймав её за руку. -- Это только усилит их подозрения и их сопротивление.
   -А как тогда? -- непонимающе спросила мандалорка, равно раздосадованная упущенным шансом кого-то пристрелить.
   -Раздевайся.
   -Что?! -- у воительницы даже челюсть отвисла от такого предложения. -- Я что, по-твоему, похожа на шлюху?
   -Нет, конечно. -- Галла замотала головой так интенсивно, что чуть не задела голову Валена рогами. -- Но если выйду я, начнётся паника. Пускать имперца -- идиотизм. А джедаи только усилят их подозрения. Ну а Гера всё же на любителя.
   -А ты не охренела часом, подруга? -- спросила возмущённая твилека.
   -Простите. Я не должна была говорить так грубо. -- понурив голову произнесло чудовище. -- Но они все люди. И им больше всего нравятся человеческие женщины. А Сабина -- неотразима. Они не смогут отвести от неё взгляд.
   -И ради этого я должна буду скакать перед ними голиком? -- не унималась мандалорка.
   -Нет, конечно. Просто сними верхнюю одежду.
   -Хм, а ведь может сработать. -- внезапно произнёс Кенан, поглаживая бороду. -- В имперской армии очень мало женщин. Особенно во флоте. Раньше, когда они сходили с кораблей после дальних рейсов, то ни одной юбки пропустить не могли. Не думаю, что сейчас что-то изменилось.
   -Эй, ну где вы там застряли! -- крикнул по рации Молби. -- Долго нам ещё вас ждать!
   -Сэр, никак нет, сэр! -- поспешно ответил в рацию Эзра, имитируя механический голос дроида, знаками призывая Сабину поторопиться.
   -Я вас всех ненавижу... -- прошипела воительницы, стягивая свой самодельный наряд.
   Надо сказать, что под верхним платьем обнаружился достаточно приличный наряд. По крайней мере, повода для чрезмерного стыда эти короткие и широкие шорты вместе со своеобразным топом вызывать не должны. На многих планетах девушки так ходят прямо на улице. Или же это возмущение было вызвано отсутствием карманов и кобур, из-за которой она не могла взять с собой оружие?
   -Вот накладная. -- потянула ей инфопланшет Гера. -- Скажешь, что путевой лист тоже тут.
   -Почти идеально... -- прошептала Галла, осмотрев мандалорку, после чего взяла её топ за нижний край и чуть-чуть одёрнула вниз, так что тот больше не скрывал верхнюю часть грудей воительницы. -- И помни, сейчас ты -- актриса, а не машина для убийства.
   -Я уже жалею, что сбежала из имперской академии. -- ещё более злобно прошипела Сабина, делая пару глубоких вдохов, после чего отправилась на встречу досмотровой группе имперцев.
   Все штурмовики как один уставились на неё, следя за каждым её движением. У офицера даже отвисла челюсть, покуда он пожирал глазами приближавшуюся к ним девушку. И как можно было не впиться взглядом в это воплощение женской красоты. Наблюдавший из-за угла за происходящим Эзра сам заметил, как влекла его осиная талия, более не скрываемая мешковатым платьем. Как притягивали взгляд соблазнительные покачивания широких бёдер, как идеально ровно сменяли друг друга длинные ноги. А как колыхалась пышная грудь, можно было заметить даже со спины...
   Но это зрелище вызывало в душе падавана не только желание, но и с трудом сдерживаемый гнев. С какой бы радостью он бы сейчас порубил всех этих шлемоголовых придурков вместе с их вожаком только за то, что они смотрели на воительницу, раздевая её взглядом. Да чего уж там, каждый из них наверняка воображал сейчас, в какой именно позе он бы её насиловал. И только в этот момент он понял, что в его сердце проснулась ревность.
   -Вот накладная и путевой лист, капитан. -- звонким голоском заявила Сабина, подойдя ближе и протягивая планшет Молби.
   -Отдай офицеру. -- приказал липовый капитан, старательно играя свою роль.
   -Галла, давай. -- шепнул Эзра, давая сигнал бывшему падавану. -- Он уже читает.
   -Так-так. -- с трудом оторвав взгляд от груди мандалорки имперец принялся изучать планшет. -- Мда, накладная соответствует полученной ранее информации и данным сканирования. А где путевой лист?
   -Всё там, в одной папке. -- мило проворковала Сабина, наклоняясь вперёд и нажимая что-то на инфопланшете, покуда офицер выпученными глазами таращился на её грудь, которая с этого ракурса выглядела ещё более привлекательно. -- Вот же он.
   Тем временем Галла вытянула в ту сторону одну из своих когтистых рук, сильно зажмурившись. Но когда она резко распахнула глаза, коридор осветило фиолетовое сияние. Свет вокруг словно на мгновение померк, а во рту каждого вокруг возник отчётливый металлический привкус.
   -А. Ага. -- кивнул имперец, всё же возвращаясь к планшету после того, как воительница сделала шаг назад, убирая возмущающий фактор из его поля зрения. А когда на его сканере загорелся зелёный огонёк, он вернул прибор обратно. -- Да, всё в порядке.
   -Мы можем лететь дальше, сэр? -- с надеждой спросил Молби.
   -Нет. -- повернулся к нему нахмурившийся офицер. -- Согласно закону о военном положении, ваш корабль должен присоединиться к готовящемуся конвою.
   -Конвою? -- у пирата отвисла челюсть.
   -Только так можно выполнять безопасные рейсы в зону боевых действий. -- подтвердил имперец. -- Конвой отправится на Лотел через три дня. Вам предписано занять место в строю и ждать получения координат для прыжка.
   -Но... -- горе-капитан только и мог, что открывать и закрывать рот, силясь подобрать подходящие слова. -- Но как же контракт? С меня же сдерут неустойку за просроченную доставку.
   -По контракту, этот корабль зафрактован Имперским флотом. И весь груз тоже принадлежит Империи. -- гордо возвестил офицер. -- Ваша работа -- доставить его на Лотел в целости и сохранности, а затем, приняв на борт беженцев, вывезти их из зоны боевых действий.
   -Д-да. Всё так. -- с трудом кивнул Молби.
   -В таком случае хватит выпендриваться и выполняйте предписания. -- подытожил командир досмотровой группы. -- Вот ваши новые идентификационные коды. Если через час вы их не замените, то пеняйте на себя.
   -Да, сэр. Конечно, сэр. Сделаем как можно скорее, сэр.
   -И что это за калоша? -- имперец кивнул в сторону "Призрака".
   -Подобрали терпящих бедствие, сэр.
   -Ну и кто их так? Опять пираты?
   -Никак нет, сэр. Захватчики. -- не моргнув глазом ляпнул пират.
   -Что? -- штурмовики все как один даже думать забыли о Сабине, уставившись на этого липового капитана вместе со своим командиром. -- Они были в бою с захватчиками и сумели уйти?
   -Да, сэр. Говорят, очень своевременно совершили прыжок. Ещё бы пара секунд, и их бы разорвали в клочья.
   -Где их накрыли?
   -На Клентату.
   -Этот дебил сейчас нас всех вломит... -- схватилась за голову Гера.
   -Я разберусь. -- поспешил успокоить её Кенан.
   -И где выжившие? -- спросил офицер.
   -В лазарете, сэр. -- не моргнув глазом соврал пират. -- Их корабль получил очень сильные повреждения. Почти все на борту были ранены, многие тяжело.
   -Тогда заприте их там, и до конца рейса не выпускайте. -- внезапно приказал имперец. -- И ни в коем случае не подпускайте к средствам связи. Нужно не допустить распространение паники.
   -Сэр, как прикажете, сэр.
   -И пусть ваш офицер-экспедитор выйдет на связь с командованием. -- сказал на последок офицер, давая штурмовикам сигнал к возвращению на борт челнока. И уже с трапа кинув ещё один долгий, мечтательный взгляд на Сабину, Кинул им напоследок: -- Прощайте.
   После этого их челнок быстро поднял аппарель и улетел восвояси.
   -Что это было? -- удивлённо спросил Молби.
   -Не знаю. -- пожала плечами Сабина, после чего отвесила ему крепкий подзатыльник. -- Хватит клювом щёлкать, переговорщик хренов. Пошли к остальным.
   Но когда они вернулись в коридор к остальным, там практически ничего не изменилось. Только Галла всё так же сидела на корточках, упёршись взглядом своих сияющих глаз в Рутора.
   -Они уже улетели. Теперь нам ничего не угрожает. Они внесут все требуемые изменения в свои записи. Теперь мы легальны. -- проговорила она, глядя в глаза Валену. -- Теперь нужно. Прекратить. Пока не стало поздно...
   Душераздирающий вопль твари оглушил всех вокруг, когда она резко дёрнулась, впечатавшись спиной в противоположную стену. Вцепившись в неё всеми руками и ногами, она быстро забралась на потолок, где принялась извиваться и биться в конвульсиях, бормоча что-то на непонятном, режущем уши языке, всё время срываясь на крик.
   -Помогите мне! -- крикнул Молби, бросаясь вперёд и подпрыгивая повыше, пытаясь схватить свою возлюбленную за руку. -- Не дайте ей покалечить себя.
   -Не дайте ей покалечить нас! -- крикнул Эзра, хватая её за ногу и пытаясь стянуть с потолка.
   Но остановить эту тварь было не легче, чем остановить танк. Стоило только кому-либо схватить её, как он тут же оказывался болтающимся в воздухе, пока не срывался и падал, подобно перезревшему плоду. А Галла всё продолжала беситься, попирая своими когтистыми лапами законы физики, покуда её волосы медленно заволакивала тьма, рождавшаяся между её рогов.
   Внезапно она распласталась на потолке, словно её прижимала искусственная гравитация, ради неё одной изменившая своё направление на обратное. Она больше не кричала, а только судорожно открывала и закрывала рот, глядя на людей внизу широко открытыми сияющими глазами. И это фиолетовое сияние становилось всё ярче, словно наполняя её тело изнутри. Никто не успел даже дёрнуться прежде, чем вся эта непонятная энергия вырвалась наружу одним могучим взрывом, накрыв всех вокруг волной невозможного свечения.
   На одно мгновение вселенная исчезла. Умерла. Растворилась в небытии, уступив место другому, невозможному пространству. Здесь не было ни стен, ни пола, ни потолка, ни корабля, ни планет, ни звёзд. Даже самого пространства-времени тут не было, а законы физики были просто пустым звуком. Здесь был только безбрежный, безграничный океан чистейшей энергии, что шептал, пел, кричал и говорил бессчётным множеством голосов, чьё бормотание, казалось, можно будет вот-вот различить. Но это видение исчезло так же быстро, как и возникло, оставив их лежать на полу того же самого коридора, куда менее чем через секунду рухнуло тело Галлы.
   -Что это было, учитель? -- прошептал моментально пересохшим горлом Эзра, пытаясь снять с себя ногу твари, которой он оказался придавлен.
   -Если бы я знал. -- отозвался джедай, отбрасывая руку возлюбленной пирата прочь. -- Но клянусь перед Силой, я понятия не имею, что сейчас произошло.
   -А я вам говорила, что нужно было их обоих прикончить. -- посетовала Сабина, вылезая из-под другой ноги монстра.
   -Ха! Не знаю, как вам, а по мне лучше уж опять воевать с имперцами! -- даже не пытаясь выбраться из-под рук чудовища, бодро заявила Гера, которую разобрал истерических хохот.
   -Вален, чёрт тебя дери, помогай давай! -- крикнул Эзра, поняв, что один не справиться. -- Эй, Вален?
   Но имперец молча сидел, уставившись в оду точку немигающим взглядом.
   -Вален?! -- ответа не было. -- Вален, ты меня слышишь?
   -Забей. Он не с нами. -- сказала Сабина, помогая ученику джедая выбраться из-под ноги твари. -- Сам-то в порядке?
   -Да. -- поднимаясь на ноги ответил падаван. -- Только круги перед глазами ещё плавают, но это сейчас пройдёт. Надо помочь остальным и...
   -Постой. -- резко оборвала его мандалорка. -- А ну посмотри на меня.
   -Да в чём дело? -- удивился Эзра, глядя на воительницу, в глазах которой отражался фиолетовый огонёк.
   -Эмм. Да ни в чём. Проехали. -- поспешила она замять тему. -- Давай достанем Геру и Молби.
   Вытащить твилеку было не так уж сложно, а вот с пиратом возникли проблемы. Он оказался придавлен своей любовницей целиком. Только когда они все дружно навалились, им удалось повернуть Галлу на бок, вытащив своего горе-нанимателя. Парня не раздавило в лепёшку только чудом. На его бледном, исхудалом лице отпечаталось абсолютное блаженство от того, что его голове повезло оказаться между грудями возлюбленной.
   -Мне кажется, или в прошлый раз он выглядел более упитанным? -- с сомнением спросил Кенан, глядя на исхудалого парня.
   -Да от него же только кости да кожа остались. -- с отвращением произнесла Сабина. -- Как он вообще выжил?
   -Понятия не имею. -- покачал головой Эзра. -- Но ведь жив, бродяга.
   -Ладно. Берём его, летуна и марш в лазарет. Там разберёмся. -- приказал джедай.
   -А с ней что делать? -- с сомнением спросила мандалорка, пренебрежительно пнув грудь Галлы.
   -Мы её не дотащим. -- покачала головой немного успокоившаяся Гера. -- Пусть здесь полежит пока.
   До лазарета добрались без проблем. Разве что пришлось потрудиться, чтобы дотащить имперца, который теперь почему-то тянул центнера на полтора. Пират вообще оказался лёгким как пушинка, а остальные могли идти сами. Проведённый меддроидами осмотр не выявил никаких серьёзных повреждений. Экипаж "Призрака" был помечен как полностью здоровый. Только у Молби было обнаружено сильное истощение, тем не менее не угрожавшее жизни больного.
   Интереснее всего дело обстояло с Рутором. Он до сих пор находился в шоковом состоянии, а сканирование обнаружило в его теле повышенное содержание железа. Оказалось, он уже давно был весьма серьёзно аугментирован. Эти имплантаты были сделаны из какого-то неизвестного сплава, и заменяли ему большую часть скелета, а так же одно лёгкое и почки. Но удивительно было не это. Поражало то, что такое количество металла не было обнаружено в прошлый раз, когда ему ставили протез на место потерянной ноги?
   -Всё чуднее и чуднее. -- задумчиво проговорил Кенан.
   -Надо бы позвать Галлу для разговора. -- предложила Гера. -- Очень серьёзного разговора.
   -Надо бы. -- согласился Эзра, разглядывая хромированный корпус меддроида, который привлёк его внимание каким-то странным фиолетовым отблеском. -- Вам не кажется этот дроид подозрительным?
   -Нет, не кажется. -- быстро отрезала мандалорка.
   -Может, лучше всё же скажем ему? -- осторожно спросила твилека у джедая, который яростно замотал головой.
   -Скажете о чём? -- недоумевающе спросил падаван, глядя на своего учителя. -- Со мной что-то не так.
   -Глупо это скрывать. -- пожала плечами Сабина, беря со столика зеркало и передавая ему. -- Сам посмотри.
   Не понимая этой глупой шутки, падаван осторожно взял зеркало и взглянул на своё отражение. И потерял дар речи. Из-за холодной грани на него смотрел всё тот же юноша с парой небольших шрамов на щеке и синими волосами, но всего одна деталь в корне меняла всё. Вместо привычных голубых глаз в его глазницах клубилось равномерное фиолетовое сияние, в котором нельзя было различить ни зрачка, ни радужной оболочки, ничего. И сколько их не закрывай или не три, ничего не помогало.
   -Что с моими глазами?! -- закричал Эзра, с ужасом глядя на учителя. -- Кенан, что со мной?
   -Не знаю. -- хмуро ответил джедай. -- Ты нормально всё видишь.
   -Да, но что с того? -- не унимался парень. -- Я же теперь урод, да?
   -Ничего страшного. -- махнула рукой мандалорка. -- Среди людей бывают и более серьёзные девиации, которые тем не менее являются нормой.
   -Но им же не вставили лампочки вместо глаз! -- не унимался юноша. -- Учитель, а что вы видите в Силе?
   -Ничего хорошего. -- покачал головой Кенан. -- Аура, которую мы заметили в этой твари ранее, коснулась всех нас, оставив в каждом свой след.
   -Но почему это случилось только с моими глазами?
   -Не знаю! -- развёл руками учитель. -- А сейчас успокойся. Мы что-нибудь придумаем.
   -Придумаете что? Вырезать мне глаза? -- в ужасе спросил падаван, отстраняясь.
   -А что, это вариант. -- с улыбкой заявила Сабина, садясь на стул перед терминалом управления автохирургом. -- Сейчас только проверю, есть ли на складе требуемые запчасти.
   -Как можно быть такой жестокой? -- оторопело спросила Гера. -- разве можно издеваться над человеком в такую минуту?
   -Если мы все сделаем такие же серьёзные морды, как Кенан, то посходим с ума, и будем валяться как наш полумеханический друг, в состоянии овоща! -- огрызнулась мандалорка, резко развернувшись к твилеке. -- Я хоть как-то стараюсь разрядить обстановку, а вы вообще ничего не делаете.
   Но к её удивлению вместо ответа остальные в ужасе отшатнулись прочь, судорожно пытаясь сдержать рвотные позывы. Эзра с этой задачей не справился, всё же украсив своим обедом пол лазарета. А Сабина продолжала сидеть, удивлённо глядя на происходящее, даже не замечая, что её талия оказалась перекручена сверх всяких пределов, когда она повернулась к остальным грудью, в то время как её зад неподвижно сидел на стуле, а ноги находились под столом. Это противоречило не только простому смыслу, но даже самым примитивным представлением об анатомии человека.
   -Да что с вами такое? -- потеряв остатки терпения недовольно спросила она, упирая руки в боки.
   -Сабина, прошу тебя, развернись обратно! -- всё же сумев подавить рвоту приказал джедай. -- На тебя даже смотреть больно.
   -Ну и что же во мне не так? -- снова поинтересовалась воительница.
   -То, что у тебя сиськи с жопой в одну сторону смотрят! -- прямо в лоб рубанула Гера, вытирая рот. -- У тебя сейчас все потроха должны наружу вылезти, и позвоночник развалиться.
   -Да какого хрена? -- удивлённо спросила Сабина, начав осматривать себя. И только тут она заметила, в какой неестественной позе находилась, тихонечко проронив: -- Мать моя женщина...
   -Да уж точно не Хатт. -- не преминул подколоть её в ответ Эзра. Хотя тут же поймал на себе злобный взгляд. -- Лучше встань и попробуй размяться и потянуться в разные стороны. Может быть пронесёт?
   К счастью, мандалорка не стала вступать в спор, а молча поднялась из-за стола, возвращая своё тело в нормальное состояние. А последующая разминка привела всех в тихий ужас. Суставы воительницы словно больше не имели ограничений, а её жилы могли тянуться в любом направлении, в результате чего она могла вывернуть любую конечность под любым, даже самым неестественным углом. Дошло даже до того, что она смогла сделать полный оборот головы относительно бёдер, предварительно развернув плечи назад. А потом ещё нагнулась вперёд, просунув голову между ног и полюбовавшись на свою задницу.
   -Да её хоть прямо сейчас в цирк выступать. -- задумчиво протянула Гера.
   -Как бы её оттуда прямиком на опыты не отправили. -- заметил Кенан.
   -Ну, ей хотя бы повезло, что эта хрень в глаза не бросается, в отличии от моих фонарей. -- с завистью проговорил Эзра. -- Если будет вести себя осторожно, никто так и не заметит.
   -А тебе то чего жаловаться, если ты и так шлем носишь, когда в город идёшь? -- тут же спросила у него Сабина. -- И вообще, хватит ныть. А то действительно вырежем тебе глаза и вошьём киберзенки. Будешь тогда таким же лупоглазым, как дроид.
   -А ну хватит! -- прервал их перепалку Кенан. -- Не время ссориться. Нам скоро вылетать, а вы уже готовы передраться окончательно.
   Оба потупили взоры под суровыми взглядами джедая и капитана "Призрака".
   -Оба помирились и марш на мостик! -- приказала Гера. -- Перенастройте транспондер, пока не поздно. А то второго такого визита имперцев мы не переживём.
  
   ========== Гости ==========
  
   Отделившись от кавалькады истребителей сопровождения, оставшихся кружить в воздухе, шаттл неспешно спускался на отведённую ему посадочную площадку имперского центра. Министр Туа поймала себя на мысли, что от волнения у неё дрожат руки, а потому поспешила занять их поправлением причёски, быстро убрав под фуражку выбившиеся пряди соломенных волос. Когда открывшаяся рампа коснулась пола, она вместе с остальными высшими чиновниками и военным командованием Лотела опустились на одно колено, чтобы поприветствовать своего повелителя.
   Следом за почётным караулом Алых Стражей на вылизанный до зеркального блеска пол ступил и сам Император Палпатин -- властелин всей известной галактики. Вытянувшиеся по стойке смирно стройные ряды штурмовиков и пилотов стояли недвижно, покуда их господин озирал своих верных слуг. Оставшись довольным увиденным, он сделал несколько шагов вперёд, лёгким взмахом руки приказывая всем встать.
   -Приветствуем вас на Лотеле, ваше величество. -- начала было свою приветственную речь Туа, но резко замолчала, увидев поднятую руку повелителя.
   -Как продвигаются работы по укреплению обороны, министр Туа? -- прямо спросил Палпатин, глядя на неё немигающим взглядом своих ярко-жёлтых глаз.
   -С опережением графика, ваше величество. -- поспешила ответить фактическая правительница планеты. -- Межгалактический Банковский Клан предоставил нам кредит, который позволил закупить всё требуемое оборудование. Монтаж турболазеров планетарной обороны уже завершён. Развёртывание дополнительных баз и гарнизонов проходит штатно. Ожидаем прибытия обещанных командованием сверхсектора войск со дня на день.
   -Вы хорошо поработали, Туа. -- на лице всемогущего властелина галактики мелькнула мимолётная улыбка. -- Надеюсь, эти приготовления не отразились на производстве?
   -Никоим образом. Все заводы работают в три смены. Все конвейеры и сборочные линии не останавливаются ни на минуту.
   -Хорошо. -- кивнул Император. -- Вы хотели сказать что-то ещё, министр?
   -Я хотела сказать... -- было запнулась Туа, но быстро собралась с духом. -- Сегодня будет торжественное открытие главного генератора планетарного щита. Я надеялась, что вы окажете нам высокую честь посетить это мероприятие.
   -Не вижу причин отказать. -- с лёгкой улыбкой ответил владыка, отправившись дальше.
  
   День прошёл на удивление удачно. В кой то веки тщательно продуманный план не давал сбоев. После торжественного открытия главного генератора планетарного щита, Император сделал заявление для многочисленных репортёров о том, сколь важно укрепление дальних рубежей Империи и как жизненно необходимо объединиться, приложив все усилия для победы над жестоким врагом. И что было особенно приятно премьер-министру, она была поставлена в пример правительствам всей галактики. О большем признании она не могла и мечтать.
   А после обеда был военный парад. Конечно, для его проведения пришлось изрядно попотеть. Чего стоило только уговорить гордых айлонцев. У них, видите ли, парады положено проводить ровно в десять часов утра, и ни минутой позже. Только обещание личного присутствия Императора позволило уломать их. А ведь было ещё много мороки с доставкой техники, муштровкой солдат и бойцов местного ополчения, которое Туа сформировала согласно поступившим приказам. Да даже размещение такого количества войск на улицах было проблемой и требовало перекрытия движения.
   Но получившееся зрелище стоило всех усилий. Расположившись на небольшой трибуне вместе с Императором и его приближёнными, она могла насладиться видом стройных колонн штурмовиков, печатавших шаг по центральному проспекту, покуда в небе проносились эскадрильи истребителей, выстраивавшиеся в разные фигуры. Даже ополчение, подготовка которого всё ещё была явно недостаточна, не ударило в грязь лицом, и никто не сбил шаг. Между ровными квадратами солдат громыхали ногами шагатели, в том числе и монструозные АТ-АТ, которые с трудом удалось протиснуть через лабиринт узких улочек пригородов. Но вид могучих машин, вставших на защиту их родины, вдохновлял горожан. И огромная толпа, собравшаяся посмотреть парад, ликовала, приветствуя каждое следующее подразделение.
   Даже эти чёртовы повстанцы, умудрявшиеся каким-то неведомым способом испортить добрую половину всех её начинаний, как сквозь землю провалились. А ведь Туа была вынуждена обратиться за дополнительными кредитами именно потому, что казённые счета изрядно похудели на компенсациях ущерба от их диверсий. Чего только стоило заново отстроить узел голонета, разрушенный этими доморощенными партизанами. Но усиленные меры безопасности в кой то веки полностью окупились, и враги Империи даже не смели показать нос из своего логова.
   -Сэр. Сэр. -- внезапно обратился к стоявшему рядом грандмоффу Таркину запыхавшийся вестовой. -- Сэр, срочное сообщение от контр-адмирала Трауна.
   -Докладывайте. -- буркнул губернатор сверхсектора, не отрывая взгляда от стройных рядов марширующих айлонцев.
   -Разведка на внешней границе системы зафиксировала прибытие вражеских кораблей. -- перейдя на громкий шёпот сообщил курьер. И хотя он старался, чтобы его слова не услышали посторонние, Туа тот час же навострила уши, как и практически все присутствовавшие.
   -Сколько? -- холодно спросил Таркин.
   -Пока всего девять, сэр. -- осторожно ответил вестовой.
   -Предварительная оценка?
   -Два тяжёлых крейсера, четыре линкора, два дредноута и один супердредноут. -- опасливо оглянувшись на Императора доложил посыльный. -- Согласно полученным данным, длина вражеского флагмана превышает семь километров.
   Над их маленькой вип-трибуной повисло гробовое молчание. Туа была далека от космоплавания, но взглянув вверх, она увидела зависшие над городом громады звёздных разрушителей. Каждый из таких кораблей был добрых полтора километра в длину, и мог за час превратить весь город в огромное озеро жидкого стекла. А на орбите Лотела кружились ещё десятки таких же кораблей, а число звездолётов поменьше исчислялось сотнями. Но даже эти монстры, чьи корпуса закрывали солнце, казались карликами на фоне того чудовища, которое теперь приближалось к ним из холодных глубин космоса. И от одной мысли о том, какое разрушительное оружие находилось на борту этого левиафана, становилось страшно.
   -Враг заметил, что за ним следят? -- всё же нарушил молчание Таркин.
   -Да, сэр. -- сжавшись от страха кивнул вестовой. -- Зафиксировавший их прибытие корабль был уничтожен.
   -Внезапность не на нашей стороне. -- негромко произнёс Палпатин, слышавший весь разговор от начала до конца. -- Отправьте сообщение флоту эвакуации о начале операции.
   -Прикажете начать подготовку к эвакуации немедленно? -- осторожно спросила Туа, чувствуя предательскую дрожь в голосе.
   -Не сейчас. -- покачал головой Император. -- Не стоит портить людям праздник.
   -А мы успеем провести эвакуацию? -- осторожно спросила она.
   -У вас будет три дня. -- спокойно ответил повелитель, продолжая любоваться парадом. -- А пока не стоит беспокоиться. И улыбайтесь, Туа. Ведь улыбка вам к лицу. И не пристало хозяйке торжества хмуриться в день своего триумфа.
  
   -Ну конечно. -- усмехнулся Эзра, входя в столовую. -- Иначе и быть не могло.
   -Уху. -- ответил Молби с набитым ртом. -- Пришоединайшя.
   Они уже два дня стояли возле теперь уже имперской базы вместе с остальными кораблями их разношёрстной флотилии. Все более-менее оклемались после того инцидента с Галлой, и теперь привыкали к новой жизни. И одним из самых ярких её проявлений стал исхудавший пират, которого теперь терзал постоянный голод. Парень постоянно что-то жевал, не гнушаясь даже неймодианскими рационами, от которых всех остальных просто воротило. Но сколько бы пищи он не поглощал, на его костлявой фигуре это не сказывалось вообще никак, словно он жрал не в себя.
   -Из нормальной еды чего-нибудь ещё осталось, или ты уже всё сожрал? -- спросил падаван, начиная рыться в запасах.
   -Ошталошь. -- отозвался собеседник, держа ложку в зубах и принявшись показывать рукой на шкафчики. -- Там.
   К немалому удивлению ученика джедая, принесённые с "Призрака" припасы оказались нетронуты. Молби словно понимал, что с ним что-то не так, а потому старался в первую очередь истребить ту еду, на которую кроме него не претендовал никто. Такая сознательность поражала не меньше, чем способность жевать эти рационы, казавшиеся сделанными из острейших приправ и специй.
   -Как дела с Галлой? -- спросил Эзра, доставая батончик сухпайка, чтобы поддержать разговор. Ну, и чтобы пират всё же отвлёкся от еды.
   -Плохо. -- прожевав ответил парень, не спеша снова набивать рот едой. -- После того, как я ей всё рассказал, она забилась в тот выпотрошенный корабль в ангаре, и теперь безвылазно сидит там.
   -Чего это она так?
   -Говорит, что она опасна для окружающих. Что это она виновата в том, что случилась со мной и с вами. -- Молби понурил голову, грустно водя ложкой по тарелке. -- Она даже не даёт к себе приблизиться. Гонит меня прочь, стоит мне только найти её. Словно не понимает, что без неё я жить не смогу.
   -Думаю, всему виной тот феномен. Он повлиял на всех нас. -- философски заметил падаван. -- Сабина тоже стала просто невыносима. Она и раньше была не подарок. Вечно себе на уме, большую часть времени одна, да что там, она даже когда мы шли на дело, старалась действовать в одиночку. А теперь она словно взбесилась. Стоит к ней подойти чуть ближе, сказать пару лишних слов, так она либо обругает, либо чем-то кинет.
   -Знакомое дело. -- грустно кивнул пират, подперев кулаком голову.
   -Но это ещё что. -- махнул рукой ученик джедая. -- Последний раз она меня побила.
   -Чего? -- не поверил собственным ушам Молби. -- С чего это вдруг?
   -А я почём знаю? -- развёл руками Эзра. -- Мы с ней вместе чинили Чопера. Как только мы смогли включить его логические цепи, она сказала, что ей нужно сделать перерыв и пойти потренироваться, чтобы не терять форму. Ну, она ушла, а я ещё почти час ковырялся, но так и не смог починить привод порта связи с терминалом. Пошёл я, значит, на склад за запчастями, и тут слышу отдалённые крики.
   -Крики?
   -Ну да, я тоже подумал было, может, случилось чего, или на кого напал взбесившийся дройд, соскочивший на старую прошивку сепаратистов? -- пояснил Эзра. -- Ну, я меч схватил и понёсся выручать. Как начал подходить ближе, понял, что это кричит Сабина, откуда-то из главного ангара. Ну, я выскочил туда, начал искать её, кричать, чтобы отозвалась. И тут всё стихло.
   -А что было дальше? -- с интересом спросил пират.
   -Что-что? Ничего хорошего. -- насупившись ответил ученик джедая. -- Она выскочила из какого-то прохода между контейнерами, вся взъерошенная и растрёпанная, принялась кричать на меня, что я, мол, ей мешаю. А когда я попросил её объясниться, она ударила меня в ухо.
   -Ну и дела...
   -Потом ещё пару раз дала по шее и выкинула прочь, отвесив пинка под зад напоследок. -- пожаловался Эзра. -- Не, я, конечно, многое понимаю. Нам сейчас всем нелегко. Но это уже переходит всякие границы. Эх, был бы тут сейчас Зеб, он бы быстро ей объяснил, что такое дисциплина...
   -И что же делать теперь? -- встревоженно спросил Молби.
   -Ну, не рубить же мне её световым мечом. -- всплеснул руками Эзра. -- Боевой товарищ, как ни как. Не первый месяц партизаним вместе.
   В столовой повисла неловкая тишина.
   -Ладно. -- махнул рукой падаван. -- Поговорю с Кенаном, может он её образумит. Всё же он по идее старший, и должен навести порядок.
   -А если у него не получится? -- робко спросил пират.
   -Тогда я не знаю. -- опустил голову Эзра, уставившись на открытую упаковку с торчащим батончиком рациона. -- Пусть он сам решает. Я не смогу.
   И чтобы закончить разговор, ученик джедая со злостью вгрызся в этот проклятый батончик, чтобы занять свои челюсти и хоть немного освободить мозги от неприятных мыслей.
   -Эй, народ, тут какие-то крендели на шатле запрашивают стыковку. -- сообщил по радио Рутор. -- Куда их послать?
   Мда, уговорить летуна остаться с ними хотя бы до конца рейса, было нелегко. Его удалось уломать буквально чудом, и то он остался недоволен, и выражал это недовольство грубостью в разговорах. Ну, по крайней мере, он вернётся к своим на фронте, и сможет снова попытать счастье в бою. Может быть, на этот раз ему повезёт больше, и он всё же собьёт вражеский корабль раньше, чем будет сбит сам?
   -Направь их в тот же ангар, куда посылал имперцев. -- отозвалась Гера раньше, чем Эзра успел снять с пояса передатчик. -- Я сама их встречу.
   -Пойдёшь встречать гостей? -- спросил у собеседника падаван, направляясь к выходу.
   -От чего ж не сходить. -- согласился пират.
  
   Когда они всё же добрались до ангара, небольшой челнок уже открывал рампу перед Герой, что встречала его, стоя посреди свободного пространства. Эзра ещё успел удивиться, когда это капитан "Призрака" успела намотать на себя столько тряпья, что её фигура в нём полностью терялась?
   Тем временем из челнока вышел весьма необычный пассажир. Тогруты были достаточно немногочисленным видом, и ученик джедая видел этих гуманоидов только пару раз, однако характерный нарост на голове позволял отличить их без проблем . А эта высокая краснокожая женщина казалась ему смутно знакомой.
   -Асока! -- воскликнула Гера, бегом бросаясь к незнакомке.
   -Прости, что подставила вас под имперцев. -- ответила тогрута, несколько удивлённая такой бурной реакцией. -- К счастью, мы тоже смогли их одурачить. А где Кенан?
   -Он... -- твилека запнулась, внезапно отвернувшись от гостьи и закрыв лицо руками. В повисшей тишине стали различимы приглушённые всхлипывания.
   Эзра знаками приказал Молби отступить вместе с ним в коридор, где они затаились, чтобы не мешать определённо важному, но тяжёлому разговору.
   -Ну, не надо так убиваться. -- попросила её Асока, подходя ближе и поворачивая к себе. -- Скажи, что случилось?
   -Это я виновата... -- выдавила из себя Гера, размазывая слёзы по лицу. -- Я забылась, и навредила ему.
   -Да в чём дело? -- возмущённо спросила торуга, хватая твилеку за плечи и хорошенько встряхнув. Надо сказать, что после всех событий последней недели, это была не такая уж и простая задача даже для такой явно неслабой женщины, которой была эта Асока. -- Расскажи всё по порядку.
   -Мы остались вдвоём. Впервые после того, как со мной случилось всё это... -- схватив собеседницу за руки, начала рассказывать Гера. -- Я так истосковалась, и так разошлась, что забыла обо всём на свете. А когда мои леки ожили, и прикоснулись к нему, он заорал от ужаса, отшатнувшись прочь. При этом он упал на пол, а встать уже не смог. Когда я подскочила к нему, он бился в припадке. Я боюсь, он ударился головой при падении.
   -Где он? -- резко спросила торуга.
   -В лазарете. Мед-дроиды ничего не нашли, но я опасаюсь худшего...
   -Так бегом туда!
   Эзра и Молби затаились, а когда женщины пробежали мимо, увязались следом. Кенан лежал на столе, остекленевшим взглядом глядя в потолок. С виду он выглядел абсолютно нормально, что поспешил доложить меддройд, заявивший об отсутствии каких-либо повреждений мозга и только незначительном ушибе крестца, который скоро пройдёт сам собой.
   -Если он здоров, то почему в таком состоянии?! -- воскликнула Гера, чуть не набросившись на несчастную машину с кулаками, но Асока удержала её.
   -Я сама посмотрю, что с ним. -- сказала торуга, подходя к лежащему на столе джедаю и кладя руку ему на лоб. Закрыв глаза, она стояла так где-то с минуту, потом резко отдёрнув руку, словно обжёгшись о раскалённый металл. -- Быть того не может!
   -Что с ним?! -- заорала твилека, рывком разворачивая гостью к себе. -- Говори же! Ну!
   -Его отражение в Силе, оно изменилось. -- нехотя начала отвечать Асока, освобождаясь от рук капитана "Призрака". -- Я даже не знаю, как это можно назвать. Он теперь создаёт значительно более мощные возмущения. Мне кажется, что именно это стало виной тому припадку.
   -Нет, это не то. -- отойдя от гости заявила Гера. -- До моего касания он не проявлял никаких симптомов болезни.
   -Слушай, Гера, я всё понимаю. Ты пережила много всего. Ты очень сильно изменилась. -- подойдя ближе и положив руку на плечо своей собеседнице, торуга принялась её успокаивать. -- Такие потрясения не проходят бесследно, но я знаю, ты справишься. Только скажи мне, почему ты решила, что всему виной стало прикосновение твоей леки?
   -Да потому что это не мои леки! -- сделав несколько шагов прочь, твилека сбросила с головы ту кучу тряпья, что заменяла ей капюшон, явив всем остальным свои удлинённые леки, которые внезапно оказались завязаны на несколько узлов.
   -Что это? -- удивлённо спросила Асока. -- Зачем ты это сделала?
   -Чтобы никому больше не навредить.
   -Но случайное касание не может навредить. -- твёрдо заявила торуга. -- И сейчас ты развяжешь их и покажешь мне, как именно ты его коснулась.
   -Ладно. Но не говори мне потом, что я тебя не предупреждала.
   Усевшись на стул, Гера принялась развязывать узлы, в которые были стянуты её леки. Эзра и Молби опять заняли позиции наблюдателей у входа, не решаясь влезать в серьёзный разговор. Тем более, что падаван понимал, что к ним в гости прилетел ещё один джедай. И хотя он очень волновался о своём учителе, в данный момент от него самого было бы мало проку.
   А тем временем твилека окончательно расправила свои длинные отростки, концы которых теперь болтались ниже сидения стула. Гостья непонимающе смотрела на происходящее, но в следующую секунду в ужасе отстранилась от двух светло-зелёных щупалец, пришедших в движение и потянувшихся к ней с головы капитана "Призрака".
   -И давно это у тебя? -- спросила Асока, делая шаг вперёд и осторожно касаясь пальцем одной из извивающихся конечностей.
   -Не знаю. Наверняка та четырёхрукая тварь одарила. -- злобно ответила Гера, которая всё же заметила голову пирата, который ради лучшего обзора вытянулся слишком далеко из укрытия. -- А вы пошли вон отсюда!
   -Эй! Кенан мой учитель, между прочим! -- воскликнул возмущённый Эзра. -- Ты не должна скрывать от нас, что с ним случилось.
   -Чтобы вы могли ненавидеть меня ещё сильнее, да? -- в гневе спросила твилека, вскакивая со стула, после чего отвернулась и отошла в сторону. -- Я знаю, что вы с Сабиной думаете обо мне. Что я выиграла в той рулетке, не превратившись в чудовище.
   -Но это не так... -- попытался откреститься от этих ложных обвинений падаван.
   -Конечно не так, мать вашу! -- сорвалась на крик Гера. -- Я теперь урод похлеще вас остальных вместе взятых. Где это видано, чтобы из головы росли щупальца, так и норовящие схватить что-нибудь, или за что-то зацепиться? Я ведь даже не могу их толком контролировать...
   Эскалацию скандала нарушил дикий вопль Кенана, который внезапно выгнулся дугой, свалившись со стола. Оказавшись на полу, он начал биться в диких конвульсиях, словно буйнопомешанный с невротическим припадком. Позабыв о своей ярости, твилека тут же кинулась к нему, пытаясь остановить, успокоить удержать, при этом даже не заметив, как пустила в ход оба своих щупальца, на которых даром что присосок ещё не было.
   -А? Что? Где я? -- внезапно спросил джедай, резко прекратив дёргаться. С удивлением смотря на окружавший его медблок и Геру, которая лежала на нём сверху, прижимая к полу, он словно не мог понять, как он тут оказался. Пока не наткнулся взглядом на их гостью. -- Асока?
   -Здравствуй, Кенан. -- улыбнулась торуга.
   -Асока, это не то, о чём ты подумала...
   -Это не важно. -- поспешила успокоить его посетительница. -- Как ты себя чувствуешь?
   -Вроде нормально, а что?
   -Ты должен мне всё рассказать во всех деталях. -- строго сказала джедайка. -- Я не могу понять, что здесь произошло, и мне это не нравится. И где та девушка-падаван, о которой ты говорил?
   -Она здесь, на борту...
   Внезапный звук сирены прервал их разговор.
   -Какого хрена там происходит? -- спросил Эзра по рации, чтобы не отвлекать старших от важного разговора.
   -Подготовка к гиперпрыжку, вот чего! -- весело ответил Рутор. -- Так что поднимайте ваши предательские задницы на мостик, и то чучело рогатое не забудьте прихватить!
   -Да он в конец охренел! -- заметил Молби.
   -Ты из ума выжил, придурок?! -- закричала уже в свою рацию Гера. -- Отставить гиперпрыжок!
   -Это приказ по всему флоту. Координаты перехода уже получены и загружены. -- судя по голосу, Вален был на взводе, если не сказать навеселе. -- Мы летим в зону боевых действий. На нас возложена эвакуация гражданских.
   -Куда? -- на этот раз спросила Асока, быстро подскочившая к твилеке и воспользовавшись её рацией.
   -Домой, на Лотел!
  
   ========== Места в партере ==========
  
   -А у этого вольного торговца определённо есть стиль. -- с лёгкой улыбкой заметила Анна, глядя на расширяющееся облако остывающего газа, что всего несколько секунд назад было вражеским кораблём-разведчиком. Чудовищная энергия ленс-излучателя просто испарила это утлое судёнышко вместе со всем содержимым. Немногочисленный экипаж даже не успел понять, что по ним стреляют. -- С ним работать можно...
   -Но у него корабль меньше чем у того, другого торговца. -- заметила Ашима, не совсем понимая причину изменения обычно хмурого настроения своей учительницы на такое приподнятое.
   -Ах, какая же ты до сих пор наивная. -- усмехнулась инквизитор Астер, ловя ученицу за талию и подтягивая к себе. -- Запомни, размер, конечно, имеет значение, и определяет многое, но далеко не всё. И пускай этот звездолёт вдвое меньше того сверхтяжёлого транспорта, но он в сотню раз опаснее.
   -Это всё из-за лучевых орудий?
   -Не только, моя дорогая, не только. Масс-конверторы строились для того, чтобы перемещать колоссальные объёмы грузов, все остальные функции у этих кораблей вторичны, а их конструкции просты и незамысловаты. А это -- грандкрузер -- настоящее произведение искусства кораблестроителей, созданное лучшими мастерами человечества исключительно для войны. -- у Анны сегодня действительно было очень хорошее настроение, а потому она усадила свою ученицу на колени, прежде чем продолжить свой рассказ. -- Этот корабль был построен десять тысяч лет назад, ещё когда сам Император ходил среди своих подданных. Многие секреты технологии, при помощи которых он был создан, потеряны в веках. Даже само название этого типа кораблей теряется во мраке тысячелетий.
   -А разве такое возможно? -- с сомнением спросила Ашима.
   -Увы, да. Слишком много таких кораблей отвергло свет Бога-Императора, встав под знамёна предательских легионов Хаоса. Поэтому их и называют "Репульсив", что значит "Отвергающий". -- с грустью рассказала псайкер своей ученице об очередном напоминании о самой мрачной странице в истории Империума -- великом предательстве. -- Многие считают, что всему виной недостатки конструкции этих звездолётов, в результате которых экипажи оказываются и уязвимы перед опасностями варпа. Что шёпот потусторонних голосов сводит несчастных с ума, либо поле Геллера начинает сбоить, открывая дорогу на борт легионам демонов.
   -Какой кошмар. -- с ужасом вздохнула девчонка, прижимаясь к учительнице своей головой с волосами, чёрными как бездна космоса. -- Но почему тогда этот корабль оказался здесь.
   -Потому что не все такие корабли оказались подвержены порче. Многие до сих пор верой и правдой служат Империуму, хотя большинство из них законсервировано. Холодные и пустые, они стоят на орбитах складских миров муниторума, ожидая того часа, когда в их мощи снова возникнет нужда. -- Анна погладила по голове свою далеко не глупую, но всё ещё такую необразованную ученицу. -- А конкретно этот корабль уже трижды губил свой экипаж, но так и не примкнул к флотам предателей. Дважды его находили дрейфующим в холодном безмолвии межзвёздного пространства, а в последний раз -- сцепленным с остовами других погибших кораблей в груде космического скитальца. Трижды его восстанавливали, чтобы вернуть на службу Империуму. И последний раз это сделал его текущий хозяин.
   -А он не боится, что корабль убьёт и его тоже?
   -Нет, не боится. Этот звездолёт погубил его прапрадеда, так что обуздать этот мятежный корабль для него -- дело чести. -- ответила Анна, вспоминая своё крайне короткое знакомство с капитаном этого тяжёлого крейсера и его мыслями. -- Он уверен, что нашёл подход к своему обожаемому грандкрейсеру, и искренне любит его, тратя баснословные суммы на ремонт и модернизацию. И звездолёт его ещё ни разу не подводил.
   -А это очень мощный корабль? -- внезапно спросила Ашима, с интересом рассматривая изображение огромного звездолёта, чьи контуры напоминали наконечник копья.
   -Очень. Его бортовой залп может разрушить небольшую луну, расколоть континентальную плиту или же обратить в стекло небольшой континент. -- инквизитор Астер не без удовольствия отметила, как округлились глаза у её ученицы. -- Батареи его плазменных макропушек уступают только линкорам, а ленс-излучатели делают и без того сокрушительные залпы смертельными для любого врага. А ещё этот звездолёт может запускать противокорабельные торпеды. И это не считая всех тех дополнительных систем и улучшений, что позволяют такому внушительному арсеналу бить без промаха.
   -Здорово. А остальные корабли такие же мощные?
   -Ответ на этот вопрос ты должна получить сама. -- всё же одной из задач псайкера было обучить эту девчушку своему искусству, и сейчас был отличный момент, чтобы познакомить её с новым приёмом. -- Теперь ты тоже псайкер, а они могут узнать правду без сканеров и справочнииков.
   -Это как?
   -Прочесть их отражения в варпе. Мы находимся достаточно близко, чтобы прозрение не составило особых трудностей. Настоящим мастерам под силу узреть корабль, находящийся за сотню и даже тысячу световых лет. Но мы начнём с более простой задачи. -- видя множество вопросов в глазах своей ученицы, Анна продолжила лекцию: -- Звездолёт сам по себе это просто металл, который не отражается в варпе. Но его экипаж -- люди. Корабль отражается в их мыслях, а те отражаются в варпе. Это навигаторам под силу видеть отдельные флуктуации варп-драйвов, чтобы различать их модели. Для нас же их излучения наоборот, являются помехой, как и поле Геллера. Но когда корабль находится в реальном пространстве, они отключены.
   -Значит, я должна буду прочесть мысли тех, кто находится на борту этих кораблей. -- задумчиво произнесла Ашима. -- А если они будут думать о чём-то другом?
   -Вот поэтому и надо читать их совокупную ауру. Каждый член экипажа думает о своём корабле довольно часто, и эти мысли оставляют достаточно чёткий отпечаток...
   -А есть какой-нибудь другой способ? -- внезапно спросила ученица у псайкера.
   -Конечно есть, но они лежат в плоскости техник предсказания, и построены на том, чтобы пронзить взглядом пространство и время, увидев в видениях варпа картины грядущего, или образы отдалённых мест. -- Анне было приятно отвечать на такие вопросы. Любопытство -- лучшее доказательство прилежания и интереса в учении. -- Но они ещё слишком сложны и опасны для тебя. Когда ты научишься отличать ложные видения от истинных, то овладеешь и этой техникой, а пока лучше используй более простой, но надёжный способ.
  
   -И чур не подглядывать в мысли наших офицеров и операторов авгуров. -- с улыбкой сказала Ашиме учительница, легонько хлопнув её по носу указательным пальцем. -- Ты же знаешь, что я сразу замечу это.
   -Хорошо. Я постараюсь. -- кивнула ученица, слезая с колен и отходя чуть в сторону ото всех, как того требовали правила безопасности.
   Сделав небольшое дыхательное упражнения и прочтя короткую молитву Императору, как того требовал малый ритуал подготовки, она снова открыла свой разум варпу, устремляя свой мысленный взор туда, где через холодную пустоту космоса скользили огромные корабли, чьи работающие на форсаже двигатели сияли подобно маленьким звёздам. Она не знала ни типов, ни названий этих кораблей, но вслушавшись в гудения мыслей, что их окружали, она смогла почувствовать напряжение, страх, нетерпение и жажду битвы -- именно эти эмоции сейчас владели экипажами звездолётов, готовившихся вступить в бой.
   Но сделав над собой усилие, она смогла отсечь фоновый шум сиюминутных мыслей, впитывая в себя более постоянные, рутинные порывы, касавшиеся обслуживания и ремонта кораблей, из которых и всплывала требуемая информация. Перемещаясь от звездолёта к звездолёту, она озвучивала то, что ей удалось услышать, оставляя эти данные на суд учительнице.
   -Первый -- грандкрейсер "Несгибаемый". Сложно читать, слишком много защиты, слишком много разных мыслей. Дальше два корабля, которые почти как братья. Крейсера-мониторы типа Секутор. Они не такие быстрые, как флагман, и им очень сложно держать строй. Они почти такие же живучие, как полноценный крейсер, хотя меньше размером, и несут меньше вооружения. Предполётная подготовка... Они переделаны в эскортные авианосцы, оба. Но носовые орудия и башенный ленс-излучатель по центру всё ещё на месте, как и было задумано фабрикаторами Станков, которые их создали.
   -Хорошо. Пока всё правильно. -- подбодрила её Анна. -- Дальше.
   -Дальше три корабля, которые летят и сражаются вместе. Три эсминца. Двое похожи, а один сильно отличается. Он -- флагман. Файершторм. Он главный в этом отряде, потому что у него одного есть ленс-излучатель. Другие, типа Меч, и не могут нести такое оружие. Они должны осыпать врага залпами макропушек, чтобы перегрузить щиты, и тогда их вожак сможет нанести смертельный удар.
   -Верно. Это стандартная флотская тактика для малых отрядов эскортных кораблей. Дальше.
   -Дальше идут два транспорта. Они совсем дешёвые, и практически безоружны. Их тоже переделали. Один в эскортный авианосец, один в армейский транспорт. Ещё один корабль похож на них, но там меньше людей. Не могу разобрать. Кажется, это просто транспорт.
   -Ладно, движемся дальше.
   -Ещё один корабль не похож на остальные. Тонкий, лёгкий, хрупкий. Звёздный клиппер. Он быстрее всех остальных кораблей. Он создан ради скорости и быстрой доставки ценного груза. Но его тоже переделали. Теперь это хищник. Гончая. Я чувствую жажду битвы тех, ко на его борту. Чувствую... Ионные макроорудия. Дизрапторы. Они парализуют жертву, пытающуюся скрыться. А потом на дрейфующий корабль набрасываются абордажные боты из трюма, чтоб был переделан в ангар, убивая команду и захватывая новый трофей для своего господина.
   -Разведчик, загонщик и курьер в одном флаконе. -- протянула Анна. -- Интересная комбинация. А что дальше?
   -Дальше два одинаковых корабля. Я чувствую злобу, гнев, ярость, зависть... Эти корабли... Иконоборцы! Их строили на нелегальных верфях отдалённых систем. Они бороздили космос под пиратскими знамёнами, бросая вызов всем богам и господам, кроме своих капитанов, грабя торговцев и разоряя беззащитные колонии. Пока они не встретили врага, который оказался им не по зубам. Гончая настигла их, и теперь они служат её хозяину. Экипажи считают эти корабли нехорошими, лишёнными благословения Машинного Бога. Но все системы работают, а макроорудия всё так же смертоносны, а остальное их нового господина не особо волнует.
   -Эти корабли были затронуты порчей Хаоса? -- теперь уже серьёзно спросила инквизитор Астер, почуяв признаки ереси в использовании таких звездолётов.
   -Нет. Их ещё не успел коснуться Хаос. -- ответила Ашима, повнимательнее всматриваясь в окружающую эти корабли ауру.
   -Не стоило тащить эти корабли сюда. Иконоборцы настолько просты в постройке, что начинают прорастать как грибы после дождя везде, даже там, где их никогда не было. -- судя по голосу, настроение Анны резко упало. -- Вот чего-чего, а пиратских флотилий из нормальных рейдеров нам здесь только и не хватало. Ладно, хватит. Возвращайся.
   Быстро вернувшись в своё обычное тело, начинающий псайкер закончила работу охранной молитвой, восстанавливая контуры своей псионической защиты.
   -Вот, теперь ты сама знаешь всё, что нужно знать о силах этой эскадры. -- спокойным тоном возвестила учительница ученице. -- И как ты оцениваешь их шансы на победу против всего того, что пригнал этот лжеимператор?
   -Пока что пятьдесят на пятьдесят. -- склонив голову на бок заметила Ашима. -- Но если сюда придут ещё корабли, то эта эскадра не справится.
   -Вот только гордому вольному торговцу все мои предупреждения как об стенку горох. Он поклялся, что захватит эту систему. А будущее слишком туманно, чтобы я могла спокойно сидеть и ждать результата. -- инквизитор Астер снова была холодна и сосредоточена. -- Я послала астрограмму с призывом о помощи другой эскадре. Как думаешь, они успеют прибыть до начала битвы?
   -Нет, не успеют. -- с грустью ответила ученица псайкера. -- В моих видениях они не успели.
   -Тогда сделаем так, чтобы к их прибытию ещё было кого спасать. -- приняла решение Анна, и взмахнув рукой, отдала приказ: -- Полный вперёд, курс на планету Лотел.
  
   -Вот уж не думал, что буду счастлив увидеть над Лотелом столько имперских кораблей. -- протянул Эзра, задумчиво почесав затылок. -- Такая армада должна кого хочешь отвадить.
   -Мда. Здесь больше кораблей, чем в паре секторальных флотов. -- согласился Кенан, разглядывая через окно панорамного обзора множество звездолётов, что занимало орбиту над знакомой планетой. От крохотных канонерок, до здоровенных звёздных разрушителей, их тут были сотни. -- Будем надеяться, что этого хватит.
   -Будем надеяться, что в городе найдутся запчасти для "Призрака". -- поспешила вернуть их с небес на землю Гера. -- Если опять запахнет жареным, нам на этом толстяке не сбежать.
   -Гера права. Враг постарается выбить самые тяжёлые корабли в первую очередь. Малые боевые звездолёты не представляют для их кораблей серьёзной угрозы. -- внезапно стала на её сторону Сабина. -- Если что, бежать будет проще на чём-то небольшом.
   -А как же эвакуация? -- осторожно спросила Галла, всё ещё боявшаяся посмотреть на то, что натворила.
   Асока долго поражалась тому, во что превратилась её давняя знакомая. Оказывается, они вместе проходили обучение в храме джедаев. Но вот только если одна стала настоящим джедаем, то вторая превратилась в чудовище. Молби долго пришлось уговаривать свою возлюбленную вернуться на мостик, чтобы вести корабль в гиперпрыжке, и она до сих пор была подавлена и неразговорчива.
   -Я займусь этим. -- поспешил заверить их пират. -- Можете не сомневаться, я размещу всех, кого к нам пришлют.
   -Жаль, конечно, что не удастся спустить вниз центральную сферу. -- заметила Асока, изучая имперскую армаду. -- Но лучше не рисковать. Я ощущаю мощные возмущения в Силе.
   -Сказал бы я, чего она там ощущает, да времени нет с вами лаяться. -- заявил Рутор, резко направляясь на выход. -- Вам там передали координаты зоны высадки и развёртывания дроидов. Потрудитесь выполнить приказ.
   -Не, ну он издевается... -- всплеснула руками мандалорка. -- И куда ты теперь намылился, железноногий?
   -Вернуться в расположение части, пока всё не стало ещё хуже. -- остановившись в дверях, Вален окинул мостик хмурым взглядом, в котором смешались отвращение и жалость. -- Вражеские корабли уже миновали орбиту внешней планеты. Уже завтра они будут здесь. Так что у вас тоже нет лишнего времени, если хотите спасти хоть кого-то, или хотя бы выжить. Прощайте.
   -Он прав. -- внезапно произнесла Асока, всё время перелёта старательно игнорировавшая имперца. Её ненависть, подпитываемая непрерывной войной с Империей, что длилась уже второй десяток лет, была более чем понятна. И Кенану пришлось приложить немало усилий, чтобы уговорить её не пускать в ход световые мечи. Так что это признание верности суждений заклятого врага действительно дорогого стоило. -- У нас мало времени.
   -Ну так летим вместе с ним! -- быстро предложила Сабина. -- У него есть коды доступа, чтобы попасть в столицу, даже если там уже объявлено военное положение.
   -А как же высадка? -- удивлённо спросил Эзра.
   -Я займусь. -- быстро отозвался Молби. -- Сепаратисты сделали неплохую систему. С борта корабля я смогу активировать и контролировать всех дроидов, от одиночного пехотинца, до десантных барж.
   -Тогда остаёшься здесь и работаешь. -- приказал Кенан, направляясь к выходу вместе с остальными. -- Галла, ты с нами.
   -Нет.
   -Это не вопрос. Это -- приказ.
   -Мне нельзя вниз. -- замотав рогатой головой ответила бывший падаван. -- Я слишком опасна, чтобы снова спускаться на планету.
   -Вздор. -- отмахнулась от этого заявления Асока. -- Нам потребуется любая помощь, чтобы спасти жителей этого мира. Даже твоя.
   -Но я...
   -Идёшь вместе с нами! -- твёрдо заявила торуга.
   И возлюбленная пирата подчинилась, с грустью направившись вместе с ними к ангару на четвереньках. Тем временем Эзра как раз успел договориться по радио с имперцем о том, чтобы лететь на "Призраке" вместе. Рутор, как обычно, был не в восторге, но всё же согласился помочь.
  
   Лотел встречал их тяжёлой атмосферой напряжённого ожидания. Имперская администрация всё же подготовилась к обороне, организовав эвакуацию людей из небольших поселений в крупные города, которые теперь были защищены батареями тяжёлых турболазеров и планетарными щитами. Эзре было тяжко смотреть на то, как его дом превращался в крепость, наводнённую солдатами и техникой, но такова была цена попытки сопротивления захватчикам.
   Вален действительно сумел провести их в столицу, где "Призрак" сумел протиснутся сквозь толчею прибывающих и отлетающих челноков, приземлившись на одной из посадочных площадок на отшибе.
   Имперец поспешил удрать, как только открылась грузовая аппарель. Всё же теперь протез не вызывал у него таких неудобств. Единственное, что хоть как-то обнадёживало -- своё слово он держал, не вломив их штурмовикам сразу. Но всё равно ведь можно было быть чуть более благодарным за спасённую жизнь.
   -Как думаете, как скоро он на нас настучит? -- спросила Сабина, глядя в спину убегающему пилоту.
   -Да какое это имеет значения, если тут все стены увешаны нашими мордами? -- поинтересовался Эзра, указывая на висевшие на стене розыскные плакаты.
   -Имперцам сейчас не до нас. -- заметил Кенан. -- Гера, Сабина, займитесь кораблём. Достаньте все требуемые запчасти и погрузите на борт.
   -Как скажешь, босс. -- отозвалась мандалорка, отправившись предупредить капитана корабля об их задании.
   -А что будем делать мы? -- удивлённо спросил Эзра.
   -Прогуляемся. -- ответила Асока. -- Для нас всех найдётся работа, даже для Галлы.
   -По-моему, это не лучшая идея. -- с сомнением проговорила четырёхрукая. -- Я слишком большая и заметная, и буду привлекать внимание.
   -Это нам и нужно. -- с хитренькой улыбкой заявил Кенан. -- Будешь идти чуть впереди нас, и ни один имперец не заметит наших лиц.
  
   -Повелитель. -- почтительно склонил голову Таркин, приветствуя Императора на борту "Монарха".
   -Вы решили разместить свой штаб здесь, а не под защитой планетарного щита? -- спросил Палпатин, жестом приветствуя одного из своих самых верных последователей.
   -Именно так, ваше величество. -- кивнул седовласый гранд-мофф. -- Этот Империал ничем не отличается от остальных, а враг наверняка будет фокусировать огонь на самых крупных кораблях, находящихся в непосредственной близости.
   -Это задумка Трауна, верно?
   -Так точно. -- если Таркина и обидело это замечание, то он не подал виду. По крайней мере, ему хватало смелости признавать себя не самым лучшим тактиком в галактике. -- Он сам разместил свой штаб на "Химере".
   -Хорошо... -- встав у окна панарамного обзора, властелин галактики любовался видом на свою армаду. -- Сколько у нас кораблей?
   -В системе на данный момент находится сорок один звёздный разрушитель и ешё двести пятнадцать вспомогательных кораблей, не считая мобилизованных и неукомплектованных для космического боя.
   -Ваш прогноз?
   -Имеющихся сил более чем достаточно для отражения вражеской атаки. Даже если у них было бы вдвое больше кораблей, Лотел им не по зубам.
   -Вы уверены? -- спросил Палпатин, пристально глядя на губернатора Внешнего Кольца немигающим взглядом своих жёлтых глаз.
   -Уверен, повелитель. -- ответил Таркин, не отводя взгляд. -- Даже если что-то пойдёт не так, и враг применит совсем уж фантастическое оружие, резервная флотилия командора Даллы готова ударить им в спину в любой момент.
   -Прошу прощения, пшш, повелитель. -- громыхнул Дарт Вейдер, чёрным вихрем врываясь на мостик. Подойдя к Императору, он опустился на одно колено, ожидая разрешения говорить.
   -В чём дело? -- интонацию голоса властелина галактики можно было назвать раздражённое любопытство.
   -Я чувствую мощные возмущения в, пшш, Силе, учитель. На планете находится несколько джедаев!
   -Я тоже почувствовал их прибытие. -- кивнул Палпатин. -- Сейчас они находятся в столице.
   -Дозвольте спуститься туда и, пшш, покончить с ними.
   -Нет, лорд Вейдер. Вы нужны мне здесь.
   На мостике повисла неловкая пауза. Двое ситхов словно изучали реакцию друг друга. Только шипящий звук работы дыхательной системы правой руки Императора нарушал гнетущую тишину.
   -Мне отпустить их, повелитель? -- наконец-то нарушил молчание Вейдер.
   -Ни в коем случае. -- улыбнулся хозяин галактики. -- Спустите на них ваших псов. С этой задачай они должны справиться.
   -Вы, пшш, уверены?
   -Если сомневаетесь, выпускайте всех. -- приказал Император. -- Заодно проверим, чего они стоят в деле.
   -Как вам будет, пшш, угодно. -- отозвался Вейдер, подниимаясь на ноги и отправляясь вполнять полученные приказы.
   -Постойте, лорд Вейдер. -- внезапно окликнул его Палпатин. -- Вы нужны мне здесь.
   -Владыка? -- чёрная маска скрывала лицо ситха, но, даже искажённы дыхательной системой, его голос не скрывал явного удивления.
   -Подойдите ближе. -- приказал властелин галактики своему ученику. -- Вы чувствуете это?
   -Возмущения в Силе. -- после минутного молчания ответил Вейдер.
   -Да. Более глубокие, чем от любого джедая. -- Император снова повернулся к окну панорамного обзора, прикрыв желтоватые глаза. -- Будущее слишком неопределенно и турбулентно. Но я чувствую, что наше место здесь. Нам с вами предстоит своя битва с врагом, что пользуется энергией Силы. И от нашего успеха будет зависеть слишком многое.
   -Понимаю, пшш, учитель.
  
   ========== Тактический анализ ==========
  
   Первый выстрел, как и предполагалось, остался за врагом. Три огромных энергетических луча поочерёдно пронзили колоссальное пространство, поразив передовой звёздный разрушитель авангарда с хирургической точностью. Выведенные на предельную мощность щиты смогли только немного ослабить первый удар, в то время как последующие прошили огромный боевой звездолёт насквозь. Мощь этого оружия была столь велика, что даже гипертрофированная броня капсулы главного реактора не была для него помехой. А в следующий миг повреждённая установка потеряла стабильность, и вышедшее из под контроля ядро просто испарило звездолёт в одном чудовищном взрыве.
   Но не этот акт разрушения, уничтоживший могучий боевой корабль вместе со всем экипажем, заставил чисса замереть с широко открытыми глазами, а та дистанция, с которой был произведён этот филигранный выстрел. Свыше четырёхсот тысяч километров. Все доклады, которые ему уже довелось проанализировать, оценивали предельную дальность стрельбы орудий противника в полтора, а то и два раза ниже. А если подобная ошибка оказалась даже в оценке такого ключевого параметра, как дальнобойность вражеских кораблей, то остальным данным нет никакого доверия.
   -Какие будут приказы, господин контр-адмирал? -- осторожно спросил капитан, стоявший позади командующего.
   -Пока никаких, Пеллон. -- спокойно ответил чисс, откинувшись в кресле и продолжая наблюдать через голопроектор за течением боя, что разворачивался вдали.
   -И вы будете здесь просто сидеть и смотреть, как убивают верных солдат Империи?
   -Не просто сидеть и смотреть, а наблюдать и ждать подходящего момента. Уж вы-то, Гилад, должны понимать разницу.
   -Предыдущий капитан тоже не любил проявлять инициативу. За что и лишился своего поста, когда корабль не вышел из ремонта вовремя.
   Напоминание об ответственности за невыполнение приказа было излишним, но капитан слишком сильно хотел вступить в бой. А противник дал второй залп, в котором к флагману присоединилась уже половина вражеской эскадры, выведя из строя ещё три Империала. И до сих пор этот обстрел оставался безответным, потому что корабли армады всё ещё не вышли на предельно-допустимую дистанцию ведения огня.
   -Вы знаете, с кем мы воюем, капитан? -- неожиданно спросил Траун.
   -Конечно знаю! С врагами Империи!
   -Похвальное рвение. -- усмехнулся контр-адмирал. -- Но всё же, вы хоть представляете, как они выглядят? Как ходят, как говорят, что ценят и чего боятся?
   -Какое это имеет значение? -- фыркнул в усы Пеллон. -- Они -- враги, вторгшиеся в наше пространство, и должны быть уничтожены!
   -А вы знаете, как уничтожить врага, которому по силам разорвать ваш корабль одним залпом, находясь вне радиуса действия ваших орудий?
   Судя по недовольному молчанию, никаких тактических рекомендаций, кроме уже имевшихся в их распоряжении, у капитана не было.
   -Вы совсем не глупый человек, Гилад, и сами прекрасно понимаете, что текущая тактика -- тупое закидывание врага трупами наших солдат и офицеров, равно как и остовами наших кораблей. -- чисс не боялся говорить горькую правду, потому что прекрасно понимал, что за это ему не сделают ничего. -- Имеющиеся разведданные как минимум неточны, если в них вообще есть хоть что-то достоверное. Мы понятия не имеем, чего можно ждать от этого врага.
   -И долго нам ждать? -- хмуро спросил Пеллон, не найдя достаточно весомых контраргументов.
   -Пока враг не выдохнется. Пока не вскроет все свои карты. И когда он более не сможет преподнести нам подобных сюрпризов, мы нанесём ответный удар.
   -Но это же и есть генеральный план сражения гранд-моффа Таркина. -- с сомнением заметил капитан.
   -Именно. Но перед тем, как нанести удар, врага нужно измотать. Введём резервы слишком рано -- они просто сбегут. Слишком поздно -- и ситуацию будет уже не спасти.
   -И как мы поймём, что нужный момент настал?
   -По изменению их тактики. -- с улыбкой ответил чисс. -- Обратите внимание на их построение. Тяжёлые корабли идут клином впереди, за ними идут более лёгкие корабли следующей волны, а за ними, в свою очередь, резерв. Это же классическая прорывная тактика.
   -Разве? -- с сомнением спросил Гилад, подходя ближе и вглядываясь в голографическое изображение разворачивающейся битвы. -- Между ближайшими вражескими кораблями почти тысяча километров. О каком строе может быть речь?
   -Об очень разряженном, но всё же строе. Если дальнобойность их орудий позволяет поддерживать такую дистанцию, то почему бы и нет? -- Траун посмотрел на капитана, поймав встречный взгляд, полный сомнения. -- Учитесь мыслить глобальнее, Гилад. Вам это очень пригодится.
   -Приложу все силы, сэр. -- ответил Пеллон, возвращая своё внимание к голографическому изображению. -- Началось...
   Судя по множеству появившихся отметок эскадрилий истребителей и бомбардировщиков, в дело вступил москитный флот. Вражеская флотилия тоже выпустила свои машины на перехват. Два флота встретились, и теперь Империалы, Победы, Дредноуты и Небулоны поливали эти неповоротливые громадины огнём своих ионных пушек и турболазеров на максимальной мощности. Вражеские звездолёты дали только один ответный залп практически в упор. И его сила была сокрушительной.
   Чем бы ни был вооружён вражеский флагман, Траун твёрдо решил не подставляться по его бортовой залп ни при каких обстоятельствах. По три звёздных разрушителя с каждого борта этого семикилометрового левиафана получили столько попаданий, что выпали из строя, лишившись боеспособности, теряя ход, или просто разваливаясь на куски в облаках испаряющейся дюростали. Лучевые орудия не поддержали бортовые залпы, вместо этого продолжая вести огонь в носовом секторе, разорвав ещё один Империал, что только готовился вступить в бой.
   Страх, зависть, благоговение и уважение смешались в душе контр-адмирала. Доминация Чиссов была могучим государством, обладая превосходным флотом и богатыми воинскими традициями, но всё же не смогла создать ничего подобного этому колоссу разрушений. Его вытянутый, приплюснутый корпус своими контурами напоминал наконечник копья из тех времён, когда стальные латы считались вершиной технологии, наравне с арбалетами. Он рассекал строй имперских кораблей подобно могучему паруснику, бороздящему неспокойное море планеты-океана. Вокруг него бушевал огненный шторм. Его щиты осыпал град попаданий, который бы уже десять раз испарил любой другой звездолёт, но они держались. А вал заградительного огня, создаваемый сотнями его защитных орудий, был столь плотным, что целые эскадрилии и даже авиакрылья сгорали в нём, так и не сумев прорваться на позиции для нанесения бомбового удара. Те немногие машины, которым всё же удавалось прорваться, тут же перехватывались вражескими истребителями.
   -Кто бы не создал этот звездолёт, он был великим судостроителем. -- негромко проронил чисс. -- Возможно, величайшим, которого знала галактика.
   -Смотрите! -- воскликнул Пеллон. -- Он выпускает корабли-самоубийцы из носа.
   -Практически в упор. -- с грустью кивнул Траун, наблюдая за тем, как через считанные секунды эти огромные снаряды, длинна каждого из которых превышала сотню метров, впились в назначенные им цели. Из шести брандеров три принял на себя звёздный разрушитель, оказавшийся разорванным на части. Ещё три более мелких корабля были уничтожены без остатка. -- Чтобы не было шанса сбить их, или навести таркционный луч...
   Теперь уже даже корабли третьего эшелона противника вступили в бой, круша залпами своих орудий тех, кому довелось прорваться через тяжёлый авангард их построения. А вражеский флагман упрямо продолжал рваться вперёд, не обращая внимания на шквал огня. Теперь уже кораблям Империи приходилось самим менять курс и маневрировать, чтобы избежать столкновения с этой горой металла.
   -Что они делают? -- спросил Пеллон, непонимающе глядя на подобные манёвры. -- Они же идут курсом на столкновениие с планетой!
   -Это и есть цель их прорыва.
   -Но они оставят у себя за спиной целый флот! -- воскликнул изумлённый капитан. -- Они подставят под удар корабли второго и третьего эшелона.
   -В то время как тяжёлый авангард уже достигнет своей цели. Смело. Очень смело и решительно. -- Траун позволил себе небольшую улыбку. -- Их командир явно знает что-то, чего не знаем мы. Знает о своём корабле, и потому не страшится бросать его в самое пекло. Потому что уверен, что его флагман это выдержит.
   -Выдержит сконцентрированный огонь целого флота? -- в голосе Гилада сквозило сомнение.
   -Он уже выдержал огонь четверти флота, который не смог полностью пробить его щиты. Сомневаюсь, что сейчас мы сможем нанести ему хоть какой-то существенный ущерб. -- чисс немного задумался, сложив пальцы домиком. -- Их командир жаждет достичь планеты? Так пусть получит её.
   -Сэр? -- немного шокированный подобным заявлением переспросил капитан.
   -Пускай спускается на орбиту, подавляет ПКО, пробивает панетарные щиты и начинает высадку десанта. Наша наземная группировка достаточно сильна, чтобы справиться с этим. -- внезапно поднявшись из кресла заявил Траун, подходя ещё ближе к голограмме. -- Пока он будет возиться с развёртыванием и поддержкой войск, он выпадет из боя. И у нас появится отличный шанс разделаться с кораблями второго и третьего эшелона.
   -Но сэр, наша задача...
   -Наша задача -- выиграть войну! -- воскликнул контр-адмирал, взглянув на подчинённого своими красными глазами. -- А это можно сделать, только сломив их волю к сопротивлению, уничтожив их корабли. Не прогнав, не принудив их отступать перед превосходящим числом, а уничтожив!
   -Да, сэр. Именно этих слов я и ждал от вас, сэр. -- улыбнувшись в усы ответил Пеллон. -- Жду ваших приказов, сэр.
   -Передайте приказ основным силам флота: сосредоточить огонь на кораблях арьергарда. Тяжёлый авангард игнорировать. -- вернувшись в кресло, Траун снова окинул своим цепким взглядом картину боя. -- Пусть эвакуационный флот покинет низкую орбиту и займёт позицию вот тут, на фланге.
   -Может быть разрешим им покинуть систему, сэр? -- несколько нервно спросил Гилад. -- Там на борту -- сотни тысяч беженцев. Разве мы можем рисковать их жизнями?
   -Мы и не будем ими рисковать. Мы используем их присутствие как психологический фактор. -- ответил чисс, не отрываясь от наблюдения за боем. -- Среди эвакуационного флота есть пара разукомплектованных Венаторов, и даже один Лукерхалк. Этого достаточно, чтобы враг расценил их как ещё одну эскадру, готовую ударить во фланг.
   -Может быть, и сработает...
   -Постойте, что это? -- внезапно перебил капитана контр-адмирал, позабывший о титулах и субординации. Вскочив с места, он кинулся к голопроектору, тыча пальцем в один из кораблей, которому удалось на полном ходу пройти сквозь все три эшелона вражеской эскадры и зайти в тыл последним кораблям. -- Что с этим Дредноутом?
   -Эм, кажется, он потерял ход, сэр. -- осторожно ответил Пеллон, опасаясь очередной эксцентричной выходки, которыми, наверняка был богат его новый командир.
   -По нему стреляли?
   -Эм, нет, сэр. Не стреляли. -- ответил капитан, сверившись с данными тактического монитора.
   -Тогда почему он вышел из боя?
   -Сэр, возгорание на борту, сэр. -- доложил несколько удивлённый Гилад. -- Множественные пожары в разных отсеках. Экипаж борется за живучесть...
   -Диверсия?
   -Не могу знать, господин контр-адмирал. -- развёл руками капитан. -- Контрразведка утверждает, что это исключено.
   -От дерьмо. -- ругнулся контр-адмирал, добавив ещё несколько междометий на чисском, возвращаясь на своё место. -- Я тоже не знаю, с чем это связано. И это мне очень не нравится.
   -Сэр?
   -Пожар в одном отсеке ещё может быть случайностью или технической неисправностью. Множественные пожары в разных отсеках просто так не возникают. -- Траун сидел нахмурившись, снова уставившись на голограмму боя. -- Если это один из тех сюрпризов, о которых я подозревал, то всё гораздо хуже, чем я думал.
   -Сэр, вражеские корабли запустили бомбардировщики! -- удивлённо воскликнул Пеллон. -- Они атакуют ближайшие к ним корабли.
   -Интересный ход. Использовать броню корабля-носителя для защиты ударной авиации вплоть до момента атаки, чтобы минимизировать потери. -- чисс снова улыбнулся. -- А мне определённо нравится их командир. Ему не хватает гибкости, но смелости ему не занимать. И у него есть стиль. И кураж. Осталось только обратить их в нашу пользу.
   -Сэр?
   -Сообщите командору Далле, чтобы выдвигала резервы. -- отдал команду Траун, скрестив пальцы у подбородка. -- Пусть крейсер-заградитель активизирует все свои генераторы гравитационной тени. Её центр должен находиться позади третьего эшелона вражеского строя.
   -Полагаете, враг попытается бежать? -- на лице капитана отразилось непонимание. -- Но ведь генератор гравитационной тени заблокирует и наши собственные корабли.
   -Он позволит кораблям Даллы выйти из гиперпространсва с максимальной точностью, чтобы они смогли сразу вступить в бой. -- объяснил подчинённому свою задумке чисс. -- Я надеюсь, что обещанный Дартом Вейдером сюрприз понравится нашим гостям.
   -Будет исполнено.
   Пока Гидеон раздавал приказы, контр-адмирал снова сконцентрировался на голопроекци, с интересом наблюдая, перестроение вражеской эскадры. Корабли второго эшелона начали закладывать более резкие манёвры, словно пытаясь уподобиться истребителям в свалке ближнего боя, наверняка пытаясь прикрыть свои кормовые проекции от вражеского огня. В арьергарде тоже творилось нечто странное. Два корабля принялись кружиться, продвигаясь вперёд широкими спиралями. Искушённый тактик не мог не отметить простоту и гениальность такого решения, ведь эта карусель позволяла кораблям взаимно прикрывать друг-друга, ведя огонь по тем, кто заходил в корму другого. И всё это ради того, чтобы прикрыть ударный кулак из четырёх более лёгких кораблей, что шли следом за тяжёлым авангардом, упрямо прорываясь к планете.
   -Браво. -- негромко произнёс Траун. Понимая, что является одним из немногих, кто способен по достоинству оценить красоту этого боя, элегантность тактических решений и отточенное мастерство врага, он уже не мог скрыть своего восхищения. -- Кто бы ни командовал этой атакой, я хочу встретиться с ним.
   -Сэр? -- вернувшись на прежнее место, капитан не совсем понял мысль командующего.
   -Ничего, Гидеон. Ничего. -- отмахнулся чисс. -- Я просто отдал должное нашему противнику. Не каждый день встретишь такое...
   -Прошу прощения, сэр, но вам стоит обратить внимание на это. -- прервал старшего по званию капитан, грубо нарушив субординацию, чтобы указать на данные о вражеском суперлинкоре. -- Их флагман изменил курс. Теперь он идёт на сближение с орбитальной станцией.
   -Что? -- этот ход был для синекожего флотоводца полной неожиданностью. -- Они же не думают идти на таран?
   И словно вражеский командир услышал его мысли, и решил поиздеваться над ним, этот громадный звездолёт, только что прорвавшийся сквозь строй основных сил, врубил двигатели на максимальную тягу, и резко набрав скорость, устремился навстречу станции.
   -Да они там все обезумели... -- обронил Пеллон, сдвигая форменную фуражку со лба на затылок. -- На этой скорости столкновение уничтожит их вместе со станцией.
   -По-видимому, они думают иначе...
   Эта станция не просуществовала на орбите Лотела и недели, а теперь громадный звездолёт, размерами превосходящий её почти вдвое, шёл на самоубийственную атаку. Экипаж и персонал станции делал всё возможное, чтобы остановить этого монстра, но все их попытки были тщетны. Щиты вражеского корабля были слишком сильны, а заградительный огонь турелей слишком плотным.
   Относительная скорость во время удара измерялась сотнями километров в секунду. Оба объекта должны были просто разлететься на куски, разорванные взрывным испарением материи, перегретой чудовищной силой удара. Но то, что случилось дальше, просто противоречило всем законам физики и здравого смысла.
   Огромный наконечник копья впился в корпус станции, и, практически не теряя скорости, разорвал её надвое. Словно она была сделана не из пластилла и дюростали, а из мокрой туалетной бумаги. Ни щиты, ни броня не смогли остановить чудовищную машину, которая практически не получила никаких повреждений. Для любого имперского, да и чисского звездолёта подобный манёвр закончился бы катастрофой. Но это порождение чуждого гения кораблестроения не смог поколебать даже взрыв главного реактора станции. Ударная волна, порождённая испарением металла при дестабилизации ядра солнечной ионизации, просто обтекала его корпус, не смея прикоснуться ни к толстым бронеплитам, ни к мощным рёбрам жёсткости, ни к рядам орудий, которыми была утыкана его поверхность.
   -Капитан, срочный приказ на Лотел. Пусть сконцентрируют огонь ПКО на вражеском флагмане и поднимают всю авиацию в небо.
   -Так точно, сэр.
   -Нет, Гидеон, вы не поняли. Пусть бросают в бой всё, что может летать! -- Траун заметил, как невольно поднял голос, и поспешил успокоиться. -- Надеюсь, это задержит их подольше.
   -Сэр, вражеский флагман начал запуск десантных челноков. -- доложил капитан, передав приказ дежурному связисту. -- Они движутся к столице.
   -Ну, если их техника непредсказуема, то хотя бы логику их командира понять можно. -- с лёгкой улыбкой заметил чисс. Сегодня слишком многое шло не по плану, и слишком много факторов оставалось ещё неизвестными, чтобы можно было гарантировать хоть какой-то результат. Но поведение врага можно было просчитать, и это обнадёживало.
   -Эм, сэр, враг начал бомбардровку Лотела. -- с некоторой обеспокоенностью констатировал Пеллон, вводя команды в панель голопроектора.
   Вскоре вражеский флагман предстал пред ними крупным планом. Мощный звездолёт совершал довольно резкий разворот на низкой орбите, при этом из его подбрюшья продолжали вылетать небольшие снаряды, увлекаемые вниз работающими реактивными двигателями.
   -Протонные бомбы? Или плазменные? -- с сомнением спросил Траун. -- Что скажете, Гидеон?
   -Надеюсь, что не атомные. -- парировал капитан "Химеры". -- И надеюсь, что планетарный щит выдержит.
   -Я тоже на это надеюсь. Ибо другого нам не дано. -- с грустью заметил контр-адмирал, наблюдая за тем, как десятки бомб падали вниз, на мирно спящий город.
  
   ========== Слово о хитрости ==========
  
   -Капитан, увеличьте дистанцию от вражеских кораблей! -- приказал Император, всеми силами стараясь не терять концентрацию. Ответа он уже не слышал, снова погружаясь в свои ощущения.
   Сила вокруг кричала и извивалась от тех энергий, что использовали враги для достижения превосходства. Всемогущий владыка ситхов отчётливо чувствовал центр возмущений на каждом вражеском звездолёте, но большинство из них были довольно незначительны. Наверняка там было по несколько адептов Силы, что повышали эффективность своих кораблей применением Боевой Медитации. Возможно, защищая от атаки извне. Но это всё было незначительно на фоне флагмана.
   Кто бы не находился на борту этого громадного корабля, он был силён. Очень силён. Один не может владеть такой мощью. Там наверняка располагалось несколько десятков адептов Силы, работавших сообща, изменяя законы реальности вокруг этого могучего звездолёта, делая его практически непобедимым. Трижды они наносили удар, выводя из строя команды звездолётов, вызывая пожары на борту и ослепляя системы наведения. Но всё это меркло на фоне всего одного действа, которое даже самому Сидиусу казалось невозможным. Когда щиты вражеского флагмана всё же пали, перегруженные непрекращающимся обстрелом сотен турболазеров десятков кораблей, они подняли барьер Силы, что окутал громадный звездолёт подобно кокону, отражая попадания энергетических импульсов, ионных разрядов и даже протонные торпеды.
   Палпатин пытался вступить в бой с этими адептами Силы, используя поддержку Дарта Вейдера. Совместными усилиями они могли если не тягаться наравне с вражеским хором, то хотя бы измотать их постоянными атаками. Поддерживать боевую медитацию теперь предстояло другим адептам Тёмной Стороны из числа Рук Императора, которые были предусмотрительно взяты с Корусанта. Однако поспешная, и довольно сумбурная атака оказалась отбита вмешательством какой-то другой, новой силы.
   Вражеский флагман как раз уничтожил тараном новенькую орбитальную станцию. Не без помощи Силы, конечно, иначе бы повреждений ему было не избежать. Но тот самый защитный кокон уберёг суперлинкор от повреждений при взрыве реактора. В дело уже вступили планетарные батареи ПКО, но враг уже успел восстановить свои щиты, беспрепятственно двигаясь по низкой орбите, выходя на позицию для начала высадки. Глупцы даже не попытались пробить планетарный щит.
   Но сейчас Дарт Сидиус был обеспокоен другой проблемой. Новый хор, по силе намного превосходящий флагманский, вступил в игру, творя невероятный хаос и разрушение. Он и раньше присутствовал на поле боя, но держался в стороне, старательно маскируясь и нанося относительно слабые удары. Но теперь он уже не скрывался, действуя в полную мощь. Они могли всего за пару минут залить звёздный разрушитель огнём от носа до кормы, практически полностью уничтожив экипаж, оставив объятый пламенем остов безвольно дрейфовать в космосе. Более того, они могли взять под контроль канониров, заставляя их вести огонь по союзникам, тем самым обращая эффект боевой медитации против сил Империи.
   -Готовьтесь, лорд Вейдер, сейчас начнётся. -- предупредил своего ученика дарт Сидиус, пытаясь собрать всю возможную силу для одного решительного удара. -- Пусть ваши инквизиторы на планете подхватят боевую медитацию, пока мои адепты будут поддерживать нас.
   Сила текла могучим потоком, наполняя владыку ситхов потоками от его ученика и адептов, даруя поистине космические возможности. И чтобы проверить свои силы, Палпатин устремил свою волю через бездну космоса к одному из двух вражеских тяжёлых крейсеров, что крутились в спиральной пляске, прикрывая друг друга и тыл других кораблей. Один из них как раз готовился дать новый залп, а потому император недолго думая нанёс мощный телекинетический удар по носу звездолёта. Без длительной концентрации и особой фокусировки. Но его силы оказалось достаточно, чтобы заставить корабль почти километровой длинны резко вильнуть в сторону, сбивая артиллеристам прицел. Залп чудовищной силы ушёл в никуда, так и не найдя своей цели.
   -Ну же, покажись... -- прошипел сквозь зубы повелитель галактики, ожидая ответа на свой вызов.
   И вскоре он почувствовал его -- давление чуждой воли. Враг обратил на него свой ментальный взор, пытаясь проанализировать нового противника. Самый подходящий момент, чтобы нанести сокрушительный удар. А потому Палпатин дождался, пока враг приблизит свою проекцию в Силе достаточно близко, после чего резко захлопнул ловушку, стиснув клещи своей хватки. Этот трюк должен был разом прикончить врага, вырвав душу из тела, которое бы осталось лежать пустым сосудом, лишившись жизненной энергии. Но после кого, как стальной захват его воли замкнулся, оппонент резко изменил своё состояние. Всего за какие-то несколько мгновений несгибаемая воля врага стала столь же бесформенной и текучей, как вода, убегающая сквозь пальцы.
   -Не может быть...
   Следующие несколько минут наверняка стоили властелину галактики нескольких лет жизни и множества новых морщин. Сила буквально вопила от боли, содрогаясь от чудовищной мощи вражеских ударов. В своём стремлении поскорее избавиться от конкурента, он придавал своей воле всё новые и новые формы, нанося всё более могучие удары. И теперь лорд ситхов был вынужден направить все свои силы для защиты, пытаясь поддержать законы реальности, которые старался исказить его противник. Такая сила и скорость поражали Палпатина. Определённо, ему противостоял настоящий магистр, очень далеко ушедший в познании Силы.
   Внезапный укол предчувствия заставил его резко выйти из поединка, направив все усилия на то, чтобы скрыть следы своего присутствия. За десятилетия жизни на Корусанте ещё во времена Старой Республики, Дарт Сидиус овладел этой техникой в совершенстве, водя за нос всех тех джедаев, что входили в его кабинет и даже жали его руку. Всего несколько секунд, и в Силе не осталось и следа. Словно и не было тут нескольких ситхов.
   -Покинуть орбиту! -- приказал Император, тяжело дыша. -- Немедленно!
   Но ответить капитан "Монарха" не успел. Звёздный разрушитель содрогнулся всем корпусом от чудовищного удара энергетического потока, что пронзил его корпус. Взвыли сирены, а освещение померкло, сменившись аварийным, в то время как новые попадания прошивали корпус звездолёта, испаряя целые отсеки и палубы.
   -Покинуть корабль! -- приказал Таркин, пытаясь помочь своему повелителю поскорее добраться до спасательных капсул.
   Ни у кого даже в мыслях не было оспаривать подобный приказ. Содрогающийся от внутренних взрывов, звездолёт уже начал разваливаться на части. Ангары уже были уничтожены, поэтому единственным выходом были спасательные капсулы. Палпатину ещё никогда не приходилось летать в таких маленьких и неудобных кораблях. А с учётом набившихся в эту крохотную скорлупку людей, о каком-либо комфорте не могло быть и речи.
   -Вражеский флагман. -- констатировал очевидное Таркин.
   -Долго нам ещё тут болтаться? -- спросил Палпатин, недовольный своей ошибкой. Слишком увлёкшись своей битвой, он даже не подумал, что враг просто мог передать координаты местоположения его физического тела другим кораблям, чтобы те уничтожили его своим огнём. Если бы не предупреждение Силы, хор флагмана смог бы навести орудие прямо на мостик "Монарха", разом испарив его.
   -Траун уже принял наш, пшш, сигнал. -- доложил Дарт Вейдер. -- Через десять, пшш, минут нас подберёт челнок. Через двадцать минут мы уже, пшш, будем на борту "Химеры".
   -Пусть подберут только нашу капсулу. Остальным выполнить посадку на планету. -- приказал Император, уже придумавший, как использовать сложившуюся ситуацию в свою пользу.
   -Враг уже начал высадку десанта. -- заметил Таркин, наблюдая в иллюминатор за манёврами вражеского флагмана.
   -При не подавленных, пшш, планетарных щитах? Самоубийцы.
   -Пускай. -- улыбнулся Дарт Сидиус, создавая ложные возмущения в Силе. Теперь врагу будет казаться, что он спускается на планету в одной из капсул, в то время как отбившаяся от общей стаи оказалась просто неисправна.
  
   -Ну, как? -- спросил Кенан у своего ученика, когда тот вернулся из переулка.
   -Ничего. -- развёл руками Эзра. -- Из-за мобилизации теперь всё с ног на голову, и мой друг не может покинуть имперский центр.
   -Ещё кто-нибудь остался? -- спросила Асока, отлипая от стены, которую она подпирала последние полчаса ожидания.
   -Нет, это был последний контакт. -- покачала головой падаван. -- Больше мы здесь ничего сделать не сможем.
   -Тогда возвращаемся на корабль. -- приказала торуга, направляясь обратно на улицу. -- Передайте Галле, пусть начинает движение.
   -Ага. -- кивнул ученик джедая, беря в руки рацию и передавая сообщение. -- Но она говорит, что придётся подождать, пока не принесут счёт.
   -Раньше у нас с прикрытием было проще. -- вздохнул Кенан, догоняя Асоку.
   Вскоре вся троица уже была у выхода на многолюдную улицу. Объявленная эвакуация привела к тому, что в столицу стеклись огромные массы народа из множества мелких городков и деревень, разбросанных по планете. И хотя часть населения уже успели вывезти, город был набит до отказа. А ещё солдаты, которых было чуть ли не больше, чем гражданских. Все они искали защиты от вражеских атак под куполом мощного планетарного щита, что теперь был установлен возле имперского центра. И именно поэтому даже в столь поздний час на улицах было не протолкнуться.
   А их прикрытие всё так же сидело в открытом кафе напротив, привлекая к себе всё возможное внимание. Многие подобные заведения всё ещё работали, хотя и успели задрать цены вдвое, чтобы срубить как можно больше денег с проходящего через город потока беженцев. Но сейчас в кафе был аншлаг, и свободных мест попросту не оставалось. Да и не мудрено, когда за крайним столиком сидит такая страшная, и такая привлекательная дама. Асока специально поработала над её нарядом, так что тот теперь находился на самой грани приличия, почти не скрывая от взгляда ни тонкую талию, ни крутые бёдра, ни пышную грудь возлюбленной пирата. А тот факт, что у неё было четыре руки, рога, звериные ноги и хвост, как оказалось, мало, кого волновал. Даже наоборот, добавлял пикантности её образу, как и громадный рост.
   И сейчас этот магнит для глаз, который не поместился в само кафе только потому, что не пролезал в двери, терпеливо ждал официанта, который протискивался через собравшуюся толпу зевак с очень большим трудом. Вообще, идея посадить её сюда пришла в голову Кенану, но даже он сам признал её ошибочность, после того как Галла сломала первый предложенный ей стул при попытке на него усесться. Асока даже пошутила по поводу того, какую жопу она отожрала за эти годы. Однако, менеджер заведения быстро нашёлся с решением возникшей заминки, предложив столь нестандартной посетительнице два стула взамен сломанного, на которых она и сидела, при чём весьма комично расположив свой хвост между сидениями. Это зрелище вызывало у прохожих не меньший восторг, чем торчавшие из-за спинок края её задницы, под каждую половину которой было отведено по отдельному стулу.
   Наконец-то расплатившись, Галла вышла на улицу, по дороге чуть не свернув рогами вывеску, после чего отравилась вниз по улице. Тройка джедаев следовала за ней на расстоянии двадцати метров, ни от кого не скрываясь, проходя мимо десятков розыскных плакатов с их лицами. Никому не было до них дела, потому что большинство мужчин либо провожало возлюбленную пирата взглядом, либо уворачивалась от оплеух своих вторых половинок. Как метко подметил Кенан, им повезло, что Новый Порядок был человекоцентристским, а в армию Империи почти не брали женщин.
   -Мы закончили. -- сообщил по рации Кенан. -- Как у вас дела.
   -У нас полный порядок. -- ответила Гера. -- Запчасти уже погружены. Сейчас завершаем вырезать "Тень" из "Призрака".
   -И ещё одна хорошая новость -- Чопер теперь снова с нами! -- бодро заявила Сабина, вклиниваясь в их разговор. И её звонкому голосу вторил радостный писк астродроида.
   -Хоть какие-то хорошие новости. -- с улыбкой ответил джедай. -- У нас всё пусто. Мы возвращаемся.
   -Галла, идём в космопорт. -- проинформировала их прикрытие Асока.
   Так они и продвигались, следуя за возлюбленной пирата, надёжно скрытые от внимания патрулей покачиванием её бёдер. Столь открыто и беспрепятственно они давно не ходили по этим улицам. Однако, так не могло продолжаться вечно, и что-то непременно должно было пойти не так. И оно действительно пошло. Сначала это стало заметно в каком-то болезненном оживлении шлемоголовых и остальных имперцев, которые более не останавливались при виде Галлы, чтобы полюбоваться колыханием её груди, а бежали куда-то, кидая на неё только мимолётные взгляды.
   -Похоже, дело дрянь. -- заметил Кенан, тоже обративший внимание на изменения поведения солдат.
   -Ну, на нас пока что всем плевать. -- с некоторым сомнением произнёс Эзра, попытавшись почесать затылок, но опять наткнувшегося на шлем, который ему теперь нельзя было снимать. -- Может быть, и пронесёт...
   Но резкий крик сирены разрушил их надежды.
   -Внимание, угроза вторжения! -- объявил холодный голос диктора через недавно установленные на улицах громкоговорители. -- Всему гражданскому населению срочно проследовать в убежища.
   -Началось... -- прошептала Асока, взволнованно глядя в безоблачное ночное небо, где уже были видны вспышки огромных взрывов.
   -О нет! Молби! -- внезапно воскликнула Галла, останавливаясь посреди улицы и встревоженно глядя вверх. -- Его убьют!
   -В космопорт, живо! -- приказал по рации Кенан.
   -Поняла. -- отозвалась возлюбленная пирата, резко повернувшись к ним. Всего в три могучих прыжка она оказалась уже рядом с джедаями. -- По крышам!
   Но никто не успел и слова сказать, как она сгребла всех троих, и низко присев, запрыгнула на четырёхэтажный дом. Эзру от таких перегрузок чуть не вывернуло, а монстр продолжал нестись по крышам города на бешенной скорости, стремясь поскорее воссоединиться со своим возлюбленным.
   -Вообще-то, мы могли бы и сами бежать! -- возмутилась Асока, болтавшаяся в воздухе отдельно от остальных. Удерживая торугу за талию железной хваткой своих зачехлённых когтистых пальцев, тварь использовала её как противовес, болтая ею из стороны в сторону. -- Отпусти меня!
   -Мы тоже можем. -- прохрипел Кенан, который вместе со своим учеником оказались зажаты подмышками нижней пары рук чудовища с разных сторон её талии. -- Но ты ей попробуй это объяснить.
   -Так быстрее! -- коротко ответила Галла, очередным могучим прыжком Силы перемахнув через целый дом, свободной рукой цепляясь за карниз многоэтажки, чтобы рывком выбросить себя в верх и продолжить бешенную гонку.
  
   -Вы что, совсем уже охренели? -- прошипел Вален, поворачиваясь к главе администрации Лотела.
   -Держите себя в руках, капитан. -- шёпотом попросила его министр Туа, чтобы не терять лицо перед строем.
   -И это их я должен вести в бой? -- не унимался пилот. -- Да это же просто дети...
   -Это курсанты имперского центра.
   -Да они хоть знают, где в истребителе находится штурвал?
   -Они прошли ускоренные курсы лётной подготовки. -- во всеуслышание объявил Каллус, подходя к начинающему мяться строю. -- И вам, Вален, предстоит провести их выпускной экзамен.
   -Выпускной экзамен?! -- взъярился Рутор, не ожидавший услышать что-то подобное от старшего офицера. Одно дело эта гражданская курица, которая понятия не имеет о том, какая подготовка нужна пилоту истребителя, чтобы у него появился хотя бы призрачный шанс пережить свой первый бой. -- Вы хотите, чтобы я вёл этих щенков на убой?
   -Вели в битву, где они смогут научиться сражаться под командованием прославленного ветерана.
   -Ага, щас. -- пилот демонстративно постучал тростью по протезу, отозвавшемуся стальным лязгом. -- Вот чего мне стоил всего один бой с этим противником. Они не готовы.
   -Отставить паникёрство! -- рявкнул Каллус. -- От вас не требуют в одиночку уничтожить всю вражескую армаду. А оказать поддержку нашим силам они смогут.
   -В этом бою в лучшем случае выживет один из десяти...
   -Без вас да. Но с вашим мастерством у них появятся шансы. -- улыбнулся имперский агент.
   -Ладно. -- прорычал пилот, прекрасно понимая, что если он снова откажется, к нему применят дисциплинарные меры, что при военном положении могло означать расстрел. -- Но их смерти будут на вашей совести.
   -Как вам будет угодно. -- самодовольно заявил Каллус.
   -Значит так, курсанты. Отныне вы подчиняетесь мне, и будете делать всё, что я вам скажу. -- всё же начал свою речь Рутор. -- Не обсуждать приказы, не геройствовать, а молча выполнять приказы. Истребитель -- не игрушка, а бой -- не симулятор и не учения. Помните это, и вернётесь живыми.
  
   Туа стояла на балконе имперского центра, с тревогой глядя в безоблачное ночное небо, где разгоралась космическая битва. Даже отсюда были видны сотни маленьких звёзд, что двигались на фоне остальных, повинуясь своим собственным законам, временами вспыхивая, чтобы затем погаснуть совсем. Она знала, что это были звездолёты имперского флота, противостоящие захватчикам в отчаянной попытке не пустить их к Лотелу.
   -Не сидится в бункере? -- спросил кто-то из-за спины, так что министр чуть не подпрыгнула от внезапности.
   -Агент Калус? -- удивлённо спросила правительница планеты, резко оборачиваясь. -- Вы меня напугали.
   -Вы тоже меня удивили, министр Туа. -- ответил специальный агент Империи. -- Решили полюбоваться битвой вживую?
   -Не могу заснуть. -- с лёгкой улыбкой развела она руками. -- Ведь сейчас решается судьба Лотела.
   -И вы решили увидеть это из первых рядов? Похвально... -- подойдя к перилам, Каллус тоже посмотрел вверх. -- Не боитесь стоять здесь в разгар боя?
   -Производитель щита дал гарантию надёжности. Их продукция была сертифицирована Империей. Подобные модели даже установлены на Корусанте. -- отмахнулась Туа. -- Мы в полной безопасности.
   -Да. В безопасности. -- ухмыльнулся спецагент. -- Но невооружённым взглядом мало что можно разобрать. Вот, возьмите бинокль.
   Взяв протянутое ей устройство, Туа направила его вверх, туда, где были видны вспышки взрывов. Немного повозившись с настройками, она смогла различить зелёные и красные лучи турболазеров, наполнявшие казавшееся пустым пространство, а так же характерные треугольные корпуса звёздных разрушителей. А ещё вражеские корабли непонятной формы, что были крупнее даже внушавших уважение Империалов, к виду которых она давно привыкла. Казалось, что эти громадные звездолёты практически не движутся, но вскоре она поняла, что они летят прямиком к планете, не тратя время на манёвры.
   -Величественное зрелище, не находите? -- спросил Каллус, стоя рядом и продолжая любоваться открывающимся зрелищем.
   -Они тоже стреляют... -- пробормотала министр, глядя за тем, как расцветает всполохами пламени корпус вражеского корабля. Но когда она попыталась проследить за тем, куда направлена его атака, то переведя бинокль заметила звёздный разрушитель, что уже разваливался на части, содрогаясь от мощных взрывов. Придя в ужас от осознания того, что буквально у неё на глазах был уничтожен мощный боевой звездолёт, одним своим видом в небесах Лотела вызывавший благоговейный трепет, и вся его команда погибла вместе с ним, потряс ей до глубины души. Дрожащими руками опустив бинокль, она с трудом произнесла: -- Они только что уничтожили Империал.
   -Дайте посмотреть. -- попросил Каллус, забирая у неё бинокль и снова уставившись в небо. -- А ведь они прорываются.
   -Думаете, они начнут планетарную бомбардировку? -- спросила Туа, с трудом сдерживая страх.
   -Турболазеры ПКО не дадут им такой возможности. -- гордо заявил спецагент.
   И словно вторя его словам, циклопические орудия противокосмической обороны, которые были смонтированы на окраинах города меньше недели назад, открыли огонь. Эти установки стоили бюджету планеты очень дорого, но возможность сбить практически любой боевой звездолёт, осмелившийся сунуться на низкую орбиту, окупала все вложения. Особенно в эти неспокойные времена. И теперь эти громадные ионные орудия и турболазеры, каждый из которых был размером с городской квартал, посылали свои алые и голубые заряды в сторону вражеских кораблей, что входили в их сектор стрельбы с юга.
   -Дайте сюда! -- приказала правительница Лотела, отбирая бинокль и уже сама всматриваясь в то, по чему стреляли её батареи ПКО.
   Сказать, что она была поражена видом этого исполина, что прокладывал дорогу сквозь град мощнейших выстрелов, которые так и не могли пробить его щиты, означало не сказать ничего. Один взгляд на это громадное чудовище, рядом с которым даже самые могучие боевые корабли Империи казались просто карликами, наполнял сердце страхом и обречённостью. Как можно противостоять тем, кто сумел обуздать такую мощь? Не в силах проронить ни звука она наблюдала за тем, как этот колоссальный звездолёт, формой напоминавший какой-то сельскохозяйственный инструмент, со всего хода врезался в новенькую орбитальную станцию, что была доставлена сюда по приказу Императора. Она была раза в два меньше, но всё равно внушала уважение. И этот монстр прошёл сквозь неё, как нож сквозь масло, разорвав на две неравные половины своим заострённым носом с сияющим наконечником. И теперь разрываемые внутренними взрывами горящие обломки станции начинали падение на планету, вытягиваясь в пылающий шлейф за кораблём, что теперь поворачивался в их сторону.
   -Они только что протаранили орбитальную станцию. -- упавшим голосом пролепетала Туа, опуская бинокль. - Они уже летят сюда...
   -Да быть того не может! -- воскликнул Каллус, отбирая у неё бинокль и снова вглядываясь в даль. -- Охренеть...
   Вскоре они уже без всякого бинокля могли различить продолговатый силуэт вражеского корабля над своими головами. К элегантному, заострённому звездолёту присоединилась ещё парочка поменьше, но эти монстры были более угловатыми, и оставались гораздо выше. А колосс над их головами замедлился, озарившись сиянием маневровых двигателей, пытаясь выполнить резкий разворот практически на месте.
   -Смотрите! -- в ужасе воскликнула Туа, указывая пальцем на множество небольших ярких точек, что начало отделяться от вражеского звездолёта. -- Что это?
   -Десантные челноки. -- процедил сквозь зубы спецагент. -- Они начали высадку войск!
   -Но ведь щит. Наш планетарный щит всё ещё работает. Он ведь защитит нас, да? -- от волнения министр начала тараторить как неугомонная. -- Мне говорили, что он не пропускает материальные объекты...
   -Конечно защитит. -- отозвался Каллус. -- Если выдержит бомбардировку.
   После этого он передал бинокль собеседнице. Быстро схватив прибор и наведя на вражеский корабль, Туа смогла различить десятки небольших объектов, что сыпались из его днища прямо на них, пока циклопические орудия этого левиафана продолжали вести огонь по целям, затерявшегося в мешанине боя на высокой орбите.
   -Эти бомбы не пробьют наш щит, агент Каллус? -- спросила Туа, пытаясь хоть как-то приободриться, ведь она оказалась под огнём орбитальной бомбардировки впервые в жизни. -- Агент Каллус?
   Но ответа так и не последовало, а её собеседника уже и след простыл.
  
   -В гробу видал я эти ночные дежурства вне графика, серж. -- снова начал ворчать пятый. -- Эти уроды что, не могли дождаться утра?
   -Нет, они специально подгадали момент, чтобы поиздеваться над тобой. -- не преминул подколоть ворчуна второй.
   -Хватит лясы точить и глядите в оба! -- одёрнул их сержант. -- Тут и так повышенная активность всяких повстанцев, так что на нас могут напасть в любой момент!
   -Да кто на нас в здравом уме и твёрдой памяти нападёт, серж? -- подал голос седьмой. -- Они ж не самоубийцы, нападать на генератор планетарного щита прямо во время вражеской атаки. Ведь потом весь космический мусор, что останется, свалится на их же головы.
   -А может они спелись с врагами, или их подкупили, чтобы они устроили саботаж? -- вклинился восьмой со своей паранойей. -- Что им стоит испортить установку, они ж всегда рады нам поднасрать.
   -Позакрывали хлеборезки, дебилы! -- не выдержал сержант. -- Мы защищаем стратегически важный объект, а вы устроили базар в эфире. То, что вас записали в штурмовики, ещё ничего не значит.
   В эфире воцарилась тишина, даруя долгожданный отдых ушам. Со всеми этими мобилизациями и потерями, армия стремительно скатывалась в какой-то театр абсурда. Вот и он, не отслужив рядовым и полугода, уже сержант и командир отделения. Просто потому, что прошёл полный курс подготовки, и сдал все требуемые зачёты. А это пополнение -- обычные армейцы, которых перевели в надежде, что со временем выжившие таки станут полноценными штурмовиками. А пока им не хватало ни выправки, ни навыков, ни дисциплины. Даже просто помолчать для них было подвигом.
   -Так, третий, пятый, хватит спать на посту. -- подчинённым нельзя давать сидеть без дела, иначе они начнут деградировать. Хотя, чего уж там, днище и так было уже близко. -- Оторвите ваши задницы и проверьте периметр.
   -Есть, серж. -- уныло отозвались бойцы.
   Всё же отсутствие какого-либо вменяемого опыта, кроме учебки, бросалось в глаза. Ладно, они хотя бы знали, с какой стороны за бластер держаться, как поставить оружие на предохранитель, и как не подстрелить товарища, так что из них может быть ещё и выйдет толк. Однако жопометр до сих пор не работал ни у одного из них. А инструмент тончайшей настройки сержанта уже буквально верещал о том, что сейчас что-то случится. Но периметр особо охраняемого объекта был чист, сенсоры не регистрировали ничего. На всех постах было тихо, а машинерия работала без сбоев.
   Внезапная ослепительная вспышка залила соседнее помещение нестерпимым светом, а воздух содрогнулся от грохота, подобного раскату грома. Подскочив как ужаленный, сержант с двумя бойцами выскочили из дежурного помещения в машинный зал. Они ожидали увидеть любую неисправность, вплоть до пожара и взрыва силовой линии, но ни к чему подобному они не были готовы.
   В главном машинном зале генератора планетраного щита, позади всех периметров защиты, теперь находились ужасные, гротескные фигуры отвратительных дроидов, головы которых венчали позолоченные маски в виде оскаленных черепов. Их руки заменяло оружие, их тела были покрыты толстой бронёй, а движения были точными и стремительными. Не успели штурмовики вскинуть оружие, как на них обрушились потоки голубоватых лучей, прошивавших их броню и разрывавших тела.
   Повалившись на пол, сержант с удивлением ощупал ровный ряд оплавленных дыр у себя в животе. Боли почти не было, покуда шок владел поражённым разумом, пытавшимся осознать, что же именно сейчас произошло, и почему он больше не чувствует ног. А тем временем ужасные машины распределялись по залу, раскладывая взрывные устройства под чутким руководством ещё одного дроида, который был закутан в алое тряпьё, и опирался на очень длинный топор с лезвием в форме шестерни.
   Меньше чем через минуту эти стальные монстры исчезли в такой же ослепительной вспышке, как и появились. А ещё через секунду здание огласил грохот подрывных зарядов, которые разрушили системы управления проекторами щита и генераторы защитного поля, оставив город беззащитным.
  
   ========== Когда выбора нет ==========
  
   Когда мощный взрыв прокатился по городу, Туа вздрогнула от неожиданности. Оторвав взгляд от ставших отчётливо видимыми при входе в верхние слои атмосферы вражеских машин, она окинула столицу своим цепким взглядом с высоты балкона имперского центра. И пришла в ужас от вида тяжёлых клубов дыма, поднимавшихся оттуда, где только недавно был установлен главный генератор планетарного щита, ради покупки которого она загнала планету в долги.
   -Не может быть... -- оторопело прошептала правительница Лотела, не желая верить своим глазам. -- Наш щит не пробить. Это невозможно!
   Но стоило ей вновь поднять взгляд к небесам, как она увидела град приближающихся вражеских снарядов, за которым следом неслась орда десантных кораблей. Им навстречу уже устремились потоки бластерных зарядов зенитных орудий и истребители резервных эскадрилий. Но вражеские бомбы маневрировали, словно уклоняясь от огня, а в небесах завязался жестокий воздушный бой, и только покорёженные, объятые пламенем остовы сбитых машин падали на спящий город.
   И словно этого всего было мало, небеса прочертили несколько ослепительно ярких белёсых болидов. Будто сами звёзды сорвались с неба, чтобы обрушиться на пригороды, где были размещены батареи турболазеров противокосмической обороны. А в следующее мгновение земля содрогнулась от мощных взрывов, сдержать ярость которых было не под силу даже щитам батарей. И только вспышки крохотных солнц освещали небеса, в которые устремлялись грибовидные облака.
   Чувствуя, как сердце в груди сжимается от страха, а по спине струится холодный пот, Туа бросилась прочь с балкона, бегом устремившись к командному бункеру. За его крепкими стенами и защитными барьерами, питаемыми от внутренних источников энергии, можно пережить любую осаду. Слёзы душили её осознанием того, что война пришла на её планету, в её город, в её дом. Все её усилия оказались тщетны, и неизвестно, сколько ещё жизней унесёт битва, которая уже успела стать невероятно кровавой.
  
   -Рад видеть вас в добром здравии, повелитель. -- с поклоном приветствовал Императора Траун, уступая своё кресло.
   -К чёрту любезности, контр-адмирал. -- бросил Палпатин, садясь на предложенное место и смотря на голограмму боя. -- Докладывайте.
   -Противник сосредоточил свои усилия на высадке десанта. Это можно видеть по тому, что авангард тяжёлых кораблей занял позиции на орбите, в то время как три из четырёх кораблей второй волны начали снижение на планету. -- повинуясь командам чисса, голопроектор поочерёдно вывел крупные планы требуемых участков громадного поля боя. -- Из предварительного анализа следует, что враг полностью уверен в своей победе в космосе, и теперь пытается закрепить успех на поверхности планеты, подавляя планетарную оборону и нанося орбитальные удары по скоплениям войск.
   -Наши потери?
   -На данный момент мы потеряли орбитальную станцию а также четверть от общего числа звездолётов. -- ответил Траун, сверившись с получаемыми данными. -- Основные потери пришлись на тяжёлые корабли. В строю на данный момент осталось меньше десятка звёздных разрушителей.
   -А что с вражескими кораблями?
   -Пробить щиты флагмана не смогли даже сконцентрированным огнём орбитальной станции и наземных батарей ПКО. Тяжёлые корабли авангарда практически не получили повреждений в виду высокой скорости перезарядки щитов. -- голопроектор отобразил графики замеренных данных. -- Корабли второго эшелона получили только незначительные повреждения, так как авиационное прикрытие врага сковало действия наших бомбардировщиков. Самые значительные повреждения получили корабли арьергарда, которые остались прикрывать основные силы вместе с частью сил основной волны. Нам удалось сконцентрировать на них достаточно огня, чтобы даже с учётом цикличности работы их щитов вызвать достаточно заметную деградацию их бронепокрытия и множественные разгерметизации.
   -И как это повлияло на их боеспособность? -- с сомнением спросил повелитель галактики.
   -Пока незначительно...
   -Траун, ответьте честно, без утайки. -- приказал Палпатин, прежде чем задать главный вопрос: -- Битва проиграна?
   -Не битва, а первое столкновение. -- с улыбкой ответил чисс, глядя на голопроекцию своими алыми глазами. -- Враг был слишком сосредоточен на тяжёлых кораблях, и не обратил внимания на наш экспериментальный крейсер-заградитель. Так что мы сможем осуществить ввод резервной флотилии прямо на поле боя.
   -А она сможет на этот бой хоть как-то повлиять? -- в голосе властелина галактики сквозило сомнение.
   -Сможет, пшш, повелитель. -- ответил Дарт Вейдер, до этого хранивший молчание. -- Я лично контролировал, пшш, доукомплектацию этих кораблей. Их огневая мощь, пшш, превосходит все строевые корабли вашего, пшш, флота.
   -Вы выгребли все находившиеся на хранении самоходные артустановки турболазеров повышенной мощности. -- заметил Таркин. -- А так же все сверхтяжёлые корабли резерва Внешнего Кольца. Надеюсь, оно того стоило.
   -Не время жаловаться, гранд-мофф. -- отмахнулся Император. -- Ваши коллеги тоже недовольны тем, что по моему приказу с их участков снимаются люди и корабли. Будем надеяться, что эти меры принесут свои плоды.
   -Должны принести, повелитель. -- гордо заявил чисс. -- И они принесут их через считанные секунды.
   Все присутствующие устремили свои взоры на голограмму поля боя, где начали появляться новые отметки. Корабли резервной флотилии выходили из гиперпространства прямо посреди поля боя, выхваченные проекторами гравитационных колодцев крейсера-заградителя. И пускай такое нештатное завершение гиперпрыжка напрочь ломало строй, оно дало главное -- эффект внезапности. Всего через несколько минут вражеские корабли уже уступали числом звёздным разрушителям в соотношении один к десяти.
   Но самым главным сюрпризом, оказались три Секутора -- весь резерв Внешнего Кольца. Данные корабли вообще были редкостью, и их число было исчезающе мало на фоне тех же Побед, а уж тем более Империалов. Большие размеры, мощное вооружение и неудачная компоновка делали эти корабли громоздкими и неуклюжими. А здоровенные ангары, протянувшиеся вдоль борта, не были прикрыты вообще ничем, кроме нескольких слоёв энергобарьеров, что делало эти корабли уязвимыми для вражеского огня. Для республиканского флота, во многом полагавшегося на малую авиацию, такое техническое решение было вполне оправдано, но для флота Империи этот корабль был неуместен.
   Однако, именно сейчас эти открытые бортовые ангары давали ему преимущество. Размещённые в них батареи самоходных турболазеров буквально удваивали и без того внушительную огневую мощь звездолёта, делая его бортовой залп поистине сокрушительным. И теперь, когда враг уже находился в зоне поражения, они могли в полной мере реализовать это преимущество.
  
   -Заряжай! -- кричит командир батареи, и расчёт энергосистемы переключает систему на внешнее питание. Собственной мощности установки обычно хватает, но реакторы звёздного разрушителя могут дать намного больше энергии, заряжая конденсаторы вдвое быстрее. Автомат заряжания как раз поставит на место новый картридж. Прожорливому орудию его хватит всего на один выстрел, а после этого пустой цилиндр будет выплюнут эжектором прочь, на бывшую лётную палубу.
   -Готов! -- крикнул заряжающий, отключая внешнее питание и переводя систему на собственные запасы энергии, чтобы ничего не мешало работе прицельного комплекса и приводам наведения здоровенного орудия.
   -Целься! -- приказ скорее дань привычке, потому что вражеский звездолёт так близко, что его корпус закрывает практически весь обзор. Этот огромный монстр синего цвета, который уже покрыт множеством выбоин и воронок от попаданий. Кое-где через дыры в броне даже видны обнажённые внутренние отсеки. По-хорошему, любой другой звездолёт уже бы просто развалился от такого количества огня, но этот продолжает сражение. Его огромные орудия медленно поворачиваются, чтобы нанести твоему кораблю такой же сокрушительный удар, что только что разорвал на части атаковавшую врага с другого борта Победу. Однако, им всё равно поступает целеуказание на открытые прорехи во вражеской броне.
   -Огонь!
   Одно нажатие клавиши, и вся многотонная установка содрогается от отдачи выстрела, когда накачанный лазерным излучением газ ускоряется в мощном электромагнитном поле, чтобы устремиться к вражескому кораблю вместе с десятками точно таких же. Момент для залпа подобран правильно, и ушедшие в перегрузку щиты не могут остановить град зарядов, что впивается в незащищённые секции корпуса, круша и разрывая внутренние отсеки.
   Кажется, их стрельба всё же возымела должный эффект. Даже по завершении залпа вражеский корабль продолжает содрогаться от внутренних взрывов. Интересно, что там так бабахает? Топливо? Боеприпасы, наземная техника в ангарах? А ведь этот корабль почти вдвое меньше их толстяка Секутора, а такой крепкий. И загружен по самое не могу...
   Внезапно, мощный внутренний взрыв разрывает корпус этого уродливого звездолёта, выбрасывая в космос вихрь пламени и град обломков. Но вместо того, чтобы стихнуть, этот столб огня только усиливается, пока из желтоватого не превращается в ослепительно белый. А в следующий миг покорёженный корпус звездолёта исчезает в шаре плазмы. Он даже не ослепляет, а просто выжигает глаза своим нестерпимым светом, словно посреди ожесточённой битвы вспыхнула новая звезда. А ещё через мгновения перегруженные защитные поля сдаются под напором этой волны чудовищной энергии, что врывается в ангар, испаряя все на своём пути.
  
   -Что это было? -- изумлённо спросил Палпатин, наблюдая на тем, как на голопроекторе исчезают корабли.
   -Взрыв вражеского корабля. -- доложил Пеллон, нарушив повисшее на мостике молчание. -- Похоже, их реактор потерял стабильность.
   -Логично. -- кивнул Траун. -- С учётом выходной мощи их орудий, размер взрыва не удивителен.
   -Но мы потеряли почти треть резерва. -- внезапно вспылил Таркин. -- Ещё несколько подобных побед, и мы останемся без флота.
   -Спокойствие, гранд-мофф. -- произнёс Император, любуясь на продолжающуюся битву. -- Лучше отправьте сообщение в мой дворец на Корусант: приказ 88.
   -Повелитель? -- удивлённо спросил Дарт Вейдер.
   -Раз уж мы пустили им кровь, то нужно добить раненого зверя. -- наставительно произнёс лорд ситхов, не отрываясь глядя на голограмму битвы. -- Траун, ваши предложения по минимизации потерь?
   -Нужно изменить огневые решения секуторов и остальных кораблей. -- немедленно высказался чисс. -- Стрелять не залпами, а каскадным огнём. Прекращать обстрел сразу после потери врагом боеспособности.
   -Но как определить момент той самой потери боеспособности? -- смущённо спросил капитан.
   -Всё очень просто, Гилад. Когда вражеский корабль перестаёт стрелять и теряет ход, он выходит из боя. Можно переключаться на другие цели, а на оставшийся дрейфовать остов отправлять абордажные и призовые команды.
   -Новые корабли прибывают, повелитель. -- доложил Таркин.
   -Так быстро? -- удивлённо спросил Дарт Сидиус, глядя на свежие отметки.
   -Это моя вторая резервная группа. -- заметил губернатор Внешнего Кольца. -- Я припас её на тот случай, если базовый план даст сбой. И полагаю, что сейчас самое время выложить этот козырь.
  
   -Твою ж мать! -- воскликнула Сабина, стоявшая на вершине крыши, когда вражеский орбитальный удар накрыл батарею турболазеров ПКО. Даже находясь в дюжине километров от места взрыва она почувствовала, как задрожала земля, а вскоре ударная волна раскалённого воздуха чуть не сбросила её с крыши, где она обустроила наблюдательную позицию. -- Эти ублюдки наверняка решили сровнять город с землёй нахрен!
   -Если бы они бомбардировали город, то над нами бы не шёл воздушный бой! -- огрызнулась Гера, которая сейчас сидела в башенной турели "Призрака", напряжённо вглядываясь в небо, откуда уже падали обломки сбитых имперских истребителей. И вражеские снаряды, что стальным дождём сыпались на город. -- Ну и где же носит этих проклятых джедаев?
   Внезапный писк астродроида по радио предупредил их о приближающемся противнике.
   -Мать твою, Чоп, я же приказала вырубить все сенсоры! -- злобно крикнула в передатчик мандалорка. -- Хочешь, чтобы следующий мегатонный подарок прилетел прямо к нам?
   -Чопер, вырубай сканеры! -- приказала твилека. -- Сабина, доложи обстановку.
   -Основной удар врага придётся на центр. Похоже там уже жарко. -- сообщила мандалорка, изучая небо и окружающий город в бинокль. -- А вот к нам летят вполне обычные спасательные капсулы.
   -Чьи?
   -Стандартные. Скорее всего шлемоголовые со сбитых кораблей. -- Сабина на минутку замолчала, напряжённо вглядывась через бинокль на спускающиеся спасательные аппараты. -- Кучно идут. Похоже, их запрограммировали на посадку в нашем космопорту.
   -Главное, чтобы они хвост не привели... -- проворчала Гера, которая была свосем не в восторге от происходящего. -- Что там в центре?
   -Полный звездец... -- протянула мандалорка глядя на разворачивающуюся в городе битву.
   Здания довольно сильно ограничивали обзор, но по грохоту взрывов, пронзающим ночноё небо белёсым лучам и бластерным импульсам, бой был в самом разгаре. А с небес продолжали спускаться десантные баржи, выгружавшие технику на площадях, где они могли хотя бы как-то поместиться, в то время как на город продолжали падать бомбы и ракеты, подавляя каждую огневую точку ПВО, что осмеливалась показать себя. И будто этого было мало, из части прорвавшихся через имперские истребители машин начали выпрыгивать солдаты, спускавшиеся на город на своеобразных реактивных ранцах.
   -О, вижу их! -- воскликнула Сабина, заметив Галлу, что объявилась на крыше в начале улицы, и теперь приближалась большими прыжками, волоча остальных.
   -Хвала небесам. -- с облегчением вздохнула Гера. -- Все на борт и сваливаем отсюда.
   В это время с соседней площадки резко взлетел межсистемный пассажирский корабль. Непонятно, почему он оставался здесь, ведь они использовались для эвакуации, и с началом битвы должны были покинуть планету. Лёгкий, лишённый брони и с весьма условными щитами, он оказался полностью беззащитен перед атакой из поднебесья. Этот штурмовой корабль захватчиков был вооружён довольно примитивными автопушками, которые брали своё в первую очередь за счёт числа и скорострельности. Грохот этих орудий стал последним, что могли услышать пассажиры обречённого корабля, прежде чем его щиты лопнули, а тонкий корпус был прошит множеством попаданий разрывных снарядов. Объятый пламенем остов практически сразу камнем рухнул вниз, лишившись поддержки репульсоров, не выдержавших града попаданий.
   -Твою мать... -- прошипела твилека, глядя на густые клубы чёрного дыма, подсвечиваемые заревом догорающего корабля. -- Сейчас или никогда!
   -Мы уже здесь! -- крикнула запыхавшаяся Галла, спрыгивая с крыши и ставя джедаев на ноги. -- Уходим, пока не стало слишком поздно.
   -Этот корабль реквизирован именем Первой Галактической Империи! -- резко объявил какой-то странный мужик в чёрной броне и маске, ворвавшийся на взлётную площадку. Следом за ним вбежала ещё дюжина подобных людей, поспешно блокируя двери. Разного роста, пола, комплекции и даже рас, они все были объедены чёрными одеждами и отличительными знаками Империи.
   -А не пошли бы вы нахрен, уважаемые? -- предложила Асока, не без труда державшаяся на ногах после безумной гонки по крышам.
   -Что ты сказала, шваль? -- рассвирепел мужик, срывая с пояса и активируя двойной световой меч.
   -Что, опять инквизитор? -- обречённо спросил Эзра. -- Мы же кое-как с одним разделались, а тут их полтора десятка...
   -Не ной. -- оборвал его Кенан, тряхнув головой и вставая в стойку, активируя своё оружие. -- Раз им так нужен наш корабль, они получат его только через наши трупы.
   -Подумай хорошенько, джедай. -- предложила женщина-инквизитор в маске, выходя вперёд. -- Вы в меньшинстве, поэтому можешь не тянуть время, а просто сдаться.
   Внезапно весь город озарился светом нового солнца, что вспыхнуло высоко в небесах. На целую минуту стало светло как днём. Обе противоборствующие стороны оказались ошеломлены такой метомарфозой, пытаясь понять, что же произошло. Но когда ночная тьма всё же ступила в свои права, возвращая всё на свои знакомые места, они уже были не одни.
   -Там, на крыше! -- крикнула Сабина, первая заметившая приземлившихся на прыжковых ранцах стрелков. Глядя на их тяжёлые лучемёты и наверняка толстую броню, мандалорка даже засомневалась, стоит ли в них стрелять из пистолетов. Ведь против стольких стволов она была в явном меньшинстве. Джедаи и инквизиторы тоже были в некотором замешательстве, оценивая новых противников.
   -Миледи приносит вам свои извинения за то, что так бесцеремонно прервала вашу беседу. А так же за то, что не имела возможности предотвратить это кровопролитие. -- заявила невысокая черноволосая девушка в тяжёлой броне, над головой которой высился странный железный капюшон. -- Однако, у вас есть ещё шанс прекратить всё это. Бросайте оружие, и прикажите остальным защитникам планеты сделать то же самое, пока их не истребили.
   -А кто ты такая, чтобы что-то требовать от нас? -- спросил здоровенный инквизитор, выходя вперёд и грозно раскручивая оружие.
   -Я -- инквизитор Анна Астер! -- провозграсила высокая женщина в тяжёлом бронескафандре, спрыгивая с крыши на бетон взлётной площадки. Приземлившись с невозможной лёгкостью, она сделала несколько шагов вперёд, оперевшись на искусно разукрашенный посох. -- И от имени Бога-Императора Человечества я предлагаю вам выбрать, принять согласие или пламя?
   -Если думаешь, что мы безропотным стадом отправимся на бойню, то ты прилетела не в ту галактику, сучка. -- злобно прошипела Асока, активируя свои парные световые мечи, прежде чем ринуться в атаку.
   -За императора! -- заорал инквизитор, присоединяясь к ней.
  
   Когда джедай и инквизитор Палпатина бросились на Анну, забыв о своей вековой вражде, Ашима испугалась, что они все вместе таки смогут одолеть её учительницу. Уж слишком много их было, даже после того, как часть из них погибла на борту сгоревшего корабля, который сбил их челнок.
   Сегодня вообще произошло слишком много того, о чём ученица псайкера всего полгода назад даже помыслить не могла. Столкновение чудовищных звездолётов с огромной армадой имперских кораблей и битва, что бушевала не только в космосе, в небе и на земле, но и в варпе, где их и другие хоры сражались с адептами Тёмной Стороны Силы -- даже осознать масштабы всего происходящего было трудно. Но инквизитор Астер предпочла не рисковать жизнями псайкеров, уйдя от прямого столкновения, победа в котором могла стоить слишком дорого, приказав кораблям вольного торговца уничтожить вражеский "флагман". И этот приказ был исполнен максимально быстро. Ленс-излучатели "Репульсива" просто исполосовали несчастный Империал, который потом развалился на части. Вражеский хор сбежал, а они с учительницей и отрядом штурмовиков пустились за ними в погоню, которая привела их сюда.
   Враг был силён и многочислен, а на озвученное Ашимой предложение о сдаче ответил оскорблениями и агрессией. И теперь двое самых сильных и опытных из них в едином порыве Прыжком Силы устремились к одинокой женщине, вознамерившись изрубить её световыми мечами до состояния мелкого крошева. Но Анна не только не сдвинулась с места, но даже выпустила из рук свой психосиловой посох, который повис в воздухе, подхваченный телекинезом.
   А затем псайкер резко выкинула вперёд руки, и враги застыли в воздухе, скованные её хваткой. Их гневные боевые кличи превратились в возгласы удивления, когда их поволокло назад, а затем в крики боли, почти сразу захлебнувшиеся в кровавой пене, когда их рёбра с треском провалились внутрь, а все кости начали сминаться под напором чудовищных сил телекинеза, питаемых бездонной энергией варпа. Все остальные враги пришли в ужас, когда крупный мужик, как и худосочная торуга, с отвратительным хлюпающим звуком оказались сжаты в бесформенные комки, которые затем взорвались вихрем кровавых брызг и осколков костей, окатившим остальных собравшихся.
   -Ещё желающие будут? -- грозно спросила на основном Анна, подхватывая парящий рядом с ней посох. За что Ашима уважала свою учительницу, так это за способность учиться даже у собственной ученицы. И пускай произношение все ещё оставляло желать лучшего, её можно было понять без помощи телепатии и автопереводчиков.
   Но ответом ей стал только гул десятков активированных световых клинков. Расправа над лидерами была очень эффектна, и посеяла страх в сердца джедаев и ситхов. Который заставил их окончательно отринуть свою извечную вражду и объединиться для того, чтобы победить и выжить. И наученные горьким уроком павших, кровью которых обагрились их одежды и доспехи, они все двинулись в атаку единой массой, стремясь компенсировать недостаток силы и мастерства числом.
   -Вас предупреждали... -- спокойно произнесла инквизитор Астер, нанося новый псионический удар, принявший облик цепной молнии, сорвавшейся с её пальцев. Удар пришёлся на имперских прихвостней, которые дружно попытались защититься своими световыми мечами. Но особенность цепной молнии заключалась в том, что она просто перескакивала с одной цели на другую, и пурпурные энергоклинки только увеличивали число препятствий, которые нужно было преодолеть заряду на своём пути. Да, это сократило число жертв, но когда три дымящихся трупа рухнули на землю, распостраняя отчётливый сладковатый запах палёного мяса, даже самым непроходимым тугодумам стало понятно, что игры кончились.
   -Огонь! -- крикнула штурмовикам Ашима, выхватывая оружия и устремляясь вниз, на помощь учительнице. Старый световой меч всё так же верно служил ей, но теперь к нему добавился второй, более классический психосиловой меч -- оружие псайкера. Вмешательство бывшего падавана оказалось как нельзя кстати, и она приняла на себя удары пары джедаев, пока её госпожа разбиралась с имперскими охотниками. Два клинка были весьма кстати для сражения с двумя противниками одновременно, но их разница давала о себе знать, поскольку классический меч был тяжелее и сложнее в управлении, а так же требовал постоянной подпитки псионической энергией, без которой он бы опять превратился в простой кусок металла.
   -У тебя нет права носить этот меч! -- крикнул какой-то мужик с козлиной бородкой, наседая на ученицу псайкера.
   -Ты заплатишь за смерть этого джедая! -- вторил ему невысокий паренёк в глухом шлеме.
   Вдвоём они создавали достаточно опасную боевую единицу, которая сосредоточилась на Ашиме именно из-за её светового меча. Однако, теперь её уровень боевого предвидения позвлолял наравне сражаться с превосходящими силами противника. Но когда к ним присоеденилось то четверорукое рогатое пугало, дела стали куда хуже. Эта жуткая тварь владела силой, и подхватив световые мечи погибших имперцев, набросилась на неё, находясь позади этой парочки и используя свой рост и длину рук на полную катушку. Так что бывшему падавану пришлось уйти в глухую оборону, и даже начать отступать под таким напором, просто чтобы её не окружили.
   А в этот же миг её учительница рядом учинила настоящую резню. Врагов было много, и они были сильны, но против настоящего псайкера у них не было шансов. Психосиловой посох в её руках двигался так быстро, что был едва различим, а воздух гудел, как от работы светового меча. Даже когда её полностью окружили, накинувшись со всех сторон, Анну это не смутило, потому что большинство ударов она ловко отбила посохом, а остальные отразила телекинезом. Более того, она регулярно контратаковала, каждый раз нанося удар в самый подходящий момент, не оставляя врагу ни единого шанса. При этом она чаще всего использовала телекинетический клинок, становившийся невидимым продолжением её руки. Внезапно возникая из ниоткуда, он пронзал броню, рассекая кости и плоть с невероятной лёгкостью, чтобы затем так же неожиданно исчезнуть. Да и более простыми псионическими ударами её госпожа не брезговала, круша разумы своих противников, заставляя их падать на землю и корчиться в муках от нестерпимой боли, становясь лёгкой мишенью для её посоха.
  
   -Вас поддержать огнём, госпожа? -- осведомился Маркус через вокс. Судя по интонации, ему и его ребятам уже надоело сидеть без дела.
   -Нет, Маркус. Я справлюсь. -- тут важен не просто факт победы, а то, как она будет достигнута. Может хотя бы после демонстрации превосходства слуг Бога-Императора, эти ксеноложцы сдадутся? -- Лучше следите за периметром, чтобы нам никто не мешал.
   В этом бою главной проблемой была многочисленность врага. А ещё самовольство Ашимы, которой было запрещено лезть в бой. Но стоит признать, что помощь ученицы была далеко не лишней, и она успешно оттянула на себя ту разношёрстную компанию, которая вызывала у инквизитора Астер больше всего беспокойства. Было в них что-то такое, что она ощущала каким-то внутренним чутьём, но пока ещё не могла понять что именно, потому что сокращение популяции этих идиотов занимало всё её внимание.
   Отвести посохом очередной выпад какого-то ксеноса, а затем спалить его разрядом молнии, пока он не успел закрыться. Принять ещё пять ударов на телекинетический щит, а затем ловким выпадом телекинетического клинка вспороть очередную курицу от паха до макушки, бросив её подыхать под ногами остальных. А вот этому уроду проще запечь мозги, чем пробиваться через его светящуюся крутилку. Но когда он хватается за голову, чтобы упасть на землю замертво, Анна чувствует, как похолодало вокруг. Она уже подошла к той опасной грани, за которой могла потерять контроль над своими способностями. Хвала Императору, что пока что это только иней, что начал покрывать всё вокруг, и редкие снежинки, что образовались прямо из воздуха. А ведь могло быть гораздо хуже.
   Наконец, враги дрогнули и отступают. Пришлось прикончить почти десяток этих глупцов прежде, чем до них дошла вся бессмысленность сопротивления. Кажется, этот безобидный феномен произвёл на них гораздо больший эффект, чем смерть их товарищей. А раз они уже бегут, то самое время помочь своей ученице, которая хоть и справляется, но ей приходится не сладко.
   -Держись, Ашима. Я уже... -- но в этот момент слова застряли в горле у псайкера, которая попыталась найти свою подопечную ментальным взором. Потому что она увидела то, что страшилась увидеть в этой галактике сильнее всего. Рядом с чистой душой её ученицы крутилось ещё двое человек, нёсших на себе отчётливо различимые следы порчи хаоса. И что хуже всего, рядом с ними крутилась ещё одна тварь, в которой притаился настоящий демон. Пускай его присутствие было еле заметно, но чем дольше продолжался бой, тем явственнее он становился различим, поднимаясь из глубин одержимой, мутировавшей плоти монстра, чтобы присоединиться к битве.
   -Всё в порядке, госпожа. -- отозвалась девушка, не без труда сдерживая атаки этой троицы, при этом продолжая отступать по кругу, дабы они не смогли её зажать в угол. -- Я пока справляюсь.
   Она явно ещё не поняла, с чем ей пришлось сразиться, а потому Анна не стала разрушать её иллюзии, просто сосредоточившись на одержимой твари. Одним мощным телекенетическим ударом она оттолкнула её прочь от своей ученицы, после чего использовала свои силы, чтобы замедлить течение времени вокруг, стремительно бросаясь в атаку.
   Монстр не то что не растерялся, а словно ждал её, обрушившись стремительным вихрем атак четырёх парных красноватых энергоклинков. Фехтовать с тварью, которая вдвое выше тебя ростом и имеет длиннющие руки -- занятие крайне неблагодарное. А потому инквизитор Астер решила не рисковать попусту, стараясь не только поддерживать свою оборону, но и наносить псионические удары по этой рыжей бестии, что когда-то была человеком, пока отродье варпа не превратило её в это чудовище. И ведь что поразительно, местные идиоты даже не заметили, что среди них затесалась одержимая. Наверняка они сочли её очередным ксеносом, которых здесь так любят...
   Содрогаясь под ударами молний, телекинеза и телепатии, чудовище медленно отступало. Но чем ближе была его смерть, тем сильнее становилась демоническая аура, что пробивалась наверх. Анна как раз сумела провести очередную ловкую атаку, отрубив телекинетическим клинком левую ногу твари, но та не упала. Внезапно, глаза твари вспыхнули фиолетовым цветом, волосы резко почернели, а из обрубка конечности вырвались языки варпа, схватившие начавшую было падать на землю ногу и быстро притянув обратно, где та снова приросла, как ни в чём ни бывало.
   -Наконец-то. -- прошипела одержимая, облизывая губы змеиным языком. -- Спасибо, что помогла мне взять верх над этой соплячкой, леди-инквизитор.
   -От меня ты только путёвку в варп получишь! -- злобно крикнула Анна, хватая тварь за глотку телекинезом и поднимая в воздух, после чего последовал приказ штурмовикам: -- Огонь по рогатой твари.
   Треску хеллганов вторил гул плазмомёта, а так же рёв крак-ракеты одноразового гранатомёта. Плоть одержимой горела и плавилась, испепеляемая лазерными лучами и высокоэнергетическими сгустками, а ударное ядро противотанковой гранаты пробило в её брюхе сквозную дыру, но все эти раны затягивались почти на глазах, а чудовище и не думало сдаваться. Вместо этого оно отбросило ставшее бесполезным оружие, направив на псайкера потоки варпа. Так что Анне пришлось сконцентрироваться на защите. К счастью, её псионические барьеры и рунические печати на освящённой броне смогли выдержать этот напор.
   -Анна, осторожней! -- внезапно крикнула Ашима. А в следующий миг ожившая турель повреждённого корабля, что мирно стоял на взлётной площадке, где разыгрался этот бой, выплюнула в псайкера пару алых пучков энергии. Ни отразить их, не увернуться не было никакой возможности, поскольку выстрел пришёлся практически вупор. И только вспышка сработавшего защитного поля спасла Анну от неминуемой смерти.
  
   -Куда делась эта сука? -- спросила по рации Сабина, наблюдая вместо разлетающихся ошмётков этой чёртовой бабы, которая только что учинила резню, оседающее облако пыли из выбоины на бетоне лётной площадки.
   -Да насрать! -- ответила по радио Гера, которая просто зажала гашетку верхней турели, обводя стволом парапет крыши, чтобы избавиться от стрелков. -- Все живо на борт и сваливаем!
   -Поняли тебя. -- отозвался Кенан. Они с Эзрой как раз отправили эту нахальную девчонку в полёт совместным ударом Силы, после чего поспешили отступить. Галлу тоже не пришлось уговаривать дважды, потому что даже заживляя раны с невероятной скоростью, она всё ещё была не в самой лучшей форме, а потому запрыгнула на аппарель взлетающего корабля без лишних вопросов.
   Это отступление оказалось более чем своевременным, потому что заблокированные было двери оказались вышибленны ударом невероятной силы, а на взлётную площадку вбежала та самая женщина. На этот раз она не только полоснула "Призрак" зарядом молнии со своего посоха, но и пальнула из пистолета вдогонку. Но, к всеобщему облегчению, щиты выдержали.
   -Она что, ещё и телепортируется? -- ошарашенно спросил Эзра, поднимаясь из грузового отсека в общий проход.
   -Да насрать на неё. Возьми верхнюю турель, живо! -- приказала появившаяся в проходе мандалорка. Но она успела сделать только несколько шагов к носовой турели, как её кто-то резко схватил за волосы, а перед горлом включился гудящий световой меч пурпурного цвета.
   -У нас зайцы на борту! -- воскликнул удивлённый джедай, выхватывая оружие.
   -Дёрнетесь -- она умрёт. -- заявила женщина-инквизитор. -- Корабль реквизирован.
   -Ты что, совсем из ума выжила? -- удивился такому завлению падаван. -- Там вокруг бушует бой. Нас сейчас собьют нахрен, а ты тут права качать вздумала.
   И в подтверждение его слов корабль изрядно тряхнуло.
   -Да где вы там застряли? -- заорала по громкой связи Гера. -- На турели, живо, пока нас не сбили нахрен!
   -Либо ты помогаешь, либо мы все сдохнем. -- грозно прошипела Галла, сунув свою рогатую голову в коридор.
   -Будете делать как я скажу, получите истребительное прикрытие. -- объявил инквизитор, появившийся из-за угла. Судя по окровавленной одежде и зажатому боку, ему уже изрядно досталось. -- Но курс гипперпрыжка прокладывать будем тоже мы.
   -Идёт. -- кивнул Кенан.
   -Но они же имперцы! -- возмутился его падаван. -- Они же наши враги.
   -Сейчас у нас другой враг. -- резко осадил своего ученика джедай. -- И это как раз тот случай, когда враг моего врага -- мой друг.
   -Вот и отлично. -- кивнула женщина-инквизитор, деактивируя меч и отпуская Сабину.
   -Долго мне ещё ждать вас? -- буквально вопила по внутренней связи твилека. -- Нас сейчас размажут нахрен!
   Дополнительные приглашения никому не потребовались. Быстро заняв места на турелях, экипаж принялся отчаянно отбиваться от тяжёлого корабля, который гонялся за ними. К счастью, в отличии от красного монстра, что чуть не разорвал "Призрака" в клочья над Клентату, этот толстяк был медленнее, ещё неповоротливее, и при этом вооружён значительно слабее. Его пушки всё ещё представляли угрозу, и даже просаживали щиты, но не могли нанести столь же тяжёлых повреждений, как лучевые орудия. Но проблема была в том, что этот десантный челнок тоже был оснащён защитным полем, и оставался практически неуязвим.
   Они бы так и гонялись над городом на минимальной высоте, если бы не подоспевшие истребители. Сабина поймала себя на мысли, что никогда в жизни не была столь рада видеть ТАЙ-файтеры. А пришедшие им на помощь имперцы кодлой навалились на захватчика, заставив того сосредоточиться на бое с ними.
   -Скорее, набираем высоту и уходим из гравиколодца. -- приказал инквизитор по радио. -- Нам дадут коридор.
   -Сотрудничаем с имперцами. -- буркнула Гера, даже не заметив, что радио вещает её голос на весь корабль. -- Дожили...
  
   ========== Неожиданный поворот ==========
  
   -Так что нам делать теперь, сэр? -- спрашивает один из ведомых.
   -Сопровождать это чёртово корыто. -- огрызается Вален, глядя на уже знакомый звездолёт, несущий на себе отметки лучевых орудий противника, которые уже собрали обильную жатву сегодня. -- Таков наш приказ. Держитесь курса, в бой не ввязывайтесь.
   Мальчишки. Их осталась всего четверть от общего числа. Они всё ещё были неуклюжи, и попадали в цель в лучшем случае одним из десяти выстрелов. О каком-либо серьёзном сопротивлении врагу и речи не шло. Всё сводилось к тому, что пока они отвлекали на себя внимание врага, Рутор или кто ещё поопытнее старался его сбить. Один раз даже сработало. Хотя большинство вражеских пилотов, почуяв западню, поспешно выходили из боя. Но даже с учётом всего этого, сегодня мало кто из этих пацанов вернётся на базу.
   -Сэр, вражеский флагман по курсу.
   -Вижу. -- отвечает пилот, глядя на вырастающую за рамой кокпита громадину вражеского звездолёта. Этого чудовища, что медленно набирало ход, покидая низкую орбиту, чтобы отомстить за уничтоженного собрата. Бомбануло тогда знатно, но после этого противник просто взбесился. И до того скупые пучки белёсых лучей и редкие пуски ракет сменились настоящим огненным штормом. Словно их больше не сдерживала перспектива исчерпания боеприпаса. Ну а огромный корабль, что сейчас преграждал им путь, вообще не скупился на стрельбу.
   Единственной надеждой было то, что канониры этого колосса сейчас немного заняты сражением с имперскими эскадрами, что продолжали прибывать в систему. Теперь оказавшиеся разделёнными вражеские силы превосходили числом в десять, а то и двадцать раз. Такой плотный, сфокусированный огонь не могли выдержать никакие щиты. А позиция на низкой орбите сковывала манёвр, не давая уйти от обстрела. И когда казалось, что враг вот-вот расплатится за учинённую резню, всё резко изменилось.
   Внезапно перед носом этого мастодонта начали сверкать молнии, в окружении которых раскрылась огромная воронка, начавшая стремительно разростаться, искажая пространство вокруг себя. А эти молнии впились в корпус громадного звездолёта подобно кнутам, и резко затащили его внуть открывшегося разлома в реальности, который затем начал схлопываться. Валена поразила не столько сама невозможность этого действа, сколько вид других кораблей, находившихся совсем рядом, которых затягивало в эту воронку вслед за гигантом. Только что примерно дюжина звездолётов просто исчезла.
   -Сэр, что это было, сэр? -- поднялся вал вопросов, моментально заполнивший эфир.
   -Их сверхсветовой двигатель. -- высказал свою теорию Рутор.
   -А что стало с теми кораблями?
   -Уничтожены. -- коротко ответил пилот, прекрасно помня, чего ему стоило знакомство с всего одним обитателем той, другой галактики. За эти несколько дней он чуть не сошёл с ума от того, каким неверятным испытаниям подверглось его мировосприятие. И этим соплякам лучше не знать, с чем они имеют дело, если только они не хотят поседеть раньше времени.
   -Сэр, вражеская авиация, она оступает! -- радостно доложил кто-то.
   -Это не отступление, это ротация. -- оборвал поток радости Вален, видя новую волну вражеских машин, что надвигалась на город со стороны оставшихся кораблей. -- Эти сейчас зайдут на посадку для перезарядки, а нас ждёт новая серия.
  
   -Вот это я называю дерьмовым рейсом. -- громогласно объявила Сера, любуясь на голопроектор. -- Мало того, что платят шиш да ни шиша, мы так окончательно прогорим на издержках.
   -Да ладно, ма. -- снова принялся успокаивать её Альби. -- Мы и так неплохо поднялись на доставке самолётов.
   -Но теперь мы должны кормить всю эту толпу дармоедов, которых нам подсунули имперцы...
   Гнев хозяйки этой экспедиторской фирмы можно было легко понять. Звёздный разрушитель -- корабль очень не дешёвый. Даже если это разукомплектованный старореспубликанский Венатор, который удалось купить по цене металлолома благодоря интрижке с одним имперским чинушей давным-давно. И хотя шуточки про то, как капитан "насосала" на такой корабль нет-нет, да снова всплывали, для бизнеса это было хорошее подспорье. Грузоподъёмность была на уровне, скорость погрузки и разгрузки была на высоте, как и самого звездолёта. А грозный вид и размер старого линкора отгонял пиратов лучше целой эскадры сопровождения, позволяя спокойно вести дела в не самых безопасных регионах, давая конкурентное преимущество. Но теперь этот корабль стал обузой, потому что невыполнение имперских предписаний грозило конфискацией главного актива фирмы, а оплата еле-еле покрывала издержки. До недавнего времени...
   -Ну, нас хотя бы в бой не кинули, и ещё оставили эскадрилью прикрытия. -- снова попытался подбодрить свою мать Альби. -- Может, ещё всё обойдётся? Вон, нас даже партнёры защищают.
   -Не партнёры, а конкуренты. -- напомнила Сера сыну, с ненавистью глядя на старый линкор сепаратистов через окно панорамного обзора.
   Этот корабль был втрое больше, в десять раз вместительнее, и почти таким же быстрым. А возможность центральной части садиться на планеты и взлетать обратно давала невероятную скорость погрузки. Защита тоже была на уровне, ведь даже части прежней авиагруппы было достаточно, чтобы размазать любую пиратскую флотилию. Вот и сейчас этот Лукерхалк висел неподалёку, выпуская одну партию дроидов-истребителей за другой. Словно их прямо там и производили.
   -Валить надо отсюда, Альби. Жопой чую, нужно валить.
   -Но ведь имперское командование запретило покидать систему. -- напомнил хозяйке старпом. -- Да и в гиперпространстве не спокойно.
   -Да насрать, что они там себе возомнили. -- быстро одёрнула сына хозяйка корабля. -- Мы присяг не давали, и за их сраную империю подыхать не должны.
   -Но ведь они вроде как побеждают...
   -Если так пойдёт и дальше, то у них совсем корабли кончатся. -- покачала головой Сера. -- Видел этот взрыв? И после этого ты всё ещё веришь в их успех?
   -К ним прибывает подкрепление. А вражеский флагман уже отступил...
   -Значит, сами разберутся. -- отмахнулась она. -- А нам пора валить.
   -Ну маам...
   -Хватит ныть! Вырастила труса на свою голову. Делай что велено!
   Но продолжить препирательства они не успели, потому что космос за стеклом перед ними пронзил ослепительно яркий луч света, пробивший дыру в самой ткани реальности, которая начала стремительно разрастаться пурпурной воронкой. Из центра этой воронки, прямо из царства невозможного, стремительно выскочил громадный звездолёт. Поражённые немыслимым зрелищем, парализованные страхом люди молча наблюдали, как этот титанический левиафан продолжал движение в сторону их флотилии, даже не сбавляя хода. А когда у него на пути оказался Лукерхалк, враг даже не попытался отвернуть. И только выступающий из вершины его носа громадный штырь озарился светом и дуговыми разрядами молний перед тем, как два громадных корабля столкнулись. Старый линкор сепаратистов оказался буквально разорван на части колоссальной силой удара, а чудовищная машина убийства продолжила свой путь, не получив вообще никаких повреждений.
   Кто-то суетился. Кто-то что-то кричал. Кто-то пытался восстановить управление, но большинству находившихся на мостике Венатора было уже всё равно. Они только что заглянули за грань, и реальность для них лишилась смысла, а разумы оказались поглощены той вопящей бездной, что исторгла из себя монстра, который заложил резкий манёвр, после чего начал добивать останки эвакуационного флота безжалостным огнём. Старый линкор республики, после гибели своего давнишнего противника, оставался самым большим кораблём, а потому получил больше всего попаданий, которые моментально перегрузили его щиты и разорвали корпус, убивая десятки тысяч беженцев и членов экипажа.
  
   -Вражеский флагман исчез! -- удивлённо воскликнул Пеллон.
   -Я вижу, капитан. -- прошипел Император, пытаясь переварить то, что он увидел в потоках Силы. А именно те невероятные возмущения, от которых содрогнулись энергетические потоки во всей системе. Что бы сейчас ни случилось, но ясно было одно -- враг использовал Силу не только как оружие. -- Вы почувствовали это, лорд Вейдер?
   -Да, пшш, повелитель.
   -Значит ошибки быть не может. -- проговорил властелин галактики, крепко задумавшись. -- Теории?
   -Похоже на активацию сверхсветового двигателя. -- задумчиво заметил Траун. -- По крайней мере иначе бесследное исчезновение такого крупного корабля объяснить невозможно.
   -Сверхсветовой двигатель? На низкой орбите? -- фыркнул Таркин. -- Чушь. Это скорее маскировочное поле. Уйди они в гиперпространство, наши корабли неподалёку никуда бы не исчезли.
   -Но тогда бы заряды турболазеров всё ещё продолжали попадать во врага некоторое время. Такой крупный звездолёт не может набрать скорость так быстро, а тем более изменить вектор движения. -- парировал чисс. -- Но вы правы, гранд-мофф. Мы только что потеряли восемь лёгких боевых кораблей. Так что это не гипердрайв в классическом понимании.
   -И чего же нам ждать? -- спросил Палпатин, складывая пальцы домиком, и любуясь на продолжения битвы.
   -После вражеской диверсии на главном генераторе планетарного щита, лично я ожидаю от них чего угодно. -- развёл руками синекожий контр-адмирал. -- Эти чужаки слишком сильно отличаются от всех известных разумных видов галактики, чью воинскую культуру мне довелось изучать.
   -Однако, как бы то ни было, вражеский флагман покинул поле боя. Он больше не ведёт огонь, и судя по всему, просто отступил. -- заявил Таркин, на лице которого появилась лёгкая улыбка. -- Похоже, что противник начинает отступление.
   -Скорее бегство. -- заметил Гилад, глядя на изменение вражеского построения.
   Оставшиеся два тяжёлых корабля авангарда выпустили новые орды самолётов, после чего начали набирать ход, поспешно уходя в разные стороны. Собирая по дороге возвращающиеся десантные челноки, истребители и бомбардировщики, они спешили поскорее выйти из боя с новой армадой Даллы.
   -Но они продолжают, пшш, высадку на планету. -- мрачно произнёс Дарт Вейдер, указав на отметки трёх неуклюжих кораблей, которые уже вошли в атмосферу и теперь медленно и степенно опускались на брюхо посреди широких и гладких как стол равнин Лотела там, где пространство уже было зачищено орбитальными ударами чудовищной силы. -- Битва ещё, пшш, не окончена.
   -Корабли эвакуационной флотилии атакованы неизвестным противником! -- внезапно доложил один из офицеров связи.
   Кинувшись к пульту голопроектора, Гилад быстро вывел в дополнение к основной картине боя находившуюся в стороне группу разношёрстных кораблей с беженцами. Которую сейчас практически в упор расстреливал вражеский флагман, уже успевший разделаться с самыми крупными звездолётами, которые некогда учавствовали ещё в Войнах Клонов.
   -Эти корабли... Они безоружны! -- воскликнул потрясённый капитан. За свою долгую карьеру, он повидал много битв и много жестокости, но такого бессмысленного и беспощадного убийства, ему видеть ещё не доводилось. Это был не просто геноцид, это была резня. -- Там же гибнут беженцы.
   -Мясники. -- презрительно бросил Таркин, который сам не скупился на кровь, когда это было нужно для дела. Жестокость ради жестокости для него была бессмысленной тратой ресурсов.
   -Нет. Тут дело в другом. -- покачал головой Траун. -- Порядок нанесения ударов говорит о том, что они посчитали эвакуационную эскадру за полноценные боевые корабли.
   -Полагаете, что те несколько списанных линкоров могли ввести их в заблуждение? -- с сомнением спросил гранд-мофф.
   -Поглядите на их манёвры. Они разворачиваются, чтобы снова направиться в битву. -- привёл дополнительный аргумент чисс. -- Господа, мы только что стали свидетелями практически безукоризненно выполненного внутрисистемного прыжка.
   -Поясните. -- приказал Император.
   -Всё очень просто -- вражеский флагман ушёл от превосходящей его группировки к более слабой, которую ему было под силу уничтожить без особого труда, путём активации сверхсветового двигателя. -- начал озвучивать свою цепочку рассуждений синекожий контр-адмирал. -- Они тем самым решили целый ряд тактических задач: уберегли свой корабль от дополнительных повреждений, разорвали огневой контакт с превосходящими силами, сократили дистанцию с более удобной целью, вышли на безопасный огневой рубеж для продолжения обстрела наших основных сил, и главное -- смогли использовать эффект внезапности. Второй раз в одном и том же бою одним и тем же кораблём. Тут я аплодирую стоя.
   -Вы можете повторить такой трюк? -- прямо спросил властелин галактики.
   -Одним кораблём за такой короткий срок? Это невозможно. -- решительно замотал головой чисс. -- Пока будет выполнен прыжок прочь, пусть даже в рамках одной системы, пока будет проведён рассчёт нового прыжка, а гипердрайв перезарядится... Да и без помощи генераторов гравитационной тени крейсера-заградителя, размер зоны выхода будет непозволительно велик. Вернувшись, корабль рискует оказаться слишком далеко от битвы, и просто не успеть вступить в неё снова. А они сделали всё это, находясь в гравиколодце планеты, где применение нормального гипердрайва невозможно.
   -Понятно. -- вздохнул Палпатин, более не желая слушать эти дифирамбы своему врагу. -- У нас есть ещё какие-нибудь успехи?
   -Силы командора Даллы успешно теснят противника. -- заметил Таркин, указывая на голограмму основного боя. -- За вражескими тяжёлыми кораблями организованно достойное преследование, остававшийся на орбите корабль второй волны тоже пытается выйти из боя, дав максимальное ускорение. Ещё четыре звездолёта неприятеля продолжают бой, но при этом смещаются прочь от планеты.
   -Так можно ли считать это победой, или как? -- раздражённо спросил Дарт Сидиус, уже порядком уставший от этой тупой мясорубки.
   -Я полагаю, что да. Особенно если учесть, что пытавшийся выйти из боя корабль второй волны только что активировал сверхсветовой двигатель и покинул систему.
   -А если он вернётся?
   -Полагаю, что он не вернётся. -- задумчиво ответил Траун, изучая получаемые данные. -- Если отчёты канониров флотилии Даллы верны, то они вышли из боя с серьёзными повреждениями. Вплоть до выхода из строя значительной части орудий главного калибра.
   -Действительно, хорошая новость. -- произнёс Палпатин, позволив себе лёгкую улыбку. Так по одному их и перещёлкаем.
   -Эм, прошу прощения, повелитель, но вражеский флагман только что открыл огонь по тяжёлым кораблям командора Даллы. -- осторожно заметил Пеллон. -- Кажестся, он снова вступает в бой.
  
   -Что это за нахрен? -- не без труда выдавил в интерком Эзра.
   -Охренеть можно... -- проронила Сабина.
   -Похрен. Летим дальше. -- пресекла дальнейшее обсуждение Гера. -- Кенан, ты в порядке?
   -Если ты про своего бородатого дружка, так он сейчас бьётся в припадке. -- с нескрываемой иронией заметила инквизиторша.
   -Если не будешь помогать, никуда не улетим. -- напомнила ей капитан корабля, бросая "Призрак" в очередной крутой вираж.
   После такого стремительного бегства вражеского звездолёта перед ними открылось достаточно много свободного пространства, которое вскоре сменилось безумной кашей близкого космического боя. Было крайне непривычно наблюдать звёздные разрушители, что пытались подражать истребителям, закладывая петли и кружась вокруг громадных кораблей противника, просто чтобы хоть немного осложнить работу канонирам по ту сторону баррикад. Хотя судя по количеству болтавшихся здесь обломков, помогало это примерно как мёртвому припарки.
   Внезапно интерком наполнился жутким воем, переходящим в вопль отчаяния.
   -Да кому это так неймётся? -- раздражённо крикнула мандалорка, стараясь не отрываться от турели.
   -Они убили Молби! -- заорала Галла так, что её услышал весь корабль без всякого интеркома.
   -Да с чего ты взяла? -- поинтересовалась инквизиторша.
   -Я видела это... -- уже упавшим голосом ответило чудовище, судя по всему смирившееся с потерей. После чего ответило уже новым, более низким и шипящим голосом: -- Нам надо изменить курс.
   -Курс не менять! -- напомнил о своём существовании раненый инквизитор, которому было тяжело участвовать в перепалке.
   -Полетим дальше через бой, погибнем. -- парировал монстр, чья рогатая голова снова появилась в проходе. -- Нужно лететь к разбитой флотилии беженцев. Так мы обогнём основную битву, где нас размажут, даже не заметив.
   -А те, кто убил Молби, нас там не встретят? -- с сомнением спросил Эзра, каким-то внутренним чутьём понимая, что им не стоит туда лететь.
   -Знаете что, я конечно, не в восторге от этой рогатой бестии, но в данный момент я склонна с ней согласиться. -- заметила Сабина, снова открывая огонь из орудия турели по вражеским самолётам, что проносились мимо.
   -Лучше валить в открытый космос. -- попытался опротестовать намечающееся решение падаван. -- Там наверняка нас будут искать.
   -Там погибают и наши друзья в том числе. -- внезапно заявила Гера, перекладывая корабль на новый курс. -- Летим туда. Может ещё удастся кого спасти?
  
   Возвращение вражеского флагмана оказалось гораздо болезненнее, чем того можно было ожидать. Потому что всего двумя сокрушительными залпами он уничтожил оба остававшихся в строю Секутора, тем самым серьёзно подорвав огневую мощь флота. Нет, перевес всё ещё оставался на стороне Империи, и после того, как второй корабль арьергарда потерял ход и фактически вышел из боя, превратившись в истерзанный непрерывным обстрелом покорёженный остов, безвольно дрейфующий по орбите вместе с остальными обломками, соотношение сил достигло чудовищных сорока к одному.
   Тактика концентрации огня на лёгких кораблях полностью себя оправдала. Щиты вражеских звездолётов выдерживали просто чудовищное количество попаданий, но всё равно уходили в перезагрузку, а накапливающиеся повреждения становились всё серьёзнее. А если учесть, что основная часть авиации противника была сосредоточена возле планеты, практически не мешая бомбардировщикам наносить свои удары, дела обстояли совсем неплохо.
   А потом этот семикилометровый наконечник копья вклинился в самую гущу боя, предварительно пустив прямо по курсу с полдюжины брандеров, которые не успели даже захватить таркционными лучами, не то что сбить. Их взрывы заложили основы просеки, в которую вклинился этот левиафан, обрушивая чудовищную мощь своих бортовых залпов на все тяжёлые корабли, что попадались на его пути. Ожесточение неприятеля достигло того предела, что он использовал даже корпус своего корабля как оружие, ни сколечко не стесняясь столкновений и даже прямых таранов.
   Траун молча восхищался этим кораблём. Этим орудием убийства и той симфонией разрушения, что царила вокруг него, когда он прокладывал себе путь через строй кораблей Империи. Его щиты выдерживали столько огня, что можно было бы испарить многомиллионный город, и всё равно они восстанавливались быстрее, чем последний слой этого энергетического барьера успевал пасть. А мощь его орудий была столь всесокрушающа, что за один залп его канониры умудрялись уничтожить или тяжело повредить два, а то и три звёздных разрушителя, прежде, чем лучевые орудия добивали оставшихся.
   О, с каким бы удовольствием он бы поднялся на борт этого корабля. Прошёлся по казавшимся бесконечными коридорам, проинспектировал эти колоссальные орудия, посмотрел на реактор невероятной мощности. С каким бы восторгом и трепетом он бы поднялся на мостик этого чуда военного судостроения. С какой бы радостью принял командование... Да, в его руках такой могучий звездолёт стал бы практически непобедимым. И старый ситх, что сейчас сидел рядом, просыпался бы по ночам в холодном поту только от одной мысли о том, что где-то в галактике черноту космоса рассекает такой корабль.
   А тем временем картина на поле боя приобретает всё более причудливый характер. Далла старается как можно чётче следовать тактике Элеза, и это даёт свои плоды -- один за другим лёгкие корабли противника выходят из боя, а то и вовсе активируют сверхсветовые двигатели, чтобы покинуть систему. Это оставляет противника в меньшинстве, но цена этой победы всё равно ужасна. И чуднее всего выглядит то обстоятельство, что уходя в прыжок, вражеские звездолёты затягивают с собой всё, что находилось в непосредственной близости от них. Было ли то связано с особенностью их сверхсветовых приводов, или ловким трюком с использованием аналогов таркционных лучей и генераторов гравиколодцев, оставалось загадкой. Фактом же являлись дополнительные потери.
   Все резервы уже задействованы и брошены в бой. План Императора, сколь бы гениальным он ни был, потребует слишком много времени, а бой нужно выигрывать здесь и сейчас. Тем более, что тяжёлые корабли противника снова пытаются собраться, чтобы заново сформировать тот самый ударный кулак, который в самом начале боя прошёл через оборонительные построения флота как нож сквозь масло. Но огромный радиус разворота, являвшийся результатом их неповоротливости, не давал выполнить манёвр в сколь либо приемлемые сроки. Что не мешало им поддерживать огнём флагман, оперативно сокращая число имперских кораблей.
   -Далла, ваш корабль должен выйти из боя. -- внезапно приказал Таркин, который лично отправился к посту связи.
   -Сэр? -- его протеже явно не понимала, почему должна покинуть сцену в миг своего триумфа.
   -Вы должны сопроводить крейсер-заградитель на Фондор. -- приказал гранд-мофф. -- Этот экспериментальный корабль слишком ценен, и вы должны защитить его любой ценой.
   -А как же битва?
   -Настаси, это приказ. -- как-то неожиданно мягко произнёс губернатор Внешнего Кольца, хотя подобные фразы обычно используют с нажимом, или ещё какими агрессивными интонациями.
   -Да, сэр, я поняла. -- отозвалась после минутной заминки Далла. -- Приступаю к исполнению.
   Император и Дарт Вейдер ничего не сказали. Они понимают, что у каждого человека есть свои слабости. И случай Таркина не был чем-то выдающимся. Он сделал одну талантливую курсантку своей любовницей, обеспечив ей головокружительную карьеру? И что с того? Ведь не бездарную куклу он вознёс до звания командора, а вполне толкового офицера. А что до их личных отношений, это больше должно волновать леди Таркин, чем кого либо ещё.
   Но вот Империал Даллы вместе с заградителем и ещё полудюжиной эскортных кораблей выходит из боя, стремительно покидая гравиколодец. По счастью, враг не препятствует их манёвру, и они спокойно уходят в гиперпространство. А всё потому, что этому левиафану сейчас не до погони. Соотношение сил достигает невероятного один к ста. Даже его гипертрофированные щиты не могут выдержать такого бешенного натиска. Один за другим они уходят в перезагрузку, но цикличность их работы не может остановить огненный вал. Имперским звездолётам приходится совершать довольно сложные манёвры, чтобы выстроиться в построение для подходящего огневого решения, но их залпы всё же начинают достигать целей на вражеском корпусе.
   И снова контр-адмирал поражается совершенству конструкции этого корабля. Его броня держит казавшиеся всесокрушающими удары вопреки всем ожиданиям и даже элементарной логике, а перезарядившиеся щиты снова отсекают поток импульсов тяжёлых турболазеров. А ответный залп в упор снова оказывается сокрушительным, и ещё шесть звёздных разрушителей выходят из строя, разорванные невероятной мощью циклопических орудий и разрубленные энергетическими лучами чудовищной силы. Ах, если бы этот инструмент оказался в его умелых руках...
   Авиация пытается наседать, но зенитные орудия вражеского флагмана создают такой плотный огневой вал, что через него в лучшем случае прорывается одна машина из трёх. Всё же нельзя недооценивать мощь Императора и его подопечных, владеющих Силой. Боевая Медитация наделяет пилотов и солдат упорством, граничащим с безумием. Иначе нельзя объяснить то, что они продолжают кидаться в самоубийственные атаки ради призрачного шанса сбросить куда-нибудь хотя бы пару бомб. А ведь в нормальных условиях пилоты отказывались вылетать при потерях больше четверти эскадрильи.
   Но ведь Сила на то и Сила, что она беспристрастна, и помогает врагу так же, как и им. Иначе не объяснить этих странностей с внезапно возникающими пожарами, охватывавшими корабли от носа до кормы за считанные минуты, отказы оборудования и ошибки канониров, которые умудрялись открыть огонь по кораблям своей флотилии. Да и упорность врага тоже на уровне. Если их корабли и выходили из боя, то только после получения критических повреждений и потери боеспособности. Видимо, тот взрыв даже для них являлся крайне нежелательным исходом битвы, и они старательно берегли свои звездолёты. Но если то действительно была дестабилизация реактора лёгкого корабля арьергарда, то что же случится, если та же участь постигнет флагман?
   Но вот, его щиты вновь уходят в перегрузку, и вал огня покрывает его поверхность вспышками взрывов. И словно почувствовав неладное, этот неповоротливый левиафан снова активирует сверхсветовой двигатель, исчезая из реального пространства в странной вспышке энергосигнатур, которая практически ослепляет сенсоры всех кораблей. А когда наведённые помехи рассеиваются, то выясняется, что он утащил с собой один звёздный разрушитель и дюжину вспомогательных кораблей. Воистину, этот трюк с каждым разом становится всё более эффективным.
   -Нужно приказать кораблям увеличить дистанцию ведения огня до предельной. -- озвучил свою тактическую рекомендацию Траун. -- Иначе после пары таких проходов мы останемся без флота.
   -Вы полагаете, что он вернётся? -- спросил Император, массируя пальцами виски, будто у него начался приступ мигрени.
   -Я почти уверен в этом. -- кивнул чисс. -- Вражеский флагман до сих пор не получил сколь либо существенных повреждений. Наверняка они просто ушли для регенерации щитов...
   Но договорить синекожий контр-адмирал не успел, потому что в этот миг голограмма снова покрылась пеленой помех. А когда та расступилась, гигантский звездолёт уже находился позади основной массы флота, который перестраивался для его преследования. И почти сразу ринулся в атаку, снова разрывая корабли бортовыми залпами и давя огромной массой своего корпуса. Его щиты уже были перезаряжены, а потому ответный огонь оказывается неэффективен просто потому, что не все корабли могут вести обстрел в этом секторе.
   Более того, целый ряд кораблей просто выпадает из строя, словно их экипаж более не может продолжать битву. А к поступающим отчётам добавляются сообщения о выходе из строя критически важных узлов некоторых звёздных разрушителей, на борту которых внезапно возникали вражеские отряды, нанося стремительные удары, а затем исчезая в никуда. И это с учётом того, что борт огромного звездолёта не покидал ни один десантный корабль.
   -Перенесите огонь на другие корабли. -- предложил Таркин. -- Кажется, они не столь живучи, как их флагман.
   Идея весьма дельная, поскольку их огневая поддержка и авиация дают врагу хорошее подспорье. Да и эти корабли пока ещё не были замечены в таких разрушительных внутрисистемных прыжках. Пеллеон передаёт приказы, и флот начинает стремительно перестраиваться, концентрируя огонь на одном из них. Бортовая авиация снова оказалась связана свалкой ближнего боя с самолётами противника, отчего суммарная огневая мощь имперских сил просела ещё сильнее. Но вскоре становится ясно, что предложение гранд-моффа действительно работает. Эти звездолёты хоть и относились к сверхтяжёлому классу, отличались от флагманского меньшим количеством щитов и более тонкой бронёй. Поэтому концентрация огня даёт свои плоды, даже несмотря на деградацию имперских сил под ударами неприятеля.
   Напряжённый обмен залпами и ударами волн авиации продолжался с полчаса, но всё же враг дрогнул. Истерзанные просто немыслимым количеством попаданий, со множественными разгерметизациями, частично вышедшим из строя вооружением, эти корабли всё же выходят из боя, отзывая остатки своих авиагрупп. Один за другим они набирают ускорение, уходя прочь от планеты. Для организации преследования снимаются в основном лёгкие и вспомогательные корабли, чтобы основная ударная группа не теряла в огневой мощи главного калибра, но и этого достаточно, чтобы они не останавливались. Они не активировали свои сверхсветовые двигатели, лишь иногда маневрируя и огрызаясь из оставшихся орудий на беспокоящий огонь преследователей, но они больше не могли повлиять на главное поле боя, и этого было достаточно.
   Флагман остался один на один с флотом, который понёс поистине чудовищные потери. Но и для громадного корабля, чей хищный корпус формой напоминал наконечник копья, этот бой дался нелегко. Он запустил брандеры ещё раз, после чего больше не прибегал к этому оружию, даже когда диспозиция была более чем удачной. Его щиты всё ещё держали удар, но цикличность их работы изменилась, и теперь они пусть и через раз, но проседали под менее плотным огнём. И хотя от первоначального соотношения один к пятидесяти оно упорно смещалось к значению один к двадцати, повреждения вражеского звездолёта накапливались.
   Когда казалось, что победа Империи уже неминуема, вражеский командир пошёл на отчаянный шаг, резко активировав тормозные двигатели. Остатки флота, действовавшие в рамках тактики Элеза, как раз пристроились ему в корму, оказавшись в слепой зоне его чудовищных батарей. Не ожидая такого странного манёвра, они по инерции приблизились к нему на опасно близкое расстояние. И в этот момент противник активировал свой сверхсветовой двигатель. Короткая волна помех, и пять звёздных разрушителей с полутора десятками других кораблей как банту языком слизнула.
   -На этот раз они отступили? -- с надеждой спросил Палпатин, продолжая держаться за голову.
   -Надеюсь что да, повелитель. -- осторожно ответил Траун, не зная, что и думать.
   По-хорошему, бой был завершён. Два тяжёлых корабля уже полностью покинули гравиколодец планеты, направляясь к внешним границам системы, а флагман ушёл в гиперпрыжок, если этот термин, конечно, применим в данном случае. Оставалось, правда, ещё три десантных корабля, успевших сесть на планету, но без прикрытия из космоса они будут довольно быстро уничтожены, как и наземные силы противника. Поле боя осталось за Империей.
   Но какова была цена этой победы? Одних только звёздных разрушителей погибло больше сотни, а вспомогательных кораблей и того больше. Людские потери исчислялись миллионами, и это были не вчерашние салаги, а опытные экипажи, пришедшие из внутренних регионов Империи и даже Ядра. Если всё пойдёт дальше такими же темпами, то на эту войну никаких резервов не напасёшься.
   Ах, если бы только можно было направить агрессию и боевое мастерство этого врага против того ужаса, что подкрадывался к галактике из глубин дальнего космоса... Тогда бы можно было не переживать за будущее разумной жизни. Уж они бы наверняка смогли дать тем захватчикам достойный отпор и сокрушить их живые корабли. Но сейчас они сами были захватчиками, пришедшими поработить галактику. И они вместе с Империей растрачивали свои силы в бессмысленной мясорубке ради пригоршни секторов. Две величайшие военные машины в истории. Какая горькая ирония...
   Но стоило флотилии перестроиться для начала погони, как мощная вспышка помех на голопроекторе возвестила о возвращении вражеского флагмана, который снова оказался у них в тылу на минимальной дистанции, обрушивая убийственно точный огонь на застигнутые врасплох корабли. Его возвращение оказалось для всех полной неожиданностью. Складывалось такое впечатление, что используя внутрисистемный прыжок, этот проклятый звездолёт мог не только подобрать максимально удобную точку выхода, но так же оптимальную ориентацию в пространстве. И даже само время выхода в реальность было подобрано практически идеально. Из остававшихся на тот момент в строю двадцати восьми звёздных разрушителей шесть было выведено из строя ещё до того, как они успели хотя-бы понять, откуда был нанесён удар.
   -Разве можно остановить такого противника... -- прошептал побледневший Пеллеон, у которого словно прибавилось морщин на лице и седины в волосах.
   -Я чувствую мощные, пшш, возмущения в силе, повелитель.
   -Я тоже их чувствую, Вейдер. -- раздражённо отмахнулся Император. -- Мне нужен тактический анализ и рекомендации для дальнейших действий.
   -Боюсь вас огорчить, повелитель, но мне кажется, что выиграть этот бой невозможно. -- с горечью произнёс Траун, впервые в жизни так глубоко испивший из чаши поражения.
   -Это же всего один корабль. Один! -- возмутился Таркин. -- Мы должны дожать его и уничтожить.
   -При всём моём уважении, гранд-мофф, продолжение боя приведёт только к дополнительным жертвам. -- мрачно паррировал чисс. -- Этот один корабль -- суперлинкор, который сам выбирает, когда сражаться, а когда отступить, чтобы вновь возникнуть там и тогда, где его удар будет максимально разрушительным. Без новых подкреплений наша флотилия обречена.
   -Новых подкреплений не будет. -- устало проронил Палпатин. -- Каково текущее соотношение сил?
   -Двадцать к одному, если считать по тяжёлым кораблям, повелитель. -- тут же сообщил Таркин.
   -Когда останется десять против одного, командуйте отступление. -- с тяжёлым вздохом приказал властелин галактики, устало глядя на голограмму вражеского флагмана.
   -Как вам будет угодно, повелитель. -- ответил Траун, принимая этот компромисный вариант как меньшее из зол, по сравнению с битвой до последнего корабля.
   В течении следующих пятнадцати минут всё решилось. Вражеский звездолёт успел дать ещё один залп прежде, чем его щиты оказались перегружены, и град турболазерных импульсов обрушился на уже изрытую множеством взрывов поверхность. Стремясь снова выйти из-под удара, противник активировал сверхсветовой двигатель. Голограмму опять заволокло пеленой помех, но когда она рассеялась, суперлинкор уже снова был в реальности, отлетев от планеты на несколько сотен тысяч километров, которые он преодолел за считанные секунды. И уже оттуда, находясь вне досягаемости каких-либо орудий, открыл огонь по оставшимся кораблям флотилии.
   -Довольно. -- злобно плюнул Император. -- Прикажите всем кораблям отступать.
   -Слушаюсь, повелитель. -- моментально ответил Пеллеон, отправившись к посту связи, чтобы дать сигнал об отступлении.
   -По крайней мере, мы нанесли им довольно существенные повреждения, и даже некоторые потери. -- заметил Таркин, глядя на дрейфующий остов подбитого звездолёта захватчиков.
   -Но мы всё равно, пшш, проиграли. -- поспешил осадить его Дарт Вейдер. -- И кто-то должен ответить за этот провал.
   -Поберегите силы, лорд Вейдер. Вам они ещё понадобятся. -- устало произнёс Палпатин. -- Мы проиграли битву, но не войну.
   -Предлагаю отступить на перегруппировку в систему Мустафар. -- предложил губернатор Внешнего Кольца. -- Она малозаселена и находится вдали от основных торговых путей. Там враг нас не найдёт.
   -Пускай остатки флотилии отступают туда. А мы пойдём другим путём. -- неожиданно твёрдо произнёс Дарт Сидиус. -- Адмирал Траун, передайте экипажу приказ готовится к гипперпрыжку. Курс на Датомир...
  
   -Думаете, здесь хоть кто-то выжил? -- с сомнением спросила Сабина, глядя на поле обломков, что осталось от эвакуационной флотилии.
   -Должны. По идее. -- осторожно ответила Гера. -- Аварийные переборки и поля должны не дать кораблю разгерметизироваться полностью даже при частичном разрушении.
   -Мы впустую тратим время. -- недовольно заявила инквизиторша. -- Это просто куча космического мусора с горами остывших трупов.
   Эзра в целом понимал её возмущение. Они медленно плыли по этому кладбищу уже битый час, а так никого и не подобрали. От Лукерхалка вообще осталось несколько изуродованных кусков, выпотрошенных внутренними взрывами. То же касалось большинства более-менее крупных кораблей. Относительно целыми можно было назвать только малые магистральные корабли -- вражеские канониры пожалели на них снарядов тяжёлых орудий, ограничившись только вспомогательными. Но разве было от того легче лёгким звездолётам, чьи небронированные корпуса были прожжены энергетическими лучами, разворочены разрывными снарядами и посечены осколками.
   Только один раз им показалось, что они нашли кого-то живого в практически целом рейсовике, но при попытке пристыковаться обнаружили внутри только вакуум и парящие в невесомости трупы несчастных беженцев, убитых декомпрессией. Подобное зрелище деморализовывало сильнее, чем вид падающих на город бомб. Эти люди были ни в чём не виновны. Они просто хотели спастись от войны и уберечь от смерти своих близких. А теперь они все мертвы. Только потому, что подвернулись под горячую руку жестоких захватчиков на громадном боевом звездолёте, которым было совершено плевать по кому стрелять...
   -Похоже, тут кто-то уже прошёлся до нас... -- смущённо пробормотала мандалорка. -- Смотрите на том фрахтовщике.
   Через стекло рубки была достаточно хорошо заметна аккуратная круглая дыра в окружении четырёх поменьше, которые уже в свою очередь походили на следы здоровенных когтей или шипов, что пронзили тонкую оболочку.
   -Что же это могло быть? -- удивлённо спросил падаван, в замешательстве принявшись чесать в затылке.
   -Похоже на абордажные челноки сепаратистов. -- хмуро ответил Кенан. -- Только они наоборот, прорезали обшивку четырьмя лезвиями, запуская внутрь боевых дроидов.
   -Мерзость какая. -- сморщила носик Гера, при этом её леки подобрались, скрутившись спиралями. -- Надеюсь, такие штуки уже не на ходу и больше не производятся.
   -Движение на десять часов! -- встревоженно сообщила по интеркому Сабина, которая до сих пор не покинула своей позиции на башенной турели.
   Все дружно начали всматриваться в указанном направлении и вскоре действительно заметили небольшой корабль, двигавшийся среди поля обломков. Эта причудливая машина формой походила на клеща-переростка, и довольно быстро неслась вперёд, растопытив четвёрку длинных стальных когтей, каждый из которых был в длину почти с её корпус. Окрашенная в синий с золотом, абордажная капсула вскоре нашла себе новую цель, и с разгону вцепилась в остов другого корабля, впившись в его корпус когтями.
   -Вроде не заметили... -- осторожно выдохнула твилека, и щупальца на её голове снова расправились.
   -Валить отсюда надо, пока не заметили. -- резко бросила инквизиторша. -- Думаете, это спасательная операция? Да чёрта с два!
   -А что это по твоему? -- с сомением спросил Эзра.
   -Они добивают выживших. -- пояснил инквизитор, входя в кабину. -- Старая тактика сепаратистов.
   -Убить экипаж, чтобы он не смог пересесть на новый звездолёт. -- кивнул джедай в знак согласия. -- Не думал, что кто-то ещё будет использовать такую жестокость.
   -Нужно не думать а действовать. -- напомнила инквизиторша. -- Летим отсюда, пока не попались.
   -Да куда летим? -- недовольно спросила хозяйка "Призрака". -- Вы же координаты для расчёта прыжка так и не дали. Я то могу прыгнуть, как только из обломков выберемся, не вопрос, да только вы вчетвером мне потом весь корабль изуродуете своими разборками.
   -А гипердрайв то починили? -- осторожно спросил Эзра.
   -Починили. -- огрызнулась твилека. -- Пока вы там по городу шлялись, мы с Сабиной тут работали как проклятые...
   -Летим на выход из поля обломков. -- приказал инквизитор, подходя к навигационному компьютеру. -- Я пока введу координаты и рассчитаю маршрут.
   -Только аккуратней. -- попросил джедай. -- Мы не должны привлекать их внимание.
   -Да что нам сделают эти прилипалы? -- удивился Эзра.
   -Прилипалы ничего, кроме дыры в корпусе, а вот их груз может доставить уйму проблем. -- на полном серьёзе ответил Кенан. -- Была бы тут Асока, она бы рассказала тебе, сколько головной боли могут доставить такие штуки.
   -Не напоминай, пожалуйста. -- взмолился ученик джедая. -- Меня теперь и так будут кошмары мучать. Ведь на мне до сих пор её кровь...
   -Так куда летим? -- спросила Галла, всунув свою рогатую голову в кабину.
   -А ты то как сюда пролезла? -- удивлённо спросил Эзра. -- Ты ж в коридор не помещалась.
   -Да харош нудеть, я же просто спросила. -- игриво ответило чудище, облизнув губы. -- И к тому же, будешь много знать, скоро состаришься.
   -Готово. -- сообщил инквизитор, тяжко откидываясь в кресло штурмана. -- Как только выйдем из обломков, можно уходить в прыжок.
   -А не далековато собрались? -- удивлённо спросила Гера, взглянув на навигационные данные. -- Это ж почти другой конец галактики.
   -Ничего. Горючки должно хватить.
   -Как хоть называется та дыра, куда нас тащат эти имперцы? -- спросила через интерком Сабина.
   -Датомир. -- устало ответил инквизитор.
   -Датомир... -- прошептала Галла, хищно облизнув губы, после чего покинула кабину, взмахнув на прощание гривой чёрных как сам космос волос.
  
   -Датомир... -- произнёс колдун, стоя на мостике своего линейного крейсера. -- Так вот куда направился этот червяк.
   -Какие будут приказы, повелитель? -- осторожно спросил капитан корабля, стараясь предугадать очередное желание своего господина.
   -Отзывайте абордажные капсулы. Нам пока что хватит пленных. -- приказал Амон, поглаживая гримуар чёрного металла, притороченный к его поясу толстой цепью. -- Готовьте корабль к переходу в варп.
   -Куда прикажете проложить курс?
   -Передайте навигатору, чтобы держался по следу возмущений в варпе. -- распорядился чародей. -- Он уже должен их разглядеть.
   -А как же преследование лоялистов? -- спросил демонхост из своего угла, напоминая о произнесённых ранее словах. -- Ты намеревался добить те два лёгких крейсера, чернокнижник.
   -Они не имеют значения, когда речь идёт о триумфе в целой галактике. -- отмахнулся от него колдун. -- Раз туда стекаются местные псайкеры, то мы просто обязаны оказаться там.
   -Все вы одинаково тщеславны, космодесантники. И Тысяча Сынов не исключение. -- саркастично произнёс демонхост. -- Твоё место здесь, Амон.
   -Тебе никогда не понять высокого искусства плетения судеб...
   -Я понимаю результат. Слышишь, чернокнижник, результат! -- закованная в цепи туша попыталась податься в перёд, но добилось только негромкого брякания. -- Фебур уже заразил четыре мира. Четыре, Амон! А ты со своими големами до сих пор шляетесь в глубоком космосе, грабя караваны.
   Глухой шлем космодесантника не мог отразить эмоций, но приглушённого рычания окзалось достаточно, чтобы многочисленные рабы и офицеры на мостике разом притихли, забившись по щелям и почти не дыша. Они знали, что мало вещей во вселенной могло так взбесить их господина, как упоминание о Космических Волках и Гвардии Смерти. А демонхост только что поставил капитана чумных десантников в пример колдуну, отмеченному благосклонностью самого Тзинча.
   -А ты знаешь, что все эти миры уже сожжены местными властями, Заммаил? -- прямо спросил колдун. -- Всё, чего добился этот смердячий кусок говна -- пепел и прах. Он ослабляет местных жителей, тем самым помогая лоялистам.
   -Он делает хоть что-то. А ты не делаешь ничего. -- огрызнулся демонхост, не найдя агрументов получше.
   -Господин, навигатор сообщает, что заметил след возмущений и готов вести корабль.
   -Чудесно. -- громыхнул космодесантник. -- Начать процедуру активации варп-драйва.
  
   -Прошу прощения, госпожа, но только что поступило сообщение с борта "Несгибаемого". -- доложил через вокс-канал магос Ушл. -- Они зарегестрировали активацию варп-драйва постороннего корабля.
   -Что значит постороннего корабля? -- спросила инквизитор Астер, отрываясь от изучения ксеноса женского пола, которого распорола телекенетическим клинком во время боя.
   -Их навигатор докладывает, что систему только что покинул корабль класса тяжёлый крейсер. -- начал пояснять детали механикус. -- И при этом они заметили знаки приближения ещё двух кораблей -- крейсера и тяжёлого транспорта.
   -Пусть хор прекращает работу как только подкрепление выйдет в реальное пространство. -- приказала Анна, поспешно сворачиваясь. -- Свяжитесь с нашим навигатором. Он подтверждает показания?
   -Уже связался, миледи. Мэтр Гунт подтверждает показания своего коллеги и готов взять след.
   -В таком случае готовьте корабль к переходу в варп. -- приказала псайкер, призывая свою ученицу: -- Ашима, мы возвращаемся.
   -Как, уже? -- удивилась девчонка, которая в это время любовалась всполохами отдалённых перестрелок. -- А разве мы не будем принимать участие в битве?
   -Не будем. -- твёрдо ответила инквизитор Астер, снова активируя свой передатчик: -- Ганкатер ко мне. Маркус, собирай всех. Мы уходим.
   -Вас понял, леди-инквизитор. -- быстро отозвался штурмовик.
   -Доложите о потерях. -- попросила она, вспомнив про обстрел турели.
   -Двое раненых, один убитый, госпожа.
   -Заберите тело с собой. -- приказала она. Всё же не стоило бросать достойного человека и отважного солдата гнить среди трупов презренных ксеносов и заблудших.
   -Как думаете, учитель, этот город скоро возьмут? -- внезапно спросила Ашима.
   -Скоро. Этот вольный торговец на солдат не поскупился. У него даже свои карманные штурмовики для десантных капсул нашлись. -- спокойно объяснила Анна, наблюдая за тем, как снижается и заходит на посадку её ганкатер. -- Тем более, им уже доставили тяжёлую технику и линейную пехоту. Скоро сопротивление в центре будет подавлено, а большая часть города и так уже за ними.
  
   ========== Причастие ==========
  
   -Скорее, подготовить орудие к бою! -- приказал лейтенант, перекрикивая гулкие звуки ударов, что доносились из-за запечатанных гермодверей бункера.
   Туа вздрагивала каждый раз, как слышала этот гул, напоминавший о том, что энергетический барьер, отсекавший командный пункт от остального комплекса имперского центра, уже пал. Похоже, враг оказался достаточно сообразителен, чтобы повредить генератор. И достаточно умён и силён, чтобы найти его в стене и пробиться к нему. И теперь между нею и этим новым, неведомым врагом, оставалась только дюжина штурмовиков, пара десятков офицеров штаба, и полметра дюростали, которые гудели под вражескими ударами.
   Солдаты уже собрали импровизированную баррикаду, вытащив со склада единственный тяжёлый бластер, который лежал там просто потому, что так требовала инструкция безопасности. Чтобы у людей внутри был шанс выбраться, если двери окажутся заблокированы. Мощности их автономного силового блока должно было хватить для питания такого мощного орудия, которому было бы под силу расплавить преграду за те пару дней, пока у них не кончится еда и воздух.
   Но сейчас их вскрывали с другой стороны. И судя по чередованию ударов с каким-то гулом, вскрывали всем, что попадалось под руку. Датчики говорили, что первая из трёх дверей уже пала под их напором, а вторая уже значительно повреждена. У них ещё было в запасе немного времени, но это была только отсроченная агония тех, кто уже потерпел поражение.
   Имперский центр пал, как и столица. Враг смял внешнюю оборону одним могучим ударом, засыпая мощными бомбами любые очаги сопротивления и обнаруживавшие себя огневые точки. Внутренние линии обороны, защищённые от атак авиации толщей брони и укреплённых переборок центра, сумели отразить первый натиск тяжёлой пехоты, но потом враг высадил бронетехнику и тяжёлое вооружение. Эти уродливые, неуклюжие, угловатые танки. Чудовищные машины, утыканные оружием, которые и сломили остаток организованного сопротивления, расколов оборону на кучу мелких очагов. Которые затем были подавлены один за другим.
   И сейчас тактический голопроектор показывал, как волны вражеских войск растекаются по городу, захватывая уже пригороды. Атака была столь мощной и неожиданной, что подготовленные было к отражению нападений извне позиции просто не успевали развернуть для обороны с нового направления. А соотношение сил было совсем не в пользу имперского гарнизона, полностью утратившего господство в воздухе. А после того, как флот Империи покинул систему, Лотел остался один на один с этим ужасным суперлинкором, что теперь вновь выходил на орбиту, собирая отступающие десантные корабли, чтобы выпустить их вновь с ещё большим количеством солдат на борту.
   -Сэр, они прорываются! -- в ужасе закричал кто-то, перекрывая резко возросший гул и свист.
   -Приготовиться к бою! -- приказал офицер, вскидывая табельный пистолет.
   Услышав его голос, Туа снова посмотрела на оружие, что лежало перед ней на столе. Обычный бластерный пистолет, который дали ей, когда стало понятно, что битва проиграна. Чтобы она смогла сама принять участие в последнем бою и умереть достойно. Ну, или просто застрелиться. Однако, в глубине души она понимала, что у неё не хватит духу сделать это. Она была достаточно смела, чтобы принять сторону Империи, когда старый губернатор воспротивился воле командования сверхсектора. Но то была политика, и она приняла сторону силы. А теперь шла война, о которой она почти ничего не знала, к которой была не готова, и в которой привела свою планету к поражению.
   -Скорее, все к главному входу. -- приказал полковник, руководивший обороной города. -- Там самое узкое место, и их можно будет сдержать хоть сколько-то.
   Премьер-министр подчинилась, взяв пистолет и проследовав за остальными на автомате. Просто потому, что в окружении военных ей было не так страшно. Но когда она оказалась в коридоре, то почувствовала, как резко подскочила температура воздуха. Аккуратно протиснувшись через ряды военных, она смогла выглянуть из-за баррикады на толстую защитную дверь, по которой медленно полз белоснежный огонёк какого-то инструмента, оставляя за собой борозду с раскалёнными докрасна оплавленными краями.
   -А вы-то куда лезете. -- возмутился лейтенант, хватая её за руку и оттаскивая прочь. -- Держитесь в стороне.
   Туа не сопротивлялась. Глядя на то, как казавшаяся нерушимой преграда текла словно воск под напором неведомого оружия чужаков, она лишилась остатка сил. Они разрушали все преграды, которые Империя выставляла на их пути...
   Жуткий грохот и скрежет прервал её размышления, а последовавший за ним гвалт бластерных импульсов заставил прикрыть уши. Но даже басовитый рёв тяжёлого бластера вскоре захлебнулся в шипении и рёве вырвавшегося на свободу пламени, а помещение наполнилось воплями горящих заживо людей. Премьер-министр отскочила прочь от горящей баррикады, стремясь вместе с оставшимися офицерами убраться с пути обезумевших бойцов, которые превратились в живые факелы. Кто-то даже стрелял в них, но не чтобы загнать обратно на позицию, а просто избавить от мучений.
   А затем баррикада разлетелась вихрем горящего мусора, и она увидела его.
   Он шёл прямо сквозь пламя, подобный шагающей горе из стали. Она не видела ни его лица, ни его фигуры. Только пара алых глаз, сиявших в прорези тяжёлого штурмового щита, из-за которого вздымалось с полдюжины ужасающих механических конечностей, увенчанных всевозможными орудиями убийства, да два близко посаженных ствола чудовищного калибра.
   -Бросить оружие! На колени! Руки за голову! -- вещал чужак механическим голосом на вполне сносном основном.
   Туа стояла, не смея пошевелиться, и даже почти не дыша. Она видела, как бластерные импульсы натыкались на невидимую преграду защитного поля, даже не достигая поверхности более материального щита. И как осмелившиеся открыть огонь офицеры падали, сражённые ревущими снарядами, белёсыми лучами или же голубоватыми энергетическими сгустками. А неизвестный враг даже не сбавлял шага, продолжая двигаться вперёд. Кто-то бежал. Кто-то сражался с упорством обречённого. А премьер-министр всё так же стояла на ватных ногах, глядя на оживший кошмар.
   Внезапно она с ужасом поняла, что осталась один на один с этим чудовищем, которое подходило всё ближе. И увидела небольшой запальный огонёк, вспыхнувший на наконечнике огнемёта, готового выплюнуть новый заряд всепожирающего пламени.
   -Бросить оружие! На колени! Руки за голову! -- повторил свои приказы чужак, и не смея даже двинуться с места, Туа разжала пальцы, позволяя пистолету упасть на пол.
   Не в силах более стоять на ногах, она повалилась на пол, ожидая своей участи с секунды на секунду, пока враг приближался. Когда он проходил рядом, она смогла увидеть скрывавшуюся за щитом машину, более похожую на боевого дроида, созданного каким-то безумным инженером, и по чьей-то прихоти завёрнутого в нелепые алые тряпки. А в следующий миг электрический разряд, сорвавшийся с вершины одного из множества механических щупалец этого монстра, оглушил её, даровав благостное забвение.
  
   Вернуться в сознание премьер-министру помогла острая боль, когда толстая игла вонзилась в её шею. Резко открыв глаза, она увидела, что уже находилась в коридоре, среди других пленников. Тут в основном были гражданские сотрудники центра и техники, но хватало и солдат. Все они были безоружны и сидели на полу под дулами ружей вражеских солдат в тяжёлой синей броне с жёлтыми полосами на шлемах и наплечниках, что внимательно следили за основной толпой, откуда по одному выдёргивали людей.
   Поняв, что она болтается в воздухе и кто-то крепко держит её за руки, Туа обернулась, и чуть не потеряла сознание от ужаса, взглянув на множество сияющих красноватым глаз из-под глубоко надвинутого капюшона алой мантии, а так же чудной прибор, венчавший гибкое стальное щупальце, с одной из многих игл которого капала её кровь. А этот дроид-переросток издал какой-то невнятный треск, после чего передал её в руки уже более человекоподобных существ, в то же время хватая очередного пленника ужасной механической клешнёй, что возвышалась из-за его спины.
   Оказавшись на ногах, премьер-министр была довольно грубо отпихнута к другой группе пленников. Как она вскоре смогла заметить, здесь были самые разнообразные люди, от офицеров и техников, до повара из кафетерия и посыльных кадетов. Вторая группа состояла исключительно из штурмовиков, с которыми церемонились ещё меньше. Со всех их были сорваны шлемы, и глядя в их одинаковые лица, Туа поняла, что захватчики отсортировывали клонов. Зачем они делали это, она не знала. Но обдумать этот вопрос она не успела, поскольку их группу сочли уже достаточно большой, чтобы погнать дальше через выстроившихся в живой коридор солдат, которые подгоняли нерасторопных пинками и ударами прикладов своих ружей, увенчанных длинными штыками.
   Вскоре они оказались в одном из ангаров наземной техники, где всё ещё продолжалась уборка следов прошедшего боя. Используя танк с закреплённым на его корпусе бульдозерным ковшом, захватчики просто сгребали трупы и мусор в кучу, из которой их уже вытаскивали по одному, чтобы обобрать и закинуть в так услужливо подогнанную труповозку.
   -Офицеры, командиры, начальники, управляющие -- выйти из строя! -- приказал вражеский офицер, используя жуткий автопереводчик в виде летающего черепа, державшего в стальных лапках мегафон.
   Туа только и успела что охнуть, как получила мощный толчок в спину, от чего вылетела из общей группы. Следом к ней присоединилось двое офицеров и один начальник ремонтного цеха. Вражеские солдаты тут же схватили их и попёрли дальше, в ангар для авиации. А уже там их бросили к следующей группе, где уже были одни офицеры и начальники.
   Операция повторилась ещё дважды, и каждый раз находился кто-то, кто непременно выталкивал премьер-министра вперёд. Она не знала, что с ней будет, но догадывалась, что всех представителей имперской власти скорее всего казнят. В итоге она оказалась в числе десяти самых важных пленников. Тут было два майора, один директор завода, два её зама и ещё несколько лейтенантов. А также агент Калус, который не успел сбежать и каким-то чудом выжил в ходе боя.
   Их всех построили в одну шеренгу, словно для расстрела, а затем поставили на колени. Однако, из всего множества солдат вокруг, никто не стремился убить их немедленно. Все вокруг ждали невесть чего, а число чужаков вокруг всё увеличивалось. Вскоре она заметила то самое чудище, что устроило резню в командном бункере. Это действительно был механический гуманоид огромного роста в толстой пластинчатой броне, который теперь держал свой тяжёлый штурмовой щит на одной из множества своих дополнительных конечностей, вооружившись тяжёлым топором на длинной ручке, чьё лезвие напоминало большое зубчатое колесо с оскаленным черепом в центре. Присутствие этого монстра вызывало тихий ужас, однако чужаки относились к своему боевому дроиду вполне спокойно, пусть и держались от него на почтительном расстоянии.
   Однако вскоре гул двигателей заходящего на посадку шаттла возвестил о прибытии транспорта, которому наверняка предстояло выгрузить новую партию солдат, а пленных забрать на борт чудовищного звездолёта. Но куда они их повезут? Что будут делать? Эти вопросы мучали всех присутствовавших, но ответа на них не знал никто.
   Когда эта здоровенная, угловатая машина всё же зашла на посадку, солдаты захватчиков быстро выстроились в стройные ряды, держа оружие перед собой стволами к потолку, словно на параде. Туа поняла, что к ним прилетел кто-то важный, и ожидала увидеть что угодно, но когда тяжёлая аппарель опустилась на пол ангара, то даже она лишилась дара речи. Потому что высадившийся из этого шаттла человек меньше всего на свете был похож на того, кто повелевает громадным звездолётом и перед которым должны трепетать миры.
   Перед пленниками предстал невысокий, худой мужчина в богатом голубом мундире с белоснежными рукавами, обильно украшенным золотым шитьём и драгоценными камнями, чей блеск довольно резко контрастировал с бледностью его лица и жиденькими волосами соломенного цвета. Дополняли картину достаточно крупный нос, заострённые скулы и челюсть, а так же глубоко посаженные голубые глаза, что недобро сверкали из-под высокого лба, на котором с трудом различались брови. Но ещё более никчёмным он казался на фоне широкоплечего верзилы почти двух метров ростом, который из брони носил только бронежилет, демонстрируя мощную мускулатуру рук. Ну и последний гвоздь в крышку гроба героического образа их покорителя забила та дюжина обворожительных высоких красавиц, что составляла его свиту. Казалось, тут специально были подобраны женщины исключительно модельной внешности с ростом строго не ниже метр восемьдесят.
   Помимо предводителя этой орды и его вышибалы из прибывшей толпы выделялось ещё несколько странных существ. Помимо дроида, что подойдя ближе поклонился и начал доклад, там выделялась исхудалая женщина с замотанными глазами, опиравшаяся на причудливый посох, а так же какое-то здоровенное горбатое создание, закутанное в дорогие ткани и глядящее на мир белоснежной маской, выполненной в форме идеального женского лица, украшенной крупным рубином размещённым в центре лба в оправе, напоминающей открытый глаз.
   Наконец, когда с докладами было покончено, невысокий вождь этой разношёрстной компании обратился с короткой речью к своим солдатам, которые ответили ему громогласным боевым кличем, а уже после этого гости направились к пленникам. Их язык звучал довольно грубо и совершенно непонятно, а его лающие звуки довольно сильно резали ухо, так что без переводчика и на сей раз не обошлось. Но к всеобщему ужасу, эта роль была отведена крылатому младенцу, голова которого представляла собой позолоченный череп с сияющим красным глазами.
   -Милостью Его Божественного Величества, я -- вольный торговец Максимилиан фон Раунберг, граф Варнский, капитан тяжёлого крейсера "Несгибаемый", объявляю этот мир захваченным во имя Бога-Императора Человечества!
   Наступившая после такой пафосной фразы тишина казалась осязаемой.
   -Ха! И чё? -- внезапно спросил Калус, которого уже начинал разбирать истеричный смех.
   -Ах да, я ж совсем забыл. Та космическая баталия отвлекла меня. Прошу простить мою бестактность. -- внезапно заявил этот коротышка, отвешивая пленникам церемониальный поклон. -- Надеюсь, вы простите меня за то, что мне пришлось убить столько людей прежде, чем я смог задать вам один простой вопрос: согласие или пламя?
   -И что это значит? -- с сомнением спросил директор завода.
   -Подчинитесь, или умрите.
   Пленники притихли, пытаясь понять, где заканчивается шутка этого любителя эпатажа и высоких красоток, а где начинаются реальные угрозы.
   -Понимаю, обстановка не располагает к душевной беседе, поэтому давайте по очереди. -- предложил вождь чужаков, делая знак своим солдатам, которые моментально схватили Калуса и вытащили вперёд. -- Начнём с вас. Что вы выбрали?
   -Я выбираю послать тебя ко всем чертям, недомерок. Тебя и всё твоё ублюдочное стадо!
   -Неправильный ответ. -- с улыбкой произнёс чужак, и в следующий миг его мордоворот выхвати