Кружевский Дмитрий Сергеевич: другие произведения.

Если не мы...

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 4.90*11  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Несколько переделанный "Ангел"
      Он был послан в прошлое, чтобы изменить будущее. Но не справился и погиб - погиб, чтобы стать одним из тех, кто призван защищать нашу реальность и людей от посягательств различной нечисти. Одним из тех, кому дана сила и власть над энергиями и пространством, одним из тех, кого мы люди называем словом: "АНГЕЛ". Но что случиться, если тот, кто должен охранять и защищать решит, что он может сделать лучше, что случиться, если один из них возомнит себя богом. И вот уже рвется ткань миров, а настоящие БОГИ с удивлением смотрят на происходящее. Но друг попал в беду, а значит нужно идти, нужно спасти, нужно предотвратить, ибо если не они, то кто?


   Пролог.
  
   Доктор вздохнул и, поднявшись с колен, беспомощно развел руками. Толпа, сгрудившаяся вокруг распростертого тела, расступилась, пропуская санитаров с носилками, и потихоньку стала редеть. Врач устало прислонился к борту "скорой помощи" и, достав сигарету, закурил.
   "Странно все очень, очень странно, - подумал он, затягиваясь. - Не должен был этот мужик умереть, не должен. Хотя кто знает, вскрытие, в конце концов, покажет".
   - Михалыч, - голос водителя скорой заставил врача отвлечься от своих мыслей.
   -Да, Андрюша? - он вопросительно посмотрел на подошедшего водителя. - Что, опять вызов?
   -Нет, там из милиции просят подписать какие-то бумаги.
   -Хорошо, сейчас подойду.
   Выпустив в воздух последнюю струю дыма и отбросив сигарету, он направился к стоявшей рядом синей милицейской "шестерке". Уладив все необходимые формальности, доктор уже повернулся, чтобы идти к своей машине, как раздавшийся за спиной голос заставил его остановиться и оглянуться. К нему неторпясь направлялся незнакомый человек небольшого роста, одетый в длинный серый плащ.
   - Извините, док, что задерживаю, - подошедший протянул руку. - Зимин Павел Егорович - следователь, если вы не против, то я хочу задать вам пару вопросов по поводу умершего.
   - Будешь тут у вас против, - вздохнул врач, автоматически пожимая протянутую ладонь. - Скарабеев Виктор Михайлович. К вашим услугам. Только о чем вы меня хотите спросить, ведь, насколько я знаю, ваши эксперты труп уже осматривали.
   Следователь отрицательно покачал головой.
   - Нет не наши, а ваши - местные.
   -А вы значит приезжие? - он с удивлением посмотрел на следователя.
   - МУР 13-ый отдел.
   - Столичные? - врач грустно усмехнулся и добавил. - Довольно зловещая цифра у вашего отдела, не находите? Однако ж я не суеверен.
   -Я тоже, - прервал доктора следователь. - Так что вы мне можете сказать по поводу умершего?
   Врач пожал плечами.
   -Вскрытие покажет, но если вам интересно мое предварительное мнение, то могу сказать одно,- этот человек не должен был умереть, не должен, не от чего ему умирать, по крайне мере на первый взгляд
   Доктор тяжело вздохнул.
   - Хотя в жизни всяко бывает и я много разного насмотрелся, на своей-то работе, так что... - он махнул рукой. - На самом-то деле удивительного в этом мало.
   В это время внутри "скорой" заговорила рация, и водитель, высунувшись из окна, позвал доктора, заставив их прервать разговор.
   - Виктор Михайлович, срочный.
   - Извините надо ехать, работа, - врач виновато развел руками, хотя в действительности был рад поскорее избавиться от столичного следователя с его пустыми вопросами.
   Зимин проводил глазами уезжающую "скорую" и, усмехнувшись, подумал, что это вскрытие явно удивит местных патологоанатомов, но, к сожалению, радости в этом мало. Следователь повернулся к "шестерке", на капоте которой один из милиционеров заполнял бумаги и поморщился. Вид прижатых камушками протоколов, которые заполнял почти что с упоением молодой сержантик, вызвал у него саркастический смешок. Лично он, с самого начала службы, терпеть не мог этого бумагомарательства, а посему составление многочисленных протоколов всегда ввергало его в депрессию, впрочем, как и многих из сослуживцев. В этой связи все его отчеты отличались краткостью и лаконичнностью, за что и получал постоянный нагоняй от начальства, которое, как ему казалось, ценило не проведенную работу, а толщину папок с делами. Наверное поэтому, став начальником, он попытался несколько облегчить бумажный труд своих подчиненных. Хотя-бы тем что выбил у начальства немного денег на покупку в отдел новеньких компьютеров. К его большому сожалению, это оказало несколько другой эффект, а именно, повальное увлечение многими из сотрудников различными компьютерными играми. Некоторое время он пытался бороться с новоявленной "заразой", но потом махнул рукой, - пусть играються, главное чтобы работе не мешало, а разрядка время от времени всем нужна. Пусть уж лучше различных компьютерных монстров отстреливают, чем как-нибудь слетят с катушек и откроют стрельбу по обычным людям. Тем более в последнее время такие случаи стали не так уж и редки. И все-таки он иногда устраивал нагоняй слишком уж ретивым любителям компьютерных стрелялок, грозя списать с их зарплаты средства на ремонт комьютеров, но помогало это мало. Однако, не смотря на подобные мелочи, их отделение было не худшим в городе, а по количеству раскрытых дел находилось в числе первых, даже не смотря на то, что под его юрисдикцией находился далеко не самый спокойный район мегаполиса. А вот с начальством он ладил плохо и судя по всему эта черта характера передалась ему от отца, который сам был кадровым военным, однако несмотря на многочисленные награды и заслуги так и не поднялся выше майорского звания. Слишком тяжелый и прямолинейный был у него характер, он никогда не гнул спину перед вышестоящим начальством, а на подхалимов смотрел с откровенным презрением.
   - Главное у меня совесть чиста и даже после смерти, я спокойно смогу смотреть в глаза погибшим пацанам, - частенько повторял отец.
   Теперь вот он практически повторял его судьбу, правда, в звании все же обогнал, дослужившись до полковника, что было даже несколько странно, особенно если учитывать передавшийся ему от отца неуступчивый характер и непреклонение перед регалиями. Однако, подчиненные его уважали и любили, между собою называя "Коломбо", наверное за любовь Зимина к плащам и невысокий рост. Хотя полковник порою и сам признавал, что в нем было что-то от этого чудного киногероя, однако кроме внешнего сходства их роднило и то, что свои дела они оба раскрывали прямо таки с маниакальным упорством. Работа, дом, любящая жена Людочка - все было у полковника, но все же в последнее время все шло как-то наперекосяк: неуступчивый начальник отделения встал многим из "нужных" людей буквально поперек горла. Чувствуя это, Зимин уже во всю готовился к ранней и почетной пенсии, но все изменилось в один миг.
   В один из ненастных весенних дней его вызвал к себе генерал Иващенко, причем вызвал не к себе в кабинет, а предложил встретиться в придорожном кафе на окраине Москвы, что само по себе было уже странно. Эта встреча стала поворотной в судьбе полковника Зимина и повергла его сначала в легкий шок, ибо предложение генерала было несколько необычным. Дело в том, что ему было предложено возглавить следственную группу по раскрытию, мягко говоря, странных дел.
   Кому уж кому, а Зимину было хорошо известно, что помимо обычных преступлений, происходят и такие, которые часто не поддаются обычному логическому объяснению. Это и пропажи людей из полностью закрытых помещений, обнаружения людей с непонятной амнезией, ритуальные убийства, жертвоприношения, кражи, манипулирования людьми при помощи гипноза и т.д. и т.п. Обычно подобные дела долго лежали в "висяках", пока их не списывали в архив по срокам давности, однако видимо кого-то из верховных начальников такой расклад дел не устраивал. В результате было принято решение о создании группы следователей специализирующихся на подобных случаях.
   Выслушав генерала, Зимин задал всего лишь два вопроса: "Почему я?" и: " А разве у ФСБ нет подобного органа?" На что Иващенко, молча, достал из дипломата папку в синей пластиковой обложке и протянул ее полклвнику:
   - Это отчеты наших аналитиков. Стоит только заглянуть в статистику раскрытых лично вами преступлений, даже за последний год, поверьте, простым везением данный факт объяснить трудно.
   -Ну, профессиональный нюх, опыт...
   -Не спорьте, не спорьте, - генерал жестом отмел все возражения. - Наш аналитический отдел проанализировал все веденные вами дела, и одно из двух: либо вы действительно супервезунчик, либо обладаете скрытым экстрасенсорным даром, впрочем оба этих качества в нашем деле сверхполезны.
   -Что касается второго вашего вопроса, - генерал усмехнулся. - Пожалуй не открою гостайны, когда скажу, что подобный отдел естественно существует, однако дел ему хватает и без нас. Поэтому когда мы встречаемся с чем-то необъяснимым, я конечно посылаю запрос, но обычно это бесполезно, максимум присылают какого-нибудь консультанта, а чаще вообще отделываются отписками, типа: "Данное дело не лежит в сфере наших компитенций", а будешь настаивать, оттуда, - он ткнул пальцем в потолок, - так пошлют, до Северного полюса не остановишься. Однако я и не исключаю, что по роду вашей деятельности вам частенько придется с ними пересекаться.
   - А начальство вас не взгреет? - поинтересовался полковник, уже подспудно понимая: создание такого отдела явно не личная инициатива генерала, а увидев его саркостическую ухмылку, понял, что угадал и приказ явно исходил из самых верхов.
   Короче говоря, после получасовой беседы, Зимин согласился возглавить отдел, а через неделю, сдав все дела на старом рабочем месте и порощавшись с сослуживцами, уже входил в свой новый кабинет, расположившийся в главном здании МУРа. А еще через пару дней предстал перед своими новыми сотрудниками.
   Его новые подчиненные были весьма интересными и, можно сказать, колоритными личностями. Они ожидали в генеральской приемной и едва Зимин с Иващенко вошли в нее, как вся пятерка дружно вскочила вытянувшись по стойке смирно. Иващенко, оглядев всех пристальным взглядом, коротко кивнул в ответна приветствия и пригласил пройти за собой. Устроившись в своем кресле он достал из ящика стола папки с личными делами сотрудников и, кинув их полковнику, принялся представлять по очереди стоявших по стойке "смирно" оперативников. Полконик краем уха слушав короткие характеристики, что давал генерал его новым подчиненым, а сам внимательно их разглядывал, пытаясь составить свое мнение о людях с которыми ему придеться работать.
   Во-первых, старший лейтенант Михайлов Семен Иванович - почти двухметровый здоровяк, с могучей фигурой бодибильдера своей мощью и статью сразу напомнивший Зимину былинного богатыря. Добродушное лицо гиганта было словно вырезанно из куска камня и лишь прозрачные голубые глаза с легкой усмешкой смотрели на полковника. Прямой нос, густая соломенная шевелюра и такая же борода. Последняя заставила Зимина впасть почти-что в ступор. Лейтенат, заметив это, несколько смутился ( по крайней мере Зимин так решил для себя, ибо на лице великана не дрогнул ни один мускул) и пророкотал могучим басом:
   -Не переживайте, товарищ полковник, если надо я ее того...
   -Да ладно, - Зимин замялся.- Однако если скажу сбрить, чтобы в тот же миг, ясно?
   Михайлов коротко кивнул в ответ.
   - Абсолютно не подвержен любым видам психического воздействия, к тому же чертовски силен, - пояснил генерал.
   Вторым из представленных был лейтенант - Сиволап Олег Олегович. В противоположность Семен Ивановичу, он был худ, да настолько, что форма болталась на нем точно на вешалке, кроме того, парень носил очки в большой черной роговой оправе, которые делали его чуть выпученные глаза просто огромными. Довершали эту картину оттопыренные уши и короткая стрижка "бобиком". К тому же лейтенант почему-то совершал множество каких-то непонятных суетных движений и по этому, после официального представления, прежде чем пожать Зимину руку, споткнулся, грохнул в дребезги единственный стоявший на пустом столе графин и чуть не расквасил нос.
   - Зато с компьютерами он бог, - заметил генерал в ответ на изумленный взгляд следователя. И Зимин как-то сразу ему поверил, так как, по его личным представлениям, именно так и должен был выглядеть настоящий хакер.
   Третьим членом опергруппы был молодой парень лет тридцати: невысокого роста с короткой стрижкой и фигурой спортивных пропорций. На взгляд Зимина весь какой-то слащавый, холеный и лощенный, к тому же, вместо милицейской формы на нем был одет идеально черный костюм с поддетой под него белой водолазкой. Тонкие аристократические черты лица и пронзительный взгляд цепких глаз с каким-то налетом презрительности и скрытого превсоходствацепкий, заставил Павла Егоровича непроизвольно поморщиться.
   -Знакомьтесь, старший лейтенант Афанасьев Андрей Сергеевич, - потомственный граф и экстрасенс в пятом поколении.
   - Не в пятом, товарищ генерал, а в третьем, -голос Андрея был ему под стать, мягкий и вкрадчивый.
   Генерал махнул рукой.
   -Ты не смотри что он такой, - сказал он, поворачиваясь к Зимину. - Службу и субординацию знает прекрасно, а это так - напускное.
   -А в чем вообще выражаються способности? - спросил полковник, бегло пробегая глазами по строчкам личного дела.
   - Сам расскажет, - усмехнулся генерал и добавил. - А так же почему он очутился здесь.
   Как оказалось позднее, Андрей действительно был неплохим парнем, хотя и не очень компанейским. Однако свою работу знал и любил, кроме того, он действительно был экстрасенсом и мог, так сказать, считать информацию с местности или предмета, что позволяло ему получить нужные сведения о любом заинтересовавшем его объекте. К сожалению, данный дар был весьма непослушным и он с одинаковой вероятностью мог увидеть как нужный промежуток времени, так и любой другой. Причем как бы он не старался, но увы, пока контроль за данным процессом был ему недоступен. Именно из-за этого его и не принимали в серьезные конторы, хотя люди с подобными способностями были нужны и ФСБ и ГРУ. Лишь генерал Иващенко заинтересовался его даром и взял под свое крыло, да и то скорее всего из-за того, что другого варианта просто небыло.
   Последней из представленных полковнику была сержант: Житникова Евгения Антоновна, - невысокая, худенькая и несколько нескладная девушка, с миловидным личиком и курносым веснушчатым носом. Она была вся такая милая и домашняя, что Павлу Егоровичу почему-то сразу захотелось ее от кого-то спрятать, защитить и вообще никому не показывать. Девушка, похоже, уловила это, потому что смущенно улыбнулась и неожиданно полковник почувствовал, как его погладили по лицу теплой, невидимой ладошкой.
   - Она ведунья, - ухмыльнулся генерал, наблюдавший за выражением лица Зимина.
   Так и был создан 13-ый спецотдел МУРа.
   За своё трёх летнее существование их группа раскрыла немало странных, на первый взгляд, дел, простое перечисление сути которых заняло бы ни одну страницу. Несколько раз они сталкивались со своими коллегами из ФСБ и Зимин не сказал бы, что те были в восторге от подобной конкуренции, однако работать не мешали, ну и на том спасибо. Однако во всех делах что они вели за эти годы мистики практически не было,- в основном людская хитрость, изобретательность, плюс новейшие технологии. Конечно в паре дел попались люди, наделенные паронормальными способностями, но и то, многие из них не дотягивали даже до уровня Андрея и Евгении.
   Но сейчас было другое. Это новое дело все было просто-таки пропитано странностями. И то что тут все не так уж просто можно было судить по федералам, обычно проявляющим лишь сдержанный интерес к их делам. Тепрь же они появлялись на месте преступления едва ли ни быстрее следственной группы. Они точно гончие, взявшие след, обшаривали все вокруг, изымая улики и опрашивая свидетелей по горячим следам. Зимин пару раз на совещании у генерала поднимал вопрос о прекращении данного расследования, мативируя это тем, что его ведет параллельно спецгруппа ФСБ и нет смысла делать ту же работу по второму кругу, однако постоянно получал отказ. В результате их группе, скрепя зубами, приходилось довольствоваться остатками, а так же по второму кругу опрашивать тех же свидетелей, которые и так не горели особым желанием общаться с органами. К счастью у них была Евгения. Эта девушка обладала поистине уникальным даром, который делал людей более открытыми, стоило ей поговорить с любым пару минут, как человек буквально начинал изливать Зимину душу, словно ему всадили пару кубиков "сывортки правды".
   Андрей тоже был незаменим, но уже как - "самопередвижной походный детектор местности", так в шутку между собой называли его оперативники. За время работы в группе он лучше научился контролировать свои способности по: "считыванию информации с местности", - так он сам называл свои беспорядочные метания по месту преступления, после которых мог довольно точно сказать, что происходило здесь в течение дня.
   Вот и сейчас, раскинув руки в стороны, точно пытаясь взлететь, он топтался под кустом сирени, не замечая удивленных взглядов местных милиционеров и саркастических взглядов коллег из ФСБ. Те уже закончили исследования и упаковывали свою аппаратуру, изредка бросая взгляды в сторону их группы. Зимин покосился в сторону федералов и тяжело вздохнул. В последнее время "случайные" встречи с ним слижком уж участились. Вопросы они не задавали, на контакт не шли, а на все вопросы со стороны полковника ограничиваясь лишь короткими отговорками. В конце концов, Зимин от них отстал, хотя у него и появилась уверенность, что они в курсе всех дел и выводов его группы, а это значило лишь одно - генерал сливал федералам все их доклады. В принципе чего-то подобного Зимин ожидал, подозревая, что скорее всего их группу направили на это дело для подстраховки, или так сказать для "свежей головы". Такой прием иногда применялся при ведении особо замороченных дел, бросая в работу вместе с профессионалами дилетантов, - кстати, бывало что и помогало.Увы, Павел Егорович прекрасно понимал к какому разряду причислена его группа и это его не особо радовало.
   А ведь по началу дело не обещало быть чем-то необычным, и занималась им вполне обычная следственная группа. Точнее дел было несколько и произошли они в разных городах России, к тому же казалось, не были связаны друг с другом ни коим образом. Однако связь со временем нашлась. Совершенно случайно, один из оперов, распутывающий дело, заметил статью в газете о странной смерти, как две капли похожей на ту, которой он сам занимался в это время. Он поднял документы и стал сравнивать, так постепенно проявилась вся цепочка. Оказалось, что подобных случаев по стране зафиксировано не так уж и мало (около четырнадцати) и всех их отличает одно - люди умирали сами по себе. Здоровые парни и девушки вдруг, ни стого ни с сего, падали посреди улиц, кафе и кинотеатров, причем на глазах у десятков свидетелей. Конечно все бы можно было списать на приступы, инсульты и др. болезни, да и мало ли людей умирает внезапно, но была одна странность. Все эти люди на самом деле не просто умерли, - они утонули. Конечно все это выяснялось после вскрытия, когда обнаруживалось, что у погибшего легкие были заполнены водой и наличествовали все признаки того, что человек элементарно захлебнулся. Но как можно захлебнуться посереди парка или кинотеатра, - причем морской водой!!!
   Вскоре папка с этим странным делом легла на стол 13-ого отдела.
   -Бред больного воображения, - Андрей оттолкнул от себя стопку документов. - Как можно связывать эти дела в одно, ведь тогда надо предположить, что действует группа злоумышленников. В некоторых случаях разница во времени между преступлением не только часы, а расстояние в сотни километров. Ни один человек не в силах преодолеть такое расстояние за это время, если конечно под рукой нет личного самолета, или лучше всего ракеты.
   -Ага, а все погибшие люди срочно решили покончить с собой таким странным способом, нахлебавшись морской воды, - Евгения гневно фыркнула.- Видно они все возили с собой по бочке. Так на всякий случай, вдруг утопиться, когда захочется.
   - Женя не передергивай, - Андрей постучал по папке пальцем.- Я согласен, все описанное здесь очень странно, но я легче поверю в мафию сводящую счеты этим странным способом, чем в мага или колдуна "мочащего" таким образом свои жертвы, тем более, в наше время, человека проще пристрелить или чем-нибудь по башке
   - Ага, мафия, - Евгения усмехнулась. - Они их всех свозили на море, там утопили, а потом, оживив, послали в людные места, чтобы они там всем нам в назидание отдали концы. Блин, мафия плюс магия ВУДУ - это страшная сила.
   - Ну, ладно, ладно, - Андрей протестующее замахал руками.- Ну, ни мафия, ну может какие- нибудь вирусы или бактерии или...
   -Ладно хватит разглагольствовать. - Зимин прервал их диалог и повернувшись к Олегу, который склонился над ноутбуком спросил.- Ну а у тебя, хакер, есть что-нибудь?
   Тот оторвался от экрана и, поправив очки, покачал головой.
   - Нет, Павел Егорович, я проверил базы данных по различным вирусам, бактериям, разным болезням - ничего близкого.
   -Ну, может это какая-то военная разработка или вообще нанотехнологическое оружие? - не сдавался Андрей.
   -Ну не знаю, - Олег развел руками. - Да и вообще не верю я, что это какой-то вирус. Будь это вирус, были бы ни одиночные а ....
   -Ничего себе одиночные, уже около двух десятков смертей, - опять встрял Андрей.
   Сиволап вздохнул, всем видом показывая, что такого тупого вопроса он не ожидал.
   -Андрюшенька, - Евгения подошла к Андрею, и точно неразумного ребенка, ласково погладила его по голове. - Ты гриппом, когда-либо болел.
   В глазах Андрея появилось понимание.
   - Вот-вот, - Евгения усмехнулась. - В том-то и дело, что будь это вирус, умерших было бы на много больше и этим делом занимались бы не мы, а Министерство здравоохранения. Да и не думаю, что генерал, передал бы нам это дело, будь тут замешена какая либо инфекция.
   Зимин кивнул.
   - Ладно, хватит разглагольствовать. Всем изучить дело от корки до корки. Евгении с Семеном съездить и поговорить со следователем, который прежде вел это дело. Андрей, посетишь одно или два места преступлений и попробуешь хоть что-то увидеть. Ты, Олег
   попробуешь найти, что-либо подобное в сети, необязательно за этот год, копни лет на сто или больше, максимум, как сможешь.
   Зимин вздохнул и раздраженно вытащив последнюю сигарету, отбросил пустую пачку.
  
   Уже пол года они гонялись за этим невиданным убийцей, то что это убийства они поняли почти сразу.
   Когда Андрей, вернувшись из поездки по местам преступлений, глянул на полковника каким-то тусклым, немного обезумевшим взглядом и пробормотал, что-то о маньяке в котором нет ничего человеческого. А Женя, пытавшаяся привести его в чувства своими методами, неожиданно охнула и прикрыв рот ладошкой бессильно опустилась на стул, который в последний момент успел подставить Семен, бормоча про себя:
   - Этого не может быть, не может.
   Именно в этот момент Зимин понял или почувствовал, что дело будет не простым, - ох как непростым.
   Через некоторое время пришедшие в себя Андрей и Евгения смогли, наконец, объяснить, что с ними случилось.
   -Понимаете, товарищ полковник, я побывал на нескольких местах преступления и везде одно и тоже. Четко вижу образ погибшего: как он идет, или сидит, как неожиданно останавливается и вдруг начинает задыхаться, но образ убийцы - не вижу. А ведь, что это убийства, я сейчас уверен на все сто. Но след убийцы удалось засечь лишь один раз и... лучше бы я этого не делал.
   Лицо Андрея как-то сразу посерело, но лишь на короткий миг, он быстро справился с собой и продолжил рассказ.
   И из его слов вырисовывалась действительно мистическая картина. Выходило, что убийцы как бы не было и все же, за всеми смертями кто-то стоял, причем этот невидимый убийца всегда присутствовал при гибели жертвы, но это его присутствие ощущалось как-то подсознательно.
   - Знаете, мои видения напоминают быстро просматриваемую кинопленку или череду быстро сменяющих друг друга слайдов из прошлого. Но удивительно другое.Тот, кто совершил все эти убийства, обладает возможностью редактировать эти видения и скорее всего делает это чисто автоматически, примерно как вы, товарищ полковник, тушите сигарету, когда докуриваете. Не знаю, как ему это удается, но тут мне помог опыт нашего хакера. Да, да не удивляетесь, - он усмехнулся. - Вспомнил, как Олежек проверяет подлинности фотографий и документов...
   -Нестыковки и ляпы, -пробормотал Олег, задумчиво смотря куда-то в окно.
   - Вот, вот - именно.
   Он рассказал, как перематывал видения точно пленку в видеокассете, в поисках этих не соответствия, а когда нашел - не поверил своим глазам, как можно было этого не заметить? В парке, где произошло предполагаемое убийство, росли довольнотаки старые деревья, многие тополя достигали полутораметрового обхвата, но неожиданно Андрей засек, что у одного из деревьев нет ствола и крона висит прямо в воздухе.
   - Видно убийца не рассчитывал на таких как я. Поэтому мне и удалось заметить это несоответствие, а когда заметил, сразу кинулся считать информацию с этого места, вот тут меня как приложило....
   Андрей замотал головой.
   -Впечатление не из приятных, как будто что-то сперва прошло сквозь меня да так, что душа вся окоченела, потом так долбануло по мозгам, что мысли до сих пор путаются и становиться жутко, наверное, с неделю по ночам будут кошмары сниться,- он покачал головой. - Хотя мне опять же кажется, что ни кто специально защиту не ставил.
   - То есть ты хочешь сказать, что неизвестный субъект тебя так приложил просто силой мысли, - пробасил молчавший все это время Михайлов.
   Андрей покачал головой.
   - Не силой мысли, а всего лишь отпечатком мысли, если бы он на меня воздействовал на прямую, то мне хана сразу пришла бы.
   - Мрачная получается у нас перспектива, неведомый маньяк, к тому же экстрасенс дикой силы.- Михайлов усмехнулся и повернувшись к Зимину спросил.- Что, командир, думаешь. Может опять шарлатан, какой, или военные очередной игрушкой балуются.
   Зимин покачал головой.
   -Не думаю, мне лично кажется, что мы на этот раз столкнулись по настоящему с серьезной проблемой, - и добавил, - предчувствие у меня нехорошее...
   - Предчувствие, это да...- Михайлов задумчиво погладил бороду.
   Все в группе знали, что если полковник что-то предчувствовал не очень хорошее, то обычно оно там присутствовало. Евгения говорила, что это у него дар такой, - чувствовать неприятности своей пятой точкой. И если его развивать, то он сможет предвидеть будущее не хуже многих легендарных прорицателей, но полковник только отмахивался,- слава милицейского Нострадамуса его совершенно не привлекала.
   В это время Женя оправилась от своего шока и, оглядев товарищей, тихим голосом пробормотала:
   -Ребята, а я раньше уже слышала о подобном, мне бабушка рассказывала. -Все удивленно уставились на девушку.
   - Бабушка?
   - Ну, история на самом деле довольно старая, - замялась Евгения.
   - Рассказывай, - бросил Зимин, присаживаясь на край стола и закуривая.
  
   Женина бабушка жила на Алтае в небольшой лесной деревушке, и маленькую каждое лето родители отправляли девочку к ней, чтобы та не болталась одна в городе пока они на работе. К тому-же бабушке, уже пятый год как схоронившей мужа, было не так одиноко с малолетней внучкой. Девочка сама была этому рада, она любила бывать у бабули, в деревне у неё было много подружек, и она целыми днями пропадала на местном озере с девчонками, загорая и купаясь. И ведь именно бабушка, сама потомственная ведунья, обнаружила в маленькой девочке дар целительства и когда та подросла, стала потихоньку ее обучать. Она учила чувствовать боль людей и избавлять их от нее, учила любить все живое, учила доброте и сочувствию. Они часто бродили вместе по рощам окружающем деревню, а бабушка показывала внучке полезные травы, рассказывала, как их правильно собирать и когда использовать. Вот так однажды бродя по лесу, девочка наткнулась на старый покосившийся крест, он стоял на небольшом пригорке, весь заросший репьем и крапивой. Она кликнула бабушку и та подойдя на зов девочки, неожиданно побледнела и, схватив девчонку за руку, потащила прочь от старого погоста. На все вопросы девочки она упорно отмалчивалась, и со временем эта история забылась, хотя первое время подстегиваемая любопытством Женя пыталась найти ту странную могилу, но, не смотря на то, что она хорошо знала все окружающие деревню лески и рощицы, это ей не удалось. Об этом случае ей напомнила сама бабушка, когда Евгения уже выросла, старая женщина неожиданно завела разговор о той странной находке и поведала девушке необычную историю.
   Это случилось в первые годы после войны. Времена были тяжелые, почти все мужчины ушли на войну и теперь возвращались уцелевшие, но возвращалось слишком мало, многие женщины остались вдовами. Мужских рук катастрофически не хватало, и председатель вылезал из шкуры, стараясь заполучить в колхоз людей, но дураков, желающих сменить город на село практически не было. Чужак появился в деревне поздно вечером. Это был немолодой мужчина в военной форме с погонами и нашивками танковых войск. Пустившим его на ночлег он рассказал, что отстал от поезда из Барнаула, где лечился после тяжелого ранения. И правда, лицо незнакомца покрывали глубокие шрамы от заживших ожогов, поэтому ему как-то сразу поверили. Незнакомец остался. Он рассказал что его родную деревню под Минском немцы разбомбили еще в начале войны и сейчас ему просто некуда идти, так что где жить ему сейчас все равно. Председатель, обрадованный тем что представилась возможность заполучить человека разбирающегося в технике, предложил ему один из пустующих домов. Так в деревне появился новый механизатор, а так как в тракторах он разбирался лучше многих мужиков, оставшихся в деревне, то быстро стал бригадиром. Председатель не мог нарадоваться на нового бригадира, пьет в меру, работу не прогуливает, все, что сказали - выполняет. Однако со временем многие из рабочих стали сторониться нового бригадира, особенно когда двое механизаторов в его бригаде погибли во время несложного ремонта одного из трактаров. Следователи, прибывшие в деревню, не нашли правда в происшедшем ничего криминального. Погибшие, любили выпить и нередко выходили на работу навеселе, от чего постоянно конфликтовали с новым бригадиром, к тому же гибель людей произошла на глазах у многих, и бригадир находился в это время в другом конце гаража. Однако многие почему-то чисто интуитивно винили в этом именно его, хотя и не знали, как это объяснить. От всех этих домыслов председатель лишь отмахивался, он был истинным коммунистом прошедшим Гражданскую и Отечественную и не верил ни в бога, ни в черта. Но когда через пол года опять погибло два человека, а прибывшие из города следователи, на этот раз вместе с особистами, буквально переворошили всю деревню в поисках неведомых врагов. Ничего так и не найдя они отбыли назад. Правда перед отъездом, по словам наблюдательных односельчан, один из особистов зашел к председателю и о чем-то долго с ним разговаривал.
   На следующий день председатель в месте с участковым и двумя членами сельсовета направились к дому бригадира. Что там произошло ни кто не знает, только вскоре из дома раздались выстрелы и крики, после чего дверь буквально сорвало с петель, и на пороге показался бригадир. Его лицо, и так не очень красивое из-за шрамов, сейчас показалось собравшимся у дома зевакам просто ужасным, не обращая внимания на испуганных людей, он твердой походкой направился к окраине деревни, мужики, которые попытались его остановить, подбегая ближе валились как снопы.
   Бабушка Жени в это время возвращалась с озера, где полоскала белье, когда увидела эту картину. Бригадир прошел мимо нее одарив лишь мимолетным взглядом, но в этом взоре было такое, от чего ее потом несколько лет мучали ночные кошмары. По словам Жениной бабушки - это было зло, причем бездушное, почти механическое, так мог смотреть какой-нибудь топор палача, погубивший сотни жизней, а не живое существо. Эти ощущения вогнали ее в ступор, а "ЭТО" видимо что-то почувствовало, потому-что замерло и повернувшись, направилось прямо к ней. И еще неизвестно, что случилось бы, если бы дорогу тому не перегородил один из особистов, недавно приезжавших в деревню. Бригадир неожиданно резко затормозил, словно налетел на невидимую стену и вдруг принялся рычать по звериному. Что произошло в дальнейшем, бабушка помнила плохо, когда она пришла в себя, все было кончено, и люди в форме рыскали вокруг, что-то собирая на земле.
   -Так вот, - закончила Женя, - то, что я почувствовала в Андрее, почти идентично тому, что почувствовала бабушка в том существе. Она мне тогда слепок ощущений передала, так на всякий случай, точно предвидела возможность подобной встречи.
   - Слепок чего? - Сиволап недоуменно посмотрел на девушку.
   - Не важно, - отмахнулась от него Евгения. - Главное очень похоже.
   - Если это так, то видать не один он такой был, - пробормотал полковник, - ладно.- Он резко поднялся. - Евгения с "хакером" попытаются узнать подробнее об этом деле, пошерстят архивы, остальные продолжают работу со свидетелями.
   Так все началось. И вот уже около года они занимались этим делом, но увы практически не продвинулись ни на шаг. Материалов по делу скопилось уже несколько увесистых папок, но список подозреваемых твердо застыл на нулевой отметке. Весь год группа колесила по стране, пытаясь выследить неуловимого убийцу, но все тщетно. Поиски в архивах ФСБ тоже ничего не дали, упоминаний о том, что рассказала Женя, нигде не встречалось. Зимин даже попросил генерала выяснить по его связям этот вопрос. Было видно, что того заинтересовал данный инцидент, но и он ничего не смог выяснить. И оставалось предположить, что документы либо пропали или были настолько засекречены, что даже генеральские погоны не давали к ним доступ. Правда оставалась еще одна возможность, что тогда действовала не группа особого отдела, но тогда вставал вопрос: что это были за люди?
   Все это промелькнуло у Зимина в голове, пока он оглядывал место преступления. Небольшой парк на окраине городка Н-ска, когда-то построенный как "Парк Культуры и Отдыха", но потом запущенный, с ржавыми каруселями и поломанными лавочками, превратившийся постепенно в место выгула собак и вечернего сборища молодежи с выпивкой и потасовкой, в результате ставший вечной головной болью местной милиции.
   Труп обнаружили утром собачники, которые как всегда с рассветом высыпали на выгул своих питомцев, в это время обычным людям вход в парк был заказан, если конечно они не хотели остаться с рваными штанинами или получить укусы в различные части организма, причем эти повреждения не всегда могли быть нанесены четвероногими. Именно питомцы и обнаружили труп молодого человека, после чего подняли дикий вой, а потом повели себя довольно таки странно, они окружили труп и отгоняли своих хозяев от лежащего ничком человека. Милиционеры, прибывшие на место преступления, тоже около часа не могли подступиться к телу и лишь после нескольких выстрелов в воздух, которые произвели потерявшие терпение оперативники, заставили собачью стаю рассыпаться. Об этом инциденте их и проинформировал начальник местной милиции, группа в это время находилась в Н-ске, так как по статистике за год тут произошло уже семь инцидентов по их делу и была большая вероятность того, что убийца был от сюда родом или этот город ему чем то приглянулся.
   Так, что когда они прибыли к месту преступления собак уже разогнали, а заодно и всех любопытных собачников.
   Зимин вздохнул. Сержантик закончив писать собрал все бумаги в папочку и кинув их в машину направился к полковнику.
   - Товарищ следователь, мы закончили вы с нами в отдел или побродите?
   Павел Егорович отмахнулся.
   - Быстрые вы какие, уже закончили, ладно езжайте, - и добавил вслед, - на посту там дежурному передай, чтобы через часок машину прислали.
   Сержант козырнул и направился к милицейским Жигулям, на ходу думая, о том, что эти приезжие со своими "муравьями" в голове, что тут расследовать? Очередной нарк наглотался или обкололся какой-то дряни да и двинул коньки, хотя с другой стороны поведение собак, да и федералы, может какой новый наркотик. Он пожал плечами, в принципе нечего заморачиваться, если столичным охота ковыряться, пусть ковыряются, а тут своих проблем гора и маленькая кучка.
   Следователь проводил взглядом отъезжающую милицейскую машину и выруливающий вслед за ней "Volkswagen" федералов и, достав новую пачку, нервно сорвал с нее полеэтиленовую пленку упаковки. Щелкнув зажигалкой он поднес ее к сигарете, однако треск, раздавшийся позади, заставил его резко обернуться. Из густо растущих и давно неухоженных кустов вылез Михайлов и, отряхиваясь на ходу, направился к полковнику.
   -Ну, ты, Семен, полностью оправдываешь свою фамилию, - усмехнулся Зимин, прикуривая.
   - Да ладно, командир, - тот махнул рукой, - я тут полазил по округе, посмотрел, особенно за нашими "людьми в черном"...
   - Ага, полазил, посмотрел, теперь этот садик чистить не надо и так кругом просеки будут, - не смог удержаться от подколки Зимин, хотя знал, что когда надо Михайлов мог двигаться совершенно бесшумно, сказывалось то, что до этого он служил в войсковой разведке и весь этот шум был рассчитан скорее на стороннего наблюдателя.
   Семен добродушно усмехнулся в бороду.
   - А чё они тут развели этот сыр-бор, - он выразительным жестом обвел парк. Под теми, кто развел этот "бор" скорей всего подразумевались местные власти. - Чаща как в тайге. Да еще отходы животноводства кругом того и гляди вляпаешься, - он посмотрел на свои ноги одетые в кроссовки.
   Полковник тоже автоматически посмотрел на обувь Михайлова и, подняв глаза, показал ему кулак. Тот был в его кроссовках,- в тех, которые Зимин всегда брал с собой в поездки в качестве сменной обуви, и которые Михайлов выклянчил у него, ссылаясь на то, что у его ботинок отлетела подошва, а размер у них был один и тот же (несмотря на свой невысокий рост, полковник носил обувь 45-ого размера). На закономерный вопрос о том, почему он не купит новые, тот сразу же попросил занять денег под зарплату, после чего все вопрошающие сразу куда-то испарились. В результате Павлу Егоровичу пришлось пожертвовать свои кроссовки под слово, что они будут возвращены в целости и сохранности.
   Гигант опять добродушно усмехнулся и продолжил.
   - Так вот, Егорович, я тут полазил, посмотрел. В принципе ни чего интересного, однако федералы похоже, с энтим не согласны. У них тут какая-то новая аппаратура в чемоданчике, и они что-то ей, похоже, засекли, покрайней мере суета у них поднялась не шуточная, а когда чуток угомонились, стали похожи на котов дорвавшихся до сметаны. Такие блин рожи довольные.
   - Интересно, что они там нарыли?
   Михайлов пожал плечами.
   -Не знаю, я не экстрасенс, может наш "локатор" что ни будь там почует, а то торчит под сиренью, как гриб или еще вариант, вы идете к генералу и спрашиваете его напрямую...
   Зимин отмахнулся.
   -Последнее точно отпадает. Где эти топтались?
   Семен ткнул пальцем в дальний угол парка.
   -Вон там около тех двух березок, что за лавочкой.
   -Хорошо я туда, а ты выведи нашего "чародея" из его нирваны и оба ко мне.
   -Да, - Семен хлопнул себя по лбу, - я там "соглядая" нашего оставил, может что надыбает.
   Следователь кивнул головой в знак того, что понял и направился к лавочке. Подойдя чуть ближе он заметил сгорбившуюся фигуру, что-то рассматривающего около нее.
   - Ни как нашли нечто, Алексей Николаевич? - фигура разогнулась и пристально посмотрела на полковника, хотя про пристально точно сказать было нельзя.
   Надо сказать, что колоритности у практиканта хватало. Высокая поджарая фигура, прямые черные волосы, нос с небольшой горбинкой - в принципе вроде ничего не обычного, но следовало учитывать, что этот парень во-первых: постоянно носил черные очки, ссылаясь на какую-то редкую болезнь из-за чего его глаза очень чувствительны к свету. Во-вторых: черную водолазку и длинный плащ из черной кожи. Все бы ничего, но без эти аксессуары он носил на себе постоянно. Когда группа увидела его впервые, все аж рты поразевали, на улице жара под сорок, а он так одет. Генерал представил его как Федорова Алексея Николаевича и добавил, что тот прикрепляется к группе на период следствия, больше он объяснять не стал. Однако все и так поняли, что за группой решили приглядеть и, судя по несколько раздраженному виду генерала, инициатором этого был вовсе не он. Косвенным подтверждением этому служило то, что личного дела Федорова Зимин так и не увидел, а на его вопрос генерал только молча ткнул пальцем, куда-то вверх и постучал ребром ладони по шее.
   Вечером после работы вся группа собралась в кабинете начальника, без новичка естественно.
   -Ну и кто что хочет сказать? - Зимин угрюмо осмотрел собравшихся. - Сразу скажу, что отказаться от него мы не можем.
   - Это и так понятно, - переглянувшись со всеми, ответил Андрей. - Только, странный он какой-то.
   - Знаешь, когда я тебя впервые увидел, ты тоже мне показался странным, - парировал полковник. - Да и отдел у нас не совсем обычный.
   - Да нет, мы, что против он вроде и парень ничего, вон Семен его весь день пытался разговорить.
   - Угу, пытался, только разговоров от него, что от стенки, как машинка "да"-"нет" и все. Даже над анекдотом не улыбнулся.
   - Знаю я твои анекдоты, борода больше твоей, - проворчал полковник и все заулыбались.
   -А мне он понравился, - неожиданно встрял Олег. - В компах рубит, дай бог, да и на один сайтик помог залезть, такой способ показал,- закачаешься. А то, что неразговорчивый даже хорошо, а то некоторые целый день только лясы и точат, да столетними анекдотами мозги компастируют.
   - Это кто...?
   Зимин жестом руки посадил на место возмущенного Михайлова.
   - А Евгения что молчит, каково твое мнение, ведунья ты наша? Ты же людей хорошо чувствуешь.
   - Не знаю, - девушка казалась смущенной, - в нем ощущается какая-то странная смесь, в которой много добра и тоски и еще что-то, не знаю, но человек он хороший.
   На том и порешили.
   Уже около двери Андрей остановился и, повернувшись к Зимину, сказал.
   -Знаете, товарищ полковник, я понял, кого он мне напоминает, - и, увидев удивленный взгляд полковника, выпалил. - Нео из "Матрицы", - прямо вылитый.
   Не дождавшись ответа, он закрыл дверь.
   - Алексей, ты, что-то нашел? - снова обратился полковник к согнутой фигуре в неизменном черном плаще, подходя ближе.
   Алексей молча кивнул и выпрямившись, протянул полковнику небольшой букетик уже успевших подзавять полевых цветов.
   - Спасибо, я к цветам равнодушен, - попытался шутить полковник. На мгновение ему показалось, что Алексей несколько смутился, но быстро взял себя в руки.
   - Тут что-то есть, - он опять протянул букет. - Я это чувствую.
   Полковник пожал плечами и, взяв букетик, повертел его в руках.
   - Ну и что тут есть?
   В это время подошли Андрей с Семеном.
   Зимин опять повертел цветы в руках и сунул их Андрею.
   -На вот, посмотри, Алексей пытался их мне зачем-то всучить, но я отказался, хотя он утверждает, что в них есть нечто.... Ты это что?!!!
   Возглас вырвался у него непроизвольно, так как Андрей, до этого смотревший изумленно на цветы вдруг охнул и стал оседать. Семен, стоявший рядом, от неожиданности едва успел подхватить падающего парня и тихонько опустить на землю. Неожиданно к упавшему подскочил Алексей и, оттолкнув пытавшегося нащупать пульс Семена, вырвал из рук Андрея букет и откинул его в сторону, точно это была невзорвавшаяся граната. Затем он присел на колени рядом с потерявшим сознание оперативником и начал массировать виски, потом положил руки тому на лоб и замер.
   -Ты что? - Зимин схватил практиканта за плечо. - Его в больницу надо, вдруг у него сердечный приступ, Семен звони.
   - Не надо звонить, - Алексей повернулся к полковнику. - Это не приступ.
   -Ты откуда знаешь, твою мать, ты же не доктор и не экстрасенс, - вспылил Зимин.
   -Я этого не говорил, - пожал плечами Алексей.
   И неожиданно полковник понял, что этого он действительно не говорил. Он вообще мало говорил и за все то время, что он был с его группой, о нем мало, что удалось узнать, да можно сказать - вообще ничего. С ребятами он сработался, а его странная манера одеваться и немногословность со временем перестала раздражать, у всех свои странности, тем более все задания он выполнял четко и аккуратно, хотя у всех оставалось чувство, что он постоянно за ними наблюдает, поэтому к нему и приклеилась кличка - "соглядай". Впрочем, похоже, Алексея это не чуть не трогало, а даже забавляло.
   Все это пронеслось в мозгу у полковника, а потом неожиданно Андрей открыл глаза и, обведя мутным взглядом склонившихся над ним людей, прошептал:
   -Я знаю, где убийца....
  
  
  
  
  
   Глава 1.
  
   Он падал в какой-то бездонный колодец стены которого проносились мимо с бешенной скоростью. Иногда ему казалось, что падение приостанавливается и тогда можно было рассмотреть даже мелкие детали на покрытых мхом бетонных стенах, однако вскоре скорость набиралась вновь..
   "А может, я не падаю, а лечу? - лениво подумал он.- И тогда верх там где низ, а низ там где верх... Впрочем, какая разница? И вообще, кто я?"
   Он попытался напрячь память, но тщетно, в голове стаяла такая же полумгла, как и вокруг. Вяло подумалось, что у этого падения должен когда-то наступить конец и тогда его, скорее всего, просто размажет по земле, однако почему-то было всеравно. Падать просто так было скучно, и он стал вглядываться в проносившиеся мимо стены. Стены были вполне обычные - бетонные с проглядывающей сквозь выбоины ржавой арматурой, иногда, правда попадались и кирпичные участки, пару раз мелькнул даже натуральный деревянный сруб, а один раз так и вообще нечто невероятное, состоявшее из переплетенных корней деревьев, котрые к тому же шевелились. Но и разглядывание стен вскоре ему надоело.
   "Ну, когда же это глупое падение закончиться? " - подумал он и попытался заглянуть вперед. С трудом, выгнув голову через плечо, он неожиданно увидел несущуюся на встречу с бешеной скоростью землю. Удар был не такой уж и сильный, как он ожидал, хотя приложило, конечно, порядочно и он почти минуту скользил вниз по пыльному склону, точно по льду, ежесекундно молясь, чтобы не попался каменистый участок. Наконец его движение остановилось и он замер отфыркиваясь от набившейся в нос и рот мелкой пыли. От этого приземления внутри все гудело и ныло, а голова, казалось, прямо сейчас разлетится на тысячу мелких осколков. Подниматься совершенно не хотелось, а охота было лежать - вот так спокойно, смотря в клубившийся над землей туман и медленно погружаться в эту теплую пыль. Ему даже стало казаться, что это уже происходит, и он медленно уходит в землю, но почему-то накатило полное безразличие, тем более что стало как-то хорошо и спокойно, а мучавшая боль, тоненькими струйками, медленно вытекала из израненного тела, поглощаясь пылью.
   - Может, хватит валяться? - голос заставил его вздрогнуть и резко вынырнуть из наступавшей нирваны.
   - Так нельзя, это нарушает закон, - второй голос казалось, был раздражен, тем, что первый разрушил блаженство лежащего, и он был вполне согласен с этим голосом.
   Но первый не унимался.
   - Плевать я хотел на эти законы, много ты их соблюдаешь?
   Он ждал, что второй сейчас даст отповедь этому нарушителю спокойствия, но в ответ раздалось лишь раздраженное шипение и все смолкло.
   Он попытался снова отвлечься и погрузиться в прежднее манящее спокойствие, но это ему, почему-то не удавалось. Через некоторое время ему надоело валяться, бессмысленно тараща глаза в клубящийся над ним туман. Он решил встать, но сразу сделать это не удалось, оказалось, что он и вправду погрузился в пыль да так, что на поверхности остались только голова и руки. Страх подкатил к горлу, и он в истерике рванулся вверх. С каким-то сухим треском земля вдруг вытолкнула его и он, медленно поднявшись на ноги, несколько мнгновений стоял на своих дрожащих от накатившей слабости конечностях, затем со стоном рухнул на колени . Боль вернулась и водопадами протекала сквозь его тело, заставляя его руки судорожно загребать пыль и скрежетать зубами. Но постепенно стала отступать и она, а вместе с отступающей болью спадала пелена с памяти.
   Алексей застонал.
   "Где же я? - подумал он. - Как я тут оказался и кто тут разговаривал ?".
   Он с трудом разомкнул глаза и огляделся. Оказалось, что он находился на склоне горы, по крайней мере, у него создалось такое впечатление. Он стоял на коленях посереди пыльной дороги, концы которой терялись в клубящемся тумане. Дорога просматривалась в оба конца метров на двадцать, и вокруг не было ни души, ни следа. Лишь справа от него серую поверхность дороги прорезала неглубокая борозда, он несколько минут бессмысленно таращился на это несоответствие пейзажа, пока не понял, что это след его падения. Неожиданно серая масса пыли дрогнула и борозда на его глазах стала исчезать, точно кто-то невидимый затирал ее огромной ладонью. Алексей поспешно отполз в сторону расширенными глазами наблюдая за этим процессом.
   Отчего-то вдруг стало неуютно, он огляделся вокруг и заметив в нескольких метрах от себя зеленую обочину, решил отползти на нее. Действительно, не валяться же посереди дороги, ожидая пока кто-нибуть на тебя наступит или вообще переедет, тем более такой туман. Правда сделать это оказалось несколько труднее чем подумать, слабость накатывала волнами и он несколько раз падал лицом в дорожную пыль, прежде чем оказался на обочине. Плюхнувшись лицом вниз он несколько минут лежал неподвижно, затем повернул голову на бок, поморщивщись от пронзившей ее боли, и принялся рассматривать ближайшую травинку.
   - Ровная какая, точно недавно подстригали,- пробормотал Алексей. - Прямо не обочина а футбольный газон.
   Мозг точно взорвался породив череду каледоскопичных обрывков памяти. Перед внутренним взоором мелькали какие-то люди, что-то кричащие и толкающие его в спину. Здание стадиона, ряды машин. Он обхватил голову руками и, застонав, перекатился на спину, каждая мысль давалась с трудом, снова захотелось упасть в пыль дороги и раствориться в ней. Почему-то эта перспектива испугала его больше всего, заставив снова перевернуться и, поднявшись на колени, ползти прочь от дороги, цепляясь руками за жесткую траву. Неожиданно его голова уперлась во что-то холодное. Он медленно поднял голову. Из земли, точно клык неведомого животного, торчал камень. Алексей облегченно вздохнул и прижавшись к его холодной поверхности - замер. Боль потихоньку уходила, она, казалось, втягивалась в камень и растворялась в нем - стало легче. Он с трудом сел и оперся затылком о шершавую поверхность. Боль все еще пульсировала внутри головы, но уже не так сильно, а холодная поверхность камня, казалось, все больше забирает ее в себя. Наконец-то через некоторое время Алексей смог оглядеться. Он сидел на холме а дорога, едва видимая в серой дымке, вилась внизу. Изредка на ней возникало какое-то смутное движение, как будто в этой странной дымке кто-то был, но сколько он не пытался разглядеть кто или что там движеться - тщетно. Вздохнув и с удивлением подумав, что прополз порядочно, он вновь оперся затылком о холодную поверхность камня.
   Звук прилетевший со стороны дороги заставил его напрячься. Это был четкий звук шагов: кто-то шел по дороге снизу вверх, но, сколько он не всматривался в неожиданно сгустившийся туман - ничего не было видно. В это время шаги приблизились, и пока он раздумывал, не окликнуть ли незнакомого путника, удалились и затихли. Но так как на вид дорога была широкой и явно по ней часто ходили, он не расстроился, а, откинувшись на камень как на спинку кресла, стал ждать, мельком подумав, что шаги звучали как-то странно, как будто человек шел по мостовой, а не по пыльной проселочной дороге.
   Ждать пришлось не очень долго, и вскоре он вновь услышал непонятные звуки, доносившиеся со стороны дороги, заинтересованный Алексей в который раз попытался рассмотреть, что там происходит, но проклятый туман скрадывал все. Как-то резко, точно удар дубиной по голове, пришло осознание, что раздающиеся звуки похожи на цокот копыт, по дороге явно приближался всадник. Вскоре его темный силуэт проступил сквозь туман, но Алексею, как он не вглядывался, не удавалось подробнее рассмотреть его. Казалось, фигура всадника и коня сама являлась частью тумана, окутывающего дорогу. На миг Алексею даже показалось, что это сама фигура испускает тот странный туман, который точно плащ окутывает дорогу.
   Всадник явно что-то искал, он рыскал вдоль обочины дороги то, скрываясь в тумане, то вновь появляясь из него. Но что больше всего поразила Алексея - это тишина. Не всхрапывала лошадь, не звякала сбруя, вообще, кроме тихого цокота копыт ничего не было слышно.
   Алексей поежился, ему, почему-то стало не по себе.
   "Не меня ли ищет?", - подумал он и неожиданно почувствовал, что не горит желанием встретиться со странным наездником. Стараясь не шуметь, он попытался подняться и, как ни странно, это ему почти удалось, боль полностью исчезла, оставив после себя жуткую слабость. Алексей оперся рукой о камень, пытаясь встать во весь рост и замер, неожиданно поняв, что стоящим будет лучше заметен с дороги. Он резко присел, преодолевая подкатившую слабость и косясь в сторону всадника, замершего посереди дороги, стал отползать на коленках за валун.
   То ли услышав его движения, то ли почему-то еще, но всадник неожиданно спешился и не спеша, направился в сторону Алексея, изредка остонавливаясь и внимательно оглядываясь вокруг. Парень почувствовал, что его охватывает паника и уже не таясь, рванул за камень, приметив, что прямо за валуном, наискось по склону, тянется тропинка. Правда далеко он не убежал, через пару минут пришлось остановиться, чтобы перевести дух, слабость в теле была сумасшедшая, и Алексею стоило большого труда не упасть, а, жадно вбирая в себя воздух, поплестись дальше, ежеминутно оглядываясь через плечо назад. Эта странная погоня продолжалась уже почти пол часа , по крайней мере так казалось Алексею. В глазах мутнело, ноги давно превратились в пудовые гири, а легкие с трудом вбирали в себя очередную порцию воздуха, но стоило остановиться, как слух улавливал шуршание шравы под ногами преследователя, заставляя срываться с места. Казалось, что его странный преследователь не торопиться, точно зная, что беглецу некуда деться. Алексей сжал зубы и попытался припустить легким бегом, это ему хоть и с трудом, но удалось, организм явно постепенно приходил в себя.
   Эта непонятная погоня продолжалась еще минут пятнадцать и Алексей уже чувствовал, что силы оставляют его, ноги заплетались, липкий пот застилал глаза, из горла вырывался сдавленный хрип. Он чувствовал, что еше минут пять и он просто рухнет на эту траву, а дальше будь что будет. Неожиданно Алексей каким-то пятым чувством ощутил, что в окружавшей его действительности, что-то неуловимо изменилось. Он остановился и отупевшим взглядом уставился на возникшее впереди препятствие, лишь через минуту сумев сообразить, что смотрит на стоявший перед ним дом. Бревенчатые стены здания потемнели от времени, а местами заросли мхом, крыша кое-где прохудилась, но на дыры уже кто-то заботливо наложил заплатки из свежих досок. Мутные, запыленные глазницы окон тускло смотрели на путника давно не мытыми стеклами. Не было даже намека, на какую либо изгородь или фундамент и от этого казалось, что строение произрастает прямо из этой странной, пружинистой травы. Тропинка прямиком упиралась в небольшое крыльцо, заставив Алексея замереть в нерешительности. Судя по свежим заплаткам дом был обитаем, и Алексей не знал, лучше ли хозяева этого строения его неизвестного преследователя, а может - он и есть хозяин. Но раздавшийся за спиной звук монотонных шагов заставил его принять решение, тем более что в их динамике кое-что изменилось. Алексею показалось, что его неведомый преследователь вдруг заторопился, поэтому он больше не раздумывая, припустился к дому, недоумевая на ходу, откуда только взялись силы. Рванув на себя дверь, про себя поблагодарив судьбу за то, что та незаперта, он влетел внутрь и, захлопнув ее за собой, бессильно опустился на пол, машинально осматривая комнату.
   В полумгле, которую не мог разогнать тусклый свет из запыленных окошек было видно лишь то, что больше половины помещения избы занимал огромный стол и стоявшие вдоль него скамьи. В дальнем углу, за столом угадывались контуры печи и каких-то темных предметов, один из которых вдруг зашевелился и шагнул к Алексею, заставив того испуганно вжаться спиной в дверь.
   Свет, падавший из окошка, осветил высокого худощавого мужчину одетого в джинсы и камуфляжную куртку, из-под которой выглядывала тельняшка. Незнакомец подошел к окну, взглянул в него, а потом повернулся к Алексею. Короткая стрижка, аккуратно стриженые усы и недельная щетина на лице. Заметив что его внимательно разглядывают, он почесал свой небритый подбородок и неожиданно подмигнув растерянному парню, весело сказал:
   - Ну, у тебя и видон, братишка, хоть прям сразу выноси.
   Алексей слабо улыбнулся в ответ неожиданно узнавая голос, который на дороге помог ему выйти из ступора.
   - Это вы?...
   -Что я? - переспросил незнакомец, затем поднялся и не торопясь, отправился в полумрак дома.
   - Вы мне на дороге помогли?
   В полумраке неожиданно раздался грохот, потом чертыханье незнакомца. Вскоре он снова появился перед Алексеем, неся в руках большую деревянную кружку.
   -На вот, попей водички, путешественник, - он протянул ему кружку, - в себя хоть приди, а потом вопросы.
   Алексей припал к кружке, жадно глотая плескавшуюся в ней жидкость. Вода была настолько холодная что заломило зубы. Однако Алексей не останавливался чувствуя, что с каждым ее глотком уходит усталость и пропадает противная слабость разливавшаяся в его теле, так что вскоре он смог подняться и, доковыляв, плюхнутся на вытертую до матового блеска лавку под ироничные взгляды хозяина.
   -Спасибо вам, что мне там помогли, да и от этого спасли.
   -От кого этого? - незнакомец удивленно приподнял бровь.
   -Ну, того, кто меня преследовал, - Алексей вздохнул. - Не знаю, кто это был, я из-за этого тумана не рассмотрел, но страх от него. Вот только не знаю, чего он с лошади слез, а то давно бы меня нагнал.
   - Говоришь на лошади? - хозяин вскочил и снова метнулся в темноту дома, вновь ругаясь и гремя невидимым хламом.
   -Где на дороге ты его видел?
   - Напротив камня, - ответил Алексей, вертя кружку в руках и подумывая попросить еще этой чудотворной водицы. - Да и провожал он меня почитай до этого дома, я до последнего его шаги слышал.
   В глубине дома вновь грохнуло, и Алексей увидел хозяина, в спешке натягивающего что-то поверх камуфляжа.
   - Где ты, говоришь, слышал его шаги?
   Тон, каким была произнесена эта фраза, заставил парня подпрыгнуть на скамейке и выронить кружку, которая тут же закатилась под стол.
   Не дожидаясь ответа, незнакомец бросился к окну и потерев запыленное окно рукавом, стал всматриваться в него. И тут в бледном свете идущим от окна Алексей понял, что надевал на себя его новый знакомый - поверх камуфляжа у него сейчас была натянута кольчуга с короткими рукавами, а в руках он держал ножны с мечом.
   Отодвинувшись от окна и перехватив обалдевший взгляд Алексея, он неожиданно добродушно усмехнулся и хотел что-то сказать, но замер, прислушиваясь к раздавшемуся со двора шуму, после чего опять впился глазами в окно, пытаясь видно разглядеть что творилось на улице. По тому, как он снова чертыхнулся, было понятно, что ему это не удалось и через пару минут он бросил это занятие, метнувшись к двери. Приоткрыв ее, высунул голову наружу, оглядывая двор. Алексей уже набрался храбрости и хотел спросить о том, что он там увидел, но хозяин дома вдруг отпрыгнул от двери, резко захлопывая ее и задвигая на незамеченный Алексеем засов. Пару минут его новый знакомый растерянно оглядывал помещение избы, затем хлопнул себя по лбу и, резко оттолкнув от стола лавку, принялся что-то искать на полу, бормоча про себя:
   - Вот уж не думал, что они этого пошлют, не думал, да уж. А вот!!!!
   С этим возгласом он неожиданно вскочил на ноги, а часть пола рядом с его ногами с треском ушла в сторону, точно дверь в лифте.
   -Пошли, парень, скорее,- он ткнул пальцем в открывшуюся около его ног дыру. - Прыгай, давай, там правда темно и неубрано, ну да ничего, ты главное прямо ползи не сворачивай, а я пока тут с твоим преследователем потолкую по душам, так сказать.
   Алексей подошел к дыре и, глянув в темноту, - поежился, из дыры пахнуло сыростью и другими не особо приятными незнакомыми запахами, но хозяин ободряюще похлопал его по плечу, и тут входная дверь вздрогнула от удара, а Алексей полетел в темноту от резкого толчка в спину.
   - Ползи, не задерживайся! - раздалось в догонку.
   "Вот уж спасибо", - подумал про себя Алексей, звезданувшись о дно погреба всеми четырьмя точками и теперь потирая занывшие руки. В это время на верху опять что-то загрохотало, а в открытый люк посыпался какой-то мусор и парень поспешил последовать совету хозяина дома.
   Лаз был не низким, хотя и не позволял встать во весь рост, но на четвереньках передвигаться получалось вполне с приличной скоростью, однако торчавшие из земли и не видимые в темноте корни, через пару минут такого хода, отбили ему все колени, а пару раз он приложился головой об аналогичные торчащие с потолка. Лаз не был идеально прямым, но все повороты были плавны и заметны лишь интуитивно, однако вскоре Алексей почувствовал, что устает, ныли руки и ноги, ломила спина и, в конце концов, он остановился передохнуть. Уставший стоять в позе "ослика", он попытался разогнуться и сесть, что ему хоть и с трудом, но удалось. Вытянув ноги, Алексей устало откинулся на влажную стенку подземелья и собрался привести свои мысли в порядок, но тут в глаза ему ударил яркий свет, заставивший его зажмуриться.
   - Расселся тут, гляньте на него, - раздался знакомый голос.
   Алексей открыл глаза и, щурясь от света, разглядел фигуру своего странного знакомого, который освещал своим фонарем сидящего парня. Меч он закинул за спину, что бы тот не мешал ползти, хотя Алексей удивился, как ему удавалось не цеплять им за торчащие из потолка корни.
   - Ну, хватит глазами лопать, поползли дальше.
   Алексей вздохнул и, с трудом приняв "позу" двинулся дальше по тоннелю, подгоняемый наступающим на пятки, в прямом смысле слова, попутчиком.
   Неожиданно их путь кончился. Алексей замер и пару минут бездумно хлопал глазами, глядя на преградившую им путь дощатую дверцу.
   - Ну и что ты замер, думаешь, мне приятно любоваться на твою заднюю точку, - раздалось позади.
   Алексей, очнувшись от ступора, толкнул дверцу, но безуспешно, вторая попытка тоже была неудачна, в третий раз, упершись, как можно, ногами в землю, он плечом долбанул по преграде, и та открылась. Алексей, не ожидавший этого, вылетел из лаза и грохнулся прямо на блестящий кафель. Не веря своим глазам, он уставился на пол, а потом, подняв обалдевший взгляд, огляделся. Они находились в небольшом помещении, явно хозяйственного назначения, это можно было понять по некоторому количеству швабр, веников, ведер и моющих средств, стоявших у стен и лежавших на полках.
   Его попутчик, окинув все это взглядом, озадаченно хмыкнул и, открыв дверь сего покоя, шагнул в нее, жестом пригласив Алексея следовать за собой.
  
   Они стояли в огромном светлом помещении похожим на большой вокзал, по крайней мере, у Алексея оно вызывало такие ассоциации, пока он глядел на толпы людей и каких-то механизмов, спешащих в разные стороны. Его странный попутчик о чем-то задумался и Алексей, видя это, принялся более пристально рассматривать окружающий его мир. Зал, в котором они оказались, по виду был похож на вытянутый овал, накрытый сверху полупрозрачным куполом, который по окружности подпирали резные колонны. Сквозь купол было видно бездонно черное небо с моргающими точками звезд, некоторые из которых были настолько крупными, что у Алексея создалос стойкое ощущение, что он уже не на Земле. Между колоннами расположились конторки, напоминающие своим видом вокзальные кассы, да и народ там постоянно толпился. Посереди зала находилось несколько движущихся в обе стороны дорожек, на которые постоянно вспрыгивали спешащие куда-то люди. Какие-то небольшие механизмы спешили и летели по своим делам. Алексей попытался рассмотреть один из них повнимательней, но тот двигался слишком быстро, мастерски лавируя между людьми, и он бросил это занятие, принявшись рассматривать прохожих. Надо сказать, что его спутник, облаченный в кольчугу поверх камуфляжа, в джинсах и с мечом за спиной был, можно сказать, самым неказисто одетым. У Алексея уже через пару минут пестрело в глазах от кольчуг, доспехов, скафандров, шикарных вечерних платьев и вообще всякой, какой только можно было представит себе одежды. Причем Алексею показалось, что в некоторых странно одетых людях есть нечто смутно знакомое. Например, вон та парочка, сидящая на лавочке у ближайшей колонны. Молодой парень с белой кожей, белыми же волосами, в черных доспехах и мечом в потертых ножнах и старик с длинной белой бородой, облаченный в какой-то балахон и широкополую островерхую шляпу, с длинной трубкой во рту, которую он изредка вынимал, чтобы ответить своему собеседнику или пустить замысловатое кольцо дыма. Видно, почувствовав взгляд Алексея, старик обернулся к нему, и парню показалось, что его взгляд, точно регент, прожег его насквозь до самой сути, после чего старец неожиданно улыбнулся и, озорно подмигнув, опять повернулся к своему товарищу.
   Наконец его спутник, видимо приняв какое-то решение, бросил ему короткое: "Держись ближе", - и решительным шагом направился вглубь зала.
   Через некоторое время Алексей, пытавшийся запомнить, на всякий случай, весь пройденный маршрут, потерял всякое представление, где они находятся. Они несколько раз меняли движущиеся дорожки, проносились по каким-то коридорам, причем спутник Алексея несколько раз попутно заскакивал в различные двери, оставляя парня ждать его, правда, недолго, после чего их путь продолжался снова. Наконец его сопровождающий остановился перед очередной дверью и, приоткрыв ее, заглянул внутрь, после чего, поманив Алексея пальцем, скрылся за ней. Алексею ничего не оставалось, как войти следом..
   К его огромному удивлению, они оказались на небольшой полянке покрытой коротко подстриженной травой с двумя березками посередине, но самое странное в этом пейзаже был большой офисный стол расположенный рядом с деревцами и пара кресел около стола. Алексей обалдело, взирая на эту картину, присел и, не веря своим глазам, выдернул пару травинок растерев их между пальцами.
   - Не извольте сомневаться трава, да и все вокруг, самое натуральное. Влад, ты ко мне?
   Последняя фраза была адресована явно спутнику Алексея и раздалась со стороны двери, заставив их обернуться.
   Хозяин этого "странного" кабинета стоял у двери, дружелюбно улыбаясь своим посетителям. Одетый в белую шелковую рубашку, белые брюки и накинутый на плечи белый плащ, он был высок ростом, и буквально чертовски красив. Красивое лицо в обрамлении золотистых волос, которые были аккуратно собраны в хвост. Спортивная фигура, не накаченная до беспредела, но и не задохлик. Но основная необычность его была в том, что над его головой мерцало золотистое сияние, а при ближайшем рассмотрении его плащ оказался крыльями, сложенными за спиной и ниспадающими свободно вдоль рук.
   При виде этого челюсть Алексея сделала безуспешную попытку грохнуться на пол, но так как он в последнее время и так пребывал в постоянном эмоциональном нокауте, видно решила пожалеть его нервы, лишь захлопнувшись с металлическим лязгом.
   Хозяин кабинета прошествовал между ними, косясь с улыбкой на оторопевшего Алексея и усевшись за стол, достал ноутбук. Включив компьютер, он жестом пригласил их садиться.
   - Ты ему так ничего и не объяснил? - он пристально посмотрел на сопровождающего Алексея и покачал головой.- Влад, Влад, когда же ты исправишься?
   - Да ладно Эм, некогда было, да и представь за ним "всадник" гнался.
   Брови хозяина кабинета удивленно взлетели вверх.
   - Тот самый?
   -Угу, ели как его загнал обратно на дорогу.
   - Он ушел с дороги!
   Тот, кого назвали Владом, кивнул. Эм откинулся на спинку кресла и пару минут бездумно выбивал дробь пальцами по поверхности стола, наконец, мотнув головой, пробормотал:
   -Ладно, разберемся, кого туда отправить, как думаешь?
   Влад почесал в голове.
   - Я бы Андре послал.
   Сидящий за столом кивнул и что-то быстро набрал на компьютере:
   -На том и порешим, а теперь к нашим баранам. - Он посмотрел на Алексея. - Разреши представиться, - я ангел 5-ой категории Эммануиль, а этот оболтус, - он ткнул пальцем в Алексеева попутчика, который делал вид, что с упоением разглядывает свои ногти, - ангел 3-ей - Влад Ростов.
   Его попутчик улыбнулся и помахал рукой.
   - А теперь главная новость, - Эммануиль вздохнул. - Как бы тебе сказать парень, но, увы - ты мертв.
   Алексей выходил из кабинета в состоянии прострации, еще бы ведь не каждый день узнаешь, что ты умер, поэтому Владу приходилось постоянно подталкивать и направлять его движение в нужном русле, но он этого не замечал погруженный в свои мысли.
   Сперва Алексей не поверил, что он мертв, ведь вот он сидит тут - живой, здоровый и даже с опять начинавшей болеть головой, а может ли болеть голова у бесплотного духа или сбитые руки и колени. Оказалось что может. Эммануиль не стал спорить с ним и убеждать, а просто движением брови сотворил в воздухе, перед ним, большое зеркало и увиденное убедило Алексея больше всего. Нет не сам факт создания зеркала, а то, что в нем отражалось. Это было нечто аморфно-полупрозрачное переливающиеся всеми цветами радуги, правда имеющее контуры человеческого тела сидящего в кресле. Он оглядел себя. Вполне нормальный вид, руки на месте, ноги на месте, голова, Алексей обхватил голову руками, взъерошил на ней волосы, все вроде нормально. Он умоляющим взглядом посмотрел на своих собеседников надеясь, что они его разыгрывают, но те были абсолютно серьезны.
   - Ты видишь себя таким, каким помнишь, но в действительности ты вот такой.
   - Но, - Алексей опять посмотрел в зеркало, "нечто" не исчезло, - если я дух, то и вы тоже.
   Эммануиль кивнул.
   -В какой то степени да, но это если смотреть со стороны твоего мира, а если со стороны нашего, то дух как раз ты, хотя это звучит как полный бред, - он усмехнулся. - На самом деле наши миры существуют вместе.
   -Как параллельные.
   -Нет, как одно целое, - Эммануиль вздохнул. - Ну как тебе объяснить?
   Он сотворил на столе два стакана, с каким то напитком, в котором плавали кубики льда.
   - Вот, - он указал пальцем на стаканы, - это параллельные миры, а лед, напиток, сам стакан - это уровни реальности, хотя все глубже, надо учитывать еще атомы, электроны...
   - А где же находиться мой мир и ваш в этом коктейле? - спросил потрясенный Алексей.
   - Ну, грубо говоря - Эммануиль почесал в затылке - Твой уровень это один из ингредиентов этого напитка, а тот где ты сейчас находиться, это стенки стакана - так называемое междумирье, граничный мир между вашим физическим и другим, настолько другим, что даже я представить могу с трудом, хотя и надеюсь достигнуть того уровня, когда смогу туда отправиться.
   - А как же тогда рай и.., - он на секунду замялся. - Ну тот который альфа и омега, или он тоже выдумка?
   - Не говори глупости,- возмутился ангел.- Конечно нет. Создатель он везде, в тебе, во мне, в нем, а мир Рая находиться именно за гранью и после смерти многие души уходят туда, а многие....
   Он красноречиво направил взгляд в пол.
   - А почему тогда я попал сюда?
   - Ну как тебе сказать, - Эммануил повертел свой стакан, в руках перемешивая между собой кубики льда и напиток. - Существует определенный тип людей, которые достигли определенного порога развития, хотя нет, не так. Представь, что кончился детский сад и началась школа, и ты пошел в первый класс, так что "здравствуй первоклассник у тебя сегодня праздник".
   Бросив взгляд на растерявшегося Алексея, Эммануил вздохнул:
   - Хотя все не так просто, но на этот счет пока не заморачивайся. Просто учти, что у дебя есть выбор: остаться тут или отправиться за "дверь".
   - За "дверь", - Алексей обернулся.
   - Да нет, не за ту, - махнул рукой ангел, проследив направление его взгляда. - Та чуток другая, войдешь в нее и фьють дальше по тоннелю.
   Алексей вспомнил свой полет и судорожно сглотнув, отрицательно замотал головой.
   - Вот и ладушки. Ладно, хватит демагогий, Влад, возьмешь его в свою команду, познакомишь со всеми, выделишь жил площадь, а потом отправишь в академию.
   Он движением руки заставил стаканы исчезнут, затем встал, давая понять, что разговор окончен.
   И вот теперь они неслись вместе, страшно подумать, с ангелом 3-ей категории - Владом, по миру, который по идее являлся так называемым "тем светом", точнее не совсем "тем" а как бы между тем, тем и этим. Но Алексей, пока еще не проникся, что "этот свет" не "тот" и вообще покойником он себя не ощущал.
   - Разве ангелы должны пользоваться механизмами, - пробормотал он, провожая глазами пролетавший мимо поезд (они находились в этот момент на перроне), да и вообще это на рай не очень похоже.
   - А почему ты думаешь, что ты в раю? - усмехнулся Влад. - Может наоборот.
   Но, увидев, что Алексей помрачнел еще больше (в прямом смысле помрачнел, так как его полупрозрачная фигура стала матовой), замахал руками.
   - Ладно не переживай, - это я так шучу. Что же касается первого вопроса, то могу сказать одно, почему бы нет? Мне лично приятнее ехать в поезде, чем лететь или телепортироваться, - он пожал плечами. - Лично у меня от этогих способов передвижения чесотка потом во всем организме. То же касается и механизмов, кому-то они нужны, кому-то нет. Многие на Земле ведь тоже пользуются, например, записной книжкой, хотя иногда она часто совсем не нужна, ибо всю информацию можно спокойно запомнить. Привычка. Тем более здесь действуют несколько иные физические законы и если в обычном мире телепортация, телекинез и другие приколы для нас проходят свободно, то здесь далеко не все могут это осуществить.
   Алексей кивнул, это можно было понять.
   "Действительно, - подумал он, - у нас тоже можно летать самолетами, но многие ездят поездом, и не всегда дело в отсутствии денег, а чаще всего это дело привычки и вкуса. Скорее всего, и тут так, кто чем хочет, тем и пользуется."
   Влад, точно прочитав его мысли, добавил.
   - К тому же многие механизмы действительно полезны и помогают, но в отличие от земной цивилизации, если их все убрать, то ни какой беды и конца света это не принесёт, ну может некоторые неудобства в первое время.
   В это время к перрону подкатил вагон, и Алексей, усевшись рядом с Владом в мягкое кресло, спросил.
   - Но все-таки я себе не так представлял потусторонний мир?
   Его попутчик развел руками:
   - Ну извини, что разочаровали. Хотя, знаешь, то, что ты видишь лишь, часть айсберга, это так называемая резиденция ангелов, точнее одна из них. Но это не "тот свет", точнее не совсем тот. Это междумирье, огромное пространство, заполняющее пустоты между мирами.
   Влад почесал в голове.
   - Блин, не знаю, как тебе это объяснить, тебе бы у Эма спросить, а еще лучше у ребят 7-ой категории или выше, ну да ладно попробую, как ни-будь объяснить.
   В результате из не очень внятного объяснения, Алексею стало понятно, что он попал не туда, куда попадают после смерти все люди, а в некоторое место, где обучают и готовят из душ людей ангелов разных специализаций. Дорога, где он вначале очутился, была некой границей, тонкой ниточкой соединяющей множество миров и почему часть людей, после смерти, оказывалась здесь, Вадим не знал. Как не знал и принцып на основании которго осуществлялся этот отбор, и вообще - кто его осуществляет. По его мнению, это вообще не была какая-либо определанная личность, а скорее просто закон, вшитый Создателем в ткань мироздания.
   - Мы не знаем, почему некоторые люди оказываются на дороге, а некоторые несутся прямиком туда, - он мотнул головой вверх. - По моему мнению, дорога это путь выбора, ведь по ней можно попасть не только к нам, но и пойти вверх, а то и вниз, хотя вниз лучше не ходить.
   - А почему?
   Влад фыркнул, словно поражаясь непонятливости собеседника.
   - Говорят что ниже по дороге располагаются выходы в темные миры, - и, предупреждая следующий вопрос Алексея, торопливо продолжил. - Только не спрашивай, про то что там, я там не был. По дороге вообще трудно ходить, разве только всаднику, - он на мнгновение помрачнел. - Так что я не знаю, просто говорят, что если пойдешь вверх можешь добраться до светлых миров и там воплотиться в новую жизнь, а если вниз.. Хотя скорее всего просто болтают.
   - А если я не захочу здесь остаться? - спросил Алексей, разглядывая проносящийся мимо пасторальный пейзаж сельского типа.
   Ангел пожал плечами.
   - Эм же уже сказал.
   - Туда?
   - Ага, именно туда, где как говорят, взвесят все твои грехи и решат, куда тебя направить.
   Алексей повернулся и удивленно взглянул на Влада.
   -Ты серьезно?
   -Более чем. Я правда пока туды не стремлюсь, но многие уходят, ведь переродиться и вернуться в мир людей можно только оттуда.
   -А чем плохо быть ангелом?
   Влад вздохнул и озадаченно почесал в голове.
   - Да как тебе это сказать. У этой стороны жизни свои приоритеты и свои удовольствия, но многие к ним таки не привыкают, - он опять вздохнул.- Знаешь ты сможешь чувствовать то, что не чувствовал раньше, ты сможешь видеть то, что раньше не видел, но вот запах скошенного сена, усталость после рабочего дня и радость предстоящего отдыха для натруженных рук, теплый ветерок обдувающий кожу, беспечную радость детства, да и многое другое, ты уже не сможешь почувствовать.
   Он замолчал и, откинувшись на спинку, продолжил.
   - И вот когда ты почувствуешь, что ты действуешь на автомате, когда ты начинаешь смотреть на людей как на безликие куклы, когда подступает тоска, что хочеться выть, вот тогда тебе пора за дверь, - он замолк и, повернувшись к Алексею, посмотрел на него каким-то странным взглядом, заставив того поежиться. - Иначе ты станешь "павшим", перестанешь отличать плохое от хорошего ибо внутри тебя поселиться пустота...
   - Кстати, - спросил Алексей, в задумчивости разглядывая проносящийся за окном пейзаж. - Я кажеться в той жизни, что-то читал про ангела или архангела толи Эммануила, толи Эммануиля, это...
   - Не он, - отрезал Влад. - Тот находиться повыше.
   Они умолкли, каждый, думая о своем. Алексей искоса поглядывал на своего спутника который прикрыв глаза, казалось, дремал, но не выдержав спросил:
   - А ты ЕГО видел?
   - Кого его? - не понял Влад.
   -Ну, ЕГО, - он ткнул пальцем вверх.
   Влад посмотрел в потолок, а затем перевел взгляд на парня и покачал головой.
   - Нет, не видел, и никто из наших не видел, хотя каждой фиброй души знаю - ОН есть. Но ни ЕГО, ни ЕГО ангелов я не встречал.
   -А разве есть еще другие?
   Влад, нахмурившись, кивнул.
   -Есть, но мы их не видим и иногда кажется, что им до нас вообще нет ни какого дела. Иначе бы они давно уже помогли разгрести тот бардак, что на нашей планетке твориться.
   - Все хватит, хватит, - замахал он руками, видя, что Алексей хочет еще что-то спросить.- Мы уже приехали, вставай, давай.
  
  
  
   Глава 2
  
   Алексей придирчиво оглядел себя в зеркале. Он все еще не мог привыкнуть к своему новому телу, точнее: "квантовой материализации", как называли это местные педагоги. Сказать по честному это не было настоящей материализацией, например в обычном мире его могли бы увидеть только в виде полупрозрачного облика, да и то не все, однако в "междумирии" это было вполне нормальное материальное тело, а не та струящаяся субстанция, которой он был во время встречи с Владом.
   Он еще раз осмотрел себя в зеркале. Высокий парень с фигурой хорошего атлета и не слишком развитой, но вполне заметной мускулатурой. Лицо с узкими скулами, высоким лбом и прямым носом тоже вполне удалось, лоб тоже нормальный, не головастик какой-то, губы и подбородок волевые. А вот глаза подкачали, не смотря на все его попытки, они почему-то были белыми, - без зрачков и создавали жутковатое впечатление, поэтому, по совету Влада, приходилось носить темные очки.
   Алексей вздохнул и попытался опять сформировать зрачки. В глазницах по белому фону побежала рябь, как в испорченном телевизоре, но через некоторое время исчезла ни чего не изменив. Он махнул рукой и, еще раз посмотрев в зеркало, заставил волосы, чересчур длинные на его взгляд, стать короче. Довольно улыбнувшись своему отражению, он подумал, что с каждым днем изменения в своем облике ему даются все легче, хотя первоначально...
   Он ухмыльнулся, вспомнив, как ходил по корпусу, пугая впечатлительных новичков. Да и в каком кошмаре можно представить полупрозрачную переливающуюся фигуру, у которой вполне человеческие одна рука, кусок тела и зубы с ногтями, жуть.
   Когда он, после урока трансформации, заявился в таком виде к своей группе у всех челюсти отвисли, а Лиска, тряхнув своей рыжей гривой, возмущенно заявила, что впервой видит, чтобы монстры разгуливали без присмотра по территории базы и легким движением, развоплотив его, жестом приказала отправляться в комнату тренировок для того, чтобы дать этому, как она выразилась, "желатину бесформенному", пару уроков.
   Надо отметить, что занятия в этой странной школе осуществлялись по интересной системе. Все ученики, около ста душ, были прикреплены к какой либо команде, уроки проходили с утра, но на них довались лишь основные понятия, а подробное прохождение и освоение материала осуществлялось уже с помощью членов группы. Зато знания и опыт курсанты получали можно сказать из первых рук, не от кабинетных философов, а от ангелов работающих в полевых условиях.
   И вот эти занятия, длившиеся около трех месяцев местного времени закончились, и сегодня был "день вручения крыльев". Хотя время его обучения еще нет, в дальнейшем, как выразился Влад, его обучение будет проходить в полевых условиях, до тех пор, пока все члены команды не решат, что он готов. Тогда он войдет во вновь сформированную тройку.
   Алексей вспомнил тот день, когда Влад представил его своей группе. Сойдя с поезда, они оказались на платформе, расположенной среди цветущего сада, он привычно вздохнул всей грудью пытаясь ощутить аромат местных цветов и впервые понял, что имел в виду Вадим говоря, что ангелам многое недоступно, нет он ощутил ароматы и даже удивился, что он может точно сказать какой аромат идет от какого конкретного цветка, но того удовольствия и еще чего-то, что получает обыкновенный человек, оказавшийся в благоухающем весеннем саду, он не получил.
   Влад, искоса наблюдая за ним, только усмехнулся.
   - Привыкай.
   Они шли по тропинке среди благоухающих цветов и небольших рощиц, в которых сидели или прогуливались небольшие группы людей.
   - Студенты "корпуса ангелов",- пояснил Влад.- А вот и институт.
   Здание института поразило Алексея своей легкостью и воздушностью. Трех этажное здание полукругом охватывало площадь с озером посередине, через которое были перекинуты ажурные мосты. Из какого материала было выполнены все строения в институте, Алексей таки не узнал, но по виду он напоминал застывший туман, покрайней мере ему так показалось. Влад тоже этого не знал и, на его вопрос, пожал плечами, сказав только, что тут ничему удивляться, не стоит и что тут все только напоминает аналоги обычных вещей, зачастую ими не являясь.
   Жилые помещения отрядов корпуса размещались недалеко от корпуса института на берегу живописной реки. Алексей ожидал, что это будет похоже на обычную студенческую общагу или армейские казармы, но с радостью обнаружил что ошибся, члены корпуса жили в небольших домиках разбросанных вдоль реки. К одному из них, стоящему прямо у воды, с причалом, у которого покачивалось пара лодок, Влад и направился.
   -Влад вернулся!!!- неожиданно раздалось со стороны лодок, затем нечто огненно рыжее пролетело мимо парня, едва не сбив его с ног и, обдав брызгами, налетело на Влада.
   Нечто оказалось огненно рыжей длинноногой девицей с фигурой фотомодели и личиком пятнадцатилетней девочки, одетой в купальник и сейчас повисшей на растерявшемся Владе. Наконец тот оторвал ее от себя и повернул к Алексею.
   -Вообще-то я не один.
   Рыжий ангел надул губки и, обойдя вокруг парня, саркостически хмыкнула, затем сложив руки на груди, на взгляд парня очень даже приличной, повернулась к Владу.
   - Обязательно было его тащить к нам?
   Влад пожал плечами.
   - Лиска, не привередничай, парню и так досталось, что я должен его был бросить? Да и Эм определил его к нам.
   - И кого же он нам подсунул? - раздалось из дома, и на пороге появился... бородатый гном.
   Челюсть Алексея попыталась повторить трюк, проделанный ей в доме, но он быстренько сжал зубы, пытаясь помешать данному трюку, к счастю успешно.
   Заметив очумелый взгляд новоприбывшего, гном усмехнулся и направился к ним. Был он таким, каким и должен быть, по мнению Алексея, гном. То есть невысоким, с большой бородой, носом картошкой, кустистыми бровями, из-под которых цепкий взгляд рассматривал оторопевшего парня, широченными плечами и огромными бугристыми мышцами, которые заставили бы позеленеть от зависти культуристов всего мира. Вот только одет он был ни как гном, по крайней мере, Алексей никогда не думал, что гномы носят спортивные костюмы и кроссовки.
   - Ну дружок, вижу у тебя на лице прямо написан вопрос: "что тут делает такой тип?", - спросил он сразу в лоб и, дождавшись кивка, пробормотал, - вопрос вопросов, но вот если тебе рассказать всю историю, довольно-таки поучительную, то все станет ясно.
   - Да ладно тебе, Глорин, - Влад приобнял Алексея, подталкивая его к дому. - Парню отдохнуть надо, мысли привести в порядок, а потом уже твои басни слушать.
   Гном надулся, но промолчал, и они все двинулись в дом.
   Позднее ему рассказали появление Глорина сына Давина в корпусе. После того, как он пал в неравном бою против тысячи гоблинов(по крайней мере так он сам утверждал), его душа отправилась в подгорный рай, где его предки восседали на золотых тронах, где текли реки отборного вина, а пир постоянно стоял горой, ну и тому подобное.
   - Короче, через несколько лет скучно мне стало, - сказал гном со вздохом. - Вот я и решил посмотреть, что там твориться за пределами этого места.
   Короче, после долгих странствий по разным там местам, каким правда он не стал уточнять, он оказался на дороге, где его, ошалевшего от своего путешествия, нашел Старейшина и предложил либо остаться в корпусе, либо возможность перерождения в земном мире.
   - Я предпочел остаться, - усмехнулся гном. - Тем более перерождаться в человеческом теле как-бы не был готов.
   - Я предлагал еще крота или землеройку, - вставил Влад, внимательно слушающий рассказ гнома. - Но наверху не утвердили.
  
   Комната, которую ему выделили, была небольшой, но уютной и светлой. Вдоль одной стены располагалась кровать, вдоль другой стоял шкаф и письменный стол с терминалом компьютера, третья стена была наполовину прозрачной и смотрела на реку. Мебель была вполне современной и привычной и только впоследствии, он узнал, что она подстраивается под воспоминания и прихоть живущего в комнате.
   Окинув все это добро взглядом, Алексей вопросительно посмотрел на Влада, но тот только пожал плечами.
   - А что ты ждал, мы все-таки остаемся людьми, а каждому человеку иногда нужно уединиться. Он вздохнул и похлопал парня по плечу
   - Пойми, не смотря на все, ты человек, хотя сейчас и состоишь из несколько другого теста, но как не странно даже здесь иногда хочется спать и есть, хотя, если честно, все, что ты тут видишь, лишь адаптация нашего восприятия реальности.
   Звон входного зуммера заставил его вернуться из мира воспоминаний.
   - Войдите.
   Дверь скользнула вбок, и в комнату ворвался рыжий вихрь.
   -Ну что, курсант, собрался? - спросила Лиска, плюхаясь на кровать.- Ты бы хоть одежду поприличнее изобразил, не все же время таскаться в джинсах и водолазке.
   Алексей поморщился. Лиска прекрасно знала, что смена внешности всегда давалась ему с большим трудом и его нынешняя форма стоила его учителям кучи истраченных нервов,если конечно они у них были. Как бы там нибыло, но после окончания курса трансформинга внешности, он старался с ней особо не экспериментировать. И хотя Лиса и сама в свое время порядочно помучилась с его обучением по воплощению, все равно не оставляла возможности поддет юношу при случае.
   Алексей вздохнул и, открыв шкаф, достал курсантскую форму.
   -Сегодня официальный день, так что я не буду мучиться.
   - Везет тебе, а я вот еще не выбрала себе одежду, - Лиска притворно вздохнула и на ее теле замелькали наряды, со скоростью пулемета сменяя друг друга.
   Раньше Алексея бы это наверняка заинтересовало бы, но за последнее время он насмотрелся такого. И хотя некоторые из мелькавших нарядов были чересчур откровенны, а иногда их вообще не ощущалось, вид обнаженного Лискинного тела не вызывал в нем желания, хотя он и признавал, что оно, то есть ее тело, довольно привлекательно.
   Он вспомнил, как впервые увидел Лиску, купающуюся обнаженной, благо из окна его комнаты открывался прекрасный вид на реку, а молодой ангелессе вздумалось плескаться как раз напротив, и небольшой пляжик, расположенный перед домом, был из его окна, как на ладони. По началу он даже испугался своей реакции, подумав, что все чувства к прекрасной половине человечества им утрачены, но, прислушавшись к себе, понял, что они просто изменились. Исчезла пошлость, но зато усилилась нежность и чувство прекрасного, по крайне мере так он определил это для себя. Тогда он смотрел на плескающуюся Лиску ни как на объект вожделения, а как на нечто прекрасное, так как ребенок смотрит на свою мать, так как художник любуется прекрасным цветком, и чувство странной, неземной нежности захлестнуло его.
   - Необычное чувство, правда?
   Он резко обернулся и увидел Влада, стоявшего в проеме двери.
   -Знаешь, когд-то и я, перейдя в этот мир почувствовал нечто подобное. Тогда я впервые увидел ее - свою женщину-ангела, и эти чувства поразили меня до глубины души, но со временем привык, тем более, когда понял, что такое ты чувствуешь только к понравившимся женщинам, хотя и в отношении с другими есть нечто подобное, - он вздохнул. - Вот так всегда, потеряв одно, мы приобретаем другое.
   -Влад я....
   Он усмехнулся.
   - Не надо, Алексей, твои чувства у тебя на лбу написаны, а Лиска нам с Глорином как сестра, не обижай ее.
   - А какие чувства мы еще приобрели? - Алексей с трудом оторвался от созерцания плюхающейся Лиски.
   - Многие,- Влад почесал в густой шевелюре,- Телепортация, левитация, телекинез. Да разные, все зависит от способностей, некоторые вытворяют такое, что и супермен позеленеет от зависти.
   Он подошел к Алексею и положил руку ему на плечо.
   -Пойми, я тебе уже сотню раз это говорил, но повторюсь... Мы сейчас хотя и состоим из другой материи, но по прежнему остаемся людьми, людми до мозга костей, как бы глупо это не звучало. И все же, еще одно, поистине необычное чувство мы приобрели.
   - Какое?
   Влад подошел к окну и уперся лбом в стекло.
   - Чувство боли и горя - чужой боли и чужого горя. Это проявляется там, в том, - обычном для нас мире. Ты чувствуешь боль людей, их мольбы и собственную беспомощность. Ты помогаешь сотням, а другим тысячам не успеваешь. Многие из нас этого не выдерживают и уходят за "дверь". Вот и моя любимая не выдержала.
   Влад резко повернулся и вышел из комнаты, оставив парня в растерянности.
   Вот тогда Алексей узнал еще одно свойство ангелов, они могли плакать.
  
  
  
  
   Глава 3
  
   Они стояли, построившись в одну шеренгу по периметру центрального зала академии, где прямо перед ними возвышалась специально возведенный помост, на котором сейчас располагались все преподаватели. Позади строя выпускников на балкончиках расположились представители отрядов, куда входили студенты. От его группы присутствовала только Лиска, так как Влад с Глорином отправились с утра на задание, хотя первоначально присутствовать на церемонии хотели все.
   - Что мы ждем? - Алексей толкнул легонько соседа слева.
   Тот пожал плечами.
   - Не знаю.
   Неожиданно заиграли трубы, и над помостом возникло свечение, которое после исчезновения оставило на нем двух человек одетых в белоснежные одежды.
   - Ого, - его сосед вытянул шею, - сам Старейшина со Смотрителем пожаловали.
   Алексей удивленно посмотрел на него и сам принялся рассматривать новоприбывших.
   Один из них был убеленным сединой старцем похожим на того, которого он видел в зале во время прибытия, разве только без трубки и шляпы. Второй был мужчиной лет сорока, с длинными белыми волосами, падающими волнами на плечи и лицом похожим на Гойко Митича, актера игравшего индейцев в старых фильмах. И вообще во весем облике, манере поведения и движених Смотрителя ощущалась какая-то скрытая мощь, бурлящая внутри него неведомыми энергиями, тогда как старец наоборот излучал спокойствие и покой, но чувства Алексея подсказывали ему, что это спокойствие - спокойствие могучей силы которая до времени спит внутри старца и всей мощи Смотрителя не сравниться даже с малой частицей этого странного спокойствия Старейшины.
   Алексей вспомнил урок истории об основании университета, который им преподавал Арман, сухенький старичок в пенсне, бывший тут архивариусом и хранителем старины, как он себя сам называл. Глядя на него, Алексей постоянно удивлялся тому, что при всех возможностях многие предпочитают оставаться такими, какие они были при жизни. На этот вопрос Влад только пожал плечами и пробормотал что-то о свободе выбора, а Глорин выразился проще:
   - Каким ты себя чувствуешь, так и выглядишь. Я вот чувствую себя бородатым, невысоким гномом, так и выгляжу, а как почувствую кем-то еще, ты сразу узнаешь, - он усмехнулся. - Точнее увидишь.
   Так вот Арман в своих рассказах часто упоминал Старейшину, как одного из основателей данного университета и из этих рассказов выходило, что ему не менее пары сотен тысяч лет.
   - И он еще не ушел через "дверь"? - спросил один из студентов. - Нам наши кураторы все уши прожужжали, что человек со временем устает от ангельского существования и уходит дальше, чтобы переродиться. И я думаю, что они правы, мне постоянно не хватает многих моих земных ощущений.
   - Вы правы, через некоторое время все уходят и, к сожалению, не только за "дверь", но Старейшина это один из тех, кто живет там - за дверью.
   - Но ведь если перерождаешься это значит, что ты опять становишься обыкновенным человеком, а ведь если провести аналогию, то мы школьники опять попадаем в детский сад. Как вы это объясните?
   -Все бы вам проводить аналогии, - покачал головой седой учитель, поверх очков смотря на покрасневшую ангелессу, задавшую вопрос. - Объяснять не буду, даст Создатель, со временм сами все поймете, однако могу сказать, что даже достигшие Божественного уровня иногда создают себе смертное тело, чтобы прожить обычную жизнь, ибо многое в этом мире можно познать только там, в обычном мире и будучи обычным человеком.
   Больше он объяснять ничего не стал, ссылаясь на то, что в этом мире все на много сложнее чем видится, и придет время - узнаете все сами.
   Про Смотрителя Алексей знал еще меньше, лишь то, что должность эта избираемая. Раз в сто лет собираются все преподаватели академии, где и происходят выборы очередного Смотрителя. Ну и надо отметить, что нынешний глава находился на данном посту уже третий срок.
   -Ну, и кто из них кто? - спросил стоящий справа парень.
   Алексея изумленно посмотрел на него не понимая как можно не чувствовать различия.
   - Парень, ты что? - удивился курсант стоявший слева от Алексея.
   Парень пожал плечами.
   - Я слышал о них, но ни разу не видел.
   - А так, что не видно, - вмешалась в их разговор девушка стоявшая, с другой стороны от спрашивающего. - Тот, что старше - Старейшина, а тот, красавчик, соответственно, Смотритель.
   Их разговор прервал звук команды "равняйся", заставив, расползающиеся шеренги вновь сомкнуться, вскоре началась церемония.
   Вновь взревели трубы, на этот раз их голоса звучали тише и торжественней, кроме того, к ним присоединился мелодичный колокольный перезвон.
   Алексей ожидал, что сейчас кто нибудь выступит с торжественной речью, но он ошибся. Смотритель посмотрел на Старейшину и, дождавшись короткого кивка, вышел вперед, внимательно оглядывая строй выпускников. Затем он просто указал пальцем на одного из них. Короткая вспышка и парень оказался на помосте среди преподавателей. Смотритель взял его за плечи и, развернув к учителям, обвел их жестом, как бы предлагая выбрать одного из них. Парень в неуверенности замер на мгновение, потом повернулся к учителю по материализации и опустившись перед ним на одно колено, склонил голову. Преподаватель сделал шаг навстречу коленопреклоненному курсанту и вытянул руки перед собой, через мгновение над его ладонями возникло слабое свечение, и он медленно опустил руки на плечи курсанта. Парень поднялся с колена и, развернувшись к строю, спустился с помоста под внимательными взглядами стоящих в строю студентов. Алексей, смотревший за происходящим во все глаза, увидел, что с плеч того свисает, нечто прозрачное, переливающиеся и по виду напоминающее плащ.
   Парень остановился перед помостом, и плащ развернулся над ним, как два огромных крыла, после чего обернулся вокруг него и исчез.
   - Крылья приняли Ангела, - мелодичный голос Смотрителя заставил всех очнуться и вновь обратить внимание на помост, а тот уже направил палец на другого студента.
   Получивший крылья обернулся к помосту и, поклонившись учителям, направился обратно на свое место в строю.
   Алексей смотрел, как один за другим курсанты подходят к разным преподавателям и получают от них свои крылья. Так же он подметил, что многие из курсантов обращаются к Смотрителю или Старейшине, но те согласились вручить их всего паре выпускников, остальных же поднимали с колена и поворачивали к другим преподавателям, но многие все равно пытались.
   Алексей понимал их желание потому, что, со слов Влада, знал: от того, кто тебе вручил "крылья" многое зависит, чем выше уровень вручающего, тем могущественней сила и возможности "крыльев".
   Вообще-то "крылья", со слов Влада, в прямом смысле крыльями не являлись.
   - Нет, планировать или даже невысоко взлетать с помощью их можно, но, по своей сути, это очень хороший бронежилет с дополнительным набором функций, хотя повторяю все зависит от вручающего, - объяснял он. - У них есть и другое название более приземленное - "биокон".
   Получалось, что после того, как ангел получал крылья, они сливались с ним, становясь единым целым ,служа дополнительным фактором защиты от различных воздействий, помогая ему, так как обладали огромным энергетическим потенциалом. По сути "крылья" были некоторым симбиотическим организмом, по крайней мере, Алексей это понял именно так.
   На вопрос же Алексея о том, как же можно убить ангела, Влад поморщился и выразился в стиле того, что если постараться, то все можно. А Лиска пояснила, что во время пребывания в обычном мире в большинстве случаев придется материлизовываться, и иногда потеря того тела вызывает такой энергетический и эмоциональный шок, что на долго выбивает ангела из строя, или вообще отправляет в "тоннель", а крылья помогают защититься от этого, или поддержать тело в рабочем состоянии, позволяя самому развоплотиться с наименьшими потерями для себя. Материализованное тело, по словам учителей, было с одной стороны очень уязвимо, ибо привязывало ангельскую сущность к материальной плоскости мира, однако с другой стороны позволяло совершать нужные воздействия в том мире.
   Кроме того, по словам Лиски, существовали еще виды и магического воздействия или что-то типа такого, которое могло вообще погубить ангела, или, как выразилась Лиса, "отправить в более высокие сферы напрямую", что, по ее мнению, тоже не способствовало оздоровлению и быстрейшему перевоплощению, а, по слухам, и вообще могло забросить непонятно куда, развоплотив на долгие века.
   Так, что получалось, что чем сильнее вручающий - тем сильнее защита.
   А вот на вопрос, "кто делает крылья", все лишь пожимали плечами и бормотали что-то о "высших сферах".
   Лишь Влад рассказал, что как то специально попытался расспросить об этом Эммануила, который раньше был преподавателем, но тот лишь усмехнувлся в ответ, объяснив, что сам толком этого не знает. По его словам, во время вручения, он на краткий миг оказался в каком-то странном мире, похожем на бескрайнее туманное поле, где кто-то положил ему на руки "крылья", а уже в следующее мгновение он вновь оказался на помосте, возложив их на плечи ученика. Многие же преподаватели вообще ничего не ощущали, им казалось, что "крылья" просто появлялись у них в руках. Так что вопрос оставался открытым. Можно конечно было спросить у Старейшины со Смотрителем, но надо было их еще найти, так как в обычные дни Смотритель постоянно находился в разъездах по каким-то своим делам, появляясь лишь для решения неотложных задач, а появление Старейшины вообще событие редкостное, и Алексей сомневался, что кто-то вообще задавал им подобный вопрос, так как существовало на много больше более насущных проблем.
   - Смотри, что происходит, - голос соседа ввел Алексея из состояния задумчивости и заставил взглянуть на помост.
   Очередной выпускник, получивший "крылья", стоял, спустившись с помоста, однако на этот раз над ним было развернуто не пара крыльев, а лишь одно и его хозяин находился в полной растерянности. Алексею стало интересно, что должно произойти дальше.
   - Решай сам, - раздался голос Смотрителя. - Остаешься или уходишь.
   Парень взглянул на строй и, вздохнув, развернулся к помосту, чтобы поклониться преподавателям.
   - Решил остаться, - прокомментировал его сосед. - Правда, не работать ему теперь в реальном мире.
   Алексей взглянул на парня.
   - Откуда ты все знаешь?
   Тот удивленно посмотрел на него.
   - Тебе, что твои кураторы не объясняли? Мне лично разжевали все последствия.
   Алексей промолчал, подумав про себя, что надо бы поспрашивать Влада, почему ему так мало рассказали.
   - Существует три варианта, - продолжал тот, по-своему, поняв молчание Алексея. - Ты принят. Принят на половину, как в этом случае или, вообще, не принят. Во втором случае есть выбор либо остаешься в этом мире - в качестве рабочего, администратора, да мало ли кого и через некоторое время пытаешься повторно получить крылья, либо уходишь за "дверь", в последнем случае выбора нет.
   Алексей кивнул.
   -Слышь, а зовут-то тебя как?
   - Жозе, к вашим услугам, - с легким поклоном представился тот.
   - Алексей, - он протянул руку. - Ты что француз?
   -Не знаю, - Жозе пожал плечами, - а ты разве помнишь, кем ты был?
   Алексей вздохнул и отрицательно покачал головой. Он много раз пытался вспомнить свое прошлое, но это ему не удавалось, лишь отдельные туманные отрывки.Какие-то бегущие люди, огонь, звуки выстрелов иногда перед мысленным взором проплывала череда незнакомых лиц, при виде которых почему-то болезненно сжималось сердце. Хотя какое у бесплотной души сердце?
   Первое время он постоянно донимал своих кураторов, расспрашивая об их прошлой жизни и инетресуясь, вспомнит ли он когда-нибудь свою. Однако те лишь отмахивались и говорили ему, что практически ничего не помнят о своем прошлом, и могут судить о нем лишь по отрывкам памяти да оставшимся навыкам, которые никуда не делись и со временем вспомнятся. Влад, например, сказал, что раньше, скорее всего, был летчиком, так как свободно освоил управление всеми видами летной техники, когда это понадобилось. На что Лиска, фыркнув, заявила, что тогда она была русалкой, так как любит плавать и даст в этом всем фору. А Глорин задумчиво сказал, что скорее всего был гномом, на что ему все дружно заявили, что они в этом нисколько не сомневаются, хотя Влад предположил, что тот вполне мог быть африканским папуасом. В ответ Глорин возмущенно продемонстрировал ему свои огромные мышцы спросив, где тот видел такие у папуасов, но Влад парировал тем, что и папуасы могут жрать анаболики и качаться в спортзале. В результате их перепалка грозила затянуться надолго, однако тут Алексей спросил, откуда тогда Глорин помнит, что он погиб сражаясь с кучей гоблинов. На что Лиска сказала, что Глорин это особый случай, а его самомнение - это сверхособый, а тот в ответ разразился длинным возмущенным высказыванием о слишком легкомысленных и никому не верящих дамочках определенного окраса и разговор превратился в дружескую перебранку, после чего Алексей решил оставить этот вопрос на будущее.
   В это время вызвали Жозе и Алексей вновь сосредоточил свое внимание на помосте. Жозе очутившись там, сразу развернулся к Смотрителю и опустился на колено. Алексей ожидал, что Смотритель поднимет его, но тот, посмотрев на парня, воздел над ним руки. Жозе вернулся в строй сияющий от счастья.
   - Представляешь, сам Смотритель мне вручил, этож какая у них сила должна быть, я прямо чувствую, как их энергия перетекает в меня. О, похоже, тебя.
   Алексей ничего не успел ответить, как очутился стоящим на помосте перед Смотрителем. Тот посмотрел на него внимательным взглядом и, точно чему-то удивившись, хмыкнул, однако взяв за плечи развернул к преподавателям, жестом предложив выбрать. Алексей осмотрел находящихся перед ним учителей и вопросительно посмотрел на Старейшину, стоявшем чуть в стороне, тот внимательно наблюдавший за происходящим, улыбнулся ему ободряюще, но Алексей покачал головой и шагнул к Арману, вызвав шум удивления у себя за спиной. Старый Арман смутился, когда Алексей приклонил перед ним колено, ибо он был первый из этого выпуска, кто обратился к старому архивариусу, что и неудивительно, многие считали Армана чудаком и нудным стариканом. Он мог бесконечно долго рассуждать об различных исторических фактах различных миров, сравнивать их правителей и пропадать в библиотеке астрала, роясь в знаниях миров, зачастую мертвых. Причем, злые языки утверждали, что его внешний вид обусловлен невозможностью его изменить, так как у него на это банально не хватает сил и что за "дверь" его не отправляют из-за того, что его просто никто не захочет заменить, однако Алексею он нравился. Да и сомневался он, что сил у этого милого старичка маловато, ибо помнил свои опыты выхода в астрал и всю ту бездну информации, которая свалилась на него, плюща и растворяя его сознание. Тогда Арман его вытащил и около часа ругал за то, что он полез туда без помощи опытного сопровождающего.
   - Молодой человек,- он, заложив руки за спину, с укором глядел на него сквозь пенсне.- Понимаешь ли ты, какой опасности подверг себя? Нам, ангелам, дана уникальная возможность напрямую подключаться к бесконечным знаниям различных миров, но это не значит, что надо стремглав лезть сломя голову и не зная куда.
   - Но ведь все этим пользуются, - пытался защищаться Алексей, - Мне Влад объяснил как.
   -Объяснил!!? - Арман всплеснул руками - А он объяснил, что не надо лезть дальше внешнего уровня?
   -Какого уровня?
   - Ты еще не изучал уровни? - старый учитель казался озадаченным. - Странно.
   И он рассказал Алексею, что существует четыре уровня астрала. Первый общедоступный, в него легко выйти и получить общую информацию об интересующей тебя теме. Этим уровнем пользуются все, даже обычные люди, наделенные экстрасенсорными способностями. Второй уровень содержит в себе более детальную информацию о том, что было и даже вероятную информацию о том, что будет с этим миром. Ангелы и некоторые особо сильные маги и провидцы пользуются именно этим уровнем. Третий уровень объединяет в себе знания всех миров данной галактики, образуя так называемую "общегалактическую систему астрала". Четвертый уровень - это знания всех миров нашей вселенной. В последние два уровня выходить могут, только особо подготовленные существа, обладающие этим умением. Есть еще и более высокие уровни, но те доступны лишь живущим за "дверью" и то скорее всего не всем.
   - А ты голубчик со своими опытами спокойно выскакиваешь на третий уровень,- он покачал головой. - Не почувствуй я тебя, даже за "дверь" нечему было бы уходить.
   Алексей пожал плечами.
   - А что бы такого случилось?
   - Что бы случилось? - Арман снова всплеснул руками. - Он меня еще спрашивает. Да тот мир выпил бы тебя без остатка и растворил в себе, в лучшем случае лишь твоя тень бродила бы там до скончания веков. В худшем, - даже памяти бы не осталось.
   Влад, позднее, узнав об эксперименте Алексея, с полчаса выражался такими словами, в которых "придурок" и "дебил" были едва ли не единственными ласкательными выражениями.
   - И благодари Армана, что он оказался рядом, - закончил он, хлопнув на прощание ладонью по столу. - Молокосос.
   После этого случая прошли долгие месяцы обучения, и лишь потом Алексей понял, какой опасности он подверг себя, и как рисковал его старый учитель, вытаскивая его с третьего уровня астрала. Ибо этот уровень был не просто вместилищем информации, а, по сути, своеобразным миром в себе, со своими законами, порядками и существами, часто вполне хищной направленности, и входить в него без надлежащей подготовки было просто безумием.
   Но в отличие от того случая, сейчас старый учитель растерялся. Он в смущении снял пенсне, протер его извлеченным из кормана белоснежным платком, потом опять одел его и пристально посмотрел на парня.
   - Сынок, меня никто об этом уже давно не просил.
   Алексей ободряюще улыбнулся старому ангелу и наклонил голову, краем глаза, уловив одобрительный взгляд Старейшины.Арман вытянул дрожащие руки и возложил на парня возникший в его руках плащ.Алексей поднялся и, спустившись с помоста, остановился в ожидании. Некоторое время ничего не происходило, переливающийся всеми цветами плащ лишь слегка колыхался. В строю уже послышались перешептывания и фразы типа "крылья его не приняли", когда сзади вспыхнуло, и над ним развернулись два мерцающих крыла. Он вернулся в строй, ощущая необыкновенное тепло и уют, исходящий от "крыльев", которые отныне стали с ним одним целым.
   - Ну, ты меня и испугал, - Жозе похлопал его по плечу. - А почему Арман?
   Алексей пожал плечами.
   - Просто он хороший ангел.
   Церемония продолжалась еще около часа. Из двух сотен выпускников около тридцати не было принято, еще примерно столько же, приняты наполовину, некоторые из "частичных" решили уйти. Сейчас все они стояли отдельной группой перед строем получивших "крылья" и прощались со своими кураторами, учителями и знакомыми.
   -Готовы? - Старейшина спустился с помоста и подошел к группе прощавшихся - Не волнуйтесь, ваша судьба ни чуть не хуже, а может даже лучше. Вы побываете в хорошем месте, после чего вернетесь в тот мир для новой жизни, чтобы познать и испытать много нового. Чтобы жить, любить, бороться, для того чтобы подняться на новую ступень, а потом вернуться обратно. Оставшиеся здесь будут вам помогать в этом. А сейчас я вас провожу.
   Он взмахнул рукой, и в воздухе возникла дверь, обычная белая деревянная дверь. Алексей даже разглядел облупившуюся кое-где краску и потертости. Старейшина распахнул ее и шагнул внутрь, растворившись в ярком белом свете, бившем из-за нее. Последний, из уходящих, обернулся и, помахав рукой остающимся, закрыл ее за собой, после чего дверь, побледнев, растворилась в воздухе
   -Новой счастливой жизни ушедшим, - раздался с помоста голос Смотрителя.
   Он вышел вперед, и еще раз внимательным взглядом окинув строй выпускников.
   - Вы сегодня получили крылья, - обратился он к оставшимся. - Служите людям и Создателю. Помогайте, сохраняйте, защищайте, ибо вы - АНГЕЛЫ.
  
  
   Глава 4.
  
   Влад в раздражений бросил плащ на спинку кресла и плюхнулся на диван.
   - Торчим здесь уже почти две недели, а все бестолку. Ума не приложу, зачем нас сюда послали?
   Лиска пожала плечами и подняв с кресла плащ повешала его на вешалку.
   - Ты же знаешь, Эм сказал, что имеются подозрения на подселение демона , - сказала она, отряхивая руки. - Ты где лазил? Дождя же вроде нет?
   - Да так , - отмахнулся Влад, явно не настроенный рассказывать о своих похождениях.
   В это время из кухни появился сгорбленный, худенький старичок с длинной белой бородой и с кастрюлей в руках.
   - Садитесь жрать, пожалуйста, - его неожиданно громогласный бас ни как не вязался с его обликом.
   Влад поморщился.
   - Глорин, ты не мог другой облик выбрать, а то как-то твое рычание не вяжется с внешним обликом старца готового отдать Богу душу.
   Старичок поставил кастрюлю на стол и, подождав пока Лиска закончит расставлять тарелки, молча стал разливать суп из кастрюли, не обратив на вопрос Влада ни какого внимания.
   Влад втянул ноздрями воздух и встав с дивана уселся за стол, подвинув к себе тарелку.
   - Вот за что я люблю бывать в материальном теле - это за то, что хоть какие-то чувства, становятся нам доступны, - он отхлебнул суп и в блаженстве зажмурился. - Глорин тебе ресторанчик открыть, от клиентов отбоя бы не было. Вот особенно натрий-хлор тебе удается.
   Гном довольный похвалой расплылся в улыбке.
   - Эх, запасов в холодильнике маловато, а то бы я такое отгрохал.
   - Отгрохал бы он, тебе дай волю, ты пиры будешь устраивать каждый день, - фыркнула Лиска.- А продукты кто покупать будет, а? Ты вон уже третью миску лопаешь. И кстати, натрий-хлор - это соль.
   Глорин аж поперхнулся, вперив во Влада гневный взор, но тот, усмехаясь, спокойно доедал суп. Видя, что его праведный гнев вызывает у Влада только ухмылку, гном вздохнул.
   - Ладно схожу-ка я в магазин, все равно пока делать нечего, - Глорин, в образе старичка, махнул рукой.- А пир устроить и вкусно поесть - это всегда ведь удовольствие для тела и души...
   -Для какого тела, - Лиска ткнула пальцем в Глорина, - это не тело, а "материализованная субстанция". И вкуса она не чувствует, а то натрий-хлор в таком количестве давно бы нас доконал.
   - Сама ты субстанция, - Глорин принял вид униженного и оскорбленного.- Обидеть старого, больного человека вы все горазды, молодость, молодость.
   -Ладно, старичок боровичок, ты квартиру на сколько снял?
   - На месяц, знаешь Влад, как чувствовал, так что об энтом можно не беспокоиться. Лучше расскажи, как там наш новичок справляется, ты ведь к нему ходил?
   Влад кивнул головой.
   - Да вроде того. Встречался с главой местных наблюдателей.
   - Это тот, кому пришла гениальная мысль протолкнуть Алексея в следственную группу, - гном усмехнулся. -Да уж ценная была идея, особенно если учесть видок у нашего парня, прямо этот Неон, ну ты Лиска рассказывала.
   -Нео,- поправила гнома девушка,- и не ерничай, идея нормальная, да и они единственные, у кого есть хоть какая-то зацепка. Так что скажи спасибо связям местных наблюдателей. И это просто удача что они смогли пристроить парня в такую группу, или ты думаешь, что туда вход свободен, а билеты распродают на каждом углу.
   -Да нет, - гном сконфузился, - но вид у него все равно не блеск.
   В этом вопросе Лиска с Владом вынуждены были согласиться с гномом.
   Они не первый раз уже были с Алексеем на задании и постоянно он материализовывался в одном и том же виде. В виде высокого парня в темном кожаном плаще, одетым поверх черной водолазки, и неизменных черных очках, причем первые разы, эти очки росли прямо из его тела как впрочем, и все остальные аксессуары одежды. Правда через пару посещений им удалось, путем долгих и упорных тренировок, сделать так, что бы аксессуары он материализовывал отдельно, но получалось такое... Короче, Влад, в конце концов, плюнул на все это и показал Алексею, как можно добиться имитации одежды при помощи "крыльев". В результате все равно получили тот же плащ и очки, видно "крылья" почему-то подсознательно одобряли выбор хозяина. В конце концов уже все махнули на это рукой, но вот попытка убрать из предмета гардероба хотя бы черные очки, вызвала ступор.
   Пару минут все дружно пялились на его слабо светящиеся глаза, которые казалось состояли из мириада мелких звездочек. И если при воплощении в том мире это было необычно, то в этом это было мягко сказать "странно", - даже очень. Похоже, его проблемы с воплощением в том мире, переросли в проблему с материализацией в этом. Поэтому Влад лишь усмехнулся и, водрузив тому, очки назад на нос лишь с тяжелым вздохом бросил:
   -Лучше приклей их там.
   Однако внедряться в милицию пришлось все-таки Алексею. Местный наблюдатель, вполне респектабельный мужчина в строгом сером костюме и шляпе, короче на вид обычный чиновник среднего звена(как оказалось, он был депутатом), с грустью в глазах осмотрев ихнюю компанию, ткнул пальцем в Алексея.
   -Пойдет он, или ни кто.
   Влад с Лиской попытались возмутиться, но тот был непреклонен.
   - Туда куда вам надо, вас раскусят в два раза, ребятки там все не без способностей, да и отдел их под колпаком у конторы федералов, а в вас человеческого один вид, вы хоть бы ауру маскировали, а то сейчас развелось экстрасенсов, - он печально усмехнулся. - А парень ваш еще свежачок и его труднее будет раскусить, аура в норме, чувственная сфера тоже, да и мы прикроем, обеспечим поддержку и легенду, чтобы вопросов поменьше.
   В результате, после долгого спора, им пришлось уступить, а самим снять квартиру и довольствоваться поставляемой Алексеем информацией, так как, не смотря на все свои способности, выйти на след демона они не могли. А после оперативников и федералов на местах предполагаемого действия демона, можно было ничего не искать, как выразился Глорин "топчутся как стадо молодых гоблинов",. К тому же демон видно почуял погоню и стал осторожничать, а вскоре вообще "залег на дно". Так что информации было мало, да и та лишь сводилась к тому, что это, скорее всего, действует морской демон 2-ого уровня, правда оставалось загадкой, что он делал так далеко от моря. И если сведения Эммануила правильные, а так всегда и оказывалось, то это будет первый случай, когда они столкнутся с "подселенным" морским демоном, по крайней мере, раньше об этом слышать не доводилось.
  
   Влад доел суп и переместившись опять на диван, открыл газету, погрузившись с головой в чтение.
   - Ну и что сегодня будем делать? - раздался через некоторое время из кухни голос Лиски, где они с Глориным мыли посуду.
   - Да ничего, - Влад на минуту отложил газету и задумчиво уставился в потолок. - Сегодня отдыхаем и развлекаемся. А завтра ты Лиска попробуешь, нащупать что-либо через астрал.
   - Так пробовали, - выглянув из кухни, поморщилась та, - толку ноль, да и не люблю я это, может лучше ты.
   - Ладно, - буркнул Влад, - но пойду сразу на второй, а ты подстрахуешь, вдруг на третий придется. Если и это не поможет, один из нас дематериализуется, и попробуем с двух сторон реальности его поискать.
   - Хорошо, - Лиска бросила на стол полотенце, которым вытирала руки.- Если сегодня отдыхаем, то я пойду по магазинам прогуляюсь.
   -Я с тобой, - заявил Глорин, но, увидев удивленный взгляд друзей, которые знали его не любовь к хождениям по подобным заведениям, он поспешно пояснил. - Похавать, куплю, а то вишь как бедного гнома заморили, на себя прям, не похож.
   - Соли не забудьте и побольше, - крикнул им вслед Вадим, уворачиваясь от летящего в него тапка.
   Гном запустив второй тапок, правда тоже безуспешно, уже направился с Лиской к двери, как в кармане Вадимова плаща заиграл мобильник, заставив их замереть.
  
   Зимин потянулся, разминая затекшие мышцы и посмотрел на Олега, который вел с помощью компьютера прослушку и видеонаблюдение за квартирой.
   - Ну, как?
   - А ни как товарищ полковник, - он снял наушники.- Уже сутки тут торчим, я всех мух в квартире пересчитал и уже за тараканов принялся.
   - Ну и как, много?- сочувственно спросил полковник.
   - Кого много? - не понял тот.
   - Да тараканов спрашиваю много.
   -Нууу...
   -Плохо работаете, товарищ сержант, надо в точности знать колличесво живой силы на территории противника, - он поднялся и, открыв заднюю дверь "Газели" выпрыгнул на улицу, оглянувшись на Сиволапа смотревшего, на него взглядом доктора из Кащенко. - Пойду ребят навещу.
   Утро выдалось как назло туманным и сырым и навевало мысль о возможном дожде. Квартира, за которой они вели наблюдение, находилась в доме новостройке на окраине города, вокруг виднелись остовы недостроенных зданий и замершей на ночное время техникой, в тумане все это напоминало полковнику силуэты каких то сказочных чудищ. Он зябко передернул плечами, поплотнее запахнув старенький плащ, и направился к приткнувшейся около угла дома темной "Волге", в которой находились остальные члены группы.
   Подойдя ближе, он заметил, что в машине сидят всего двое. Евгения, распахнув дверцу, поднялась на встречу, вопросительно смотря на подходящего Зимина.
   - Что-то случилось, Павел Егорович?
   - Ничего такого, Женечка, просто размяться решил, да вас навестить, проверить. А где остальные?
   Девушка махнула рукой в сторону подъезда.
   - Они пошли к квартире. Нет, нет, - она замахала руками, видя, что тот нахмурился. - Вламываться мы не собираемся. Просто Андрей решил пощупать ауру квартиры.
   Зимин покачал головой.
   - А раньше он сделать этого не мог?
   -Вы же знаете, он только недавно отошел.
   Зимин вздохнул и кивнул головой. Действительно после того букетика, что они нашли в парке, Андрей почти сутки прибывал в прострации. И лишь благодаря Алексею, оказавшимся тоже очень сильным экстрасенсом и целительской способности Евгении, они смогли поставить его на ноги к началу операции по захвату подозреваемого. Правда им не удалось узнать, кто подозреваемый, хотя круг и сузился до пяти человек прописанных в квартире. Можно конечно было опросить жильцов и произвести обыск, но Зимин не хотел вспугнуть убийцу даже намеком, тем более тот обладал неизвестными способностями. Поэтому он предпочел отложить операцию на сутки, вызвав из Москвы группу и оборудование тайно, не посвящая местных милиционеров в свои дела.
   В это время распахнулась подъездная дверь и из нее появились Алексей, ведущий опирающегося на него Андрея.Евгения с полковником встревоженные подбежали к вышедшим.
   - Все нормально? - махнул рукой бледный Андрей и слабо улыбнулся.- Зато я понял, что тот, кого мы ищем - девушка.
   - Он опять грохнулся в обморок, - спокойно сообщил окружающим Алексей, отпуская Андрея, который уже более менее пришел в себя.
   - К нам гости, - раздался в наушнике голос Олега, - три объекта.
   - Разбрелись, - скомандовал полковник.
   Евгения подхватила Алексея под руку, и они побрели вдоль дома изображая из себя прогуливающуюся, куда-то парочку. Полковник поддержал за локоть вновь побледневшего Андрея, и направился с ним к машине делая вид, что ведет не слишком трезвого товарища, причем тому даже не приходилось слишком сильно напрягаться. Наконец показались замеченные наблюдением и Зимин, приостановился, искоса наблюдая за ними, а Андрей сделал вид, что ему плохо и, отвернувшись, преслонился к ростущему рядом с дорожкой дереву. Судя по раздавшимся за спиной у Зимина звукам, так оно и было. Появившаяся тройка была довольно таки колоритной, но в принципе полковник видел и более странных личностей, даже у себя во дворе, а уж на работе. Мужчина, среднего роста в плаще дождевике, огненно рыжеволосая девушка и небольшой скрюченный старичок с длинной белой бородой, похожий, как показалось полковнику, на Старика Хоттабыча. Странная троица прошествовала мимо полковника с Андреем, и скрылись в подъезде, правда не в том, за каким они вели наблюдение. На миг Зимину показалось, что старик как-то саркастически посмотрел на них и хмыкнул. Полковник и так знал, что их маскировка полная фигня, рассчитанная на полного дауна, но если это заметил даже подслеповатый старик, - дело труба.
   - Товарищ полковник, - снова ожила рация, причем на этот раз голос Олега был встревоженным. - Я не знаю, как это произошло, но в квартиру входит девушка.
   -Какого!? - ругнулся Зимин и, отпустив Андрея, рванул к подъезду, к которому уже подбегали Алексей с Евгенией, но остановился, что бы подождать Михайлова, который тормознул около покачивающего экстрасенса.
   - Как Андрей? - спросил он, догнавшего их уже в подъезде Семена.
   -В ауте.
   - Ладно, постараемся обойтись без шума, девушка все-таки, - он обвел всех взглядом, - но и без фанатизма, все мы знаем, чем это может кончиться. Обоймы.
   -Специальные, - ответил за всех Алексей, щелкая затвором пистолета. - Кстати, Павел Егорович, всегда хотел спросить, что в них.
   - Пули, но из разных материалов, - ответил вместо того Семен. - Сперва обычная, потом серебряная, разрывная, осиновая и бронебойно-зажигательная, после чего повторяются. Мат часть надо лучше учить студент.
   -М-да - Алексей удивленно почесал в голове, - и кто это вас надоумил?
   Семен усмехнулся в бороду.
   - Хакер наш в какой то книжке вычитал, про забугорный отдел, а Егорович внедрил.
   Они подошли к двери и Зимин поднял руку.
   - Все тихо, - он осмотрел новенькую ,добротно сделанную, металлическую дверь и пододвинул ко рту усик рации. - Олег, где группа поддержки?
   - Уже идут, - раздалось в ответ, и правда через пару минут дружный топот возвестил о прибытии спецназовцев.
   -Вот группа слоников, - пробормотал про себя Михайлов.
   -Давайте ребята, - Зимин махнул рукой в сторону двери.
   - Подожди командир, - Семен жестом руки остановил спецназовца, достающего из кармана жилета кубик пластида.- Попробуем по простому.
   Так как звонка рядом с дверью не наблюдалось, Семен просто постучал в дверь, приблизившись поближе к дверному глазку, стараясь закрыть своей бородатой физиономией весь обзор. Несколько минут за дверью ничего не происходило и Михайлов хотел уже было уступить место взрывнику, как за дверью раздались шаги и заспанный девичий голос спросил:
   - Кто там?
   Глаза оперативников устремились на Михайлова. Тот всей лапищей поскреб бороду и неожиданно заорал хриплым голосом.
   -Ты что, дура, малахольная делаешь, весь подъезд газом провонял, взлетим все к е....й матери. Открывай давай!!
   - Ой, - испуганно пискнули за дверью, загремев замками.
   Дверь отворилась, явив оперативникам перепуганное девичье личико. Тут же она была распахнута настежь, а девушка отброшена к куче коробок стоявших в коридоре. Спецназовцы выставив автоматы, шустро рассредоточились по квартире, осматривая все закоулки. Группа Зимина вошла следом.
   - Газом провоняла? - хмыкнула Женя глядя на Михайлова, который извлекает из под коробок с не распакованными вещами, перепуганную девушку и усаживает ее на диван стоявший в зале.- Тут газа отродясь не было.
   Тот пожал плечами и филосовски заметил:
   - Но ведь сработало.
   В квартире, кроме перепуганной девушки, никого не оказалось и вся группа собралась возле нее. Один из спецназовцев остался стоять в дверях зала, остальных Зимин отправил назад на улицу.
   -Семен, дверь прикрой, - крикнул он Михайлову, который отправился за Андреем.- Нусс , теперь займемся вами госпожа.
   Он осмотрел комнату с нераспакованными вещами и полностью еще не собранной мебелью и, обнаружив стул, пододвинул его к дивану, внимательно осматривая шмыгавшую носом девушку.Та, кутаясь в цветастый халатик, затравленно озиралась, с трудом пытаясь сдержать подступающие слезы. Длинные волосы были взлохмачены и перепутаны, хотя и сохраняли еще остатки прически, глаза в потеках туши, ногти накрашены, на губах помада, что довольно таки странно, если она спала, а ведь когда открыла дверь, она натурально выглядела сонной, или он в чем-то ошибается, и девушки нынче спят накрашенными.
   - Ну молодая и красивая, как вас зовут?
   - Тааааня, - всхлипнула та.
   - Точнее Татьяна Семеновна Бойкина, - раздалось в наушнике у полковника.- Живет с родителями и младшим братом, эту квартиру получили на днях. Отец Николай....
   - Все, хватит, не надо,- скомандовал тот.
   - Чтоо не надо? - растерянно посмотрела на него девушка.
   -Я не вам, - он вздохнул. - Вы лучше скажите, где ваши родители?
   - На даче, - разревелась неожиданно та.
   Зимин поморщился.
   -Евгения, - он оглянулся, ища взглядом оперативницу.- Ты где?
   - Тут мы, Павел Егорович, - выглянула из-за спины спецназовца, загораживающего вход в комнату, оперативница. - Мы тут с Алексеем кое-что интересное нашли.
   - Ладно, ты тут успокой нашу подопечную, а я посмотрю, что вы там надыбали.
   Он вышел в коридор и, заглянув в соседнюю спальню, обнаружил там Алексея, склонившегося над письменным столом. Спальня в отличие от зала была прибрана и все вещи разложены по своим местам, лишь ящики стола были вытащены, а все содержимое разбросанно по кровати.
   - Ну что вы тут нашли?
   -Да вот, - Алексей протянул Зимину фотоальбом, - все жертвы в этом городе, знакомые этой дамочки.
   Полковник взял альбом и, перелистав его, присвистнул.
   -Вот это да, похоже, в десятку.
   -Не факт, - Алексей пожал плечами. - Может это ее родители или брат.
   - Все может быть, - он зажал альбом под мышкой, - пошли к ней.
   Девушка уже успокоилась и сидела в уголке дивана, испуганными глазами смотря на окружающих.
   - Ну как она?
   Евгения пожала плечами.
   -Растеряна, перепугана, а так в норме, по крайне мере для молоденькой девушки в чью квартиру вломилась группа вооруженных оболтусов,- она усмехнулась.- Правда, когда я сказала, что мы из милиции она вроде как успокоилась. Хотя...
   Девушка замялась.
   - Странная она какая-то: говорит, что спала, а на самой косметика, хотя чувствую, что не врет. Да и аура у нее странная.
   - Ладно, сейчас придет Андрей посмотрите вместе. А вот наверное и они.
   Дверь хлопнула и в комнату вошли Андрей с Семеном.
   -Ты как, работать сможешь? - Зимин вопросительно посмотрел на все еще бледного Андрея.
   Тот кивнул головой и сложил пальцы в окей.
   Они подошли к девушке, заставив ту почему-то испуганно вжаться в диван.
   - Что, что вы от меня хотите? - залепетала она, с ужасом в глазах смотря на милиционеров.
   -Успокойся, - Евгения вытянула руки посылая ей успокаивающий импульс.
   Андрей раскинул руки и замер, пристально смотря на сжавшуюся Татьяну. Неожиданно он побледнел и отшатнулся от нее.
   - Это, это...
   - ЧТО ЭТО!!! - девушка, сжимающаяся в уголке дивана, медленно поднялась и с ухмылкой посмотрела на отшатнувшегося оперативника. - Что ты тут увидел - маг недоучка.
   Голос девушки неожиданно огрубел и сорвался в рык.
   Евгения стоявшая сбоку от нее попятилась, схватив за руку обмершего Андрея. В ее голове точно что-то взорвалось, заставив ее, застонав от боли повиснув на Андрее, увлекая его за собой на пол. Остальным, похоже, было не лучше. Падая, она точно в замедленной съемке видела, как. Зимин тоже упал на одно колено, схватившись за голову левой рукой, а другой в бессильной судороге царапает по кобуре, пытаясь достать пистолет. Алексей в безмолвном крике застыл около окна, в которое за минуту до этого рассматривал что-то на улице. Омоновец стоявший у двери медленно оседал на пол, и лишь Семенов почему-то двигался на встречу парившей над диваном девушке с горящими черным огнем глазами. Та видно почувствовав движение, стала поворачиваться в его сторону, но опоздала. Пудовый кулак Михайлова врубился ей под дых, заставив отлететь к стене и врезавшись в нее медленно сползти вниз. Время неожиданно рванулось вперед с прежней скоростью и они с Андреем рухнули на пол. Зимин выхватил пистолет и держась рукой за голову попытался подняться, что ему с трудом, но удалось и он с облегчением плюхнулся на стоявший рядом стул. Семен стоял в рассеянности, сжимая и разжимая кулак, а Андрей освободившись от вцепившейся в него Евгении, рванулся к упавшей девушке и склонился над ней, щупая пульс.
   - Как там, все кончено? - выдавил из себя Зимин.
   Алексей, склонившись, было на одно колено над упавшей, и осматривая ее вместе с Андреем, неожиданно отшатнулся и прыжком отскочил в сторону, отталкивая экстрасенса в сторону.
   - Сомневаюсь.
   Лежащая неподвижно, зашевелилась, заставив Зимина направить в ее сторону пистолет и вскочить со стула, а Семена схватив упавшего к его ногам Андрея и сидящую у стены Евгению за шиворот, быстро вытянуть их в коридор.
   Вернувшись назад, он увидел, что Алексей с полковником пятятся к двери, а подозреваемая медленно плывет за ними по воздуху.
   - Выы людишки, что вам надо от ЗЕЙГРА.
   - Зейгра, - Зимин попытался подавить внутреннюю дрожь при виде парящей над полом полуобнаженной девицы (халатик ее распахнулся показывая обнаженное тело), растрепанные волосы стояли дыбом, ногти неестественно вытянулись. - Ты, вы же Татьяна Семеновна.
   Существо хрипло рассмеялось.
   -Та о ком ты говоришь, мертва, -это всего лишь оболочка.
   - Ты врешь, - раздался неожиданно спокойный голос Алексея.- Она не мертва.
   Зйгра рассмеялась.
   - Мертва, не мертва, не тебе судить, человечешко.
   Неожиданно из-за спины раздалось клацанье затвора, и прогрохотала автоматная очередь, разворотившая часть шкафа оказавшегося на пути, Алексей оглянулся через плечо, увидев спецназовца с очумелыми глазами целившегося в девушку. Вторая очередь попала прямо в цель, но не произвела на девушку ни малейшего впечатления, та в ответ лишь хрипло рассмеялась.
   - Зря вы со мной связались, - она вытянула руку и солдат захрипев, стал медленно опускаться на колени, а изо рта полилась вода.
   -Да кто же ты? - полковник, все еще сомневаясь, поднял пистолет.
   Пули, врезаясь в обнаженное тело девушки, оставляли на нем темные пятна.
   - Серебро, осина, огонь, - взревела та дурным голосом. - А вы не дураки. Но, со мной это на пройдет. Вы еще не знаете, с кем связались. Смотрите же, людишки.
   Девушка хрипло рассмеялась и неожиданно схватив себя за волосы, резко рванула вверх. Зимину показалось что она отшвырнула себя к стене, но оказалось, что отлетело лишь тело девушки, а там где она стояла, возникла темная массивная фигура.
   Демон медленно развернул свои щупальца заняв большую часть комнаты. Это существо походило на помесь ящерицы с осьминогом, верхняя часть ящерицы, а нижняя осьминога, ему приходилось сгибаться и упирать руки в пол, скребя его когтями, что бы не упираться головой в потолок.
   - Твою,- ругнулся полковник, быстро перезаряжая пистолет и вновь открывая огонь.
   Пули, выпущенные в упор, с глухим чмоканьем входили в тело демона, а разрывная отхватила кусок щупальца, заставив монстра обиженно взвыть. Щупальца метнулись к полковнику и, вырвав у того из рук пистолет, оплели оперативника. Семен, забывший про оружие, бросился на помощь к командиру, пытаясь вырвать его из объятий чудовища, но был отброшен ударом когтистой руки и рухнул на пол без движений. Демон, подняв Зимина на уровень своего лица, торжествующе взревел, окатив того дождем липкой слюны и заставив задохнуться от зловония, доносившегося из пасти. Полковник закрыл глаза, смирившись с неизбежной смертью, но тут демон вновь заревел, как показалось тому уже от боли, и неожиданно разжал свою хватку. Полковник, мешком рухнув на пол, сделал попытку отползти и это, как ни странно, удалось, так как никто ему в этом почему-то не препятствовал.
   - Как вы, полковник? - раздался странно спокойный голос Алексея.
   Зимин с трудом разомкнул глаза и вновь закрыл, мотнув головой, ему показалось, что начались галлюцинации, хотя после вида демона странно было уже удивляться чему-либо, но все же, он вновь открыл глаза.
   Демон никуда не исчез и так же стоял посреди комнаты и глухо рычал, хотя в его рычании сейчас присутствовали нотки удивления, а часть щупалец валялось рядом, отрубленные, видимо, теми золотистыми мечами, которые сейчас торчали из рук Алексея. Приглядевшись, полковник заметил, что те растут прямо из рук, точнее как бы являются продолжением его сжатых кулаков, а сам он словно светится изнутри золотистым светом.
   - Вы в порядке, полковник? - повторил он свой вопрос, краем глаза наблюдая за замершим в нерешительности демоном, и увидел, что тот, хоть и с трудом, но кивнул, приказал. - Помогите остальным, а я тут займусь.
   Зимин с трудом поднялся на ноги, стараясь не поскользнуться на залитом слизью полу, пошатываясь, подошел к лежащему Семену и, склонившись над ним, попытался нащупать пульс. Уловив четкое биение сердца, он подхватил гиганта под мышки и стал выволакивать его в коридор, где уже лежали Андрей с Евгенией. Алексей потеснился, пропуская полковника, волочащего Семена, попутно взглядом просканировав его состояние и, не обнаружив серьезных повреждений, опять повернулся к демону. Тот до сих пор прибывал в нерешительности, беспорядочно шевеля оставшимися щупальцами и неуверенно рыкая в их сторону. Полковник в это время застрял в дверях, так как их уже и так преграждало тело лежащего спецназовца и протянуть через него здоровенного Семена оказалось проблематично, а оттолкнуть его у Зимина уже не хватало сил, в результате после пары безуспешных попыток он сам присоединился к лежавшим. Алексей матюгнулся, и одно из огненных лезвий, свернувшись, втянулась в ладонь. Он протянул руку в их сторону, и вся тройка вылетела в коридор, но это простое действие заставило его отвлечься, чем демон не преминул воспользоваться. Одно из щупалец, обогнув светящийся клинок, хлестнуло ангела по ногам. Алексей рухнул на пол, поспешно уплотняя перед собой воздух, который засветился и защитным куполом накрыл упавшего парня. Щупальца демона принялись наносить удары по выставленной им защите, попутно разнося остававшуюся еще целой мебель. Видя, что ему ни удается ничего сделать, демон раздраженно взревел и выплюнул в него струю воды затвердевающую на лету. Щит отразил и этот выпад, однако демон не успокоился, а принялся бомбардировать его затвердевающей водой со скоростью пулемета. В это время Зимин, пришедший в себя, перезарядил пистолет и выглянув из-за угла открыл по демону огонь, но почти сразу схлопотал в плечо осколок разлетевшейся сосульки и вновь выбыл из строя.
   - Ну что валяемся, - усмехнувшись, резюмировала ,появившаяся в дверях, Лиска смотря на Алексея с трудом уже удерживающего щит.
   - Ага, вечно он отлынивает от работы, вот разлегся тут - отдыхает, - высказался появившийся из-за неё Влад, - а мы значит работай.
   Он посмотрел на демона, который увидев новых действующих лиц, снова застыл в неуверенности, перестав обстреливать Алексея .
   - Так, посмотрим, - сказал Влад вытянул руку, но заметив движения демона покачал головой,- Не стоит земноводное, а не то...
   Он щелкнул пальцами и демон, уменьшившись до человеческого роста, оказался заключенным в клетку из молний, а щупальце метнувшееся к Владу замерцало и неожиданно разлетелось на тысячу осколков.
   - Ты бы не мог без этих спецэффектов? - проворчала Лиска , вытряхивая его кусочки из своих волос.
   Влад пожал плечами и вновь вытянув руку достал из воздуха светящийся свиток и развернув его погрузился в чтение. Алексей, поднявшись с пола, покосился на демона, понуро сидящего в клетке и бросавшего на своих пленителей злобные взгляды и через плечо Влада заглянул в манускрипт.
   Полупрозрачный материал свитка, по словам Влада был сделан из света звезд, который был заторможен специальным образом, хотя Алексей этому не верил. Но насколько он знал, этот свиток был из того же разряда что и "крылья" и посылался высшими силами с в указанием приговора демону. Хотя со слов Влада он так же знал, что он имеет скорее рекомендательный характер, однако практически всегда приводился в исполнение.
   Влад, закончив чтение, хмыкнул и посмотрел в сторону демона.
   - Ну и что нам с ним делать?
   Демон вскинулся, и зарычал.
   - Да вы знаете кто я мелкие людишки. Да я вас.
   В гневе он бросился на прутья клетки и с воем отскочил, изумленно смотря на руки на которых теперь не хватало половины пальцев, прутья клетки сработали не хуже гильотины.
   - Блин, ничего вас не учит,- Влад покачал головой. - Конечно мы знаем кто ты.
   Он вновь развернул свиток.
   - Вот тут написано Зейгра Дейс Абн Разгар демон 2-ого уровня, повелитель прибрежных вод, место рождения, возраст и т.д. и т.п., - он почесал в голове.- А вот. За последний год убил около двухсот человек, но души их не поглощал, за что идет послабление в приговоре.
   - Да кто вы такие?!!! - взревел демон, обдав всех брызгами своей слюны, от ее клетка не защищала.
   -Специальный Отдел Божественного Очищения Реальности или СОБОР,- так что помолчи, - Влад зыркнул на того глазами. - Твой приговор. Тысяча лет в мире Агдара, в образе местного обитателя, с понижением уровня и лишением силы. Вам понятно?
   Он взглянул на сжавшегося демона и добавил.
   - Хотя я лично склонен тебя просто отправить прямо в Ад или куда ни будь подальше.
   Демон вообще сник и понуро уставился на Влада.
   -А разве Ад не родной для них мир? - шепотом спросил Алексей Лиску.
   -Нет, многие родились здесь или вообще в параллельных мирах и в прошлом были вполне добропорядочными существами, но по той или иной причине скатились, - прошептала она в ответ. - Однако в отличии от душ людей, пусть и черных на сквозь, с ними там не церемонятся, причем даже демонов более высокого уровня пробивает дрожь при мысли о том, что они могут там оказаться, местным они нужны в основном, как мясо для опытов. Хотя особо сильные там скорее всего не пропали бы, но для их содержания существуют специальные миры, а то и вообще ..
   Она подняла с пола пустую гильзу от пистолета и щелкнув в воздухе пальцами, заставила ту превратиться в облачко пыли.
   Влад тем временем сосредоточенно чертил лучом света, исходящего из указательного пальца правой руки, вокруг клетки с демоном пентаграмму перемещения. Закончив, он зачем-то отряхнул руки и посмотрел на совсем уж понурившегося демона. Затем взял свиток лежащий рядом на полу и кинул его в начерченный рисунок.
   - Именем Создателя, да будет так.
   Клетка со сгорбившимся демоном замерцала и растворилась в воздухе.
   -Сделано, - Влад повернулся к Алексею и Лиске, которые в это время склонились над телом девушки из которой вышел демон. -Как она?
   Лиска покачала головой.
   -Она не мертва, но душа ее ушла куда-то не выдержав присутствие твари. Надо сообщить поисковикам, пусть поищут в астральных мирах.
   Она подняла девушку и положила ее на диван, который мановением руки Вадим восстановил из обломков.
   -Если бы все так было легко, - вздохнул он.
   -Ну как вы тут?- в комнату заглянул Глорин. - Долго мне еще завесу тишины держать, а то вы слишком долго возитесь.
   -Всего семь минут, - пожав плечами ответила Лиска. -Займись лучше пострадавшими.
   Глорин скрылся в коридоре но через мгновение появился вновь.
   -Так быстро? - ангелеса вопросительно подняла бровь.
   Тот отмахнулся.
   -Спецназовца мы потеряли, а остальные скоро придут в себя. Кстати у нас гости.
   Он втолкнул в комнату мальчонка лет восьми одетого в белый балахон.
   - Херувим 3-его уровня с посланием, - бодро отрапортовал тот, протягивая Владу конверт. - Эммануил приказал доставить инструкции, а на словах сказать, что дело серьезное и возможно это прорыв из Тартара.
   Вадим распечатал конверт и побежав глазами по посланию нахмурился.
   - Это ведь не наш уровень, тут надо кого нибудь из высших.
   -Мне лишь приказано передать, чтобы вы срочно проверили предварительную проверку и доложились, дабы не поднимать ложной тревоги, - отрапортовал мальчуган.
   - Понятно, - Влад вздохнул. - Группа, слушай мою команду. Местность зачищать некогда, судя по приказу задание сверх срочное. Так что Лиса открывай проход по этим координатам.
   Он протянул Лиске конверт. Та посмотрела координаты и взмахом руки заставила воздух перед ней превратиться в светящуюся воронку портала.
   Зимин медленно приходил в себя. Плечо ломило, но кровь, как ни странно уже остановилась. Он мутным взглядом осмотрел лежащих в тесном коридоре членов своей группы и, вспомнив, что в комнате остался Алексей, один на один с демоном, подхватил лежащий рядом пистолет и, с трудом поднявшись, направился к месту битвы.
   Комната была пуста, точнее в ней отсутствовал демон и его сотрудник, хотя после всего увиденного, Зимин сомневался, что он вообще человек. Полковник осмотрел разбомбленную квартиру, залитую зловонной слизью, и его взгляд уперся в неожиданно целый диван, с лежащей на ней девушкой, из которой выбрался демон. Пошатываясь и ,стараясь не поскользнуться, он подошел к лежащей и, убедившись, что она дышит, обессилено опустился рядом с ней, обхватив голову руками.
  
  
  
  
   Глава 5.
  
   Ашрак - иерарх высшего круга демонов Тартара, стоял на вершине скалы и смотрел на растилающиеся перед ним воды Темного океана. Его взор бездумно блуждал по набегающим на берег волнам, которые с каждым ударом вызывали ядовитые испарения происходящим от соприкосновения океанской воды, по сути слабого раствора серной кислоты, с лежащими на берегу камнями. Слившись по окраске с окружающими его черными скалами, он был практически не заметен стороннему наблюдателю. Демон раздраженно щелкнул челюстями, способными спокойно перекусить стальную арматуру, сунь оную ему кто нибудь в пасть. Хотя при виде существа похожего на огромную горгулью, двух метрового роста с закручивающимися к низу огромными рогами, руками и ногами с огромными гипертрофированными мышцами и физиономией, больше всего напоминавшую помесь человека с динозавром, а так же улыбкой в пару сотен острейших зубов, любое здравомыслящее существо, скорее всего, предпочло бы спринтерский бег с любым количеством препятствий, чем попытку проверить прочность арматуры.
   Наконец демон вышел из своей задумчивости и, мотнув головой, выпустил полуметровые когти котрыми со злостью рубанул по лежащему рядом куску скалы, оставив там шесть неглубоких отметин. Крепчайший камень, из которого состояла скала, успешно сопротивлялся не только кислоте, но и острейшим когтям демона.
   Ашрак с гневом посмотрел на неподдающуюся поверхность и, убрав когти со всей дури ударил по скале кулаком заставив ту покрыться сеточкой трещин. Выместив, наконец, злобу на ни в чем не повинном камне, он расправил крылья и, подхватив поток воздуха, взмыл вверх, направившись прочь от океана в сторону своего замка. Мысли в который раз возвращадись к событиям вчерашнего дня, заставляя Ашрака буквально скрежетать зубами от бессильной злобы.
   Он не ожидал, что "круг" объявит ему о недоверии и к тому же наложит вето на целых три цикла на его присутствие в совете. Почувствовав, что вновь закипает, он резко спикировал вниз подставляя свое лицо струям холодного воздуха и чувствуя как раздражение медленно уползает куда-то в дальние уголки души.
   " Да как они могли, - подумал он, - я иерарх, а они послушались какого-то низшего, да еще повысили его на пару кругов, невероятно!!!"
   Ашрак вспомнил, как еще перед самым началом совета делился своими планами с другими иерархами и большинство из них поддерживали его, но потом все перевернулось.
   Совет отверг его планы по захвату ближайших людских миров, а ведь свежие души были ох как нужны. А ведь он уже видел себя во главе своих отрядов марширующих по людским костям, и поглотители душ буквально светятся от переполняющей их энергии, видел флаги демонских кланов, реющие на обломках людских государств, но все его мечты были обращены в прах мелким демоном. Он возмущенно взревел и на лету метнул из ладони молнии, оставив на бурой земле обугленные проплешины.
   Перед внутренним взором Ашрака всплыл образ этого "мелкого" больше всего похожего на тощую ящерицу вставшую на задние лапки и научившуюся говорить, такой весь маленький, неказистый даже крыльев нет, а так - пара жалких отростков. Когда он выступил с предложением своей ложи, Ашрак чуть не проглотил его, и лишь заступничество других иерархов, буквально извлекших этого гада у него из пасти, спасло того от неминуемой смерти. Ящероподобный демон, трясясь от страха и поминутно обтираясь от Ашраковой слюны, тем не менее, продолжил излагать свой план. И что?
   Из его слов получалось, что легионы демонов не так уж и сильны, а после последней войны с силами света им надо восстановиться еще не одну пару циклов. После этих слов все вокруг зашумели и зашипели на мелкого, заставив того сжаться в ужасе, ведь он задел самую больную тему демонического мира, напомнив всем о позоре поражения.
   Ашрак помнил, как отступали его легионы, бросая знамена и штандарты, а людишки, предводительствующие местными героями, громили демонов ввергая их души в самые дальние уровни темных миров. Так что реакция окружающих была предсказуема и Ашрак уже с ухмылкой ждал, когда этого мелкого буквально сотрут в порошок, но неожиданно один из Высочайших издал царственный рык, заставив всех притихнуть и поманил того к себе.
   Драг-рег один из трех Высочайших - повелитель темных миров, лорд Хаоса и демон Кошмаров, своим высочайшим повелением пожелал выслушать мелкого демона, и это было просто невероятно.
   Но то что предложил этот мелкий по мнению Ашрака было совершенно неприемлемо, а местами просто отвратительно. Это противоречило духу демонского мира и возмутило окружавших его иерархов, которые стали роптать не смотря на гневные взгляды Высочайших. Весь план этого слизняка был основан не на вторжении, а на медленном просачивании в ближайшие миры и совращении душ его обитателей в сторону тьмы.
   - Ну и что мы добьемся?- не выдержал Ашрак. - Ну получим еще одну кучу рабов и немного низших демонов, получившихся из людишек, настолько плохих, что ты по сравнению с ними просто иерарх.
   Он самоуверенно рассмеялся, оглядываясь в поисках поддержки сидевших вокруг иерархов, которые согласно закивали головами.
   - Извиняюсь, но это не так, - с поклоном ответил Мелкий. - Если подходить с умом, то мы получим преданные нам государства управляемые темными магами, а уж они сами нам поставят нужное количество рабов и душ. А там глядишь, через пару циклов, получим хорошие плацдармы для дальнейших атак.
   Он замолчал, раболепно глядя на Драг-Рега.
   - Что это за бред? - вмешался один из лордов.- Зачем нам людские подданные, да наши легионы....
   - Помолчите лорд, - прервала того Эхидна - королева мрака, полузмея-полуженщина. Она возлежала на своем троне из чистого золота и в данный момент раздраженно дергала кончиком хвоста, пристально глядя на Ашрака. - Вы уже все сказали и совет услышал, а теперь послушаем мнение другого..
   - Но, высочайшая, это же мелкий демон, что он может сказать путного...?
   - Разве, - прервала опять его демонесса. - Лорд Ресгон.
   Названный встал и, поклонившись Эхидне, с ядовитой ухмылкой покосился на возмущенного, ничего непонимающего Ашрака..
   - Лорд Ресгон вы являетесь главой гильдии 5-ого уровня.
   Демон склонил голову в знак согласия.
   - Хорошо, - Эхидна повернулась и вопросительно посмотрела на Драг-Рега.
   Тот в задумчивости смотрел на происходящее, переводя взгляд своих кошачьих глаз с одного на другого. Сам великий демон, похожий на огромного крылатого кота с черной как ночь шерстью, огромными загнутыми рогами и лапами, оканчивающимися на ногах копытами, а на руках мощными пальцами с когтями, похоже находился в некоторой растерянности.Наконец он вздохнул видимо прийдя к какому-то решению и, глянув на замершее собраннее, кивнул.
   Видя это, Эхидна опять обратилась к главе гильдии.
   -Лорд, примете ли вы этого демона в свой круг, по моему ходатайству?
   Ресгон неуверенно перемялся с ноги на ногу, оглядывая окружающих. Все дружно сделали вид, что их заинтересовало содержание стен, пола и особенно потолка, ибо ни кто не хотел вмешиваться в возникшую ситуацию и становиться "козлом отпущения". Глава круга видя это тяжело вздохнул и снова покосившись на раздраженного Ашрака, наклонил голову в знак согласия.
   - Да Величайшая, у нас свободна вакансия архивариуса.
   - Отлично, да будет так, - Эхидна повернулась к Ашраку. - Ну что, лорд, удовлетворены, теперь он не такой уж и "мелкий".
   Ашкак только скрипнул зубами, представив, как его когти разрывают внутренности этого выскочки, но напасть на него значило навлечь на себя гнев Высочайших и ввязаться в свару с гильдией, а судя по реакции окружающих помощи ждать неоткуда. Все это показалось лорду странным, так как все иерархи на низшие гильдии всегда смотрели свысока, а о том, чтобы обращать внимание на их предложении, нет, это было невероятно, их присутствие в совете было всегда чистой формальностью. От бессилия и ярости он мысленно застонал и окинув презрительным взглядом совет, направился к выходу под недоуменные взгляды окружавших. Уйти с совета без разрешения, значило навлечь на себя гнев Высочайших, но ему сейчас было все равно, выйдя из зала совета, который, кстати, располагался в жерле потухшего вулкана, он развернул крылья и черным призраком полетел в сторону моря.
   Тут следует сделать отступление и немного пояснить устройство демонического мира.
   Если посмотреть со стороны человека попавшего в Тартар, то этот мир он смог бы описать, как мир находящийся внутри мира. Точнее его можно было представит как пустотелый шар, на внутренних стенках которого и существовал мир демонов, то есть вместо неба тут была твердая оболочка, которая для наблюдателя с другой точки этого мира - была поверхностью. Согревало и освещало этот мир тусклое пульсирующие светило, размещавшееся посередине сферы и дающие в периоды наибольшей яркости бледно-красный свет, а в периоды наименьшей, окрашивающая весь мир в темно-кровавый цвет. Тепла это светило выделяло достаточно, так что в период наибольшей светимости этого странного толи солнца, толи ядра температура достигала около 80 градусов по Цельсию, а в период наименьшей колебалась в районе 40-50 градусов. Периоды максимума и минимума свечения были примерно одинаковы и равнялись 50 цхамам ( цхам примерно равен 2 земным часам). Мир Тартара состоял из двух континентов - Акрата и Ребрата, разделенных между собой Темным океаном. Внешняя оболочка планетоида, внутри которого располагался Тартар, был размером с земную Луну и плавал в желеобразной субстанции, представляющий из себя местный вакуум. Ни звезд, ни иных подобных объектов в этой вселенной не присутствовало, да и сама вселенная была размером с Солнечную систему. Кроме планетоида Тартара в ней присутствовали еще с десяток подобных планетоидов, однако ни кем не заселенных, так как некоторые из них были просто каменными глыбами, а остальные были не пригодны для жизни демонов по тем или иным причинам. Л ишь один из них - Ракстар, частично использовался ими в качестве тюрьмы. Да еще Аркор якобы являлся местом ссылки древних Титанов, но Ашрак, сам побывавший на этом планетоиде, этому не верил, так как выжить в мире напичканным гравитационными аномалиями было трудновато даже для демона, а уж постоянно находиться в нем - уж извольте. Кроме всего этого добра под их властью находились девять павших миров захваченных ими в других вселенных и еще несколько десятков, на которые они имели влияние. Раньше их было несколько больше, однако в результате последней войны, когда они попробовали расширить свои владения, их армия потерпела сокрушительное поражение, и им пришлось оставить четыре мира наступающему противнику.
   А вот политическое устройство этого мира, как ни странно, больше всего походило на республику, совмещенную с военной диктатурой. Верхушка правительства состояла из демонов иерархов, одновременно являющимися много тысячных генералами армий. Все они были представителями древнейших родов, их было овсего коло десятка и их собрание представляло из себя нечто похожее по функциональности на кабинет министров. Должности эти были наследственными и передавались от потомка к потомку, но так как дети у демонов рождались чрезвычайно редко, а жили они очень долго - очень, из этого следовало, что фактически состав совета не менялся уже в течение многих веков. Кроме того, на заседание совета приглашались демоны нижних кругов, по два представителя от каждого, которые выбирались внутри круга голосованием старейшин. По закону они могли выдвигать предложения по обустройству мира, но фактически их ни когда не слушали, и присутствие их обуславливалось скорее традициями, чем необходимостью.
   Всего существовало пять гильдий: первую составляли низшие демоны и новообращенные из человеческих миров. Вторую, демоны сборщики душ и соблазнители, в третью входили различные бестии типа вампиров, инкубов, суккубов и др., четвертая была гильдией воителей и занималась выведением боевых существ и тренировкой элитных воинов. И, наконец, пятая была гильдией "посвященных"- местного дворянства, единственной к мнению которой хоть как-то прислушивались иерархи, так как среди этой гильдии встречались существа, не уступающие им в силе, а силу в мире демонов уважали. Переходы из гильдии в гильдию были возможны, но в основном происходили между первыми тремя, считавшимися гильдиями низших. А вот для того чтобы попасть в более высокие слои общества, надо было пройти кучу смертельных испытаний, доказать свои возможности или совершить особое деяние на пользу мира демонов, эти случаи были так редки, что Ашрак мог перечислить почти все.
   Кроме всего выше перечисленного существовала еще одна группа демонов, так называемых "падших", тех, кто раньше служил свету, но по тем или иным причинам перешел на сторону тьмы. Эта группа была довольна таки могущественной и являлась, по сути, личной гвардией Тифона - третьего из Высочайших демонов Тартара, который почему-то благоволил к ним. Они держались особняком, и Ашраку редко доводилось с ними сталкиваться.
   Таким образом верховодствовала над миром демонов тройка Высочайших: Драг-Рег - правитель, Тифон - повелитель легионов хаоса и демоница Эхидна - заботящаяся об устоях и безопасности темных миров.
   Вот почему Ашрак был так возмущен, мало того, что мелкого демона второго круга перевели сразу в пятый, в нарушении всех устоев, так еще и ему, попытавшемуся возмутиться, запретили участвовать в заседании совета в течении двух циклов (цикл - около шести земных лет, делиться на десять канов)!!! И кому?!! Наследственному иерарху круга !!!Он был просто в бешенстве.
   Лишь подлетая к своему замку, Ашрак почувствовал, что окончательно успокаивается. Вид собственного непоколебимо стоящего замка, высеченного из пика скалы, с помощью труда многих миллионов существ, всегда действовал на него умиротворенно. Он заложил резкий вираж и камнем рухнул вниз к подножью замка, где располагались его пыточные. Ему нужна была порция черной энергии, которая выделялась во время пыток грешников. Резко затормозив, лорд мягко опустился перед входом в пещеру, ведущую в подземные казематы его замка. Проходя мимо пыточных камер и чанов, он останавливался и купался в эманациях страдания, любуясь муками грешников, чувствуя, как раздражение потихоньку отступает, а тело наполняется бушующей энергией. Здесь их души облачали в плоть, а затем подвергали изощренным пыткам, вырывая внутренности и заставляя их жить своей жизнью. Мучая хозяина, отрывали части тела, медленно поджаривая их на огне, а после того как те погибали в муках и их души отделялись от измученных тел, их вновь облекали плотью и повторяли все заново. Ашрак удовлетворенно зашипел, когда один из его слуг намотав кишки мучаемого на копье начал их поджаривать, вызвав волну мучений в теле несчастного, которая обдала демона волной сладостной неги.
   - Повелитель мы рады вас лицезреть, - подскочивший к нему демон обликом напоминал невысокую крылатую собаку, которая держала в передних лапах какие-то бумажки.
   - Ты кто?!!! - рявкнул Ашрак, с презрением смотря на мелкого. - И где Рухим?
   Пес, сжавшись, завилял облезлым хвостом и преданно залебезил.
   - Не гневайтесь на нас повелитель, разве вы забыли, что в гневе закусили Рухимом и так как вы не сказали нам кого назначите следующим управляющим, совет нашего круга назначил меня. Я Лайт.
   - Да, да, - Ашрак вспомнил этот инцидент.
   Он действительно в тот день вышел из себя, так как под угрозой оказалось существование его любимого замка, и все из-за небрежности какого-то управляющего его пыточными.
   Тогда, после сна, прогуливая по темным коридорам, он так же предавался обволакивающей его неге, как вдруг краем глаза заметил нечто светящееся, сперва он не обратил на это внимание, ну мерцает себе и мерцает - мало ли какая нечисть водиться в его замке, но неожиданно дикая мысль заставила его замереть и броситься назад. И точно в одной из камер скрючившись, сидело несколько светящихся белым светом фигур. Пару секунд он, точно не веря своим глазам, смотрел на эти фигуры, а потом взревел и, схватив пробегающего мимо "мелкого" брызгая слюной, спросил:
   - Кто приказал!!!!!
   Мелкий демон весь затрясся стараясь сделаться еще меньше и Ашраку, для приведения его в чувство, пришлось пару раз его встряхнуть.
   - У нас не было свободных конвойных, - наконец пролепетал тот, - и Рухим приказал запереть их тут.
   Иерарх запаниковал, еще крепче сжав мелкого демона.
   -Когда вы их сюда посадили? - как можно спокойнее спросил он, хотя по тому что его иссиня темный цвет лица стал на много светлее, можно было понять, что он просто в ужасе.
   "Мелкий" видно это понял, но сдерживая дрожь нашел в себе силы пролепетать:
   - Около 5 цахмов назад.
   - 5 цахмов, - он облегченно вздохнул и отпустил "мелкого". - Быстро найди стражников и отведи их в зал "прощенных".
   Лично проследив, как пленников увели, он облегченно вздохнул.
   Да и было от чего, ибо во время сотворения мира, боги или кто-там он не был особенно силен в теологии, внедрили в него закон, по которому, любое создание искренне раскаявшееся, искупившее свои грехи и обратившееся с истинной молитвой к высшим богам, получало прощение и возможность уйти к свету и ни кто или ни что не могло этому воспрепятствовать. Это ему рассказал его отец, который сам видел свод законов, подписанный темными и светлыми богами. Ашрат вспоминал случай, как много циклов назад один из Высочайших демонов, не захотел отпускать "прощеные" души, надеясь выкачать из них побольше энергии, в результате чего его замок просто испарился вместе со всеми обитателями, за исключением "прощеных", которые тут же вознеслись, и "падших" душ, которых потом пришлось долго отлавливать по всему Тартару, а место испарившегося занял Тифон.
   В тот день из подземелья он возвращался в отвратном настроении и, увидев Рухима, не стал слушать его оправдания, а просто откусил ему голову и, на ходу пережевывая жесткое мясо, подумал, что надо бы увеличить рацион "мелким", а то слишком жилистые.
   Вспоминая все это, он в задумчивости посмотрел на собакоподобного демона, тот, восприняв этот взгляд по своему, развернул бумаги и принялся зачитывать отсчет по состоянию дел.
   - Избавь меня от подробностей, "мелкий", - рявкнул Ашрак, на духу не переносивший подобных отсчетов. - Лучше скажи как с приростом душ.
   Лайт сжался.
   - Великий, прироста нет. А со вчерашнего дня уже идет убыль.
   - Чтоо!!? - демон посмотрел на Лайта, впившись когтями в стену подземелья.
   "Мелкий" в ужасе смотрел, как крошиться под ними прочный гранит стены и быстро залепетал.
   - Мы не виноваты хозяин, но нашим сборщикам и соблазнителям в этом месяце урезали квоты на сбор душ, а из центрального распределителя, на наш запрос о новых душах сообщили, что в связи с вашим проступком вы, как получатель, числитесь последним, так что на скорое поступление не стоит рассчитывать.
   Ашрак мотнул головой, не веря полученным сведениям. Дело было явно не чисто, он еще мог понять урезание квот, так как переброска сборщиков в другие миры повсеместно осложнилась, в связи с активизацией Светлых, но то, что его так быстро отодвинули в очереди на получение падших душ, говорило о многом. Видимо кому-то он серьезно перешел дорогу, вот только кому и где, этого он пока понять не мог. Однако он прекрасно осознавал, что если положение не исправить уменьшение притока энергии вызовет упадок его магических сил и возможностей, а значит, придется сокращать численность слуг, личных войск, а возможно и забивать рабов для привлечения дополнительной энергии, хотя души убитых рабов слишком быстро становились "прощенными", так как считались мучениками. Можно было еще облачаченые в плоть души подвергать размножению, но плодились они ох как медленно. А надежды на специально выведенных из "обращенных" производители, было мало ибо у него их всег пара десятков. Да еще оставались накопители энергии - темно зеленные кристаллы, покоящиеся в самых глубоких подвалах замка и поглощающие энергию страдания, боли и ужаса пленников, но их запас тоже не бесконечен.
   - Ладно, с этим я сам разберусь, а ты пока...- их разговор был прерван резким звуком.
   Ашрак развернулся к стене, на которой из камня сформировалось некое подобие лица.
   - К вам посетитель лорд Ашрак, - прохрипел каменный образ.
   - Кто?
   - Тот, о ком вы просили сразу сообщать.
   - Хорошо пусть проходит в верхние покои, я сейчас буду.
   - Слушаюсь мой господин, - стена, на которой сформировалось лицо, разгладилась.
   Ашрак резко развернулся и направился к выходу из подземелья. Вскоре он уже перешагивал порог верхних покоев, которые являлись одними из самых магически защищенных помещений в замке, но и самым не благоустроенными. По сути это была пустая зала, выдолбленная почти в вершине скалы с обломками той же скалы в качестве интерьера, которым для некоторого удобства была придана форма мебели. Хитрый Ашрак специально не размещал здесь обычную мебель, прекрасно зная, что ее можно использовать в качестве магических подслушивающих устройств. Его гость находился уже там, спокойно восседая на одном из импровизированных стульев и, завидев хозяина, поднялся. Ашрак состроил одну из самых своих благожелательных улыбок, от вида которой у любого здравомыслящее существа тут же произошла бы непроизвольная чистка организма, но на его гостя это не произвело ни малейшего впечатления. Видя это, Ашрак недовольно рыкнул и, гордо прошествовав мимо, взгромоздился на грубо вырубленное подобие трона стоявшее в углу, после чего вопросительно уставился на посетителя всем видом показывая, что он его ванимательно слушает.
   - Ну что лорд Ашрак, вы согласны на мои условия? - спросил гость.
   Ашрак задумался, понимая, что отказаться от такого предложения в нынешних условиях будет глупостью, но и участвовать в предложенной афере, тоже равносильно самоубийству.
   Дело в том, что этот странный субъект появился в замке Ашрака около кама назад и предложил ему совместное предприятие по захвату одного из миров, находившегося довольно далеко от его собственного мира. Тогда лорд хотел просто вышвырнуть его из своего замка, но это существо, представшее перед ним в образе фигуры состоящей из тумана, и напоминавшего обыкновенного призрака, неожиданно легко отразила удар демона, заставив того отлететь к стене и, рухнув, сломать неудачно подвернувшуюся при приземлении каменную скамью. Ашрак, в отличие от многих своих сородичей, был здравомыслящим существом, поэтому подавил свой гнев и не стал вновь бросаться на странного гостя, понимая, что за дымчатой фигурой скрывается могущественное существо. Справиться с Лордом демоном в его собственном замке могли лишь Высочайшие, а его гость явно не принадлежал к их числу, а уж после последующего за этим странного предложения он окончательно укрепился в этой мысли. Оставалось предположить что за дымным покровом скрывался один из полубогов, а то и какой-то бог.
   И все же предложение было заманчивым. Ашраку по сути, предложили во владение свой персональный мир.
   - Но ведь моих пяти легионов не хватит для захвата целой планеты, да и местные "светлые" скорее всего не будут спокойно взирать на происходящее.
   - Не надо, ни каких легионов, тот мир, что я предлагаю тебе, и так заброшен,- спокойно ответил гость демона. - А вот в том мире, где мне нужна твоя помощь, мы все сделаем по цивилизованному.
   - А кто у них там? - поинтересовался Ашрак.
   По телу дымчатой фигуры пробежали всполохи.
   - Вообще-то, - нехотя ответил гость, - этот мир принадлежит к мирам Создателя, но....
   - Я не самоубийца, - резко прервал того Ашрак. - Может я и демон, но жить хочу, а переть против Создателя, нет уж увольте, обратись с этим предложением к другим. Я конечно в него не очень-то и верю, но все что я слышал о таких мирах.... Нет.
   - Лорд Ашрак, - дымчатый призрак вздохнул,- я потому и обратился к вам, что у ва,с в отличие от других, есть голова на плечах. Да и риск минимальный. Дело в том, что Создатель давно не посещает тот мир, а охрану осуществляют ангелы из числа бывших жителей этого мира, а уж поверьте мне это совсем не те создания, чтобы их бояться.
   Ашрак на мнгновение задумался, переваривая полученную информацию и наконец спросил:
   - Ну и каков же наш план?
   Призрак облегченно вздохнул, что не укрылось от лорда, и принялся излагать.
   Он предложил устроить плацдарм, в одном из небольших Темных миров из которого есть прямой путь на Землю, при этом названии Ашрак вздрогнул, пытаясь припомнить, что он слышал об этом мире, но ни вспомнив ничего существенного - успокоился. По словам гостя, Аид был заброшенным миром, то есть он когда-то служил некой буферной зоной между темными и светлыми мирами, но после последней стычки Светлых и Темных богов был заброшен и практически необитаем.
   - Практически, - призрак хмыкнул, - на самом деле там осталось достаточно много демонов и других существ, многие из которых нам с удовольствием помогут. Уйти из него они не могут, потому что все тропы заблокированы, но я нашел лазейку.
   Из его слов Ашрак понял, что после той войны Высшие боги согнали оставшихся низших демонов в этот мир и запечатали, но оставили пару проходов для себя, чтобы время от времени производить инспекцию, а может еще для чего. Однако со временем о нем то ли забыли, то ли те, кто запечатывал, ушли, а мир остался, - развиваясь сам по себе. Демоны, запертые в нем, по словам призрака, передрались между собой и сейчас существовали, сбившись в небольшие группы, и охотясь друг на друга. Этот мир и должен был получить лорд демон после оказания определенной услуги своему гостю.
   - Это я понял, - кивнул Ашрак. - Заманчиво, но вы то, что для себя хотите и каково мое участие во всем этом?
   Его гость шумно вздохнул и вдруг окружавший его туман слетел прочь открыв Демону человека в белоснежной одежде.
   - Светлый? - пробормотал потрясенный Ашрак, выпустив когти, но подумав, задвинул их назад, оплеуху получившую в самом начале он не забыл.
   - Рад, что я в вас не ошибся, - улыбнулся светлый, присаживаясь на каменный стул. - От вас, лорд, нужно лишь чтобы вы помогли мне убрать одного моего сородича, а после того, как я займу его место и стану по сути одним из владык, оказывали бы мне определенные услуги. Я же в свою очередь тоже вас не забуду, и часть падших душ перенаправлю к вам, да и вашим демонам разрешу бывать в моем мире.
   - Заманчиво, очень заманчиво, - усмехнулся Ашрак, в задумчивости выпуская и убирая когти. - Вам бы в искусители податься.
   Его собеседника аж передернуло.
   - Нет уж, спасибо, знаю я историю одного искусителя.
   Ашрак удивленно посмотрел на светлого, но промолчал, сделав себе пометку в голове, узнать, что это за история.
   - Ладно я подумаю.
   - Думайте лорд, я вас вскоре посещу.
   И вот его гость опять был здесь и опять ни стражи, ни охранная магия его не остановили, от этой мысли крылья у демона нервно дернулись.
   -Ну что вы решили лорд? - снова повторил светлый.
   - Я согласен, но скажи, после того, как я попаду в Аид и узнаю туда дорогу, почему я не могу тебя послать к Всевышнему.
   Гость усмехнулся.
   - Разве я не сказал вам лорд, у моих лазеек есть двери, очень прочные двери, а ключи вы получите только после того, как выполните мои условия, да и то, ключи от двери в ваш мир. Так что поверьте, нам предстоит долгое и плодотворное сотрудничество.
   Демон вздохнул.
   - Ладно, я готов, что мне надо сделать?
  
   Глава 6.
  
   Портал, сотворенный Лиской, вывел их на берег лесного озера.
   - Ну и где мы? - оглядевшись, спросил Вадим. - Лиса, ты уверена, что мы вышли там, где надо?
   Девушка в ответ только пожала плечами и возмущенно фыркнула.
   - Да что-то больно странно, - задумчиво пробормотал Глорин.- Если здесь действительно демон из столь далекого измерения, то он не слабый и послать одну команду со стороны Эмма крайне неосмотрительно. А место здесь не людное делай что хочешь, и ни кто не узнает.
   - Ты что, Глорин, испугался?
   - Не в том дело, - махнул рукой гном, в задумчивости дергая себя за бороду. - Но согласись, если нас тут прикончат, то узнать об этом смогут лишь, когда мы попадем туда.
   Он ткнул пальцем в хмурое небо. Влад, посмотрев в указанном направлении, вздохнул.
   - Кажется, к вечеру будет дождь, - сказал он и, увидев удивленные взгляды друзей, пожал плечами, пояснив.- Просто подумалось.
   Все дружно посмотрели в небо покрытое низкими серыми облаками.
   - Так собрались, - хлопнув в ладоши, приказал Влад. - Давайте на всякий случай проверим, чем мы располагаем, а Лиска полазает в астрале и поищет сведения о Тартаре.
   Услышав это, Лиска только вздохнула, не любовь к лазанью в астрале сидела у нее в печенках, но она все-таки не стала возражать, понимая, что работа важнее, а молча уселась на поваленное дерево и забросила свои ментальные мыслещупальца сразу на второй уровень.
   Посмотрев на начавшую переливаться всеми цветами радуги девушку, остальные стали дружно проводить инвентаризацию имеющихся у них средств.
   Больше всего различного барахла оказалось у гнома, тот являлся прямо таки передвижным складом и сейчас извлекая из недр своей одежды все свое добро, раскладывал его на земле, что-то бормоча себе под нос.
   - Вот столько барахла, а толку мало, о а это откуда? - он изумленно уставился на телефонную трубку. - А где сам аппарат? - Глорин, рассеяно похлопал себя по карманам и, не обнаружив там телефона, вздохнул.
   - Опять барахло какое-то понабрал, - Влад отобрал трубку у гнома. - Когда же ты избавишься от этой привычки?Собираешь тут всякое, вот например, зачем тебе разводной ключ, ты, что трубы собрался чинить, ты бы еще пасатижы с молотком где-нибудь подобрал.
   Гном потупился и загородил от Влада незамеченные им названные предметы.
   - Ну, знаешь, ни когда точно не скажешь, что понадобиться в данной ситуации. А инструмент всегда являлся первым помощником гнома.
   - Ладно, инструмент, а трубка от телефона тебе зачем, хотя и инструмент тебе, по сути, не зачем, с помощью "крыльев" ты все можешь сделать и так. Да и наколдовать нужный предмет ты можешь свободно.
   - Не наколдовать, а произвести предметную материализацию, - с умным видом заявил Глорин. - Давай тут без мистики, к тому же ты должен в какой-то степени знать то, что колдуешь, или ты забыл, как наколдовал себе мотоцикл без единой движущейся части?
   Алексей, краем уха слушая эту дружескую перебранку, неспешно проверял карманы своего плаща. Пистолет с кобурой, записная книжка, портмоне с пятью тысячами рублей и документами - вот пожалуй и все. Он уже хотел выкинуть все это добро, но, подумав мгновение, решил все же оставить, так на всякий случай. Закончив, таким образом, личную инвентаризацию, он посмотрел в сторону сидящей неподвижно Лиски. Та еще находилась в астрале и переливалась всеми цветами радуги, а по ее огненным волосам изредка пробегали статические разряды, заставляя те шевелиться, что производило несколько жутковатое впечатление. Алексей вздохнул и повернулся к спорщикам, но те обсуждали тему: " Керосиновая лампа в быту ангелов", и не обращали больше ни на что внимания. Тут его взгляд привлекла отброшенная Владом телефонная трубка, он поднял ее и, приложив к уху, дурачась с важным видом, произнес.
   - Але, а Николай Степаныча можно?
   В трубке неожиданно пискнуло, и приятный женский голос язвительно поинтересовался.
   - Какого Николай Степаныча вам хотелось бы услышать?
   Алексей обмер и непонимающе уставился на трубку.
   -А вы кто? - осторожно поинтересовался он, вновь прикладывая ее к уху.
   -Секретарь.
   - Кого секретарь?
   На другом конце трубки вздохнули.
   - Молодой человек, вы даже не знаете, к кому звоните, а если так, то не занимайте линию.
   В трубке послышались гудки отбоя.
   - Ты это с кем разговариваешь ? - вывел его из ступора голос Влада и Алексей, обернквшись, увидел, что тот с Глориным удивленно на него смотрят.
   -С секретарем, вот тут, - он ткнул в трубку пальцем.
   Гном тут же подскочил к парню и выхватив трубку приложил ее к уху.
   - Абонент временно недоступен, - опустив ее ,через некоторое время сообщил он. - Влад это же...
   - Возможно, -Влад пожал плечами. - Но появление ее меня скорее тревожит, чем радует.
   - Знаешь, я о таком слышал, но не думал, что сам буду держать в руках, а ведь ты чуть не выкинул ее.
   Алексей недоуменно переводил взгляд с гнома, заботливо прижавшего к себе трубку, на Влада ,в задумчивости дергающего себя за нос, и обратно.
   - Может, меня посвятите?
   - Угу, только чуть позже, - Влад с интересом посмотрел на Алексея, - Ты ни думай, большого секрета тут нет, но мы сами не уверены, как только сделаем дело и вернемся, я тебе все сразу объясню, только проверю.
   - Мальчики, вы о чем здесь секретничаете?- спросила подошедшая Лиска.
   -Мы... - начал Алексей, но заметив предупредительный взгляд Влада замолчал.
   - Что мы?
   - Да вот пытались заставить Глорина его барахло выкинуть, но бесполезно,- помог парню Влад.
   - А, - Лиска усмехнулась.- В его закромах динозавра отыскать можно, если пошариться.
   - Врешь ты все,- пробурчал гном, незаметно пряча трубку и распихивая остальное свое добро по многочисленным карманам.- Нету у меня динозавра, вот косточка дракона где-то завалялась.
   Все удивленно уставились на гнома.
   - Глорин на тебе, что за одежда? - подозрительно оглядывая гнома, спросил Влад.
   - Да так.
   - Что, что, ты что, глупый, конечно же, волшебный плащ "схрон", в него не то, что косточку дракона, танк спрятать можно,- усмехнулась Лиска.
   - Ты бы еще самого дракона сюда притащил, - Влад махнул рукой. - Ладно, гнома ни чем не исправишь, ты то, что узнала, рассказывай.
   Лиска кивнула и принялась излагать историю Тартара.
   - Ясно, - Влад задумался. - Получается интересная вещь. Мы имеем темный мир, расположенный фиг знает где, но, судя по хроникам и легендам, этот мир когда-то соприкасался с нашим посредством мира Аида и выполнял функции Адских миров. Однако сегодня он находиться от нас на приличном расстоянии, что и хорошо, так как на данный момент населяющие его демоны проводят агрессивную политику захвата, но тут вот пару сотен лет назад им хорошо наподдали в одном из миров и они вроде успокоились. Правильно я подытожил?
   - Ага, - кивнула девушка. - Я кстати посмотрела тут и про Аид. Некогда пограничный мир под руководством не без известного бога Харона, мир мертвых и т.д., ну да вы сами, поди, о нем слышали. Служил по сути буферной зоной между нашим миром и другими мирами,после его разрушения эти миры разошлись или точнее разлетелись в разные стороны и их конгломерат распался. В нынешнее время, по сути это не полноценный мир, а его осколок, неизвестно по какой причине прикрепленный к нашему миру, а так же большой лагерь военнопленных, образованный после большой войны Зевса со своим братом. Почему остатки их войск не уничтожили, я не знаю, хотя с их руководством по моим сведениям не церемонились, похоже кто-то хотел позднее их использовать. А вообще сведений мало.
   - Кто из светлых богов захочет использовать для своих дел демонов? - возмутился Глорин.
   Влад махнул рукой.
   - Все мы люди, все человеки, хотя и бывшие, как говориться: "вышли мы все из народа".
   - Но это не самое интересное, - продолжила ангелесса, - Этот мир запечатан намертво, однако по сведениям полученным от Эммануила след демона ведет именно туда, и вот этого я не понимаю.
   - Действительно? - Влад в задумчивости посмотрел на Лиску, - Тут на самом деле не одна, а две странности. Во-первых, какого демону из такого далекого мира делать у нас и второе, почему его след ведет в закрытый мир. Как такое возможно, как обыкновенный демон, пуст даже и высокого уровня, смог попасть, а затем и выбраться из запечатанного богами мира? Я лично не могу себе этого представить.
   - А что тут соображать, как поймаем, так и выясним, - ухмыльнулся гном.
   - Ага, только бы не получилось, как с тем медведем в анекдоте,- усмехнулся Алексей. - Которого поймали, а он охотников не отпускает.
   Влад покосился на Алексея.
   - Не умничай студент. Ладно, хватит разглагольствовать, пошли.
  
   Они продирались по лесу уже около часа, и впервые Алексей порадовался, что у него есть очки, так-как мошкаре, вьющейся вокруг них, похоже было все равно кого кусать и куда залазить, а их тела хоть и не являлись полностью человеческими, все-таки были близки по строению к ним. Поэтому таежный гнус, появившийся вскоре после того, как они отдалились от озера, доставлял им не меньше неудобств, чем обычным туристам. Конечно можно было применить какое-нибудь из многочисленных заклинаний чтобы избавиться от досаждающих насекомых, однако Влад, боясь заранее быть обнаруженными, запретил это делать, как впрочем и телепортироваться прямо к нужному им месту.
   - Вот ведь гадость, - отплевываясь, возмутился гном. - И на вкус и по поведению мелкие, назойливые. Тьфу.
   - Ага, я уже даже глаза стараюсь не открывать, у меня такое ощущения, что у меня эта мошкара везде.
   - Хватит ныть, вы, что впервые мошек видите, да и кто вам мешает настроить "крылья" так, чтобы они защищали от гнуса?
   Лиска с Глорином смущенно притихли, понимая правоту слов Влада, они уже десятки раз были в физических телах и знали, что каждый раз "крылья" надо подстраиват, так как параметры тел постоянно менялись. К тому же физическом мире "крылья", по сути, выполняли роль энергоскафандров с высокой возможностью трансформации и обеспечивали практически сто процентную защиту от всяческих воздействий, если конечно их правильно настроить и задать нужные параметры. Вот только на защиту от насекомых их ни кто сейчас настроить не подумал. Алексей, мысленно чертыхнувшись, представил, что его окутывает серебристое сияние отталкивающее надоедливых мошек и "крылья" среагировав на его желание, закрыли его защитным куполом.
   - Студент, ты, что с ума сошел!? - раздался тут же позади него возглас Лиски.
   Алексей обернулся и увидел девушку, потирающую лоб.
   - Ты от кого поле поставил, если оно от комаров, то они должны быть размером с медведя.
   -А может это неправильные комары? - попытался отшутиться парень.
   - Мозги у тебя не правильные, - негодующе ответила Лиса, отталкивая его с дороги.
   - Ага, и делают неправильный мед, - хмыкнул идущий следом гном.
   - Кто? -непоняла Лиска.
   - Комары.
   Вскоре они вышли к подножию холма до этого невидимого за высокими деревьями и Влад скомандовал привал.
   - Ну и долго нам еще топать? -поинтересовался Глорин.
   Лиска пожала плечами и достала присланный Эммануилом листок с координатами. Покрутившись на месте на манер стрелки компаса, она ткнула пальцем в холм.
   - Судя по посланию место где-то на этом возвышении.
   - Не фига себе возвышение, - Алексей задрал голову рассматривая возвышенность. - Да оно же высотой с хорошую девятиэтажку, это уже не холм а гора.
   - Ага и нам на нее лезть.
   -Я думал гномы любят горы..
   - Любят, - подтвердил гном. - Но учти, стажер, любят горы, а не такие холмы. На любую гору, в любую самую темную пещеру я с большим удовольствием, а лезть на это.
   Гном фыркнул.
   - Это как моряку дальнего плавания плавать на плоту в озерке.
   -Хватит лясы чесать, - скомандовал Влад. - Растягиваемся цепью и поднимаемся на горку, кто видит что либо подозрительное, сразу зовет остальных.
   - Я уже вижу, - тут же доложил гном.
   - И чего ты видишь?
   - Ежика, - Глорин ткнул подобранной палкой под куст.
   - Ну и что в нем подозрительного?- спросил Влад, рассматривая свернувшегося в клубок ежа.
   - Морда у него больно подозрительная и наглая, - заявил Глорин, преданными глазами смотря на Влада. - Видно шпион.
   - Ну уж на счет морды ты с ним поспорить можешь, - усмехнулась Лиска.
   - Блин, народ кончай хохмить, - Влад оглядел строгим взглядом хихикающий отряд. - Чтобы больше такого не было и не отвлекаться на всяких ежей, ужей и мышей...
   - А также неправильных пчел..
   - Глорин!!!!
   - Молчу, молчу.
   - Хватит, настроились на серьезный лад и вперед.
  
   Пещеру обнаружил Алексей, которого заинтересовали заросли ежевики, густо растущие на склоне. Они сплошной преградой закрывали вход, и отряду ангелов пришлось продираться сквозь колючие ветви к смутно угадывающемуся в зарослях входу. Однако на этот раз защита "биоконов" прекрасно справлялась с этой проблемой, и колючие ветви только беспомощно скользили по ней. А вот с хитросплетением ветвей им приходилось справляться самим, в результате чего они были вынуждены ломиться сквозь них как группа ледоколов сквозь льды. Первым к входу, ворча что-то себе под нос и громко сопя, выбрался гном, который оставил после себя буквально просеку в зарослях кустарника. Вслед за ним выскользнула Лиска, которая шла в кильватере гнома, поэтому подоспевшие позднее Влад с Алексеем застали гнома и девушку с подозрением рассматривающих проход в пещеру.
   - Да после нашего лазанья по кустам, только глухой будет думать, что тут ни кого.
   - Угу, только зря пешком перлись, - ухмыльнулся гном, глядя на расстроенного командира.
   - Кстати пещерка то рукотворная, скорее всего бывшая медная шахта.
   - Как узнал?
   Глорин в ответ только хмыкнул, давая понять, что спрашивать об этом гнома глупо.
   Они двигались по пещере, которая, как и говорил гном, в действительности оказалась заброшенной шахтой. На пути постоянно попадались остатки полусгнившего шахтового оборудования и различный мусор, пару раз над головой проносились летучие мыши, заставляя Алексея вздрагивать.
   - Глорин, ты, что нибудь чувствуешь? - спросил Влад.
   Гном покачал головой.
   - Шахта, как шахта ни чего в ней нет, похоже, ложная тревога.
   - Навряд ли, Эммануил не станет посылать по пустякам, - он остановился прислушиваясь. - Ладно, еще пару минут осматриваем, потом сделаем ментальную просветку.
   - Ребята тут ответвление, - раздался голос приотставшей Лиски.- Я посмотрю.
   - Стой ненормальная, - скомандовал Влад, но обладательница рыжих волос уже скрылась в боковом тоннеле.
   - Блин, пошли за этой ненормальной.
   - Подождите, - гном поднял руку. - Влад я родился и вырос под землей и как ты думаешь, мог ли я не заметить этот тоннель?
   Влад замер, гном шедший впереди Лиски, в самом деле, не мог не заметить широченный проход в стене, а это говорило о многом.
   - Быстро за ней, - скомандовал он и про себя добавил. - Только бы не опоздать.
   Вдруг из глубины тоннеля раздался женский крик, заставивший остальной отряд забыть про осторожность и сломя головы кинуться вперед. Тоннель неожиданно кончился, и тройка ангелов выскочила в большой грот видимо естественного происхождения. Посреди него застыла гротескная композиция в виде: "девушка и чудовища". Мужчины остановились в изумлении рассматривая, как черное ,как ночь существо, с огромными кожистыми крыльями, пытается схватить своими когтями, ловко уворачивающуся девушку, которая одновременно умудрялась метая с кончиков пальцев голубоватые молнии. Очередной разряд попал демону в глаз и тот взревев, неожиданно нанес удар крылом. Не ожидавшая этого Лиска не успела уклонится и кубарем покатилась по полу пещеры.
   Алексей вдруг почувствовал подступающую ярость и, не раздумывая, кинулся на демона, нанося ему удары энергетическими лезвиями. Энерголезвия, недавно так удивившие Зимина и шинковавшие водяного демона, на этот раз оставляли только бледные, сочащиеся мерцающей черной жидкостью, полосы на теле демона. Хотя видимо удары клинков были болезненны, потому что демон противно зашипел и, выпустив длиннющие когти на полную, кинулся на парня. Клинки и когти с громким треском скрестились, вызвав вспышку и заставив на секунду сражавшихся замереть. Очки слетели с Алексея, и он посмотрел своими белесыми мерцающими глазами в подобные глаза демона, только горящие красным, тот в ответ усмехнулся совсем по человечески и неожиданно выстрелил из глаз огненными лучами. Алексей не успел среагировать, и лучи ударили ему прямо в грудь, откинув к лежащей у стены девушке, но к счастью пробить защиту поставленную "крыльями" не смогли. Правда подняться он смог уже с трудом, ощущая предательскую слабость во всем теле, и выставив перед собой светящиеся лезвия, приготовился к бою. Однако в этот момент вступили в битву Влад с Глорином.
   В воздухе над демоном возникло слабое свечение и упав вниз окутало того с ног до головы, превратившись в тонкую светящуюся сеть. Тот взревел и рванулся, заставив спеленавшую его сеть разлететься на куски и растаять в воздухе. Алексей услышал, как Влад чертыхнулся. Демон вновь посмотрел на Алексея, что-то видимо прикидывая, но в этот момент перед ним возник гном с огромной секирой в руках. Демон замер, и на секунду Алексею показалось, что у того на морде промелькнуло удивление, он явно знал, что такое гном и не ожидал его увидеть. Но заминка длилась недолго и с диким ревом противники сшиблись, причем было непонятно, кто ревел сильнее.
   Гном, замахнувшись для удара, неожиданно поднырнул под руку демона и резко развернувшись, попытался вонзить секиру ему в спину, однако демон был не менее ловким и оружие Глорина встретили полуметровые когти твари. Завязался обмен ударами, причем с каждой секундой демон наращивал темп и Алексей видел, что Глорину раз за разом все труднее становиться отражать удары. Влад, за время этой схватки, незаметно пробравшийся к Алексею с Лиской, которая постепенно пришла в себя и сидела обессиенно прислонившись к стене грота. Друзья замерли, с возрастающим волнением наблюдая за происходящим сражением и не решаясь вмешиваться. Неожиданно сверкающий клубок когтей и стали распался, оставив на полу, тяжело дышащего Глорина опирающегося одной рукой на секиру, вторая рука была отсечена и валялась в пыли. Алексей видел, что Глорин с трудом удерживается в физическом теле, зная, что развоплощенный он не сможет помочь своим друзьям. Демон отошел в сторону и, скрестив руки на могучей груди, усмехался, хотя и сам лишился одного из крыльев, которое черным лоскутом валялось под ногами гнома, но похоже это его мало беспокоило. Наблюдая, как светящиеся капли крови падают с искалеченного плеча гнома, он, выпуств когти, медленно направился в его направлении, полностью уверенный в своем превосходстве, но неожиданно отпрянул, удивленно смотря на плечо, где расползалось темное пятно. Одна из пуль, которые одну за другой всаживал в него Алексей, подействовала. Резкие хлопки выстрелов заставили Влада махнуть головой, освобождаясь от ступора и, выхватив прямо из воздуха меч, кинуться на помощь другу, одновременно метая из ладоней шипящие и плюющиеся электрическими разрядами неоновые шары. И демон стал отступать, закрываясь от шаров уцелевшим крылом и шипя от боли при каждом попадании. Влад подхватил шатающегося гнома, и стал оттаскивать того в сторону Алексея, у которого меж тем закончились патроны и он, отбросив пистолет, вновь выдвинул светящиеся клинки. Тем временем демон опомнился и, взревев так, что посыпалась каменная крошка со свода пещеры, схватил валяющийся неподалеку валун и метнул тот в сторону ангелов. Однако Влад вытянул руку и их накрыл мерцающий купол защиты, отразивший брошенный снаряд так, что демону пришлось самому уворачиваться от него. И все-таки все понимали, что силы не равны, а их успех в схватке с этим чудовищем - временен. Слижком мощным был демон.
   - Бери Лиску с Глорином и телепортируйтесь куда нибудь подальше, - прошипел Влад сквозь зубы наблюдая за демоном. - Вызовите группу зачистки.
   - Мы не сможем этого сделать, - раздался голос Лиски. - Когда он меня чуть не схватил, я пыталась уйти, но эта тварь поставила какую-то защиту.
   - Все равно попробуйте.
   Алексей попробовал, но безрезультатно. Он попробовал открыть портал, тот же результат.
   Неожиданный хохот демона заставил всех вздрогнуть.
   - Что не получается мелочь? А вы думали, что я дам вам уйти, нет, я тут с вами пока развлекался, но вы исчерпали мое терпение.
   - Посмотрите, это еще разговаривать умеет, - пробормотал гном.- Может, поболтаем вместо того, чтобы делать друг из друга нарезку.
   - Нет уж людишки, некогда мне тут с вами болтать.
   С этими словами он выпустил свои полуметровые когти и ухмыляясь направился в их сторону, как вдруг неожиданно замер, рванулся и опять замер, удивленно смотря на свои ноги. Создавалось такое впечатление, что его просто приклеили к земле.
   - Ну и что тут происходит? - знакомый голос, раздавшийся казалось из неоткуда, заставил приготовившихся к бою ангелов облегченно вздохнуть.
   Рядом с ними возник столб света и из него появился Смотритель. Он посмотрел в сторону замершего демона и, покачав головой склонился к гному. Вспышка света и вот уже удивленный Глорин потирает возвращенную руку, с изумлением смотря на такую же валявшуюся в пыли. Смотритель, восстановив материальную оболочку гнома и убедившись, что другие хоть и помяты, но вполне в нормальном состоянии, направился к демону.
   Алексей видя, что Глорин в полном порядке, а Смотритель, похоже, держит ситуацию под контролем, повернулся к сидящей у стены Лиске.
   - Ты как?
   - Нормально, - отмахнулась та.- Хотя сперва испугалась, да и приложил он меня не плохо, а ты прямо герой так сиганул на этого зубастого, что ребята тебя даже остановить не смогли.
   Алексей почувствовал, что краснеет и чтобы скрыть это, стал смотреть в сторону замершего демона. Смотритель стоял прямо перед ним, сложив руки за спиной, и молча разглядывал это создание. Алексей помог девушке встать и они, ковыляя, тоже подошли поближе, с интересом разглядывая демона.
   - Прямо как на рисунках, я такого впервые вижу, - прошептала Лиска, но Смотритель ее услышал.
   - Это потому, что те, с которыми вы сражались, по сути местные духи, божки. Демонами их стали называть совсем недавно, а раньше многим из них покланялись, да и не всегда они были на стороне зла, - сказал он, не оборачиваясь. - А этот натуральный демонюга, правда не наш, не местный.
   - Ты это знал? - спросила Лиска подошедшего к ним Влада.
   - Что знал?
   - Ну что те демоны, за которыми мы охотимся это местные духи, а то и божества.
   Влад пожал плечами.
   - А какая разница, как их называть. Если они встали на сторону тьмы и по их вине гибнут люди. Правильно я говорю студент?
   Между тем Алексей стоявший рядом практически их не слушал, внимательно разглядывая демона. Не нравилось ему, ох не нравилось его абсолютное спокойствие. Тот просто стоял на месте и не предпринимал даже попытки освободиться, лишь старался не смотреть в глаза Смотрителю. Чувство приближающей опасности буквально захлестнуло парня. Он в панике осмотрелся, но его друзья были спокойны и с неподдельным интересом разглядывали демона, лишь только Глорин сидел у стены и обеспокоено озирался. Их взгляды встретились, и Алексей понял, что гном тоже не на шутку встревожен, но как и он похоже не может понять, откуда исходит угроза, однако секиру, лежавшую до этого в стороне, уже пододвинул поближе. Алексей вдруг почувствовал, что его охватывает чувство, чего-то неотвратимого, непонятного, пугающего и вдруг заметил, что демон ухмыляется.
   - Это ловушка!! - его крик заставил Смотрителя обернуться, а потом события понеслись с бешеной скоростью.
   Смотритель посмотрел на парня, и в его глазах вспыхнуло понимание, он вскинул руку, но не успел. Рядом с ним появилась серая фигура точно состоящая из облака дыма и Алексей, рванувшийся к Смотрителю, который стоял буквально в десятке шагов от него, покатился по земле от невидимого удара, краем глаза замечая, что его друзей постигла та же участь. Смотритель, между тем замер, удивленным взглядом смотря на дымную фигуру, точно узнавая ее и это его колебание стоило ему жизни. В руках дымчатого появился огненный меч, которым он ударил в грудь Смотрителя, затем еще и еще раз. Архангел упал на колени, но успел оттолкнуть от себя призрака. Тот точно резиновый мячик отлетел всторону, выронив меч, однако быстро вскочил на ноги и, подняв оружие, - замер, смотря на поникшего Смотрителя. Архангел медленно поднялся на ноги и посмотрев в сторону серой фигуры покачал головой, заставив ту испуганно сжаться, но силы уже покидали его, струйки света стекали по его груди и серебристыми каплями падали на пол пещеры. Он вздохнул и, подняв глаза, устремил взор вверх, а в это время "серый", видно набравшись храбрости, вновь замахнулся на сияющую фигуру и пылающий меч наискосок перечеркнул сияющую белым светом фигуру. Послышался еще один вздох и в пещере поднялся ветер, отбросив серую фигуру от Смотрителя, а сам архангел неожиданно улыбнулся и распался на мириады звездочек, которые медленно таяли в воздухе. Наступила тишина, потом где-то в углу послышался всхлип Лиски и через мгновение торжествующий рев демона, который, наконец, был свободен. Алексей хотел подняться, но неожиданно понял, что не может этого сделать и судя по отборному ругательству Глорина, не он один. Кроме того, он почувствовал, что его охватывает странное оцепенение, а сознание медленно уплывает куда-то. Алексей попытался бороться, но тщетно, через пару минут его поглотила тьма.
   Демон, осмотрев окаменевшие фигуры, бывшие недавно его противниками, усмехнулся и повернулся к серому призраку.
   - Да это совсем не те противники, любой мой демон солдат мог справиться с ними.
   - Не преувеличивайте лорд, противника нельзя недооценивать.
   - Ладно, ладно, - демон поморщился. - Но все равно я с трудом сдерживался, чтобы не разорвать их, хотя надо признать, что гном доставил мне пару минут беспокойства.
   - Ага, и крыло тебе укоротил.
   - Пустяки отрастет через пару цхамов. Главное мы сразили их главного.
   - Вы бы лорд еще сказали, что и с ним бы справились ваши солдаты.
   - Ну, - демон замялся, кому охота признаваться, что при виде архангела у него поджилки дрогнули. Слишком свежи были воспоминания о разгроме подобными созданиями их орд.
   .- Нет, пожалуй, на сто процентов гарантировать не могу, - наконец признался он.
   - Ладно, - "серый" махнул рукой. - Мы выполнили только малую часть работы, так что не будем задерживаться.
   Через секунду пещера опустела.
  
  
   Глава 7.
  
   Громкие шаги разогнали тишину заброшенного рудника. Человек, идущий по тоннелю, похоже, совсем не нуждался в освещении, так как спокойно обходил различные камни и полусгнившее шахтовое оборудование: вагонетки, обвалившиеся крепи, проржавевшие части механизмов.
   - Где-то тут должно быть ответвление, - пробормотал он, про себя, оглядываясь вокруг. - Нет, все же с фонарем видно лучше.
   Покопавшись в карманах старенькой штормовки, он достал фонарик. Луч света выхватил из темноты каменные изломы стен, осветив одновременно нейзвестного. Это был молодой мужчина, одетый в вязаную кофту под штормовку, потертые джинсы и туристические ботинки. Все это вместе с аккуратно остриженной темной бородой делали его похожим на геолога, каким его изображают в книжках. Луч фонарика, скользивший по стенам тоннеля, выхватил, наконец, темный провал, заставив "геолога" удовлетворенно хмыкнуть.
   Через пару минут он вошел в естественную пещеру и, осмотревшись, направился к одной из стен, где смутно угадывалось очертания нескольких больших валунов. На мгновение он остановился у большого темного пятна, проступающего на полу пещеры, и к чему-то, прислушавшись, покачал головой. Вздохнув, он подошел к одному из камней, напоминающий очертанием лежащего человека и, опустившись на корточки, положил фонарик на землю. Проведя над камнем рукой, он закрыл глаза и на мнгновение над его головой полыхнуло белое пламя. Человек удовлетворенно хмыкнул и, поднявшись, направился к группе камней расположенных у стены пещеры и тоже напоминающих своими очертаниями фигуры замерших в разных позах людей.
   - Что ж, я похоже как всегда вовремя, - он усмехнулся. - Ладно, посмотрим, что я могу тут сделать.
   Мужчина сел на пол, скрестив ноги по-турецки и замер. Через некоторое время над ним появилось сияние, которое, разрастаясь, образовало вокруг сидящего светящийся кокон. Он с каждой секундой становился ярче и вдруг с тихим треском лопнул, превратившись в тысячи светящихся игл, которые устремились к каменным изваяниям. Каменные фигуры, лежащие на полу, покрылись трещинами, и каменная оболочка с них осыпалась, открыв взору сидевшего скрюченные людские тела.
  
   Алексей стоял на берегу реки и доканывал Влада своими вопросами, но у ангела было, по сути, ангельское терпение и он не торопясь, отвечал на все расспросы парня.
   - Ладно, я все понял на счет того и этого мира, получается, что "мир ангелов" - это, по сути, пространство между другими мирами, но исходя из этого получается, что мы можем отсюда попасть в любое измерение.
   Влад, подумав, кивнул.
   - Правильно, в принципе все верно, кроме одного,- он поморщился. - Даже в этом мире существуют негласные границы и у каждого мира свои защитники и свои законы.
   - То есть меня не пустят, если я захочу посмотреть на другой мир.
   Влад усмехнулся.
   - Да нет, ни кто тебя останавливать не будет, но тебе надо пройти специальное обучение и получить статус "странника" иначе на границе тебя не пропустят, а получают этот статус не многие. Хотя можно воспользоваться порталами. И все равно в том мире ты будешь чужой, все равно, что в обычном ты уехал за границу, вроде и люди такие же, но все не то, - он замялся. - Знаешь, я даже не знаю, как это объяснить, но последний раз, когда я был в другом мире, то возвратился с большой радостью и как можно скорее, хотя это может чисто субъективное мнение, многие путешествуют.
   - А как могут многие путешествовать, если как ты говоришь статус "странника" получают единицы.
   - Ты вокзал забыл.
   Алексей мотнул головой. Он помнил свое прибытие и огромный зал, похожий на вокзал, а так же поездку на поезде до академии.
   - К тому же тут есть некоторый парадокс, - продолжил тем временем Влад. - Например обычные люди могут более свободно путешествовать между мирами, чем мы. Я когда-то тоже задавался этим вопросом , но кроме смутного объяснения о балансе сил ничего от того же Смотрителя не добился.
   Алексей покосился на Влада, чувствуя что тот что-то недоговаривает, но промолчал и задал другой вопрос:
   - Я вот не пойму чем отличается воплощение от материализации.
   Влад, который уже собирался идти, шумно вздохнул, воздев глаза к небесам.
   - Парень, чему тебя в академии учат? Воплощаясь, ты только приобретаешь для себя "квантовую форму", грубо говоря, приводишь внешний вид своего астрального тела в порядок и к тому виду, к какому хочешь. Можешь, конечно, оставаться бесформенным, но это тут не принято и считается неприличным, а при материализации ты образуешь вокруг этого тела материальную оболочку. Ясно? Хотя, что я тут с тобой разглагольствую.
   Он наклонился к реке и, зачерпнув воды в руку, неожиданно плеснул ее в лицо Алексею со словами.
   - Просыпайся парень, открывай глаза.
   Алексей с трудом разлепил веки и попытался потянуться. Тело неожиданно отказалось это делать и это простое движение отозвалось такой болью, что он непроизвольно застонал. Ничего не понимая он попробовал еще раз и, наконец, превозмогая боль, вытянулся на холодном полу, давая телу передышку. На секунду промелькнула мысль о переходе на астральный план, но боль стала успокаиваться и он передумал. В углу пещеры вдруг раздался женский стон, а затем сочные ругательства Глорина поминающего всю родословную демона и Алексей вдруг вспомнив, где они находятся, в панике оглядел пещеру, давая команду "крыльям" активироваться. Почувствовав привычно разливающееся по телу тепло, он попытался встать, но к своему удивлению не смог.
   - Лежи парень, - неожиданно раздался откуда-то из глубины пещеры голос. - Тебе надо восстановиться, а твой "биокон" сам еще слаб.
   - Что за "биокон", - удивленно спросил Алексей, приподнимаясь на локте и пытаясь рассмотреть невидимого собеседника.
   - Второе название твоих "крыльев", тебе что в академии не говорили, или память совсем отбило, - раздался из темноты хриплый голос Влада, а через пару минут в поле зрения Алексея появился он сам. Двигаясь как паралитик, он подковылял к парню и склонившись над ним спросил:
   - Привет студент, ты как живой?
   Алексей кивнул.
   - Вроде, вот только встать не могу и мысли путаются.
   - Заметно. Ничего скоро пройдет, ты тут лежи, а я пойду, посмотрю кто там такой разговорчивый.
  
   Они сидели на поляне недалеко от пещеры, куда их таинственный спаситель перенес по просьбе Влада и оставил приходить в себя. Сам же Влад уединился на краю поляны с незнакомцем и о чем-то спорил активно жестикулируя, причемсудя по виду их командира, тот был чем-то весьма удивлен и взволнован. Алексей несколько минут пытался попробывать услышать о чем те разговаривают, но потерпев неудачу бросил это безнадежное дело, тем более те наверняка установили какую-то защиту. Наконец, видимо придя к определенному решению, они направились к сидящим, членам группы. "Геолог" - так мысленно окрестил Алексей их нового знакомого, окинув всех оценивающим взглядом, присел на лежащий неподалеку камень, предоставив Владу объяснять все самому.Влад вздохнул и, покосившись на него, начал рассказывать и чем дольше он говорил, тем больше темнели лица слушателей.
   Получалось, что со времени атаки демона и "серой тени" прошло около пятнадцати лет. Мир за это время изменился, правда как, Влад не уточнил, похоже что и сам толком не знал. Но что было самое ужасное - это то, что их группу обвинили в убийстве Смотрителя и причислили к "павшим", а это значило, что на них в любой момент может начаться охота.
   - А теперь о приятном, - Влад усмехнулся. - Нас обнаружат не сразу, а если постараемся, то и вообще не засекут.
   Лиска, удобно расположившая свою голову на коленях Алексея, только фыркнула, правда на этот раз ее фирменное возмущение получилось тихим, но его услышали.
   - Лиса ты хочешь возразить?
   - Да, Владушка, ты же знаешь, что если кто-то нас сейчас ищет, то засечь ауры ангелов проще простого, тем более мы не в том состоянии, чтобы блокировать свое излучение.
   - Конечно, милочка, ты права, - вмешался в разговор их спаситель, - но ты не учитываешь одну вещь, а именно, то, что за последнее время вы тоже несколько изменились.
   - И как же? - гном демонстративно оглядел себя. - Ни хвоста, ни рогов вроде не прибавилось.
   - Смысл не в этом, - вздохнул Влад. - Лиса, сорви какой нибудь цветок.
   Лиска огляделась и толкнув локтем Алексея указала ему на росший рядом с его рукой цветок мать и мачехи.
   - Пойдет?
   - Да вполне, понюхай его.
   - Ну понюхала, - Лиска пожала плечами. - Обычная мать и мачеха, обычный ее запах я не вижу тут ни чего странного.
   Она осеклась и вновь уткнулась носом в цветок.
   - Влад, я чувствую запах!!!!
   Алексей огляделся и увидев еще один цветок схватил его и дрожащими руками поднес к носу. Горький запах мать и мачехи ударил ему в ноздри, заставив его вздрогнуть.
   "Но ведь я не должен этого чувствовать"- подумал он, с упоением вдыхая аромат цветка. За время своего ангельского существования Алексей уже смерился, что чувствует не ароматы и вкусы, а только их составляющие, компоненты и даже структуру. Ему всегда было смешно, когда Глорин с самым серьезным видом готовил деликатесы, а друзья поглощая их нахваливали его кулинарное искусство, но это была традиция и он привык. И вот сейчас он чувствовал настоящий запах, он откусил кусок цветка и пожевав выплюнул, похоже, что и настоящий вкус, но он знал что это невозможно.
   - Что это значит командир? - спросил осипшим голосом Глорин, в бороде которого застряли кусочки травы (которую он видимо все же попробовал).
   - А это значит милый мой дружище, что мы обрели настоящие тела.
   Над поляной повисла тишина, и три пары глаз устремили свой вопросительный взгляд на Влада. Но он молчал, скрестив руки на груди и отвечать, пришлось их спасителю.
   Оказалось, что вопреки всему тому, что им говорили в академии, ангел мог обрести постоянное физическое тело. Правда для этого пришлось бы находиться на Земле в материальном теле очень долгое время . В таком случае созданная им оболочка постепенно становилась все более материальной и, ангел обретал человеческое тело. Плюсом этого являлось то, что он мог жить в обычном мире, как нормальный человек, сохранив многие свои способности. Минусом, то, что он вновь становился смертным, не смотря на то, что жил в десятки раз дольше чем обычный человек, к тому же практически не старея. Кроме того, после этого он путь в мир ангелов ему был практически заказан, ибо там, любое материальное тело начинало быстро разрушаться. Правда оставалась возможность посещать места подобные "вокзалу", да и при перемещении между мирами не возникало никаких проблем. Но при всем этом редко какие ангелы, даже желая вернуться в человеческую жизнь, шли на это. Был у этого процесса один побочный эффект... когда астральное тело начинало обедняться с физическим, у ангела начинались дикие боли заставляя непроизвольно сбрасывать физические оболочки. Многие после этого процесса уходили в "тоннель", в высшие миры на перерождение.
   В их же случае каменное заклятие демона подействовало, как некий катализатор процесса, делая их материализованные формы настоящими телами в десятки раз быстрее и совершенно безболезненно.
   - Так, что многие из своих ангельских способностей вы все же сохранили и через некоторое время они восстановляться. А вот о трансформации тел придеться забыть, то есть нос подправить там, физиономию подкорректировать, наверное, сможете, но вот чтобы координально измениться - вряд ли.
   - М-да, хорошо хоть, что пока нас навряд ли засекут, так-как ищут по другим параметрам и это радует, - Влад в задумчивости почесал кончик носа. - Плохо, что мы не сможем пользоваться магией, так как нас наверняка быстро запеленгуют. Если нас конечно на самом деле ищут.
   Странник пожал плечами, давая понять, что ни сколько в этом не сомневается.
   - Ладно, народ, отдыхаем, приводим мысли в порядок, а потом держим совет, - Влад опустился на камень. По его лицу было видно, что его мысли точно далеки от порядка.
   Алексей послушно попытался привести мысли в порядок, но лежащая на его ногах Лиска встала и потянувшись промурлыкала.
   - Не забивай голову Алекс, ну стали мы людьми, что в этом плохого? Я вот впервые чувствую себя живой - полностью живой. Ты только посмотри вокруг, какое небо, солнце, а ветерок, а запахи, - она счастливо рассмеялась. - Раньше я чувствовала себя какой-то куклой - машиной. А теперь...
   - Но ты же слышала, мы многого лишились.
   - Чего многого? Да конечно хорошо различать запахи по структурам, а еду по содержащимся в ней элементам, хорошо быть бессмертной и всесильной, но как же иногда надоедало быть передвижным боевым анализатором-ассенизатором. А теперь я чувствую себя живой и молодой, черт возьми я чувствую себя женщиной, - она протянула парню руку.- Вставай, пошли, погуляем, а потом займемся спасением своих новообретенных шкур и остального мира впридачу.
   Алексей взял протянутую руку Лиски и неожиданно легко подскочив, схватил ее в охапку. Девушка засмеялась и вывернувшись бросилась бежать.
   - Эх молодость, молодость, - пробормотал Глорин, поглаживая бороду и провожая взглядом удаляющую парочку, а затем ткнул локтем задумавшегося Влада. - Кончай горевать командир, выкрутимся, да все не так уж и плохо, вот выберемся в цивилизацию, такую пирушку закатим.
   Влад только неопределенно повел плечами, не двигаясь с места, Глорин вздохнул и, окинув командира сочувственным взглядом, полез на холм в сторону шахты. Странник, стоявший все это время на краю поляны, покачал головой и просто растворился в воздухе.
   - Что это с Владом? - спросил Алексей, отдышавшись после гонки за юркой девушкой.
   - Не обращай внимания, - Лиска махнула рукой. - Он жил этой работой и сейчас для него это шок, но он справиться.
   - Мы не далеко ушли? - Алексей оглядел окружающий его лес. - Надеюсь, ты дорогу назад запомнила?
   -Тебя это так волнует?
   Девушка махнула головой, рассыпая огненные волосы по белоснежным плечам и вдруг подскочив к Алексею, впилась своими губами в его губы. Он замер, почувствовав, как в его голове точно что-то взорвалось и пошло гулять теплыми волнами вниз по телу, заставляя весь мир кружиться, а ноги становиться ватными. Алексей прижал Лиску к себе, жадно впитывая запах ее волос и вкус ее губ.
   - Рыженькая моя, - прошептал он.
   - Милый мой, - раздалось в ответ, и мир перестал существовать для них двоих.
   Августовский день уже перевалил за середину, и солнце пекло на полную, заставляя животных и птиц прятаться от летнего зноя. Ворона, приземлившаяся на ветку березы, изумленно уставилась вниз, обнаружив в траве под деревом двоих спящих. Она редко видела в этих местах людей, а уж так беззаботно спящих посередине леса и подавно. Птица спорхнула, пониже стараясь, разглядеть их получше. Огненные волосы девушки разлетелись веером по траве и телу обнаженного парня. Она спала, прижавшись к нему всем телом и положив голову на его грудь. Парень тоже спал, заложив руку за голову, и чему-то улыбался во сне.
   Птица озадаченно каркнула и почесала лапой клюв, и тут парень открыл глаза. Белесые, блестящие мириадами ярких звездочек, глаза пристально посмотрели на ворону, заставив ту в испуге подпрыгнуть и с возмущенным карканьем улететь в глубь леса.
   Лиска открыла глаза и сладко потянулась, обнимая Алексея.
   - Пора милая, кто знает, сколько мы тут провалялись?
   Они вышли на поляну, столкнувшись, нос к носу с Глориным, который прижимал к груди котелок, заполненный чем-то темным. Глянув на светящиеся лица молодых, гном отвернулся, пряча улыбку в бороду, и пробормотал:
   - Я вот тут ежевики набрал, там, у шахты кусты разрослись, кошмар, а уж ягод - море.
   - Глорин, я тебя обожаю, - прокричала Лиска, бросаясь к котелку и отправляя горсть ягод в рот.
   - А как там Влад? - спросил Алексей, тоже беря несколько ягод.
   - Спит наш командир, нервишки у него, похоже...
   Стараясь не шуметь, они расположились на поляне и стали поглощать ежевику, перекидываясь редкими ничего незначащими фразами.
   Алексей лежал на спине, подставляя лицо жарким солнечным лучам, он с блаженством вдыхал запахи травы и раскаленных камней, только теперь понимая, чего он был лишен.
   На груди покоилась голова Лиски и ее рыжие волосы, поднимаемые набегающим ветерком, щекотали ему нос, заставляя иногда чихать. Лиска блаженно улыбалась, кидала спелую ежевику в рот, раздавливая ее языком и ощущая, как кисловатый, сок течет внутрь.Проснувшийся Влад потянулся и, резко встав, направился к развалившейся как на пикнике троице и присев на карачки зачерпнул горсть ягод из котелка
   - Ребята у нас не пикник, - произнес он, отправляя ягоды в рот и вытирая сок ежевики с губ, в результате этого движения его губы приобрели сиреневый оттенок. Он недоуменно посмотрел на ухмыляющего гнома, губы которого давно уже приобрели синюшний оттенок, впрочем как и часть бороды вокруг рта, и впервые за день улыбнулся. Вдоволь насмеявшись, друг над другом, они, наконец, приступили к обсуждению создавшегося положения.
   - Насколько я понимаю - дело табак, - сделал вывод, раскрасневшийся от смеха гном. - Но с другой стороны, мы теперь можем спокойно жить в этом мире.
   - Ага, пока нас не засекут,- Влад покачал головой.- Я думаю надо поступить по другому.
  
  
  
   - Ну и что решило достопочтимое собрание? - спросил их спаситель, появляясь из воздуха перед сидящими.
   - Да вот Влад решил отправиться на базу и все объяснить, - буркнул гном, покосившись на незнакомца.
   Странник покачал головой.
   - Поверь мне Влад, не стоит этого делать, ты же меня знаешь, я плохого советовать не буду.
   - Да знаю, - неожиданно агрессивно ответил Влад. - Появляешься из ниоткуда, дашь пару советов иногда поможешь и адью.
   Алексей знал эту историю, пока он гуляли с Лиской, он спросил ее, что она думает об их спасителе. Оказалось, что Лиска его давно знала. Он появлялся всегда в самых критических моментах и, помогав им выкрутиться, исчезал вновь. По словам Влада, он был странствующим между мирами ангелом или одним из тех старых богов, которые сейчас забыты людьми, в любом случае Странник, так он попросил его называть, о себе ничего не рассказывал.
   - Странник, может, вы, нам поможете, - неожиданно встряла в разговор Лиса.- Отправитесь на базу и поговорите с начальством.
   - Я? - их спаситель удивленно вскинул брови.- Извините девушка, но я не оказываю услуг переговорщика, да и не имею не малейшего желания появляться на вашей базе.
   - Ну, пожалуйста.
   - Не унижайся Лиска, - Влад сердито посмотрел на девушку. - Мы не маленькие, сами справимся.
   Он повернулся к Страннику.
   - А тебе спасибо за наше спасение, но мы в твоих советах не нуждаемся.
   - И все-таки Влад, позволь дать тебе последний совет?
   -Слушаю.
   - Не подставляй молодежь, если хочешь отправиться в междумирье - отправляйся, но ребят с собой не бери. А еще лучше отправь их подальше от этого места, в этом я подсоблю, незачем им светиться. Если у тебя все получиться, то хорошо, но насколько я знаю ситуацию..., - он покачал головой.
   - Ты бы лучше все рассказал, а не говорил загадками.
   - Успокойся Влад, - Глорин встал между спокойным Странником и начавшим распаляться Владом. - Но тут он прав, незачем подставлять молодых. Мы вдвоем сходим, а он тут за ними присмотрит. Правильно я говорю?
   Странник пожал плечами.
   - Ну, я не нянька, но обещаю доставить в безопасное место и приглядеть.
   - Вот и ладушки, на том и порешим. Ну и не будем тянуть кота за хвост, Влад открывай портал.
   Влад, нахмурившись, посмотрел на гнома, точно хотел сказать, что он обо всем этом думает, но, в конце концов, махнул рукой и принялся палкой вычерчивать на земле пентаграмму.
   -Рыжик, что он делает? - шепотом спросил Алексей Лиску.
   - Понимаешь, наши параметры сейчас несколько отличаются от привычных и обычный проход их просто убьет.
   Влад тем временем закончил чертить и, отойдя на несколько шагов от рисунка, взмахнул рукой. Раздался громкий треск, как будто разрывали кусок ткани, и над чертежом в воздухе возникла светящаяся синим цветом трещина, которая медленно расширялась.
   - Позаботься о них, - бросил, обернувшись, Влад, кивком указывая на стоявших рядом Лиску и Алексея.
   - Я же обещал. И не забудте, что вы сейчас в обычных телах и пространство междумирья вас убъет за считанные часы.
   Влад кивнул и шагнул в портал. Глорин вздохнул, и ободряюще улыбнувшись остающимся, последовал за командиром. Портал заполыхал, синим, и стал медленно сжиматься.
   - Нам пора, - сказал подошедший к ребятам Странник. - Ваш командир сделал глупость, но это был его выбор.
   - Вы же могли его остановить? - Алексей посмотрел на Странника. - Почему же этого не сделали?
   Тот покачал головой, и Алексею показалось, что в его зеленых глазах промелькнула глубоко затаенная боль.
   - Он должен был сам принять решение, и он принял, что я мог сделать? Держать его силой? - он вздохнул. - К тому же парень, когда нибудь ты узнаешь, что некоторые решения приходиться принимать, хочешь ты этого или нет, поверь мне... я это знаю.
   Он отвернулся от Алексея и направился к все еще мерцающей пентаграмме и стал ее пристально разглядывать, после чего поднял палку, которой до этого чертил Влад и, добавив к ней пару линий, махнул рукой.
  
  
   Они уже с неделю жили в небольшом дачном домике, куда их перенес Странник. Сам он изредка навещал их, привозил продукты, но на все вопросы о Владе с Глорином только пожимал плечами. Лиске и Алексею ничего не оставалось, как проводить все свободное время в свое удовольствие и они отрывались по полной. Так как август в этом году выдался жарким, они целыми днями пропадали на небольшой речушке, протекающей неподалеку, загорая и веселясь. Алексей вскоре стал совсем шоколадным, а вот к Лиске загар не лип совсем. Ее белая кожа лишь розовела под жарким летним солнцем, что расстраивало девушку больше всего.
   Соседи по даче сперва с подозрением смотрели на появившуюся в их местах незнакомую молодую пару, но после того, как Странник, которого тут знали как Петра Ивановича - профессора геологии, появившись в очередной раз, представил их соседям как своих племянников, на них перестали обращать внимание.
   По вечерам Алексей подсаживался к маленькому телевизору и с интересом слушал новости. За прошедшие пятнадцать лет мир изменился не слишком сильно, так же шли войны на востоке, мир так же загрязнялся, люди так же боролись за власть. Однако были и изменения. Россия, например, продвинулась в ведущие экономические державы и совместно с Китаем составляли конкуренцию преждним гегемонам. Евросоюз совершенно стер границы внутри себя и к 2027 году стал одной державой - Еврос.
   Не смотря на то, что Еврос был союзником США, этой некогда могучей сверх державе, не очень нравилось новообразовавшееся государство, но приходилось мериться и улыбаться сквозь зубы. Тем более что на востоке все увереннее поднимались Китай с Россией, теснившие США с ее исконных экономико-политических территорий. Это больше всего бесило Америку и она не один раз за прошедшие годы пыталась поставить зарвавшегося русского медведя на его законное место в качестве сырьевого придатка. Но Россия образца 2030 го, обладавшая самой современной высокомобильной армией, ни кого не слушала и старалась избегать военных конфликтов, тем не мене на все провокации, отвечая жестко и быстро. В результате США, со своими союзниками, пару раз обжегшись на подобных попытках, была вынуждена отступить, принявшись за свое любимое дело - несение демократии странам третьего мира.
   Но кое-что было в новостях и странное. Алексей не сразу это заметил, а, заметив, не придал сразу значение, но вскоре происходящее заставило его задуматься.
   - Ты, какой то странный последнее время, милый? - Лиска села к Алексею на колени, обняв его за шею. - Может поделишься со мной?
   - Не знаю милая, - он потянулся и, обхватив Лиску руками, повалил ее на диван.- Знаешь, вроде бы все хорошо, моя страна выбирается из той грязи, в которой находилась, но в самом мире появилось кое-что.... Я не знаю, вот послушай.
   Он щелкнул пультом . На экране побежала заставка "Вестей".
   - Сегодня в Лондоне торжественно была открыта новая церковь "Явления архангела Эммануила". Не смотря на протесты католической и православной церкви, она была возведена в кратчайшие сроки и тысячи верующих пришли сегодня на ее открытие.
   Он выключил телевизор.
   - И это все? - Лиска растянулась на коленях парня. - Ну подумаешь еще одна лже-религия, сколько их было до этого?
   - Все не так просто.
   Он встал с дивана и принялся расхаживать по комнате, рассказывая, что узнал.
   Церковь "Явления" появилась около десяти лет назад и всего за пару лет эта вера распространилась по всему миру. По словам ее первосвященников, им явился архангел Эммануил и принес весть. По его словам выходило, что Создатель оставил эту вселенную и отправился в другую для создания новых миров, а его назначил присматривать за Землей, повелев воздавать теперь ему почести и славу. Было явленно несколько чудес, а первосвященники наделены способностями исцелять и даже воскрешать свою паству. Кроме того, многие недовольные были найдены мертвыми и было провозглашено, что неверующие будут наказаны. Официальная религия не отвергалась, а как бы отодвигалась новой церковью на задний план.
   Единственными странами где это церковь была запрещена, оставалась Россия, Китай и Арабские эмираты. Православная церковь буквально объявила войну новой вере, при помощи государства отлавливая и выдворяя из страны ее проповедников.
   - Действительно странно, - Лиска сморщила носик. - Не понимаю, почему наши не предпринимают ни чего? Обычно такое пресекалось в зародыше.
   Их разговор был прерван громыханием в прихожей и через минуту в комнате появился Странник.
   - Ну, как вы тут? - спросил он, поставив на стол сумку с продуктами.
   - От ребят нет ничего? - спросила Лиска, быстро задергивая халатик и принимая сидячее положение.
   Хозяин дома покачал головой.
   - Завтра попробую кое-что выяснить, а то меня самого уже начинает волновать отсутствие как хороших, так и плохих новостей.
   - Почему вы думаете, что им угрожает опасность? - спросила девушка, разгружая сумку и передовая продукты Алексею. - Их ведь все там знают уже много лет. И я думаю, что они уже со всем разобрались и просто не могут нас найти, ведь насколько я чувствую, вы установили вокруг этого места какую-то защиту.
   Алексей удивленно посмотрел на Странника, сам он ничего не чувствовал, да и вообще последнее время редко вспоминал о своих ангельских способностях.
   - Чувствительная она у тебя, - кивнул в сторону Лиски Странник и, повернувшись, внимательно посмотрел на девушку. - Позвольте красавица, я расскажу вам маленькую, но вполне реальную историю.
   Плюхнувшись на диван и, заложив руки за голову, он начал рассказ.
   - Жил да был ангел. Он служил в отряде по уничтожению демонов и служил очень долго, насколько я помню что-то около ста земных лет. И вот однажды он влюбился.
   - Влюбился? - Лиска удивленно посмотрела на рассказчика.
   - Да влюбился, и в этом нет ничего странного. Истинные чувства, они доступны всем. Или вы скажете, что раньше друг к другу ни чего не ощущали.
   - Нууу,- Лиска украдкой взглянула на Алексея и покраснела.
   - Вот я о том же, - продолжил Странник добродушно улыбнувшись.- Но тут было дело в том, что он влюбился в демонессу.
   Он осмотрел ошарашенных ребят и, встав с дивана, направился в кухню.
   - Да я еще забыл сказать, что и она ответила ему взаимностью, - донеслось оттуда.
   Петр Иванович появился из кухни с бутылкой минералки и, нацедив себе стакан, плюхнулся обратно на диван.
   - А вас правда зовут Петром? - неожиданно спросила Лиска.
   Странник удивленно посмотрел на девушку.
   - Ну и так тоже. Но не будем уклоняться от нашей темы,- он поставил стакан с минералкой на пол. - Так вот однажды они вместе взяли и исчезли. Просто послали всех куда подальше и уединились в небольшом домике в горах и стали жить как обычная молодая семейная пара. И что вы думаете?
   Алексей с Лиской дружно пожали плечами.
   - На них объявили облаву, причем что удивительно и ангелы и демоны. Короче, через несколько месяцев их убежище обнаружили, и совместная группа демонов и ангелов произвела захват и устроила суд. Но небеса вынесли оправдательный приговор, на сколько я знаю, именно так было написано в появившемся свитке, что за указания получили демоны, - он пожал плечами. -Кто знает?
   - Но если их оправдали, то должны были отпустить.
   - Должны, однако не отпустили, - он взял стакан и залпом выпив минералку осмотрел комнату ища куда его поставить, не найдя ничего подходящего в пределах досягаемости он просто метнул стакан в сторону стоящего в углу стола. Посудина, несколько раз кувыркнувшись, зависла в воздухе и аккуратно опустилась на стол. Довольно хмыкнув, он продолжил:
   - Так вот вопреки оправдательному вердикту их связали вместе и оставили в домике, после чего окружили здание и произнесли заклятие всепоглощающего огня.
   - Но ведь они были оправданы, почему же высшие не вмешались? - пробормотала девушка.
   - Не знаю, - Странник покачал головой и нахмурился.- Кто знает, что на уме у этих высших?
   - Ладно, все это очень грустно, но причем здесь наша ситуация? - спросил Алексей, прижимая к себе задумчивую Лиску и машинально гладя ее по волосам.
   - Да нет, все понятно, глупенький, - Лиска взъерошила волосы парня. - Если их так наказали за вообще-то не очень большую провинность, то нас, которых считают виновными в гибели Смотрителя, ни кто и слушать не будет.
   - Да все это так, но Влад далеко не глупый ангел и прекрасно знал эту старую историю, однако он знал и то, что Смотритель и Старейшина никогда не допустят повторение чего-либо подобного. Однако он не знает одного..., - Странник встал с дивана и подошел к окну. - Не знает что командовал тем отрядом его друг - Эммануил.
  
  
  
   Глава 8.
  
  
   Утро выдалось поганое, даже для такого места как Аид. Пепел, вперемежку со струями дождя, раскрасил тела полуголых рабов мутными пятнами. На многих еще сохранились остатки вполне добротной одежды, а по виду некоторых из таскающих сейчас камни было похоже, что еще совсем недавно они даже не представляли, что значит физический труд. Рабы работали молча, лишь изредка бросая понурые взгляды на стоящую вдоль дороги охрану. Любые попытки хоть немного увильнуть от работы тут же пресекались огненными бичами надсмотрщиков. Хотя раны на телах практически сразу затягивались, по лицам наказанных было видно, что боль они испытывали нешуточную. Один из мужчин, тащивших камень, неожиданно откинул его в сторону и остановился, разминая руки и ноги. Тот час к нему направился один из надсмотрщиков, но сейчас сценарий наказания пошел совсем по другому. Бросивший камень увернулся от огненной полосы бича и прыгнул к подошедшему охраннику. Тот, не ожидав такого выпада, слишком поздно потянулся за висящем на поясе мечом, но был сбит ударом кулака на землю. Другие охранники, видя это, бросились ему на помощь, но напавший подхватил с земли бич и парой четко выверенных ударов заставил их остановиться. Однако развить успех ему не удалось, так как рядом с восставшим рабом появились две черные фигуры и тот медленно, точно нехотя, бросил оружие и замер. Надсмотрщик, пришедший в себя, подобрал бич и замахнулся на замершего, но одна из черных фигур покачала головой и, он отступил, в гневе обрушив свой гнев на пару смотревших в их сторону рабов.
   - Из этого получиться неплохой боец, - прошипел Верховный маг, наблюдающий за происходящим с башни охраны карьера.
   Лорд Ашрак, стоявший рядом, окинул взглядом ссутулившуюся в мокром черном балахоне фигуру мага и усмехнулся. Ему пепельный дождь не причинял, какого либо неудобства, а вот почему маг не выставил защиту, он понять не мог, да и не хотел.
   За прошедшие циклы он полностью пересмотрел свой взгляд на пользу людей, и теперь почти половина его армии состояла из них. Конечно, для этого их пришлось переделывать и усовершенствовать, а после таких переделок многие вообще не походили на людей, но, в конце концов, его придворные маги вполне оправдывали оказанное им доверие. В результате их многочисленных опытов его легионы каждый месяц пополнялись новыми монстрами. Убийцы, насильники, просто продавшиеся, постоянно пополняли его армию рабов, и поэтому в подопытном материале недостатка не было, а многие из бывших психопатов вообще с удовольствием подвергали себя подобным процедурам.
   Ашрак не ожидал, что один мир за такое короткое время может дать ему столько проклятых душ и грешников. А его соблазнители привозили с каждым выходом в мир до сотни контрактов. Люди Земли с такой легкостью продавали свои души за различные материальные блага, что Ашрак только диву давался. И если бы не договор с "белым", или Греем, как он сам просил его называть, ограничивающими количество выходов соблазнителей до двух раз в земной год, то он бы мог получать еще больше.
   Но попытка лорда нарушить это соглашение закончилось печально. Демоны соблазнители были безжалостно уничтожены, а поток грешных душ прекратился, и ему даже пришлось возвращаться в свой замок на Тартар и тайно переправлять новых соблазнителей и часть душ оттуда. Его замок в Тартаре совершенно запустел, души поставлялись не регулярно, а легионы разбежались, конечно, лучшую их часть он переправил в Аид еще в самом начале, но все равно было неприятно. Он всегда считал что его войска преданы ему безраздельно, тем более что многие из командующих легионами прошли с ним бок о бок не одну битву. Поэтому смотря на опустевшие казармы он испытывал лишь гнев и раздражение.
   К тому же, в результате бегства его войска, вокруг замка расплодилось множество различной нечисти, которая даже осмеливалась делать набеги на него. К счастью Лайт, оставшийся неожиданно для себя за главного, оказался хорошим хозяйственником и смог не только вооружить и организовать обслугу замка, но и вполне успешно отбивал набеги тварей. Вернувшись в тот раз со своего родного мира, он застал у себя Грея, который пребывал в довольно плохом расположении духа.
   - Ну и что мы делаем? - сходу задал "белый" свой вопрос. - Ты что забыл, о чем мы договорились?
   - Мне нужны были новые слуги,- усмехнувшись, бросил демон.- Замок надо строить и армию пополнять, а местные до сих пор беспокоят набегами и у меня потери...
   -У него потери, - ангел воздел руки к потолку. - Ты придурок лорд...
   - Да как ты смеешь "белый"!!! Да я....
   - Смею, - налившийся призрачным огнем взгляд ангела заставил разгневанного демона замолкнуть.- Ты думаешь, я зря ограничил тебя? Мы ведь переходим дорогу не только Небесам, но и Аду. Пока ты безнаказанно откусываешь куски их пирога, но поверь, на серьезный конфликт с ними идти не стоит, по-крайней мере сейчас.
   - Да ладно ты, сталкивались мои ребята с их чертями, даже захватили парочку, ничего существенного.
   - Ашрак, Ашрак, - Грей покачал головой. - Ты хоть бы поинтересовался историей. Тогда ты бы знал, что действия демонов Ада на Земле ограничено Создателем, но этого мира эти ограничения не касаются. А они, если понадобиться, найдут сюда лазейку и тогда нам не помогут все твои легионы.
   Демон раздраженно хлопнул крыльями, но промолчал.
   - Ты что хочешь потерять этот мир? Если нет, слушайся меня и все будет хорошо.
   На следующий день поток душ возобновился.
   - Лорд Ашрак, этот рудник почти истощен, мрамора хватит на пару месяцев интенсивной добычи, - оторвал его от размышлений голос верховного мага. - Мы нашли еще одно месторождение, но там окопались остатки аидских псов и мы потеряли уже два отряда.
   Ашрак ругнулся, он думал, что уже уничтожил всех этих собак, но оказалось, что это не так.
   Когда он со своими избранными легионами прибыл в Аид, светлый показал ему заброшенный замок. По его словам здесь когда-то обитал бог Харон, но во время последней битвы, он не принял ни чью сторону, а просто ушел из этого мира. Трехголовые псы Аида - его бывшие охранники и любимцы, одичали и расплодились, став поистине бичом этого мира. Ловкие, хитрые они нападали большими стаями под четким руководством вожака. Если к тому же учесть их трехметровый рост, стальную шкуру и практически полный иммунитет к магии, то они становились грозными противниками даже для него.
   Первое время войска Ашрака с ними почти не сталкивались, занятые очисткой замка и окрестностей. Бывший замок Харон стоял на холме недалеко от леса похожего на переплетение колючих змей, и был копией древних рыцарских замков Земли, со рвом, опускным мостом и башнями с бойницами. Несмотря на то, что он был значительно меньше его замка и местами полуразрушен, Ашраку здесь нравилось. Он решил достроить пару башен и отделать все строение черным мрамором или чем-то подобным. Вот во время изысканий нужного материала группа его демонов и столкнулась с псами, погибнув почти в полном составе. После этого инцидента псы еще пару раз нападали на отдельные отряды его солдат, пока разозленный Ашрак, лично не возглавил охоту на них. Вскоре им удалось зажать большую стаю в ущелье и уничтожить ее, вожака, огромного, черного, почти пятиметрового пса он убил, лично искромсав его тело когтями и вырвав внутренности, а затем оживил, сделав своим скакуном. После этой победы стычки с псами практически прекратились, а если и встречались мелкие группы, то его солдаты справлялись сами.
   Кроме псов в мире Аида обитало еще множество других существ. Например горгульи - они селились в горах вместе с минотаврами и горными троллями, или черные волки - жившие в странном лесу недалеко от замка, а так же множество других мелких и не очень мелких демонов. Многие из них сразу перешли на службу Ашраку, признав его главенство, но были и такие, что до сих пор не признавали ни чьей власти, постоянно нападая на его отряды.
   Но что удивительно, на противоположном берегу единственной в этом мире реки, жили люди. Обрадованный этим известием демон тут же послал отряд демонов на их захват, но тот был уничтожен, как впрочем, и два последующих. Люди жившие в этой деревне были хорошо знакомы с магией ибо оказались потомками темных магов, выступивших на стороне Таната.
   В результате их короткой войны, лорд демон пересмотрел свое отношение к людским ресурсам и заключил с деревней мирный договор, обеспечивший его личной гвардией магов, а тех живым материалом для их опытов.
   - Ладно Рудгар, возьми два взвода броненосцев и попробуй их выкурить, - Ашрак развернулся и, одним прыжком взгромоздившись в седло расположенное на спине огромного трехголового пса, добавил. - Да если найдешь в логове щенят, сохрани их. Я думаю, мы все же сможем их приручить и использовать.
   Верховный маг поклонился.
  
   Демон медленно ехал на своем странном скакуне по равнине к замку. Конечно, можно было просто долететь или, пустив пса в галоп, быстро добраться до замка, но ему нравилась такая неспешная прогулка. Чувство не прирученности этого мира, возможность внезапного нападения какой-либо твари, приятно щекотали нервы, хотя он и знал, что вряд ли в этом мире найдется хоть кто-то способный реально противостоять ему. К тому же при такой неспешной езде лучше мыслилось. Он в задумчивости оглядел расстилающуюся перед его глазами долину с видневшимся у кромки горизонта лесом и высившийся за ним темной громадой замка. Темно-зеленая трава, расстилающаяся под ногами его скакуна, темная синева неба над головой, да и весь пейзаж, раскрашенный в мрачные серо-зеленые тона, казался ему слишком аляпистым по сравнению с огненно-черными красками его мира. Да и вообще этот мир, напоминающий плоскость зажатую между стенами других миров и разделенный единственной рекой, которая вытекала непонятно откуда и утекала неизвестно куда, был большой загадкой для лорда. Ашрак помнил, что Грей называл этот мир остатком некой пограничной зоной, но как мог существовать подобный остаток? Зачем? Кто все же его создал и почему запер здесь всех этих существ? Множество вопросов роилось в голове у лорда, но попытки найти ответы у Грея наталкивались на стену молчания. Ашрак несколько раз вытался проникнуть за грани мира Айда - увы тщетно. Кто-то полностью закапсулировал этот мир и те пути, что показал ему светлый, были единственными. К тому же для прохода требовался специальный ключ, похожий на огромный темно-синий брильянт, который Ашрак заключил в оправу и постоянно носил с собой. И все же что за силой обладали те неведомые существа, что смогли сотворить с этим миром подобное? Ашрак несколько раз в своей долгой жизни сталкивался с довольно могучими существами, что их даже можно было причислить к разряду богов, но даже они навряд ли могли сотворить подобное. От подобных мыслей Ашраку становилось по настоящему неуютно, но как назло они постоянно лезли ему в голову.
   Шорох травы и предупреждающее рычание скакуна заставили его резко обернуться и вовремя. Огромная зубастая пасть щелкнула в паре сантиметров от плеча, заставив его пригнуться. Чудовище, посмевшее напасть на демона, было огромной змеей и теперь промахнувшись, зверюга раздраженно шипела, свернувшись в клубок и пристально наблюдая за движениями всадника. Лорд огляделся, он знал, что эти твари нападают обычно парами, но, похоже, что эта особь была слишком самоуверенна. Он вынул из ножен, притороченных к седлу меч, полупрозрачное лезвие которого покрывали темные завитки рун, и медленно двинул пса в сторону змеи. Шипение той стало громче и в нем послышались нотки угрозы, змея подняла голову и застыла, покачиваясь из стороны в сторону. Ашкрак ударил пса пятками, заставив того совершить длинный прыжок в сторону твари, но та, ожидая этого, сама, резко нанесла удар в сторону приближающего противника, однако просчиталась. Лорд, резко оттолкнувшись от спины пса, заставил его приземлиться раньше положенного, а сам, расправив крылья, взлетел. Голова змеи промелькнула под ним, и он, не глядя, нанес рубящий удар. Рунный меч играючи отделил голову пресмыкающегося от его тела, заставив последнее забиться в конвульсиях. Зависнув в воздухе, Ашрак удовлетворенно посмотрел на бьющийся кусок плоти, затем огляделся в поисках своего скакуна и нашел его спокойно сидящим рядом с отрубленной головой змеи. Приземлившись рядом, он с большим наслаждением пнул голову и, проследив ее полет, взобрался снова в седло, вкладывая меч в ножны. С недавних пор он очень сильно недолюбливал змей.
   Нелюбовь к подобным созданиям появилась у него из-за владычицы Эхидны, которая застала его в замке, как раз в то время, когда он наведался туда с очередным тайным визитом.
   Он как раз находился в своих покоях раздумывая, что бы забрать с собой из необходимого, как влетел Лайт, с разбегу бухнувшись на колени и, поджав свой облезлый хвост, заголосил:
   - Простите меня господин, я забыл вас предупредить. Можете убить меня, а голову мою оживить и заставить петь вам песни...
   - Что за идиотские фантазии!!! - рявкнул Ашрак, живописно представив себе поющую голову собакодемона. - Говори давай, что случилось?
   - Владычица Эхидна со свитой прибывает в ваш замок с визитом, - Лайт жалобно посмотрел на лорда. - А я забыл вас предупредить.
   Демон впился когтями в подлокотники кресла, на котором сидел, заставив Лайта сжаться в комок. Еще недавно он бы просто разорвал "мелкого" за подобную забывчивость, но сейчас Ашрак прекрасно понимал, что лучшего управляющего чем этот собакодемон, в данной ситуации ему не найти. Поэтому, умерив свой гнев, он как можно спокойнее, спросил:
   - Когда она прибудет?
   - Ее процессия уже недалеко от наших ворот, - пробормотал, не поднимая головы, мелкий демон.
   Ашрак вздохнув, откинулся на спинку кресла. Он надеялся, что визит состоится через некоторое время, но похоже Эхидна почувствовала его присутствие в этом мире и сейчас спешит с расспросами, но почему именно она?
   Дело в том, что длительные отсутствия высших демонов в родном мире не такая уж и редкость, а, учитывая его опалу, это вообще не должно было вызывать подозрений. Но визит Эхидны, являющейся, по сути, главой внутренней и внешней службы безопасности и разведки, давал повод для размышления. Но пути отступления были отрезаны. Исчезни он прямо сейчас из этого мира - быть ему на вечные времена изгоем, преступником за которым гонялись бы все легионы этого мира. Уж Эхидна позаботиться об этом, а к такому повороту дел он пока был не готов. Рано, слишком рано рвать связи со своим родным миром. Он еще планировал его использовать, мало того, надеялся со временем встать вровень с Высочайшими и чуток потеснить их у кормила власти.
   - Ну что ж будем принимать гостей, - Ашрак резко поднялся с кресла и почти ласково отопнул "мелкого" с дороги, бросив через плечо.- Лайт приготовь главный зал и мою парадную форму.
   - Хорошо господин будет сделано, но...
   - Что опять?
   Успокоившийся немного Лайт опять затрясся, почувствовав нотки раздражения в голосе хозяина.
   - Но почетный караул приветствия, где мы возьмем воинов?
   Лорд задумался, действительно, по протоколу, Высочайшего во время визита должен был встречать почетный караул из лучших воинов лорда, но в связи с последними событиями. Ашрак выругался, вспомнив имена всех известных ему светлых богов, войска в его замке практически не было, а те войны что остались, демон горестно усмехнулся, лучше их даже не показывать, дабы не оскорблять Высочайшую, да и не позориться самому. Однако, если он не пошлет этого караула, то это будет верхом неучтивости, а заполучить Эхидну в личные враги ему как-то не улыбалось. Была правда маленькая надежда, что этот визит не будет обставлен как официальный и тогда все эти протокольные формальности можно будет опустить, но рев труб возвестил о том, что Высочайшая находиться уже у его ворот и ждет почетную встречу. Ашрак выглянул в окно и ругнулся про себя, владычица прибыла при полном параде, в сопровождении лордов демонов ее земель и собственной гвардией. Кроме того, каждого лорда сопровождал личный взвод охраны и, быстро прикинув в уме, опальный демон понял, что количество войск стоявшего у его замка достигало примерно пары тысяч отборных солдат. Осматривая стоящие под знаменами отряды, лорд грустно подумал, что это больше похоже на захват его замка, чем на обычный визит. При обычном визите подобное количество войск просто не нужно, так, пара десятков слуг, да личная гвардия. А тут у стен замка стояло небольшое войско.
   - Рудгар, - позвал он.
   - Да мой лорд, - бесшумно появившийся посереди зала верховный маг поклонился.
   - Отправь сотню "терминаторов" для торжественной встречи Владычицы и подготовь на всякий случай портал для отступления.
   -Слушаюсь милорд, - маг снова поклонился и исчез, без лишних вопросов..
   В это время прибыл Лайт со слугами несущими церемониальные одежды. Засовывая руки в одежду, напоминающую из себя переплетение блестящих ремней украшенных крупными самоцветами, он услышал мерную поступь, от которой со стен посыпалась каменная крошка, а гнездящиеся в углах мелкие летучие хищники с воем вылетели в открытые окна. Успокоив испуганных слуг, Ашрак дождался, когда они пристегнут темно-фиолетовый плащ и пропустяив его крылья в специальные прорези сделанные в материи, принмуться за сложную шнуровку. Топот между тем приблизился и резко стих. Ашрак, жестом руки отпустив закончивших работу слуг, вышел в коридор, вдоль стен которого, блестя матовыми доспехами, выстроились его новые боевые демоны - "терминаторы".
   Название он считал идиотским, но такое предложил Грей, принимавший непосредственное участие в их создании. Он предложил использовать технические изобретения землян при создании новых демонов, но Ашрак, скептически относившийся к техническим потугам людских рас только рассмеялся. Однако "белый", загадочно улыбнулся и сказал, что все его познания техники ни что по сравнению с тем, как развилась оная на Земле, ибо все известные демонам людские расы дальше меча и стрелы не продвинулись. В результате не став спорить, лорд махнул рукой и предложил тому самому заняться производством новых солдат.
   Уединившись в лабораториях, верховный маг вместе с Греем принялись за работу. Они извели за неделю не одну пару десятков рабов, но все что у них получалось это уродцы неспособные к самостоятельному существованию, либо непонятные гротескные создания, ковыляющие на механических ногах, руках (причем иногда на нескольких сразу) и состоящие наполовину из трещащей пускающей разряды электроники. Ашраку нравилось потешаться над этим творениями, отрывая различные части от их тел и смотря на производимый от этого эффект. Но однажды Грей появился в его покоях просто сияющий, а за ним, громыхая по каменному полу закованными в металл ногами, вошло их новое творение.
   Существо похожее на закованного в матовый доспех рыцаря, ростом было чуть меньше самого лорда, но в размахе плеч даже превосходило его. Покрытые рунной вязью металлические пластины закрывали все тело этого странного создания таким образом, что казалось все оно, было создано из этого материала. Вдавленная в шипованные плечи маленькая голова больше всего походила на череп - кстати, тоже металлический. Одна из рук война была облачена в боевую шипованную перчатку, а вот другая отсутствовала и вместо нее было закреплен продолговатый треугольный щит, из-под которого выглядывало какое-то странное устройство с торчащими из него длинными металлическими лентами, что змеились к массивной коробке закрепленной за спиной. Довершал вид огромный меч, торчавший из-за спины и куполообразный шлем, прикрепленный к поясу.
   - Разреши тебе представить нашего бойца. - Грей с гордостью указал на существо. - Я назвал его "терминатором", в прочем это не важно. Ты главное послушай, нам с твоим магом удалось заставить работать вместе магию и технику, к тому же объединить это с живой плотью.
   Ашрак пожал плечами.
   - Удивил, многие мастера в разных мирах делают механические протезы и посредством магии сращивают их с телом, заставляя выполнять функции потерянных конечностей. Я слышал, что один из великих мастеров менял таким образом даже глаза.
   - Да? - "белый" задумался, а потом махнул рукой. - Впрочем неважно. Слушай этот новый воин только первый экземпляр, он одет в магическую броню высшей защиты, в последствии я планирую покрыть ее металлокерамикой, имеет на вооружении шестиствольный пулемет американского производства типа "вулкан" и магический меч, закаленный в крове невинно убиенных младенцев. Обладает огромной силой и благодаря крови аидских псов имеет иммунитет к магии.
   К вечеру этого же дня Грей устроил для Ашрака демонстрацию возможностей своего нового создания, которое за несколько минут превратило в груду мяса пару десятков его элитных демонов-броненосцев. Увиденное настолько поразило лорда, что он буквально умолял Грея создать как можно больше подобных солдат и тот вполне удовлетворил его просьбу. Так что через цикл под знамена Ашрака встало около шести сотен подобных воинов. К сожалению, производство подобных солдат быстро истощило ресурсы рабов и аидских псов и Ашраку пришлось его прекратить, но все равно, каждый раз глядя на этих марширующих существ, он довольно улыбался.
  
   Владычица Эхидна восседала на троне, который передвигала сотня рабов в тела которых были вощены рукоятки этого переносного сооружения, так что они служили неким подобием живых колес для него. С обеих сторон от трона на различного вида тварях двигались подчиненные ей лорды, а позади всей свиты чеканила шаг личная гвардия Высочайшей.
   - Моя корролева вы думаете, он не нарушшшит этикет?
   - Не знаю Рушак, - владычица повернулась к спрашивающему ее лорду, восседавшему на огромной хищной ящерице, который и сам своим видом походил на нее. - Хотела бы я на это надеяться. Твои шпионы точно все выяснили?
   - Дааа моя повелительницца, - прошипел ящер. - Войссско раззбежалосссь, а ссам лорд бывает в замке наездами и похожже ужже не контролирует ссситуацию.
   - Очень хорошо, - Эхидна улыбнулась и, повернувшись к могучему варвару, ехавшему с другой стороны повозки на огромном черном как смоль скакуне, спросила. - Генерал Грок, все готово для штурма?
   - Да Высочайшая, - варвар склонил голову. - Но почему вы так уверены, что лорд проявит неповиновение?
   - Неповиновение, - демоница рассмеялась. - О, нет. Прямого неповиновения он себе не позволит, Ашрак далеко не дурак . Он знает, что и так позволил себе непозволительную роскошь, не прислушавшись к моему мнению на совете. А если и теперь он не поприветствует меня подобающим образом, или допустит любую другую пусть даже самую мелкую оплошность, я не оставлю от его замка камня на камне, пусть только он мне даст повод, пусть даст.
   Генерал посмотрел в горящие от ярости глаза женщины змеи, потом, переведя взгляд на ее высокие белые груди, вздохнул и, поклонившись, развернул жеребца, направившись к своим офицерам.
   Процессия тем временем приблизилась к воротам замка и остановилась. Согласно древнему этикету высокий гость должен был три раза, через определенный промежуток времени, возвестить трубным сигналом о своем прибытии. Хозяин за это время должен был либо выйти из замка встречать дорогого гостя в сопровождении своих гвардейцев, либо отказать в этом. Последнее было скорее просто припиской, ибо отказать в чем-либо одному из правителей было просто самоубийством. Проще и главное гораздо приятнее было просто повеситься на собственных воротах. Хотя, если бы кто-то поинтересовался историей этой, по мнению многих дурацкой традицией, то узнал бы, что она зародилась во времена передела темных миров, когда могущественные демоны бились друг с другом за владения, а Высочайшие были одними из многочисленных лордов того древнего мира. Смысл же этой традиции был прост, когда армия демона захватчика приближалась к замку хозяина захватываемых владений, то выход его и его гвардии для приветствия , означал, что он признавал того владыкой над собой и становился его верным вассалом. Если же этого не случалось, то соответственно начиналась осада замка. Однако, спустя догие циклы, традиция осталась, а вот смысл ее давно забылся.
   Однако Эхидна прекрасно знала корни данной традиции ибо сама учавствовала в тех войнах и даже однажды была вассалом одного из лордов, правда как звать его она уже забыла. В те годы она вовремя смогла переметнуться к Драг-Регу ибо одна из первых почувствовала силу в потомке малоизвестного рода. Знала она и то, что законы с тех времен не изменились и если ее не поприветствуют с подобающей учтивостью, то она со спокойной совестью и, не опасаясь гнева Драг-Рега, может делать с Ашраком и его владениями все, что ей заблагорассудиться. И пусть подобное не практиковалось уже много циклов, но ведь и не отменялось. А закон есть закон. Поэтому, возлежа на своих носилках, она с удовольствием поглощала свое любимое лакомство - пальчики младенцев. Окуная их в золотую чашу с вином, владычица с удовольствием хрустела нежными косточками, наблюдая за воротами замка. Но ее подопечные лорды этого не знали и поэтому нервничали, опасаясь последствий необдуманных, на их взгляд, действий их госпожи.
   Трубы взревели второй раз, однако ворота так и оставались закрытыми. Эхидна улыбнулась и хотела подать знак готовности к штурму, но неожиданно ворота дрогнули и с протяжным скрипом начали открываться.
   Генерал Грок стоял на вершине холма и осматривал с интересом замок, думая, что штурм будет тяжелый, даже не смотря на присутствие Владычицы, так как она навряд ли решиться использовать сильную магию.Верховный владыка, может и смотреть сквозь пальцы на выходки и свары своих подданных в других мирах, но в его мире это грозило последствиями - серьезными последствиями.
   - А ведь и не посмотрит, что Владычица, - пробормотал про себя Грок, - Разотрет в порошок вместе с нами. Ведь реальный владыка миров он, а все остальные скорее дань традиций, гласящей, что править должны трое самых сильных.
   Генерал вздохнул и еще раз внимательно оглядел замок. Вырезанный в горном пике, он вздымалась вверх неприступной стеной. Облицованный черным, гладким, как стекло, камнем, который не позволял взобраться на него самым цепким верхолазам, замок смотрел на мир редкими отверстиями окон и замаскированных бойниц, внушая врагам уважение своей кажущейся неприступностью. Подступы к замку прикрывали скалы, являясь естественной защитной стеной и наметанный взгляд Грока скользя по ней, автоматически отмечал гнезда стрелков, сейчас, правда, пустые. Единственной дорогой к замку было ущелье, прорезающее извилистой линией скалы и прикрытое мощными воротами, перед которыми сейчас застыла их маленькая армия.
   " Наверняка кругом стоят мощные заклятия, и если у этого лорда сохранилась хоть какая-то часть его легионов и маленькая толика мужества, бой будет не из легких. Хотя можно попробовать воздушную атаку ". Грок прервал размышления и жестом подозвал одного из младших офицеров, чтобы тот передал корректировку планов атаки остальным.
   В это время раздался протяжный скрип, заставивший Грока отвлечься от своих приготовлений и обратить свое внимание на ворота. Из ворот, чеканя шаг, двумя стройными рядами, на встречу стоявшим маршировали необычные, на взгляд генерала, солдаты. Грок даже привстал на стременах, чтобы получше рассмотреть их. На взгляд генерала они походили на отполированные слитки металла, на котором красными пятами, сквозь прорези необычных куполообразных шлемов горели их глаза. Огромные мечи были закинуты за спину, одну из рук полностью скрывал огромный овальный щит, вторая была закована в шипастую боевую перчатку.
   Не доходя нескольких метров до носилок Высочайшей странный отряд замер, а охрана Эхидны неожиданно опомнившись, организовала стену щитов перед ней, на что правда странные солдаты не обратили ни какого внимания. Неожиданно, точно по какому то неслышному сигналу, они развернулись лицом друг к другу и сделали несколько шагов назад, образовав блестящий металлом коридор, ведущий к воротам и, вновь, замерли.
   Поняв, что атака откладывается, генерал подъехал к носилкам Владычицы краем уха слыша, как она обещает все немыслимые кары на голову Рушака, а так же его бестолковых разведчиков и даже мысленно пожалел его, хотя и знал, что хитрый ящер все рвано выкрутиться, а вот тем кто доставил сведения явно придется несладко.
   В это время в тоннеле из стоящих солдат показалась фигура лорда в церемониальных одеяниях и стоявшие неподвижно солдаты дружно с металлическим лязгом опустились на одно колено и склонили головы. Лорд Ашрак прошествовав мимо коленопреклоненных солдат, остановился перед стеной из щитов, выставленных гвардейцами Эхидны. Те, помедлив, расступились, бросая настороженные взгляды в сторону блестящего тоннеля.
   - Рад приветствовать вас, Высочайшая, в моих скромных владениях, - произнес лорд демон, опускаясь на колено. - Могу я поинтересоваться, что привело ко мне достопочтимую Эхидну?
   - Конечно, можете лорд, - Эхидна отодвинула чашу с вином и с презрением посмотрела на Ашрака. - Я жду извинений за ваше поведение на совете.
   - Извинений? - лорд сделал вид что удивлен. - Разве я оскорбил вас Владычица? Ну а если вы насчет того, что я покинул совет, то я уже понес наказание и осознал свою вину.
   - Нет, я не насчет вашего самовольного ухода. Мне вообще плевать на ваши отношения с советом, но вы лорд Ашрак осмелились не послушаться моего мнения!!!- голос Эхидны сорвался в визг, а кончик змеиного хвоста лупил по помосту, показывая высокую степень раздражения владычицы.
   Грок стоявший рядом с удивлением вслушивался в разговор, он прекрасно понимал бредовость и нелепость этого обвинения. Оказалось, что не он один, по крайней мере, лорд Ашрак пожал плечами и ответил:
   - Если я в чем и виноват, то правитель этих земель, - генерал заметил, что он сделал ударение на "этих". - Правитель этих земель Драг-Рег объявит мне свою волю. Я же могу только смиренно ждать его волеизъявления,- он потупил глаза, но Грок заметил улыбку, скользнувшую у него на лице.
   - Ничтожество!!!! Да как ты смеешь мне указывать, кто есть кто, я объявлю тебе его волю!!! - Эхидна резко привстала на помосте, заставив ноги рабов прогнуться.- Возьмите его!!!
   И нечего не произошло. Эхидна с изумлением оглядела свое замершее окружение и остановила свои гневный взгляд на Ашраке, который тоже с недоумением оглядывался вокруг.
   - Ну и что, мяу, мы тут вытворяем? - раздался тонкий голосок, а затем из воздуха возник и его обладатель.
   Эхидна с изумлением посмотрела на небольшого черного кота, который висел перед ней в воздухе, махая крыльями.
   - Ты кто?
   Кот пожал плечами, заставив Ашрака удивленно хмыкнуть, проделать этот жест, вися в воздухе и работая крыльями... Между тем кот отвернулся от Владычицы и направился в сторону лорда, сделав над его головой почетный круг, он плюхнулся к тому на плечо и с независимым видом принялся умываться.
   - Ты, что игнорируешь меня ничтожное животное?!!!- разозлено прошипела Эхидна, но по тому, как нервно она оглядывалась, Ашрак понял, что та находиться в полной растерянности, как впрочем, и он.
   - Что ты сделал с моими слугами?!!!
   - Я, мяу? - кот перестал умываться и изобразил на мордочке изумление. - Помилуйте Владычица, да разве я мог это сделать, я ведь простой посланник мяу, а вот мой хозяин вами крайне недоволен.
   - Драг-Рег, - пробормотал озаренный догадкой Ашрак, - Но как он узнал?
   - Мой хозяин знает все, что твориться в его землях, и ему не нравиться, мяу, что кое-кто сует свой длинный хвост, куда не следовало. Я понятно выразился? - кот с ухмылкой посмотрел на отшатнувшуюся женщину змею.
   - Да. - Эхидна опустила глаза, лишь кончик ее змеиного хвоста нервно подергивался.
   Ашрак, вместе с сидевшем на его плече котом, наблюдали за скрывающимся вдали войском Владычицы.
   - Ну и что ты мне скажешь? - раздался неожиданно над ухом голос Великого демона, заставивший лорда присесть.
   Кот, вспорхнув с его плеча, опустился на кусок скалы, валявшийся неподалеку, и вопросительно взирал на лорда горящими тьмой глазами.
   - Повелитель, - Ашрак опустился на одно колено, склонив голову.
   - Хватит этих придворных штучек лорд, я хочу тебя прямо спросить, что ты задумал?
   - Я?- демон попытался изобразить недоумение, но, поймав взгляд говорящего кота, поник плечами и стал все рассказывать.
   - Ну что ж неплохо, неплохо, - кот взлетев, покружил над стоявшими "терминаторами". - Солдаты надо признать получились у тебя прекрасные, да, похоже, этот "светлый" тоже далеко не дурак, так, что можно сказать поддержкой в этом деле ты у меня заручился.
   Кот приземлился обратно на скалу.
   - Можешь спокойно отправляться в свой новый мир, за здешним замком я присмотрю. Если тебе все удастся, то встанешь в совете вровень с нами. К тому же кое-кто сильно стал зарываться и многое о себе мнить. А кота этого я тебе оставлю, для связи, так сказать, ну бывай лорд.
   Кот замолчал, а потом, закрыв глаза, рухнул на камень, похоже вселение выпило из его тельца все силы. Ашрак покачал головой и, подойдя ближе, аккуратно поднял тушку кота, передав ее возникшему рядом. и как всегда к месту, верховному магу, а затем еще раз, точно прощаясь, окинул взглядом каменистую равнину родного замка и взмахом руки открыл портал.
  
  
  
  
   Глава 9.
  
   Осень уже сдавала свои позиции, уступая место приближающейся зиме. Это было видно по замерзавшим по утру лужицам, которые оттаивали только к полудню, по почти полностью облетевшим листьям и по изредка моросившему дождю со снегом.
   Алексей стоял на крыльце дачного домика, засунув руки в карманы ватника, и размышлял. Странник уже больше месяца не появлялся в дачном поселке и лишь благодаря оставленному им приличному запасу денег, они могли позволить себе вполне сносное существование, но всему приходит конец. В конце концов стали заканчиваться и эти финансы. Пришлось перйти на режим экономии и потуже затянуть пояса, правда запасы, заготовленные впрок после сбора урожая с небольшого дачного участка позволяли это сделать вполне безболезненно. Да и их совместные с Лиской набеги по недалеким рощицам позволили насолить и насушить приличное количество грибов, но если честно Алексею совсем не хотелось зимовать здесь. Хотя председатель дачного кооператива, узнав, что он пока не определился с местом работы, предлагал временно занять место сторожа, но Алексей отказался, прекрасно понимая, что пришла пора более серьезного определения своего места в нынешней жизни.
   Лиска была с ним вполне согласна и предлагала поскорее перебраться в большой город. Для начала сошел бы любой ближайший, где они могли бы затеряться среди тысяч людей и начать обустраивать свою личную жизнь, так как с карьерой ангелов, похоже, придется завязать на неопределенное время. Однако Алексей до последнего оттягивал их отъезд, надеясь на возвращение Влада с Глорином, но, в конце концов, сдался и он, прекрасно понимая, что до зимы надо бы перебраться на новое место.Отправиться решили сразу в понедельник, а пока за выходные подготовить дачный домик к зимовке. Лиска с утра взялась за тряпку и веник, отправив Алексея разбирать оставшиеся парники, укутывать и обмазывать садовые деревца и вообще наводить порядок вокруг домика.
   Вспомнив последнее, Алексей вздохнул и, окинув взглядом территорию работы, полез в ящик с инструментами за ножовкой, топором и выдергой. Около часа он без остановки пилил, рубил драл проржавевшие гвозди и складывал более менее целые части деревянных парников в одну кучку, отправляя остальное в другую, сложенную посередине пустых грядок. В конце концов, закончив с парниками, Алексей собрал порванную и пришедшую в негодность пленку и, свалив поверх поломанных реек, поджог. Смотря, как языки огня лижут садовый хлам, он присел на крыльцо и, смотря на огонь, задумался.
   Последнее время, после того, как они решили выбираться в "большой" мир, он стал проверять свои оставшиеся способности и с грустью вынужден был констатировать, что когда Странник говорил, что у них останутся практически все их умения, то был сверх оптимистичен.
   Если честно сказать, он даже стал забывать, что был ангелом. Однако он прекрасно понимал, что для того, чтобы начать новую жизнь им потребуются все их умения, так как на данный момент кроме этого у них ничего не было, а постоянно надеяться на Странника тоже было опрометчиво. В конце концов, в результате своих экспериментов, он определил, какие способности у него остались. Радовало, что по-прежнему он мог телепортироваться, но правда на небольшие расстояния, попытка телепортнуться в ближайший город вывела его из строя на пол дня. Сильно огорчили магические способности. Если раньше он мог свободно оперировать магическими полями, то сейчас более мене серьезные заклинания требовали звуковой или вещественной поддержки. А если сказать проще, то надо было придумывать заклинания, чертить пентаграммы, выкладывать руны и т.д., короче использовать то, что использует обыкновенный маг, из какой нибудь фэнтезийной книжки, хотя по многим параметрам он мог заткнуть многих великих книжных магов за пояс, однако узнал он это позднее. Еще его огорчало, что тонкий мир он теперь видел с большим трудом, причем на это требовались немалые усилия. Исчезли так же многие другие возможности доступные ангелам, такие как свободные перемещения между мирами, способность существовать в любой среде и любом измерении, он больше не мог видеть сквозь препятствия и понимать язык зверей и птиц, и он больше не чувствовал боль этого мира, хотя последнее, надо сказать, его не сильно огорчало. Зато левитацией и телекинезом он пользовался свободно, так же его сила значительно отличалась от обычной людской, например, он обнаружил, что, не прибегая к особым усилиям, мог поднять одной рукой бочку с водой на пятьдесят литров.
   С "крыльями" (хотя теперь он предпочитал название "биокон"") все было сложнее. Они, как и положено выполняли функции защиты и с легкостью создавали различные защитные поля, но попытка Алексея выдвинуть свои любимые энергоклинки закончилась для него дикой болью и обожженными руками. Хорошо, хоть регенерация тела оказалась на высоте и он смог залечить поврежденные руки буквально за пару часов. В результате стало понятно, что в качестве оружия "биокон" теперь можно использовать только в крайнем случае, однако как защитному средству аналога ему не было.
   Алексей оторвался от мыслей и, поворошив палкой затухающий костер, посмотрел в набрякшее серое небо, думая о том, что дождь неизбежен. Мысль оказалась пророческой, и парень почувствовал, как на его лицо падают первые холодные капли.
   Собрав инструмент, Алексей поднялся на крыльцо домика и, посмотрев на догорающий костер, бросил инструменты в коробку. Он разулся в веранде и хотел уже идти в дом, как услышал скрип калитки и чьи-то тяжелые шаги по посыпанной гравием дорожке. Протерев успевшее запотеть окно, он попытался разглядеть, кого это принесло и обмер.
   Глорин откинулся в кресле и, закутавшись в плед, пил чай с мятой из большой железной кружки, изредка протягивая руку за пряником или конфетой, лежащих на столе в большой стеклянной вазе. Выглядел он осунувшимся и похудевшим, его обычно круглые розовые щеки теперь впали, обтянув кожей широкие скулы, а борода была давно не чёсана и походила на старую мочалку.На все попытки расспросов он только хмурился, отмахивался и еще плотнее кутался в плед. Странник тоже молчал и задумчиво смотрел в окно, барабаня пальцами по подоконнику.
   Наконец, Лиска, и так сидевшая как на иголках, не выдержала игры в молчанку и взорвалась.
   - Мужики, ну что вы молчите как будто вам всем рты позаклеивали, что хоть случилось и где вас так долго носило?!!
   Странник промолчал и, не поворачиваясь, лишь пожал плечами. А Глорин вздохнул и, прокашлявшись, пробормотал:
   - Дык мы просто не знаем с чего начать и что по этому поводу делать.
   - Начните с самого начала, - Лиска тряхнула волосами и плюхнулась на диван рядом с сидевшим там Алексеем.
   - Ну... - Глорин задумчиво почесал в бороде. - Сперва все шло нормально. Мы с Владом прибыли прямо на "вокзал" и попытались связаться с Эммануилом или хотя бы с кем-то из старших. Однако нам это не удалось .С вязь почему-то не работала, а в справочной только разводили руками, да и смотрели на нас не очень-то дружелюбно. А ещемне показалось странным практически полное отсутствие народа на "вокзале", хотя раньше всегда битком было. А тут пара десятков человек, да и те какие-то хмурые и неразговорчивые. Однако все это цветочки.
   Глорин вздохнул и с грустью посмотрел на опустевшую кружку, видя это Лиска, вскочила и, смотавшись на кухню, приволокла заварник и чайник. Гном, удовлетворенно хмыкнув, наполнил кружку свежим чаем, затопив мятным ароматом всю комнату, и продолжил свой рассказ.
   Влад напрасно мучил видеофон, пытаясь пробиться в управление СОБОРа. Глорину, в конце- концов, это все надоело и он, прислонившись к колоне, принялся разглядывать опустевший "вокзал". Среди редких фигур путешественников появившаяся из в зале группа ангелов сразу привлекла его внимание. Трое ангелов в матовых доспехах с небольшими красными крестами на груди остановили одного из сошедших с поезда и явно обыскивали его. Глорин это так поразило, что он застыл с открытым ртом, наблюдая за этим невероятным событием. Обыскивать путников - это было просто невероятно. Вокзал всегда являлся нейтральной территорией и любые военные действия, обыски, досмотры или драки были исключены, это был древний неписаный закон, неукоснительно соблюдающийся уже многие века. Конечно мог быть какой-то особый случай и искали какого-нибудь серьезного нарушителя или беглеца. Однако для подобных действий эта троица вряд ли подходила, даже в человеческом теле гном ощущал, что эти ангелы едва дошли до второго уровня, а таких не отправляют на захват, так что этот досмотр был полнейшей нелепостью. Возмущенный гном хотел уже двинуться восстанавливать справедливость и осадить зарвавшихся, как почувствовал, что ему на плечо легла чья-то рука.
   Старик в сером поношенном плаще с мечом в разукрашенных рунами ножнах крепко держал его, покачивая головой и недобрым взглядом смотря за ангелами.
   - Не стоит достопочтимый гном этого делать. Я вижу, вы давненько не были в этих краях?
   - Ну, лет пятнадцать.
   Маг нахмурился.
   - А не пойти ли нам в уголок и посплетничать, - старик, не отпуская плеча гнома, потянул его за одну из колон стоявших по окружности зала.
   - Ну и зачем мы прячемся? - спросил Глорин, когда они завернули за колонну, одновременно высвобождаясь из цепких объятий мага.
   Тот усмехнулся и, достав длинную трубку, закурил, внимательно смотря за гномом из-под кустистых бровей.
   - Мы не прячемся, но по чему-то я уверен уважаемый гном, что вам с таможенниками встречаться не с руки.
   Глорин подумал и согласился с этим выводом.
   - А кто они такие?
   - Таможенники и есть, точно такие как и везде, берут плату за проезд, пресекают контрабанду ну и выискивают подозрительных, - старик вздохнул и, выпустив пару колец дыма, осторожно выглянул из-за колоны.
   - Но это невозможно, существует же закон.
   - Закон? - старик посмотрел на гнома, затем прищурился и тихонько рассмеялся. - Закон, достопочтимый гном, это такая интересная вещь, главное его трактовать в нужном контексте.
   Из его объяснения Глорин узнал, что эта группа была сформирована около десяти лет назад и состояла целиком из специально отобранных личностей, причем по словам мага отбирали их прямо на Земле, подбирая душу сразу после отделения ее от тела, что было грубейшим нарушением основного Закона мира. Эти ангелы подчинялись непосредственно верховному руководству СОБОРа, и последнее время совали нос везде, где только можно и нельзя. В результате их деятельности "вокзал", являющийся по своей сути, перекрестком миров, постепенно пришел в запустение. Путешественники забредали сюда редко и то лишь для того, чтобы попасть в мир доступ к которому был возможен только отсюда, ну или по незнанию.
   - Странно, - пробормотал гном задумчиво. - Не пойму, вообще зачем и кому нужны эти таможенники? С подбными обязанностями любой кадет академии справился бы.
   - Зачем нужны, не знаю, так ходят назят, задерживают иногда кого нибудь, правда, за все свое существование лишь один раз действительно поймали виноватого - "серого" колдуна, который накуролесил в одном из миров и долгое время был в розыске. А на счет кадетов. - Маг задумчиво пожевал мундштук погасшей трубки. - Так нет академии, почитай одинадцать лет, как расформировали.
   - Что?!!! - Глорин уставился на седовласого старца недоуменным взглядом, но тот лишь пожал плечами и развел руками, затем, извинившись, поспешил к сошедшим из подошедшего поезда двум подросткам. Таможенники было направились к ним, но заметив мага идущего в том же направлении, резко развернулись в другую сторону, сделав вид что и так шли по своим делам.
   "Бояться", - ехидно подумал про себя Глорин.-" Но все же, кто они такие и кому надо отпугивать путешественников от нашего мира ?".
   То, что это делалось специально, он не сомневался, но вот кому это надо и почему? Гном задумался.
   Ладно предположим, что нашему действительно действительно грозит какая-то неведомая опасность, но зачем СОБОРу создавать новое подразделение тем более из таких? Ангелов-оперативников вполне достаточно, да и высокоуровневых в академии было немало, к тому же эти новенькие явно уступают в своей силе даже обыкновенным кадетам старших курсов. Да и вообще, стоило кинуть клич и из соседних миров кое-кто подтянулись бы, а тогда не один враг бы не устоял даже сам.... Гном поежился, хотя кто знает? Если бы сам Люцифер со своим войском вновь вздумал бы атаковать небеса, то тогда, конечно, они не долго бы продержались, но, скорее всего тут бы вмешались совсем другие силы, а может и сам Создатель. Но в такое развитие событий Глорин как-то не верил, да и небыли эти новоявленные ангелы похожи на срочномобилизованных, скорее уж на обычных наемников. Уж кого-кого, а подобных личностей он в прежней своей жизни насмотрелся, такие же наглые и беспринципные. Но ангелы-наемники, да тем более из простых душ, - бред и сплошное нарушение установившихся устоев, многих договоров и закона Создателя. Удивительно, что Высшие не пресекли это. К тому же интересно, как к подобному отнеслись "темные", обычно они на любое нарушение сразу реагируют, что-что, а законы они знают прекрасно и не должны были упустить подобный момент, чтобы насолить небесам и выторговать что нибуть для себя.
   "Стоп, стоп, - осадил себя Глорин. - Так я и сам запутаюсь, надо мыслить проще. Кто-то из управления СОБОРа набирает себе наемную гвардию, теперь вопрос, зачем?"
   Мысль, пронзившая его, была просто невероятной, но если она правильна, то скорее всего..
   Глорин бросился к ближайшему информационному терминалу, краем глаза глянув в сторону Влада, который стоял у справочной и что-то втолковывал сидящей там девушке.
   Голограмма транспортных соединений развернулась перед гномом, заставив того тихонько присвистнуть. Обычно похожая на запутанный клубок ниток, мерцающий различными цветами, которые отмечали постоянные и временные соединения, как природные, так и открываемые магами, сейчас она напоминала семилучевую звезду, постоянство которой лишь изредка нарушали спонтанно возникающие нити временных порталов. Как бы невероятно не звучало дикое предположение мелькнувшее в голове у гнома, но похоже оно было верно - кто-то планомерно закрывал мир, пытаясь сделать его своим. Глорин мотнул головой. Это было полным безумием, ибо данный мир принадлежал к основным и входил в так называемую обойму миров под покровительством Создателя. А идти против законов самого...гном нервно повел плечами почувствовав неприятный озноб. Однако, как ни странно, похоже, таинственному злоумышленнику это безумие вполне удавалось, по крайней мере пока. Теперь становилась понятна причина роспуска академии, выпускники которой хоть и были довольно своенравны, но всегда подчинялись установленным законам, другое дело наемники..
   "Еще бы, - подумал гном с нарастающим волнением, оглядывая вновь опустевший зал, - Человек умер, попал в неизвестность, а тут ему бац, вечная жизнь, работенка, сверхсилы, мало кто откажется".
   Но это так же означало, что старые оперативники должны быть отстранены от дел или перешли на сторону новой власти, да и высокоуровневые ангелы если и не все, то очень многие наверняка поддерживают новоявленного хозяина, иначе он бы просто не рискнул пойти на подобную авантюру. Догадки, догадки, но если они верны, то похоже небеса готовы утонуть в новой войне, а в таком случае становиться понятна и пассивность "темных", выжидающих, когда ангелы схлеснуться друг с дружкой. И вот тогда...
   Глорин затравленно оглянул полупустой зал и уже собирался направиться к Владу, однако вагон, прибывший по ветке ведущей со стороны академии, привлек его внимание. Подозревая нехорошее, гном быстро нырнул за ближайшую колонну и осторожно выгляныл из-за нее. Из вагона высыпало около десятка "крестоносцев", так он мысленно окрестил новоявленных сотрудников, под предводительством невысокого ангела. Хоть в нынешнем обличии Глорин и не чувствовал достаточно четко его ауры, все равно даже этого хватало чтобы понять, что уровень у этого ангела немаленький.
   Прибывшие остановились, оглядываясь, затем старший направился прямиком к Владу. Глорин видел, как у них завязался разговор, и ангел показал в сторону вагона, но Влад покачал головой, оглядывая зал, как понял гном, ища его, однако приехавший настаивал и Влад, в конце концов, кивнул головой и направился к платформе. Глорин ажно застонал, нащупывая в бездонных недрах плаща рукоятку секиры, хотя прекрасно понимал, что устрой он тут бойню, то этот инцидент уж твердо и навсегда поставит их вне закона. К тому же в успехе этой атаки он совсем не был уверен, а поэтому остался на месте, лишь провожая взглядом друга. Влад между тем вошел с приезжим ангелом в вагон, напоследок оглянувшись он вновь поискал глазами Глорина, но так и не найдя его, шагнул внутрь. Вагон сорвался с места и скрылся в сиянии тоннеля, однако прибывшие крестоносцы не отправились со своим начальником, а, развернувшись цепью, начали осматривать вокзал. Глорин понял, что ищут, скорее всего, именно его и начал озираться в поисках путей отступления, но в пределах досягаемости ничего не было, а для открытия портала нужно было время. Однако ему повезло, в ближайшей нише засверкало, и там протаяло окно портала, из которого в зал шагнул маг, одетый в расписанный звездами халат. Глорин понял, что это его шанс и рванул прямо к начавшему стягиваться в точку окну портала, краем глаза замечая, что это перемещение не осталось незамеченным, и крестоносцы уже спешат в его сторону, но он все же успел...
   Глорин замолчал, глядя на Алексея с Лиской.
   - Ну и что было дальше?
   - А ничего интересного, - гном с шумом отхлебнул из кружки. - Нашатался я по разным мирам, что уже не надеялся найти сюда дорогу, и если бы ни мысль о том, что я, по сути, бросил командира, то плюнул бы на все и осел где-нибудь. А потом меня вот он нашел.
  
  
   Они лежали на кровати, тесно прижавшись, друг к дружке. Алексей в задумчивости гладил огненные волосы Лисы, а та легонько всхлипывала, уткнувшись в его плечо. Слова были ненужны, все было сказано до этого. После того как они остались в дачном домике одни, так как гном со Странником куда-то срочно исчезли, Лиска закатила Алексею страшенную истерику, крича о том, что он ее не любит, что он эгоист и думает только о себе. Алексей, скрестив руки на груди, смотрел на метающуюся по комнате девушку и молчал, он знал, что не сможет поступить по-другому, не знал почему, но знал, что не сможет. Чувствовала это и Лиска и потому вскоре стихла и, бросившись к нему в объятия, разрыдалась. А потом они любили друг друга, любили неистово как в последний раз, уставая и воспламеняясь снова. Лиска кидалась в его объятия, раз за разом, точно хотела насытиться им на всю оставшуюся жизнь, и лишь когда за окнами забрезжил тусклый рассвет, они успокоились.
   - Я знаю, что ты не вернешься, я чувствую, - прошептала Лиска, и Алексей почувствовал, как на его грудь закапали слезы.
   - Успокойся милая, не хорони ты меня раньше времени.
   - Я не хороню, я просто знаю, знаю...
   Алексей сел на кровати и посмотрел на заплаканную девушку, а потом в порыве нежности вновь прижал ее к себе, покрывая поцелуями.
   - Отбрось ты свои предчувствия, ерунда все это, я вернусь, я изо всех сил буду стараться вернуться, но пойми, я не могу по-другому.
   - Тссс, - Лиска прижала свой палец к его губам,- не говори ничего, я знаю, что ты должен, но сердце мое кричит - кричит, чтобы я тебя никуда не отпускала.
   - Лиска я...
   - Молчи милый, я все знаю, я ведь все равно еще немного ангел, но больше я сейчас женщина и еще больше мать, - она грустно улыбнулась и ласково посмотрела на Алексея. - Слушай меня, милый, слушай, что я скажу тебе. Я буду ждать тебя в этом мире, буду ждать тебя в другом мире, буду ждать за гранью миров, в раю или аду, где бы я ни оказалась, ты найди меня, обязательно найди.
   Она выпрямилась и, Алексей увидел, как глаза ее в темноте замерцали мягким сиянием, голос ее отвердел и стал монотонным, и он понял, что она в этот момент глядит в будущее.
   -Но знай, милый, в этом мире мы с тобой уже не встретимся и твой сын родиться без тебя, а вырастит без нас и примет тебя дорога, а меня каменная равнина, но мы встретимся.....
   Она обмякла и уже обычным взглядом посмотрела на него и вдруг снова разрыдалась, а он, прижав ее к себе, гладил по волосам, спине. Вдыхал аромат ее тела и волос, чувствуя, как слезы самовольно текут у него из глаз. А потом они замерли и сидели, прижавшись друг к другу, стараясь не упустить последние мгновения близости.
   И вдруг в тишине Алексей ясно услышал голос:
   - Отче мой, если можно, пусть минует меня чаша сия.
  
  
  
   Они собрались около небольшой рощицы, на окраине дачного поселка. Промозглое небо вяло сыпало на землю снежной крупой, а холодный северный ветер, который раз уже пытался проморозить их сквозь защиту "биоконов". Гном сосредоточенно чертил пентаграмму металлическим штырем, продирая линии в увядшей, подзамершей траве и изредка поругивал погоду и плохо поддающуюся его потугам землю. Алексей с Лиской стояли рядом, обнявшись, и наблюдали за усилиями гнома. Странник бесцельно бродил среди деревьев, сбивая с ветвей прутиком небольшие сосульки. Все было уже сказано и решено, поэтому все молчали и занимались каждый своим делом.
   Еще с утра они собрались втроем на веранде для обсуждения дальнейших действий, точнее собрались Алексей и Глорин, Лиска сославшись на плохое самочувствие, не вышла даже из спальни, а Странник присутствовал, как всегда в качестве наблюдателя, изредка давая советы.
   Вот и сейчас после того, как они с гномом решили отправиться на "вокзал", для начала поисков, Странник покачал головой и пробормотал:
   - Нелогично.
   - Что нелогично?- Алексей непонимающе посмотрел на него.
   - Нелогично вы рассуждаете, - он подошел к стоящему на небольшом столике чайнику, куда с утра Глорин заварил свежий чай с мятой и, нацедив того в кружку, пояснил.- Нелогично его искать в междумирье. Обычный человек в физической оболочке может там существовать лишь на перекрестках миров, да ограниченное время на тропах междумирья, так что Влада, скорее всего, держат в обычном, физическом мире.
   - Если с ним уже ничего не сотворили, - пробормотал Глорин.- Да и в междумирье можно создать такое место, где и обычный человек выживет, опыт есть.
   -Можно, - согласился с гномом хозяин дачи, отхлебывая чай. - Но я сомневаюсь, что ради одного пленника это кто нибудь возьмется реализовывать, сложно и муторно.
   - А ты почем знаешь? - фыркнул гном. - К тому же там подобные места давно уже созданы.
   Странник пожал плечами и, не ответив, отвернулся, уставившись в окно.
   - Ну и что нам тогда делать? - Алексей вопросительно посмотрел на нахмурившегося гнома. - Это ведь все равно, что искать иголку в стоге сена, даже хуже.
   - А вот это спорно. - Глорин поставил пустую чашку на стол и, потрясся чайник, укоризненно посмотрел на Странника пьющего вторую кружку чая. - Видишь ли, Алексей, мы с Владом договорились, что если что-то подобное произойдет, один из нас оставит весточку в астрале, и вот вчера ночью... короче, я тут сидел в баньке, медитировал, пытался ее отыскать, и знаешь - нашел, но, увы, возникла небольшая проблема.
   Глорин замолчал и, в задумчивости подергав себя за бороду, продолжил:
   - Да, небольшая проблема. Дело в том, что след послания ведет на третий уровень, а я туда не ходок, так что надо уговаривать Лиску...
   - Нет, - Алексей покачал головой, - Нет, Глорин, не будем впутывать ее, отныне это наше дело и на третий уровень пойду я.
   - Ты? Ты там был всего пару раз, а единственный твой самостоятельный поход, едва не закончился для тебя полным растворением в астрале.
   - Ничего на этот раз вы меня подстрахуете.
  
  
   Он стоял посереди равнинны, покрытой короткой фиолетовой травой и оглядывал окружающий мир астрала. Пустынный фиолетовый пейзаж был монотонно однообразен и не нарушался ничем, кроме редких чахлых кустиков какой-то невзрачной растительности, Алексей поднял голову к небу и замер с отвисшей челюстью.
   - Ну, ничего себе прикол, - пробормотал он через некоторое время озадаченно.
   Поперек всего фиолетового неба было написано огромными белыми буквами: "СПАРТАК- Чемпион". Алексей, вздохнув, подумал, что-то, как он видит астрал, в некоторой степени зависит от его мироощущения, и эта надпись, скорее всего, отражение его забытой прошлой жизни. Усмехнувшись, он похлопал себя по карманам и только тут заметил, что одет в махровый банный халат - белый с синими слонами, которые к тому же двигались, отплясывая некий довольно задорный танец. Подивившись причудам астрала и пляскам вышитых животных, Алексей извлек из кармана обычный туристический компас, точнее ему это виделось как компас, на самом деле это был зов, ведущий к Владовой весточке. Правда стрелки у этого компаса не было и Алексей, недоуменно осмотрев его со всех сторон, хмыкнул, не зная как реагировать на подобную новость. Однако стоять на месте тоже не следовало, мир астрала отнюдь не пустое и спокойное место и изображать из себя указательный столб ему не очень хотелось, поэтому, выбрав в качестве ориентира самый кривой куст, он неспешно двинулся в его сторону. Фиолетовая трава с легким звоном ломалась под его ногами и поэтому, весь его путь к выбранному ориентиру, сопровождался мелодичным перезвоном. Алексея несколько беспокоило данное звуковое сопровождение, но поделать с этим он ничего не мог, поэтому оставалось лишь двигаться вперед, что он в принципе и делал, поминутно озираясь и насвистывая в такт перезвону.
   Неожиданно впереди него ландшафт вздыбился, и вся равнина пошла фиолетовыми звенящими волнами, заставив Алексея упасть на колени, так как удержаться на ногах стало просто не реально. Но вся это катавасия прекратилась так же резко, как и началась, и он с удивлением обнаружил себя сидящим на огромном листе кувшинки. Вокруг, на сколько можно было видеть, простирались их поля и лишь в некоторых местах, в проемах между огромными листьями, проглядывала темная вода.
   - Ёп, - только и смог пробормотать Алексей. - Ни фига себе быстрая смена декораций.
   Он поднялся с колен, ощущая, как огромный лист продавливается под его весом и испуганно замер, ему совершенно не улыбалась перспектива, окунуться в местную воду. В кармане неожиданно потеплело, Алексей машинально сунул туда руку и вытащил нагревшийся компас. Тот вдруг засветился и выпустил из себя ярко желтый луч, который, точно нарисованный, отпечатался на бледно-зеленых листьях. Парень заворожено уставился на образовавшуюся тропинку, несколько мгновений отслеживая ее направление взглядом, пока не уткнулся в некую необычную формацию, напоминавшую египетскую пирамиду в миниатюре. Тропинка вела именно туда, однако Алексей, чувствуя предательскую податливость листа пару минут топтался в неуверенности.
   - Однако все равно придется идти, - он вздохнул и потихоньку двинулся вперед.
   Листья весьма ощутимо прогибались под его весом, но держали, и через некоторое время Алексей уже спокойно шагал по ним, стараясь все же огибать наиболее подозрительные. Пирамида приближалась, и Алексей подумал, что она ни такая уж и маленькая, покрайней мере не ниже пятнадцати метров.
   Раздавшийся позади плеск воды заставил его обернуться. Метрах в тридцати на листе сидела огромная лягушка и внимательно смотрела в его сторону. Размером с хорошую корову, она была темно коричневого цвета и, как показалось Алексею, этот цвет ей придавали покрывающие ее тело мелкие волоски. Вдруг вновь раздался плеск воды а, недалеко от первой лягушки из воды показалась когтистая лапа, которая вцепилась в лист и через мгновение на поверхности появилась вторая особь.
   - Однако коготки у них как у хорошего тигра, - пробормотал Алексей и стал медленно пятиться в сторону пирамиды.
   Заметив его движение, лягушки начали издавать звуки похожие на бульканье, широко разевая огромные пасти, украшенные рядами мелких зубов, а затем, резко оттолкнувшись, синхронно прыгнули в сторону Алексея. Как ни странно листья выдержали, хотя и прогнулись, практически сомкнувшись над приземлившимися тварями. Больше не раздумывая, Алексей, бросился в сторону пирамиды, надеясь найти там укрытие, тем более что световая дорожка вела прямо туда. Он сигал с листа на лист, слыша громкие шлепки приземлявшихся животных и ощущая на себе холодные брызги воды, причем шлепки слышались все ближе, а брызги превратились в потоки, окатывающие его и почти сбивающей с ног, к его счастью пирамида тоже приближалась. И вот он уже уперся руками в холодный камень строения и, переведя дух, решил оглянуться, неожиданно поняв, что не ощущает погони. Однако лягушки не отстали, а просто приостановились на некотором расстоянии от Алексея и теперь медленно приближались к нему, точно уверенные, что тот ни куда не денется. Алексей почувствовал себя загнанным в угол и начал быстро перемещаться вдоль грани пирамиды, в надежде найти какую-либо щель и обдумывая возможность прорыва. Лягушки, тем не менее, медленно, но уверенно приближались, и Алексей с грустью подумал, что даже если он проскользнет сейчас мимо их, то надежды убежать все равно не будет, а поэтому остается одно. Он оглянулся, через плечо и смерил взглядом расстояние до грани блока, потом резко развернулся и, подпрыгнув, вцепился в нее, чувствуя как крошиться под пальцами грань блока, и одним рывком закинул тело наверх. Некоторое время он лежал на теплом камне пирамиды, тяжело дыша, а потом посмотрел вниз. Лягушки были здесь, они потерянно бродили вдоль стены пирамиды, изредка издавая свои булькающие звуки.
   Высота блока пирамиды была не более трех метров и Алексей запоздало подумал, что опрометчиво тут валяться, так как такая высота для этих тварей явно не преграда и если они его сейчас не видят, то значит есть на то причина. Стараясь не шуметь, он потихоньку отполз от края и, подойдя к следующему блоку, взобрался на него. Проделав такое еще пару раз, он уже более спокойно взглянул вниз. С такого расстояния злобные лягвы казались совсем не страшными и Алексей, посмотрев пару минут за их передвижениями, подумал, что, скорее всего, переоценил их умственные способности. Видать большим умом лягушки-переростки не отличались и теперь, бесцельно бродя вдоль стены пирамиды, просто не могли понять, куда делась их добыча. Удостоверившись, что земноводные больше не представляют для него угрозы, парень достал из кармана компас, однако тот помог мало, световой луч тупо указывал в ближайший блок. Алексей хмыкнул и, повертев компасом в разных направлениях, лишь убедился, что это ничего не меняет, а это значило лишь то, что искать вход придется самому. Он вздохнул и, кинув прощальный взгляд на своих неудачливых преследователей, направился вдоль грани пирамиды, внимательно рассматривая ее.
   Пирамида состояла из огромных каменных блоков песочного цвета, которые плотно примыкали друг к другу, причем блоки были разного размера, и даже разной высоты, все это создавало впечатление, что ее в спешке соорудил какой-то сказочный великан из различных детских кубиков.
   Выступающая над водой часть пирамиды, была высотой приблизительно, по прикидке Алексея, с пяти этажный дом, а, сколько ее скрывалось под водой, он даже предположить не взялся.
   Путешествие вдоль стороны заняло около часа, к тому же из-за разной высоты блоков ему постоянно приходилось, то подтягиваться, то спрыгивать и, подойдя к грани, он уже порядком вымотался. Подумав, что довольно таки странно чувствовать себя физически вымотанным, находясь на астральном плане, а еще, что у пирамиды четыре стороны и чтобы найти проход обходить придется все. К тому же не факт что с этой этого места он сможет увидеть вход. На секунду он замер, а потом, хлопнув себя по лбу и обозвав себя "критинусом обыкновентусом", посмотрел в сторону вершины. Поднявшись туда, он сможет рассмотреть любую сторону строения, причем без особых проблем, да и не следовало исключать вариант того, что вход находиться именно там. Застревать на долго в астрале ему не хотелось и поэтому, передохнув пару минут, он принялся за восхождение.
   Смена пейзажа застигла его во время подтягивания, блок перед глазами поплыл разноцветными волнами и Алексей от неожиданности чуть не разжал пальцы, но вовремя опомнился и лишь взобравшись, огляделся. Пирамида осталась прежней, но водный мир исчез, уступив место бесконечной снежной равнине, и Алексей, глянув вниз, поспешно отодвинулся от края, так как теперь стала видна настоящая высота пирамиды. Подумав с тоскою, что при таких размерах вход можно искать до морковкиного заговенья, он все же решил добраться до вершины, так как другого плана всеравно не было, а до цели оставалось не так уж и далеко.
   Через пол часа он перевалил, через последний блок, дуя на замершие руки и думая, что мороз в этом мире так же реален, как и в настоящем мире. И слава Создателю, что с изменением местности изменился и его костюмчик. Халат уступил место фуфайке и ватным штанам, правда с тем же идиотским рисунком. Вершина пирамиды была абсолютно плоской и без всяких намеков на вход, к великому его разочарованию, поэтому ничего не оставалось делать, как начать обход ее по периметру, внимательно рассматривая грани и надеясь на удачу.
   Через некоторое время он сдался. Грани пирамиды были слишком велики, и подробно их рассмотреть удавалось лишь на пару десятков метров вниз и то, из-за разности блоков, нельзя было быть уверенным, что там не прячется проход. К тому же существовала возможность, что прохода просто не существовало или он был надежно скрыт.
   Алексей вздохнул и полез в карман за компасом, решив, что если и тот сейчас не поможет, то он выйдет из астрала, а это означало, что придется другим способом определять сегодняшнее Владово местонахождение. Однако компас не подвел, выпущенный им луч указал прямо в центр вершины пирамиды. Алексей, озадаченно посмотрев в указанную сторону и пожал плечами, так как кроме гладкого камня, лишь слегка припорошенного снегом, ничего не видел.
   Минут десять он безуспешно пытался найти, хоть какой-то намек на вход, но по виду и по звукам поверхность была монолитная. Наконец поднявшись с карачек, он зло уставился на компас, который показывал лучом ему прямо под ноги.
   - Ну и что мне сделать теперь, прочитать заклинание, сказать "сезам откройся" или просто тупо постучаться головой, - он пару раз подпрыгнул с криком. - Ну, сезам давай впускай меня. Ой, ёп...
   Плита под его ногами неожиданно разомкнулась, и он полетел в темноту.
  
   - Я потерял контакт, - Глорин открыл глаза и оглядел сидящего в позе лотоса Алексея. - Может пора выводить его?
   - Нет, пока рано, да и нормально с ним все, просто он провалился в индивидуальный инфокарман, вот ты его и не чуешь.
   - Куда провалился?- Глорин с подозрением покосился на Странника.
   - Ну, это нечто вроде личной библиотеки, - он обошел вокруг замершего парня и вдруг щелкнул Алексея по носу, от чего у того волосы встали дыбом и слабо замерцали.
   Странник удовлетворенно хмыкнул, потер руки и озорно подмигнул обалдевшему гному.
   - Ну и что ты с ним такого сделал, что он светиться как новогодняя елка?
   - Да ничего особенного, - Странник весело посмотрел на собеседника. - Добавил ему немного энергии, чтобы он все видел там более или менее в истинном свете.
   - Так просто взял и добавил, как сахару в чай, да?
   Странник загадочно улыбнулся и кивнул.
   - Знаешь, как тебя там? А, Петр Иванович, мне кажется, ты не совсем тот за кого себя выдаешь?
   - А за кого я себя выдаю?
   Профессор невинным взглядом посмотрел на подозрительно смотрящего на него гнома.
   - Хотел бы я это знать, - проворчал Глорин, качая головой и, помолчав, заметил. - Хотя надеюсь, что ты действительно на нашей стороне.
  
  
   Вопреки ожиданию Алексея, падал он не так уж и долго и приземлился довольно-таки мягко, хотя по виду пол, на который он рухнул, явно на мягкий матрас не тянул. Пару минут приводя дыхание в порядок, он тупо разглядывал черную мраморную плиту с вкраплением слабо мерцающих частиц, затем резким рывком встал на ноги. Помещение, открывшееся его взору, было огромным, по крайней мере, все его чувства говорили об этом, хотя освещение как таковое отсутствовало, или Алексей не смог его разглядеть, так как темно здесь не было, скорее сумрачно. Но самым удивительным было то, что зал заполняли хаотично перемещающиеся, светящиеся темно-синим неоновым светом, прозрачные плоскости. Точнее определения Алексей просто подобрать не смог. Большие и маленькие, размером с пяти этажный дом и не больше журнального формата, эти образования были толщиной с человеческий волос или еще тоньше, а возможно вообще были двумерными объектами. Они медленно плавали в сумраке, сталкиваясь друг с другом и с легким звоном, разлетаясь в стороны. Некоторые же от такого столкновения наоборот с шипением покрывались тонкой сеточкой трещин, чтобы через мгновение разлететься мерцающим облаком пыли. Но больше всего в этом помещении Алексея поразило обыкновенное кожаное кресло, с потертыми валиками ручек, которое стояло медрах в десяти от него и старинный громоздкий резной письменный стол с зеленой лампой на нем.
   Алексей глянул на компас, все еще зажатый в руке, но тот был тусклым, луч погас. Он потряс его, покрутился в надежде, что тот вновь заработает, но вместо этого компас вдруг с легким хлопком разлетелся слабосветящимся облаком, видимо показывая этим, что его служба окончена. Алексей растерянно посмотрел на пустую руку и решительно двинулся в сторону письменного стола, увертываясь от пролетающих мимо плоскостей. Приблизившись, он заметил, что в кресле кто-то сидит, читая толстенный и, похоже, довольно таки древний фолиант. Услышав шаги, незнакомец повернулся в кресле и, включив настольную лампу, поднялся навстречу. Яркий свет лампы выхватил сгорбленную фигуру, близоруко вглядывающуюся в приближающегося.
   - Учитель Арман!? - воскликнул удивленный Алексей, неожиданно поняв, кто передним находиться.
   - Арман, - старик пожевал губами, точно пробуя это имя на вкус. - Да пожалуй, меня так называли. Но простите, молодой человек с кем имею честь разговаривать?
   - Учитель, это же я Алексей, я был вашим учеником в академии.
   - В академии, - старый учитель замер, а потом медленно провел рукой по лицу, попутно смахивая свои очки, но в последний момент подхватывая их. - Да, да помню, помню.
   Он протер очки полой старого замусоленного пиджака и водрузил их обратно на нос.
   - Да, да я вспомнил, вы тот самый студент, который попросил меня вручить вам "крылья", - он захихикал,- может я и стар, но из ума не выжил.
   - Учитель, я ни когда не считал вас выжившим из ума.
   - Конечно, конечно извини меня.
   Старик засуетился и, схватив Алексея за рукав фуфайки, подтащил его к столу. Усадив парня в появившиеся из воздуха второе кресло, он бросил взгляд в сторону громоздкого письменного стола и тот исчез, уступив место маленькому письменному, со стоящими на нем вазой с фруктами и графином с соком.
   - Угощайся, уж чем богаты.
   Алексей поблагодарил Армана и даже надкусил яблоко, но больше для видимости, чтобы не расстраивать старика, есть ему совсем не хотелось, однако яблоко оказалось необычайно вкусным и Алексей с удовольствием доел его. Арман, с интересом наблюдавший за этим процессом поедания фрукта, только добродушно улыбнулся и опустился в кресло напротив.
   - Нуcс, господин бывший студент, чем обязан вашим появлением в моем скромном жилище?
   -В скромном жилище? Учитель да ваша пирамида размером с останкинскую телебашню, - усмехнувшись, сказал Алексей, беря еще одно яблоко из вазы.
   Старый учитель в недоумении вскинул брови и внимательно посмотрел на Алексея, точно хотел убедиться, что тот не шутит.
   - Пирамида высотой с Останкинскую башню? - переспросил старик. - Странно, ты первый кто так его увидел.
   - Ага, а еще огромные лягушки.
   - Лягушки?
   Арман уставился на Алексея подозрительным взглядом доктора из психушки.
   - Нусс, расскажите тогда все по порядку.
   Алексей хотел уже было рассказать, о своем коротком путешествии, но, вспомнив основную цель визита, решил начать с самого начала, тем более, что старый учитель всегда вызывал у него симпатию. К тому же, не смотря на свой далеко не ангельский вид, Арман был одним из высокоуровневых, а значит вполне мог помочь разобраться в их ситуации.
   Арман внимательно слушал историю Алексея, лишь иногда вставляя замечания и комментарии, но скорее для себя. Описание демона и сражения с ним привели его в сильное волнение. Он ежеминутно снимал очки, дрожащими руками протирал их и водружал снова на место, бормоча себе под нос:
   - Черный говоришь как смоль, когти как мечи, на динозавра похож, ну, ну на до же....
   Он покачал головой. Описание же сообщника демона заставило его недоуменно покачать головой и нахмуриться, а когда Алексей дошел до места гибели Смотрителя, старый учитель сделал ему знак остановиться. Алексей смолк. Арман откинулся в кресле и, прикрыв глаза, задумался о чем-то своем.
   - Герд, Герд, - наконец пробормотал он, наливая себе сок в стакан, однако прежде чем выпить внимательно посмотрел на него и парень заметил, что жидкость в стакане стала бесцветной, а по залу распространился отчетливый спиртовой запах.
   - Молодой был, самоуверенный,- он залпом осушил стакан и, поморщившись, быстро взял дольку апельсина. - Ну, надеюсь, в новом мире ему будет лучше.
   - Так Смотритель не погиб? - Алексей облегченно вздохнул. - А мы то думали.
   Арман грустно взглянул на обрадованного юношу.
   - Все не так просто молодой человек. Удар такого меча, просто так не проходит, но к счастью ваш призрак не успел его добить или побоялся, это Герда и спасло, - старик покачал головой. - Как Смотритель он уже перестал существовать, однако часть своей сущности спасти успел. А это значит, что когда-нибудь мы его увидим. Ну да ладно, что было дальше?
   Алексей поморщился, ему не слишком приятно было вспоминать свое существование в качестве куска камня, и поэтому, не вдаваясь в подробности, вкратце дорассказал всю остальную историю.
   Несколько минут они молчали. Арман откинулся в кресле и даже прикрыл глаза, видно обдумывая услышанную историю, и Алексею ни чего не оставалось, как ждать, наблюдая за причудливой игрой света на парящих вокруг плоскостях. Теперь присмотревшись, он заметил, что те светятся разными цветами, хотя темно-синий и преобладал, однако встречались даже разноцветные - переливающиеся всеми цветами радуги. Они были особенно красивы, однако в отличие от остальных плоскостей, которые при столкновении лишь искрили и разлетались в разные стороны или рассыпались светящимися облачками пыли, эти с легким треском взрывались, порождая причудливые фейерверки.
   - Красиво, - голос старого учителя оторвал Алексея от созерцания очередного феерического столкновения.
   - Да, очень, но что это такое?
   - Что такое? Да как тебе сказать, - старый ангел проводил взглядом пролетающую неподалеку плоскость.- Это мысли, друг мой, фантазии, идей, проекты, мечты. Некоторые уже сбывшиеся, некоторые вполне здравые и реальные, а некоторые, так мыльные пузыри.
   - Так значит поговорка: "идея лопнула как мыльный пузырь", здесь вполне реальна.
   Арман кивнул головой.
   - В этом мире многое что реально. Вот, например, возьмем тигра.
   Руки Алексея коснулось что-то влажное. Он скосил глаза и замер, с удивлением смотря на полосатого зверя обнюхивающего его руку, а затем покосился на улыбающегося Армана, одновременно стараясь не выпускать из поля зрения огромную кошку.
   Видя разъезжающиеся глаза Алексея, старый учитель рассмеялся.
   - Ты думаешь это тигр?- он махнул рукой, и животное исчезло, зато в руках у старика оказалась небольшая книжица, которую тот протянул парню. - Вот твой тигр.
   Алексей собрав глаза в кучу и взяв книжку уставился на обложку с изображением животного.
   - Тигр уссурийский, семейство кошачьих и т.д. и т.п. Понял?- но, видя по прежнему обалдевший взгляд парня, со вздохом пояснил. - Информация может представляться в разном виде: материальном, как этот тигр, печатном, на различных носителях или в виде вот таких квантовых плоскостей, но пойми -это все информация. Информация, и тебе надо научиться ее читать, иначе попадая в астрал ты постоянно будешь убегать от всяких монстров, типа виденных тобой лягушек. А их ведь здесь нет, есть только вот,- он потряс брошюркой. - Записи обо всем этом, мысли, фантазии, больной бред, чьи-то мечты и прочее, прочее - море информации. Хотя..., - старик усмехнулся. - Некоторая информация иногда более смертельна, чем любой тигр.
   Алексей неожиданно для себя перестал слышать, что говорит учитель. Он с удивлением посмотрел на его беззвучно двигающиеся губы и вдруг почувствовал, что в голове у него, да и в глазах, все поплыло. На мгновение он почувствовал себя сидящим в позе лотоса на холодном полу в веранде дачного домика и даже успел подумать о том, что тело чересчур затекло, как вдруг перед его глазами мелькнули чьи-то пальцы и он, получив щелчком в нос, влетел обратно в астрал.
   Арман все еще что-то говорил, но Алексей его не слушал, во все глаза смотря на изменившийся мир. И этот мир теперь напоминал ему матрицу, из одноименного фильма. Все пространство мира было заполнено символами, буквами, цифрами которые, светясь бледно-зеленым неоном, струились маленькими и большими ручейками, речками, целыми потоками в различных направлениях. Они собирались в причудливые скопления переплетаясь и бурля, проростая причудливыми деревьями, чтобы через миг вновь распасться на светящиеся потоки. То, что раньше представлялось Алексею плоскостями, теперь виделось застывшими массивами информации. Он медленно перевел взгляд на старого учителя, втайне опасаясь увидеть его в виде пакета информации, но обнаружил, того все также сидящем в кресле и смотрящим на него с легкой усмешкой.
   - Я смотрю, ты неожиданно стал видеть все в более или менее истинным свете, вот только интересно, кто тебе в этом помог?
   Он резко встал и, шагнув к Алексею, вдруг схватил его за руку. Парень от неожиданности дернулся, с испугом посмотрев на учителя, ибо ему показалось, что тот на краткий миг увеличился в размерах, и от него повеяло просто бездной силы, однако через мгновение все прошло. А еще через мгновение Арман также спокойно восседал в своем кресле и подслеповато щурил глаза, смотря на Алексея поверх очков.
   - Так значит, ты ищешь весточку от своего друга? - как ни в чем не бывало, спросил он ангела.- Что ж посмотрим.
   Старик встал и, подойдя к ближайшему скоплению, погрузил в него руку по локоть, в ответ на это действие то замерцало различными красками, пошло кругами и вдруг, резко полыхнув золотистым светом, приняло свой прежний вид. Причем у Алексея создалось впечатление, что это все это делалось ради него, а всю нужную информацию старый учитель мог получить и, не вставая со своего кресла.
   - Что ж юноша, могу вас обрадовать и огорчить одновременно, - сказал старый ангел, усаживаясь обратно в кресло.- Я нашел весточку вашего командира, однако там лишь предупреждение об опасности.
   - А разве...
   - Подождите Алексей, не надо меня торопить, - старик нахмурил брови, сверкнув глазами из-за стекол очков. - Я знаю, о чем вы хотите меня спросить, и уже все выяснил, так что слушайте.
   Информация, которую выдал ему старик, была просто невероятна. Влад находился в Аиде. Да именно в том Айде, что упоминался в легендах. Хотя теперь назвать его полноценным миром можно было только с большой натяжкой. Осколок - остаток некогда пограничного мира, что когда-то соединял темный, светлый и обычный мир. Осколок, превращенный в гигантскую тюрьму, котрую некогда закрыли, а ключ выбросили.
   - Понятно, значит след демона ведет туда. Но если этот мир закрыт, то мне интересно, каким образом командир там оказался и как нам туда попасть?
   - Логичные вопросы, - Арман внимательным взглядом посмотрел на Алексея. - На один из них я могу только предположить ответ, на другой даже не знаю, что и сказать.
   Он на секунду задумался, выбивая пальцами некую мелодию на столешнице, и на мгновение Алексею почудилось, что старый учитель знает все, но, по каким-то ему только видимым причинам, не хочет этого говорить.
   - Так что мне делать учитель?
   - Тебе?
   - Ну, нам, какая разница?
   - Не знаю, - старик пожал плечами. - Как я думаю, в том мире ваш командир оказался не случайно и на это есть несколько причин..
   Старый ангел нахмурился.
   - Этот мир действительно, что-то вроде идеальной тюрьмы. Тюрьмы из которой практически невозможно выбраться, если у тебя нет ключа, хотя....хотя ваш друг не так прост, как кажется. Однако есть небольшая закавыка.
   Он взмахнул рукой и над столом возникла дымчатая сфера, внутри которой смутно угадывались очертания плоского диска. Алексей заинтересовавшись подошел поближе, вглядываясь в туман заполняющий шар и вдруг понял, что диск - на самом деле изрезанный кусок поверхности с горами, лесами и даже широкой рекой впадающей в огромное озеро.
   - Вот видишь, этот мир заключен в защитный кокон и ни кто не может его распечатать, уничтожить - да, но открыть, - старик покачал головой.- Это ведь даже не стены - это материализованный закон.
   - Значит не настолько идеальна эта защита, раз демон, а потом и командир смогли туда попасть. Или им кто-то помог, например один из тех, кто запечатывал, он то наверняка знает секрет?
   Арман замер и медленно осмотрел Алексея с ног до головы, а потом, резко подскочив к туманному шару начал его внимательно рассматривать со всех сторон, бормоча.
   - Устами младенца, дааа... А про ходы наблюдения, я запамятовал. Маразм, маразм...Но ведь это значит...
   Что это значит, Алексей не услышал. Арман ткнул пальцем в шар и он с легким щелчком лопнул.
   - Ладно парень, дело темное, но есть зацепка, надо выйти на тех, кто захватил Влада. Нет, нет в междумирие отправляться не надо, - он с иронией посмотрел на Алексея. - Как ты думаешь, кто творит чудеса в церквях "Явления", а?
   - То есть....
   - Все, все тебе пора - Арман встал с кресла и одним движением руки заставил всю мебель исчезнуть.- Мне тоже надо идти, а ты лучше подумай над вопросом, как мог Влад оказаться в том мире, где сейчас правит демон который вас чуть не убил и как сам этот демон смог туда проникнуть?
   - Как правит!!?
   Но вопрос прозвучал в пустоту.
  
   Глорин, между тем дочертив пентаграмму, с легким вздохом облегчения откинул металлический штырь, служивший ему чертежным инструментом, и обернулся к стоявшим.
   - Ты точно узнал адрес?
   - Ну да, Ленина 12-42 и Глорин будь добр, не спрашивай, почему мы должны его найти, ты и сам все прекрасно знаешь.
   - Ну да знаю, но не уверен, что это нам нужно, - хмыкнул гном и, обернувшись назад к рисунку, забормотал заклинание портала.
   Алексей, прижав к себе Лиску, гладил ее по голове, а девушка, уткнувшись носом ему в грудь, тихонько всхлипывала.
   - Мы же договорились не плакать, - пробормотал он, ели как сдерживая нахлынувшие чувства.
   - Не обращай внимания на бабьи слезы, - грустно улыбнулась Лиска, смотря заплаканными глазами на Алексея.
   В этот момент она была так похожа на небольшого забитого и потерянного зверька, а не на могучую боевую ангелесу, что Алексей сам почувствовал, как на его глазах наворачиваются слезы. С легким треском раскрылся портал и Алексей понял, что пора. Он с нежностью посмотрел на свою любимую и, поцеловав ее, шагнул к пританцовывающему от нетерпения гному.
   - Давно пора, а то развели тут... - что развели, Алексей не услышал, так как гном скрылся в портале.
   Он обернулся и увидел Лиску сидящую на коленях в холодной траве, увидел, как плечи девушки вздрагивают от сотрясавших ее рыданий и, уже было сделал шаг в ее сторону, неожиданно решив все послать куда подальше, но тут из портала высунулась рука гнома и рывком втянула его внутрь.
   - Нам тоже пора, - раздалось у нее за спиной.
   - Я,я, я знаю, - Лиска подняла заплаканные глаза на стоявшего рядом Странника.- Но почему именно мы, почему? Почему он не мог остаться со мной?
   Странник с грустью посмотрел на плачущую девушку и, в его глазах промелькнуло эхо почти забытой боли. Он медленно опустился рядом и, положив руку ей на плечо, точно извиняясь, сказал:
   - Так надо девочка, так надо, ты мне уж поверь, пожалуйста, я и сам в свое время стоял перед выбором.
   Он поднял Лиску с земли и, приобняв ее за плечи, растворился вместе с ней в воздухе.
   А на месте их прощания осталась лишь слабодымящаяся пентаграмма, точно выжженная лазером в сырой траве, да металлический штырь, торчащий неподалеку из промерзлой земли.
  
  
   Глава 10.
  
   Бывший полковник 13-го отдела, а ныне почетный пенсионер Зимин Павел Егорович поливал из кружки цветы, выстроившиеся ровными рядами на подоконнике. К сожалению данная процедура похоже не оказывала на них должного результата, что впрочем, и не удивительно, так как об этой обязанности он вспоминал не чаще одного раза в неделю. Зимин тяжко вздохнул, в призрачной надежде оглядев ряд повядших цветков, однако со вчерашнего дня ничего не измнилось. Цветы дружно опустили листья, а некоторые вообще пожелтели, радовали лишь кактусы, весело топорщащие свои вечно острые игры. Мельком подумав, что Людочка, вернувшись из санатория, устроит ему грандиозный скандал, он вновь вздохнул и выглянул в окно, однако на улице было пусто. Судя по градуснику на улице было довольно морозно, и, не смотря на выходной, многие предпочитали промозглому утру, теплый уют квартир. К тому же небо было затянуто низкими тучами, которые изредка разражались мелкой снежной крупой, все это говорило о том, что очередной дворовый шахматный матч сегодня явно не состоится, мало кому охота сидеть в такую погоду на улице. Однако была надежда что его ръяный оппонент соблогоизволит прейти к нему домой, поэтому Зимин решил не откладывать а позвонить Геннадию Семеновичу, чтобы выяснить его самочувствие и готовность к ответному матчу. У них с Семенычем было негласное соревнование в котором до последнего времени была боевая ничья, но вчера полковник сдал партию и теперь просто кипел желанием отыграться. Поставив кружку на подоконник, Зимин принялся искать телефонную трубку, которую как всегда куда-то засунул, на ходу жалея о тех временах, когда та была намертво прикреплена проводом к самому аппарату.
   Звонок в дверь застал его за осмотром кладовки, правда, как там мог оказаться телефон он не знал, но, по его мнению, он мог скрываться только в этом бардаке.
   - Кто это там в такую рань, - пробормотал он, направляясь к двери и проходя мимо вешалки, попутно расстегнул висевшую там кобуру с именным пистолетом. Он слишком хорошо знал все случаи нападения на безропотных пенсионеров и готов был дать решительный отпор незваным гостям. А так как глазок, вопреки скандалам жены, он так и не удосужился вставить в новую металлопластиковую дверь, то всегда держал пистолет в пределах досягаемости - так на всякий случай.
   - Чем могу быть полезен? - спросил он, гостеприимно приоткрывая дверь и одновременно отступая от нее, на расстояние быстрого извлечения оружия.
   На пороге стояло два человека, один был коренастый, невысокого роста, с большой окладистой бородой, второй... второй был тот, кого он меньше всего ожидал увидеть.
   - Алексей, - прошептал Зимин, неожиданно чувствуя, как сдавило сердце.
   Они сидели втроем на маленькой кухоньке в квартире бывшего полковника и слушали его историю, точнее сказать бывший начальник Алексея просто изливал им свою душу. Они уже приговорили бутылку "Столичной" и хозяин, обнаружив в ней пустоту, извлек из недр холодильника другую, которую тут же разлил по стопкам, вопросительно глянув в сторону стоявшего у электропечи гнома. Но тот только покачал головой и продолжил колдовать над чайником, куда сыпал различные травки из небольшой кожаной сумочки.
   Алексей почувствовал, как по комнате начал разноситься запах мяты и понял, что гном заваривает свой фирменный чай. После обретения настоящего тела Глорин так пристрастился к чаю с мятой, что за один присест, мог выпить целых три литра и Алексей уже начал беспокоиться, так как не знал, каким образом это растение влияет на гномов.
   Водка на Алексея практически не действовала и он пил с бывшим шефом скорее из солидарности, чем для достижения каких то ни было результатов. Павел Егорович тем временем совсем раскис рассказывая то о проблемах с пенсией, то о своей жене, которой выбил в бывшем управлении, путевку в санаторий, точнее выбил для себя, но спровадил ее, чтобы отдохнуть.
   - А знаете ребята, какая моя Людочка в молодости была? Уууу. Фигурка, ножки, а талия. - Зимин свел вместе руки, показывая, какая талия, была у его жены. По мнению Алексея такая могла быть только у скелета и то если позвоночник не сильно толстый.
   А вообще, за прошедшие годы, бывший полковник сильно сдал. И дело было даже не в шаркающей походке, не в абсолютно поседевших волосах и даже не во все чаще пошаливающем сердце, - нет. Просто у Алексея создалось такое впечатление, что из него вынули стержень, тот стержень, который позволял ему бросаться с голыми руками на матерых преступников, а позднее вступать в схватки с нечистью, тот стержень, который помогал ему во всех его делах и делал его следователем "от бога". Теперь же перед Алексеем сидел просто уставший старик, с погасшими глазами, трясущимися руками и рассказывал ему о своих мелких проблемах.
   - Павел Егорович, - решился, наконец, перебить он старика. - Мы тут к вам с одной просьбой.
   - ...и вот мы с ребятками..., а что?- сбился с пути своего повествования полковник.- Алешенька, тебя разве не учили, что старших перебивать нельзя?
   Он покачал пальцем, смотря на Алексея обиженным пьяным взглядом.
   - Я не дурак и вполне понимаю, что вы просто так ко мне бы не зашли. Не кому я уже не нужен, - произнес бывший полковник плаксивым голосом и разлил по новой. - Вздрогнули.
   Он опрокинул в себя рюмку и потянулся к соленым огурчикам, наложенным в миску но, неожиданно не закончив это движение, упал головой на стол и захрапел.
   - Готов, - прокомментировал Глорин, снимая закипающий чайник с печи и с шумом, втягивая воздух.- Чай будешь?
   Алексей отрицательно покачал головой.
   - Нет спасибо, это ты у нас прям какой то чаеман стал.
   - Ага, запах прям как из детства и когда пью, так и кажется, что вот-вот вспомню свою бывшую жизнь, дом, - он смущенно замолчал, и, взяв дымящуюся кружку, шумно отхлебнул.
   - Ладно, ты тут гоняй чай, а я отнесу старика на кровать, пусть проспится. Все же я надеюсь, что он нам поможет.
  
   Проснулся он от странного звука и некоторое время лежал с закрытыми глазами, пытаясь понять, что его разбудило, однако могучий храп раздавшийся со стороны кресла в котором спал гном, наконец прояснил данный вопрос. Алексей несколько минут честно пытался заснуть, но под аккомпанементы, которые выводил Глорин, это было просто не реально, поэтому он встал и начал одеваться. Напялив штаны, он взял майку и обнаружил, что шов на плече разошелся. Будить сладко посапывающего хозяина не хотелось, и поэтому он самостоятельно отправился на поиски ниток, которые успешно и обнаружил в одном из ящиков старенького серванта. Штопая одежду, он мысленно уже в который раз поблагодарил Влада за то, что в том последнем задании он заставил их всех надеть обычную одежду, а не использовать имитации созданные "биоконом", правда, надо сказать, что имитациями обычно пользовались только они с Лиской. Ну как бы там ни было, даже не смотря на их каменное заключение, одежда вполне сохранилась, а иначе пришлось бы щеголять в старье, что они таскали на фазенде. Уж об чем, но об обновках для своих гостей их таинственный друг и не подумал позаботиться. Покончив со штопкой, он, наконец, оделся и обнаружил, что делать абсолютно не чего. Солнце еще только вставало, хотя время и подходило к девяти, но осеннее солнце, как известно позднее, а будить сладко спящих хозяина и гнома ему не хотелось. Оглядев комнату в поисках, какой либо книжки, он уткнулся взглядом в завядший цветник на подоконнике и понял, что нашел себе занятие. Оживление растений было самое простое действие, которое преподавали студентам академии, однако сейчас он не был уверен, что сможет так просто это проделать. Будучи ангелом, он видел множество энергетических потоков пронизывающих все живое и неживое, мог свободно перенаправлять их, воздействовать с ними, изменять их движение и даже структуру. Короче мог делать то, для чего какому-нибудь супер-пупер магу надо было бы творить сложнейшие просто одним движением брови, или нет скажем по другому. Если представить, что маг это музыкант, который по написанным кем-то или им самим нотам играет прекрасную музыку которая воздействует на окружающих, заставляя их замирать от восторга, то он, будучи ангелом, и был этой самой музыкой. Однако сейчас, когда он стал человеком, приходилось вспоминать, что им преподавали на счет обычной магии, а вот это удавалось с трудом. А все потому, что он, впрочем как и остальные студенты, тогда считали эту дисциплину просто странной причудой преподавателей. К тому же плохо было то, что все это давалось чисто теоретически,так что на память он помнил чуть больше десятка заклинаний. И все же какое-то чувство потоков у него осталось, поэтому Алексей искренно надеялся со временем его развить, ибо зубрежка и составление заклинаний его как-то непритягивало. Мало того, что нудно, еще и на их подготовку уходит куча времени, а результат все равно далек от желаемого. Но пока его умений должно было хватить.
   Правда позднее Алексей узнал что несколько ошибался в способностях магов, но это было позднее, а сейчас...
   Он закрыл глаза и провел рукой над завядшими растениями, заставляя разгореться в них искорку жизни, затем протянул ментальные щупальца к стоявшему рядом с домом старому тополю и, зачерпнув частицу его энергии, мимо ходом подумав, что дереву потеря такой ничтожной доли все равно не повредит, влил ее в цветы. Открыв глаза, парень полюбовался на вновь начавшие зеленеть растения, ото всей души порадовавшись за них, да и за себя тоже.
   Солнце между тем уже появилось, и его луч, отразившись от зеркала в серванте, солнечным зайчиком запрыгал по лицу Глорина. Тот забурчал, что то во сне и попытался перевернуться на бок, но вместо этого выкатился из кресла и грохнулся на пол. Открыв глаза, он уставился на улыбающегося Алексея и ворча, что то о неудобных кроватях, креслах и солнечных зайцах, поднялся с пола. На грохот из спальни выглянул заспанный хозяин и увидев поднимающегося с пола гнома, вопросительно приподнял бровь. Глорин в ответ только хмыкнул и отвернувшись направился в сторону ванны. Павел Егорович обвел комнату, еще чуток мутным взглядом ища следы разгрома, но не обнаружив их успокоился и собирался уже вернуться в кровать, как взгляд его уперся в цветы. Мотнув головой, точно не веря своим глазам, он подошел к подоконнику и потрогал каждый цветок в отдельности, словно проверяя его на натуральность, после чего вопросительно посмотрел на Алексея. Тот только пожал плечами и сделал невинное лицо. Полковник понимающе усмехнулся и направился в ванную, так-как судя по звукам, доносящимся из кухни, гном был уже там и, похоже, опять заваривал свой чай.
   Алексей с грустью подумал, что он раньше всех встал, а в ванную попадет последним и еще, что от запаха мяты его похоже скоро начнет тошнить.
  
   - Ну и что вы от меня хотите? - спросил Зимин, выслушав их историю.
   Ко всему рассказанному он отнесся совершенно спокойно, лишь в некоторых местах удивленно приподнимал брови, но ничего не спрашивал. В результате, уже Алексей с гномом стали перекидываться удивленными взглядами, заметив это, старик усмехнулся.
   - Вы что думаете, что удивили старика, а вот и не угадали. Я за последние годы службы такого насмотрелся, что вам возможно и не снилось.
   - Нам многое что снилось, - пробормотал про себя гном, с подозрением глядя на полковника.
   - Очень может быть, - согласился Зимин, в свою очередь, косясь на Глорина. - Но вот послушайте, что я расскажу, и тогда поймете, почему я не удивлен.
   Это началось лет через пять после того случая с девушкой. Шуму тогда из-за этого было много, тем более пропал молодой специалист, присланный по протекторату свыше, но когда разобрались, оказалось, что ни кто этого самого стажера и не присылал. Поэтому скандал быстренько замяли, так как он грозил отставками многим из высшего начальства, хотя под шумок парочку все же отправили на досрочную пенсию. Алексея же прилюдно объявили героически погибшим и даже повесили на доску памяти, а так же наградили орденом: "За мужество" - посмертно конечно.
   Так вот, в это время "церковь Явления" или, как ее еще называли, "архангела Эммануила", прочно обосновавшаяся на западе и пытающаяся пробиться в Россию, где ей правда успешно противостояла Православная церковь, не без поддержки президента, надо сказать, начала проводить компанию по тотальному изгнанию нечестии с очищенных земель. Очищенными естественно считались те земли, где была признана данная церковь. Правда надо заметить, что другие церкви она не стремилась закрывать и с иноверцами не боролась, хотя во многих европейских странах, довольно таки быстро стала играть главенствующую роль. Не в последнюю очередь это случилось благодаря постоянным чудесам, которые происходили во время служб. Исцеления, прозрение слепых, схождение благодати, явления ангелов, да и многое другое, то о чем обычная церковь только рассказывала. Здесь же все это случалось прямо во время проповедей, причем с пугающим постоянством, к тому же ее священники могли исцелять людей простым возложением перстов. Как тут не смутиться простому смертному, да и не простому тоже? Поэтому государства попадали под ее влияние одно за другим и даже был замечен масоовый переход священников из других вер, даже мусульманских.
   Однако в некоторых странах апостолы этой церкви встретили отпор, и еще можно было понять Коммунистический Китай и мусульманские страны, хотя те тоже постепенно сдавались, но то, что эта вера будет отторгнута на Руси, похоже не ожидали и сами проповедники. И все же ее отвергли, и к удивлению сделало это не правительство и даже не церковь, а простые люди, которые почему-то принимали проповедников новой церкви в штыки. Вскоре их подержала и Православная церковь, а спецслужбы, проводящие собственное расследование, заметили, что в тех странах, где прочно угнездилась "церковь Явления", с приверженцами других вер стали слишком часто происходить несчастные случаи и другие более мелкие коллизии.
   Ну как бы там ни быо, в один прекрасный момент, данная церковь объявляет буквально таки крестовый поход против колдунов, ведьм, демонов, ну и против другой нечисти и как ни странно успешно его проводит, правда почему-то нечисть не уничтожается, а оттесняется к границам не признавших ее стран.В результате страну захлестнул поток всякой чертовщины. Колдуны, ведьмы, да и просто всякие экстрасенсы и люди, обладавшие паронормальными способностями, буквально осаждали посольство России в попытке получить гражданство, ну это уж куда не шло. Но вот остальное....водяные, лешии, призраки, вампиры, духи, демоны - все это тоже оказалось неожиданно вполне реальным и тоже хотело жить. Так что отряды пограничников, таможенников и прочих служб срочно пришлось усиливать спецами по паронормальным явлениям, а так же учить их задерживать необычных нарушителей. Правда надо отметить, что те же колдуны, ведьмы, ведуны, друиды и так далее, различных окрасок и направлений, сразу навели порядок в своих рядах и в дальнейшем вели вполне законопослушный образ жизни. А в УК РФ, вскоре появился раздел с названием: "За применение магии в уголовных и других противоправных целях".
   Но если с людской частью было все более мене понятно, то вот с духами, призраками, демонами различного калибра и даже мелкими божествами, нахлынувшими в страну, справиться было очень тяжело. В результате вскоре их группа стала не единственной, а одной из многих, занимающихся подобными делами. Да что там говорить, каждый милиционер, теперь считал долгом изучать экзотерическую литературу, знать на зубок классификацию духов и демонических существ, а так же выучит пару заклинаний. Начальники отделов теперь хвалились друг перед другом квалификацией своих штатных магов, в оружейной комнате батюшка освещал оружие и боеприпасы, а маг оружейник накладывал на них заговоры. И вообще теперь целые фабрики выпускали различные приспособления, для ловли и отпугивания духов, а на оружейных заводах разрабатывали специальные модели рунных пуль. Ученые же мужи спешно защищали различные диссертации и получали звания магов, магистров и архимагов. А среди сотрудников различных ведомств появились существа не совсем человеческой наружности. Барабашками уже ни кого не пугали, так как любая хозяйка знала наговор от них, в результате чего те предпочитали жить мирно с людьми, если их конечно не прогонял домовой, который имелся теперь практически в каждом доме. Так что вскоре уже ни кто не удивлялся, духу просящему милостыню, как впрочем бесу сидящему в кафе или знаку: "Осторожно русалки". Драконы были оборудованы сигнальными чипами, а ведьмы переговаривались с авиадиспетчерами и просили разрешения на взлет. Короче Русь медленно, но уверенно превращалась в этакое тридесятое царство, но вскоре это кончилось.
   - Среди магов пошел слушок, что границы мира закрываются, а здесь начнется такое.... Короче они стали исчезать целыми сообществами, а за ними вскоре потянулась вся остальная нечисть. Правда все конечно не ушли, многие остались, но они уже не так заметны и постепенно жизнь, если можно так сказать, вернулась в прежнее русло. Вот так.
   Павел Егорович замолчал и отхлебнул уже остывший чай, правда обычный, ибо мятный пил только гном. Тот конечно попытался поделиться но полковник с Алексеем, к тайной радости Глорина дружно отказались.
   - Мдааа - потянул гном, задумчиво чеша в бороде всей пятерней. - Значит, говоришь, границы закрывали, вот и Странник мне об этом сказал.
   - Это когда успел? - удивлено посмотрел на него Алексей.
   - Так, когда ты с Лисой прощался. Я тогда его еще спросил, почему бы нам сразу портал, в мир, прилегающий к Аиду не открыть. А он только усмехнулся и ответил, что мир закрыли и теперь надо искать тропки и дверцы, к тому же наш мир и так раньше сверх открытым не был , а сейчас его вообще конопатят, что лодку перед спуском на воду, - гном покачал головой. - Хотел бы я знать, кто этот конопатчик и что он задумал.
   - А ваши тут разве не причем? Хотя какие ваши..- Павел Егорович махнул рукой. - Я и забыл, что у вас тоже там черте что твориться.
   - Ладно, Глорин, вот я только одного не могу понять. Некто прибирает мир к своим рукам, а как же Создатель, он то что не вмешается?
   Гном развел руками, от чего чай выплеснулся из кружки, и полковнику пришлось вскакивать с табуретки, чтобы его не обожгло мятным кипятком.
   - Не знаю, я кстати об этом говорил со Странником и знаешь, что он мне сказал? Он меня сам спросил: " А почему ты думаешь, что он ничего не делает?" И знаешь, взгляд у него был, как будто я глупость сморозил.
   - М..да наш Странник занятная личность.
   - Еще какая.
   - Однако все равно у нас на повестке два вопроса, первый узнать, где в Аиде прячут Влада и второй, как найти туда дорогу?
   - А почему вы думаете, что у явленцев вы сможете об этом узнать? - спросил Зимин.
   - Ну.. - гном усмехнулся, - Это просто. Говорите, что при каждой большой мессе совершаются чудеса и довольно серьезные?
   Зимин заинтересованно кивнул.
   - Да исцеления почти на каждой проповеди, это у них каждый священник может, да и у нас сейчас тоже православные батюшки этим балуются, поднаторели за это время, а вот схождение благодати или когда отращивают безногому ноги, а то и возвращение недавно умершего это обычно по воскресеньям.
   - Вот-вот, - гном поднял указательный палец. - Скорее всего, там присутствует один из высокоуровневых ангелов, 5-ого, а то и 6-ого, вот с ним нам и надо побеседовать.
   - А сколько у вас всего было уровней
   - Делились на десять.
   - А вы какого.
   - Я пятого, Алексей вон второго.
   - Да, но сейчас-то вы обычные люди? - Зимин вопросительно посмотрел на насупившегося гнома. - Так что....
   -Ну.. не совсем.
   - Павел Егорович вы боитесь, что мы не справимся?- спросил прямо Алексей, с улыбкой глядя на полковника.
   Тот взглянул в его белесые глаза и зябко передернул плечами.
   - Блин, не могу привыкнуть к твоему взгляду. Но если честно, то сомнения имеются.
   Алексей покачал головой и, согнув руку в локте, выдвинул энерго-лезвие, правда, чуть не заорав от боли, ибо буквально чувствовал, как плавятся мышцы и кости. Бывший полковник посмотрел на струящееся серебристым светом лезвие, на посеревшее от боли лицо ангела и кивнул.
   - Ладно, я найду вам возможность проникнуть в храм и помогу чем смогу.
   Он встал с табуретки и направился к телефону, по пути вспомнив, что трубку так и не нашел, однако, как ни странно, та спокойно лежала на телефонной базе. Подумав попутно, что надо бы будет потолковать со своим домовым, котрый с момента появления гостей ни разу не показался на глаза, бывший полковник вздохнул и набрал номер своего старого отдела.
  
   Они вышли к храму почти к конце мессы, гном промахнулся при открытии портала на каких-то пяток километров, и сияющая воронка высадила их прямо посереди леса.
   - Ну и где мы Сусанин? - Алексей оглядел окружающий их группу березняк.
   Гном ничуть не смутившись, пожал плечами.
   - Я сразу сказал, что и раньше не любил это дело с магией, а в нынешнем виде и подавно, мне заклинания бормотать как-то не в кайф, вот секирой по кумполу я всегда пожалуйста.
   Алексей только вздохнул и, взглянув еще раз укоризненным взглядом на гнома, который в это время принялся рассматривать какую-то особо интересную ветку, насвистывая под нос некий мотивчик, повернулся к стоявшей рядом могучей фигуре облаченной в пятнистый комбинезон.
   - Ну, Семен, выручай.
  
   Куда звонил бывший полковник и с кем договаривался, Алексею было не интересно, однако на следующий день на пороге его квартиры объявился этот гигант, оказавшийся ни кем иным как Михайловым Семеном Ивановичем. Алексей, правда, несразу узнал бывшего сослуживца, так как, во-первых, он сбрил свою бороду, а во-вторых, поседел. Его когда-то пышные соломенные волосы были теперь коротко острижены и совершенно белы, а сам он, по мнению Алексея, теперь напоминал какого нибудь героя американских комиксов с квадратной челюстью, стальным взглядом голубых глаз и огромными мышцами. Даже гном, сам обладатель набором мышц аля "зависть культуриста", смотрел на фигуру Семена с большим уважением.
   Короче Семен отправился с ними, мотивируя тем, что давно уже не был на заданиях, а в кабинете у него сидеть сил больше нет.
   Алексей, окинув взглядом копающегося в своей сумке Семена (обмундирование и какие-то приборы тот принес с собой), только покачал головой думая, что видимо у того есть свои скрытые причины отправиться с ними, однако решил о них не спрашивать. Помощь им была нужна позарез. Конечно, со временем они и сами нашли бы ближайший храм, или поехали в одну из стран Евроса, но почему-то Алексей ощущал, что времени у них нет, и, как ни странно, Глорин был с ним согласен. Чувство утекающего точно песок времени постоянно нервировало Алексея, но все попытки понять причину этого чувства ни к чему не приводили. Хотя возможно все было проще, и он просто волновался за своего пропавшего друга, но это было слабое утешение, да и сам Алексей чувствовал что дело тут не только в этом. Порою у него создавалось впечатление, что кто-то неведомый включил огромный таймер отчитывающий время до начала чего-то...чего-то такого, о чем Алексей даже думать не хотел.
   Тем временем Семен достал из сумки планшетку ноутбука и развернул монитор. Этот ноутбук отличался от виденных ранее (15 лет назад), как стратосферный бомбардировщик от фанерного "Фармана".
   Клавиатура осталась прежней, а вот монитор возникал прямо в воздухе, сотканный из мельчайших плазменных лучиков, сейчас он развернулся параллельно земле и превратился в объемную карту местности.
   - Мы здесь, - Семен ткнул пальцем в мигающую кранным точку. - Судя по расстоянию до цели около пяти километров и дороги рядом не видно.
   - Ну, откроем еще портал , - спросил гном, хмуро глядя на карту.
   -Нет. Нас могут засечь, если уже не засекли, я не думаю, что тут каждый день открывают порталы.
   - Да напряженность магического поля здесь не высокая, - подтвердил Семен, смотря на другой дисплей который сформировал на уровне глаз.
   - Он еще и магию вычисляет? - спросил изумленный гном, пытаясь разобраться в мерцающих на экране цифрах.
   - Не только вычисляет, но и указывает примерный тип заклинания и место применения с точностью до пары сотен метров.
   - Значит, нас и ваши коллеги могут засечь?
   - Сомневаюсь, это разработка военных спецов и мне досталась по огроооомному знакомству, хотя ты прав, - гигант озадачено почесал за ухом. - Существуют стационарные установки слежения и в принципе все возможно, хотя я тут произвел кое-какие замеры и выяснил, что ваша магия несколько отличается от той, на какую они настроены.
   - Понял Глорин, - Алексей усмехнулся, - мы стелсы в мире магии.
   - Кто?
   - Невидимки, - пояснил подозрительно смотрящему гному Семен. - Засечь вас практически не реально, если вы только не примените что-то очень мощное и, кстати, я не могу понять почему.
   - А все просто Семен, - неожиданно усмехнулся Алексей. - Он настроен на магию, а мы пользуемся МАГИЕЙ.
   С усмешкой оглядев на непонимающе смотрящих на него гнома и Семена, пояснил:
   - Ну например ты пользуешься на кужне ножом, комбаску там режешь, чистишь картошку, а я не только это могу делать, я к тому же знаю как создать этот нож, как им лучше действовать и из чего он состоит. Понятно?
   Гном с Михайловым переглянулись и синхронно замотали головами.
   - Ладно, - махнул рукой парень. - Хватит болтологии, пошли, а то на мессу опоздаем. Потом как-нибудь объясню.
  
   - Ну и как мы найдем здесь ваших?- спросил Семен, разглядывая толпу прихожан в электронный бинокль.
   - Они такие же наши, как и ваши, - буркнул гном, забирая бинокль у оперативника и разглядывая деревянное строение храма. - Слышь, Иваныч, а ты уверен, что это то, что мы искали, храм- то выглядит вполне православным.
   Михайлов развернул экран компьютера перед глазами на манер очков, сам комп был спрятан в рюкзак на спине оперативника и управлялся при помощи наручной клавиатуры. Экран же к удивлению Алексея создавался где угодно в радиусе пяти метров от базового аппарата.
   - Это он,- Семен выключил аппарат и забрал бинокль у гнома, который уже пытался открутить от него какую-то штуковину.
  
   В тот день они говорили долго. Вспоминали их короткую совместную службу, друзей. Как оказалось ребята еще служили, правда давно разъехались в различные части страны. Андрей с Женей работали где-то на Дальнем Востоке, а Сиволап стал начальником аналитического отдела при ФСБ Новгордской области. Так что виделись теперь редко, а вот об Алексее вспоминали регулярно. После того случая долго строили догадки о том кто он такой, но так и не пришли к определенному мнению. Так что пришлось Алексею вкратце рассказывать Семену их историю.
   - Значит ангелы, - гигант несколько минут задумчиво вертел в руках вилку, затем вздохнул и покачал головой. - Все равно не вериться как-то. Чудес за последнее время я насмотрелся, но вот ангелов, пока не видел.
   - Ну мы теперь не совсем ангелы.
   - Точнее совсем не ангелы, - перебил Алексея гном. - Былитак сказать, да все вышли, а вас что-то смущает?
   - Да нет, - Семен пожал плечами. - Просто как-то неожиданно. Честно говоря никогда не задумывался о жизни после смерти, а тут она оказыватся - есть....ну просто не знаю что и сказать.
   - Зато я знаю, - встрял в разговор Зимин. - Ты Семен еще молод и тебе жить да жить, а вот меня эта новость очень порадывала. Надеюсь и меня там определят куда-ниубдь, а значит еще повоюем. А ты Семен давай расскажи ребяткам про этих явленцев, помочь им надо, парни-то на нашей стороне, да и чую, связано их дело с тем безобразием, что у нас сейчас твориться.
   Михайлов покосился на своего бывшего начальника, затем вздохнул и начал рассказывать.
  
   Оказывается, не смотря на официальное непризнание государством новой религи, храмы "Явления" все же существовали на территории России, но каждый из них находился под пристальным наблюдением специальных служб и к тому же проходил обязательную сертификацию. Им предписывалось, то же что и всем церквям: не унижать чувства верующих других конфессий, не вовлекать в свою веру насильно, не агитировать против других вероисповеданий, не проводить политические агитации. Официальные храмы этих законов не нарушали, однако то тут то там постоянно возникали подпольные, где активно велась пропаганда о том, что власть в России попирает законы божьи, ибо не хочет признавать ставленника Господа и Сына Его, что все другие верования ложны. Проповедники утверждали, что Господь и Сын Его удалились для важных дел, поставив владыкой над миром архангела Эммануила. А он, видя страдания людские, решил вмешаться чтобы помочь людям достигнуть полного благоденствия и построить подобие Рая на Земле. Для быстрейшего осуществления этого замысла людям необходимо верить в нового Владыку мира и отдаться всей душой его делу, его вере. Однако, по мнению Семена, все эти лозунги слишком сильно напоминал призывы и лозунги многочисленных партий расплодившихся в России. Агитация велась слишком прямолинейно, буквально чуть ли ни по коммунистически, типа: "Молись чаще и обеспечишь себе место в новом раю" или "Стройными рядами с новой верой в новый мир". Например у Семена эти лозунги вызывали только отторжение, впрочем как и у большинства людей, однако молодое поколение в последнее время все чаще попадало под влияние новой веры.
   Храм, на который они сейчас смотрели, по всем признакам был старой православной деревенской церквушкой, некогда заброшенной в связи с запустением деревни. Деревня так и не ожила, а вот церковь преобразовали в храм, и под ее влияние попало уже несколько близ лежащих деревень.
   По словам Семена, месса уже подходила к концу и вскоре прихожанам будет явлено воскресное чудо, а поэтому следовало поспешить. Алексей скептически оглядел одетого в камуфляж оперативника, думая как он будет смотреться среди деревенских прихожан. Он, в своем старом потертом плаще, и Глорин в своем балахоне, напоминающем военную плащ палатку, вряд ли вызовут подозрения, ибо среди сельчан встречались и более колоритно одетые личности, а вот огромный амбал в камуфляжном костюме...
   Семен, заметив его задумчивый взгляд, видимо сразу все понял, поэтому, добродушно усмехнувшись, сказал:
   - Я снаружи вас прикрою, но вы, если что кричите.
   Глорин с Алексеем направились к толпе прихожан стоящих у широких дверей храма. Видимо народу действительно было много и всех желающих старая церквушка вместить просто не могла. Расположившись в задних рядах прихожан, они стали вслушиваться и всматриваться в происходящее. Двери, больше напоминающие амбарные ворота были широко распахнуты и, в полумраке помещения, раздавался тихий голос священника, призывавшего любить и прославлять нового бога.
   Алексей даже сперва не поверил своим ушам и вопросительно посмотрел на Глорина, но гном утвердительно кивнул подтверждая, что он слышал то же самое.
   - А ты что ожидал? - пробормотал гном. - Вполне обычная проповедь, в принципе ничего странного, одной верой больше, одной меньше.
   Алексей лишь саркастически хмыкнул, думая о столь стремительном карьерном росте новоявленного владыки мира, от посланца, до владыки всего сущего, по крайней мере, именно так следовало из услышанного.
   Дальше в проповеди не было ни чего необычного, обычная проповедь, правда не на православный манер, а в стиле западных проповедников с их выкриками и сопровождением в виде спонтанных песнопений, больше напоминающая шоу. Как-то на одном из заданий он слушал одного из западных проповедников выступающих в подобной манере и тот не произвел на него какого либо впечатления, большинство присутствующих там прихожан похоже тоже воспринимали его выступление как легкое шоу и с удовольствием подпевали ему. Алексей вспомнил, что тогда он подумал о том, что эта проповедь проводиться больше как психологическая разгрузка и в этом смысле она очень полезна. В России же такой манер выступления редко прокатывал, а уж в деревенской местности и подавно. Тем страннее было видеть сейчас окружающие его отрешенные лица прихожан покачивающихся и выкрикивающих в такт песнопениям. Он с грустью посмотрел на стоящую впереди старушку лет семидесяти, которая шамкала губами мотивчик, и даже пыталась делать какие-то танцующие движения, подумав, что эта новая религия ему точно уж не нравиться. Он и раньше не был в восторге от того, что творилось в некоторых церквях, а по специфике своей работы он насмотрелся всякого. Однако то, что происходило сейчас, нравилось ему почему-то еще меньше чем все виденное ранее и с каждой минутой ощущение это только усиливалось. Он с беспокойством стал оглядываться, пытаясь разобраться в своих чувствах и понять причину своих волнений.
   - Ты чего? - прошептал гном, дергая его за рукав плаща.
   - Не знаю, предчувствие у меня какое-то.
   Гном пожал плечами и вновь стал вслушиваться в проповедь, правда Алексей краем глаза успел заметить, как тот сперва отстегнул что-то на поясе.
   - Придадим заботы о наших душах в руки покровителя и благодетеля нашего пресветлого архангела Эммануила. Вознесем же ему славу. Слава!! Слава!!!- разразился неожиданно священник громогласными возгласами, и вся толпа стала вторить за ним.
   И тут Алексей почувствовал, что его словно хватили дубиной по голове, в мозгах загудело, а мир поплыл, стремительно теряя краски. Он опустился на колено, краем глаза видя, что прихожане тоже падают на колени и, вдруг поняв, что происходит, сорвал очки. Зрение резко прыгнуло, расширяя спектр виденного, и перед ангелом предстал разноцветный мир энергетических потоков. Что его подстегнуло сделать это, он так и не понял, но впервые увидел мир в таком же виде, каким мог его обозревать во время своего ангельского существования. То, что творилось сейчас над храмом, можно было назвать энергетическим пылесосом, по крайней мере только эта ассоциация пришла ему на ум, при виде огромной воронки засасывающей энергию молящихся. Воронка вдруг резко схлопнулась и Алексей увидел редкие лучики блага, так в среде ангелов называли энергию нисходящую на некоторых верующих после молитвы. В обычных храмах во время молитвы истечение энергии от верующих напоминало Алексею звездную пыль, стремящуюся в небеса, а "благо" исходящее в ответ на молитвы напоминало чистый лучезарный свет. Здесь же лучики блага были какие-то не такие, больше похожие на отблеск клинков пронзающих воздух. К тому же из храмов люди чаще всего выходят с ощущением покоя и новых сил, так как даже не получившие блага получают заряд позитивной энергии, здесь же этот эффект явно отсутствовал. Кто-то просто воспользовался людской массой доведя ее молитвами до некоторой критической отметки, после чего собрал нужное колличесво энергии, практически ничего недав взамен.
   "В нынешней ситуации тоже многие уйдут с ощущением покоя, только из-за того, что сил больше не осталось", - подумал он, внимательно разглядывая тех на кого падали лучи местного "блага".
   - Что это было? - пробормотал покачивающийся гном.- Ты что нибудь понимаешь?
   Алексей с грустью посмотрел на Глорина, думая о том, что он, как и Лиска, все больше стает простым смертным, утрачивая свои способности, что впрочем для гнома и не удивительно, ведь и будучи на ангельской должности, он редко использовал свои сверхвозможности, а став практически обычным человеком, вообще стал забывать оставшиеся.
   Люди потихоньку поднимались с колен, смущенно оглядываясь, но проповедник не дал им прейти в себя, вновь заводя свою молитву. Прихожане нестройным хором подхватывали ее, но было видно, что люди энергетически высосаны. Заметив, что стоявшая впереди старушка до сих пор не может прийти в себя и подняться с колен, Алексей поспешил к ней на помощь. Поставив легкую как перышко старушенцию на ноги, он перелил ей немного энергии, чувствуя, что та потихоньку приходит в себя и ее взгляд обретает ясность.
   - Что это со мной сынок? - пробормотала она наконец, поправляя сползшую на лоб косынку.- Видно старая на солнце перегрелась. А внучка-то моя где?
   Она взволнованно заозиралась, пытаясь рассмотреть кого-то в толпе молящихся.
   - Так вы с внучкой пришли?
   - Ну да она окаянная, меня сюда притащила , - закивала бабка, - мы тут недалече живем в соседней деревне. Она из города к нам на лето приехала и вот сюда меня притащила, а я то старая и поперлась. Да еще стыдно вспомнить тут приплясывала вместе со всеми ... Тьфу..
   Старушка перекрестилась.
   - Прости Господи, за грехи мои. А ты сынок попомни бесовский этот храм, бесовский, - вцепилась неожиданно в него бабка. И вдруг неожиданно отстранившись, подозрительно на него посмотрела.- А ты не из их ли числа?
   - Нет, - улыбнулся Алексей, - Просто мы с друзьями тут рыбачим неподалеку, услышали песнопения и пришли.
   - Где ж вы тут рыбачите? А, небось, на Щучем, - утвердительно пробормотала бабка и Алексей не стал ее разубеждать, потому как уже жалел, что заикнулся про рыбалку, озера ведь могло по близости и не быть.
   Убедившись, что со старушкой все в порядке, он оглядел толпу в поисках гнома и увидел того сидящим на скамейке, которая расположилась около стены храма.
   - Тут перерыв объявили, сейчас дары принимают, а потом чудо казать будут, - усмехаясь, сообщил гном подходящему Алексею. -Так что надо запасаться попкорном и ждать представления.
   - Еще и дары надо приносить.
   - Ну, насколько я понял необязательно, но весьма желательно, в наше времена бесплатных чудес, увы, небывает, - гном потянулся, и с интересом посмотрел в сторону толпящихся у дверей прихожан. - О смотри, похоже начинается.
   Он встал и направился к дверям, а Алексей оглядевшись и видя, что ни кто не обращает на него внимания, снова снял надетые было очки и начал всматриваться в толпу.
   Священник, стоявший на помосте, произносил какие-то слова, прикладывая ладони ко лбу верующих и, своим необычным зрением, ангел видел, как от них тянулись белые энергонити, вливаясь в тела людей жаждущих исцеления. Подумав, что тот и в самом деле неплохой целитель, он все же еще раз оглядел толпу прихожан в надежде найти тех, кто ему нужен, а именно ангелов новой веры, однако пока кругом были обычные люди.
   Наконец сеанс целительства был закончен и священник устало покачиваясь удалился в сопровождении двух послушников. Проводив его взглядом, Алексей тяжело вздохнул, священник действительно выложился полностью, и многим из прихожан это действительно помогло. Скорее всего этот человек действительно верил в то что делал и помогал людям ото всей души, но как же это не вязалось с энергетическим пылесосом виденным им ранее.
   - Религия это опиум для народа, - констатировал вернувшийся гном. - Хотя парень не плох и работает от души.
   - Да, - Алексей кивнул и, надев очки, добавил. - Как-то все это не вяжеться друг с другом.
   - Что именно?
   - Ну эта высасывающая энергию воронка и вот такая реальная помощь людям. Было бы еще понятно, если бы этот священник помог парочке для отвода глаз, так ведь нет, выложился на всю мощь.
   -Сомневаешься?
   - А ты, нет?
   Гном только пожал плечами.
   Прихожане стали постепенно расходиться, оказалось, что в рощице прячется целая стоянка, и теперь эти машины и автобусы дружно взревев, стали выезжать на проселок, подбирая людей.
   "Ну мы и разведчики, - подумал Алексей, смотря на выворачивающий из-за кустов ПАЗик, - Целый автомобильный полк проглядели, а ведь можно было догадаться, что люди сюда не на своих двоих притопали, ну если только из ближайших деревень".
   Он покачал головой и поискал глазами Михайлова, который должен был находиться в рощице неподалеку и увидел того сидящим около березы метрах в двадцати от них. Оперативник стоял, привалившись спиной к стволу дерева и, закрыв глаза, похоже, дремал самым бесстыдным образом, однако, почувствовав взгляд Алексея, встрепенулся и помахал ему рукой. Алексей вздохнул и, поправив очки, подошел к мужику, ковыряющемуся во внутренностях своего старенького "москвича".
   - Извините.
   Он похлопал мужика по плечу. Тот от неожиданности вскинул голову и долбанулся о край капота.
   - Твою..... мать, ты что о...л, му...к я чуть башку себе е..ой матери не пробил !!!! - взбеленился мужик потирая грязной рукой место удара, от чего на его светло русых волосах оставались темные следы.
   - Извините, я не хотел вас напугать.
   - Да ладно, - неожиданно быстро успокоился пострадавший и посмотрев на свои масляные руки, вытащил из-под сиденья ветошь. Вытря ладони, он взял с заднего сидения кожаную куртку и достал из внутреннего кармана пачку сигарет. Затянувшись, он несколько секунд разглядывал терпеливо наблюдавшего за этим процессом Алексея.
   - Ты что паря на пляж собрался, так вроде зима скоро?
   - Нет просто дефект зрения, не могу переносить яркий свет, глаза слезятся.
   - А а а, типа вампир, у нас в деревне жил один, так мы его сперва чуть на кол не насадили, да наш участковый запретил. А вообще как оказалось тот мировой мужик и выпить и в компании. - мужик снова затянулся. - Вот только все это ночью, а днем дрых как сурок.
   - И что с ним случилось? - поинтересовался заинтригованный ангел, он впервые слышал о том, чтобы вампиры мирно жили среди людей.
   - Да ничего, - водитель "москвичонка" пожал плечами, - Также как и остальные чудики, в один день куда-то засобирался и фьььють, только его и видали.
   - Ясно, интересная история, но я хотел вас спросить, почему все разъезжаются, разве сегодня не будет явлено чудо.
   - А так вот что вас беспокоит, вы, наверное, из новеньких? - он смачно сплюнул. - Конечно тогда вам стоит посмотреть, зрелище я вам скажу потрясное, особенно когда приращивают части тела, руки там, ноги или отращивают за пару минут новые.
   - И..
   - Да вон там, в пристройке, - водитель указал за спину Алексея, на небольшое крылечко, приделанное сбоку от основного входа. - Сперва это конечно делали при всех, но потом все это как-то приелось, и остаются лишь те, кому действительно надо.
   - Понятно, - Алексей посмотрел на послушника закрывающего ворота храма. - Спасибо вам, да и кстати, у вас свеча неисправна, вот и искры нет.
   Он повернулся и направился к указанному входу, на ходу делая знак гному, чтобы тот следовал за ним. Мужик, посмотрев вслед странному парню в темных очках и длинном черном плаще, пожал плечами, засучил рукава свитера и полез проверять свечи
   Подойдя к крыльцу, они увидели выходящих женщин, которые вели под руку, недоуменно озирающуюся девушку.
   - Я вижу, вижу, - шептала девушка.
   Глорин посторонившись, пропустил женщин и, посмотрев им в след, взглянул на задумчивого Алексея.
   - Может мы ни там ищем, а Глорин? Может все мы неправы? Тут дарят людям надежду и исцеление.
   - Ты случайно не решил сменить веру? - с усмешкой посмотрел на него гном. - Или ты забыл, что случилось во время мессы.
   - Не забыл, - Алексей вздохнул. - И то что случилось меня беспокоит, но...
   Он несколько минут постоял в задумчивости, затем мотнул головой и решительно поднявшись по скрипучим ступенькам, открыл дверь ведущую в пристройку.
   - Кстати, - он повернулся к идущему позади гному, - не я, не ты, не можем сменить веру, потому, что мы не верим, а знаем и нам все эти иносказания не к чему. Хотя ...не знаю..
   Он резко развернулся и нырнул в полумрак помещения.
   - Вот и я о том же, - пробормотал гном, заходя следом.
  
   Внутри было темно, лишь горели свечи окружающие некое подобие лежанки, да небольшая настольная лампа на письменном столе приткнутом в угол довольно длинного помещения. За столом сидел священник в рясе и, склонившись над бумагами, что-то быстро записывал, кроме его в помещении находились двое типов одетых в просторные одежды с капюшоном. Они стояли по бокам от лежанки, и казалось, даже не шевелились.
   Алексей посмотрел на гнома, который быстро расстегнул плащ и теперь от туда торчал кончик секировой рукояти, и усмехнувшись снял очки. Мир сразу стал светлее, а фигуры в длиннополых сутанах вспыхнули ореолом силы.
   - Чем могу служить? - святой отец поднялся из за стола и направился к ним. В отличии от стоящих безмолвно монахов, его сила не била пламенными сполохами, а горела спокойным голубоватым огнем. Горящая же бледно-голубым с красноватым подсветом аура стоявших, свидетельствовала скорее об их неопытности, а красные сполохи еще и о агрессивности и количество красного похоже увеличивалось.
   - Так что же вы хотели? Милостью Эммануила я.... - подошедший к ним священник, наконец заметил светящиеся глаза Алексея. - Вы, ты...
   - Может хватит маскарадов? - ехидно поинтересовался гном смотря в лицо изумленному ангелу.
   - Вы, вы, вы... - он переводил взгляд с одного на другого, а стоявшие безмолвно стражи откинули капюшоны и угрожающе двинулись в сторону друзей.
   Алексей посмотрел на какие то кукольные лица подходивших, причем местами недеформированные, и подумал, что правильно те носят капюшоны, ибо такие физиономии ввергнут в ступор любого.
   - Ну и уроды, - поморщился гном, - Кто их учил материализовываться? Клянусь, без материальной оболочки они наверняка не лучше.
   Он толкнул Алексея локтем в бок и шагнул в их сторону, извлекая из бездонных складок плаща свою секиру.
   - Ты тут со старшим поболтай, а я с ребятками погутарю.
   Лже священник расширенными глазами смотрящий, за процессом извлечения Глориным огромной секиры вдруг покрылся сеткой мелких трещин, через которые брызнул яркий свет.
   - Не стоит торопиться святой отец, - прошипел от боли сквозь зубы Алексей, подставляя к шее того энерголезвие и попутно думая, что он уже привыкает к этой дикой боли, тем более, что вопреки ощущениям, того что у него плавятся кости и кожа, на самом деле он отделывался лишь сильными ожогами, а для него это вполне излечимо.
   - Ладно, ладно, - забормотал священник приобретая прежний облик и косясь боязливо косясь то на лезвие у шей то, в сторону гнома, который загнал в угол его помощников и похоже лишил их некоторых конечностей, по крайней мере нечто валявшееся около их ног, очень напоминало руки с зажатыми в них пистолетами.
   - Ну что может просто поговорим? - спросил притворно ласковым голосом Алексей убирая лезвие и собирая всю свою волю в кулак, чтобы не заорать от боли.
   - Х..х..хорошо
  
   Стол, лампа, полумрак.
   "Опять все повторяется." - подумал Алексей, правда вместо удобного кресла шаткий стул, а вместо старого учителя, потенциальный враг, которого почему-то и врагом считать не хочеться. Он посмотрел на сидевшего напротив, отметив что в отличии от его стражей, которые выглядели словно участники ночного кошмара, его собеседник создал свой облик идеально. Этакий деревенский батюшка, с окладистой бородой и лицом доброго дедушки, вот только не в рясе, а в темно коричневых штанах и такой же рубахе, поверх которой был накинут черный плащ с капюшоном и красным крестом. Алексею, все это одеяние, страшно напомнило какой-то фильм, однако вспомнить что это за кино он не смог.
   - Это что знак Красного креста или Крестоносцев, однако, насколько я знаю, крестовые походы давно закончены, а на медбрата вы не очень похожи.
   - Рыцари Господни всегда существовали и будут существовать, неся слово божье заблудшим рабам его, - неожиданно пафасно ответил лже священник, заставив Алексея поморщиться.
   - Давайте без пафоса святой отец, или как вас там в реальности зовут?
   Пленный как-то сразу сник, покосившись на своих телохранителей, которые сейчас были заключены в некое подобие энергетического кокона, созданного гномом с помощью какого-то артефакта извлеченного из бездонных складок плаща.
   Заметив этот взгляд, Глорин только усмехнулся:
   - Зря смотришь, даже если они покинут эти тела, вырваться и отправиться за подмогой не смогут. В свое время этот артефакт создал один из могучих магов для удержания джинов, а твои сопляки даже до студентов академии не дотягивают.
   - Ну так мы забыли представиться, - прервал гнома Алексей, - Я ангел-страж второго уровня внешнего отдела СОБОРа, а вон тот злой тип, - он кивнул в сторону Глорина, - ангел пятого уровня.
   Гном молча отсалютовал секирой, которую до сих пор не убрал, а наоборот достав наждак начал водить им по ее лезвию.
   - Я архангел-целитель 2-ого уровня гвардии святого Эммануила - Дейв
   - Нет Глорин ты послушай, как звучит: "гвардии святого Эммануила",- усмехнулся Алексей. - К тому же целый архангел, насколько я помню раньше у нас было только два архангела.
   - Даже скорее один - Смотритель, о статусе Старейшины я не знаю.
   - Понятно, лучше скажи кем ты был до этого.
   - До чего?
   - Ну до, - Алексей пощелкал пальцами. - До захвата власти, этим Эммануилом.
   - Какого захвата власти, - целитель возмущенно уставился на Алексея. - Эммануил был выбран советом координаторов.
   Гном с Алексеем потрясенно уставились друг на друга.
   - Вот это номер, - только и смог выдавить Алексей.- Рассказывай.
   Через пол часа они были в примерном курсе дел у небесной канцелярии, и это знание их отнюдь не радовало. Дейв рассказал все, что знал, а знал он немногое, так как был просто штатным целителем, хотя и довольно высокого уровня.По его словам выходило, что после трагедии со Смотрителем, был созван срочный совет координаторов и там было решено провести подробное расследование случившегося, а на пост смотрителя временно был поставлен святой Эммануил.
   Алексей вопросительно посмотрел на гнома, но тот только пожал плечами, показывая, что не знает такого.
   Так как их группу так и не смогли обнаружить, то постепенно все расследование сошло на нет. К тому же, и это больше всего поразило Алексея, по словам священника, другие версии гибели Смотрителя совет даже и не рассматривал, хотя и не все присутствующие в нем были согласны с такой постановкой вопроса. Гном, услышав это, только грустно усмехнулся в бороду и покачал головой. В результате большинством голосов совет постановил внести их группу в списки "павших" и закрыть дело. Выборы же нового смотрителя, которые должны были состояться через некоторое время, были сорваны новыми ЧП. Несколько групп ангелов были полностью уничтожены неизвестными демонами, и стало просто не до этого, тем более, что Эммануил прекрасно справлялся с возложенными на него обязанностями. А провалы между тем продолжались: в Лондоне была уничтожена почти вся сеть наблюдателей, в Швеции погибла группа искателей (ангелы, ищущие и уничтожающие опасные артефакты), даже на уровне астрала было произведено несколько атак, правда успешно отраженных.
   В результате этих происшествий был вновь созван совет координаторов, на котором было решено, что действующая структура СОБОРа не отвечает реалям нынешней ситуации и подлежит реформированию. В частности Эммануил высказал мысль, что в состав ангелов, действующих в реальных полевых условиях, нужно нанимать бывших профессиональных военных, а так как их в межмирье попадает мало, то требуется совершать отбир прямо после их гибели в обычном мире. Вторым его предложением было: более активное вмешательство в жизнь обычных людей. Оба этих пункта нарушали все писанные и не писаные законы СОБОРа, но так как его было решено расформировать, а Старейшина, являющийся по сути негласным главой как совета так и академии - отсутствовал. Наверное именно поэтому голосование прошло на ура.
   Со вторым пунктом Алексей, правда про себя, согласился, ибо сам считал, что многое в этом мире пускалось на самотек. Да и чисто по человечески можно было помочь во многих ситуациях, если бы не существовующий запрет на вмешательства в дела земные. Вмешиваться разрешалось лишь в случаях обнаружения потустороннего вмешательства, проникновения кого-либо из другого мира, нарушения баланса сил, ну и подобных ситуациях. И все же ангелы частенько нарушали этот закон и помогали простым людям, хотя это было разрешено только ангелам-хранителям. Однако к сожалению, и вопреки расхожему мнению, их было не так много и везде они не поспевали. Эммануил же предлагал помогать людям в прямом смысле этого слова, поэтому данное предложение пришлось многим по душе, однако не всем. Как ни странно многие ангелы-стражи работающие на Земле, высказались против этой инициативы, заявляя, что "поводыри человечеству не нужны". Через пару дней их отдел был распущен и объявлено о закрытии академии, а так же создании "ордена Крестоносцев". Всем стражам было предложено пройти перерегистрацию для вступления в новый орден, однако вопреки ожиданиям, на это пошли лишь еденицы. Остальные либо ушли за "дверь", либо покинули это измерение, разбредясь по другим мирам.Что стало с преподавателями академии, ни кто толком ничего не знал, однако предполагали, что те последовали за своими учениками. Среди других ангелов тоже произошел раскол, и вскоре небесная канцелярия стала пустеть, а набор новых курсантов, проходил со скрипом, тем более совершенно неожиданно иссяк ручеек поступающих по обычному каналу. Это было невозможно, так как данное правило было заложено в ткань мира и нужные люди сами приходили в мир ангелов. Конечно их было и немного - примерно пять человек в земной месяц, однако теперь количество пришедших по тропе вообще равнялось нулю. Курсанты же, набранные новым образом, оказались далеко не лучшего пошиба и многим оказались недоступны даже обычные умения ангелов начального уровня.
   - Да вы сами посмотрите, - священник кивнул в сторону горе охранников. - Даже обычную материализацию пройти толком не могут, да и воины из них, если честно, так себе. Конечно иногда попадаются интересные экземпляры, но их обычно направляют сразу в "тени".
   - Это, что типа "спецназа", - поинтересовался Алексей.
   - Ну да, пожалуй, - Дейв наклонил голову в знак согласия. - Вызываются в особо тяжелых случаях и...
   - Подожди, - гном задумчиво поскреб в бороде. - Это все понятно, непонятно почему наши ребята, вас не поддержали. Ведь многие всегда были недовольны тем, что было запрещено активное вмешательство в жизньмэтого мира.
   - Ну я не знаю, - ангел пожал плечами.
   - Зато я знаю, - раздалось со стороны двери. - Извините, я тут подслушал.
   - Ага, - усмехнулся гном с усмешкой смотря на подошедшего Михайлова. - А я тут гадаю, кто мне на плащ жучка цепанул.
   Он протянул смутившемуся оперативнику нечто напоминающее полупрозрачную каплю и добавил:
   - Интересная штука, я даже сначала не врубился, что это такое, кстати что вы там говорили?
   - Я говорил, что прекрасно понимаю, почему ваши ни стали служить новой власти, ведь это произошло не сразу, я прав?
   - Ну, - целитель замялся. - Я, разве этого не сказал? Извиняюсь. Действительно это произошло не сразу, сперва все активно включились в работу и для нечисти наступили несладкие деньки.
   - И когда произошел бунт? - спросил гном.
   - Бунт? - переспросил удивленно целитель. - Не было ни какого бунта, просто, когда Эммануиль объявил себя наместником Создателя, многие с этим были не согласны.
   - Еще бы, - хмыкнул гном. - Я бы тоже не стал прислуживать непонятно кому.
   - Ну почему непонятно? - обиделся целитель. - Сам Старейшина подтвердил его статус, да и разве раньше вы не служили Старейшине или Смотрителю.
   - Старейшине и Смотрителю, вот еще, - хмыкнул возмущенный гном. - Они же просто наблюдали и координировали, к их советам прислушивались, но истинной в последней инстанции они ни когда не были, да и не претендовали на это. Мы все работали по сути за идею, стараясь оградить людей от различной нечисти и помочь им не нарушая законов Создателя.
   - Законов Создателя, - пленный презрительно хмыкнул. - А вы видели этого Создателя? Мало того, его ангелов ни кто не видел и даже ни кто не знает как они выглядят. Нет нет я нас не имею ввиду, какие мы ангелы... так, по сути, другая эпостасия обычного человека. А вот тех ангелов, которые описываются в писании, вы видели? Или тех ужасных падших ангелов, о которых нам рассказывали при обучении?
   - Нет, ну и что? - гном пожал плечами, - Это ни значит, что их нет. Я даже уверен...
   - Я не говорю, что они не существуют, - резко перебил Дейв гнома. - Я просто уверен, что им до нас и дела-то ни какого нет. Кто-то из них создал нашу "небесную канцелярию" и удалился, оставив всех нас вариться в собственном соку. К тому же оставил кучу дурацких законов и предписаний и хорошо что хоть кому-то это надоело, и он решил взять все в свои руки. Так что подождите чуток и увидите - мы сделаем людей счастливыми, мы не будем прятаться за различные книжные лозунги, а люди будут не просто верить в далекого и непонятного бога, они будут знать, что он есть, что он поможет им всегда, достаточно вознести ему молитву. Мы дадим человечеству рай на земле, а потом и на небе....
   - Слышь, Алексей, он меня нервирует, - пробормотал гном, смотря на разошедшегося в экстазе проповеди целителя. - Прямо фанатик какой-то, мож его обухом промеж глаз, пусть успокоиться.
   - Не поможет, - усмехнулся Михайлов. - Я знаю такой тип личности, да и мозги ему промыли изрядно. А лозунги эти мне до боли знакомы, если помните наша страна по ним долго жила, но, как известно, благими намерениями вымощена дорога... Впрочем сами понимаете.
   - М.. м да, - Глорин с Алексеем переглянулись. - Ситуация. Впрочем, как бы мы ни хотели, наше мнение тут ничего не решит, вдвоем мы против всей их братии не сдюжим, - вздохнул печально гном, хотя по глазам было видно, что он хотел бы попытаться.
   - Давай Глорин вытащим Влада, а потом будем решать, что делать дальше, тем более, что мы не одни такие. Я уверен, что другие стражи тоже не будут сидеть сложа руки.
   - Нас не остановишь, люди поддерживают нас, мы ветер нового времени, а вы пыль прошлого. Мы...
   - Как поэтично.
   Удар кулака Глорина прозвучал как выстрел. Лже священник вместе со стулом пролетев пару метров, врезался в угол лежанки, однако тут же резко вскочил и выпустил в гнома разряд энергии, от чего тот, в свою очередь, согнулся как от хорошего удара. Несколько секунд противники рассматривали друг дружку, затем с руки свщянника вновь сорвалась молния, но Глорин увернулся и тут-же, с каким-то утробным рыком, подскочил к проповеднику, нанеся удар ему под дых. Тело святого отца взмыло вверх на пару метров, однако упасть гном ему не дал, а резко подпрыгнул и ударом ноги послал Дейва через все помещение.
   - Глрин хватит!- опомнился, наконец, Алексей, встав между лежащим на полу целителем и гномом. - Ты, что с ума сошел?
   Гном только рыкнул, что-то неопределенное и схватив секиру, выбежал из помещения, хлопнул дверью. Алексей, тяжело вздохнув, взглянул на непробиваемо спокойного Михайлова и склонился над лежащим Дейвом. Половина тела того было превращено в кашу, часть лица отсутствовала и его заменяла энергетическая субстанция, которая, потрескивая, тускнела на глазах.
   - Я...я, ухожу, - пробормотал Дейв, с каким-то животным страхом смотря на склонившегося.
   - Да ты уходишь, - Алексей вздохнул и ободряюще сжал руку умирающего. - Скоро ты все узнаешь, прав ты был или нет.
   - Я боюсь, - пробормотал тот. - Боюсь...
   - Не надо бояться, ведь ты же ангел, - ободряюще улыбнулся Алексей. - Прав ты или нет, но ты верил в то что делал, а я уверен, там это зачтется. И, если тебе не трудно, ответь на последний вопрос, зачем вы закрыли границы?
   - Эммануиль,... - умирающий ангел, совсем по человечески закашлялся.- Это он...говорил, что нам ненужны пришлые, которые тащат сюда всякое, барахло, чуждые нам идеи, изобретения. Да и нечисть разную проще останавливать на границе, чем ловить по всему миру.
   - Ну, хоть в этом я с ним согласен.
   - Однако... мне кажеться, он просто боялся.
   - Кого?
   Целитель слабо улыбнулся,но промолчал, а его тело вдруг стало истаивать, превращаясь в легкий дымок. Алексей осторожно опустил на пол опустевшую одежду и, переведя зрение на восприятие тонкого мира, огляделся. Прямо напротив двери из церкви незмным огнем сиял тоннель, перед которым стоял целитель.
   - Мне пора, - прошептал тот и, оглянувшись напоследок, решительно шагнул в свет.
   - Удачи, - пробормотал Алексей, смотря вслед уходящему.
   На миг ему показалось, что за светящейся воронкой он увидел другой мир. Мир, купающийся в свете, легкие, точно росчерк пера здания и человека стоящего по другую сторону. Одетый в длинный белый плащ с короткими золотистыми волосами, он с улыбкой смотрел на Алексея.
  
   - Ну и что это значит? - едва выйдя из помещения, услышал Алексей.
   - В смысле Глорин? - он с удивлением посмотрел на гнома, который стоял посереди двора со своей секирой.
   - Вот это, - гном обвел вокруг себя рукой.
   Алексей огляделся и только сейчас заметил, стоящих по периметру людей в маскировочной форме с короткими автоматами в руках. Он вопросительно посмотрел на Семена.
   - Мои люди, - кивнул он головой. - Но не беспокойтесь, не по ваши души. Давайте за мной.
   - Мы в принципе и не беспокоимся, - прошипел гном, цепким взглядом окидывая солдат в зеркальных шлемах.
   Гигант только пожал плечами и неторопливо направился в сторону оцепления. Алексей гневно посмотрел на гнома и тот, что-то ворча себе под нос, спрятал секиру, после чего с независимым видом направился вслед за Михайловым.
   Вертолет сделал круг над храмом, и Алексей увидел солдат выводящих служителей и усаживающих их в автобус. Пилот высунулся из кабиныв салон и что-то прокричал сидевшему рядом Михайлову, тот кивнул головой и поднял большой палец. Вертолет сделал еще один круг над храмом и направился вдоль дороги, медленно набирая высоту. Внизу вдруг что-то сверкнуло и, даже сквозь рев винтов, Алексей различил эхо далекого взрыва.
   Как оказалось вертолет доставил их на ближайшую базу ЦентрСпаса МЧС в этом регионе, а Семен, оказавшийся, кстати, майором , сославшись на срочные дела, исчез, оставив их в небольшом вагончике, приткнувшемся у края летного поля. В вагончике, кроме стола, стула и печки типа: "буржуйка", оказалась еще пара коек, которыми друзья не приминули воспользоваться. Постели правда не было, если не считать стареньких матрасцев, но Алексей неожиданно почувствовал себя настолько вымотанным, что готов был спать на голой сетке. Судя по вздоху облегчения который издал гном опускаясь на соседнюю кровать, Глорин чувствовал себя не лучше.
   Вернувшийся Семен оглядел мирно сопящих друзей и, тихонько, стараясь не скрипеть хлипкими досками пола, подошел к столу, положив на него забытый гномом артефакт.
   Они проспали до полдня следующего дня, а проснувшись и обнаружив оставленный предмет, только молча переглянулись, что случилось с плененными гномом ангелами оставалось только догадываться.
   День выдался теплым и солнечным и если бы не почти голые деревья, с редкими остатками пожухлой бурой листвы, то можно было бы подумать, что еще ранняя осень, а не середина ноября.Они сидели около ангара на небольшой деревянной лавочке, сколоченной местными умельцами из двух чурок и нескольких струганных досок, и молчали. Глорин, выяснив где находиться кухня, отправился готовить свой чай, для успокоения нервов так сказать и уже около часа не появлялся. Правда через некоторое время Алексей уловил запах мяты, разнесшийся над летным полем со стороны местной кухни.
   -Ну и что по другому было нельзя? - спросил, нарушая молчание Алексей.
   Семен, наблюдавший за механиками копающихся во внутренностях привезшего их вертолета, только вздохнул и покачал головой.
   - Нет с этими только так.
   Он рассеяно похлопал себя по многочисленным карманам и вытащив откуда-то мятую попироску, -з акурил.
   - Этот святоша так хорошо рассказывал о том, как счастливо будут жить люди, под их чутким руководством, такую картину нарисовал. Так вот Алеша, я видел, как они живут.
   Он опять замолчал и сосредоточенно принялся дымить, а Алексей не стал спрашивать, понимая, что тот расскажет все сам. Механики тем временем захлопнув ремонтный люк, спрыгнули с винтокрылой машины и подъехавший тягач поволок ее к ангару. Алексей осмотрел опустевшее летное поле, с тоскливо торчащим на краю его старым "кукурузником".
   - И что их еще используют?
   - А?- Семен очнулся от своих мыслей и вопросительно посмотрел на Алексея.
   - Я имею в виду "кукурузник", неужели их до сих пор летает?
   - Нет, скорее всего, просто на лом вывезти не удосуживаются, - отмахнулся Семен и, поглядев недоуменным взглядом на потухшую сигарету, откинул ее в сторону.
   - Так о чем это я? - он задумчиво посмотрел на Алексея. - Ах да. Я видел, каким они представляют новый мир. Это было во время одного из заданий, мы с группой были в деревене, полностью попавших под влияние этой новой веры.
   Алексей с интересом слушал рассказ майора. Оказалось, все то, что обещала новая вера, исполнялось. Исполнялось с точностью до малейшего обещания. Жители деревень, куда высадилась группа разведчиков, жили можно сказать в свое удовольствие. Весь день они придавались праздности и молитве. Им не надо было заботиться не о еде ни о питье, ибо и то и другое просто появлялось у них на столе, как впрочем и одежда, а так же все остальные нужные для жизни вещи. Правда стоит заметить, что это была самая простая одежда и самая простая еда, но многие удовольствовались и этим, тем более для того, чтобы получить более лучшее, надо только было усердно помолиться и оба-на, все что заказывал - пожалуйста. Так что фермы и поля были заброшены и зарастали бурьяном, как впрочем и техника, которая почему-то массово выходила из строя. Причем ее ни кто не восстанавливал. Молитвы в таких случаях почему-то не помогали и поэтому жители решили, что все это от нечистого и поэтому святой Эммануил, просто не хочет, чтобы данные бесовские вещи отравляли их бытие. Нет, сразу технику ни кто уничтожать не стал, но по мере того, как она выходила из строя, ее просто выкидывали. Ни кто не работал. Даже местная больница и та оказалась заброшенной, впрочем как и пожарный участок, школа, магазин. Весь день люди только и делали, что собирались в кучки и обсуждали способы молитвы новому богу. Кто-то выдумывал новые, кто-то предлагал, как лучше донести до бога их просьбы и так весь день. Нет, они занимались и другими делами: женщины садили цветы, украшая деревню, от чего та походила на цветущий сад, учили детей молитвам, некоторые все же содержали крохотный огородик и работали там, но все же основное время уделялось молитвам. Мужчины занимались, благоустройством деревни, подсыпали дорожки, чинили заборы и садили деревья.
   - Знаешь, действительно там как в раю, - вздохнул Семен, - Не деревня а цветущий сад. Цветы везде, даже по моему ближайшие поля засажены ими, кроме того везде яблони, груши, вишни. Все цветет и благоухает, я был сперва просто очарован, пока не увидел людей. Вроде все хорошо, добрые, приветливые, счастливые, а глаза.... Глаза пустые. Они как машины, нет как зомби, ходят, что-то делают и молятся, молятся. Если что-то не получается, то они не начинают искать выход, как поступил бы каждый, а просто встают на колени и начинают усердно молиться, час, два.., день, короче пока их проблема не решиться. Но хуже всего... хуже всего дети.
   Он замолчал и с болью во взгляде посмотрел на Алексея.
   - Детишки там.. я не знаю как сказать, но недолжны они ходить с пустым взглядом или петь половину дня алилуя. Они ведь даже не улыбаются, не смеются, а если и появляется в их глазах человеческое, то на какое-то короткое мгновение. В них нет жизни, нет...нет души.
   Семен сжал огромный кулак и впечатал его в другую свою ладонь.
   - Знаешь, это уже не люди, но и не животные, нечто среднее, ни способное самостоятельно мыслить и принимать решение, и это страшно...страшно Алеша. Ведь если им скажут пойти и убить себя, или кого-то еще, за веру, за идею, да за что угодно - пойдут и убьют, даже детишки. - Ситуация... - Алексей помотал головой. - Даже неверится. Если все рассказанное тобой правда, то наш мир скатиться, к такому "райскому" состоянию, что в аду лучше покажется. Мир безвольных идиотов-фанатиков, под управлением группы священников. Идеальное место, где нет зла, нет насилия, но и нет мыслей, нет воли, нет любви - ничего нет. За тебя все уже решено, думать не надо, только возноси хвалы и живи себе в кайф пей, ешь, плодись... дела.
   - Все правда, - усмехнулся Семен. - Райская жизнь. Да если там, - он кивнул на небо, - такой рай, лучше уж в противоположном направлении.
   - Нет там ни так, хотя в раю не был, но убежден, что Создателю не нужны такие изнеженные, безвольные бараны.
   - Но ведь в библии описывается...
   - Знаешь майор, - Алексей усмехнулся. - Я однажды спросил об этом одного старого ангела и он сказал мне, что Библия писалась людьми и для людей, а значит все в ней прошло через призму людского понимания. Я тогда подумал что все это объяснение так банально, а он, подумав, вдруг добавил: " рай - это мечта, это цель, причем местами несбыточная, но если мы хотим его создать, то дойти до него нужно самим, своими ногами и построить своими руками. Вот только тогда плоды райских деревьев покажутся тебе сладкими, только тогда твое сердце и душа обретут покой. Но запомни... возведя один рай, ты захочешь другого..."
   - Да я понимаю, - Семен усмехнулся. - Вечный бой, покой нам только сниться.
   - Типа того, ну а иначе скучно будет жить, а рай? Рай - это всего лишь привал перед дальнейшей дорогой, место отдыха измученной душе и телу.
   Они замолчали, думая каждый о своем. Неожиданно Михайлов вздрогнул и приложив палец к уху к чему-то прислушался. Алексей покосился майора итолько сейчас заметил, тоненький проводок передатчика.
   Выслушав невидимого собеседника тот кивнул и добавив вслух:
   -Скоро будем, - повернулся к Алексею.- Ну что ж ангел, молись Создателю, кажется, мы нашли того, кто знает тайные тропы из этого мира.
  
  
   С полтора часа протресясь в кабине старенького "Хантера" они, наконец, прибыли на место. Машина не стала их дожидаться, а, посигналив на прощание, развернулась и направилась обратно, по разбитой лесной дороге. Алексей оглядел окружающие небольшую заимку вековые сосны и покосился на гнома, который топтался на месте, разминая конечности и почесывая то заднюю точку, то макушку, попрыгать по кочкам им пришлось изрядно. Михайлов, покосившись на гнома, только усмехнулся, ему такая ездовая акробатика похоже была не в новинку, а Алексей догадался включить защиту "биокона" и тот просто сделал его кожу более жесткой, не чувствительной к ударам о различные железяки, торчащие неизвестно откуда, то-там, то-тут, в машине. Увидев, что гном более или менее успокоился, майор направился к стоявшей неподалеку баньке.
   - Мы что париться будем?
   Проворчал гном, бочком протискиваясь в дверь строения и замирая, от удивления. Вместо тесной парной, внутри баньки их ожидало небольшое помещение и отливающая хромом кабина лифта. ,Мы что париться будем, - проворчал гном бочком протискиваясь в дверь баньки и замирая тупо таращ
   - Можно и попариться, - с вполне серьезным лицом кивнул Семен. - Но может сперва займемся делом?
   Он вошел в кабину лифта и жестом пригласил друзей последовать за собой, дождавшись замешкавшегося гнома, Семен достал пластиковую карту и, сунув ее в щель над панелью с кнопками, нажал одну из них. Двери с легким шелестом сомкнулись и кабина лифта буквально рухнула вниз с пронзительным свистом.
   - Ну и где мы? - поинтересовался Алексей, пытаясь просканировать глубину шахты. Однако либо чувствительность его обманывала, либо шахта была глубиной с пару километров.
   - Это одна из региональных баз "СпеКтРа", - ответил майор, покосившись на Алексея, у которого свечение его глаз стало заметно даже сквозь темные очки.
   - Спектра чего? - переспросил гном.
   - Спецотдел Контроля Реальности, - пояснил Михайлов. - Организация созданная во время "плывуна".
   - Чего, чего? - переспросил оторвавшийся от сканирования Алексей. - Что за "плывун", такой?
   - Ну, как объяснить, - Михайлов пощелкал пальцами. - Так у нас в конторе ученые назвали период, когда всякая тварь магическая и не очень, ломанулась к нам в страну. У многих тогда возникло впечатление, что наша реальность просто стала разрушаться, плыть. Ведь тут такие твари появляться стали, что голливудские ужастики просто сказка на ночь. Первые годы вообще тяжело было, опытные опера сдавали, многим ребятам буквально крышу сносило.
   Он усмехнулся что-то вспоминая.
   - Представьте, даже бандитам пришлось тяжко. Одно дело иметь дело с такими же братками, а совсем другое, когда на твою территорию покушается шайка магов стихийников или клан вампиров.
   - Однако вроде потом все утреслось?
   - Ну можно сказать и так, - кивнул Семен в ответ на реплику Глорина. - Однако до сих пор проблем хватает, хотя после "исхода" стало...
   - Это когда все маги ломанулись отседова, - вставил сообразительный гном.
   - Ну не только маги, многие из существ и даже обычных людей. Хотя надо признать, что после закрытия границ нам полегчало, однако многие пространственные ходы были нам полезны, в последние годы мы их активно разрабатывали.
   - Не уж-то налаживали отношения? - хмыкнул Алексей.
   - А чего удивительного, - майор пожал плечами, - Торговля, везде торговля, тем более в последние годы, после того как многие из государств попали под влияние новой веры, импорт и экспорт совсем захирел, а тут такие перспективы стали наклевываться, да Министерство торговли нас чуть ли не на руках носило. Однако лафа длилась недолго..
   - Крестоносцы..
   - Они милые, - Семен ухмыльнулся. - Еще один пунктик не в их пользу. Тем более с нашими ребятами они не церемонились, просто бросали какую-то дрянь. Бааааххх и прохода нет и пацанов тоже.
   - Это "хлопы", - пояснил, уже жующий, что-то гном. - Мы ими запечатывали дыры в темные миры, рвет эти связки к едрени фени.
   - Какие связки? - не понял Михайлов.
   - Ну "связки" - это такие точки соприкосновения миров, там энергопотоки выглядят точно переплетение канатов, по этим узлам мы их еще засекали. Ну, я не знаю, как объяснить, - махнул рукой гном и сосредоточено чем-то захрустел.
   - Стоп, стоп, - замотал головой парень, - так вам известны...
   - Нет, - прервал его Михайлов, - последний известный нам проход мы потеряли около месяца назад.
   Лифт остановился, и Михайлов шагнул в ярко освещенный коридор, а Алексей приотстав, посмотрел на отряхивающего руки гнома и спросил:
   - Глорин, что ты все жуешь?
   - Так печенье, - пожал плечами гном. - У спасателей там, в столовке в вазочке стояло, мы так быстро собрались, вот я и захватил перекусить. Вместе с вазочкой.
   Гном продемонстрировал пластиковую посудину и вновь спрятал ее в бездонных карманах своего плаща. Алексей только вздохнул.
  
   - Двери, двери, мир дверей какой-то, - проворчал гном, осматривая коридор по которому они шли. - А вот что там?
   Гном неожиданно остановился и приоткрыв одну из дверей сунул туда голову. Михайлов резко затормозил и рванулся к гному, но в это время за дверью глухо грохнуло и явственно запахло озоном. Глорин медленно притворил дверь и посмотрел невинными глазами на стоявшего с открытым ртом майора. Алексей не знал смеяться ему или плакать: лицо гнома почернело, а борода и волосы топорщились в разные стороны и легонько дымились.
   - Блин предупреждать надо, что там у вас там со стихийным элементалем работают.
   Михайлов только молча ткнул в табличку с надписью: "Не входить, идет эксперимент" и знаком молнии. Гном равнодушно пожал плечами и с независимым видом зашагал дальше. Алексей только вздохнул и извеняюще посмотрев на Михайлова, развел руками. Наконец Семен остановился около двери с табличкой "12" и, открыв ее, шагнул внутрь, сделав жест следовать за ним.
   За дверью находилось полутемное помещение с мигающим пультом вдоль прозрачной стены. За пультом сидел мужчина и пил что-то из пластикового стаканчика, наблюдая за происходящим на нескольких мониторах полукругом расположенных перед креслом. Он медленно повернулся к вошедшим, однако увидев Семена, резко вскочил и, вытянувшись в струнку, отрапортовал:
   - Господин майор у объекта находиться группа Сильвы, исследования идут по обычной программе, объект не проявляет агрессивности.
   - Вольно сержант,- махнул рукой Семен, - открой дверку.
   Одна из стен помещения дрогнула и, разделившись на несколько частей, разошлась в стороны, причем Алексей заметил, как на ней блеснули какие-то письмена. Заметил это и гном.
   - Рунная магия?
   - Все верно достопочтимый, - кивнул головой майор. - Руны. Эти двери, да и многие другие зачаровывали и ковали гномы в одном из измерений.
   - Действительно? - гном подошел к створке не до конца вдвинутой в стену и прикоснувшись рукой закрыл глаза. - И правда, чувствую магию детей гор.
   Он с грустью вздохнул и ласково погладил металл двери.
   В комнате за дверью находилось трое: высокая блондинка, с внешностью фотомодели и небольшими рожками на лбу, Алексей даже попытался заглянуть ей за спину в надежде увидеть хвост, на что та, заметив эту попытку, только возмущенно повела плечами. Вторым был невысокий лысоватый мужичек, профессорской наружности. Он сидел за столом, на котором было расположено непонятное для Алексея оборудование, мерцающее и пищащее на различный лад и с озадаченным видом смотрел на все это буйство света. Третьим был спецназовец в полной боевой выкладке, в зеркальном шлеме и с автоматом наперевес. Вся комната была уставлена шкафами с различными приспособлениями, единственное, что смог опознать Алексей из этого оборудования оказался томограф, который был довольно компактным и сделан в виде кушетки, к тому же на нем было написано: "Томограф ТКЭИ-2025".
   - Ну и где наш гость, профессор? - обратился к сидящему майор, однако вместо профессора ответил другой.
   - Да здесь я мяу, здесь и поверьте, гостем себя, мяу, совсем не чувствую.
   Из-за ширмы стоявшей в углу вышел кот, точнее сказать котяра ростом или высотой Алексею по пояс и сиамской раскраски. На ходу он застегивал ширинку у джинсов, в которых, сзади, судя по всему, был сделан вырез для хвоста, так как оный торчал из-за спины и нервно подергивался. Ангел заметил, что в отличие от обычных котов у этого на лапах (или руках) короткие пальцы, которыми он с ловкостью зашнуровывал сейчас высокие ботинки, типа солдатских бертцев.
   - О Мурзик, - хмыкнул гном, до этого внимательно разглядывающий демонического вида красотку.
   - Кто я, мяу,- кот ажно подпрыгнул и возмущено уставился своими зелеными глазами на гнома,
   - Я не Мурзик, господин поджаренный гном, а Меридин Узлук Рухам де Кол истинный дворянин в сотом поколении, - он гордо выпрямился и положил лапу (все же лапу решил Алексей, который ни как не мог привыкнуть к коту с руками) на воображаемую шпагу.
   - Ну, я же говорю Мурзик, - усмехнулся гном и опять уставился на рогатую красавицу.
   - Да, я, да мяу, - кот махнул лапой и повернулся к Михайлову. - Господин начальник, по-какому праву вы меня задерживаете, мяу, да еще всякие уколы мне под хвост суете, мяу.
   - Господин Мередин Узлук Рухам де Кол, - без запинки выговорил майор. - Вы незаконно проникли на территорию России, и не прошли регистрацию обязательную для всех прибывших. И не пытайтесь оправдываться, - он покачал головой, пристально посмотрев на кота, от чего тот смутился и уставился на свои ботинки. - Вы уже не первый раз посещаете нашу страну и знаете все законы. К тому же вас обвиняют в похищении пятнадцати банок кошачьего корма.
   - Ну, я ,мяу, был голоден, а денег ваших с собой у меня не было.
   - Это не оправдание, в любом пункте обмена, при отделе регистрации могли бы обменять.
   Кот только вздохнул и сокрушенно разведя лапами, потупил взгляд, даже усы опустил, показывая, что он очень виноват и раскаивается.
   - И что, мы разве штрафом не отделаемся?
   - Ну, насколько я помню, по закону полагается месяц исправительных работ, так что будешь сидеть на базе и марки клеить, - усмехнулся майор.
   - Марки, мяу, да у меня на клей аллергия, да и как я дворянин буду клеить марки.
   - Языком, - отрезал майор.
   - Фу, - кот поморщился. - Господин майор, ну...вы же меня знаете?
   - Знаю, - вздохнул Семен. - Ладно, для тебя есть другой выход. Ты свободно в течение суток покидаешь наш мир, правда с тобой отправляться вот эти два товарища, - он ткнул пальцем в сторону Алексея с Глорином.
   - А в чем подвох? - прищурился кот, пристально смотря на майора.
   - Ну как сказать, - Семен усмехнулся. - Ну во-первых, ты получишь коробку "Суперкиски", а во-вторых....
   - Хватит и "киски", ради этого корма я согласен терпеть даже черномазого гнома.
   - А во-вторых, - как ни в чем не бывало, продолжил Михайлов. - Я отправляюсь с вами.
   Тут уже к широко раскрытым глазам кота, добавилась еще пара изумленных глаз.
  
  
  
  
   Глава 11.
  
   Влад поджал колени и в задумчивости уставился на огонь, точнее сказать не в задумчивости, а в безмыслии, думать совершенно не хотелось. Уже несколько месяцев он находился в плену, хотя пленом это можно было назвать с большой натяжкой, ведь в пределах данного мира он был абсолютно свободен, однако это почему-то не радовало. Он предпочел бы сейчас с другими рабами гнуть спину на каменоломнях, чем сидеть в этой опостылевшей пещерке, ставшей его пристанищем и в сотый раз перебирать в мыслях свои ошибки. А еще по ночам приходила память - память о прошлой жизни и от этого становилось еще тяжелее. В отличие от многих, которые ее так никогда и не вспоминали, он ее помнил, помнил отчетливо и ясно. Помнил, как-будто это случилось вчера. Помнил друзей погибших за три года войны, помнил родной дом разбитый прямым попаданием авиабомбы и то, как он, сжав зубы, глотал текущие из глаз слезы, оплакивая своих родных. А еще он помнил, как долго и упорно не мог понять, почему ангелы не хотят вмешаться и остановить войну. И даже слова Старейшины о том, что человечество само должно переболеть детскими болячками и что они не вправе вмешиваться, не убедили его.
   Тогда Старейшина, глядя на сжавшего кулаки ангела, лишь покачал головой и, с какой-то странной грустью в голосе, сказал:
   - Постарайся запомнить одно, все в этом мире взаимосвязано намного сложнее, чем ты можешь себе представить, и иногда твой даже самый благородный поступок может обернуться для многих сущим адом.
   Тогда в ответ на эту фразу он лишь пожал плечам, а став оперативником по мере своих возможностей всегда старался помогать и спасать людей. "Высшим" ангелам даже пришлось запретить ему некоторое время покидать "междумирье", так как его вмешательства стали слишком заметны, но даже это его не остановило.
   А потом случилось нечто ужасное, один из ранее спасенных им, которого он буквально таки выдрал из рук ангела смерти, изобрел машину, которая открыла портал в один из темных миров. Это был ад. Твари ворвались в ничего не подозревающий спящий город и принялись убивать. Власти ни чего не могли сделать, так как просто не знали, как с этим бороться. За ночь оборвалась жизнь около пяти тысяч человек. Месяц отряды ангелов отлавливали разбежавшихся демонов и лечили выживших в бойне людей, всем им конечно стерли воспоминания, заменив на воспоминание об аварии на местном химзаводе, но ему-то ни кто воспоминания не стирал. Наоборот Старейшина поручил именно ему командовать командой, которая занималась устранением последствий. Так что он никогда не забудет, той боли, боли тысяч людей и осознания... осознания правоты Старейшины. Но все равно его не оставляло жгучее чувство и своей правоты. Вот эта-то мысль, зудящей занозой противоречия, до сих пор сидела в его голове. Все эти годы он старался задвинуть ее подальше, спрятать в дальние уголки сознания, стереть из своего мозга - тщетно. Стоило произойти очередной катастрофе, в которой погибали люди, как этот червячок сомнения вновь вылазил наружу. А ведь за эти годы он уже сотни раз убеждался в правоте слов своего наставника.
   Воздух за костром вдруг замерцал, и перед сидящим ангелом появилась фигура, закутанная в серый туман. Влад бросил на нее равнодушный взгляд и лежащей рядом палкой поворошил костер, заставив тот выбросить в воздух мириады искр.
   - Одно тут хорошо, местное дерево горит ярко и долго, - Влад грустно усмехнулся и, посмотрев на серую фигуру, кивнул на лежащий около костра плоский камень.- Да ты садись не стесняйся, дружище Эммануил, или думаешь, я тебя за этой маскировкой не узнаю?
   Серая фигура заколыхалась, на миг утратила четкость, и перед Владом предстал его старый знакомый. Он подозрительно покосился на не слишком чистый камень, и легким движением пальцев превратил тот в мягкое кресло. Разместившись в нем, он закинул ногу на ногу и, саркастическим взглядом, оглядев пещеру, улыбнулся ослепительной улыбкой мрачно смотрящему на него Владу.
   - Я и не надеялся тебя провести друг мой, всегда подозревал, что ты можешь на много больше своего уровня.
   - Хватит ерничать Эммануил или Грей, как тебя сейчас там? Ты же прекрасно знаешь, что все наши уровни и имена это как звездочки на погонах в армии, не все их достойны, но многие носят. Ты то, что сам хотел?
   - Да как тебе сказать, - Эммануил в задумчивости почесал переносицу. - Вот хочу уговорить тебя вернуться....
   - Ты уже пробовал или забыл? - перебил того Влад.
   - Нет, не забыл - Эммануил грустно улыбнулся. - Но все же надеюсь на тебя. Твой опыт и авторитет мне бы очень пригодился, тем более ты ведь сам всегда мечтал, помогать людям на всю катушку, так в чем проблема? Теперь ты это можешь осуществлять и поверь, ни кто тебе мешать не станет.
   - Под твоим контролем?
   - Под моим чутким руководством, но с большим карт-бланшем, по сути, я предлагаю тебе быть моим замом, - он пристально посмотрел в ставшем задумчивым лицо ангела и добавил. - Влад, мы так долго об этом мечтали и вот теперь, когда мы в действительности можем построить новый счастливый мир, ты просто отказываешься?
   - Счастливый мир? - глаза Влада вдруг вспыхнули огнем, заставив Эммануила отшатнуться, не смотря на разделяющий их костер. - Видел я тот мир. Не люди, а растения какие-то, ничего не могут сами, только возносить тебе и твоим прихвостням хвалу.
   - Ну это пока, ты же знаешь в начале пути всегда случаются издержки и перегибы, - Эммануил сделал вид, что внимательно рассматривает свои и без того идеальные ногти. - Да и брахму надо подкопить, для дела.
   - Чего подкопить?
   - Ну, брахму, парму, манну, не знаю, как это назвать, да и неважно, - он махнул рукой, - силу одним словом. Это ведь только Создателю этого не надо, ведь он и сущее единое целое, а нам молодым богам...
   - Вон ты куда метишь, - фыркнул Влад. - Богом местного масштаба решил заделаться, смотри, как бы крылышки не обломали бы.
   - А кто обломает? - Эммануил театрально огляделся и, разведя руками, констатировал, - некому. Создателю по большому счету плевать, иначе он давно бы вмешался, да и зачем ему вмешиваться, его создания будут счастливы и довольны, а я уж позабочусь, что бы и ему хвалу воздавали, даже больше чем мне, так что все будет чики-пуки. А все остальные...все остальные разбежались по другим мирам, стоило только чуток поднажать и теперь даже носа не высовывают. К тому же знаешь, я немного позаботился, что бы мне некоторое время не мешали, а потом когда я поднаберу силу, мне вообще все они будут по барабану.
   Влад вздохнул и, покачав головой, пробормотал:
   - Много было богов до тебя, много будет после.
   - Каких богов ты имеешь ввиду? - Эммануил скривил лицо в презрительной усмешке. - Все эти пантеоны древних богов и полубогов, занятых вечной дележкой власти, или мелких племенных божков, многие из которых сейчас настолько обозлились на людей, что их приходиться скидывать в темные миры, а то и уничтожать.
   Влад промолчал, глядя на огонь и от его взгляда тот, то опадал, то взметывал языки пламени вверх, озаряя темные углы пещеры.
   - Молчишь дружище, - Эммануил рассмеялся. - Молчишь? Нет, ты мне скажи, кого ты имел в виду. Может тех богов, которым молятся сейчас, тому бесконечному множеству святых и различных богов, которых уже множество столетий ни кто не видел.
   - Создатель один и как его...
   - Создатель то один, - резко перебил Влада его собеседник, морщась от упоминания истинного владыки мира, как от зубной боли. - Хотя это тоже не факт, а вот всяких святых Степ, Вась, Маш, Фрось - хоть пруд пруди, а ведь люди им молятся, просят помочь и что толку? Я же другое дело. Я помогаю. Я даю. Я одариваю. Я есмь. Я альфа и омега...
   Влад, спокойно посмотрев в глаза возбужденного своей речью нового бога, грустно усмехнулся, но промолчал, только покачал головой.
   - Что и возразить нечего? - Эммануил победоносно откинулся в кресле, покровительственно смотря на сгорбленную фигуру ангела. - Хотя в одном ты прав, перегибы, конечно, существуют и я пока не безгрешен, но буду, скоро буду.
   Он щелкнул пальцами и в его руках возник стакан с вином, в руках Влада тоже. Ангел в растерянности посмотрел на стакан и перевел свой взгляд на Нового Бога, который встал с кресла и вдруг скачком увеличился в размерах, заполнив собой, казалось весь свободный объем пещеры. Белые одежды развивались точно от легкого ветерка, нимб пылал ярче костра, который безуспешно пытался обжечь стоявшую в нем ногу, взгляд мудрых глаз смотрел на Влада добро и ласково.
   - За нового всемогущего, всезнающего и всеблагого, - прогремел громогласный глас, а бокал, размером с хорошую бочку, легонько стукнулся о бокал Влада. - Пожелай мне удачи.
   - Удачи, - фигура Влада тоже скачком увеличилась. - Нет, Эм, удачи я тебе не пожелаю.
   Он скомкал свой хрустальный бокал, точно клок бумаги, и кинул тот в огонь, который тут же поглотил его, а сам направился к выходу из пещеры, шаг за шагом приобретая свои нормальные размеры. Остановившись у выхода, он оглянулся и посмотрел на гневно смотрящего ему в след Нового бога и, ухмыльнувшись, бросил:
   - Пойду, прогуляюсь, подумаю. И ты, Эм, кстати, тоже подумай, - подумай, так ли ты все делаешь? И знаешь, ведь все те боги, которых ты упоминал, не смотря ни на что, оставляли человеку всегда одно... то, что ты сейчас отнимаешь. Надеюсь, знаешь, о чем я? - он с усмешкой посмотрел на принявшего обычный свой вид Эммануила и добавил. - Они всегда оставляли людям свободу выбора, свободу самим принимать решение, какое бы оно не было. Но ты нет, ты хочешь, чтобы все жили по твоей указке, по твоему слову, ведь ты у нас самый-самый...
   - А разве это так плохо? - крикнул вслед ему Эммануил. - Ведь взамен они получают так много: ни нужды, ни болезней, ни проблем, да и что я могу поделать, если в основной своей массе люди тупы и просто горят желанием чтобы ими руководили, просто хотят приклоняться кому нибуть. Вот я им все это и даю, а кстати, ответь мне, Влад, многого они добились со своей свободой воли?
   - Чего добились все их и этого у них уже не отнять. И поверь, со временем человечество сможет добиться и большего, не сразу конечно, постепенно, шаг за шагом, спотыкаясь и падая, оступаясь и соскальзывая, - оно добьется, всего чего захочет. Однако, превратившись в бездумное стадо, пусть даже и под управлением всезнающего и вседобрейшего, так стадом и останется.
   Он развернулся и шагнул в темноту. Эммануил в задумчивости посмотрел на костер, обдумывая слова Влада, и пожал плечами, подумав, что от своего могущества он и никогда не откажется, хватит уже, наслушался всяких демагогий и даже бывший друг и единомышленник ему не указ. Теперь он все сделает сам и только сам, так, как этого захочет, а тот, кто против, ну не зря же он дал этот мир демону, пусть тот тоже получит немного сладкого.
   Молодой бог беззвучно рассмеялся и растаял в воздухе.
  
   Влад в задумчивости шагал по, проторенной им за многие месяцы здешнего пребывания, тропе по направлению к Стиксу. Некогда могучая река, служащая границей между мирами, теперь превратилась в обычное озеро этого мира, точнее сказать даже не мира, а жалкого его осколка, однако по-прежнему не утратила своего спокойного величия, хотя теперь ее воды не струились, а лежали темным неподвижным зеркалом. Владу нравилось сидеть на ее берегу и смотреть в эти бывшие воды забвения, которые, увы, теперь не могли даровать оного. Со склона горы, река всегда ему напоминала окутанное туманом шоссе, хотя на самой реке туман он ни разу не наблюдал. Однако, не смотря на ее близость к ней еще надо было дойти. Вокруг берега рос местный подлесок, своим видом больше всего напоминающий заросли диковинного шиповника. Этакие кустистые невысокие деревца, с широкими листьями примерно в руку длиной, темно-зеленого, почти черного цвета, и острыми колючками размерами с небольшой ножик, покрывающих весь ствол и ветви растения. Деревца эти переплелись между собой, создавая для многих практически непроходимую колючую изгородь, но не для Влада. Он одним движением руки прожег в них длинную просеку, и направился дальше, отпихивая ногой с пути тлеющие ветви.
   В душе его бушевал огонь не хуже того, который мгновение назад проложил ему дорогу. Он чувствовал себя предателем, да не просто чувствовал, он считал себя таковым. Ведь он был в курсе Эммануиловых задумок и даже можно сказать, что именно его вечное недовольством сподвигло других ангелов на создание инициативной группы, которая продвигала идею активного вмешательства в жизнь Земли. А потом он подвел своих друзей по отряду, допустил гибель Смотрящего и свое заключение в камень на долгих пятнадцать лет. И ведь вместо того, чтобы все обдумать, взвесить, разобраться, как мальчишка кинулся разбираться с обидчиками и вот оказался тут. Влад тяжело вздохнул и опустился на плоский камень лежащий на берегу, его он сделал сам, специально как стульчик для размышлений, так-как подумать было о чем, да и времени хватало. Надо было все обдумать, решить, понять, как такое могло случиться, как произошло, что его верный друг и единомышленник примеряет на себя корону нового владыки мира. Многие страны стонут под его рукой, хотя стонут не совсем правильно, скорее впадают в религиозный экстаз. А дальше? Мир под дружным руководством непутевого, но самоуверенного владыки смело зашагает к светлому будущему, по пути с молитвами и песнопениями, уничтожая всех непокорных и неприсоединившихся со временем теряя остатки цивилизаций, пусть и не самой лучшей. Ачто будет, когда новому богу надоест играться с живыми игрушками и он их бросит? Люди, которые ничего не умеют толком делать, которые позабыли, что значит быть людьми и иметь свободу воли, которые привыкли что их кормят, лелеют, защищают, вытирают сопельки - вдруг останутся одни. И что? Опять придется начинать все сначала или Новый бог просто решит стереть человечество, как неудавшийся рисунок.
   Влад провел руками по лицу, точно отгоняя картины заката человеческой цивилизации, и тяжело вздохнул.
   - М-да, в таких случаях даже не скажешь, чем такое добро отличается от зла, - пробормотал он, всматриваясь в туманные воды озера.
   Ночь этого мира не была абсолютной темнотой, несмотря на отсутствие на небосклоне звезд и луны. Воздух вокруг мерцал легким синим светом и в этой синей полумгле хорошо были видны даже небольшие отдаленные предметы. К тому же ночь жила своей жизнью: шорохи, скрипы, хруст веток окружили Влада, едва утих треск догорающих веток. Где-то раздалось рычание неведомой твари, и в ответ ему поднялся такой гвалт, вой и рык, что ангел, очнувшись от раздумий, в тревоге огляделся вокруг. С тех пор, как он поджарил парочку особо назойливых, местные зверюги не решались нападать на него, но напакостить могли, и Владу не улыбалось отмываться от плевка, какой-нибудь особо дерзкой твари. Поэтому он просканировал окружающее пространство, но не обнаружив ничего подозрительного - усмехнулся. Похоже, сегодня смелых не нашлось.
   - Что же делать, что? - пробормотал он, опускаясь обратно на камень.
   Влад был уверен на сто процентов, что друзья кинутся его спасать и наверняка попадут в ловушку, если уже не попали. Эммануил поступал правильно, перекрывая или уничтожая дороги ведущие в их мир, он и сам не раз предлагал совету координаторов сделать нечто подобное и совет, после долгих совещаний, все же согласился сего доводами. На Земле стабильных межпространственных дорог было не более двух десятков, и все они хорошо охранялись. Мест же где ткань мира истончалась и там были возможны спонтанные пробои пространства, набиралось уже несколько сотен. Именно охрана подобных мест и оттягивала лучшие силы СОБОРа, ибо там можно было ожидать всякого, а ведь были еще блуждающие тропы, хронопетли, хроноямы, искусственные порталы и т.д. и т.п. Именно с этими явлениями совет и направил бороться Влада, после его эмоционального выступления на одном из заседаний. И он боролся, пока не понял, что многие из этих явлений просто вписаны в законы природы. Их можно сократить, но уничтожить полностью практически невозможно, мало того подобное могло привести к катастрофе буквально вселенских масштабов. Вплотную столкнувшись с этой проблемой, он постепенно стал понимать, что все эти стихийные пробои, ямы, петли, ловушки есть не что иное, как стравливание пара их миром. Например, тот же хронопробой иногда возникал в местах гибели множества людей, где концентрация энергии смерти достигала критического уровня и становилась опасна для окружающего мира. Мать-природа тогда просто сбрасывала излишки энергии в хронодыру, соединяя спонтанным пробоем с точкой, где был недостаток энергии, а это злополучное место могло оказаться, где угодно: в другой вселенной, в другом времени или просто на соседней улице. Лотерея, одним словом. А бывало, что энергетические линии Земли, под воздействием различных космических излучений или в результате деятельности людей сплетались в такой клубок, что не произойди сброс в другой мир, рвануло бы не хуже ядерной бомбы. И все же Влад добился определенных успехов в этой области, разработав систему позволяющие с большим процентом вероятности определить наиболее проблемные места. Однако Эммануил пошел дальше, он создал надзакон, который осуществлял все эти сбросы в один им выбранный пустынный мир - "отстойник", а все остальные тропы перекрыл своими ангелами. Почему это, простое, по-сути, решение не пришло ни кому в голову раньше, Влад понять не мог, однако признавал, что Эммануил смог отгородиться от беспокойства со стороны иномирян, по-крайне мере от тех, кто не мог осуществлять прямые пробои из мира в мир. Однако возникал вопрос, что будет, когда этот "отстойник" переполниться? Не превращается ли тот мир в некую бомбу замедленного действия, последствия взрыва которой вполне возможно обернутся настоящей межмировой катастрофой.
   Влад вздохнул и снова прислушался к окружению, но все было спокойно, даже зверье утихло и лишь воды Стикса иногда нарушали редкие буруны, которые создавали живущие в нем неизвестные создания.
   "И все же интересно, где Эммануил научился запечатывать миры и обращать ангелов в камень?" - подумал Влад. - " Где он нашел ключ от закрытого мира, хотя, с другой стороны у администрации академии, где последнее время он работал, есть свои секреты, а так же доступ ко многим закрытым записям".
   Первые недели своего пленения Влад, только и делал, что пытался выбраться из этого мира, но вскоре понял, что это не реально. Он уже давно не нуждался в физическом теле, точнее сказать мог свободно переходить из одного состояния материи в другое, в отличие от тех же младших ангелов из его команды, хотя и не распространялся об этом. Младшие специально были лишены возможности вернуть себе обычные тела и памяти о своей жизни, ибо подобный опыт уже был, и не хватало на земле еще одного глобального нашествия практически бессмертных полубогов с людской психологией. Нет, пусть сначала подучаться, изменят мировоззрение, повзрослеют, а потом придет понимание и умение, а уж после этого кто захочет, тот вернет и память. Но Путь тяжел и труден и дан он далеко не всем. Поэтому многие так и остаются обычными ангелами, хотя с другой стороны - это тоже свое бремя и своя дорога, не хуже и не лучше того пути, что выбрал в свое время он. А еще бывало, что где-то на середине своего Пути ангелы, вдруг шли в обычный мир, где становились пророками или святыми, а то и властителями, отказываясь и лишаясь практически всех сверхспособностей, это тоже Путь, тяжелый и порою неблагодарный. Однажды Влад пошел по нему, но вовремя смог остановиться, поняв, что это не его и вернуться, чтобы пройти свой Путь до конца и стать настоящим жителем междумирья, а таких было не так уж много даже среди высокоуровневых ангелов. Да если честно, вообще единицы, лично он знал всего четверых. Все они могли жить как в обычном мире, так и в междумирье, причем в последнем, даже в физическом теле, что для обычного смертного или ангела в принципе не представлялось возможным.
   И тем не менее из этого мира, он не смог выбраться, похоже, те, кто ставил барьер, побеспокоились о ему подобных созданиях, ограничив их способы воздействия на окружающую действительность возможностями материального тела, вот только подобных существ он здесь не встречал и не ощущал, а это было странно. Оставалось одно, кто-то хотел использовать это место в дальнейшем и предполагал, что среди заключенных могут появиться и создания с силой подобной его? Как бы там ни было, если ничего не придумать, то застрял он здесь всерьез и надолго. Правда оставался еще один способ выбраться из этого мира, надо было просто взять штурмом замок лорда демона, который считал себя полноправным хозяином этого мира, перебить его подручных демонов и других созданий, после чего замочив самого хозяина, забрать ключ, который у него наверняка имелся. Пустяки, если не считать, что демон находиться в своем замке и сам по себе является не самым слабым противником, а после отладки постоянного канала поставки падших душ и рабов с Земли, стал еще сильнее. К тому же погибнуть в этом закрытом мире.... Можно конечно было попытаться разобраться с Эммануилом, но тут вообще ничего не светило, даже находясь в этом мире тот был полон сил, а он был заперт в своей материальной оболочке, хотя можно было...но нет нельзя. Как там говориться в поговорке: "с волками жить..." и "в чужой монастырь...". Нет, эту проблему надо решать именно в данной плоскости мира, на этом его уровне, однако...
   Влад вздохнул, что-что, а самоубийцей он не был и не привык очертя голову бросаться в бой, что не раз его выручало в сложных ситуациях, однако похоже на сей раз, он был загнан в цейтнот.
   Неожиданно он насторожился, почувствовав на себе чей-то пристальный взгляд. Стараясь не показать вида, что что-то заподозрил, Влад сосредоточился на ментальном сканировании, медленно распуская мыслещупальца во все стороны, чтобы нащупать неведомого соглядая. Наблюдатель обнаружился довольно быстро и не так далеко от места его раздумий, пунктом наблюдения для него служила груда камней, возвышающаяся метрах в сорока среди колючих зарослей. Влад почувствовал, вспышку удивления, когда неведомый наблюдатель понял, что его обнаружили и вслед за этим глухую ментальную стену, незнакомец искусно заблокировал себя во всех диапазонах. Влад усмехнулся, - хорошо, но поздно. Мыслещупальца захватившие цель дернулись, показывая что таинственный соглядай начал двигаться.
   Поняв, что тот сейчас уйдет, Влад решил познакомиться с незнакомцем поближе. Он резко оттолкнулся ногами от земли и, взвившись свечой вверх, камнем рухнул к месту предполагаемого укрытия. Метнувшаяся оттуда тень, резко замерла и, медленно выпрямившись, обернулась к ангелу.
   Влад тоже замер, рассматривая стоящее перед ним существо о котором он только читал. Белая как снег кожа, перемежаемая черными вставками, тонкая осиная талия, высокая грудь; перед ним стояла боевая демонеса Ада. Он резко мотнул головой, но видение не исчезло, а наоборот усмехнулось, обнажив ряд белоснежных клычков, и озорно качнуло роскошными бедрами. Не зная, что предпринять дальше, Влад принялся рассматривать демонесу, которая не выказывала враждебных намерений, а тоже пристально рассматривала ангела.
   Она была безусловно красива, этого Влад не мог не признать, черные полосы, поднимающиеся тонкими полосками от ступней (которые были похожи на когтистые лапы с пятью пальцами, причем один из них отстоял назад на манер птичьего), они оплетали лодыжки, икры и расширялись в районе бедер и груди, так, что казалось, что на ней надеты обычные предметы женского туалета. После этого черные полосы причудливой татуировкой поднимались по шее и образовывали в районе глаз черную полосу, от чего казалось, что огненно-желтые глаза смотрят сквозь маску. Тонкие черные полосы шли и по изящным рукам, перевиваясь причудливой вязью. Точеное личико, тонкие, плотно сжатые черные губы, длинные прямые черно-белые волосы и пара небольших рожек на лбу, руки сложены на высокой объемной груди, из локтевых сгибов торчат костяные лезвия, изящные пальчики с длинными черными коготками подрагивают точно в неуверенности, а между ними проскакивают маленькие ветвящиеся молнии.
   - Ну и что делать дальше? - спросил Влад, вопросительно глядя на представительницу Ада.
   Та пожала плечами и чуток расслабилась, по крайней мере молнии на пальцах исчезли.
   - Ты ведь враг? - точно в задумчивости, наконец, пробормотала она, буравя ангела пронзительным взглядом своих огненно-желтых глаз . - Когда-то я билась с подобными тебе и побеждала. О какое это было время.
   Она рассмеялась, ее полушипящий голос, на взгляд или точнее слух Влада, несколько диссонировал с ее эффектным видом, а уж смеяться ей совсем не следовало. Видя, что ангел поморщился, демонеса смолкла и зыркнув глазами в его сторону, уселась на один из камней, изящно подогнув незамеченный ранее тонкий черный хвост с белой кисточкой, и неожиданно улыбнулась.
   - Но ты не бойся, я не враг тебе, уже не враг,- ее улыбка стала грустной. - Я пленница, как и ты.
   - А почему ты решила, что я пленник?
   Демонеса пожала изящными плечиками.
   - Я давно наблюдаю за тобой, но ты убитый своими мыслями только сейчас смог меня заметить.
   Влад вздохнул и тоже опустился на камень.
   - Давно ты здесь?
   - Не знаю, годы, десятилетия, века, - она задумалась, ее огненно-желтые глаза притухли. - Давно, очень давно.
   Давно, это было давно, демонесу словно прорвало, давно, очень давно здесь на берегах Стикса сошлись две огромные армии, здесь свет стоял против восставшей тьмы. Бог смерти Танат предводительствовал армией ночи, а на другом берегу, великий Зевс в блеске молний вел гвардии света.
   - Ад тогда не стремился завладеть Землей, хватало и других миров, но узнав о предстоящей битве, многие из нас тайно покинули родные миры, чтобы присоединиться к войску Таната,- ее глаза широко раскрылись и заполыхали огнем. - Это была битва, великая битва. Боги и полубоги сшиблись в этом бою, так что тряслись корни этого мира. Великие герои Земли погибали под ударами наших воинов, когти рвали плоть, мечи вспарывали животы и души погибших с воем устремлялись в потусторонний мир, но далеко уйти не могли, так как Аид и был тогда этим самым миром. Да Аид был границей, зоной отсеивания и перераспределения душ, древним чистилищем и поэтому душам некуда было идти. И безжалостная схватка продолжалась, продолжалась даже после смерти. Души уничтожали друг друга, уничтожали окончательно, уничтожали то, что недолжно уничтожаться.
   - Но ведь это невозможно, душу нельзя уничтожить до конца, - пробормотал потрясенный Влад, - Можно изгнать, воплотить, разбить на мелкие кусочки, которые станут основой для других душ, но уничтожить, это против закона Создателя.
   - Я знаю, - демонеса вздохнула.
   Это знали и боги. Видя, что происходит Танат и Зевс ужаснулись содеянному и попытались остановить битву, но было поздно, схватка стала неконтролируемой, а сам мир уже трещал по швам и корчился в судорогах, плача звездами. И тогда прогремел гром. Полотно неба разорвалось и сквозь трещину в обреченный мир спустились двое, двое молодых мужчин один из которых был одет в рыцарские доспехи, а другой в одежды, точно сотканные из огня. Они спокойно шагали между сражающими, разделяя их, некоторые в горячке боя пытались было их атаковать, но просто падали без чувств или замирали на месте без движения.
   Эти двое разогнали армии в разные стороны за считанные минуты, а мятущиеся души отправили в трещину, которая так и пульсировала золотистым светом в небесах. После этого незнакомцы посмотрели на разделенные армии и, покачав головой, неожиданно превратились в лучи света, которые устремились в ставшую затягиваться прореху в небесах. Противники, переведя дух, некоторое время выжидали, в неуверенности топчась друг против друга, но преграда, разделявшая их исчезла вместе с уходом странных гостей и войска вновь двинулись в бой. Но раздавшийся неожиданно дикий треск заставил всех в ужасе замереть и снова обратить взор свой в небеса. Золотистая трещина, в небе почти закрывшаяся, вновь стала разрастаться и от нее уже змеилось множество ответвлений. Мир стал рваться, да рваться на части, как обыкновенный листок бумаги. Широкие разломы прорезали долину отрезая части войск друг от друга, земля разверзалась, а в разломах плескалась бездонная пустота, реки с грохотом низвергались туда, целые куски мира с цепляющимися и вопящими от ужаса людьми и демонами падали в ничто, рассыпаясь клочками легкого тумана. Испуганные остатки великих армий в панике бежали кто-куда от мест разрыва, позабыв про побоище, а потом неожиданно наступила тишина. И когда все немного успокоились и пришли в себя, оказалось, что они заперты, заперты в этом мире навсегда.
   - А боги, которые были среди вас, а армии света?
   - Нет ни тех, ни других не было, куда они делись, я не знаю, в те давние времена много великих бойцов осталось здесь, но сейчас... сейчас из всей той армии осталась я одна.
   - Почему и где остальные?
   - Остальные? - она грусно усмехнулась и махнула рукой за спину. - Там, за той дальней горой есть дыра, дыра в никуда, тот кто в нее нырнул не возвращается. Там нет будущего, там распад и пустота, а я люблю жизнь и хочу жить, пусть даже на этом ущербном осколке старого мира.
   - Кто то совсем не считает этот осколок ущербным, а вполне успешно обживает его.
   - Ты об этом новоявленном хозяине? - демонеса фыркнула.
   - Да о нем и на сколько я знаю многие местные жители ему уже служат, а ты?
   - Вот еще, - демонеса возмущено отвернулась. - А вообще не знаю, когда он появился в нашем мире, я сперва обрадовалась, свобода, новый хозяин, но потом, - ее плечи поникли, а хвост нервно задергался, она точно не решалась, что-то рассказать.
   - Я не смогла, - наконец выдавила она. - Он мне отвратителен, и не спрашивай почему, я не знаю!!! - женщина демон сорвалась в крик. - Я понимаю, для вас "светлых", презрение к таким как он, само собой разумеющийся факт. Ведь он мучитель, соблазнитель, захватчик. Он мучает пленных, рабов, захваченные души, он ставит на них чудовищные эксперименты - он Демон. Но для меня... я ведь сама такая же, я выросла среди этого. Я пила кровь младенцев, я вырывала сердца у их матерей, пила боль проклятых душ и поверь наслаждалась этим. А сейчас? Сейчас мне все это мерзко, мерзко, гадко, даже я сама порой себе противна...это...это ненормально.
   Она подогнула колени к подбородку и уставилась своими огненными глазами на Влада.
   -Разве могла я раньше представить, что буду сидеть тут и плакаться какому-то недоделанному ангелу.
   Влад вздохнул.
   - А я ведь тоже предал, передал все во что верил, все за что боролся.
   Он подошел ближе к демонесе и, усевшись рядом, стал рассказывать свою историю.
   Они уже молчали около часа, сидя спина к спине, думая каждый о своем. Влад, к своему стыду, думал о прислонившейся к нему демонической женщине, спина которой оказалась на удивление ласково теплой, хотя до этого он почему-то всегда считал, что демоны хладнокровные.
   Местное небо стало уже светлеть и туман от бывшей реки ставшей огромным озером, начал сгущаться, когда демонеса неожиданно вздохнула и произнесла.
   - Тесса, меня зовут Тесса .
  
  
   Глава 12.
  
   Переход между мирами располагался в старой, заброшенной пятиэтажке на окраине новостроек. Дом чудом еще не снесли, и он гнилым зубом торчал на фоне разноцветных новеньких многоэтажек.
   Кот вел их по подвалу с хозяйским видом, распихивая попадающий на пути хлам и хрустя сухим кошачьим кормом из разноцветной коробки, время от времени он останавливался возле очередного темного угла и, бормоча себе под нос, некоторое время пялился на обшарпанную бетонную стену. Наконец остановившись около очередного закутка, он решительно ткнул лапой в стену.
   - Тут, проход, тут.
   Михайлов, шедший позади всех, протиснулся поближе, смотря на экран наручного компьютера, и отрицательно покачал головой.
   - Киса, ты ошибся.
   - Мередин Узлук Рухам де Кол никогда не ошибался, - гордо заявил кот, грустно смотря в опустевшую пачку с кошачьим кормом, - проход скоро будет.
   - Ты уверен? - Глорин прищурил глаза. - А то жареные Мурзики мой любимый десерт.
   - Но, но, я не какой-то Мурзик, я разумное существо, - ответил с гордостью кот, осторожно выглядывая из-за спины Алексея.
   - Стоп, стоп, кажется что-то есть,- прервал их перепалку Семен. - На экране следы пространственного искажения. Точно есть портал. Киса, ты умница.
   - Кто-то в этом сомнефался, мяу? - кот принял горделивую осанку.
   По мнению Алексея в закутке ни чего не изменилось, та же выщербленная бетонная стенка, он вопросительно посмотрел на гнома, но тот только пожал плечами и посмотрел на Семена. Тот кивнул на закрепленный на запястье комп, на маленьком экранчике которого плясали разноцветные синусоиды. Потом все вопросительно уставились на кота, тот скорчив мину, просто подошел к стене и просунул в нее голову, постояв так с секунду, он шагнул туда полностью.
   Оставшиеся снова вопросительно переглянулись, и гном, решительно шагнувший было, вслед за котом со всего размаху долбанулся головой о бетон, причем ноги его ушли в стену по колени, а он сам, не удержавшись на ногах, грохнулся на спину.
   - Твою кису!!!!- заорал он, исчезая в стене вперед ногами.
   Семен с Алексеем застыли в нерешительности.
   - Ты что проход не видишь?
   Алексей покачал головой.
   - Похоже, в человеческом виде я не всегда могу видеть энергетические объекты или надо какое-то время на восстановление. Там в церквушке я видимо много энергии потратил.
   Семен только саркастически хмыкнул и, опустившись на колени, стал просовывать руку в невидимый тоннель, стараясь нащупать края и краем глаза косясь на экран.
   - Проход где-то метр двадцать на полтора, - пробормотал он, просовывая голову в стену, что со стороны выглядело несколько дико.
   Алексей, проследив за исчезающими в стене рифлеными подошвами, вздохнул и, собрав забытые рюкзаки, стал по очередке закидывать их в стену. Покончив с грузом, он мысленно перекрестился и нырнул головой вперед, подспудно ожидая удар о бетонную стену.
   На миг стемнело, потом руки и колени Алексея поехали вперед, а в глаза ударило ярко светящие солнце. Он катился на пузе с довольно-таки приличного холма, пытаясь затормозить, зацепившись за траву, однако мокрые стебли выскальзывали из рук и единственное, что ему удалось сделать, это резко перевернуться на спину и продолжить свой спуск в более удобном положении, молясь, чтобы на пути не попались камни.
   - Ну как добрался?- раздался откуда-то сверху бас гнома, едва тело Алексея затормозило у подножья холма.
   Алексей с легким стоном приподнялся, тело ныло, а локти горели огнем, камни все же попались, слава богу, почти у подножья и мелкие.
   - Ниче до свадьбы заживет, - протягивая ему руку и добродушно усмехаясь в бороду, заявил гном. - Правда плащик придется сдавать в утиль.
   Алексей рывком был поставлен на ноги, после чего принялся оглядываться вокруг, в поисках своих очков, которые слетели во время этого экстремального спуска. Ненайдя поблизости он вынужден был констатировать, что, похоже, лишился их навсегда, так как искать очки в высокой траве покрывающей холм у него не было ни малейшего желания, да и времени на это наверняка потребывалось бы немало. Подумав, что как нибудь выкрутится, Алексей принялся подниматься обратно на холм, чтобы оглядеться.
   Вокруг от горизонта до горизонта расстилалась равнина, покрытая безбрежным зеленым ковром и только несколько небольших островков рощиц разбросанных то там, то тут, нарушали окружающее буйство трав. Лишь вдали, практически на грани видимости, угадывались очертания гор, а так глазу небыло ни какой зацепки, чтобы принять решение о дальнейшем направлении движения. Алексей вздохнул и стал спускаться. Трава у подножия холма доходила до колена, однако в нескольких метрах далее стояла практически в рост человек, сразу своим видом напомнив Алексею кукурузу, правда без початков. В отличие от промозглой осени Земли в этом мире, похоже, лето было в самом разгаре, так как, не смотря на солнце которое еще не полностью вползло на небосклон, уже ощущалась жара. Хотя, может, все дело было в климате. И поэтому он, с жалостью осмотрев разодранный во многих местах плащ и переложив пару безделушек в карманы джинсов, откинул тот в сторону, после чего стянул с себя пуловер и остался в пятнистой майке военного образца.
   - Глорин, тебе не жарко? - спросил он касясь на гнома. - Может свой плащик тоже снимешь?
   Гном пожал плечами и, скинув плащ, свернул его на манер плащ палатки, правда, прежде извлекая из его бездонных карманов свою любимую секиру. Закрепив ее за спиной на специальной перевязи, он несколько раз подпрыгнул и удовлетворенно хмыкнул. Самое смешное оказалось, что под вязанной кофтой, которую гном тоже снял, оказалась тельняшка, а перевязь, закрепляющая секиру на груди, скрещивалась на манер пулеметных лент. В результате гном сейчас напоминал Алексею революционного матроса: мощные волосатые руки, могучий торс, пристальный взгляд из-под кустистых бровей. Прямо матрос Железняк в миниатюре, правда, пивной животик портил всю картину, ну можно было предположить, что это боцман или моряк на пенсии, особенно если учитывать еще и бороду. Ему даже представилась картина маслом: " Глорин впередсмотрящий", где гном, скрестив могучие руки на груди, стоит на носу корабля, весь перемотанный пулеметными лентами, с лихо заломленной бескозыркой на голове, а его мужественный взгляд устремлен в бесконечность.
   - Ты что? - спросил Глорин, оторвавшись от созерцания травяного моря, и подозрительно смотря на хихикающего Алексея.
   - Да так ничего, - махнул рукой тот, вытирая набежавшие слезы. - А где Семен с Мурзом?
   - На разведку поперлись, Киса сказал, что его должны тут встречать.
   - Нас еще и встречать должны, ох, - Алексей неожиданно схватился за голову и стал медленно опускаться на колени.
   - Что с тобой? - Глорин кинулся к Алексею, но тот жестом остановил его.
   Мир плыл перед его глазами и лишь спустя некоторое время Алексей смог понять почему. Этот мир буквально лопался от избытка энергии, и он сам того не желая банально пересытился ей. Будучи ангелом, он пользовался энергией незадумываясь, ибо эта способность была в самой ангельской сущности. Энергия свободно текла сквозь его тело, да и он сам был практически энергией, так что недостатка в ней он не испытывал, надо было просто правильно ею управлять, уметь направить в верное русло, облечь в нужную форму. А вот в его теперешнем состоянии, приходилось уподабливаться какому-то аккумулятору и накапливать энергию, чтобы уже потом выплеснуть ее в нужном направлении. Мало того пришлось прибегать к заклятиям ибо прямое оперирование материей и реальностью больше не было доступно. И там где раньше было достаточно одного взмаха руки, сейчас приходилось бормотать длиннющие заклинания, формируя звуковой диссонанс подзаконна. Порой это страшно раздражало, к тому же энергии хватало всего на пару тройку не очень мощных заклятий, после чего приходилось буквально лежать пластом, восстанавливая энергетический баланс организма. Но в этом мире об этом явно ненадо было беспокоиться, в отличие от Земли, где энергетические поля были скудны и лишь кое-где образовывались места силы. Здесь энергия была густо разлита в воздухе и ждала, чтобы ее взяли, мощным потоком вливаясь в организм, от чего произошло непроизвольное перенасыщение.
   - Все нормально дружище, - Алексей уже второй раз за день воспользовался помощью гнома, чтобы встать на ноги. - Просто энергетическое перенасыщение, сейчас восстановлю баланс, и все будет в норме. Ты сам-то, что не ощущаешь? Этот мир просто гигантский магический аккумулятор, не удивлюсь, если местные жители поголовно маги.
   Гном прищурился и, раскинув руки точно пытаясь кого-то обнять, принялся топтаться на месте.
   - Ну не знаю, - наконец произнес он. - Чувствую, что энергии тут действительно много, но дружище от меня сейчас мало толку. Мои экстра способности, в отличие от твоих, практически исчезли, хотя пара старых фокусов прозапас и осталась.
   Алексей, посмотрев на гнома, подумал, что-то потерял почти все способности ангела, однако похоже совсем об этом не жалел. Глорин же точно прочтя его мысли, хмыкнул и, дружески пихнув его в бок, произнес:
   - Да не загружайся, ты, мне эти магик-шмагик супер-пупер силы всегда были по барабану, я предпочитаю честный бой и простую жизнь, без всех этих заморочек. Так что как только закончим наше похождение, я со спокойной совестью отправлюсь на поиски своего мира, а может и на Земле, где нибудь осяду, у вас тоже не плохо, да и привык я. Хочу, знаешь ли, еще пожить обычной жизнью, может детишек заведу... Кстати, похоже, наши.
   Из кукурузаподобных зарослей появился Семен на могучем плече, которого гордо восседал кот с неизменной пачкой корма в лапах, следом за ними оттуда же вынырнул молодой парень, почти еще мальчик, с длинными черными как смоль волосами.
   - О, капитан Сильвер с его попугаем, - приветствовал появившихся гном, разглядывая пришедшего с ними незнакомца.
   - Пиастры, пиастры, - крикнул неожиданно кот, заставив всех недоуменно на него уставиться. - Тфу, мяу. Мастер Глорин, я от вас такого не ожидал.
   Кот с самым возмущенным видом спрыгнул с плеча Семена, и, фыркнув, уселся на один из рюкзаков, демонстративно отвернувшись.
   - А че я не че, - ухмыльнулся в бороду гном.
   - Пара фокусов? - Алексей покачал головой. - Ты ей богу как маленький.
   - Фуу, - произнес Михайлов, тем временем плюхаясь рядом с сидящим на рюкзаке котом, и согнав того с амуниции, достал флягу с водой.
   - Блин это не трава, а бамбук какой-то, гнется, но не ломается, да еще норовит хлестнуть побольнее.
   - Это плеточник, - раздался голос пришедшего, вместе с Семеном и Мурзом. - Я заранее хочу принести свои извинения, за открытие портала в столь неудобном месте, однако в последнее время с вашим измерением тяжело установить канал.
   - Им тяжело, а мы вообще не могли ничего сделать, - хмыкнул гном.
   Молодой человек в знак согласия наклонил голову.
   - Это и неудивительно, ибо для открытия канала нам пришлось привлечь несколько архимагов и весь совет магов.
   Алексей вопросительно посмотрел на сидевшего спиной к ним кота, и подумал, что тот не так уж и прост, коль для него старается столько чародеев, причем видимо не самых последних в местной иерархии.
   Он внимательней присмотрелся к стоявшему перед ним пареньку, понимая, что тот тоже имеет к ним отношение, хотя в его понимании маг должен был одеваться и выглядеть несколько по другому, этакий белобородый старец в балахоне и с посохом, типа того, что он видел некогда на "Небесном перекрестке".
   Этот же был совсем мальчишкой, причем по национальности, похоже, что-то вроде местного китайца, по крайней мере, глаза у него были с явным прищуром. Одет в светло-синюю шелковую рубаху и такого же цвета шаровары, на ногах сапоги из кожи. А вот посох присутствовал, правда, всего с локоть длиной, он болтался на поясе, рядом с какими-то пузырьками.
   Юноша интерпретировал этот взгляд по-своему и вдруг поклонившись, произнес:
   - О, извините меня гости дорогие, я совсем забыл представиться. Я Теренс подмастерье гильдии воздуха, прислан сэром Гвайером для встречи маркиза Мередина Узлука Рухам де Кола.
   - Оо, сам старина Гвай прибыл меня встречать, - подскочил на рюкзаке кот, до этого времени делавший вид, что до сих пор обижается.- Веди же нас скорее, я хочу его видеть.
   - Ваше слово для меня закон маркиз.
   Юноша снял с пояса посох и, сделав им причудливое движение перед своим лицом, резко воткнул тот в землю. Почва под ними неожиданно задрожала и весь пласт земли, вместе с находившимися на нем путешественниками, вдруг поднялся в воздух, после чего несколько мнгновений повисев на месте, медленно заскользил над зарослями плеточника.
   Лагерь лорда Гвайера располагался в небольшой рощице примерно в двух километрах от их места прибытия. Летающий кусок земли к этому времени превратился уже в летающий пятачок почвы, на котором ели как помещались, горе аэронавты, вместе со сконфуженным магом-недоучкой. Земляной ковер-самолет, стал разваливаться уже после пяти минут полета, однако Теренс упорно вел тот к цели, несмотря на ехидное замечание гнома о "рожденных ползать". Их полет приближался к концу и среди деревьев небольшой рощицы, что показалась впереди по курсу, уже были видны шатры стоянки лорда, когда их летучий остров стал разваливаться с удвоенной скоростью. Семен, стоявший практически на краю островка, едва успел схватить за шкирку Мурза, который с истошным мявканьем начал падать вместе с очередным отваливающимся куском почвы. Посадив дрожащего кота себе на плечо, он пихнул локтем стоявшего рядом Алексея. Тот, покосившись на пару аля Джон Сильвер, легким усилием воли зачерпнул энергию из воздуха, ощущая вливающуюся в него силу. Оперирование магическими силами давалось в этом мире очень легко, напомнив Алексею те времена, когда он был ангелом. Закрыв глаза, он всем нутром ощутил бурлившую в нем мощь, нет, все же несколько по-другому, ни так. Когда он был небожителем, эти ощущения ему были несколько иными, ведь владения энергопотоками, для него было, то же что и умение дышать для обычного человека. А сейчас...сейчас, сила бурлила, клокотала, взрывалась внутри него, давая ощущения пьянящего могущества и силы. Он усилием воли подавил накатывающую эйфорию и, открыв глаза, посмотрел на Теренса. Тот выглядел вполне спокойно и сосредоточено, однако все это было напускное. Алексей видел, как юноша из последних сил пытается стянуть энергетической сеткой разваливающийся земляной ковер, и лишь мысленно покачал головой, наблюдая за судорожными попыткам юного мага собрать окружающие их крохи энергии, в то время когда рядом мир пронизывали мощные энргопотоки. Видя, что юный маг близок к отчаянью Алексей вздохнул и быстро перенаправил часть энергии из ближайшего потока, заковав оставшуюся часть летающего островка в некое подобие энергетического каркаса. Убедившись, что тот продержится еще некоторое время, он вывел себя из состояния позволяющего оперировать потоками магии. Переход был настолько резок, что у Алексея создалось впечатление, как будто ему на голову рухнула многотонная глыба, парень пошатнулся, чувствуя дикую слабость в ногах, но тут же был подхвачен майором, который все время наблюдал за своим товарищем, и осторожно усажен на один из рюкзаков. Несколько минут Алексей переводил дух, думая, что надо больше тренироваться в энерго-оперировании, так как это позволило бы обходиться без составления сложных заклинаний. Только вот надо приучить организм входить в нужное состояние быстро и безболезненно, после чего так же выходить из него.
   - Продержимся? - шепот Семена заставил Алексея отвлечся от своих мыслей.
   - Ага, - они заговорчески покосились в сторону гнома и мага, но те, похоже, ничего не заметили, один был занят управлением, а второй замечаниями по поводу его летных и магических способностей.
   - Алексей, я вот что хотел спросить, - через некоторое время снова прошептал Михайлов, косясь в сторону, стоявшего в паре шагов от них Теренса и перебравшегося поближе к нему Мурза. - Ты не мог бы спрятать свои способности, чтобы их ни кто не учуял?
   - Наверное, мог бы, - пожал плечами Алексей, все еще приходящий в себя и ощущающий внутри странную пустоту. - Только зачем, здесь насколько я понимаю все или очень многие балуются магией.
   - Вот именно, а от нас они этого могут не ожидать. Знаешь, может это и паранойя, но я человек военный и мне хотелось бы иметь пару козырей в рукаве. Да и Глорин со мной согласен.
   - А Мурз, он вроде что-то подозревает?
   Семен пожал плечами.
   - Надо попробовать.
   - Хорошо я закроюсь, но я не знаю насколько сильные у них маги, однако подозреваю, что они не слабые.
   Алексей сосредоточился, используя на этот раз внутренние запасы энергии и постарался скрыть эманации силы из своей ауры, сделав ее максимально похожей на ауру обычного человека. Закольцевав всплески силы под обычные эманации сферы чувств, он остался доволен результатом своей работы, ибо его блок мог засечь лишь очень сильный и знающий маг.
   К сожалению лорд Гвайер оказался именно таким. Его ауру Алексей почувствовал задолго до того, как их ввели в командирский шатер, хотя если честно шатром это было трудно назвать, скорее это был навес от жары в виде гигантского зонта, натянутого на специальный каркас, причем ручку этого устройства изображал вихрь воздуха, неспешно вращающийся посереди него и играющий, судя по всему, роль вентилятора. Еще в помещении присутствовал огромный овальный стол, на котором кучей были свалены какие-то свитки.
   Закованные с ног до головы в металл воины, окружившие их сразу после посадки и приведшие их к шатру командира поклонившись, удалились.
   - Как же они не бояться нас одних оставлять? - усмехнулся гном оглядываясь. - То вели как на казнь, только пиками не подгоняли, а теперь бросили и где, в резиденции начальника.
   - А мне следует вас опасаться уважаемый драфт,- раздавшийся позади них голос заставил всех обернуться.
   Позади них стоял серебреновласый воин. Облаченный в такие же рыцарские доспехи, как и их недавние стражи, отличаясь от них лишь наличием наплечников бледно-голубого цвета. Цилиндрический шлем он держал на сгибе левой руки, а его золотистые глаза с усмешкой разглядывали гнома.
   - Я не драфт, а гном,- фыркнул Глорин, с вызовом глядя на подошедшего лорда.
   Тот лишь улыбнулся и кивнул в знак согласия.
   - Прошу прощения, я часто путаю ваши племена.
   Алексей почему-то ожидал, что лорд будет убеленный сединами паладин, а вместо этого на них смотрел мужчина лет сорока с длинными серебристыми волосами и вполне обычной европейской внешности. Однако цепкий волевой взгляд его золотистых глаз точно ренгент пронизывал буквально насквозь, добираясь до самых потаенных глубин души, причем Алексей небыл уверен, что это просто обычные ощущения, поражденные пристальным взором лорда. Поэтому он непроизвольно усилил поставленную защиту, продолжая внимательно разглядывать хозяина шатра. Властность, вот что первое приходило на ум при виде этого человека, вся его манера держаться, говорить, даже его походка выдавала в нем личность привыкшую командовать.
   Обведя всех взглядом, лорд остановил его на Алексее и несколько минут пристально разглядывал парня.
   - Странный ты какой-то, - он прошел к столу и, поставив на него шлем, снова уставился на бывшего ангела. - Не могу понять, вроде и не маг, но что-то в тебе не так.
   Алексей обмер, его защита проходила серьезную проверку. Даже не входя в поле сил, он чувствовал, как его прощупывает невидимый радар, а это значило, что он был прав в оценке лорда и тот действительно был сильным магом.
   - А не берите в голову уважаемый,- неожиданно вмешался в разговор Глорин.- Обратите внимания на его глаза. Их ему сделал один знакомый мне маг, после того как этот недотепа потерял зрение.
   - Ну тогда это все объясняет, - кивнул лорд, медленно отводя взгляд от внутренне напрягшегося парня.
   Алексей почувствовал, что прощупывание исчезло, и мысленно выдохнул, было похоже, что их секрет удалось сохранить. По-крайней мере пока.
   - Ну, старина ты закончил? - спросил Мурз, приплясывающий от нетерпения рядом с Семеном,
   Лорд Гвайер улыбнулся и кивнул.
   - Да дружище, извини, что заставил ждать тебя и твоих спутников, но такова моя работа, а на границах Семимирья в последнее время не спокойно. Кстати, извините мою бестактность, забыл представиться - Ларс Гвайер, седьмой лорд королевства.
   Дождавшись пока все назовут себя, он кивнул и посмотрел на кота.
   - Однако позволь тебя спросить - ты выполнил задание правителя?
   - А как же, - Мурз принял горделивую позу и, заложив лапы за спину, процитировал. - Владыка мира эльфов согласен выполнить заказ на тысячу зачарованных мечей, правда в обмен он просит десяток боевых дирижаблей.
   - Вот как, - лорд в задумчивости погладил подбородок. - Хочу признать, просьба необычная, похоже, светлый мир тоже готовиться к войне. Ну да ладно, оставим решение этого вопроса на усмотрение правителя и верховного совета. А пока вернемся к твоим спутникам. Извините мою любопытность, господа, но могу я узнать, по каким причинам вы явились в царство Семемирья?
   - Ну, вообще-то мы тут проездом, - прояснил ситуацию гном. - Просто Мурз показал нам более короткую дорогу к нашей цели.
   - Ага, показал, да они меня чуть ли не силой заставили это сделать,- мяукнул кот, бочком перемещаясь поближе к лорду.
   - Силой, - рыцарь нахмурился, - маркиз Мередин находиться под защитой нашего королевства и я требую объяснения, по какому праву...
   - Извините, лорд Гвайер, - майор, стоявший позади гнома, выступил вперед. - Я являюсь официальным представителем президента России, и могу разъяснить сие недоразумение. Вот мои верительные документы.
   Он протянул лорду пластиковую папку, тот взял ее и несколько минут рассматривал бумаги украшенные золотыми двуглавыми орлами, наконец, подойдя к столу, извлек из-под груды свитков небольшой колокольчик и позвонил в него.
   - Что же все верно Семен Иванович, - произнес он, передавая папку появившемуся на зов колокольчика мальчику. - Наслышан, наслышан, ваши представители уже бывали в нашем мире и все же, я хотел бы знать, о чем говорит маркиз.
   - Да не о чем, - Семен усмехнулся. - Задержан за банальную не регистрацию, плюс мелкая кража.
   - Кража?- лорд брови лорда удивленно взметнулись вверх. - Маркиз?
   - А я что, я так, вот... - усы маркиза поникли.
   Лорд укоризненно посмотрел на понурившегося кота и, покочав головой, вновь обратил свой взор на путников.
   - И все же это не объясняет его заявления о принуждении сопровождать вас.
   - Ну не совсем принуждение, скорее просьба, подкрепленная возможностью его задержания,- майор развел руками. - Приношу свои извинения, но в последнее время у нас возникли некоторые затруднения с перемещениями между мирами, а посему нам пришлось "просить" маркиза посодействовать.
   - Хм, - лорд задумался. - Ну хорошо, ситуация в принципе ясна, маркиз как всегда отличился. Впрочем, это не впервой, однако вы майор должны понимать меня, я как лицо официальное тоже не могу просто отпустить вас. Для безпрепятственного перемещения по нашему королевству вам нужно оформить кое-какие бумаги, а так как заявка не была подана заранее, да и прибыли вы не совсем официально, то сделать это можно только в столице. К тому же я думаю, правитель тоже захочет увидеться с послом России в нашем мире, тем более скорее всего это и являлось целью вашего визита. Так ведь?
   Хотя это и было сказано самым дружелюбным тоном, всем стало понятно, что лорд просто подстраховывается, сомневаясь в своих гостях, поэтому Михайлову лишь оставалось склонить голову в знак согласия.
   - Ну, все это хорошо, - проворчал гном. - Я тоже не против небольшой экскурсии, однако, искренне надеюсь, что на этот раз мы не полетим? А то последний полет на этой кучке земли стоил мне кучи нервов.
   Он бросил красноречивый взгляд на стоявшего молча молодого мага, заставив того густо покраснеть и чем-то срочно заинтересоваться в районе пролетавшего над головой облака.
   - Отчего же уважаемый, именно полетим, - усмехнулся Гвайер, косясь на своего подчиненого. - Однако буду надеяться, что полет на этот раз вам понравиться.
   - Ну, это навряд ли, - начал гном и замолк, так как на палатку упала огромная тень.
   - А вот и транспорт прибыл.
   Они вышли из шатра и удивленно уставились на огромный серебристый дирижабль, который завис над рощей, медленно вращая винтами.
  
   Полет действительно проходил со всеми удобствами. Внутреннее убранство пассажирской гондолы небесного корабля было шикарным. Паркетные полы были устелены мягчайшими коврами, везде стояли резные столики и мягкие диваны, а в каждой каюте присутствовал туалет и душ. Алексей не мог на глаз определить величину дирижабля, но, судя по размерам помещений гондолы, она была впечатляющей. Гном, заценив обстановочку предоставленной каюты и кинув свои вещи, отправился на поиски камбуза, дабы приготовить свой любимый чай. Мурз заперся в своей каюте и старался не высовывать от туда свой нос, так как гном пообещал кое-кому, кое-что отрубить, чтобы значит, не размножались и, судя по его решительному виду, он это вполне мог сделать, причем не очень безболезненным образом.
   Семен вместе с лордом, который, кстати, переоделся в нечто напоминающее фрак и стал похож на этакого респектабельного господина конца девятнадцатого века, расположились в большом холле, и о чем-то не спеша беседовали, потягивая напитки из высоких тонких бокалов.
   Алексей, бросив свои вещи и с удовольствием приняв душ, обрядился в белую рубашку с вышивкой в виде двух золотистых драконов и тонкие черные брюки, все это он обнаружил лежащим на кровати, после того как вышел из душа. Осмотрев себя в зеркале и оставшись доволен своим видом, он направился в холл.
   - А вот и наша молодежь, - поприветствовал его Семен, салютуя бокалом.- Садись, наливай, что нибудь.- Он кивнул в сторону стоявшего рядом столика уставленного различными бутылками.
   - Сок есть? - спросил он лорда.
   Тот кивнул и передал ему пузатую бутылку. Нацедив золотистую жидкость в бокал, Алексей осторожно отхлебнул, с удивлением обнаруживая у себя во рту обычный яблочный сок.
   - Не ты глянь Ларс, точно яд пробует.
   - Знаешь, я бы тоже так делал, очутись я в другом мире, - усмехнулся Гвайер.
   - Знаете, я чего-то недопонимаю, - Алексей поставил сок на столик. - Как все это соотноситься с ..- он замешкался.
   - С магией и рыцарями, - закончил за него лорд.- Ну, как тебе сказать, мы тут с Иванычем уже это обсуждали, но для тебя я кратко расскажу. Видите ли молодой человек, все дело в том, что королевство Семемирья не зря так называется, ты меня понимаешь?
   - Вы хотите сказать, что оно объединяет семь миров.
   - Ну, семь миров слишком сильно сказано, - улыбнулся лорд. - Точнее сказать оно объединяет семь могущественных государств в семи мирах. И тут надо сказать, что не все государства при объединении находились на одинаковых стадиях развития.
   - Вот, вот мне интересно, сколько же вы усилия приложили для этого объединения, - прервал его майор. - Ведь если я правильно понял из ранее рассказанного, если в одном мире еще было махровое рыцарство, то в другом уже наступил капитализм и летали первые самолеты.
   - Да все так,- кивнул лорд, плеская себе в стакан из бутылки. - Проблем было много, но мы справились, однако вас наверное мучает вопрос, почему тогда рыцари, магия?
   Алексей заинтересованно кивнул, и лорд принялся объяснять.
   Оказалось все не так просто и как ни странно при объединении на первых порах самым сложным оказалось не разность в политических устройствах, в конце концов, каждое из государств при объединении знало, на что шло. К тому же их президенты, короли и властители никуда не исчезли, подчиняясь, правда, теперь единому правительству, однако при этом оставаясь и вполне самостоятельными образованиями. И не столь сложным оказалась проблема с вероисповеданиями, ибо разрешались любые религии, неподрывающие благосостояние и безопасность королевства.
   - Что-то тиба бывшего Евросоюза у нас, - вставил майор. - Только вот у нас это образование оказалось не очень дееспособным, хоть и существует до сих пор, правда уже в измененном виде.
   Гвайер пожал плечами.
   - А я и не говорю что устройство идеальное, но пока держимся.
   Он отхлебнул из бокала и продолжил.
   Сложности начались именно из-за разных физических законов миров. Нет, они не настолько сильно отличались друг от друга и эти различия на первый взгляд были практически незаметны, однако они были. Дело в том, что то, что работало в одном мире, не хотело этого делать в другом или то, что в одном мире, действовало так как надо, в другом производило совершенно неожиданный эффект. И в первое время именно на этой почве возникло очень много проблем и конфликтов.
   - Нет, вы даже представить не можете, с чем мы столкнулись, - говорил лорд Гвайер, - вот представьте себе, у нас не работают двигатели внутреннего сгорания, а значит, прибывшие машины с товарами при переходе превращаются в груды бесполезного металла и до места назначения их приходиться тащить лошадьми. А в другом мире магия работает чуть-чуть по другому и в результате наш маг, пытаясь помочь при возведении моста, практически испепелил всю округу. Это позднее, когда все утряслось и мы более или менее разобрались в физических законах объеденяемых миров, были построены специальные грузопассажирские терминалы, а так же изданы руководства для магов и простых людей о том что надо знать при посещении того или иного мира.
   - Ну, приблизительно понятно, - Алексей кивнул. - Политическое устройство, даже присутствие дирижаблей, но остальное...
   - А остальное, - усмехнулся лорд, - местный менталитет.
   Алексею не спалось. Где-то с час он безуспешно пытался уснуть, ворочаясь в своей кровати, но сегодня Морфей ни как не хотел принимать его в свои объятия. Наконец ему это надоело и он, встав с кровати, взял кресло и пододвинул его к иллюминатору, хотя называть иллюминатором окно, занимающее пол стены, наверное, было бы большой ошибкой. Ночь уже полностью вступила в свои права, и за стеклом практически ничего не было видно, лишь изредка мелькали одинокие группы огоньков, видимо пролетали над каким нибудь небольшим поселением, а один раз внизу все вспыхнуло огнями, и Алексей смог рассмотреть, проносящийся под ними большой город. Однако в это время дирижабль заложил вираж, оставив город в стороне, и вновь за стеклом стали видны лишь смутные тени проплывающих под ним деревьев.
   Алексей задумался, перебирая в уме все происшедшее с ним за последние дни. Мысли сами собой вернулись к Лиске: как он мог ее оставить, должен ли он был это делать, или надо было наплевать на все и зажить своей жизнью, но смог бы он ей жить, зная, что ничего не сделал для спасения своего друга. Алексей мотнул головой, отгоняя дурные мысли и стал вспоминать время проведенное с любимой, те месяцы, когда они были счастливы вдвоем, счастливы обычным человеческим счастьем и совсем не задумывались о высоких материях. Он вспомнил запах ее волос, ее ласковые руки, ее счастливый смех, нежность ее поцелуев и вкус ее губ. Их безудержную жажду - жажду, друг друга, которую с трудом удовлетворяли короткие летние ночи. Моменты счастья, короткого счастья. Он сам не заметил, как уснул, убаюканный своими мыслями и мерным шумом винтов дирижабля.
   Приснилась ему академия. Старый Арман, постоянно поправляя пенсне, читал им лекцию о множественности миров, но его мало кто слушал. Скоро должно было состояться вручение "крыльев" и молодые ангелы все были на взводе, шепотом обсуждая предстоящие событее. А когда сотня человек что-то обсуждает шепотом, получается приличный шум, однако старый учитель не обращал на это никакого внимания и, как ни в чем не бывало, продолжал лекцию. Алексей во сне попытался вспомнить, что он тогда рассказывал, но смог припомнить только компанию девчонок сидевших позади него и занятых легкой болтовней.
   - Ну и что вы поняли молодой человек из моего объяснения?- раздалось неожиданно у него над самой головой.
   Алексей повернулся и, подняв глаза, увидел, что подрагивающий палец учителя направлен прямо на него.
   - Я?- Алексей пожал плечами, думая, что сон становиться все интереснее.
   - Именно вы, что вы помните из того, что я вам тогда рассказывал? - он внимательно оглядел Алексея и сокрушительно покачал головой. - Так я и знал. Ничего не запомнили, ну тогда именно для вас я повторю снова.
   Арман резко повернулся и, подойдя к доске взмахом руки стер с нее все написанное, затем повернулся к сидящим и, окружающие Алексея студенты стали исчезать один за другим. Последним исчез окружающий их мир, и он очутился в полной темноте. Лишь кафедра с профессором белым пятном висела посреди окружившей его тьмы.
   - Ну, вот так гораздо лучше, - старый учитель ободряюще улыбнулся. - Что ж приступим.
   Он снял с носа пенсне и, протерев его рукавом халата, продолжил.
   - Итак, наш мир, что он из себя представляет? Древо миров, веер миров, пена бытия, кристаллическая матрешка - это все названия. Истина, как всегда, посередине, но не будем на этом сосредотачиваться, ибо с другой стороны все эти версии верны. Мы рассмотрим одну из самых популярных и расхожих версий из имеющих ход в твоем мире. Итак, древо миров.
   Позади сгорбленной фигуры учителя взметнулся столб белого пламени и, развернувшись веером, превратился в нечто подобное густому деревцу. Ветви этого пламенеющего белым светом растения, переплетались друг с другом, пронизывали друг друга. Изредка по его поверхности пробегала череда огоньков и некоторые ветви с легким хрустом проваливались друг в друга или падали вниз, растворяясь во тьме, но дерево росло, новые ветви появлялись вновь и вновь и тянулись к невидимому солнцу.
   - Красиво, правда? - спросил Арман, с нежностью смотря на светящееся образование.
   - Впечатляет, - согласился пораженный Алексей, с восхищением разглядывая живущее своей непонятной жизнью растение.
   - Ладно, хватит любоваться, - дерево исчезло, а на его месте появилось нечто напоминающее ствол, имеющий всего три толстые ветки. Эти ветки в свою очередь тоже имели несколько ответвлений, причем на некоторых из них были заметны образования напоминающие грибы паразиты, а на других листья.
   - Ну, вот более упрощенная модель, итак начнем, - в руках Армана появилась указка, которой он ткнул в центр композиции.- Центральный ствол, или матричная ветвь, мир созданный Создателем, матрица для остальных миров. А это основные ответвления, или миры под властью Создателя, - указка ткнула в крупные ветви, отходящие от центрального ствола. - Мелкие ветви это обычные миры. Вот эти вздутости, напоминающие грибы паразиты, на самом деле искусственно созданные миры, редко кому удается создать полноценную ветвь, - Арман усмехнулся, - вот и получаются такие вздутия, растут, а потом приходиться удалять всю ветвь, хотя имеются и удачные примеры. Ну, тут все ясно?
   Алексей кивнул.
   - Хорошо. Все довольно просто, не так ли? Ну, надо еще заметить, что ветвь, представляющая отдельный мир, тоже не однородна, она постоянно пытается породить новую ветвь, однако для этого требуются глобальные изменения. Вопреки расхожему мнению мелкие изменения не приводят к образованию новой ветви, а создают лишь флюктуации внутри ветви. Объясню проще, - усмехнулся он, видя, непонимающий взгляд Алексея. - Ты приходишь домой и кладешь ключи на стол, хотя мог положить их куда угодно, возникает множество вариантов реализации, но они не дают новой ветви, они существуют одновременно, пересекаясь друг с другом и являясь одной реальностью, что, кстати, иногда можно заметить.
   - А знаю, это когда иногда не можешь найти ключи, хотя помнишь совершенно точно, что клал их в это место, а в результате через некоторое время находишь их совсем не там, где искал.
   - А вот перебивать нехорошо, - Арман укоризненно посмотрел на парня поверх пенсне. - Хотя суть ты уловил верно. Что ж осталось добавить, что если провести вертикальную разделительную линию по центральному ствол, или любой из основных ветвей, то по одну сторону останутся миры, где реализуются законы чистой физики, а по другую магии и соответственно, чем дальше от центра, тем эта реализация усиливается. То есть существуют миры чистой магии и миры, где ее нет ни грамма.
   - А вот эти листочки, это что?
   - Хороший вопрос, - Арман поправил очки. - Это так сказать фантомные миры, или миры фантазии. Они возникают благодаря мифам, сказкам, которые настолько воздействуют на сознания людей, чтоблагодаря их вере происходит спонтанная материализация. Однако такие миры обычно не стабильны и быстро исчезают, хотя и здесь существуют исключения. В некоторые сказки люди верят довольно долго и в результате такие миры становятся полноценными ветвями.
   - Ну и зачем мне все это? - спросил, наконец, Алексей после некоторого раздумья, уже догадываясь, что это не просто сон.
   - Ну как тебе сказать, - старый учитель медленно опустился в знакомое кресло возникшее рядом с ним. - У меня такое предчувствие, что тебя ждет долгий путь и тебе понадобятся, хотя бы эти упрощенные знания о строении мира, тем более что на лекциях ты больше на девчонок пялился, чем меня слушал.
   Он с улыбкой посмотрел на смутившегося Алексея
   - Учитель, я вот что хотел спросить, а где находиться рай?
   - Рай? А какой из них?
   - А разве их много?
   - О да, очень много, - старый ангел грустно усмехнулся. - Если не учитывать множества вариантов размещенных в междумирье, кстати, междумирье это пространство между ветвями, то существуют еще миры рая, созданные местными богами и так называемые светлые миры. И надо заметить, что это относиться и к мирам ада.
   - Да нет, - Алексей махнул рукой. - Это я помню из лекций, я имею в виду настоящий Рай, он вообще существует?
   - О да, - Арман тяжело вздохнул. - Еще как существует, но чтобы туда попасть, надо проделать длинный путь.
   Он взмахнул рукой, и позади него вновь появилась модель "древа миров", которая вдруг стала превращаться в некое подобие кристаллического образования.
   - Если посмотреть на древо извне, то оно похоже на гигантский кристалл, ибо накрыто неким подобием защиты, некой пространственной оболочкой, которая сама по себе является своеобразным миром, вот там он и размещается. Хотя, пожалуй, настоящим раем можно назвать и мир Создателя, матричную ветвь, где он в полной мере реализовал все свои задумки.
   - Но откуда вы все это знаете?
   Старый учитель не ответил, лишь грустно улыбнулся и вдруг стал таять, растворяясь в окружавшей их мгле, а сам Алексей резко стал куда-то проваливаться и неожиданно проснулся, несколько минут бессмысленно таращась в темноту комнаты. Тяжело поднявшись из кресла, он направился в ванную комнату и открыл воду. Сунув голову под кран, он с облегчением почувствовал, как стучащие в висках молоточки медленно успокаиваются. Было еще темно и Алексей, расстелив кровать, улегся на белоснежные хрустящие простыни, чувствуя, как его веки наливаются тяжестью.
   Сон, странный сон. Череда каких-то смутнознакомых лиц и образов. Темнота неожиданно разрываемая вспышками взрывов и огненными линиями плазменных разрядов.
   - Алексей, Алексей, "дельту" зажали у реки, надо послать подмогу.
   Он с трудом поворачивает голову и видит склонившегося над ним человека в потрепанном бронике с плазмером наперевес. Тот обессилено прислонился к стенке убежища и держит в руках шлем, изредка поднося его к уху, чтобы выслушать очередное сообщение раздающееся в его встроенных наушниках. Где-то вдали раздается глухой грохот очередного разрыва и с обшарпанного потолка обсыпается штукатурка.
   Алексей смахнул с лица цементную пыль и, открыв глаза, резко сел на кровати, непонимающе оглядываясь. Бросив взгляд на иллюминатор за которым все так же была бездонная темнота, он пару минут размышлял над увиденным снов, потом махнул рукой и, зевнув, улегся обратно.
   Оставшуюся часть ночи он спал без снов.
  
  
   Столица Семимирья встретила их гулом винтов швартующихся дирижаблей, толпами пассажиров толпящегося у причальных станций и рабочей суетой обслуживающего персонала.
   При подлете Алексей не отходил от окна своей каюты, рассматривая проплывающие под гондолой сельские пейзажи. Судя по ним, столица находилась в плотном окружении ферм и полей, хотя местами были видны и какие-то промышленные сооружения, а еще дороги, - множество дорог. Они разрезали поля на куски и Алексею стало понятно, что фермерство в окрестностях столицы обречено, ибо такая развитая транспортная инфраструктура свидетельствовала о бурном развитии промышленности и это догадка вскоре подтвердилась десятками взметнувшихся в небо труб и зданий, окруженных строительными лесами. Под дирижаблем развернулась картина обычной промышленной зоны, пейзажа столь привычного для мира Земли, дымящие трубы, огромные цилиндрические резервуары, движущиеся краны. Алексей даже заметил нечто напоминающее автомобильное движение и удивился, вспомнив, что лорд Гвайер говорил о неработающих в их мире двигателях внутреннего сгорания и только позднее он узнал, что автомобили двигают маги теликинетики, составляющие его экипаж.
   Сам город поразил его нагромождением стилей. Он видел здания напоминавшие китайские пагоды, русские терема, готические соборы, даже заметил пару обычных панельных пятиэтажек, а ближе к центру виднелось даже нечто похожее на группу небоскребов. В это время дирижабль заложил крутой поворот и начал постепенно сбавлять ход. Вскоре за окнами гондолы замелькали решетчатые столбы причальных мачт, и Алексей понял, что они прибыли.
   Через полчаса их команда уже стояла на медленно опускающейся платформе, напоминающей огромный грузовой лифт, которой пришлось воспользоваться, так как сам причал дирижабля находилась на высоте примерно пятиэтажного дома.
   - Идемте, - приказал лорд Гвайер, едва платформа коснулась земли.
   Он снова был одет в свои доспехи, правда, шлем оставил на борту воздушного корабля, однако как ни странно это не смотрелось дикостью, так как даже после беглого взгляда брошенного в сторону присутствующих в местном аэропорту людей Алексей заметил с десяток одетых подобным образом.
   Вся их разношерстная группа, точно на экскурсии, двинулась гуськом за лордом, громыхающим металлическими набивками сапог по брусчатке мостовой. Пройдя под какими-то эстакадами, дымящими и шипящими трубами, откуда постоянно что-то капало и вырывались тонкие струйки пара, они оказались на небольшой улочке с припаркованным у обочины самым настоящим микроавтобусом.
   - Ну и зачем ты нас тащил по всяким закоулкам? - мявкнул Мурз, садясь в автомобиль. - Не мог как все приличные люди, через вокзал.
   - Были на то причины, - буркнул Гвайер, усаживаясь рядом с водителями и перекидываясь с ними какими-то фразами на непонятном языке.
   Экипаж медленно тронулся по улице и через пару поворотов вынырнул на широкий проспект с движением в три полосы. Правда машин на дороге было не так уж и много, но было очевидно, что трасса строилась с прицелом на будущее.
   - Подозрительно, как-то, - пробормотал гном, задумчиво смотря в окно.
   - Местные политические заморочки, - пожал плечами Семен. - Поверь, на Земле этого не меньше.
   - Главное, чтобы нам потом эти заморочки боком не вышли, - хмыкнул гном.
   Алексей обеспокоенно покосился в сторону своих спутников, но промолчал.
   Вскоре автомобиль свернул с центральной трассы и оказался на дороге, зажатой со всех сторон деревьями в конце которой обнаружилось шикарное шестиэтажное здание, выстроенное в стиле китайской пагоды. Автобус подкатил к широроким стеклянным дверям здания и замер.
   - Пару дней поживете в этом отеле, - пояснил лорд, проходя в открытую услужливым швейцаром дверь. - Номера вам заказаны. Господину послу предоставлен номер люкс, для остальных обычные одноместные номера. Мурз побудет пока с вами, если вы конечно не против.
   - Что вы, мы совсем не против, - улыбнулся гном, пристально смотря в сторону поджавшего уши кота.
   - Хорошо, тогда я откланиваюсь, - Гвайер церемониально поклонился и, развернувшись, вышел из гостиницы.
   - А соглядаев то нам, похоже, оставили, - гном кивнул в сторону двух мужчин делающих вид, что читают газету.
   - А ты только заметил? - Семен усмехнулся. - Я насчитал уже семь человек, выучка у них никакая.
   - Что ж поверю тебе на слово, - гном подобрал рюкзак и, кивнув в сторону ожидающего их щвейцара, добавил. - А теперь пошли смотреть комнаты, и я очень надеюсь, что тут найдется хороший чайничек.
  
   Алексей прохаживался по аллеям прилегающего к гостинице парка, бездумно разглядывая окружающие его красоты. Раскинувшийся вокруг гостиницы парк был приличных размеров и буквально утыкан, всякими фонтанами, лабиринтами, причудливыми статуями и укрытыми в густых зарослях уютными беседками. Особенно Алексею понравился центральный каскадный водопад, подсвеченный разноцветными огнями. Вечером очень хорошо было сидеть на одной из скамеечек, установленных вдоль него и любоваться струями, переливающимися всеми цветами радуги. Однако за три дня проведенных здесь они успели, из любопытства, облазить весь парк, изредка вспугивая целующиеся в беседках парочки, вдоволь налюбовавшись местными красотами, и теперь просто не знали чем себя занять. Пару раз Глорин попытался сунуться в город, но неизменно был останавливаем молчаливыми соглядатаями, которые всегда возникали на его пути. И хорошо, что рядом с ним постоянно оказывался майор, который буквально силой не давал гному наделать глупостей. Пожалуй только он относился к их комфортному заключению со спартанским спокойствием и, застыв каменной глыбой со сложенными на груди руками, второй вечер подряд выслушивал их возмущения по поводу ничегонеделания, заявляя, что в чужой монастырь со своим уставом не лезут. Правда, надо учесть, что возмущался в основном гном, но уж возмущался за всех и с лихвой, затихая лишь на время чаепития. Чай ему, кстати, готовил Мурз, понуро таскавший чайник и молча выслушивающий ворчания Глорина по поводу приготовления данного напитка всяким "тупыми и усатыми" личностями. Алексей с Семеном только заметив кота с большим чайником, сразу ретировались из комнаты, так как у одного запах мяты вызывал рвотные позывы, а другой хоть и любил чай с оным растением, но ту концентрацию, которую гном добавлял в свой чай, тоже не выдерживал. Зато Мурз, похоже, притерпелся и даже стал гонять чаи вместе с гномом, за что был милостливо прощен и принят тем в разряд истинных ценителей "мятного гномо-чая".
   Сегодня же гном задумал провести ревизию своего "бездонного" плаща-рюкзака и принялся раскладывать свои ценности по комнате, медленно заполняя комнату грудами различного барахла. Алексей с Семеном зашедшиек гному застали его с небольшим блокнотиком в руках, снующего между горками аккуратно разложенного хлама.
   Михайлов, оглядывая двухметровый, ржавый меч, извлеченный гномом из карманов и аккуратно уложенным в ближайшую кучку, усмехнувшись, саркастически спросил:
   - А слона у тебя там нет?
   - К сожалению живые объекты тут не могут храниться, - огорченно вздохнул гном крутя в руках какую-то плоскую продолговатую фиговину.
   - А ты пробовал? - удивился Алексей, вспомнив лекции по пространственной упаковке.
   - Ну да, пытался там одну ящерку засунуть.
   - Глорин, но ты же знаешь, резкая компификация биологических тканей...
   - Ну, я и говорю, пытался, а вот, - он нажал на выступ, и фиговина издала звонкий щелчок. Все посмотрели на звездообразную пластину, дрожащую в стене, прямо над головой у кошачьего маркиза.- О, пластиномет, а я его давно уже потерял.
   Семен, молча, выдернул из стены звездочку и, отобрав у гнома опасную машинку, с интересом принялся ее рассматривать. Алексей покосился на застывшего в стопоре Мурза и, подняв кота под лапы, отнес его на небольшую кушетку, стоявшую в стороне от гнома с его инвентарем. Кот жалобными глазами посмотрел на Алексея и тяжело вздохнул. Парень, усмехнувшись, ободрительно потрепал Мурза промеж ушей и, бросив взгляд в сторону гнома с Семеном, решил сходить прогуляться. Инвентаризация обещала быть долгой.
   Дорожка проходила около небольшого озерка с плавающими в нем разнообразными птицами, которых кормили постояльцы, покупая корм в специальном ларьке, стоящем недалеко от воды. Две молоденькие девушки, кормившие уток, уставились на проходящего мимо Алексея и он, отвлекшись от своих пустых мыслей, приветливо им улыбнулся, от чего те неожиданно покраснели и кокетлево захихикали, переговариваясь и пихая друг друга. Тот уже собирался подойти к девушкам, но раздавшийся голос заставил его остановиться в нерешительности.
   - Молодой человек, - раздалось снова из-за спины.
   Обернувшись, он увидел стоявшего позади него пожилого мужчину в черном твидовом костюме. Мужчина опирался на изящную трость и разглядывал Алексея сквозь стекла массивных очков.
   - Да, да вы, - он кивнул Алексею, видя сомнения в глазах парня. - Не могли бы вы переговорить со мной.
   Алексей пожал плечами и, бросив извиняющийся взгляд на хихикающих девушек, направился к мужчине.
   - Чем могу быть полезен?
   - Прогуляемся, - элегантный господин медленно двинулся по тропинке.
   - Так чем могу быть вам полезен? - снова спросил парень, через некоторое время. - И позвольте узнать, кто вы?
   - Торопливы вы, впрочем, как все молодые, - мужчина вздохнул. - Ну что ж не буду вас томить. Разрешите представиться - лорд Крайдер, Эрнест Фейер Эрин Крайдер если будет угодно мое полное имя.
   Он церемонно поклонился.
   - И предваряя ваш следующий вопрос, могу сказать, что я не человек лорда Гвайера и не принадлежу к его конторе. Кстати если вам интересно, то лорд не последний человек в местной контрразведке.
   Алексей лишь пожал плечами, это уже давно не было новостью, так как Семен сразу предположил нечто подобное.
   - Ну да ладно не будем о грустном, - махнул рукой лорд Крайдер, видя, что данное известие не удивляет Алексея. - Я тут по другому делу, - он в задумчивости пожевал губами. - Как бы сказать, я представляю сторону, которой не выгоден ваш поход для спасения вашего друга.
   - Что? - Алексей пораженно уставился на своего собеседника.
   - Нет, нет, успокойтесь, - отпрянул от Алексея лорд, с испугом смотря в его глаза разгорающиеся бледным огнем. - Я не правильно выразился, нам не выгоден сам поход, а спасение или не спасение вашего Влада нас мало волнует, даже скажу так, вам окажут всевозможную помощь в его спасении, вот только ходить никуда ненадо.
   - В смысле?- Алексей остолбенел. - Кто окажет и кому это нам?
   - Ну, скажем, - Крайдер в задумчивости прищелкнул пальцами, подыскивая определение.- Некой определенной группе заинтересованных лиц, не последних по могуществу во многих мирах. Да именно так. И эти люди.
   - Люди?
   - Неважно, - собеседник Алексея поморщился. - Люди, нелюди суть определения. Так вот этим существам нужно, чтобы вы оставались здесь, или вернулись на Землю. Не беспокойтесь, путь домой и охрану там мы вам обеспечим.
   - Так вы сообщники этого Эммануил? - усмехнулся бывший ангел.
   - О нет, присядем, - лорд, кряхтя, опустился на скамейку. - Старость, знаете ли. Так вот, этот выскочка, недоделанный божок, к нам не имеет ни малейшего отношения, хотя надо признать, выгоден моим хозяевам на данном этапе.
   - Но ведь это он, скорее всего, причастен к заточению Влада.
   - Он, он, - соглашаясь, закивал лорд. - Скажу даже больше, он в сговоре с тем демоном, что одолел вас. Да, да и это мне известно.
   - Так что нужно вам? - спросил снова Алексей, стараясь внешне выглядеть спокойно.
   - Мне, - Крайдер усмехнулся.- Мне совершенно ничего, а вот моим хозяевам, как я раньше говорил, нужно, чтобы вы ни покидали этого мира или вообще вернулись на Землю, а вашего друга мы вам, через некоторое время доставим в целости и сохранности. Мало того, если захотите, то это можно сделать вместе с головами этого вашего Эммануиля и его подручного демона. Ну, как вам предложение?
   - Заманчиво. А кровью расписаться, где надо? - усмехнулся Алексей. - А может душу заложить?
   - Не ерничайте, молодой человек, не надо. Вашего слова будет достаточно, - неожиданно прошипел Крайдер. - К тому же не забывайте, у вас на Земле осталась девушка.
   - А вот на такой понт меня брать не надо, - Алексей резко встал. - Лиску не трогайте, а то прибью, хотя бы вас, для начала.
   Лорд, тяжело вздохнув, тоже поднялся и, покачав головой, сказал:
   - Значит, не договорились? А жаль, мне вас жаль молодой человек, причем совершенно искренне.
   Но Алексей уже не слушал, он развернулся и быстрым шагом направился к гостинице, понимая, что время ожиданий закончено и началось время игры. Он вдруг физически ощутил, как стрелка неведомых часов дернулась и начала свой отсчет.
   А лорд, тем временем воровато оглянувшись и, убедившись, что рядом никого нет, поднял трость и, размахнувшись, точно копье послал ее в спину удалявшемуся парню. Однако трость вдруг замерла в воздухе, и на этом месте материализовался элегантный молодой человек в черном деловом костюме. Со своей смуглой кожей, длинными, черными волосами, собранными в хвост при помощи элегантной заколки с брильянтами и золотым кольце в ухе, пришелец напоминал этакого латиноамериканского мачо, прибывшего сюда с богатой вечеринки. Он держал тяжелую трость двумя пальцами, брезгливо смотря на лорда, а тот вдруг побледнел и сделал попытку бухнуться на колени. Но странный молодой человек лишь презрительно усмехнулся и Крайдер вдруг бесшумно взорвался, разлетаясь хлопьями пепла, которые подхватил налетевший легкий ветерок.
  
  
  
   Когда Алексей, после коротких поисков своих спутников по комнатам, обнаружил их в просторной гостиной люкса, где расположился Михайлов, да еще вместе с лордом Гвайером и десятком закованных в броню паладинов, стоявших неподвижно вдоль стен, он почему-то не удивился. Гвайер и Дорин с Семеном расположились за большим овальным столом и что-то неторопливо потягивали из высоких бокалов.
   - О, вот и последний наш гость, - здороваясь с ним, прокомментировал лорд, жестом указывая на свободное кресло. - Нагулялись молодой человек?
   - Ага, нагулялся, места тут у вас хорошие, и главное очень, очень безопасные, - не сумел сдержать себя Алексей.
   Лорд до этого о чем-то беседующий с Семеном, внимательно посмотрел на парня.
   - Что-то случилось?
   - Да как сказать, - Алексей замялся, уже жалея о вырвавшихся словах, но решив, что от того что он расскажет о своей странной встрече хуже не будет, плюхнулся в свободное кресло и начал излагать случившееся.
   По мере его рассказа лицо лорда все больше мрачнело, а выслушав историю до конца, он впал в глубокую задумчивость.
   - А вы что знаете этого господина? - спросил Алексей задумавшегося рыцаря.
   - А? - лорд встрепенулся и непонимающе посмотрел на парня, и тому пришлось повторить свой вопрос. - Ну, лично мы не знакомы, хотя я о нем наслышан. Служит у темного властителя в одном из соседних миров, на побегушках. Прямой связи у нас с этим миром нет, но один из наших союзников находиться с ним в состоянии вялотекущей войны. Однако вопрос не в этом, а в том как он здесь оказался?
   Гвайер развел руками.
   - Можно предположить, конечно, что у них там завелся сильный маг, которому под силу открыть портал перехода к нам, но... - он замотал головой. - Да нет бред, слишком далеко, у нас-то во всем Семимирье таких магов по пальцам одной руки пересчитать, а тот мир более беден на магию. Хотя..., - он опять умолк.
   Гном с Алексеем озабоченно переглянулись, чувствуя некоторую недосказанность в словах лорда.
   - Да все одно к одному, - пробормотал, наконец, Гвайер. - Не буду пока ничего объяснять, скоро все узнаете, - он с грустной усмешкой обвел взглядом вопросительно смотрящих на него путешественников.
   - И когда же? - спросил гном, приподнимая бровь.
   - Да прям сейчас.
   Двухстворчатая дверь номера резко распахнулась, и на пороге появился невысокий лысоватый упитанный старичок, одетый в белые с золотистым узором одежды, живо напомнившие Алексею римские тоги. Старик, прищурившись, оглядел собравшихся, затем удовлетворенно хмыкнув, обвел взглядом замерших паладинов и вскочившего с кресла Гвайера, после чего быстрым шагом направился к сидящим и ничего непонимающим гостям.
   Алексей, косясь на вытянувшегося в струнку лорда, быстро вскочил с кресла, замечая, что его друзья сделали то же самое.
   Подойдя быстрым шагом к огромному овальному столу, за которым сидела, а сейчас стояла вся честная компания, их гость остановился и вновь окинул всех придирчивым взглядом.
   - Ну-с-с, кто нибудь нас представит или мы так и будем пялиться друг на друга, как барышни на выданье, - голос старика неожиданно оказался по-юношески звонким, а насмешливый взгляд прищуренных глаз, заставил смутиться даже Глорина.
   Гном на мгновение замешкался, но быстро взял себя в руки и, откашлявшись, представился, не забыв при этом низко поклониться. За ним представились Алексей с майором.
   - Алексей, - неожиданно переспросил их новый знакомый, - просто Алексей?
   Парень замешкался, не зная, что ответить, но тут неожиданно пришел на помощь гном.
   - Ангелов он, Алексей Ангелов, фамилия у него такая интересная, но он ее почему-то стесняется.
   - Да, - старичок пристально посмотрел на Алексея и тот, вздрогнув, почувствовал, как этот взор буквально просвечивает его насквозь, пробивая все защиты.
   Их взгляды встретились и пару минут боролись друг с другом, под недоуменные взоры окружающих, наконец их гость хмыкнул и отвел глаза, разведя руками, точно признавая свое поражение. Алексей коротко кивнул, принимая это признание, однако прекрасно понимая, что этот странный старик узнал о нем более чем достаточно.
   - Ну, хорошо, - старик задорно улыбнулся и неожиданно подмигнул парню. - Пришло время представиться мне. Эээ. Царь.
   Он искренне рассмеялся, увидев, как вытянулись лица гнома и Алексея, лишь майор остался, как всегда невозмутим.
   - В смысле? - переспросил наконец гном, косясь на лорда Гвайера, но тот, заметив этот взгляд, лишь легонько повел плечами.
   - Да в прямом, - старик подошел к столу и, взяв из вазы яблоко, смачно им захрустел. - Ну, лорд объясните им, какые у мене там званя, - обратился он к Гвайеру, тщательно прожевывая яблоко.
   Гвайер торжественно кивнул и, со звоном щелкнув каблуками, начал:
   - Его святейшество, законно избранный правитель семи миров, государь-император, верховный архимаг Семимирья..
   -Вот я и говорю - царь. Ну хватит, - император махнул рукой. - Короче Нейл Зерпин, правитель этого разношерстного государства и верховный архимаг, так что прошу любить и жаловать.
  
   Он театрально поклонился и вдруг тут же стал серьезным.
   - Господа, - официальным тоном произнес он. - Наверное, вы удивлены моим посещением.
   Алексей с гномом переглянулись, не зная, что ответить, затем дружно посмотрели на Михайлова.
   - Конечно, господин Император, - выступил вперед майор, - нам несколько неожиданно видеть здесь правителя и остается только гадать, чем наши скромные особы заслужили такое внимание.
   - Хм, - только и хмыкнул Зерпин. - А вы майор говорите как истинный дипломат, но если быть честным меня заинтересовали вот эти двое.
   Он ткнул пухлым пальцем в сторону недоумевающих Алексея и Глорина.
   - С вами майор все проще. Ваши документы подлинны, верительные грамоты в порядке и совет, рассмотрев предоставленное в пакете документов соглашение, решил его удовлетворить.
   Майор поклонился.
   - Не стоит благодарностей, - махнул рукой император, видя, что Семен хочет что-то сказать. - Сейчас это соглашение бесполезно, но если все утрясется, этот договор принесет обеим сторонам большую выгоду.
   Майор опять поклонился уже, похоже, в знак согласия.
   - Да еще, для Российского посольства выделено место и уже в скором времени начнется его возведение. Надеюсь, вы удовлетворены?
   Семен снова поклонился.
   - Вполне, и на этом основании разрешите выразить благодарность от имени президента России.
   Император торжественно кивнул и, подойдя к майору, обменялся с ним рукопожатием.
   - Ну, теперь будем считать, что официальная часть закончена и мы перейдем, к тому из-за чего я тут и появился, - император сделал знак стоявшим около дверей паладинам и те распахнули дверь, впуская в комнату молодого парня в бледно зеленом плаще.
   Парень был высоким, худым и смотрел с каким-то испугом на собравшихся. В руках он держал кипу свитков и папок, пара которых выскользнула из дрожащих рук и шлепнулась на пол. Парень тот час кинулся их собирать, с грохотом роняя все остальное. Присев на корточки он начал сгребать все бумаги в кучу, под недоуменные взгляды окружающих, но потянулся за одной из бумажек и, не удержавшись, растянулся на полу.
   - Герк, хватит уже!
   Император поморщился. Взмах руки, и налетевший ветерок поднял все бумаги и перенес их на стол.
   - Извините, государь, - Герк был смущен и чуть не плакал.
   - Ладно, кончай нытье, - в голосе Императора появился метал, заставивший магика броситься к столу и торопливо начать приводить бумаги в порядок.
   - Как человек, он довольно беспомощный, но как мировидец ему цены нет, - шепнул Алексею Зерпин, сохраняя серьезное выражение лица, и лишь в глубине его глаз плескался смех.
   Герк, наконец, справился с бумагами и теперь вопросительно смотрел на правителя, нервно комкая один из принесенных листов.
   - Прошу поближе к столу господа, - произнес император, резво вскакивая с кресла. - Герк, начинай.
   Магик кивнул и, взмахнув руками, что-то забормотал себе под нос. Воздух над столом вдруг засветился, и над ним возникло знакомое Алексею изображение.
   - О, древо миров, - прокомментировал гном появившееся изображение. - Нам такое в школе показывали.
   Все посмотрели на гнома, а Алексей стоявший рядом лягнул того ногой под столом.
   - Это что голограмма, - отвлек всех своим вопросом от смутившегося гнома Семен.
   - Нет, это мысленное проецирование, - пояснил покрасневший под взглядами собравшихся Герк.
   - Ладно, давайте перейдем к тому, что нас интересует. Гвайер.
   Лорд кивнул и, взяв поспешно протянутую Герком деревянную указку, начал свои пояснения, время от времени тыкая ею в изображение древа.
   Из его по-военному четкого пояснения, больше похожего на доклад о боевых действиях, им наконец стало ясно, почему правителя Семемирья заинтересовали их персоны.
   А все началось с того, что имперские маги засекли не очень сильные, но вполне ощутимые колебания их ветви миров, которые вызывали различные, пусть и незначительные, катаклизмы. Были срочно произведены научные изыскания, и выяснилось, что эти волны исходят от центрального ствола, мира, откуда они прибыли. Точнее сказать, от центрального, по мнению имперских магов, Алексей-то после своего странного сна знал, что их собственный мир всего лишь одна из основных ветвей, но благоразумно промолчал. Если верить тому изображению, что им показывали, получалось, что маги Семимирья разведали около сотни миров, однако четко прорисованными выглядели всего пара десятков ближайших, остальные были вычерчены чисто схематично.
   Так вот, не смотря на то, что сотрясения мировой ткани вскоре прекратилось, имперские ученые проявили вполне понятное беспокойстве и попытались подсчитать, чем грозят им более мощные миротрясения. И получилось надо сказать не очень приятная картина, вплоть до полного конца света в некоторых из ближайших миров. А так как этого совсем никому не хотелось, были отправлены специальные экспедиций в эпицентр волнения, однако после нескольких докладов все они замолчали. В совете миров началась тихая паника, многие из сенаторов даже склонялись к возможности злого умысла в отношении империи. К тому же, как бы в подтверждении этой версии, активизировались старые противники империи. Однако было одно но...Не один из них не обладал силой способной вызвать даже малейшее колебание ветви, да и в самой империи таких сил не было, если конечно не считать богов.
   - Однако наши священники заверили нас, что боги не имеют к этому не малейшего отношения, мало того, сами очень обеспокоены произошедшим и принимают меры, чтобы такое не повторилось, - лорд вздохнул. - Но как говориться на богов надейся, а меч держи смазанным.
   И несмотря на уверения богов, что все уладилось, совет империи принял решение продолжать изыскания.
   Надо сказать, что миры Семимирья не примыкают к миру Земли и открытие прямого канала требует огромного усилия нескольких архимагов, да и то вытягивает у них практически все силы, выводя из строя на пару недель, а в последнее время данное действие вообще стало возможно лишь при благоприятном стечении обстоятельств.
   - А Мурз тогда как у нас оказался? - буркнул гном, ища глазами сидевшего в углу кота.
   - Долгая история, - махнул рукой император, всем видом показывая, что не собирается развивать эту тему. - Маркиз у нас вообще интересная личность, ну не будем отвлекаться, продолжайте лорд.
   Из обрывок с трудом добытых сведений все же удалось собрать более менее цельную картину. И получилось следующее:
   В мире Земли объявился молодой бог, который наводил порядок и перестраивал мир под себя. По всем сведениям бог был светлый, а значит опасностей с его стороны не предвиделось, что несколько успокоило совет. Сотрясения же миров было вызвано обрезанием некоторых связей с прилегающими мирами, а пропажа агентов элементарным стечением различных обстоятельств, таких например, как убийство агентов в криминальной разборке, где они оказались случайными свидетелями. Или прыжок с небоскреба одного из агентов, бывшего в своем мире магом воздуха, однако заклинание, работающее в его мире, здесь не сработало и парня просто размазало по мостовой.
   - Ну, а мы то здесь причем?- спросил Алексей, переглядываясь с гномом.
   - Вы причем? - Зерпин отложил очередное недоеденное яблоко и, нахмурившись, уставился на друзей.- Дело в том, что перед вашим прибытием в столицу, к нам прибыл посланник вашего Бога и потребовал выдачи отступников.
   - Он совсем не наш Бог, - зло буркнул Глорин, переводя взгляд с императора на лорда и стоявшую охрану.
   - Почему не ваш? - император удивленно вскинул брови. - Насколько я знаю, ему покланяется половина вашего мира, и других богов у вас сейчас нет, ну может несколько мелких божеств и полубогов.
   - Да, немного вы знаете о религиях Земли, - подал голос Михайлов, ложа тяжелую руку на напряженное плечо гнома.
   - О нет, я знаю достаточно, - улыбнулся император, снова беря и откусывая яблоко. - У вас столько религий и столько выдуманных божеств, что когда появился реальный бог, вы просто не можете его принять. О нет, нет, - замахал он руками, видя, что гном собирается возразить. - Я не говорю, что тех богов не существует, но они, скорее всего давно покинули ваш мир и он долгое время был бесхозным, а у каждого дома должен быть хозяин, иначе, знаете ли, он разрушиться.
   Император снисходительно улыбнулся и с аппетитом захрустел яблоком.
   - Да, я.. - гном аж побагровел.
   - Подожди Глорин, - Алексей посмотрел на императора. - Ваше величество, вы не правы, наш мир не был бесхозным и мы всегда поклонялись и служили Создателю.
   - Создателю? - брови императора удивленно взметнулись вверх. - Ах да а, это тот самый мифический создатель всего и вся.
   Зерпин рассмеялся.
   - Вы прямо как дети, верите во все эти старые сказки. Ну, скажите, разве один, пусть и сверх могучий бог или кто другой, мог создать такую кучу миров, а следить за ними? Мой ответ - нет. Хотя надо признать, что даже в нашей империи существуют подобные верования и это не смотря на то, что самый захудалый маг знает о существовании у каждого мира своего бога-создателя. А чаще всего бог даже не один, а несколько, у нашего например Лега и Рой. Правда стоит заметить, что существуют и верховные боги, мы их называем Вершителями и они правят мирами света, а так же осуществляют наблюдение за младшими богами, кроме того существуют Разрушители - правящие мирами тьмы, а еще существуют боги поддерживающие равновесие и следящие за балансом сил, мы их называем Судьями. Но я все же уважаю вашу веру, ибо каждый свободен в своих заблуждениях.
   - Кто бы говорил, - хмыкнул гном, пряча улыбку.
   - Но чем же вы так досадили вашему богу, коли он требует ваши головы? - задумчиво проговорил император, пропуская реплику Глорин мимо ушей и вопросительно смотря на Алексея.
   Тот пожал плечами.
   - Наверное из-за того, что мы не признали его.
   - Из-за такой-то мелочи, да бросьте. И вообще ради чего ему гоняться за вами? Не думаю, что бог способен опуститься до наказания каждого отдельного еретика, или вы не так просты, как выглядите?
   - Ну и что же ТЫ собираешься с нами делать? - спросил гном, сбрасывая руку Семена с плеча и ложа свою на рукоять секиры.
   Паладины, стоящие вдоль стены, ощутимо напряглись, Гвайер схватился за рукоять меча, а Алексей неожиданно почувствовал, как ожили "крылья".
   - С другой стороны, - как ни в чем не бывало, продолжал император, пропуская мимо ушей фамильярность гнома, - я не служу вашему богу, к тому же уважаю веру других. Посему я хочу вас отпустить, мало того, даже помогу вам по мере возможности, если вы, конечно, посветите меня в свои дела.
  
   - Почему вы решили их отпустить, мой император? - спросил лорд Гвайер, захлопнув дверь автомобиля. - Ведь они явно не все вам рассказали.
   Зерпин с минуту молчал, разглядывая проносившийся мимо городской пейзаж.
   - Видишь ли мой старый друг, тут есть несколько причин, - император вздохнул и взъерошил остатки своих седых волос. - Во-первых, конечно, благородство их цели - спасение друга. Во-вторых, надеюсь, они доставят, тому демону кучу хлопот и это тоже хорошо, а в-третьих, не очень-то я и поверил, что десяток наших агентов погибли как последние идиоты. А это значит в их мире не все так хорошо и гладко, как нас хотят уверить, да и появление Крайдера меня беспокоит.
   Архимаг покачал головой.
   - Слишком много различных сил интересуется этой действительно странной парочкой. Слишком много. Причем сил довольно могущественных и нам малознакомых, а это что-то да значит? Да, дружище?
   - Возможно, - пожал плечами Гвайер. - Хотя может это просто чья-то очередная запутанная игра.
   - Все может быть, - кивнул император. - Тут главное подстраховаться.
   - Понятно. Но почему ты направил с ними этого недотепу, у нас ведь куча квалифицированных агентов?
   - Вот именно поэтому. Герк он хоть и неуклюжий, но по мировидению и дальней связи ему нет равных, а значит мы всегда будем в курсе событий, да и подозрений он вызовет меньше всего, хотя и в этом я не уверен.
   - Да, их майор прожженный тип, боюсь, его трудно будет провести и парня быстренько раскусят.
   - Конечно раскусят, но надеюсь, что не бросят, - император усмехнулся. - Вот для этого я ему и подселил соглядатая, а это значит пока Герк с ними....
   Они замолчали, каждый думая о своем.
   - А зачем нам это? - наконец спросил лорд. - Ну пусть бы себе шли, или тебя что-то беспокоит?
   - Пока не знаю, - император в задумчивости потер подбородок. - Но одним местом чувствую -важно это.
   - Для нас?
   - Да не знаю я, не знаю, - Зерпин тяжело вздохнул и, отвернувшись от лорда, тихо пробормотал. - Если бы все знать наперед. Если бы знать. Может их вообще ненадо было отпускать. Хотя...хотя, по-крайней мере, я дал им шанс.
  
  
  
  
  
  
   Глава 13.
  
   Их небольшой отряд двигался по дороге проходящей сквозь смешанный лес. Погода, с утра огорчившая всех мелким моросящим дождем, к полудню исправилась и теперь сквозь редкие облака вовсю светило жаркое летнее солнце. Правда среди деревьев, обступивших дорогу, его жар практически не чувствовался а лужи, изредка попадавшиеся на пути, обдавали ноги лошадей прохладными брызгами. Друзья ехали в повозке, предоставленной в пользование самим императором и напоминающей из себя микроавтобус с откидным верхом, правда ехать его заставлял, не обычный двигатель внутреннего сгорания, а два магика сидящих в кабине этого необычного аппарата. Впереди и позади авто ехало несколько паладинов, выделенных лордом Гвайером для их сопровождения.
   - В нашем королевстве вам нечего опасаться, - сказал лорд, прощаясь, - но на всякий случай я приказал четверым воинам сопроводить вас до места перехода.
   - Да уж видно безопасно у вас тут, - хмыкнул Глорин, оглядывая стоявших в полном доспехе рыцарей.
   - Лучше перестраховаться, - лишь улыбнулся в ответ Гвайер.
   Меж тем извивающаяся лента дороги вынырнула из леса и побежала среди зеленых лугов с пасущимися на них коровами. Дорога здесь была совершенно сухой и скорость их передвижения резко ускорилась. Тем не менее, лошади, на которых ехали их сопровождающие, резво шли вровень с автомобилем, который двигался, на взгляд Алексея, со скоростью не меньше пятидесяти километров в час. Однако, не смотря на такой темп, животные до сих пор не высказывали даже малейших признаков какой-либо усталости. Алексея сперва это удивило, но потом он сообразил, что всадники, скорее всего, пользовались специальной магией позволяющей лошадям передвигаться быстрее, чем им отмерено природой.
   - Я не пойму Герк, почему мы не могли переместиться прямо из гостиницы? - спросил Алексей сидевшего рядом с ним магика.
   Герк оторвавшись от записок, которые делал до этого в маленьком блокнотике, вопросительно уставился на Алексея, и тому пришлось повторить свой вопрос.
   - Ну как сказать, - магик в замешательстве потер переносицу. - Нам надо перейти в определенный мир и этот мир расположен не очень-то близко от нашего, поэтому проще осуществить переход из определенного, заранее рассчитанного места.
   Алексей понимающе кивнул. Действительно если рассуждать логически, то заранее просчитанная точка пространственного прокола из определенного места позволит сделать более длинный прыжок, чем спонтанный прокол. Об этом кстати им рассказывали еще в академии, только кто ж тогда знал, что эти знания пригодяться.
   - А далеко ты можешь открыть портал?
   - На 200 эрмов, - с гордостью в голосе произнес молодой маг. - Не каждый архимаг способен на такое, а я ведь еще только учусь.
   - А другие то способности у тебя есть супермен? - раздался голос с заднего сидения голос гнома, до этого азартно резавшегося с Мурзом в карты.
   Герк смутился.
   - А что такое за эрм? - спросил Алексей, показывая кулак гному. - Я понимаю, что это какая-то единица измерения расстояния, но что это значит?
   - Ну это не совсем расстояние, точнее сказать совсем не расстояние - это единица затрат энергии необходимой для перемещения между мирами. Чем дальше мир, тем больше энергии необходимо, обычно для перемещения в соседний мир требуется около десятка эрм, но переход в некоторые миры требует сотни, а в ваш мир итого больше - несколько тысяч.
   - А не проще воспользоваться тропами между мирами? - снова встрял гном, одновременно отвешивая проигравшему коту пару увесистых щелбанов.
   - Проще, - кивнул Герд, - но тогда для того, что бы попасть в некоторые из нужных миров придется путешествовать несколько лет, а кое в какие измерения вообще трудно найти путь или его просто не существует.
   - А если через междумирье?
   - Междумирье? - удивленно вскинул брови магик. - Я не слышал о таком способе перемещения.
   - Ну в пространстве между мирами существуют свои тропы и насколько я знаю через них можно пройти куда угодно.
   - А ты наверное имеешь ввиду тропы богов или пути мертвых, - Герк вздохнул.- Нет, нам они недоступны. Даже не каждый архимаг рискнет выйти на эти тропы, а вы откуда о них знаете?
   - Ну...-Алексей замялся, - был у нас один знакомый, который ими пользовался.
   - Видно великий маг.
   Алексей благоразумно промолчал.
  
   - И вы даже не представляете, где находиться этот мир? - воскликнул император, с изумлением смотря на гнома с Алексеем.
   - Не совсем так, - Алексей в смущении почесал переносицу. - Мы примерно знаем, где он находиться, но на вашей карте этого ответвления нет.
   - А ну тогда это дело поправимо, - улыбнулся Зерпин, - попробуйте спроецировать свои мысли на наш чертеж, а Герк поможет.
   Алексей послушно попытался, даже закрыл глаза, хотя прекрасно знал, что поэтому поводу в голове у него пусто, однако как ни странно он ошибался. В мыслях что-то щелкнуло и перед глазами развернулся требуемый кусок карты, а за ней на секунду мелькнуло улыбающееся лицо старого учителя. Алексей рассматривая представшее перед его внутренним взором кустистое светящееся древо, мысленно поблагодарил старого учителя, удивляясь как тот смог впихнуть незаметно в его мозг такой объем информации .
   - Подробная однако у вас карта, - услышал голос императора Алексей и открыл глаза.
   На созданном Герком изображении "древа" появились новые ветви, причем по отношению к остальному изображению эта новая часть была заметно более четко прорисована и изобиловала кучей мелких деталей.
   - Однако, - восхищенно прищелкнул языком император, разглядывая со всех сторон чертеж. - Нам до такого еще учиться и учиться. Не подскажете, откуда у вас такие данные.
   - Ну, - Алексей замялся. - Скажем так - это подарок от моего старого учителя.
   - Хотел бы я с ним увидеться, - неожиданно встрял в разговор Герк с восхищение рассматривая изображение дерева. - О такой точности деталей я и не слышал.
   - Может еще и увидишься, - сказал император, внимательно смотря на изображение. - На сколько я понимаю вам сюда, - он ткнул пальцем в искривленный, бледный, изломанный отросток светящийся красным.
   Алексею оставалось только кивнуть, так как на самом деле он не знал и лишь надеялся, что Арман незря выделил эту полузасохшую ветвь.
   - Да эта ветвь выглядит довольно странно, не в курсе, что с ней не так?
   - В ней случилась битва, большая битва, - Алексей вздохнул. - Это запечатанный мир.
   - Запечатанный? - император казался изумленным. - Но разве такое возможно?
   Алексей только пожал плечами, а гном наоборот усмехнулся.
   - Ладно, об этом как-нибудь потом, давайте обсудим ваш путь и то чем мы сможем вам помочь.
   В результате двух часовых словесных перипетий они все же пришли к определенному решению. Так как искомый мир примыкал к миру Земли, а относительно Семемирия находился как бы за ним, то Зерпин предложил прямой пробой, правда для этого требовалась почти полугодовая подготовка и поиск кое-каких специальных компонентов для заклятия. Эту идею неожиданно поддержал гном, однако Алексей, чувствуя, что время не ждет, предложил банальный обход, то есть просто обогнуть мир Земли по дуге. Разгорелся спор и неожиданно идею Алексея поддержал Семен, а потом как ни странно и Герк.
   - Ну ладно, - наконец буркнул император, насупившись. - Вблизи наших миров пространство более или менее изучено, но вот это расстояние, - он ткнул указкой в пустоту между мирами. - Здесь может существовать неизвестно сколько миров. А если там темные миры, или вообще непригодные для существования.
   У Алексея вдруг появилась четкая уверенность, что император просто хочет оттянуть время и задержать их у себя, что бы определиться. Все же просьба Бога, пусть и чужого, была довольно таки весомым аргументом, хотя с другой стороны это несколько уязвляло самолюбие императора, который был не просто одним из сильнейших магов в своих мирах, но и, так сказать, на короткой ноге со своими богами.
   - Да, но вы забываете об одном господин император, - вмешался в спор Михайлов.
   - И о чем же?
   - Мир Аида, запечатанный мир и я практически на все сто уверен, что ваш прямой пробой не удастся, а что тогда ждет нас?
   Император развел руками.
   - Не знаю, мы с этим не сталкивались, но поверьте за полгода подготовки наши ученые могли бы все просчитать...Кстати вы разве тоже идете?
   Семен, услышав в голосе императора не только вопрос но и утверждение, лишь грустно усмехнулся, пожав при этом плечами.
   - Тут хоть и косвенно, но все же затронуты интересы моего государства, а поэтому я просто считаю себя обязанным отправиться с ними.
   - И я пойду с ними, - подал голос из своего угла Мурз. - Хочу посмотреть новые места.
   - Ну от тебя я иного и не ожидал, - усмехнулся Зерпин, - ты же у нас прожженный авантюрист.
   Кот в знак согласия поклонился.
   - Нам надо спешить, - неожиданно пробормотал Алексей, вновь, каким-то седьмым чувством, ощущая движение стрелок невидимых часов.
   Император вопросительно посмотрел на замершего парня и вдруг вздрогнул, на короткое мгновение переменившись в лице, после чего мотнул головой, точно отгоняя страшные мысли, и резко хлопнул рукой по столу.
   - Ладно, хватит болтать, если решили идти, значит надо собираться.
   Лорд Гвайер вопросительно глянул на императора, явно не ожидая от него этих слов.
   К утру следующего дня они были готовы и гном уже начал чертить пентаграмму портала в укромном уголку парка, когда появился Зерпин с Герком. Мельком взглянув на чертеж он усмехнулся.
   - Ну если вы хотите пользоваться этим, то обход получиться оооочень большим. Эта пентаграмма перенесет вас в соседнее измерение, ну может, откроет проход сразу через пару, и то если сдвинуть сюда эти линии, - он провел носком сапога по чертежу, показывая, как те должны размещаться.
   - Насколько понимаю у вас другие предложения? - спросил гном, разгибаясь и отбрасывая палку, которой строил пентаграмму.
   Император кивнул, театральным жестом показывая на Герка. Юный магик был весь поглощен своими мыслями и казался подавленным и ошарашенным.
   - Вот он и есть это предложение. Проводник, который может открыть портал сразу на большое расстояние, к тому же видит соседние миры, прекрасно ориентируется в межпространственных тропах и вообще у него все задатки стать великим ученым в вопросах о "древе миров". Так что этот поход будет ему и испытанием и хорошей школой.
  
   Магомобиль вдруг резко подпрыгнул и остановился, заставив Алексея оторваться от своих мыслей. Он выглянул в окно и обнаружил, что автомобиль одним из колес провалился в большую лужу, а один из магиков-водителей стоит рядом и чешет в затылке.
   - Ну и в чем проблема? - прокричал гном, высовываясь из окна. - Ты же маг приподними эту машину и все, а то мы с Мурзом тут партийку одну не доиграли.
   Магик вздохнул и печально посмотрел на гнома.
   - Сэр, я всего лишь подмастерье, как и мой напарник и если двигать мы научились, то поднять тяжелый автомобиль даже нам двоим не под силу.
   - Ну, все понятно, - гном вылез из автомобиля и тут же оказался по колено в грязи, оглядевшись, он усмехнулся. - Чтож, похоже придется как всегда действовать грубой силой.
   Он поудобнее схватился за днище и рванул машину вверх, однако автомобиль не поддался, зато сам гном ощутимо погрузился в грязь.
   - Может надо сзади попробовать? - спросил с сарказмом Семен, выходя с другой стороны.- Тут как-то посуше будет. Да и другие пусть выйдут, помогут.
   - Умный да? - бросил зло гном, выбираясь из грязи.- Сразу предложить слабо?
   - Ты так быстро прыгнул в эту лужу, что я и сказать ничего не успел.
   Дождавшись, пока все покинут машину, майор нагнулся, и Алексей тоже взявшийся за бампер автомобиля, почувствовал, как машина дрогнула и споро пошла вверх, подспудно удивившись силе Михайлова.
   Гном, выбравшись из лужи, ворча, стал оттирать грязь, протянутой одним из магиков, ветошью.
   - Да переоденься ты, - бросил Алексей, смотря как Глорин пытается размазать грязь по штанам.
  
   В путь тронулись лишь через полчаса, после того, как удалось отыскать в багаже подходящие Глорину штаны и обувку. И сейчас тот красовался в темно-синих шароварах местного пошива и спецназовских ботинках, подходящая по размеру пара которых нашлась в рюкзаке Семена.
   - Слушь Герк, я одного не пойму..., - начал опять Алексей, отвлекая магика от чтения, которое он не прерывал даже во время инцидента с лужей.- Ну, мне понятно, что мы перемещаемся в некое особое место, откуда проще совершить переход.
   - Да это так, - покосившись на Алексея, кивнул юноша. - Это особое место, с особой энергетикой.
   - Как то все это слишком сложно?
   - Сложно? -Герк пожал плечами.- Да в принципе нет, просто с той точки мы сможем совершить пробой намного дальше, а мы же, насколько я понял, торопимся.
   - Да есть чуток, - не стал отрицать Алексей. - Но я не об этом, в конце концов, ты у нас мировидец и тебе виднее как это проще сделать, однако я не понимаю другое, почему мы куда-то едем, когда можно было просто телепортироваться до нужной нам точки, ну или открыть портал, или у вас тут так не делают?
   - Можно было, - Герк улыбнулся. - Но император посоветовал ехать, а я склонен прислушиваться к его советам, тем более телепортация в нашем мире несколько осложнена.
   - И чем это? - удивленно вскинул брови Алексей, недоумевая какие могут возникнуть сложности при таком количестве энергии вокруг.
   Магик вздохнул, точно недоумевая как можно не знать столь очевидные вещи.
   - Ну во- первых, дело в том, что при телепортации ты можешь перенести себя, плюс груз равный одной четвертой от массы своего тела, а у нас вон сколько груза. Увы, это один из законов природы нашего мира и мы пока не придумали, как это можно обойти. А во-вторых, с порталами проблем и того больше. На создание простенького портала требуется энергии ничуть не меньше, чем для создания прохода между мирами, а уж на его удержание, - магик махнул рукой. - Так что лучше мы просто доедем до нужного места, хоть медленнее, зато вернее.
   Алексей хмыкнул, подумав что на Земле они не испытывали с этим проблем, хотя когда они были ангелами перемещения происходили в нематериальном теле, а когда снова стали людьми перемещались всего пару раз. Да и то следует учесть, что им помогал Странник, а он сам по себе странная личность. Алексей вдруг понял, что на самом деле ничего не смыслит в магии. В наследство от прошлого ему остались способности по управлении энергиями, но от тех знаний и умений, что были у него раньше, осталась только бледная тень. Сейчас он словно ребенок балуется с огромными силами, до конца не осознавая к чему это может привести. Он чувствовал, что постепенно забывает все то, что им преподавали в академии, нет, кое-что конечно осталось, но многое из этих знаний было бесполезно, ибо в простом человеческом теле просто неосуществимо. Кроме того, даже самое простое оперирование энергетическими потоками вытягивало из него достаточно сил, а вот быстро восстанавливаться он не умел. Можно было бы конечно прибегать к помощи заклинаний, но, сколько их он знал - два или три, ну четыре и все, так что на самом деле все его способности на самом деле один большой пшик, хотя и очень громкий. Алексей тяжело вздохнул. Однако в этом походе без магии не обойтись, а на Глорина надежды мало ибо если у него и остались какие-то силы, то не очень большие. Нет, гном все еще может создавать порталы переноса и возможно в этом мире пропитанном энергиями точно губка он даже мог бы создать и межмировой портал, а дальше? Надеяться, что им будут попадаться подобные миры и в дальнейшем просто непростительная глупость. А ведь отправляясь на поиски Влада, они даже как-то не подумали о том, как смогут дойти до нужного им мира. Так что, в конце концов, им просто повезло, что они встретили Семена, и тот не отправил их в свою лабораторию в качестве подопытных кроликов, а решил помочь, потом повезло с Мурзом, который смог провести их в другое измерение. Повезло и с тем, что из каких-то своих соображений, Зерпин решил помочь и дал в проводники Герка, по-сути, бесплатный билет в другие миры. Хотя, с другой стороны, такая цепь совпадений наводила Алексея на определенные мысли о чьем-то ненавязчивом вмешательстве, а это могло значить только одно - они стали невольными заложниками некой странной игры. Ну не верил он в возможность таких совпадений, не верил и все тут, за всеми этими счастливыми случайностями явно чувствовалась умелая рука неведомого режиссера.
   - Слишком все у нас хорошо выходит, - пробормотал он, в задумчивости глядя в окно автомобиля.
   - Ты это что бормочешь? - спросил гном.
   - Да так мысли в слух, - Алексей посмотрел на Глорин и вкратце пересказал ему свои сомнения.
   - Знаешь, не думал, - гном в задумчивости пригладил бороду. - Но поредей моя борода, похоже, ты прав, думаешь стоит чего-то опасаться?
   - Не знаю, но последний конфликт с крестоносцами явно не прошел незамеченным, ведь получил же император запрос о нашей выдаче. А это значит что за нами следят и если не препятствуют, то либо не относятся серьезно, либо что-то задумали.
   - Так ты все же думаешь, что новый бог связан с пленением Влада?
   - А ты что все еще сомневаешься?
   Глорин пожал плечами, но промолчал.
   Автомобиль вдруг снова стал снижать скорость и, дернувшись, замер.
   Алексей с Глориным обеспокоенно переглянулись.
   - Накаркал.
   - Может и нет.
   - Что там? - спросил Михайлов, со скрипом потягиваясь. - Я тут задремал чуток
   Алексей хотел ответить, но Глорин вдруг толкнул его в плечо, кивком головы указывая на окно. Он повернулся и увидел стоящего рядом с машиной одного из паладинов охраны.
   - Похоже, все же накаркал? - пробормотал Алексей.
   - Сэр Эндрю, что случилось? - раздался голос Герка, высунувшегося из окна из магомобиля.
   - Извините мастер, но там спрашивают наших гостей, - раздался глухой голос из-под шлема.
   - Похоже, кто-то там вас спрашивает, - заглянув в салон, удивленно констатировал юный магик. - Пойду, гляну.
   - Подожди Герк я с тобой, - крикнул Глорин, протискиваясь между сидений.
   Алексей заметил вопросительно смотрящего на него майора и коротко кивнул. Семен понимающе усмехнулся и, стряхнув с рюкзаков спящего там сладким сном кота, достал из кучи небольшой баульчик.
   - Может огнестрельное оружие тут и не действует, - сказал он, откладывая в сторону пистолеты, - но вот это уж наверняка.
   Он продемонстрировал Алексею матовые сюрикены и нун-чаки.
   - Жаль, катану, не захватил. О, а вот это можно попробовать, - усмехнулся он, показывая парню, пистолет с длинной тонкой пластиной вместо дула.
   - Это что? - Алексей повертел в руках странное оружие, оглядывая его со всех сторон, и протянул обратно владельцу.
   - Вибро-тазер, да где же аккумуляторы? А, вот они, - Семен подбросил на ладони пару черных цилиндров, а потом пояснил. - По-сути это мощный электрошок, бьющий метров на десять, но вот будет ли он здесь работать?
  
   - Нет, я уже вам сказал, они наши гости и находятся под защитой империи семи миров, - услышали они голос Герка едва вышли из автомобиля.
   Обойдя машину они увидели юного магика стоявшего чуть впереди гнома сжимающего в руках любимую секиру, а позади них, на конях, точно металлические статуи, застыли два паладина охраны. Услышав легкое позвякивание раздавшееся сзади, Алексей резко обернулся и увидел что едущие позади автомобиля рыцари спешиваются и спешно направляются в их сторону.
   - Сэр, может вам сесть обратно в салон, мы сами разберемся, - сказал один из них, подходя к двери.
   - Ну, вот еще, - возмутился Семен, - там наш друг и если что мы должны помочь.
   - И все же..., - начал было рыцарь.
   - Знаете, друзья мои, - перебил того Семен, - я сам не первый день служу, и посему хотел бы дать вам совет, обеспокоиться тем, что нас окружает.
   Воины в недоумении посмотрели на майора, затем преглянулись и начали оглядываться с явным беспокойством. Алексей, тоже не понявший что Семен имел в виду, последовал их примеру, неожиданно осознавая, что дорога, на которой остановился их кортеж, в этом месте была зажата между холмов густо поросших кустарником и молодыми деревцами. И в этих зарослях при желании можно было спрятать кучу воинов или парочку убийц с арбалетами. Их охранники, похоже, тоже это поняли и, неожиданно окутавшись светящейся дымкой, быстро вернулись к своим лошадям, спокойно стоявшим позади автомобиля. Сняв закрепленные у седла шиты, паладины встали по обе стороны от машины и стали внимательно оглядывать заросли.
   Семен подошел к кабине и что-то сказал сидевшим внутри магам, показывая в сторону рыцарей, затем позвал Алексея, который тоже внимательно оглядывал заросший склон, и они направились к Глорину с магиком.
   - Ну что там? - спросил тихим голосом майор, едва они поравнялись с гномом.
   - Да непонятно, пятеро типов требуют нашей выдачи якобы для того, чтобы доставить нас на Землю для следствия и даже всучили Герку какие-то бумаги, - гном усмехнулся. - Причем это ксерокопии, но самое интересное, что эти клоуны выдают себя за крестоносцев.
   - За тех самых?
   - Угу, только дело-то в том, что они только выдают себя за них, эти ребятки явно к ним ни каким боком не принадлежат.
   - А Герк?
   - А что Герк? -гном кивнул в сторону магика.- Он пока молодец, осторожничает и не лезет на рожон, нас слишком мало, а кто знает, сколько здесь этих. Вот Герк и тянет время, одновременно пытаясь связаться с кем ни будь в столице.
   Они подошли к явно нервничающему магику и наконец Алексей смог рассмотреть тех, кто их посмел остановить в имперских землях. Они стояли метрах в десяти от юного мага и со спартанским спокойствием дожидались решения. Действительно на крестоносцев Эммануила они походили мало, те всегда были одеты в штаны и рубахи свободного покроя, поверх которых они носили плащи с нашитыми в районе сердца красными крестами. Эти же напялили обыкновенные монашеские сутаны с нашитыми на всю грудь крестами причем белого цвета. Все пятеро были коротко острижены и гладко выбритые, а, судя по странным выпуклостям на одежде, под сутанами скрывались не только доспехи.
   - Глорину у них...
   - Да я тоже заметил, - подтвердил догадку гном, не дав Алексею договорить - Эти ребята явно воины, только вот чьи?
   Алексей пожал плечами и подойдя к Герку, спросил:
   - Ну так что мы ждем, их же всего пятеро?
   - Да пятеро. Тут пятеро, а там? - Герк жестом обвел вокруг себя. - Они выставили магический непрогляд огромной мощности, а этой пятерке это явно не под силу, значит где-то здесь скрываются их сообщники и один из них неслабый маг.
   Алексей быстро сосредоточился на внутреннем зрении и через пару секунд согласно кивнул. Действительно вокруг этого места энергетические поля сомкнулись сплошной стеной, создавая зону так называемого непрогляда.
   - Ты прав парень, тут их как мурашей, - подтвердил подходящий к ним Семен. - Наши железные истуканы это тоже почувствовали, я только что говорил с одним из них, у них приказ нам помогать и защищать, но правда это не делает их более разговорчивыми.
   - Они всегда такие себе на уме, - кивнул Герк, косясь на сидящего на лошади рыцаря. - Лорд Гвайер только более или менее разговорчивый и то невсегда.
   - Мне он показался весьма интересным собеседником, - пожал плечами майор.
   - Вам можно сказать повезло, - усмехнулся магик.
   - Странно, если их много, то почему они не нападают? - гном вопросительно посмотрел на друзей и тут же сам себе ответил. - Значит либо ждут сигнала, либо еще что-то...
   - Слава богам, - неожиданно выдохнул Герк и облегченно улыбнулся. - Я все же пробился сквозь защиту, минут через десять прибудет лорд с подмогой.
   - Нам бы продержаться эти десять минут, - нахмурившись, пробормотал гном, поигрывая секирой. - Смотрите.
   Все, включая паладинов, повернули голову в сторону, куда указывал гном. На вершине холма застыла крылатая фигура в черных доспехах, друзья изумленно переглянулись, а гном аж мотнул головой, словно отгоняя дурное видение.
   - Да это же.... - Алексей не успел договорить.
   - Ангелойд, - с гневом выдохнул Герк, перебивая ангела. - Один из отщепенцев.
   Он резко развернулся, но лже монахи, преградившие им путь, исчезли.
   - В кусты нырнули, - сообщил Семен, внимательно отслеживающий окружающую обстановку.- А ты знаешь этого типа?
   - Лично его нет, но их расу да.
   В это время оба паладина, находившиеся все время у них за спиной, спрыгнули с лошадей, и один из них скомандовал:
   - Отходим к повозке.
   Поставив лошадей так, чтобы те хоть немного прикрывали их и путников с боков, они взяли лошадей по уздцы и вся группа медленно двинулась к автомобилю. Фигура на холме, внимательно наблюдающая за нашими путешественниками, вдруг вскинула руку и резко ее опустила, тут же с обоих сторон раздались резкие щелчки. Рыцари окутались белой дымкой и, вместе с подбежавшими на помощь товарищами, окружили сбившуюся поплотнее компанию путешественников неким подобием защитного купола. Стрелы, ударившиеся в защиту, втыкались в нее точно в дерево, и вскоре накрывший их купол стал похож на ощетинившегося ежа.
   - Если у них стрел много, долго не выдержим, - раздался натужный голос одного из паладинов и Алексей заметил, вытекающую из-под его шлема струйку пота.
   - Не понимаю, почему он не использует магию?- пробормотал Герк, пристально смотря на замершую на холме крылатую фигуру.
   - Он применяет, - прошипел вдруг стоящий рядом воин, падая на одно колено. - Но пока мы его держим.
   - Атакуют, - вдруг закричал гном, вскидывая секиру и скидывая плащ. - Ну наконец-то, отключайте нахрен ваш купол.
   - Подожди, достопочтенийший, - сказал один из охранников, смотря на бегущих с холмов воинов. - Все, ребята, пора.
   Купол точно взорвался, выкидывая из себя стрелы и кося наступающих, что породило в их рядах хаос. Многие, пытаясь увернуться от стрел, бросались в стороны или, резко останавливаясь, закрывались щитами, а бегущие следом, неуспев среагировать, натыкались на них, сбивая с ног и усиливая образовавшийся беспорядок. Паладины не стали ждать, а вновь, разделившись на пары, бросились в атаку, внося в ряды наступающих еще большую неразбериху. Вслед за ними с каким-то диким ревом бросился гном и его секира заработала со скоростью лопастей вертолета, кроша все вокруг. Создавалось такое впечатление что щиты и доспехи не представляли для нее особых преград, хотя если честно, полностью в железе были лишь паладины, нападавшие же, в основной массе, были в легких кожаных доспехах или кольчугах. Появление Глорина внесло в ряды врагов легкую панику, видя, что происходит с другими после столкновения с его оружием, солдаты старались уклониться от встречи с гномом и попадали под удары мечей паладинов. Те же работали с монотонностью автоматов, удар, парирование, удар парирование. Их двуручные мечи светились бледно-синим светом и действовали не хуже гномовой секиры. И все же некоторые прорвались, обогнув гнома с рыцарями, они с радостными (чему, правда, они радовались, Алексей понять так и не смог) воплями устремились к стоявшим у машины, но неожиданно были отброшены от нее.
   Алексей приготовившийся выдвинуть свои клинки и отразить атаку, только сейчас заметил, что маги водители стоят по краям обочин, раскинув руки в стороны, а воздух перед ними переливается всеми цветами радуги. Заметили это и нападавшие, после чего их радостные вопли сменились криками ужаса, ибо паладины с гномом, закончив разбираться с нападавшими, обратили свой взор на прорвавшихся и, судя по их виду тем не приходилось ожидать ничего хорошего. Нападавшие это поняли и кинулись в разные стороны, стараясь затеряться среди травы и деревьев, правда их никто особо не преследовал, ибо с другой стороны дороги положение оборонявшихся было хуже некуда, одного из паладинов не было видно, а второй с трудом отбивался от окруживших его противников. Семен, с волнением смотря за происходящим, уже несколько раз порывался броситься на помощь, но Герк его постоянно останавливал.
   - Они же погибнут.
   - Это их работа,- отвечал невозмутимо магик. - А я отвечаю за вас головой.
   - Но гном...
   - Гном, это гном, а вы еще и официальное дипломатическое лицо. И пока вы находитесь на территории Империи, я за вас отвечаю вдвойне и если вы полезете в бой, я пойду за вами, а надо признаться, боец я не важный, да и боевым заклинаниям не обучен, так что моя смерть будет на вашей совести.
   Майор лишь фыркнул и, выхватив пару сюрикенов, точными бросками сократил количество наседавших на рыцаря врагов. Герк с интересом посмотрел на незнакомое оружие, но остался непреклонен.
   Алексей с удивлением посмотрел на Герка, так как не ожидал такого хладнокровия и рассудительности от, казавшегося до этого нелепым и рассеянным, молодого мага. Сам он находился в состоянии полной прострации, вид отрубаемых конечностей и льющейся крови совсем не способствовал правильному пищеварению желудка.
   Паладин тем временем пропустил удар сзади и рухнул на одно колено, вызвав победный вой в рядах нападавших, однако радоваться тем было рано, ибо в это время подоспел Глорин с двумя другими рыцарями и картина боя коордионально изменилась. Однако,эта группа нападающих явно состояла из более опытных бойцов чем разгромленная до этого, они не побежали, а, быстро перестроившись, сомкнули свои ряды и стали медленно отступать, успешно отражая все выпады гнома и паладинов.
   - Похоже я зря вызвал подмогу, - с облегчением произнес Герк смотря на откатывающегося противника.
   - А может и нет, - вдруг сказал Семен. - Про этих-то ребят мы забыли.
   Алексей с Герком развернулись и увидели, что по дороге к ним направляется пятерка остановивших их монахов. Увидев, что их заметили, один из них улыбнулся и красноречиво показал жестом в районе горла, остальные четверо, ехидно усмехаясь, одним слитным движением сбросили с себя рясы. Как и ожидал Алексей под ними оказались доспехи, причем даже на его неискушенный в этих делах взгляд, обмундирование этой пятерки выглядело на много лучше чем у остальных нападавших. На них были одеты металлические рубахи, доходящие почти до колен и состоящие из наложенных друг на друга овальных пластин, так что не закрытыми этой чешуйчатой броней оставались лишь колени и голени, а так же локти и запястья. Но и они были защищены поножами и высокими сапогами с нашитыми на них металлическими пластинами, запястья были закрыты широкими наручами а руки облачены в массивных перчатки с шипами. Довершали экипировку широкие пояса с висевшими на них мечами и небольшими арбалетами.
   - Дарийцы, - пробормотал бледнея Герк.
   - Что, такие звери? - спросил обеспокоено Семен, видя эту реакцию.
   - Воины-маги из соседнего королевства, в свое время личные охранники их королей, однако после того, как однажды приняли участие в покушении на своего властителя. Когда же это было?- Герк на мгновение задумался. - Ну наверное пару веков назад. Так вот, не смотря на то, что их орден впал в немилость и был подвергнут серьезным гонениям, однако все же сохранил достаточно сил. Теперь они наемники, причем самые лучшие в Семимирье, но до этого ни на кого из жителей империи они нападать не решались.
   - Интересно почему это они передумали, - усмехнулся Алексей, наблюдая, как наемники слитным движением вынимают из ножен мечи, и достают из-за спины небольшие узкие шиты.
   - И что долго мы будем на них любоваться? Ребята явно передумывать не собираються.
   Семен вдруг выхватил сюрикен и метнул в сторону шедших. Один из наемников споткнулся и, выронив меч, с изумлением уставился на торчащую в руке звездочку. Сюрикен вошел точно между рукавом металлической рубахи и налокотником. Воспользовавшись коротким замешательством противника, майор запустил подряд еще пяток звездочек, однако те были отбиты.
   - Шустрые ребятки.
   Дариец тем временем откинул вынутый сюрикен и, что-то злобно прошипев, вдруг резким движением, сорвал с пояса миниатюрный арбалет, однако майор тоже не подкачал, резко отклонившись в сторону, он избежал пущенного болта, одновременно отправляя в сторону противника оставшиеся сюрикены. Дарийцы уклонились, затем резко воткнули мечи перед собой в землю и, схватив свои арбалеты, дали дружный залп.
   Время перед Алексеем замерло, точнее не совсем замерло, а замедлилось так, что арбалетные болты словно не летели, а медленно плыли в воздухе, вращаясь вокруг своей оси . Он видел, что Семен успевает уклониться от одного из них, однако второй должен был попасть ему прямо в грудь, Герк же даже не среагировал на выстрел и болт, поблескивая металлическим наконечником, шел ему прямо промеж глаз. Последний болт явно предназначался для него, но был нацелен почему-то в ноги. Алексей не стал над этим раздумывать, а резко рванулся на перехват летящей смерти, сбивая арбалетные болты на землю и сразу же выходя из состояния ускорения. Время рванулось вперед, а парню пришлось схватиться за майора, что бы не упасть, похоже он опять не смог управиться с энергией и теперь мир в его глазах легко покачивался и плыл. Он инстинктивно зачерпнул энергию из проходящих рядом энергопотоков, мысленно благодаря местных богов, что этот мир весь пропитан магией и облегченно вздохнул.
   - Ты меня чуть не заморозил, - сказал Семен, отстраняя Алексея от себя и стряхивая иней с плеч.
   -Извини, я подзаряжался.
   - Что произошло? - спросил изумленный Герк. - И как ты отсюда... сюда?
   Наемники тоже похоже не поняли, что произошло. Один из них удивлено посмотрел на арбалет и вдруг, резко вскинув руку с ним, выстрелил, но не из оружия. Огненный шар сорвался с его руки и помчался к ним. Алексей замер, не зная, что предпринять, одно дело отбить стрелы, но чкак защитьтся о летящего огнення? Он мысленно сформировал перед ним преграду и чуть не заорал от боли, показалось что огонь обжег все его внутренности, однако это помогло, шар лопнул в воздухе не долетев несколько метров до цели. В глазах дарийцев появилось непрекрытое изумление, они остановились и, переглянувшись, ударили вместе, заставляя Алексея вновь ставить преграду. Огненный шар и ледяная сосулька разбились о нее, заставляя парня корчиться от одновременного ощущения жара и холода, а противника уворачиваться от осколков собственных заклинаний.
   - Не держи стену, формируй и резко отпускай, пусть она принимает заклятия, а не ты!!- вдруг прокричал Герк, видно наконец понявший, что происходит.
   - Раньше сказать не мог, - прошептал Алексей, в очередной раз пытаясь рухнуть, но был подхвачен могучей рукой Семена
   Этот факт не остался незамеченным, и наемники снова ударили, правда на этот раз удар получился слабее, но и у Алексея сил не осталось. Семен, поддерживая друга, кинулся ничком на землю, пытаясь уйти от летящих в них шаров и с отчаяньем понимая что это невозможно. Однако и на этот раз магический удар не достиг цели, перед замершими друзьями вдруг возникла мерцающая стена поглотившая его. Магики, державшие до этого защиту по обочинам дороги, успели переместить ее и отразить пущенные Дарийцами файерболы, однако судя по их посеревшим лицам, это было все, что они смогли сделать. Но и их противник магически выдохся, по крайней мере, четверо дарийцев вновь схватились за мечи, и с осторожностью двинулись в их сторону. Пятый - получивший рану сюрикеном, держался несколько позади.
   - Бояться, значит уважают, - констатировал Семен, помогая Алексею подняться на ноги. - Ну что Герк, теперь хошь не хошь драться придется, или у тебя в запасе есть пару заклинаний, так уже пора.
   - Нет, - плечи магика поникли. - Я не боевой маг.
   - Ладно, - майор отпустил Алексея, и с беспокойством посмотрев на покачивающегося парня, спросил. - Ты как ничего?
   Алексей кивнул, и хотя перед глазами у него плыло, а тело по очереди бросало то в жар, то в холод, он чувствовал, что потихоньку приходит в себя.Видя этот кивок, Семен хмыкнул и, достав из-за пояса нунчаки, посмотрел на них с большим сомнением. Одно дело лупцевать ими хулиганов в подворотне или лихо крутить на тренировках, а другое дело сражаться против воинов в полной броне. Один из наемников видя его нерешительность, рассмеялся и, сделав знак остальным стоять на месте, направился вперед. Майор усмехнулся. Что ж бой один на один несколько оттянет время. Несколько мгновений противники стояли друг напротив друга, а затем дариец прыгнул в его сторону, поднимая меч, но не стал наносить рубящий удар, а резко опустил клинок метя в бок майора. Однако Михайлов ждал подобного, поэтому он чуть отпрянул назад и, резко развернувшись на пятках, ушел из зоны поражения, затем продолжая разворот со всего размаху врезал нунчаками в незащищенный затылок дарийца. Раздавшийся вслед за этим противный хруст, оповестил его о том, что противник зря не надел шлем. Все же утяжеленные боевые нунчаки отличались от своих спортивных собратьев и раскололи череп противника точно перезрелую тыкву. Посмотрев на упавшее под ноги Герку тело, он подхватил выпавший из руки мертвого противника меч, не теряя из виду опешивших наемников. Меч был коротким и непривычно тяжелым, он напомнил майору римский гладиус, однако до этого он тренировался лишь с катанами, да и то не слишком часто, однако выбирать было не из чего, тем более что враги, разозленные гибелью одного из своих, дружно кинулись на него. Майор на секунду замер, а потом, выхватив из подмышечной кобуры тазер, выстрелил в ближайшего противника.
   Алексей не знал, как должна действовать эта модель шокера, но судя по удивленному лицу майора, явно не так.
   Голубоватая молния, сорвавшаяся с пластины, превратила бегущего наемника в орущую и воющую от боли фигуру, окутанную каким-то странным фиолетовым свечением. Дарийцы резко остановились, с явным ужасом глядя на тазер, который Семен держал направленным в их сторону. Между тем вопли пораженного разрядом смолкли, и обугленное тело в полной тишине рухнуло в дорожную пыль. На краткий миг все застыли и вдруг Алексей услышал громкие хлопки, раздавшиеся откуда-то из-за спины. Резко обернувшись назад, он увидел стоявшего около автомобиля ангелойда, который медленно хлопал в ладоши.
   Это существо - ангелойд, действительно походил на ангела, каким его изображают на картинках. Прекрасные точеные черты лица, длинные пепельные волосы и крылья - огромные белые крылья, сложенные за спиной. Лишь иссиня черные доспехи, точно второй кожей облегающие тело, явно не вписывались в его образ. Видя что его заметили, он перестал хлопать и, скрестив свои могучие руки на груди, с легкой усмешкой уставился на Алексея.
   - Браво, браво, такого я не ожидал, - ангелойд улыбнулся очаровательной белоснежной улыбкой. - Право у вас очень хорошее оружие, хотя и несколько необычное на вид.
   Михайлов в ответ лишь покосился на того, но промолчал, стараясь не выпускать из поля зрения явно воспрявших духом наемников. Алексей напрягся, стараясь спешно закачать в себя как можно больше энергии, от чего вокруг парня образовался вихрь из снежинок, что было и неудивительно, ибо в спешке он вбирал всю возможную энергию, окружавшую его, и тепло было одним из самых доступных. Герк поспешно отодвинулся от парня, правда в сторону лежащего трупа, на поясе которого заметил арбалет.
   - Не стоит этого делать, - покачал головой ангелойд и щелкнул пальцами. Валявшийся труп война вдруг подскочил в воздух и со свистом улетел в кусты, чуть не зацепив по пути обалдевшего Семена. Герк пытался в прыжке дотянуться до оружия, но не успел и теперь с хмурым видом поднимался с земли.
   - Я же говорил не стоит, - вновь улыбнулся своей ангельской улыбкой их крылатый противник, - Если бы я хотел вас убить, то сделал бы это уже давно.
   - А так ты не пытался? - бросил зло Герк, отряхаясь.
   - О чем это вы? - ангелойд сделал вид, что ничего не понимает.
   Герк в ответ лишь кивнул на лежавшие по склонам холмов трупы.
   - А это. Ну что вы, разве это попытка, так лишь демонстрация наших намерений. Так сказать дружеское предупреждение, или мастер Герк мог предположить, что этот сброд мог справиться с четырьмя имперскими паладинами, пусть даже и курсантами академии.
   Герк пожал плечами, но промолчал, лишь что-то зло пробормотав себе под нос.
   - Вот и я об этом, - кивнул ангелойд и продолжил, уже обращаясь к Алексею. - Я, правда, должен извиниться за этот карнавал с монахами-крестоносцами, но видели бы вы свои лица....
   Он хихикнул.
   - Так значит, вас не Эммануил послал?
   - Эммануил? - ангелоид вопросительно поднял правую бровь. - Нет конечно, я не знаю ни какого Эммануила, мои наниматели ничего об нем не говорили, лишь помогли с идеей одежды, сказав, что вы будите приятно удивлены. И на этом глупом нападении настояли они, ибо если бы все организовывал я, то мне бы не составило труда разгромить ваш еле защищенный отряд.
   - Ты думаешь, что справился бы с паладинами, - усмехнулся Герк.
   - Не смеши меня магик, - ангелоид покачал головой. - Ваша охрана - это четверо кадетов академии, пусть и хорошо обученных, ваши маги сопровождения..... ой не смешите меня.
   Он подошел к одному из магиков создававших защитное поле.
   - Этот что ли?
   Неожиданно резким движением он выхватил из за спины, огромный двуручный меч и одним ударом рассек беднягу на двое, не смотря на защитное поле который тот успел выставить.
   - Или этот? - он направил оружие на другого. - Думаю он такой же.
   Меч снова взлетел, но на этот раз был остановлен двумя светящимися клинками.
   - А про меня ты забыл, - прошипел сквозь зубы Алексей.
   - С каждой минутой становиться все интереснее, - ангелойд отступил на шаг, с изумлением оглядывая торчащие из кулаков парня светящиеся лезвия.
   - Это еще цветочки, - оскалился Алексей, бросаясь на крылатого противника.
   С пару минут они обменивались быстрыми ударами, после чего ангелойд отпрыгнув немного назад, вдруг разделил свой меч на два и, перехватив те поудобнее, кинулся на Алексея, нанося одним мечом удар сверху, а вторым плашмя в бок. Алексей увернулся от летящего сверху клинка и парировав боковой удар одним из своих клинков, чуть развернулся и полоснул вторым по боку противника. Ангелойд отпрянул в сторону и, резко выбросив один из клинков вперед, заставил парня отклониться назад, а затем с разворота нанес удар другим мечем. Алексей упал на колени, пропуская меч над головой и попытался ударить противника по ногам, но тот не завершив свой круговой удар, резко подпрыгнул и, точно гигантский вентилятор, пролетел над юношей, заставляя того длинным перекатом уходить в сторону. Быстро вскочив на ноги Алексей застыл, внимательно наблюдая за противником. Ангелойд усмехнулся, и, крутанув мечи, вновь кинулся в атаку. Лезвия мечей засверкали вокруг парня с удвоенной скоростью, заставляя Алексея уйти в глухую защиту, пару раз он даже почувствовал, что сработала защита "биокона", воздвигая вокруг него щит, отразивший пропущенные им удары, но у него даже не осталось времени этому удивляться. А темп все нарастал и Алексей понял, что не выдерживает, защита "крыльев" вспыхивала все чаще, и каждый удар по этому щиту гулом отражался внутри него, пронизывая буквально до мозга костей, а ангелойда почему-то заставлял скрипеть зубами. И все же Алексей прекрасно понимал, что долго это продолжаться не может, в конце концов сила "крыльев" иссякнет и тогда придеться надеяться только на свои слабеющие силы. Значит оставалось одно - атаковать самому пока еще возможно, отбив удар одного меча и блокировав другой, Алексей резко упал на одно колено нанося удар обеими клинками одним снизу вверх, другим рубящий по ногам. "Биокон" аж застонал когда оба клинка ангелойда обрушились на него сверху, но все же выдержал, однако и противник Алексея, увернувшись от удара по ногам, все же пропустил выпад в живот, однако похоже серьезно не пострадал, хотя на его черных доспехах в месте удара клинка отчетливо виднелась глубокая вмятина. Ангелойд отпрыгнул назад и объединив мечи в один вложил тот в ножны .
   - Да надо признать к этому я небыл готов, - сказал он, тяжело дыша, и ощупывая вмятины на животе. - Но, увы, молодой человек мне пора, а я так и не передал вам послания от моих нанимателей. Впрочем, ты и сам, наверное, догадываешься о его содержании.
   - Ну конечно не ходить дальше иначе мне плохо будет, а если ослушаюсь, вообще небо с копеечку покажется.
   Ангелойд лишь усмехнулся и, подпрыгнув, расправил крылья.
   - Ну вот, ты же и так все знаешь, - раздался сверху его голос.
   Алексей задумчиво смотрел в след улетевшему ангелойду, гадая как тому не мешают летать его доспехи, затем вздохнул и заставил призрачные лезвия, все езе торчащие из его рук, исчезнуть.
   - Все кончилось, - сказал подошедший Семен. - Они отступили, кстати, вот и кавалерия.
   В конце дороги показались всадники, а в воздухе разлился звонкий голос рожка.
  
   - С вами все в порядке? - взволнованно спросил лорд Гвайер, спрыгивая с лошади. - Мы спешили как могли, но, к сожалению, все дирижабли сейчас на заданиях, так что пришлось на лошадях.
   - Слава богам с нами все нормально, однако все же не все уцелели, - Герк кивнул в сторону погибшего магика.
   Лорд бросил взгляд на разрубленное тело и только покачал головой.
   - Все прочесать, исследовать на наличие магических закладов и ловушек, - отдал он распоряжение подошедшему к нему паладину.
   Тот, козырнув, развернулся и принялся командовать. Рыцари спешились и, разделившись на три группы, занялись делом. Две группы начали прочесывать холмы, подбирая мертвые тела бандитов и складывая их рядком у обочин дороги, третья группа, самая малочисленная, начала исследовать место схватки на дороге.
   - Да лорд, тут у вас спокойно, ничего не скажешь, - хмыкнул Михайлов, внимательно наблюдая за действиями рыцарей. - Помню в нашем разговоре вы хвалились, что на сегодняшний день земли Империи самые безопасные во всех ближайших измерениях.
   - Я не знаю что сказать на это господин посол, - со вздохом ответил Гвайер. - Эти люди, судя по их вооружению, обычные наемники - охотники за наградами. Обычно это вполне законопослушные граждане, занимающиеся охотой на мелких преступников и получая за их головы награду, но напасть на охраняемый кортеж...
   Он покачал головой.
   - Понятно, - грустно усмехнулся Семен. - А вот это тоже обычные наемники?
   Он со всего размаху воткнул меч рядом с обугленным трупом дарийца. Гвайер подошел поближе и кованным носком сапога перевернул тело, после чего присел и начал внимательно того осматривать.
   - Это дарийцы мой лорд, - сообщил подошедший Герк.
   - Нет не дарийцы, - ответил Гвайер, расстегивая пряжки доспехов на трупе и оглядывая тело. - Кто-то хотел выглядеть как дарийцы, но это не они - это "черная гвардия".
   - Гвардейцы, темного мира?!!
   Гвайер кивнул и, видя вопросительные взгляды Семена и Алексея, пояснил:
   - Они из того же измерения, что и встреченный вами лорд Крайдер, конечно они хорошие бойцы, но до дарийцев им далеко, кстати кто его так?
   - Это сэр Михайлов постарался, - сообщил лорду Гер. - Вы бы видели как он его, а тут еще сэр Алексей.
   Герк принялся описывать бой Алексея с его крылатым противником.
   - Ангелойд?! Я их уже лет десять в нашем мире не видел, интересно, что он тут забыл? - он покачал головой и окинув друзей задумчивым взглядом, констатировал. - А вы господа полны сюрпризов.
   Алексей лишь пожал плечами, а Семен невинно улыбнулся и развел руками.
   - Что ж возможно император прав, - бросил лорд Гвайер.
   Алексей хотел спросить, в чем же был прав император, но паладин резко развернулся и направился к автомобилю. Герк же, покосившись на друзей, лишь пожал плечами всем своим видом говоря, что сам ничего не понимает и направился вслед за рыцарем.
   В это время внимание Алексея привлек шум и, повернувшись, он увидел гнома с тройкой паладинов из их охраны, спускающихся с холма. Доспехи рыцарей были погнуты и потеряли свой блеск, а одежда гнома превратилась в изодранные лохмотья, где сквозь дыры были видны кровоточащие порезы.
   - Ну и что тут у вас? - спросил Глорин, подходя и устало, опираясь на секиру.
   - Да как тебе сказать, бывало и лучше, - он кивнул в сторону разрубленного тела магика. - Защитить мы его не смогли.
   - Да и сами едва уцелели, - сказал подошедший Семен, показывая разодранный сбоку комбинезон. - Вот ведь зараза, специальная кевларовая ткань, а стрела арбалета распорола как бумагу, еще чуть чуть вбок и ...
   Он покачал головой.
   - И главное чуть отвлекся.
   - Да, глупо как-то все получилось, - вздохнул гном.- Увлеклись с ребятами боем, а те оттянули нас подальше и устроили хорошую потасовку, мы конечно с ними справились, но все же и нам порядком досталось. Хотя я ребяток понимаю, когда они узнали что потеряли одного из своих, то словно взбесились, кинулись кромсать этих бандитов как капусту.
   - Я думаю, что лорд тоже считает ваш поступок глупостью, - усмехнулся Алексей смотря, как лорд Гвайер распекает оставшихся в живых охранников. - Да и ты Глорин молодец кинулся в драку, как мальчишка.
   Гном тяжело вздохнул, и опустил голову, соглашаясь со своей виной.
   - Сэр позвольте мне заняться вашими ранами, - раздавшийся женский голос заставил всех обернуться.
   Стоявшая позади них девушка одетая в легкую кольчужную куртку не стеснявшую движение и с тяжелой сумкой через плечо, решительно подошла к Глорину, не дожидаясь его ответа. Гном подозрительно оглядел юную целительницу, почти девочку и кивнул.
   - Давай лечи.
   Они отошли с дороги и гном, сев на траву принялся, кряхтя и кривясь от боли, стягивать с себя порванную рубаху. Девушка, расстегнув сумку, извлекла из нее колбочку с розовой жидкостью и ватный тампон, после чего принялась обрабатывать ею раны гнома, что-то напивая себе под нос. Глорин заметя, что Алексей с интересом наблюдает за процессом лечения, лишь усмехнулся и скорчил ему рожу.
   - Мастер Алексей можно вас, - голос Герка оторвал Алексея от созерцания неторопливой обработки гномьих ран, заставив его обернуться..
   - Да Герк?
   - Мастер Алексей, - снова начал то.
   - Да, что случилось?
   Герк вздохнул не зная с чего начать.
   - Видите ли, мастер Алексей, сэр Гвайер очень встревожен. Таких нападений на лиц находящихся под защитой империи не было много лет, можно сказать со времен последней войны с темной империи. А сейчас такой случай, да еще присутствие ангелойда и воинов темной империи, - он сокрушенно покачал головой. - Сэр Гвайер сейчас связывался с императором и советовал тому привести войска в полную готовность. А потом...
   Юный магик на секунду замялся
   -А потом между ними состоялся странный разговор, я бы конечно не вмешивался, но сегодня вы спасли мне жизнь. Короче мне кажется, что это напрямую касается вас. Так вот Император сказал странную фразу, полностью я не слышал, но смысл такой: "если понадобиться пожертвовать честью и словом ради спасения сотен жизней, я готов к этому", а Гвайер ответил, что "попытается сохранить честь императора, даже ценой собственной жизни, ибо если все узнают, что слово империи и императора пустой звук, то последствия могут быть более катастрофичны, чем обыкновенная война".
   - Спасибо тебе, - сказал Алексей, обеспокоенно переглядываясь с майором. - Значит, нам остается одно, поскорее покинуть этот мир, хотя в принципе мы и так не собирались задерживаться.
   - А сейчас тем более надо торопиться, тем более, что мы рискуем оказаться меж двух огней, и если на империю надавят, боюсь даже мой дипломатический статус не поможет, - сказал Семен, неторопливо меняя батарею тазера на запасную.
   - На империю ни кто не может надавить, наша империя сильнейшая держава во всех близлежащих мирах. И мы никого не боимся...
   - Ты сам-то в этом уверен? - усмехнулся майор, убирая оружие за пояс.
   Герк лишь возмущенно фыркнул и, отвернувшись, направился к автомобилю.
   - Знаешь, мне кажется, что не все спокойно в этом "датском королевстве", вспомни хотя бы тот факт, что Мурз ходил договариваться о поставках оружия. Да и в нашей приватной беседе на борту дирижабля лорд пару раз обмолвился о желании иметь побольше союзников и о том, что в последнее время империю Семимирья не жалуют во многих мирах.
   - И что? - спросил Алексей.
   - Да то, что император хоть и не пожелал выдать вас Эммануилу, однако наживать еще одного могущественного врага явно в его планы не входит. Однако, с другой стороны, вы как лица сопровождающие посла пользовались защитой империи и выдать вас кому либо значило бы потерять лицо. Тупик, - Семен покосился на спорящих о чем то лорда и Герка и продолжил. - Поэтому и понадобилась данная поездка. Я уверен на сто процентов, что при желании они могли открыть портал нам прям из гостиницы, однако послав нас немного прогуляться в определенное место под такой слабой защитой, Император, как бы сказал нашим "друзьям": "они под моей защитой, но в дороге случиться может всякое".
   - Так ты думаешь Герк об этом знал?
   Майор покачал головой.
   - Не думаю, нам представили его практически как личного секретаря Зерпина, хотя держу пари на свои звездочки, что секретарем он стал за несколько часов до нашей встречи с императором. Короче он просто обыкновенный "жертвенный барашек". Если мы доходим до нужной точки, то он помагает нам с перемещением, если же нет, то и нежалко.
   - Да, но лорд Гвайер примчался нас спасать?
   - Ага, в самый последний момент, хотя, - Семен задумчиво посмотрел на Алексея. - Скорее всего он сам только догадывается о истинных планах своего властителя.
   - Короче Зерпин умыл руки, отправил нас, а всем сказал, типа: "ребята поехали по этой дороге и отвяжитесь от меня".
   - Ну, типа того, только Алексей не спеши его винить, он все же дал нам охрану, а как мы могли убедиться даже эти молодые паладины многого стоят и дрались они не на шутку. Нет, Император, конечно, самоустранился, но мы же не знаем всей картины происходящего в империи и, скорее всего никогда не узнаем. Да и этого нападения явно никто не ожидал, нет оно должно было быть, но я не думаю что ждали этх, - майор кивнул в сторону трупов лежащих у обочины.
   - Да, - Алексей вздохнул. - Что это еще за Темная Империя и чем мы ей то насолили? Я еще понимаю КР...
   - Что еще за КР?
   - Крестоносцы Эммануиля, я их так про себя называю, но это неважно. Так вот, я бы еще понял если бы встретились они, все же в своем мире мы персоны нон-гранта, преступники которые пошли против высшей власти и нас разыскивают, но причем здесь люди Темной империи.
   Алексей пожал плечами.
   - Не знаю, - майор покачал головой. - Вы ведь тоже не обычные смертные и, скорее всего сами того не хотя, оказались втянуты в разборки каких-то высших сил. Но если честно я просто не знаю.
   - Я к сожалению тоже, - вздохнул Алексей. - И от этого только хуже.
  
  
   - Вы уверены, что не хотите вернуться с нами в столицу? - спросил лорд Гвайер, подходя к ним с лошадью, которую он держал под уздцы.
   - Спасибо, но нет, нам надо идти, да и не думаю, что император будет в восторге лицезреть нас опять.
   Лорд нахмурился, но понимающе кивнул.
   - Я простой солдат и стараюсь не лезть в политику, но поступок Зерпина меня удивляет. Он очень сильный маг, один из сильнейших и...и мой старый друг,- он тяжело вздохнул и погладил гарцующую от нетерпения лошадь, по морде, успокаивая ее. - Мы многое с ним пережили в молодости и я не знаю, что его заставило пойти на такой шаг. Раньше он был не такой и отстаивал справедливость с поражающим меня фанатизмом. Хотя, я все же надеюсь, что вы были неправы в своих подозрениях.
   Гвайер опять вздохнул. Пол часа назад между ними состоялся откровенный разговор, где майор откровенно выложил тому все свои подозрения. Лорд сперва возмутился, но под давлением фактов и видимо сопоставив свои наблюдения, все же согласился, что такое возможно, хотя все же придерживался взгляда, что Зерпин просто ошибся, так как сам не мог предположить такое развитие событий. Однако, как бы там не было, возвращаться они не собирались, хотя лорд Гвайер сперва и настаивал.
   - А ты Герк?
   Молодой маг смущено улыбнулся.
   - Спасибо сэр, но вы же знаете мою страсть исследователя, а здесь такие возможности.
   Гвайер кивнул и неожиданно улыбнулся.
   - Хорошо.
   Он еще раз внимательно оглядел их всех.
   - Знаете, вы мне напоминаете меня в молодости, такие же непрактичные романтики. Ради друга готовы пройти сотни миров и тысячи километров, и знаете, черт побери , я вам завидую, - он вздохнул и одним махом вскочил на лошадь. - И вот еще, если я вам понадоблюсь свяжитесь через Герка со мной. Зерпин установил на него заклятие метки и через специально настроенное зеркало, может отыскать его даже в другом мире. Однако я тоже умею им пользоваться. Короче, если понадобиться помощь попробуйте меня позвать, а я попробую прийти и помочь.
   Он махнул рукой и надел шлем. Повинуясь его командам, рыцари вскочили на коней и, построившись в две шеренги, рысью двинулись по дороге в сторону столицы. В автомобиль, были погружены погибший маг и паладин, а так же несколько трупов бандитов. Остальные тела были сожжены тут же при помощи магии, а их останки закопаны возле обочины.
   - Ну и что будем делать? -спросил Глорин, наблюдая за скрывающейся вдали колонной.- Хороши у нас друзья, оставили совсем без транспорта, даже лошадей не дали.
   - Скажи спасибо, что тебя в кандалах назад не отправили, наш друг Гвайер все же сильная личность и может принимать ответственные решения, хотя даже он сомневался, - ухмыльнулся Семен.
   - Успокойся Глорин, они нам не понадобятся, - сказал Алексей, подзывая к себе Герка. - Ну и что ты решил?
   - Да времени такой путь займет чуть больше, но в нашем случае...
   - Ээээ стоп ребята, - перебил их гном, - я что-то не понял, у нас что успели планы поменяться, и главное меня-то ни кто не предупредил. Стою тут, гадаю.
   - Подожди, - отмахнулся Алексей. - Семен тебе все объяснит. Так, Герк, что ты предлагаешь?
   - Ну, этому обучают у нас на первом курсе, но я тут поработал над заклинанием и....
   Он схватил валявшийся в пыли незамеченный никем меч и стал чертить на земле графики, попутно поясняя их смысл. Метод, который предлагал Герк, назывался "пунктирным пробоем", смысл его заключался в том, что портал открывался не прямо в место назначения, а создавался как бы ряд порталов соеденяющих миры. Тоесть если магу надо попасть из мира А в мир Г, он не совершал прямого пробоя требующего большого количества энергии и часто усилия нескольких человек владеющих магией, а открывал так называемые перетекающие порталы. Насколко понял Алексей из спутанных объяснений Герка, перетекающие порталы представляли из себя некий выброс энергии, которая как бы перетекала из мира в мир, пробивая барьеры, пока окончательно не рассеивалась. Таким образом, создав так называемую точку перетекания в мире В можно было добраться до точки Г. Правда чуть медленнее, но зато можно было не тратится на поддержание стабильной воронки портала, что сжирало уйму энергии. Сложность такого способа заключалась в том, что порталы создаются не там где хочется создающему, а по-сути там где придеться. А плюсом было, то что такие порталы даже более стабильны, чем стандартные и для их создания требуется меньше энергии.
   - Так ведь нам придется соединять порталами всю череду миров, - удивился Алексей, понимая, что это нереально.
   - Да этот метод применялся для ближних путешествий, но я, как и говорил ранее, немного переработал заклинание. Смотри.
   Герк стер старый чертеж и начертил новый. Теперь между точками А и Г помимо старых Б и В присутствовала куча неотмеченных точек. Суть заклинания Герка сводилась к тому, что оно нащупывал максимально дальний мир, до которого могло дотянуться и создавал там некий энергетический якорь, после чего создавал точку перетекания, но не через всю череду миров, а только через ветви "совпадающие в данный момент по фазе колебания". Видя что окружающие его не поняли Герк сбегал до ближайшего деревца и отломив развесистую ветку, вернулся назад. Вручив ту обалдевшему гному он ткнул пальцем в разные веточки назвав их мирами А и Г, а находившиеся между ними всеми остальными, после чего достал из кармана бечевку и соединил эти две ветви.
   - Вот видите, те ветки, которые касаются этой нити, и есть совпадающие.
   - Ага, а просто этот канал на прямую нельзя создать? - спросил гном, с серьезной миной осматривая ветку.
   - Можно,- кивнул Герк, - в определенных местах, или если ты бог, полубог ну или рядом с тобой десяток архимагов. Однако всех этих личностей среди нас вроде нет, а к месту, где можно создать дальний пробой мы уже, на сколько я понимаю, не едим, то...
   - А что это за место? - поинтересовался Глорин.
   - Древний языческий храм, сосредоточенье силы, очень интересное место, - Герк отбросил меч и отряхнул руки. - Наша академия долго изучала его и пришла к выводу, что в этом месте сходятся несколько миров, обеспечивая там особый баланс сил, благодаря чему возникла возможность дальней переброски.
   - Связка, - удивился Глорин. - Интересно было бы посмотреть, мы как-то изучали подобный феномен с Владом, у нас на Земле есть пара таких мест.
   - Бермуды и Тибет, - улыбнулся Алексей. - Я в курсе, нам на уроках рассказывали о ваших подвигах по их стабилизации.
   - Ну да, ну да, было дело, - мечтательно потянул гном. - Там постоянно происходили хаотичные пространственные выбросы и...
   - Ребята, может потом будем придаваться воспоминаниям, - прервал их Семен, озабоченно оглядывая окрестности. - Или вы забыли, что тут было недавно.
   - А в чем дело?
   - Не знаю, но слишком мы расслабились, тсс.., - майор резким движением выхватил из-за пояса тазер и направил его в сторону придорожных кустов. - Тфу ты, Мурз, а ты откудова?
   - Оттудова, - махнул лапой кот в сторону зарослей. Выглядел он запыхавшимся и черезчур взъерошенным.
   - А я думал ты стрекача задал, - хмыкнул гном.
   Алексей вдруг сообразил, что не видел кота с момента нападения, тогда он бессовестно дрых на одном из сидений, а после стало как-то не до него.
   - Стрекача, мяу - попробовал возмутиться кот, но махнул лапой, было видно, что он очень устал.
   - Так, где ты был? - спросил майор, протягивая коту фляжку.
   Мурз обхватил флягу обеими лапами и жадно принялся поглощать воду, дергая усами, что бы стряхнуть с них вылившиеся капли.
   - Мяу-рси, - мявкнул он, отдавая назад посудину. - Пока вы тут решали; быть или не быть, я проследил за вашим крылатым другом.
   - За ..
   - Ага, за ним, мяу.
   Оказалось, что Мурз все время нападения провел в машине, справедливо полагая, что он тут им не помощник. Однако когда все закончилось, он решил пронаблюдать за тем, куда направился ангелоид, тогда он не думал об опасности, так как его глодало чувство собственного бессилия во время боя. Вот поэтому кот, недолго размышляя, кинулся за удаляющейся крылатой фигурой, и как оказалось незря. Ангелойд отлетев недалеко, сложил крылья и спикировав в ближайшую рощу, откуда, с присоединившимися к нему остатками наемников, наблюдал за тем как паладины собирают трупы их погибших в стычке сотоварищей. Мурз пробрался поближе и никем незамеченный взобрался на ближайшее дерево, устроившись среди ветвей, он принялся наблюдать. Наемники внизу в это время перевязывали раны и обсуждали происшедшее сражение. Оказалось, что все они прекрасно осознавали на что шли, однако не потери, не угроза того что оставшиеся в живых станут врагами империи и изгоями до конца жизни не остановила их. Это позволило Мурзу предположить, что награда пообещанная за головы путешественников была просто фантастической. Вскоре кот заметил, что отряд паладинов закончил осмотр холма и удалился к дороге. Мурз забеспокоился, что ему придется догонять своих попутчиков, так как те вполне могут о нем забыть или списать на боевые потери, однако спуститься с дерева пока не представлялось возможности, поэтому ему оставалось только затаиться и терпеливо ждать. Вскоре наемники собрались вокруг одного из своих и тот, о чем-то переговорив со всеми, нерешительно направился к ангелойду, который дремал сидя под раскидистым деревом. Однако стоило посланцу приблизиться, как крылатый воин сразу открыл глаза и резко поднялся на ноги. Они переговорили, после чего наемнику был отдан увесистый сверток и тот, низко поклонившись, бочком направился к своим. Получение свертка вызвало среди наемников бурную радость, но Мурз, как ни старался, все же не смог рассмотреть, чем это ангелойд расплатился с наемниками. Вскоре те собрали свои вещи и быстренько скрылись среди холмов. Однако ангелойд и тройка воинов черной стражи остались, явно чего-то выжидая и вскоре Мурз понял чего. С дерева хорошо просматривалась часть дороги, и вскоре он увидел движущийся в сторону столицы отряд. Ангелойд видно этого и ждал так как в тоже время отдал команду и его небольшой отряд тут же вскочил на лошадей, которые, как оказалось, тоже были спрятаны в этой роще и устремились вслед за отрядом. Мурз же, быстренько соскочив с дерева, кинулся к дороге, молясь всем известным богам, что бы его попутчики оказались еще на месте.
   - Похоже в покое они нас не оставят, - Алексей вздохнул и поблагодарив кота вопросительно посмотрел на юного мага. - Давай действуй, а то боюсь второго боя многие из нас не переживут.
   Герк кивнул и суетливо стал рыться в своей сумке. Наконец на свет появился небольшой посох, покрытый затейливой рунной вязью. Маг сел прямо на дорогу, скрестив ноги по-турецки и, воткнув посох перед собой, простер над ним руки. Алексей буквально почувствовал как энергия хлынула в сторону посоха, скручиваясь и сжимаясь в тугую пружину, невольно подумав, что зря Герк считает что он небоевой маг, высвободи он сейчас эту энергию в определенную цель эффект был бы как от атомной бомбы средней мощности. Возможно, в академии этого не преподавали специально, понимая, какими силами владеют маги-пробойники.
   - Готово, - крикнул Герк, с трудом поднимаясь на ноги и выдергивая посох. В воздухе перед ними возникла черная точка, которая с жалобным всхлипом развернулась в прямоугольник, заполненный внутри сверкающим туманом.
   - Собираемся, - скомандовал Семен, подхватывая свой рюкзак, - Давай маг свои последние инструкции.
   - Да в принципе все просто. Заходим в портал, через минуту он закрывается, а еще через пару минут на другой стороне открывается следующий на расстоянии прямой видимости. Ну, максимум не более пятиста метров от этого, но если мы его сразу не увидим, можете не беспокоиться, с помощью своего посоха я его быстро отыщу.
   - А вдруг он того, - спросил гном, топчась в нерешительности перед порталом.
   Герк замотал головой.
   - Я контролирую портал, и пока я не пройду сквозь него он не начнет закрываться.
   - Ты у нас сейчас прям незаменим, ладно Сусанин, я пошел, - гном сжал в руках секиру и, наклонив голову, нырнул в портал.
   Семен последовал за ним.
   - А ты Мурз?- спросил Алексей стоявшего в задумчивости кота.
   - Спасибо, но мне здесь хорошо, в империи у меня положение и....
   - Алексей уходим, - неожиданно раздался крик Герка.
   Он обернулся и увидел, что магик показывает в конец дороги, где появились фигуры всадников несущихся во весь опор в их сторону. Однако на этот раз у него не возникло желания проверять друзья это или нет и, не долго думая, Алексей схватил кота под мышку после чего, толкнув Герка в портал, нырнул вслед за ним.
   Всадники резко осадили коней, смотря на стягивающийся в точку портал. Один из них спрыгнул на землю и, протянув руку в сторону закрывающегося прохода, застыл на секунду, закрыв глаза, после чего покачал головой и откинул с головы капюшон. Белые шелковистые волосы разлетелись по черному шелку длиннополого плаща. Один из всадников подъехал к женщине и что-то резко произнес, на что та резко вздернула подбородок и бросила на него снизу вверх уничтожающий взгляд своих голубых глаз. Выговаривающий неожиданно поперхнулся и испуганно отшатнувшись, закрыл лицо рукавом плаща, точно защищая себя от слепящего света. Незнакомка победно улыбнувшись, оглядела с усмешкой остальных своих попутчиков, которые остановились чуть поодаль и, бросив последний победный взгляд на своего противника, опустилась на одно колено. Откинув полу плаща, она достала небольшой камень светящийся голубоватым светом, после чего сжала его в кулачке и резким движением поднесла ко лбу. Из-под ее пальцев брызнул ослепительный свет, а в воздухе возникла светящаяся арка, куда не спеша направились ее попутчики. Она же, встряхнув волосами, одним движением вскочила на коня и вдруг замерла, медленно повернув голову в сторону ближайшего холма, где, скрестив руки на груди, стояла крылатая фигура, со снисходительной ухмылкой наблюдая за ее действиями. Их молчаливый поединок длился несколько минут, после чего ангелойд резко отвернулся и скрылся с холма. Девушка, тряхнув головой точно пытаясь прейти в себя, затем рассеяно огляделась и направила коня вслед за ускакавшими спутниками. Дорога опустела.
  
  
  
   Глава 14.
  
   Влад плюхнулся рядом с Тессой, которая распласталась на вершине скалы и внимательно наблюдала за происходящим внизу. Сложив из ладоней импровизированный бинокль, он сформировал между пальцами увеличивающие поле и несколько минут разглядывал, как грязные оборванные люди долбят и таскают тяжеленные камни. Как ни странно, но жалости он к ним не испытывал, так как знал, что все они в земной жизни продали себя с потрохами этому демону за определенные услуги или желания и вот теперь наступило время платить по счетам. Причем Влад ничуть не сомневался, что тот возьмет с них по-полной. Если честно то он никогда не понимал подобных людей, ведь большинство из них примерно представляло, под чем подписываются, закладывая свою душу или все же надеялись, что после смерти их дух освободиться от этого договора и воспарит к небесам. Не тут-то было. Души подписавших контракт попадали во владения демона в полном соответствии с вышеупомянутым документом. А уж тут их распределяли, как хозяин захочет. Часть из них, которых демон, или его помощники, считали особо бесполезными, ибо те, не смотря на подписанный контракт, не хотели идти в услужении злу, и поэтому так и оставались в виде душ, подвергаясь изощренным пыткам для извлечения из них особой энергии. Часть получила тела, превратившись в ужасных монстров и пополнив легионы Ашрака, часть использовалась для различных экспериментов, а так же как обыкновенная рабочая сила. Однако были и такие, которые попадали в ближайшее окружение лорда, становясь его верными слугами и помощниками, хотя их новым телам красоты это не добавляло. И если первым через некоторое время даровалось прощение, то последние медленно переходили на сторону зла, часто превращаясь в новых демонов.
   Однако рабы, работающие в каменоломне, были из другой категории. Как ни странно, но это были обыкновенные люди, продавшиеся агентам лорда в надежде на легкую жизнь, власть или различные материальные блага и было похоже, что лорд почему-то решил взять с них плату раньше, чем они умрут. Это было несколько странно, но в принципе не противоречило установленному порядку, если конечно демон не занялся банальным похищением, но это уж навряд ли. Такое нарушение закона не простили бы не только Светлые, но и Темные. А этот демон и так влез своими лапами на чужую территорию. Однако Ашрак далеко не дурак и явно все делает очень осторожно, но вот долго ли это будет продолжаться, Влад сказать не мог. Разбираясь в демонах, он прекрасно понимал, что запросы того будут расти пропорционально увеличению его мощи и чем он будет становится сильнее, тем нем наглее, а это уже черьевато. Влад не знал, как на это отреагируют Темные, но то что реакция будет и будет очень жесткой, в этом он не сомневался. А вообще такие демоны напоминали ему земных олигархов, которые, накопив изрядную сумму денег и построив огромную империю, ни как не могли, да и не хотели останавливаться, наращивая свою мощь и капитал всеми дозволенными и недозволенными средствами, действуя по принципу; "после нас хоть потоп".
   - Ну, здесь его навряд ли достанешшшшь, - прошипела Тесса, изящным коготком указывая вниз. - Тут охрана у него порядочччная, да и подобратьссся будет тяжеловато.
   Влад еще раз повел своим импровизированным биноклем, пристально разглядывая ущелье, и вынужден был согласиться. Стоявшая в разных местах стража плотно контролировала все узкое пространство ущелья. Сейчас ее было немного, но во время посещения этого места лордом-демоном ее количество значительно увеличивалось. Так что, скорее всего даже это укромное место наблюдения расположенное на вершине отвесной скалы, которая огромным изломанным зубом торчала среди окружающих гор, не гарантировала бы им полной безопасности, а уж подобраться к самому лорду....
   - Пустое это все, - вздохнул Влад, отползая от края и принимая сидячее положение. - Он нигде не появляется без хорошей охраны, а где появляется, там к нему не подберешься.
   - Да и неиззвесстно носит ли он ккключ с сссобой.
   - А ты бы его рискнула оставить?
   Демоница вздохнула.
   - Вот я о том же. Конечно он у него, однако мы даже не знаем, как он выглядит.
   - И не узззнаем, если будем пррросто тассскаться за ним, надо чччто-то предпринимать.
   Влад только мысленно развел руками, крыть ему было нечем. Уже больше недели они наблюдали за лордом Ашраком в надежде узнать, где он хранит ключ открывающий проход из этого мира, но не смогли даже приблизиться к нему. В последнее время тот как нарочно везде выезжал с усиленной охраной, причем даже на прогулку по стенам своего бурно разрастающегося замка он выходил в сопровождении нескольких своих любимых "терминаторов". Так что максимум, что им удалось установить, было то, что ключ у Ашрака действительно был, однако он пользовался им только для того чтобы время от времени навещать свой родной мир. В результате дальнейших наблюдений стало понятно, что ключ, находящийся у демона, по всей видимости, открывает дверь лишь в его мир и обратно, в мир Земли он мог попасть только благодаря Эммануилу. Однако оставалась надежда все же как-то использовать данный артефакт и поэтому они решили не прекращать своих наблюдений.
   - Ладно, на сегодня хватит, возвращаемся, - Влад поднялся, отряхивая пыль со штанин. - И, похоже, ты права, нам придется действовать крайне решительно, но это мы обдумаем в нашей пещере.
   - Дааа мой госссподин, - согласилась Тесса, театрально кланяясь.
   Последние два месяца они жили в пещере Тессы, что располагалась выше в горах и Влад, привыкший к своим ежедневным посиделкам у реки, сперва пытался сопротивляться, но демонесса настаивала на своем и, в конце концов, он решил уступить, а, побывав в ее жилище, окончательно перестал сопротивляться. Пещера демонессы была ее домом много столетий и за это время она смогла ее обустроить, превратив во вполне уютное жилье, тем более не смотря ни на что, Тесса все же была женщиной. Сперва Влада удивило присутствие разнообразной мебели в пещере, но подумав немного, он вспомнил, что этот мир до битвы был обитаем. Так же в пещере присутствовало разнообразное оружие, причем в огромном количестве, все стены были увешены различными клинками самых невероятных форм и размеров. По углам пещеры стояли фигуры воинов искусстно вырезанные из камня и облаченные в настоящие доспехи.
   - Таккк баловссство, - заявила Теса, заметив удивленные глаза Влада. - Не одного оружжия с магией, хотя раньшше она в нем была, такое впечатление, что после битвы вссся иссссспарилась.
   И все же Влада мучили некоторые сомнения, о целесообразности их совместном проживании. Во-первых, Тесса была женщиной, во-вторых, она была женщиной-демоном, в-третьих, он тут жила одна несколько веков, а насколько знал Влад, демонессы всегда отличались повышенным либидо. Нет, если отбросить все предрассудки, то, даже не смотря на все рога, хвост и клыки с когтями, Тесса была сногсшибательно красива, но... но все же Влад не мог отделаться от чувства, что она враг. Он столько лет боролся с различной нечестью, что просто не мог пока воспринимать ее в другом качестве, максимум как временного союзника. К счастью, было похоже, что демонесса разделяла его чувства и, не смотря на бросаемые в его строну томные взгляды, она выделила ему другую пещеру, правда соединяющуюся с ее узким тоннелем, где была установлена массивная дверь с защелками по обе стороны. Эта пещера была несколько меньше его старой, к тому же использовалась Тессой в качестве склада всякого барахла, но зато имела отдельный выход, а после уборки, приобрела вполне жилой вид.
   Влад сходу, не снимая ботинок, рухнул на кровать и, закинув руки за голову, бездумно уставился в каменный потолок пещеры. Тесса зашла следом и, поджав ноги, устроилась в углу на куче шкур, которые, несмотря на почтенный возраст все еще находились в прекрасном состоянии благодаря наложенной на них магии. Некоторое время они молчали, каждый думая о своем и Влад сам не заметил, как задремал. Какой-то посторонний шум на грани сознания заставил вынырнуть его из объятий бога сна и резко сесть. Встряхнув головой, он осмотрел сонным взглядом пещеру, к своему удивлению не обнаружив в ней демоницы. Пожав плечами и, скинув ботинки, он завалился обратно на кровать, не забыв поставить защитное поле на входе в пещеру. Едва голова коснулась импровизированной подушки, сделанной из тех же шкур, как он провалился в глубокий сон.
   Сон, сон из той, другой, настоящей жизни, он снился ему всегда, когда было тяжело, когда он не знал, как поступить. Сон. Воспоминания. Череда старых полустертых фотографий. Друзья...сон.
   Ясный солнечный день, поляна на которой он с ребятами уютно расположился под березами, которые во множестве кучковались у окраины поля. Он жует травинку и внимательно смотрит за Егором и Валеркой, которые склонились над планшеткой и о чем-то оживленно спорят. Рядом положив под голову парашют, спит его ведомый Андрей. Спорщики вдруг замолкают и поворачивают головы, смотря, как с другого конца поля к ним быстрым шагом направляется зам комэска.
   - Просыпайтесь летуны, есть работа.
   Есть работа, значит опять в поиск. Их звено для этого и было создано, для поиска и охоты за охотниками. Шел 44-ый, немцы отступали на всех фронтах, и их авиация больше не господствовала безраздельно в воздухе, хотя все еще довольно больно огрызалась. Особо много появилось "охотников" - немецких ассов, которые двойками, скрываясь и не вступая в стычки, охотились за отдельными целями. За последний месяц именно от такой пары их эскадрилья потеряли двоих новичков, которых сбили прямо во время тренировочных полетов, а так же транспортник и бензовоз с горючим. У соседей потери были еще больше, эти сволочи сбили транспортник с пополнением, причем сбили, не смотря на прикрытие. Никем не замеченные они прошли на бреющем и, подловив идущий на посадку Ли-2, расстреляли беззащитный транспортник, после чего спокойно ушли, воспользовавшись рельефом местности и поднявшейся неразберихой. Пятерка ЯК-ов, кинувшаяся на помощь, не смогла настичь наглецов, и пилотам только и оставалось, что скрипеть зубами от ярости, смотря на догорающие обломки транспортника. В тот день погибло пятнадцать пацанов.
   А на другой день комэск собрал их шестерых, считавшихся самыми опытными пилотами в эскадрилий и приказал найти и наказать наглецов. Им выделили новенькие ЛА-7 и вот уже пару недель они гонялись за этими неуловимыми немецкими асами, но те точно знали это и появлялись прямо в противоположных местах их патрулированию, а потом вообще затихарились. Поэтому последние пару дней они больше сидели на земле, с сожалением, злостью и завистью наблюдая за уходящими в бой товарищами. Однако приказ есть приказ и оставалось только ждать, пока службы наблюдения не засекут какие-нибудь подозрительные машины противника, тем более что не смотря на все уговоры, комэск был непреклонен.
   "Ваша группа специально создана для охоты на немецких ассов и не должна применяться для другого, таков указ свыше", - говорил он, красноречиво тыкая пальцем в потолок штабной землянки.
   И вот наконец, похоже что-то наклюнулось.
   - Их заметили два дня назад, - Михаил, опустившись на одно колено, достал планшетку и, вытащив из нее карту, развернул ее на траве. - Вот тут рота зенитчиков, базирующая у развалин элеватора, пару раз обстреляла их, но на следующий день они появились снова и так третий день подряд.
   - Ну и что им тут надо? - спросил Влад, внимательно разглядывая карту. - Тут же кроме этого элеватора и полуразрушенной деревушки ничего нет? К тому же это точно они.
   - Они, - кивнул Михаил, доставая и раскуривая сигарету.- Расцветочка у них такая интересная, сверху серо-пятнистые, что пескари, а пузо голубое. А вот на счет чего они там ищут... ну тут есть еще и дорога, причем с обильным движением техники, ее то и прикрывают зенитчики.
   - Значит, цель на дороге и ждут они чего-то конкретного.
   - Скорее всего, - кивнул Михаил. - Разведка у фрицев тоже не дремлет, вот только знать бы еще, что это за цель и когда она появиться? Я тут батю озадачил, чтобы он по высоким каналам узнал, не предвидится ли проезда по дороге чего-то такого.
   - Ну и.....
  
   -Влад всссставай, - его безжалостно затрясли.
   - А? Что?- он подскочил на кровати и мутными заспанными глазами посмотрел на взволнованную демонессу.
   - Там нашшш демон куда-то направилссся и, причем совершшшенно один.
   Влад несколько минут непонимающе смотрел на Тессу, пытаясь собрать упорно разбегающиеся мысли в одну кучу, затем резко встал и, подойдя к бочке с водой, стоявшей у входа в пещеру, сунул туда голову. Помотав головой, чтобы немного стряхнуть воду с волос, он, наконец, осознал, что ему сказала женщина-демон и на миг замер, переваривая эту новость, а затем, не поворачивая головы, спросил:
   - Где он?
   - Не далеко от зззамка, там есть разззвалины сторожевой башшшни.
   -Что он там делает?
   - Незззнаю, отослал стражжу и видно кого-то ждет?
   Влад еще раз тряхнул головой, прогоняя остатки сна, после чего подошел к стене, где висело разнообразное оружие, снял один из мечей. Вынув клинок из ножен, он бегло осмотрел его и пару раз рубанул им по воздуху, примериваясь к незнакомому оружию.
   - Пойдет, - резюмировал он, вкладывая тот обратно в ножны и закрепляя их у себя на поясе, - Ну что двинулись?
   Тесса неслась по земле огромными прыжками, приземляясь, она на секунду приседала и точно гигантский кузнечик прыгала вновь. Влад усмехнулся и, сложив крылья, рухнул вниз, предупреждая новый прыжок девушки. Они уже были не так далеко от замка, и существовала вероятность того, что какой-нибудь особо внимательный наблюдатель может их заметить, да и на патруль можно было наткнуться. Поэтому остаток пути следовало проделать пешком, и как можно осторожнее скрываясь в местной растительности. Радовало одно - местные колючки практически вплотную подходили к башне, точнее к остаткам стены, которая окружала заново отстраиваемый замок. Вообще-то таких башен было несколько и некогда они все являлись частью стены большой дугой охватывающей замок и прилегающие к нему земли, однако сейчас эта стена была практически разрушена, как впрочем, и сами башни. Теперь лишь останки этих сооружений возвышались среди моря колючек, которые словно лианы оплетали их снизу доверху. По приказу нового хозяина замок уже практически восстановили, а вот стену и башни трогать не стали. Замок имел свою достаточно крепкую стену, и было похоже, что тратиться на восстановлении внешних укреплений, Ашрак посчитал излишним, а возможно просто руки еще до этого не дошли. Как бы там ни было, но возможность подобраться незамеченными, была только одна - вдоль этой стены, под сенью колючих ветвей местной растительности.
   - Сколько времени прошло с тех как ты его здесь увидела? - спросил Влад, на карачках пробираясь среди колючих ветвей, вслед за демоницей. К его счастью эти деревца росли наподобие зонтика, и внизу ветвей практически не было.
   - Около часа назад, - ответила Тесса, шустро передвигающаяся на четвереньках, и похоже совершенно не испытывающая от этого какие-либо неудобства. Кроме того ее кожа практически не страдала от столкновения с редкими колючками, что нельзя сказать о Владе, одежда которого местами превратилась в настоящие лохмотья. Острые иглы пропарывали ткань не хуже стальных ножей, однако магическую защиту Влад применять не решался, опасаясь быть обнаруженным.
   - Я разведаю, - бросила девушка.
   - Будем надеяться, что он здесь, - пробормотал он, смотря за исчезающим среди зарослей задом Тессы.
   Слава Создателю, что хоть на этот раз она надела кожаные штаны, а то в последнее время видеть обнаженные прелести демонессы Владу стало просто невмоготу, тело всегда реагировало адекватно. А демоница, видя эту реакцию, старалась еще сильнее вильнуть бедром или поплотнее прислониться к нему своей упругой грудью. Влад закусил губу, стараясь отогнать эти мысли, и опять поблагодарил всех богов, что демонесса все же вняла его настойчивым просьбам и в последнее время стала носить хотя бы короткие кожаные штаны.
   Стена появилась тогда, когда Влад уже хотел на все плюнуть и проложить себе дорогу при помощи магических сил. Здесь, у самой стены, кустарник рос особо густо, однако благодаря полузасыпанному рву, тянущемуся вдоль всей стены, создалось этакое подобие тоннеля, где можно было спокойно выпрямиться во весь рост и не бояться быть увиденным сверху, так как переплетающиеся вверху ветви создавали довольно плотную завесу. Влад быстро сориентировался, и уже было направился в сторону башни, как раздавшийся сверху легкий треск заставил его на миг замереть, судорожно схватившись за рукоять меча. Тесса спрыгнула вниз, совершенно не заботясь о длинных колючих ветвях, и с подозрением посмотрела на обнаженный клинок Влада.
   - Предупреждать надо, - буркнул тот, отправляя клинок в ножны.
   Демоница пожала плечами и улыбнулась, обнажив ряды белоснежных клычков.
   - Он там, - коротко бросила она. - Сссидитт, ждет.
   - Интересно кого?
   - Понятия не имею, - демоница дернула хвостом и махнула рукой в сторону стены.- Тут проход, дальше сплошшшшная колючка, - пояснила она парню, - прравда тут тоже колется, но вполне терррпимо, пошшли.
   Влад мысленно выругался и, тяжело вздохнув, полез за девушкой. Оказалось, что вполне терпимо по Тессовым меркам, это не сплошная преграда из колючек, а несколько прореженная, что в принципе не намного лучше, наверное поэтому, к тому времени, как его голова показалась над их поверхностью, его гардеробчик стал окончательно походить на кучу лохмотьев. Его кожу от этой участи спасла лишь защита "биокона", которую ему все же пришлось активировать, не смотря на опасения быть замеченным. Стена в том месте, где они вылезли на поверхность, была довольно высокой и практически свободной от колючих ветвей. Тесса, точно рыба из воды, вынырнула из зарослей и, прилепившись к стене когтями, резво полезла по ней вверх. Владу только оставалось вздохнуть и, пожалев о том что у него нет таких коготков, направиться следом. К его удивлению это оказалось не так уж и трудно, так как некогда видимо гладкая стена теперь больше всего походила на какой-то ноздреватый изъеденный сыр, сияя огромными трещинами и выбоинами. Однако надо все же заметить, что по сравнению с остальными ее участками этот сохранился довольно неплохо. Наверху даже частично уцелел деревянный навес, который некогда закрывал ее сверху, защищая стоящих на ней дозорных от дождя и падающих стрел. Забравшись наверх, Влад перевел дух и осмотрелся в поисках демонессы, однако той не было нигде видно, хотя стена и просматривалась в обе стороны. Справа, недалеко от места его восхождения, она резко обрывалась и вновь продолжалась практически у развалин сторожевой башни, правда не той в которую ему было надо, та находилась с другой стороны и была в лучшем состоянии. Влад еще раз бросил взгляд на разбитую часть стены и отметил про себя, что она выбита внутрь. Видимо в те времена, когда здесь кипела битва, здесь был совершен прорыв.
   Неожиданно перед его глазами пронеслась картина боя.
   Стража с ужасом глядит, на огромное светящееся существо, направляющееся к стене. Вот раздалась команда и в воздух взмыли тысячи стрел, которые сгорали, не долетая до этого создания. Вновь зазвучит команда, и вперед выходят люди в длиннополых мантиях, вскидывают руки и к светящемуся существу устремляются сполохи заклятий. Гигант вздрагивает и начинает медленно падать на одно колено, но вдруг резко выбрасывает вперед руку сжатую в кулак, нанося ею удар по стене. Осколки камня брызжут во все стороны, сбивая с ног обороняющихся и обрушивая на собравшихся за стеной для отражения возможного прорыва солдат, град обломков. Со стороны наступающих раздаются радостные вопли, и на ров перед проломом ложатся специально приготовленные мостки, по которым они устремляются в атаку на деморализованных защитников стены.
   Влад непроизвольно вздрогнул, когда картинка исчезла так же неожиданно, как и появилась, и пару секунд непонимающе хлопал глазами. Наконец он мотнул головой и, бросив последний взгляд на разрушенную стену, подумал, что надо сюда вернуться еще когда-нибудь, если конечно удастся это сделать. Однако пора было возвращаться к "своим баранам" и отыскивать свою напарницу. Бросив последний взгляд на пролом, он торопливо направился по стене в сторону башни, перепрыгивая через трещины и выбоины. Тессу он обнаружил внутри оной. Демоница лежала у выбоины в стене, обращенной во двор, и что-то там пристально разглядывала. Влад на секунду остановился, оглядывая внутренности башни. Некогда она представляла из себя квадратную четырехэтажную постройку наверху которой располагалась баллиста или какой-то другой механизм, остатки и крепления которого до сих пор валялись на земле, после того как тот рухнул вниз из-за прогнивших балок. Внутри башни, по-сути, уцелели лишь остатки каменной лестницы вьющейся вдоль стены наверх, да кое-где сохранились торчащие, точно гнилые зубы, балки перекрытия. Кроме этого на каждом этаже вдоль стены размещался небольшой каменный парапет, опоясывающий башню по периметру, он был всего полметра в ширину и расширялся лишь у редких бойниц, так же расположенных по кругу, превращаясь в некое подобие небольших площадок. Недалеко от одной из таких бойниц и расположилась демонесса. Стена тут была разрушена и сквозь пролом прекрасно было видно что творилось снаружи, кроме того здесь сохранился остаток настила позволивший Тессе занять более удобное положение для наблюдения.
   - Я думал он внутри, - прошептал Влад, пробираясь к Тессе и с подозрением смотря на трухлявые доски, на которых расположилась демонесса. Он распластался вдоль стены, шаг за шагом двигаясь по карнизу, и перевел дух, лишь ступив обеими ногами на площадку.
   - Ползи сссюда, тут доски только выглядят труххлявыми, - прошипела тихонько та.
   Влад послушно опустился на колени и осторожно направился к Тессе.
   - Тихххо ты, - зашипела та, провожая взглядом своих кошачьих глаз летевшую вниз труху. - Он тут не далеко и он не один.
   - Спасибо я отсюда посмотрю, - Влад, осторожно пятясь, вполз обратно на площадку под насмешливым взглядом Тессы.
   Однако сказать это оказалось легче, чем сделать, ибо в результате разрушения стены, бойница, и так не отличающаяся особыми размерами, практически перестала существовать. Камни кладки сдвинулись, закрывая отверстие, и в оставшийся просвет ему удалось разглядеть лишь небольшой кусочек застенного мира. Оглядевшись еще раз вокруг, он вынужден был признать, что место, где расположилась демонесса, было самым выгодным для наблюдения, так как настил позволял вплотную подобраться к дыре. Существовал конечно вариант с проходом по карнизу до разлома, однако его пришлось откинуть, так как карниз рядом с разломом практически отсутствовал. Поэтому он опять со вздохом опустился на колени и вновь двинулся в сторону Тессы по шатким доскам настила. Та оглянулась и, чуток улыбнувшись, змеиным движением отодвинулась, освобождая место рядом с собой. Влад выглянул в проем, оглядывая местность, и получил чувствительный укол в бок локтевым шипом демонессы.
   - Ты хочешшшь чтобы нассс заметили? - зашипела та на отпрянувшего от проема Влада, и уже спокойнее добавила.- Они чуть левее, вон у той груды камней.
   Влад уже более осторожно выглянул из-за стены, смотря в сторону указанную Тессой.
   Надо сказать, что с этой стороны стены колючего кустарника не было, а земля была каменистой. Лишь кое-где сквозь камни росли редкие кривые деревца, да местами пробивалась к свету необычная темно-зеленая трава, больше похожая своим видом на верблюжью колючку. То тут, то там виднелись нагромождения камней, однако Влад не мог понять то ли это куски стены, кем-то стащенные в кучи, то ли естественные образования, то ли остатки еще каких-то строений разрушенных в незапамятные времена. Рядом с одной из них, расположенной в непосредственной близи к башне, он и увидел демона. Тот сидел в позе Роденовского мыслителя, пристально смотря на небольшое существо, расположившееся напротив. Влад скрипнул зубами, чувствуя закипающую внутри злобу, и быстро закусил губы, мысленно ругая себя последними словами.
   Тогда в пещере он доверился слову своего, как он считал, друга и не отбил заклятие демона, погрузившее его вместе с отрядом в долгий каменный сон. Мало того - это он позволил свершиться убийству, того, кого всегда считал своим учителем.
   И теперь, каждый раз при виде этой твари, в нем закипал бешенный гнев.
   Тесса почувствовал вновь закипающую во Владе злость и, скосив один глаз, заметила, как рука того скользнула к мечу. Тяжело вздохнув и подумав кое-что нелестное об этих ангелах и мужиках в целостности, она выпустила коготки и легонько сжала тому локоть руки тянущейся к мечу. Влад резко вздрогнул и почувствовал, что его отпустило. Он с благодарностью посмотрел на свою спутницу, а та лишь саркастически хмыкнула и, отвернувшись, вновь уставилась в сторону демона.
   Влад вздохнул и, привычно сложив руки в импровизированный бинокль, принялся рассматривать демона с его странным спутником.
   - Это кот, - через несколько минут констатировал он, - обычный черный кот.
   - Вижу, - бросила Теса.
   - И они, похоже, с ним о чем-то разговаривают.
   - Вижжу, - демонесса на миг задумалась, а затем спросила. - Влад ты ничччего не чувствуешь?
   Он на миг замер прислушиваясь к внутренним ощущениям, затем в нерешительности пожал плечами.
   - Не знаю, вроде ничего такого. А что, что-то не так?
   - Возможно, - почему-то смутилась та. - Но лично мне этот котик очень не нравиться.
   - Ты что говорящего кота испугалась?
   - Да нет, ты просто посссмотри, как этот лорд слушшшает этого котика, да и в атмосссфере витает нечччто, - она замерла на мгновение, подбирая слова, - не знаю. Да ты на ауру его глянь.
   Он послушно расширил диапазон зрения и посмотрел в сторону беседующих. Аура демона пестрела огненными сполохами и ядовито зелеными проблесками, а вот аура кота была вполне обычной - бледно желтой и он уже хотел об этом сообщить, как вдруг она точно взорвалась, породив вокруг животного вихри темно-красной энергии.
   - Подселение, - вдруг догадался Влад. - Кот лишь проводник кого-то более могучего.
   - Догада.
   - О чем они интересно говорят? - прошептал Влад.
   Демонесса неопределенно повела плечами.
   - Не зззнаю дажжже для меня далековато, так отдельные обрывки, говорят в основном об Тартаре и какой-то готовности.
   - Так, - Влад задумался. - Пожалуй рискну, думаю, легкую магию не учуют.
   - Бинокль жже твой не ччуют, - кивнула демонесса на руки Влада.
   Он кивнул и, сформировав узкий воздушный канал наподобие трубы, медленно стал приближать его к разговаривающим, готовясь разрушить при малейшей их реакции, однако все прошло успешно. Демон и его кот не обратили внимание на созданное им заклинание и спокойно продолжали свой разговор. Правда, когда воздушная трубка слишком приблизилась, Ашрак вдруг взволновано дернулся и стал недоуменно оглядываться, но Влад поспешно укоротил свое подслушивающее устройство и тот, поозиравшись, лишь пожал плечами.
   - Ну и долго мы будем еще ожидать? - услышал он приглушенный голос демона.
   - Слишком ты торопливый, - раздался раздраженный голос кота. - Не натвори глупостей, я этого не прощаю. Нам впервые выдалась возможность вырваться в центральный мир, а твоя импульсивность может все испортить.
   - Но мне надоело, что этот божок мною постоянно помыкает.
   - Помыкает, - в голосе кота прорезалось ехидство. - Ты же сам пошел на эту сделку, забыл? И чего ты интересно ожидал, что он поставит тебя владыкой. В принципе он и так тебе дал многое, смотри у тебя в подчинении целый мир, хотя и урезанный. Куча рабов и даже есть падшие души. К тому же он помог тебе создать новых воинов и, честно говоря, я сам в восторге от них.
   Кот встал и стал в волнении ходить перед внимательно наблюдающим за ним демоном.
   - Я впервые увидел так идеально скрещенные магию и технологию, нет, этот выскочка и, правда, слишком много тебе дал...
   - Но повелитель...
   - Что повелитель?!!! - кот зыкнул глазами, заставив демона отшатнуться. - Не надо мне тут в верности клясться и плакаться, ведь если бы ты был уверен, что он сильнее меня то наверняка бы переметнулся к нему. Ну да ладно, я тоже тебя не обделю, не беспокойся. Что там?
   Он замер и уставился в сторону башни, где скрывались Влад с Тессой.
   - Там кто-то есть?
   Влад увидел, как Ашрак непонимающим взглядом уставился на башню, а потом махнул рукой.
   - Да пара охранников, я их тут везде наставил, на башне, вон там за кустами и вон там за пригорком, - показывая, он ткнул когтем в те места, где разместил охрану.
   Опешив на миг от услышанного, Влад вопросительно уставился на Тессу, а та, усмехнувшись, провела когтем по своей шее, и показал в сторону колючек, добавила:
   - Оххрана у него хреновая, дажжже пикнуть не уссспели.
   Он кивнул и вновь прислушался к разговору.
   Однако "подселенный" и демон молчали.
   - Можжжет попробуем, - прошипела в ухо Тесса, через некоторое время. - Что на нихх смотреть, да и когда выпадет сссслучай еще раз его застать в одиночестве.
   Влад взглянул на ерзающую от нетерпения женщину-демона и покачал головой.
   - Не думаю что это хорошая идея, котик ведь этот не так уж и прост.
   - Ну и ччто, - хвост демоницы нервно дернулся, сшибая вниз пару трухлявых дощечек.
   Они замерли, провожая полет деревяшек взглядом, применить для их остановки магию было равносильно крику: "мы тут, вот возьмите нас", и поэтому им оставалось лишь глядеть. Удар трухлявых деревяшек о землю прозвучал в голове Влада громогласным взрывом.
   - Нет, кто-то там есть, - услышал он голос собеседника Ашрака.
   - Сейчас посмотрю, - услышал Влад и увидел, что лорд демон направился в сторону башни.
   Однако неожиданное громогласное мявк кота заставило его затормозить и оглянуться. Недалеко от камня, на котором восседал кот, воздух вдруг засеребрился и вспыхнул разноцветными огнями. Кот с диким мяуканьем взъерошил шерсть и, отпрыгнув подальше, исчез среди камней в направлении видневшегося вдали замка. Ашрак проводил спокойным взглядом убегающее животное и, еще раз окинув башню подозрительным взглядом, направился к свечению.
   Свечение в этот же момент стало закручиваться в воронку, из которой выплыл человек, завернутый в белые одежды со светящимся нимбом над головой. Демон с шипением отпрянул, заслонив рукой глаза точно от слепящего света, и зло прорычал:
   - Ты бы хоть здесь свои штучки бросил, знаешь ведь, что не люблю этого.
   Свечение с нимбом тут же погасли и человек ехидно усмехаясь, ответил.
   - А это что бы жизнь медом не казалась, - он огляделся вокруг чуть растерянным взглядом и добавил. - Собирайся, сегодня ты мне нужен.
   - Опять пугалом работать, - в голосе демона явно чувствовались нотки ехидства.
   - Да пугалом, - прибывший в свете зло посмотрел на Ашрака. - А кому прикажешь это делать, мне что ли?
  
   - А это кто?- в это время удивилась Тесса внимательно наблюдавшая за происходящим.
   - А ты не узнала, - усмехнулся Влад. - Еще недавно ведь называла его моим другом.
   Демонесса прищурилась, разглядывая парящего над землей Эммануила.
   - Он изззменилсся, ссстал ссильнее, сраззу и не уззнаешшь.
   - Да заматерел наш божок, но что он там задумал? - пробормотал про себя Влад.
   Эммануил тем временем воздел руки к верху и резко развел их в стороны. Наблюдавшие со стороны за этим действием Влад с Тессой увидели, что пространство перед молодым богом превратилось в огромное зеркало, которое покрылось сеткой мелких трещин и, с легким стеклянным звоном, провалилось внутрь, превращаясь в длинный зеркальный тоннель.
   - Только после вас, - Эммануил указал демону на проход и, оглядевшись напоследок вокруг, шагнул вслед за Ашраком.
   - Это, это,
   - Это выход, - спокойно сказал Влад, смотря за входившим в портал демоном, и задумчиво добавил. - И все-таки, что ж они задумали?
   Но демонесса не стала отвечать, одним гибким движением вскочила на ноги и, не обращая внимания на затрещавшие доски, посыпавшуюся вниз труху, рванулась вниз с башни. Точно гигантская кошка она ловко приземлилась на все четыре точки и устремилась к закрывающемуся проходу. Влад, на секунду опешивший от столь неожиданного поступка своей напарницы, сразу понял, что задумала демоница и, развернув крылья, прыгнул вслед.
   И все же они не успевали, тоннель в пространстве закрывался, сперва он свернулся, превратившись в зеркальную воронку, затем в потрескавшееся зеркало, но и оно в свою очередь стало разглаживаться, однако до конца не успело. Тесса, точно маленький снаряд, ударила в его середину, заставив окружающее пространство содрогнуться, а это странное зеркало пойти кругами, точно от брошенного в воду камня и промяться в середине. Однако этого было явно недостаточно. Поверхность отпружинила зашипевшую от боли и злости демонессу, которая обессилено рухнула рядом, и вновь принялась распрямляться. И в это время нанес удар Влад. Свернув крылья в конус, и сосредоточив все свои силы, он превратил себя в гигантское сверкающее копье, которое с огромным грохотом вонзилось в середину закрывающегося туннеля, заставив заколебаться окружающие башни. И пространство треснуло, на миг вновь показался зеркальный тоннель, куда, хромая на правую ногу, устремился обессиленный потрепанный ангел, тащивший на руках женщину-демона.
  
  
   Глава 15.
  
   - Ну и что это такое я тебя спрашиваю!!? - услышал Алексей вопль Глорина, выходя из портала и проваливаясь сразу по пояс в мутную жижу.
   Удивленный он огляделся кругом. Их отряд успешно приводнился в нечто напоминающее огромное болото, с соответствующей обстановкой и запахом. Слава богам здесь было не глубоко и, потоптавшись на месте, Алексей понял что и не слишком вязко. По-крайней мере передвигаться было можно, хотя и труднрвато. Мурз, зажатый им под мышкой, испуганно поджал лапы и Алексею пришлось перебросить его за спину, так как кот был довольно тяжелым. Тот быстро взобрался на рюкзак, надетый Алексеем перед самым прыжком, едва не опрокинув парня назад и заставив его несколько секунд балансировать, чтобы избежать падения в грязь, однако все обошлось.
   - Нет, что это значит? - вновь услышал он позади возмущенный голос Глорина и оглянулся.
   Гном стоял на каком-то обрубке дерева, торчащем из воды, и грозно смотрел на сконфуженного магика. Плащ его намок и прилип к телу, а борода стала похожа на грязную мочалку, видимо, он, при выходе из портала, как-то умудрился окунуться целиком. Недалеко от гнома с каменным выражением лица стоял майор, хотя по веселым искоркам пляшущем в его глазах, Алексей понял, что каменное спокойствие давалось ему с большим трудом.
   - Хватит, Глорин, - Алексей, разгребая жижу ногами, направился к друзьям. - Что ты опять завелся?
   - В смысле завелся!? - гном возмущенно фыркнул и ткнул пальцем себе под ноги. - Ты глянь, где мы находимся.
   - Ну, я же не виноват, - чуть не плача начал оправдываться Герк. - Я ведь говорил, что при таком способе пробоя, я не контролирую досконально точки выхода.
   - Это что же тогда получается, следующий раз мы можем выйти прямо в жерле вулкана?
   - Нет, нет мастер Глорин, я же вам уже объяснял, - юный магик вздохнул. - Вот вы если прыгаете куда нибудь, вы же видите точку приземления.
   - Ну естественно, в лужи сигать не буду.
   - Вот, а всякие мелкие камешки, палочки, жучков, вы же не рассматриваете там, а чаще всего об этом не думаете и не замечаете.
   - Так вот это по твоему палочка!? - возмущенно топнул ногой гном, от чего кусок дерева, на котором он стоял с треском переломился и он рухнул вниз, обдавая стоящих рядом фонтаном грязной воды.
   Вынырнув он несколько минут отдувался и отплевывался, после чего уже более спокойным тоном закончил:
   - Надеюсь, жучки нам не попадутся.
   - Ну что закончили? - спросил Алексей, отряхиваясь. - Ну Герк где портал?
   - Я, еще не сооринтировался, - магик суетливо завертел головой.
   - Да вон он практически рядом, - Семен ткнул пальцем в светящийся неподалеку от них овал прохода.
  
   Второй переход оказался успешнее, они вынырнули посреди луга покрытого цветами напоминающие красные маки. Глорин огляделся и удовлетворенно хмыкнув, плюхнулся на землю, принявшись расшнуровывать свои ботинки. Вылив из них всю воду, он с мрачным видом принялся отжимать носки. Все дружно последовали его примеру, даже Мурз, для которого последние падение гнома тоже не прошло бесследно, даже не смотря на тот факт, что он сидел на рюкзаке за спиной у Алексея. Вопреки ожиданиям парня кот ни стал вылизываться, а, достав откуда-то небольшую расчёсочку и баллончик с каким-то средством, принялся аккуратно обрабатывать свою шерсть. Алексей, с грустью осмотрев свою шелковую одежду, которую он получил в империи, пришел к неутешительному выводу, что для путешествия она не слишком подходит, похоже к этому же выводу пришел и гном, с каким то брезгливым выражением рассматривая свои штаны из темно-синих превратившихся в черно-непонятные.
   - Слушь майор, - повернулся он к Семену, комбинезону которого вода казалось, не нанесла ни какого вреда. - А у тебя там в загашнике брюк не найдется.
   - Нет, - добродушно усмехнулся тот. - Но вот если ты соизволишь пошарить в своем походном рюкзаке, который, если ты помнишь, снаряжали у нас на базе, может чего и найдешь.
   Услышав это, гном с Алексеем удивленно переглянулись. Они все это время таскались с выданными им на базе рюкзаками даже не соизволив заглянуть внутрь. Хлопнув себя по лбу и ругая, на чем свет стоит, гном, под насмешливые взгляды майора, принялся изучать содержимое своего рюкзака. В нем обнаружились мягкие полусапожки, сшитые из какого-то странного материала похожего на пластик, их гном отложил, так как ботинки его вполне устраивали. Пара брюк различной камуфляжной расцветки и пара таких же курток, все это было упаковано в прозрачные пластиковые мешки. Кроме того, там присутствовал моток тонкой, но очень крепкой (гном сразу попробовал разорвать) веревки, пакет с красным крестом, электронный бинокль, компас, нож с широким лезвием, какая-то пластиковая коробка с надписью КХЗ -9 (оказалось, как пояснил Михайлов, комплект хим. защиты), спальный мешок сделанный из необычного серебристого материала и неизменный армейский сух.паек.
   Пока Глорин облачался в найденную форму, Алексей залез в свой рюкзак и, убедившись, что он идентичен по наполнению, тоже переоделся. И если гном выбрал стандартный темно-зеленый цвет одежды, то Алексей цвета осенних листьев (позднее он узнал, что она так и называется "листопад"). Форма сидела точно влитая, и оставалось только удивляться, как на базе, не снимая с них мерки, смогли ее так точно подобрать. В результате не переодетым остался лишь Герк, и Алексею пришлось пожертвовать один из своих комплектов ему, однако не смотря на то, что сам он был довольно худощавым, его форма на Герке висела мешком.
   - Ну что колдун, где теперь твой портал? - с сарказмом спросил гном, напяливая поверх камуфляжа свой магический плащ.
   - Не знаю, но должен быть недалеко, - юный магик достал свой посох и сделал над ним пару пассов от чего тот на мгновение засветился, выпустив из вершины тоненький лучик света. Луч несколько секунд крутился наподобие стрелки компаса, а затем замер, уверенно показывая за спину Герка. Все дружно развернулись и посмотрели в ту сторону, однако ничего не увидели, кроме все тех же красных цветов да небольшой группы деревьев вдалеке.
   - Ну и где?- еще раз переспросил Глорин.
   - Где то там.
   - Там, - фыркнул гном, резко хватая рюкзак и закидывая его за спину. - Там. Ну что стоим, пошли искать, это там.
   И он, никого не дожидаясь, направился в сторону указанную посохом магика. Все дружно переглянулись и, подхватив свои вещи, направились вслед за гномом, который напоминал цветочный ледокол, оставляющий хороший фарватерный след. Герк быстро догнал гнома и, тронув его за плечо, указал посохом немного в другую сторону. Глорин одарил его своим самым недоверчивым взглядом, однако свернул.
   Семен, шедший впереди Алексея, притормозил и, подождав пока парень поравняется с ним, спросил:
   - Мурз тут мне пожаловался, что ты его насильно захватил с собой, но насколько я понимаю причина была, неужто опять этот крылатый?
   - Не совсем, точнее я не уверен, - Алексей покачал головой. - Какие-то всадники на дороге и похоже за нами, я просто не стал рисковать.
   - Правильно, не стоило, однако тут встает вопрос, если это тоже недруги, то кто они?
   - Да кто угодно, - Алексей пожал плечами, и, покрутив головой, спросил. - А кстати где наша киса?
   Семен остановился и тоже принялся вглядываться в ковер цветов, наконец, хмыкнул, ткнув указательным пальцем чуть левее идущих след в след гнома и магика. Алексей пригляделся и заметил мелькающие среди цветов кончики кошачьих ушей.
   - Знаешь, - продолжил он прерванный разговор, - в последнее время мне уже кажется, что за нами гоняться все, кто только может.
   - Нет, ты не прав, - Семен задумчиво почесал переносицу и, остановившись, снял рюкзак.
   Покопавшись в его внутренностях пару минут, он извлек из его недр компьютер типа того каким пользовался во время их набега на храм и, надев глазную гарнитуру с экранчиком, что-то быстро набрал на клавиатуре.
   - Согласно моим наблюдениям и расчетам с вероятностью в восемьдесят процентов могу утверждать, что нас ведут три различных группы.
   - Да? - Алексей удивленно приподнял брови.- И кто, случаем не скажешь?
   - Скажу, - Семен снял гарнитуру и упаковал ее вместе с компьютером обратно в рюкзак, затем продолжил. - Одна группа это несомненно те самые крестоносцы, вторая - это Ангелойд и К, а вот третья...ну тут загадка.
   Он замолчал и, закинув рюкзак за спину, зашагал вдогонку за прилично удалившимися от них гномом и юным магом.
   - И что? - спросил его, заинтересовавшийся Алексей.
   - Что, что, да не знаю, - майор покачал головой. - Смотри Леш, если мотивы первой группы в основном ясны, ну типа вы для Эммануиля этакие "козлы отпущения" - враги государства по номером один, которых надо догнать и публично наказать, то со второй группой не все так понятно. Во-первых, кто они? Ясно, что это не та пресловутая Темная империя, хотя ее слуги и замешаны в этом деле. Во-вторых, почему они на нас напали?
   - И почему пощадили, этот ангелойд вполне смог бы с нами справиться.
   - Вот, вот, - соглашаясь, кивнул Семен, - но это третий вопрос. Нет, они явно просто не решили еще, представляем мы для них опасность или нет, а может наоборот, будем полезны в дальнейшем. И поэтому они нас как бы предупредили, так на всякий случай.
   - Интересно, вот только где могут пересекаться наши интересы. Мы идем спасать своего друга и насколько я знаю вся эта заварушка касается только нашего мира.
   - Ага это мы так думаем, - Семен вздохнул. - Скорее всего наша цель их не беспокоит, а вот наш поход... Хотя не знаю, не уверен.
   - А третья?
   - Оооо, это самая загадочная составляющая, кстати, пошли скорее. Наши, похоже, что-то нашли,- сказал майор, смотря на остановившихся гнома и мага.
   - Если честно, то эту группу вычислил не я а программа,- продолжил он, ускоряя шаг, да так что Алексею пришлось идти почти полубегом, а среди высоких цветов это было не особенно удобно.- Эта программа специально создавалась для анализа полевой обстановки по отношению к определенным объектам. Вот она-то и засекла, но не определенную группу лиц, а некий поток внимания к нашей дружной компашке. Так что кто они и что им надо, я сказать не могу.
   - Понятно, ой е...б - ответил Алексей, грохаясь на землю, так как его ноги в это время зацепились за особо крепкий стебель.
   - А вот мне не очень, - ответил майор, подавая ему руку и помогая подняться. - Все цело? Ладно, идем, если что нарою, - скажу.
   Подойдя, к что-то бурно обсуждающим друг с другом Глорину и Герку, они, наконец, поняли причину их остановки. Землю в этом месте точно разрезало гигантским ножом. Огромный овраг пересекал поле цветов, и концов его не было видно, но что самое печальное на дне прямо под ними горел глаз портала.
   - Ну и как, мы туда попадем? - спросил гном, осторожно пробуя край провала на прочность. Земля под ногой поддалась, и огромный кусок отвалился, заставив Глорина резко отскочить назад.
   - Похоже просто спуститься не удастся, - резюмировал Семен внимательно разглядывая овраг. - А прыгать глубоковато. Может пройти вдоль, авось где ни будь найдем место поположе.
   - Ох уж мне этот русский авось, - покачал головой гном. - Может просто воспользуемся веревкой, в рюкзаке ведь есть.
   - Ага, а привяжем ее к цветам или может к тебе?
   - Зачем ко мне, самый здоровый у нас ты, - парировал гном.
   - Вообще логично, - вмешался Алексей. - И ненадо на меня пялиться, я вполне в своем уме.
   Семен с Глорин в сомнении переглянулись.
   - Знаешь, у меня нет крыльев чтобы прыгать.
   - Знаешь, я тоже пока кое на что способен, тут конечно не столько энергии как в мире Герка, но я учусь пользоваться тем что есть, - сказал Алексей, осторожно приближаясь к краю и заглядывая вниз. - В принципе не так уж и высоко.
   - Ну, так может, ты нас просто опустишь всех вниз и все.
   -Нет, - покачал головой Алексей и, видя что гном хочет снова что-то выдать, добавил. - Мы не знаем, что нас ждет в следующем мире, а энергию я еще не научился быстро восстанавливать.
   В следующий момент он замер, отчетливо услышав резкий треск рвущейся материи, а мир на мгновение качнулся и поплыл. Алексей еще с секунду стоял прислушиваясь к необычным ощущениям, пытаяся вспомнить, где он чувствовал нечто подобное и вдруг его осенило. Нечто похожее он чувствовал на уроках в академии ангелов, когда неподалеку открывался портал межмирового перехода.
   - Все в кучу, - резко скомандовал он. - Быстрее Глорин, брось веревку.
   Гном, распутывавший вместе с Мурзом веревку, недоуменно оглянулись.
   - Зачем бросать?
   Герк, стоявший до этого молча и думавший о чем-то своем, резко встрепенулся, а на его лице появилось удивление, через пару мгновений сменившееся тревогой. Он вопросительно посмотрел на Алексея.
   - Да, за нами погоня, - подтвердил тот его опасения.
   Услышав эту новость, больше ни кто не стал медлить. Все сгрудились вокруг Алексея, хотя гном и высказал мнение, что стоит остаться и посмотреть, кто это за ними ходит. В этот раз Алексей не стал ничего выдумывать, а применил метод Теренса, молодого магика встречавшего их в Семимирье, тоесть просто заставил взлететь кусок земли со всеми стоявшими на нем и двинул его в сторону портала.
  
   Новый мир встретил их адским зноем, заставив всех сразу покрыться противным липким потом, и лишь вокруг Алексея возникла небольшая область холода, окутав того легкой дымкой. Посмотрев на "парившего" парня, Семен только вздохнул и перевел взгляд на открывавшуюся его взгляду картину. Пустыня - это слово просилось сразу на язык, хотя песок как таковой здесь отсутствовал, скорее это место напоминало знаменитую американскую "Долину смерти". Идеальная плоская равнина с редкими торчащими из нее, точно чьи-то гигантские зубы, скальными образованиями, растрескавшейся землей и белесыми пятнами солончаков. Растительность отсутствовала как таковая. Действительно, нельзя же всерьез считать растительностью пару перекореженных кустов и пыльные пучки сухой травы, пробивающиеся сквозь трещины в почве. Мурз, стоявший рядом с майором, тяжело дышал и постоянно облизывал языком свои обвисшие усы. Семену только оставалось пожалеть бедного кота, которому в его природной шубе, похоже, было особенно тяжело. Хорошо хоть дыра портала в этом мире располагалась недалеко от выхода и была прекрасно видна. Однако двигаться пока они не могли, ибо Алексей на некоторое время вышел из строя и, застыв дымящейся морозной дымкой статуей, подзаряжался.
   - Что-то быстро он устает. Что ты об этом думаешь? - спросил он Герка.- Ты вон какие дыры делаешь в пространстве, и то меньше устал.
   Магик грустно взглянул на майора помутневшими глазами и тот понял, что на счет "не устал", он сильно поторопился.
   - Тут дело не в этом, силы в нем хоть отбавляй, а вот использовать ее он не умеет, - Герк устало вздохнул и смахнул со лба струйку пота. - Образно говоря, для того чтобы затушить маленький костер он поворачивает реку.
   - Даже так.
   - Да так, - Герк отстегнул от пояса фляжку и жадно приложился к ней, напившись, он продолжил. - Хотя надо сказать, если бы я умел так подзаряжаться.
   Он покачал головой.
   - Я три года учусь в академии, но даже не могу предположить, как он это делает.
   - А что не так? - вмешался в их беседу гном, похоже, чувствующий себя в этом пекле лучше всех.
   - Да все, - Герк грустно усмехнулся. - У нас существуют различные школы магии, и у всех разные способности, но магическую энергию извлекают все одинаково из тех или иных стихий с которыми имеют дело. Пожалуй лишь маги смерти да подобные мне "пробойники" генерируют ее по-другому, те берут ее от живых существ, убивая их особым способом, ну или у мертвецов, совершая определенный обряд в местах захоронений. Бррр. - магик поморщился. - Один раз видел, до сих пор мурашки...
   - Просто ты очень впечатлительный, - вставил гном, встряхивая свою флягу у уха и со вздохом вешаа ее обратно на пояс.
   - А такие как я, - меж тем продолжал Герк не обращая внимания на выпад Глорина, - извлекают нужную нам энергию из эфира. Так вот отними у любого из нас возможность доступа к требуемым энергиям и, израсходовав внутренние запасы, мы ничего не сможем сделать. А он...- магик кивнул в сторону Алексея, - он берет ее из всего.
   - А ваши архимаги?
   - Да есть что-то похожее, - согласился Герк, удивленно взглянув на Семена, явно не ожидая от того такой осведомленности. - Но они просто достигли того величия, когда могут позволить себе использовать любую энергию, а не только той школы к которой принадлежат. Он же не использует заклятия, он их создает...он просто делает и все. Я думал такое доступно лишь богам.
   - Богам? Увы, не боги горшки обжигают, - усмехнулся гном и добавил. - Нет, он далеко не бог, да и честно говоря, творец из него получился бы паршивый.
   - Это еще почему? - неожиданно спросил Алексей, открывая глаза и, бросив быстрый взгляд на магика, добавил. - Герк ты неважно выглядишь, сколько порталов еще продержишь.
   - Нисколько, - покачал головой тот. - Уйдем из этого мира и я в отключку, эта жара меня вообще доконала.
   - В смысле в отключку? - спросил озабоченный гном. - Мы что дальше не идем?
   - Пока нет, успокойся Глорин, не видишь парню плохо.
   И действительно, юный магик сдавал прямо на глазах, лицо посерело, глаза ввалились, а плечи согнулись точно под тяжестью непомерного груза. Герк улыбнулся друзьям и шагнул к порталу, но вдруг как-то тяжело выдохнул и неожиданно для всех стал заваливаться набок, хорошо хоть Малышев успел вовремя среагировать, подхватив потерявшего сознание парня. Друзья обеспокоенно переглянулись и бегом направились в сторону портала, рядом с которым, изнывая от зноя, давно уже всех ждал Мурз.
  
   Костер, наконец, разгорелся, несмотря на моросящий противный дождик и Глорин пристроил над ним закопченный котелок, извлеченный из бездонных недр своего плаща. Алексей тоскливо посмотрел на смурое нависшее над ними небо и тяжело вздохнул. Несмотря на то, что они довольно удачно расположились под раскидистыми ветвями гигантской сосны, растущей на краю большой поляны, изморось проникала и сюда. Точнее даже не изморось, а какая-то дождевая взвесь, настолько мелкая, что просачивалась во все даже самые мелкие щели, так что все очень быстро продрогли и вымокли. Чадящий и еле разгорающийся костерок помогал плохо, а приближающаяся ночь не прибавляла оптимизма.
   - Сперва раскаленная сковородка, теперь эта природная душевая, даже не знаешь, что хуже, - ворчал гном, кидая в котелок заварку.
   - Ты только мяту свою не добавляй, а то по запаху нас даже слепой отыщет.
   - Интересно кто тут нас искать будет? - пробормотал Глорин про себя, но мешочек с мятой убрал.
   Раздавшийся позади легкий хруст заставил Алексея вскочить с нагретого места.
   - Свои, свои, - раздался голос майора, а вскоре появился и он сам вместе с намокшим дрожавшим Мурзом.
   - Ну что вокруг? - ехидно поинтересовался гном, плеская тому из котелка горячий чай.
   Семен взял кружку и несколько секунд грел руки.
   - А что с нашим магом?- спросил он в ответ .
   - А что с ним? - хмыкнул Глорин, разливая чай остальным. - Спит без задних ног.
   Он кивнул в сторону серебристого свертка лежащего недалеко от костра.
   - Самое умное решение, - майор с хрустом потянулся и, взяв поставленную на землю кружку, одним глотком допил оставшийся чай.
   - Так что вы видели вокруг?- снова переспросил гном, плеская тому еще чая в кружку. - Или у вас с Мурзом романтическая прогулка была.
   Кот оторвался от своей кружки и возмущенно фыркнув, ответил вместо Семена:
   - Да ничего мяу, прошли где-то на пол километра и видели одни лишь деревья кругом, так что рассказывать нечего.
   Семен кивнул.
   - Все верно, однако чуть левее от нас протекает довольно широкий и полноводный ручей к тому же у меня подозрение, что неподалеку есть река.
   - Река, ну и что нам с этого?- удивленно спросил гном, допивая остатки чая прямо из котелка. - Тут воды и так хоть отбавляй. Вон ручей, например, рядом, а сверху так вообще водопад льет.
   - Ну да, ну да, только вы уважаемый гном не знаете, сколько понадобиться нашему пареньку на перезарядку, может и день, а может и целая неделя, а вот запасов у нас не слишком много. А где река - там рыба, да и людское жилище вдоль нее найти будет полегче. Хотя что бестолку болтать, утро, как известно, мудренее вечера.
   Он махнул рукой и направился к сваленным в кучу рюкзакам, откуда достал серебристый сверток спального мешка. Раскатав сверток, он с хрустом потянулся и нырнул внутрь. Мурз, зевая, тоже встал с бревна, на котором сидел и, покопавшись в своем рюкзачке, извлек из него небольшой сверток, который после развертывания оказался миниатюрной палаткой. Установив ту недалеко от спящего Герка, он бросил взгляд на сидящих у костра гнома с Алексеем и, махнув лапой, полез внутрь.
   - Ну и что ты думаешь?
   - На счет чего? - Алексей оторвался от бессмысленного созерцания пламени костра и повернулся к гному, который сидя на корточках мыл котелок, дождевой водой набранной им предварительно в другой котелок.
   - Да насчет нашей затеи с этим путешествием, - он повертел котелок в руках и, удостоверившись что тот чистый, сунул его в рюкзак, после чего сел рядом с Алексеем.
   - Понимаешь, мы премся прямо в логово демона, который отделал нас одной левой, когда мы владели намного большими силами чем сейчас, причем сам тот мир является некоем подобием тюрьмы для бывшего воинства тьмы и попасть туда проблематично.
   Алексей непонимающе посмотрел на Глорин, думая о том к чему тот клонит.
   - И вот мы двое, ну ладно четверо, даже пятеро, если конечно брать в расчет кота, идем в тот мир в надежде спасти Влада, причем даже не знаем, жив он или нет.
   - Он жив, я же....
   - Знаю, знаю - чувствуешь, да и Арман вроде как сказал, но я не об этом, - гном вздохнул и поворошил палкой затухающий костер.- Я имею ввиду что мы ... нет не так, скажу проще. Вот пришли мы к цели нашего путешествия, даже нашли дорогу в этот мир и что дальше, а?
   Он вопросительно посмотрел на Алексея.
   - Ну не знаю, вступим в контакт с местным населением...
   - Ага, с местным населением, - хмыкнул гном. - Организуем партизанские отряды, движение за борьбу против демонического капитализма. Очнись, этот мир некая тюрьма для существ сражавшихся против таких как мы и те, кто закрыл их там, тоже был скорее всего из нашего лагеря. Думаешь после всего этого они бросятся нам помогать?
   - Но...
   Алексей хотевший было возразить, замолк, понимая, что гном, по сути, прав. Они шли в никуда, действительно, даже если они найдут проход в закрытый мир, что тоже не факт, как они отыщут Влада? Сомнительно, что запертые в этом мире бывшие воины поверженных темных богов кинуться им помогать, а если кто-то и захочет, как найти этих желающих? Не будут же они бегать и приставать ко всей местной нечисти с расспросами, мало того что это малоэффективно, так еще и для здоровья не очень хорошо. А если Влада держат, где нибудь взаперти, в специальной тюрьме или замке. Он представил себе попытку штурма их силами даже обычной тюрьмы и саркастически усмехнулся. Значит выходило, что все на что их может хватить, на разведку, ну возможно на попытку освобождения и то при условии, что его не держат под особой охраной.
   - Вижу ты понял, - хлопнул его по спине гном. - Мы кинулись в эту авантюру не подумав, точнее может мы и подумали бы, но кое-кто нам не дал этого сделать.
   - Странник? - вздрогнул Алексей.
   - Странник, - подтвердил Глорин.
   - Но это значит, Лиска..., - парень вскочил.
   - Да успокойся ты, - дернул его за руку гном, видя, что глаза Алексея начали испускать странное сияние, - успокойся, уверен, что с ней все в порядке. Нет, Странник нам не враг, скорее наоборот, но что он преследует свои цели тут и к гадалке идти не надо.
   Слова гнома немного успокоили Алексея, к тому же быстро прокручивая сейчас в голове слова и действия Странника, он вынужден был с ним согласиться, да и сам он не чувствовал в их странном знакомом угрозы, скорее наоборот, он чувствовал что Лиса защищена.
   - Так что ты предлагаешь, все это бросить? - уже спокойно спросил он, садясь обратно к почти погасшему костру.
   Гном неожиданно поежился и зевнул.
   - Зябко, да и спать охота. Нет, не предлагаю, я сам выдернул бы себе всю бороду до последнего волоска, если бы не попытался спасти Влада, - он вздохнул. - Он столько раз вытаскивал мою шкуру из различных переделок, что будет просто свинством не отплатить ему подобным.
   Нет, я не о том...
   - А о чем?
   - Нам нужны союзники, или даже союзники с хорошей армией, а я кажется знаю, где их искать,- пояснил Глорин и, видя, что Алексей с недоверием на него смотрит, рассказал свой план.
   Как-то еще за долго да того, как Алексей примкнул к их группе, да и Лиски тогда с ними не было, они с Владом гонялись за одним полудемоном. Тварь была так себе, не очень опасная, однако страшно умная. Мало того, что она водила их за нос несколько месяцев, избегая всех их ловушек, так в конце концов умудрилась сбежать в одно из соседних измерений, где в это время шла война между двумя могучими королевствами и поступить на службу к одному из правителей. А надо сказать, что в том мире демонических существ активно использовали обе стороны конфликта. Безуспешная попытка вычислить, в какой из армий противоборствующих сторон скрывается этот демон, привело их к конфликту с обеими сторонами. Кстати, надо отдать должное местной службе контрразведки, - вычислили их довольно быстро. В связи с этим возникла проблема ибо во время этого задания они находились в физических телах и развоплощение автоматически вернуло бы их в свой мир, что позволило бы преследуемому скрыться. В результате, чтобы выполнить задание, им пришлось скрываться самим. Будучи на положении персон нон-гранта, они, тем не менее, продолжали активные розыски в результате которых оказались в окружении двух отрядов принадлежащих противоборствующим сторонам и состоящих из демонических созданий. Те, недолго думая, не стали выяснять отношения между собой, а обратили свои усилия на двоих прячущихся ангелов, которые трепали им нервы уже не один месяц. И вот когда они, израненные и обессилевшие, лежали в местных горах среди камней, куда их загнали преследователи и на развоплощение сил уже не было, а смерть в физических телах могла отправить их души куда угодно, вот тогда-то Глорин и увидел впервые этот камень. Похожий на сросток тонких, точно иглы, кристаллов он переливался в руках Влада всеми цветами радуги.
   - Я тогда спросил его, что это такое? А он лишь усмехнулся и сказал, что это "родная земля", а когда увидел, что я смотрю на него как на тронутого, рассмеялся и объяснил. В русских сказках герои часто брали с собой частицу родной земли и в трудное время, когда прижимали их злодеи, просто бросали ее за спину со словами: "Встань на защиту земля русская", ну и получали в свое подчинение кучу богатырей и соответственно всем навешивали.
   - Ну и что дальше? - спросил заинтересовавшийся парень.
   - А ничего, - махнул рукой гном. - Тогда нас спасли, неожиданно прибыл Старейшина с группой и мы устроили славный махач.
   Глорин мечтательно улыбнулся своим воспоминаниям и продолжил.
   Забыв об этом случае гном неожиданно для себя, ковыряясь в складе их домика в академии, вновь наткнулся на этот странный кристалл и, вспомнив о том разговоре, поспешил к Владу за разъяснениями. Тот сперва отмахивался, говоря что все это ерунда, да и вообще, но гном не отставал и в конце концов Влад сдался, поведав другу следующее.
   Это было в самом начале, когда он только получил "крылья". Старейшина тогда совершенно неожиданно направил его на одиночное самостоятельное задание, причем в другой мир. Задание в принципе было не очень сложным, сходить, забрать кое-что и принести в Академию, однако неожиданно все обернулось для него огромным приключением, с сражениями, погонями, зловещими предсказаниями и демоническими силами. Короче все кончилось хорошо, к тому же он случайно освободил по пути местного принца и нескольких крутых суперпупер героев, после чего они объединились, навешав местному злодею хороших люлей. Потом конечно был праздник, пир и его радостное возвращение домой, где его ждал совсем не радостный Старейшина. Оказалось, что его победный вояж пошел в разрез с задумками местных Светлых Богов, которые готовили для этой миссии какого-то своего толи посланца, толи мессию. Он должен был победить всех злодеев и занять трон королевства, после чего наступал "золотой век", общее благоденствие и тому подобное. Так что этот вояж Влада шел в полный разрез с их планами и в академию заявились посланцы богов того мира, потребовав выдачи смутьяна буквально в ультимативной форме. После этого случая Старейшина отчтитал Влада по-полной, заставив целый год заниматься канцелярскими делами. И лишь спустя некоторое время Влад узнал, что на самом деле тот дал посланцам от ворот поворот, добавив, что гордиться поступком своего подопечного.
   Вот из этого памятного похода Влад и привез свой кристалл. После победы спасенный им принц Алиастр преподнес ему этот камень в качестве подарка, сказав при этом, что он и спасенные Владом герои благодарны ему, но так как наград и даров ему не нужно, то взамен они предлагают ему свою дружбу и помощь когда бы и где бы она ему не понадобилась. И если ему будет угрожать смертельная опасность, если его окружат враги, а смерть будет идти по пятам, пусть он позовет и они придут.
   Гном умолк смотря на тлеющие угли, затем вздохнул и, выбрав из сложенного рядом хвороста ветки посуше, кинул их в костер. Полувлажные ветки зашипели на горячих углях и выплюнули в их сторону едкое облако дыма, заставив закашляться. Алексей, утерев слезы, направил на дымящиеся угли указательный палец и потухший было костер вдруг вспыхнул ярким пламенем, а набежавший легкий ветерок унес едкий дым прочь.
   - А ты растешь, - прокомментировал его действия гном.
   - Не расту, а вспоминаю, - усмехнулся Алексей, подбрасывая в разгоревшийся костер еще веток. - Навыки-то остались, и ты ведь можешь все вспомнить.
   Гном лишь отмахнулся.
   - Ладно, - парень не стал продолжать эту тему. - Как я понимаю кристалл у тебя, можно глянуть?
   Гном кивнул и, запустив руку запазуху, извлек из кармана камень похожий на горсть слепленных стеклянных игл, которые мерцали мягким неоновым светом и протянул его Алексею. Тот взял кристалл и удивленно хмыкнул, взвешивая его на ладони, оказалось, что камень довольно-таки тяжелый. Мало того, ему показалось, что на него изумленно взглянуло сразу несколько человек, заставив парня невольно поставить экран, загораживаясь от этих взглядов. Ощущение пропало.
   - Интересная штука, да? - усмехнулся Глорин, заметив реакцию парня. - Но что самое странное, я его нашел у себя в кармане после последней инвентаризации, только вот как он там оказался, ума не приложу.
   - А как им пользоваться? - переспросил Алексей, рассматривая кристалл со всех сторон.
   - Ну, - Глорин забрал камень, видя, что тот пытается отломить один из лучей.- Теоретически да. Если надо срочно вызвать помощь то достаточно просто разбить кристалл, а если помощь нужна позднее и посерьезнее достаточно сложить его вот так.
   Гном повернул несколько лучей друг к другу и кристалл с легким щелчком сложился, превратившись в монолитный многогранник.
   - Вот так, - произнес Глорин и, улыбнувшись, пригладил бороду. - Теперь когда нам понадобиться помощь достаточно разбить кристалл и доказать тем ребятам, что явятся на зов, что мы вызвали их не зря.
   Алексей с сомнением посмотрел на гнома и усмехнулся.
   -Надеюсь, ты прав, только бы нам успеть и надеюсь, что те ребята не забыли своего старого обещания.
   - Ты что-то чувствуешь мой мальчик? - встревожено спросил Глорин, нахмурив брови. - Знаешь, я это заметил еще в гостинице.
   Алексей кивнул.
   - Да, такое впечатление, что где-то тикает большая бомба, тикает пока медленно, но все может измениться каждую секунду.
   Алексей резко встал и направился к сложенным в кучу рюкзакам накрытых непонятно где взятым куском брезента. Вытащив из своего рюкзака спальник, скинул мокрый камуфляж, затем, ежась от холода, нырнул в его теплые объятия.
   Глорин еще некоторое время сидел у костра с задумчивым хмурым видом, затем, видимо придя к какому-то решению, дернул себя за бороду и изумленно огляделся вокруг. Лагерь спал, гном покачал головой и замер на несколько секунд, всматриваясь и вслушиваясь в промозглую темноту, потом вздохнул и, вытащив секиру, положил ее в пределах досягаемости. Подкинув еще дров в костер он уселся поудобнее, закутался в свой плащ и замер.
   Сон. Разрушенный войною город, над которым постоянно висит какая-то багровая мгла. Среди развалин осторожно пробирается группа людей закованных в помятую, покрытую бурыми пятнами, металлопластиковую броню.
   - Командир, заряды почти кончились, - раздавшийся из-за спины голос смутно знаком, но сколько Алексей не напрягает память не может вспомнить лица говорившего.
   Он оборачивается чтобы посмотреть, но близкий разрыв шального снаряда бросает его тело на землю. Он чувствует горячую струйку текущую по виску и мазанув по нему рукой, несколько секунд смотрит непонимающим взглядом на окрасившуюся кровью ладонь....и просыпается.
   Утро на неожиданность выдалось ясным и солнечным. Солнечный луч, пробившись сквозь густую хвою гигантских елей, бликами заиграл на серебристых спальниках. Алексей, которому луч света уперся прямо в лицо, поморщился и, повернувшись на бок, открыл глаза, окидывая внимательным взглядом их бивак. Судя по всему, все еще спали, лишь фигура гнома все так же виднелась у погасшего уже костра. Он потянулся, на сколько это было возможно в спальнике и откинул с лица пластиковый козырек. Надо сказать, что данный спальный мешок по-мнению Алексея был просто чудом туристической продукции, пластиковый щиток закрывал лицо, превращая его в маленький закрытый мирок, куда не проникал ни дождь, ни ветер. Доступ воздуха осуществлялся через специальный клапан с фильтром, а встроенная микросистема климатконтроля делали отдых просто комфортным (хорошо, что в спальнике была инструкция и подсветка). Расстегнув мешок, он выбрался наружу и принялся одеваться. Не смотря на весело светившее солнышко, утро было не жарким, а сухости одежде за ночь не прибавилось, поэтому он по-быстрому сбегал до ветру, и подхватив на обратном пути несколько приличных веток валежника, направился обратно к костровищу. На этот раз костер вспыхнул сразу ярко и весело, с аппетитом пожирая ветки с остатками побуревшей хвои. Гном, молча наблюдавший за этим процессом, вдруг встал со своего места, от души потянулся и, взяв стоявший рядом котелок, направился в сторону протекавшего неподалеко ручья.
   - Утро доброе, - зевая и потягиваясь, поприветствовал юношу майор.
   - Действительно доброе, - согласился Алексей. - Хоть эта изморось кончилась. О, кажется наш маг проснулся.
   Герк весь взъерошенный и еще до конца не проснувшийся подошел к костру и, плюхнувшись на положенное около него бревно, зевнул.
   - Ну, как ты? - поинтересовался Алексей.
   - Нормально, - махнул рукой магик, зевая во всю глотку. - Еще пара часов такого сна и буду готов к открытию порталов.
   Алексей коротко кивнул и принялся ломать и добрасывать в разгоревшийся костер более сырые ветки, от чего тот стал дымить. Всем пришлось подняться со своих мест и на время отойти в сторонку, чтобы подождать пока огонь вновь разгорится. Гном, принесший воды, с грустью посмотрел на дымящее костровище и, покачав головой, поставил котелок на землю, а сам направился в сторону рюкзаков, откуда извлек несколько картошек, пару банок тушенки и десяток суппакетов.
   - Ну вот, прямо как дома, опять концентраты жевать, - прокомментировал майор, смотря за приготовлениями гнома.
   - Ну, можешь, что нибудь поймать в этом лесу и пожарить или на крайний случай хвоей поживиться, вон ее тут сколько, - проворчал в ответ гном, размещая котелок над разгоревшимся костром.
   Семен посмотрел на старую хвою плотным ковром устилающую землю и лишь хмыкнул. Герк взяв один из суп-пакетов, внимательно стал его рассматривать, затем спросил:
   - Что это?
   - Гороховый суп, - пояснил стоявший позади Семен.
   - Суп? - Герк недоверчево посмотрел на Алексея, но тот только улыбнулся в ответ.
   - Суп, суп, - буркнул гном, отбирая пакет и отправляя его содержимое в котелок.
   - Да, мой молодой друг, это суп, - прокомментировал майор, усаживаясь рядом с Герком и приобнимая его за плечи. - Но не просто суп, это пища студентов, холостяков и вечно занятых профессоров.
   - Странно, - пожал плечами тот, высвобождаясь из медвежьих объятий Семена. - У нас в институте супы нормальные в тарелке с мясом, а профессора те вообще любят вкусно поесть, а это..
   Он надорвал пакет высыпал часть порошка на руку и попробовав его поморщился.
   - Солено и вкус странный.
   - Эх, разность менталитетов, - притворно вздохнул Семен. - Тебя бы в наш институт, через месяц ты бы так не куксился от этого порошка.
   - Что так плохо? - грустно спросил Герк. - Жалко мне ваших студентов.
   Михайлов лишь тяжело вздохнул, похоже ему было тоже их жалко.
   Несмотря на все это суп, сваренный Глорином, все поели с отменным аппетитом, кроме Мурза, тот, понюхав густое варево, раздраженно дернул усами и, вытащив из рюкзака Семена пачку "Суперкиски", уселся жевать свой корм. После обеда Герк заявил, что хочет побыть один, так как ему надо сосредоточиться и провести зондирование, для открытия порталов. Поэтому каждый занялся своим. Гном принялся перебирать свой рюкзак, Семен с Мурзом отправились к ручью запасаться водой и мыть посуду, а Алексей решил пощупать местный астрал.
   Выход на этот раз ему дался достаточно легко, однако ничего интересного обнаружить в местном информационном поле ему не удалось. По сути астрал был пуст и предстал перед Алексеем в виде бесконечной равнины покрытой короткой темно-зеленой травой. Пройдя немного по пружинящему ковру травы, он взобрался на небольшой холм и, усевшись на нем, посмотрел на равнину под другим углом зрения. Бесконечная зеленая поверхность исчезла, превратившись в квадратную комнату, заполненную золотистым туманом, затем исчезла и она, уступив место пустоте пронизанной потоками информации, по виду похожими на серебристые ручейки, состоящие из различных знаков, цифр, картинок. Эти ручейки обтекали висевшего в пустоте Алексея со всех сторон, создавая вокруг него причудливый круговорот.
   Алексей видел теперь планету точно со стороны. Он с огромной скоростью несся над ее поверхностью, оглядывая открывающиеся его взору пейзажи. Земля этого мира была прекрасна. Огромные массивы лесов раскинулись на всех континентах, покрыв их практически сплошным зеленым ковром. Пустынь здесь, как ни странно, практически не было, как впрочем не было, например и континента Австралии, да и очертания других континентов несколько отличались от привычных. Но самое главное здесь не было разумной жизни. Земля была заселена и обильно, он видел огромные стада животных, видел прозрачные реки, наполненные рыбой, стаи птиц бороздящих небо, но человека в этом мире не было.
   Он вздохнул и несколько секунд бездумно смотрел на пляску потоков информаций у себя перед глазами, думая стоит ли выходить на более высокие уровни астрала, как вдруг ощутил нечто интересное для себя. Вновь окунувшись в поле, Алексей к своему удивлению почувствовал явственное присутствие человека и сразу же направил туда свой ментальные щупальца. Вдоль реки, которая, кстати, действительно протекала недалеко от их лагеря, не спеша, двигалась вереница конных. Семеро всадников в длинных черных плащах медленно продвигались в сторону их лагеря. Иногда они останавливались, так как едущий впереди делал знак рукой и, привстав в стременах, к чему-то внимательно прислушивался. Вот и сейчас он резко вскинул руку и принялся обеспокоено озираться и Алексей понял, точнее скорее почувствовал, что незнакомец обнаружил, что за ними видеться наблюдение. Несколько минут всадник озирался, а затем откинул с головы капюшон. Алексей с удивлением смотрел на красивую женщину, чьи золотистые волосы размитались по темной материи плаща , а та, погрозив изящным пальчиком неведомому наблюдателю, кокетливо улыбнулась и резко пришпорила лошадь. Прикинув, что при таком темпе до их лагеря, неведомым всадникам скачки не больше пятнадцати минут, он бросил на них последний взгляд и резко вынырнул из астрала.
   Несколько мгновений он пытался успокоить взбунтовавшийся, от резкого выхода из "поля", организм, а затем встал и, несмотря на мелькающие перед глазами звездочки направился к сидящему в позе лотоса Герку.
   Магик вздрогнул, едва рука Алексея коснулась его плеча и вопросительно посмотрел на пошатывающегося парня.
   - Герк , надо уходить, - выдохнул тот, с облегчением плюхаясь на землю рядом с молодым магом, - за нами погоня.
   - Погоня? - брови Герка удивленно взметнулись вверх. - Но как, откуда, каким образом?
   Юный маг выглядел озадаченным, несколько минут он сосредоточенно хмурил лоб, а затем принялся горячо доказывать Алексею, что это невозможно, ибо не существует возможности отследить их перемещение. Юноша лишь пожал плечами и, выждав пока Герк остановиться, спросил:
   - Ты готов открыть портал?
   Герк, видно хотевший продолжить, спотыкнулся, сбился с мысли и замявшись, в смущении почесал переносицу.
   - Ну, вообще-то, для открытия мне надо еще поднабрать энергии.
   - Сколько надо для этого времени?
   - Ну, я думаю еще часа три, - Герк виновато развел руками.
   - У нас нет этих трех часов, максимум десять минут.
   Герк на мгновение задумался, а затем кивнул.
   - Хорошо есть способ, но...
   - Вот и ладушки ты готовься, а я соберу остальных, - Алексей ободряюще хлопнул юного мага по плечу и, поднявшись, направился в сторону костра, где уже собрались все остальные.
   Глорин завидев приближающегося парня, прервал свою обычную перебранку с Мурзом и, судя по всему хотел сострить, но видно что-то поняв по виду Алексея, спросил:
   - В чем дело?
   - За нами погоня, я видел всадников, похоже, они направляются в нашу сторону и, судя по всему, скоро будут здесь.
   Гном недоверчиво посмотрел на Алексея, затем отскочил от костра и, быстро очистив кусочек земли от ковра из хвои и веток, прильнул к нему ухом. Полежав так пару секунд, он вскочил на ноги.
   - Ты прав, хотя из-за этого хвойного ковра и плохо слышно, однако, похоже, наши неизвестные друзья скоро будут здесь, - доложил гном, вытаскивая из бороды и волос приставшую хвою.
   Все дружно кинулись собирать свои вещи и через пару минут все собрались вокруг Герка, который к тому времени соорудил вокруг воткнутого в землю посоха пентаграмму из аккуратно разложенных сухих веточек. Гном с интересом окинул саркастическим взглядом выложенную на земле фигуру, но промолчал.
   - Инструктируй, Герк, - приказал Алексей. - Насколько я понимаю на этот раз переход будет несколько другим.
   Герк кивнул.
   - Да на этот раз так, в связи с тем, что я не успел подготовиться к нужному заклинанию, я произведу так называемый "нестабильный пробой", мы его используем редко и в основном для быстрого заброса в ближние миры, однако на этот раз я сделаю это на более дальнее расстояние....
   - Короче, Склифософский, короче, - прервал его Глорин с озабоченным видом всматриваясь в глубь леса.
   - Ну, - магик замялся.- То что я делал раньше, по сути усовершенствованная версия такого пробоя. Пройдем мы меньшее расстояние, но через большее количество миров и порталы будут располагаться практически рядом, однако максимальное время их существования не более пяти минут. К тому же я не буду контролировать место появления порталов. Могу только обещать, что мы не очутимся внутри скалы, под водой или высоко над землей.
   - Ну спасибо, утешил, - буркнул гном. - Блин, а надежнее ничего не мог придумать?
   - Можно конечно переместиться в соседний мир, но я не уверен, что наши преследователи не последуют туда прямо за нами, - пожал плечами юный маг. - Или...
   - Хватит болтать, Герк открывай портал, - перебил того Алексей.
   - Ну я еще...
   - Открывай!!! - неожиданно рявкнул гном вытаскивая секиру.
   Все с удивлением посмотрели на напрягшегося гнома.
   - Они здесь, - подтвердил тот и кивнув майору, медленно начал отходить в сторону от начавшего плести заклинания мага.
   Семен, кивнув в ответ и вытащив пистолет, медленно стал отходить в другую, внимательно оглядывая близ расположенные деревья.
   - Ты прикрой парня, - бросил гном Алексею, видя, что тот собирается последовать их примеру.
   Тот кивнул и отойдя чуть подальше от колдующего Герка, стал внимательно наблюдать за гномом и майором, которые уже потихоньку приблизились к краю поляны, где до этого находился их лагерь. А дальше случилось следующее; гном неожиданно подпрыгнул и с гортанным рыком нанес удар по стволу ближайшего дерева. Раздался дикий крик и от ствола отделилась полупрозрачная фигура у которой из рассеченной грудной клетки струилась странная мерцающая жидкость. Фигура упала на колени, превратившись в человека в черном плаще, а затем вдруг начала таять точно воск на горячей плите и вскоре на земле остался лишь черный плащ.
   - Одного развоплотили, - весело крикнул гном, приподнимая концом секиры оставшиеся одежды. - О да это наши старые знакомые....
   Договорить он не успел, так как лес взорвался, выпустив в их сторону множество огненных стрел.
   Алексей быстро сформировал защитный экран, прикрыв им Герка и сжавшегося в испуге кота, и сквозь бушующий огонь начал с беспокойством высматривать друзей. И если гнома мчащегося сквозь летящий огонь и окруженного чем-то вроде защитного кокона он заметил сразу, то Семена ни где не было видно. Огненный дождь прекратился так же резко как и начался, хотя лучше от этого не стало, мокрая хвоя и стволы деревьев в местах попадания огненных стрел чадили, источая едкий дым. Сквозь эту дымовую завесу он рассмотрел дерущегося гнома, которого окружило сразу три темных фигуры.
   Алексей оглянулся назад, чтобы убедиться, что с его подзащитными все в порядке. Герк не обращая внимания на происходящее вокруг, быстро бормотал про себя какие-то заклинания, а над воткнутым в землю посохом уже пылало ярко-голубое сияние усиливающиеся с каждой секундой.
   - Готово, - устало пробормотал Герк, тяжело поднимаясь с земли. - Фу, вроде простенькое заклятие, но в этом мире так тяжело, хотя может я просто не восстановился после нашего перехода.
   Он пошатнулся и Алексею пришлось его поддержать.
   Мокрая хвоя вокруг неожиданно стала разгораться не на шутку, дыма стало тоже больше и Алексей уже не мог рассмотреть, что происходит на краю поляны. Он попробовал позвать гнома и Семена, но задохнулся от едкого дыма и закашлялся, однако его услышали. Через несколько мгновений из дыма вынырнула могучая фигура Семена, буквально тащившая за собой упирающегося гнома. Комбинезон майора был прожжен в нескольких местах и дымился, да и сам он ощутимо прихрамывал. Борода гнома была подпалена, а на комбинезоне явственно виднелись порезы с пятнами крови, но несмотря на это глаза у того сверкали и он явно порывался вновь ринуться в бой, поэтому Михайлову приходилось прилагать немалые усилия, чтобы удержать того. Он почти волоком проволок гнома мимо Герка и сунул в портал, затем нырнул сам, а Мурз, оглянувшись вопросительно посмотрел на Алексея и последовал за ними.
   Темнота, свет.
   Они вынырнули в полутемном переулке освещаемом лишь призрачным светом портальных окон, пятна которых сияли на противоположных друг другу стенах домов. Гном с Семеном стояли рядом с посереди переулка и ждали Герка с Алексеем, которые задержались на той стороне. Глорин был в не себя от злости ибо Семен вмешался в его поединок, всадив в противников обойму из пистолета, после чего буквально силком утащил того с места боя. Он постоянно бросал недовольные взгляды в сторону майора и хотел уже что-то сказать, но тут портал мигнул, выбрасывая из своего нутра задержавшихся друзей.
   - Быстрее, - выдавил из себя Герк, едва они с Алексеем появились в этом мире. - Мы и так замешкались достаточно, а эти порталы нестабильны.
   Точно в доказательство его слов проход позади них стал быстро сжиматься.
   - Быстрее, быстрее.
   Повторять не пришлось, все дружно нырнули в водоворот портала.
  
  
  
   Глава 16.
  
  
   Ему все уже надоело, он буквально изнывал от скуки в своем замке, что расположился в одном из темных измерений. Печально окинув взглядом фосфоресцирующий бледно-зеленым цветом ночной океан, он со вздохом опустился в резное кресло сделанное из цельного куска ардметрита - камня добываемого в этом мире и являющегося здесь величайшей ценностью. Местные маги, с помощью даже самого маленького кусочка этого камня, могли усиливать свои заклинания в сотни раз.
   Он выпустил когти и привычно поскреб по ручке кресла, сбивая с них омертвелую ткань, и хотя он уже сотни раз проделывал это, упрямый камень не поддавался. Глянув в тысячный раз на идеально гладкую ручку и не найдя на ней даже малейшей царапины, он раздраженно фыркнул, поклявшись, что все-таки когда нибудь разобьет это неподатливое кресло на сотни кусочков.
   Слуга вынес закуски и молча расставлял их на столике стоявшем рядом с каменным троном, Драг-Рег окинул взглядом расставленные яства и кивком головы отпустил слугу. Начиналось самое любимое его время, когда он предпочитал побыть в одиночестве, погрузившись в собственные мысли.
   Бледный спутник практически не освещал погруженную во мрак ночи планету, и лишь свечение океана позволяло хоть как-то видеть стоящий на берегу мрачный особняк с широкой террасой. Более зрячий наблюдатель, окажись он неподалеку, смог бы различить еще и темную массу леса раскинувшуюся прямо за усадьбой и отделенную от нее высокой зубчатой стеной. Конечно многим эта предосторожность могла бы показаться излишней, ибо не смотря на то, что лес просто кишел различными хищниками, для хозяина данного поместья они были не больше назойливой мошкары. Однако для обслуги замка эти твари представляли вполне реальную угрозу, а надо заметить, что верховный лорд демон - божество нескольких темных миров, как ни странно был заботливым хозяином, и заботился о безопасности своих слуг. Несмотря на прожитые века, он до сих пор не забыл, что когда-то сотни, а может тысячи столетий назад, был обычным мелким служкой у одного из верховных магов своего мира, но это было давно. Он откинулся в кресле и, усмехнувшись своим воспоминаниям, запустил руку в блюдо с копчеными древесными жуками в остром соусе. Отправив несколько шутк себе в рот, он отхлебнул из огромного кубка своего любимого пива, растерянным взглядом смотря на темную массу океана раскинушуюся внизу террасы.
   Резкий треск и затем звук падения в воду заставил его насторожиться, однако через пару мгновений он успокоился, поняв, что просто очередной кусок берега рухнул в океан. Однако этот обычный вроде бы обвал подмытого водой берега, в этот раз показался ему дурным знаком, ибо вот так же разваливалась его империя. Империя созданная им на основе небольшого мира Тартара. Его учитель, некогда открывший этот мир, не придал ему большого значения и он, подучившись, смог тогда этим воспользоваться, однако сейчас все шло наперекосяк. Как бы он ни старался, подвластные ему миры умирали, а ему на ум все чаще и чаще приходили слова одного из величайших светлых магов, чье сердце он вырвал саморучно. Тогда после победоносного шествия, когда его легионы сокрушили войско светлых, а он со своими лордами сверг и уничтожил их богов, этот маг в одиночку почти до ночи бился с его легионами, уничтожив столько солдат, что ему самому пришлось оторваться от победоносной тризны и спуститься с местных небес на землю. Тот бой он часто вспоминал с удовольствием, какой-то ничтожный человеческий маг доставил ему несколько минут славной битвы. И вот когда он приготовился вырвать сердце, этот несчастный обгорелый старик открыл глаза и, бесстрашно взглянув на него, прохрипел.
   - Ты победил в этой войне, но ты не победил этот мир, он не сдался и не сдастся никогда, он лучше умрет, так же как и я.
   Тогда он не обратил на этот бред внимания, а теперь понял, что имел в виду старик. Его империя умирала, миры, высосанные служившими ему лордами до основания, угасали, энтропия нарастала с бешеной скоростью. Уже несколько измерений превратились в пустыни, где не могли существовать даже демоны, и все равно их вырождение продолжалось, затрагивая своим гниением даже соседние миры. Драг-Рег тяжело вздохнул, не смотря на все свое божественное могущество, он не мог ничего поделать, попытки внушить своим подданным, что надо более тонко поддерживать баланс и не брать от мира все, высасывая его, как перезрелый фрукт, ни к чему не привели. Нет, они исправно били поклоны, возносили хвалу и молитвы его могуществу, наполняя его дополнительной силой, но с оглядкой делали по-своему, даже после того как он снес головы нескольким особо ретивым лордам.
   Существовала, конечно, возможность захвата новых миров, для подпитки старых, однако все чаще его легионы встречали отпор, все реже удача была с его генералами и все чаще они возвращались с поражением. Миры не хотели падать к ногам их легионов и настал момент, когда их империя стала сокращаться, да что там сокращаться, стремительно распадаться. Некоторые лорды, особенно озабоченные жаждой власти и наживы, стремились создавать собственные империи, которые конечно поклонялись ему, как верховному божеству, но все же земную власть ставили выше. Сперва он не обращал на это внимание, позволяя этим мелким властителям править в свое удовольствие, но все чаще их бездумная политика и вражда стала приводить к печальным последствиям
   Он со злостью грохнул кулаком по широкой ручке кресла, с удовольствием отметив, что пара мельчайших осколков все же отлетела. Девять миров сейчас осталось в их владении, и около двух десятков измерений, находящихся под их влиянием, а ведь когда-то они владели сотней миров. Лорд скрипнул зубами. Однако все может измениться, этот недотепа Ашрак, даже не представляет, какие возможности открываются, если они хотя бы на время получат доступ к центральному миру. Демон аж зажмурился от представших пред его мысленным взором возможностей, однако это все было пока только в планах на будущее, а в нынешнем.
   Драг-Рег откинулся в кресле, расслабившись, и тут же оказался в тысяче мест одновременно, воплотившись в своих аватар, бесноватых, одержимых, перенеся часть своего сознания в различные свои идолы и изваяния. Жрецы, монахи, послушники в храмах демона, почуяв присутствие господина, с удвоенной силой принялись возносить хвалу своему темному повелителю, кровь тысяч жертв хлынула, орошая алтари, и темный бог почувствовал, как его тело наливается силой и негой.
   А в это время его аватары взревели не человеческими голосами и ринулись в бой, сокрушая окруживших их врагов, наводя ужас на оставшихся. Другие, получив прямые указания хозяина и взглянув на мир его глазами, принялись творить втихую свои темные делишки.
   И, тем не менее, Драг-Рег был не доволен. Не смотря на кратковременные удачи в некоторых мирах, в большинстве мест ему было нанесено поражение. Он видел отступающие легионы демонов, которые от злости и безысходности, вцеплялись друг другу в глотку, уничтожая себе подобных. Видел горящие костры инквизиции, где гибли его последователи, видел разбитые армии темных властителей, которых он тайно или явно поддерживал, щедро подпитывая своей силой.
   Он открыл глаза и несколько мгновений сидя неподвижно, смотря пустыми глазами перед собой, наконец, все его "я" собрались воедино, а взгляд кошачьих глаз стал осмысленным.
   Потянувшись всем телом, он два раза хлопнул в ладоши и перед ним тут же появился слуга, одетый в темно-синий балахон.
   - Приведи мне послушницу..
   Слуга поклонился и исчез.
   Драг- Рег встал с трона и облокотился на парапет, вглядываясь в мягкое свечение моря и чувствуя все более подступающее возбуждение, поэтому когда на терассе вновь возник слуга вместе с молодой послушницей, он буквально накинулся на нее, заставив ее спутника в ужасе ретироваться с места событий.
   Девушка стонала и извивалась под его руками, а его когти оставляли кровоточащие следы на ее темной коже, но он ни как не мог насытиться. И хоть местные существа были намного более выносливее людей, хотя и напоминали их по внешнему виду, все же было видно, что девушка на последнем издыхании от любовных утех демона. Драг- Рег с гневом посмотрел на обмякшую женщину и в бешенстве взревел, затем выпустил когти, одним ударом распоров грудную клетку своей неудачливой любовницы. Вытащив, трепещущее, истекающее теплой дымящейся кровью сердце жертвы, он откинул тело, которое рухнуло в темные воды океана, а сам с удовольствием впился в плоть. Облизав каждый коготок от крови, он хищно оскалился и, глянув на вновь появившегося слугу горящими от удовольствия глазами, потребовал еще послушниц.
   Слуга коротко поклонившись, незаметно вздохнул, подумав, что хозяин опять похоже углубиться в загул. Хорошо еще что недавно прибыло на услужение несколько сотен молодых послушниц, которые прямо таки жаждали отдаться своему господину. Он ехидно усмехнулся, вспомнив преданные речи и молитвы этих дурочек, подумав, что возможно хозяин оставит и ему парочку, так как среди молодых послушниц попадались довольно симпатичные особы.
  
   С легким звоном в воздухе протаяло зеркало портала и из него шагнула серая дымчатая фигура с опирающимся на ее плечо демоном. Ашрак выглядел неважно, от крыльев остались лишь жалкие ошметки, на правой руке не хватало кисти, а из обрубка сочилась темная жидкость, заменяющая ему кровь, кроме того все тело демона покрывали шрамы, и он прихрамывал на одну ногу. Отойдя от портала, молодой бог, отпустил демона, который с легким рыком опустился на ближайший камень.
   - Хорошо сработали, - удовлетворенно потирая руки, констатировал серый. Туман вокруг него рассеялся и демон увидел, что молодой бог, смотрит на него с довольной усмешкой.
   - Да уж, - Ашрак посмотрел на свои следы, темные от вытекшей крови, которую до конца не смогла остановить даже его бешенная регенерация, так как эти раны были нанесены не простым мечом.
   - Да ладно уж, заживет как на собаке, - Грей махнул рукой. - Мы сегодня славно наступили на мозоль Аду. Ведь тот парень, которого ты замочил, был главным наблюдателем преисподни в регионе.
   - Знаешь, я заметил, - Ашрак демонстративно поднял свою культю. - А тебе белый, похоже, доставляет удовольствие стравливать меня с подобными...
   - Не без этого, - согласился Эммануиль, демонстрируя израненному демону голливудскую улыбку. - Хотя что ты так переживаешь, он ведь тебе не товарищ и даже не союзник. Запони на будущее - демоны ада твои враги номер один, ведь ты покушаешься на их территорию.
   - Ага, а теперь мы только подлили масла в огонь, я рад, - Ашрак зло зыркнул на белого. - А сам ты не мог, всемогущий Эммануиль?
   - Не мог. И не потому, что не по силам, его бы я уделал одним щелчком, просто договор не позволяет.
   - Договор?
   - А не бери в голову, - отмахнулся бывший ангел. - Старый договор, заключенный давным-давно, он ограничивает действие сил ада в нашем мире, но и на нас накладывает определенные условности.
   - Я думал ты там всемогущий хозяин и сам себе царь и бог, - оскалился демон и отшатнулся, потому что Эммануил неожиданно посмотрел на него горящими от гнева глазами.
   - Ты еще сомневаешься, - прошипел тот и демон почувствовал, что его в буквальном смысле вплющивает в камень, тяжежесть взгляда молодого бога. - Я сам себе БОГ и что захочу, то и будет по воле моей, хотя некоторые старые правила меня пока устраивают, -уже более спокойно закончил он, и Ашрак с облегчением почувствовал, что его отпустило.
   В это время перед демоном возник небольшой смерчик, который сформировался в верховного мага. Он поклонился сперва лорду затем, одевшемуся в серый туман, Эммануилю.
   - Лорд Ашрак, к своему глубочайшему сожалению должен сообщить, что заключенный, оставленный здесь лордом Грейем, исчез.
   - Что!!!! - серая фигура превратилась в вихрь, который растворился в воздухе.
   - Как это случилось? - спросил Ашрак, с трудом поднимаясь на ноги. - Докладывай.
   - А нечего докладывать, - темный маг пожал плечами. - Мы постоянно контролировали его присутствие, но буквально сразу после вашего ухода, наблюдающий за ним маг доложил, что потерял его. Была выслана когорта демонов для его поиска. Увы, в его старом жилище его не обнаружилось, а в новом, куда его перетащила эта демонесса....
   - Какая демонесса? - удивился лорд.
   Рудгар вздохнул.
   - Помните, мой господин, к нам на службу поступило несколько боевых дев ада, ну такие черно-белые горластые скандалистки...
   Лорд недоуменно взглянул на мага, смутно припоминая, как ему докладывали о том, что какие-то демонессы третируют его солдат, называя их слабаками и недоумками, от чего в среде низших зреет конфликт.
   - Нууу....
   - Так вот, одна из них не присоединилась к нам, а так как я не посчитал ее серьезной угрозой, то и не отдал приказ на уничтожение, кто же мог знать, что она споется с ангелом, да еще потащит к себе жить.
   Черный маг фыркнул, он даже не мог предположить подобного. Однако обследование пещеры демонессы, которое, кстати, обошлось им в два десятка потерянных солдат, ибо логово этой сучки прямо таки было напичкано различными ловушками, подтвердило сей странный факт. Мало того, оказалось, что эта парочка давно следит за лордом. По-крайней мере, демоны следопыты утверждали именно так, а, обнаружив убитых стражников в месте последней встречи хозяина с "белым", Рудгар только убедился в этом. Но, как ни странно, в этом месте обрывались и следы беглецов, причем не смотря на все свои усилия, он так и не смог их обнаружить. Хочешь, не хочешь, но пришлось констатировать тот факт, что похоже им каким-то образом удалось покинуть этот мир, хотя это было невозможно.
   - Невозможно для вас полудурков, - раздался голос Грея, а затем появился он сам. - Хотя надо признать, что и моя вина здесь присутствует.
   Молодой бог сотворил из воздуха изящное кресло и опустился в него.
   - Да вы садитесь, в ногах правды нет.
   Ашрак оглянулся думая, что он создал сиденья и для них, но нет. Демон щелчком пальцев создал себе некое подобие каменного трона и, взгромоздясь на него с помощью верховного мага, с ухмылкой посмотрел сверху на окутанного серым туманом бога.
   - Ну и как ему удалось бежать, если это невозможно?
   - Да очень просто, - лорд не видел лица Грея, но по голосу чувствовалось его крайнее раздражение.- Он воспользовался открытыми мной вратами и успел просочиться.
   - Его можно отыскать?
   - Ага, можно, если разделить тебя на тысячи кусочков и послать по всем мирам, где он мог бы оказаться, - раздраженно бросил молодой бог. - Ты, маг недоучка, сам то понял, о чем спросил? Или твой хозяин не просветил тебя на счет множественности миров?
   Верховный маг скрипнул зубами, думая о том, что хозяин слишком терпеливо относиться к наглости этого "белого". Хотя следовало признать, что он был намного сильнее и умнее хозяина, однако сейчас он был в их мире и если....Дальше думать он побоялся и покосился на лорда, но тот спокойно сидел на своем троне, пристально разглядывая свою культю, точно надеясь, что от его взора она быстрее отрастет.
  
   - Хозяин, почему вы его терпите? - спросил Рудгар, когда Грей покинул их мир.
   - Почему? Потому что мне это выгодно, - усмехнулся Ашрак и, сверкнув глазами, добавил. - Но это не снимает с тебя ответственности за упущенного пленника.
   Верховный маг склонил голову, признавая свою вину.
   - Я виноват, что не доследил, однако все виновные наказаны, а маг, который обязан был за ним наблюдать, перевоплощен в демона плодильщика для увеличения численности вашей армии, мой лорд.
   Ашрак довольно оскалился, показывая, что на самом деле не сердиться и вдруг свистнул. Через несколько мгновений, раздался приветственный рык и перед ними предстал его трехголовый скакун.
   - Отправляемся в замок, - скомандовал он, с явным трудом взбираясь на спину адского пса.- У нас и так много дел, кстати, как идет пополнение легионов?
   - Тяжко, мой господин, - сокрушенно вздохнул верховный маг. - Местные демоны сохранились не в таком большом количестве, как хотелось, а из мира Земли поставки нестабильны.
   Ашрак кивнул, он и сам это все прекрасно знал. Продавшихся и обращенных было не так уж много, а жертв едва хватало для питания его легионов, оставалось одно. Демон поморщился.
   Вернуться в родной мир чтобы привести оттуда несколько десятков специально выведенных человеческих самок и самцов производителей, если конечно они там еще остались. Однако, похоже, придется, тем более другого выхода все равно не было.
  
   Его старый замок встретил его тишиной и запустением. Он, конечно, знал о различном течении времени в разных мирах, но, по его прикидкам, разница с его родным миром была не такой уж и большой, так что тут не должно было пройти больше одного кана. Он прислушался к тишине и раздраженно долбанул в каменную стену здоровой рукой.
   - Эй, каменюка, ты где? Докладывай. Каменюка!!!
   Замок не откликался. Ашрак застыл в недоумении, стража замка можно было уничтожить только вместе с самим замком, ибо тот, по своей сути, и являлся им. Он попытался мысленно дотянуться до духа замка и к своему удивлению обнаружил того на самом дне строения, свернувшегося клубком вокруг горячего источника. Довольно усмехнувшись, лорд вновь ударил кулаком по стене, добавив при этом хорошую ментальную оплеуху. Дух, похожий с виду на гигантского червя, подпрыгнул и, на короткое мгновение замерев на месте, рванулся к звавшему его хозяину.
   - Ну и как это понимать? - раздраженно спросил Ашрак, как только на стене сформировалось каменное лицо. - Ты почему дрыхнешь?
   Лицо сконфуженно промолчало.
   - Ладно, я сегодня добрый, - демон выпустил коготь и погрузил его в каменную физиономию, заставив ту вздрогнуть.
   Конечно сам коготь не мог причинить духу вред, однако при небольшом заклинании...
   - Так что ты мне дорогой мой страж можешь сообщить? Где мои подданные?
   Каменное лицо задумалось.
   - Они в дальней башне господин и у них не все в порядке, однако я не могу понять что, мне мешают.
   - Мешают? - Ашрак вынул коготь из камня, услышав вздох облегчения. - Каменюка, сформируй мне окно.
   Лицо исчезло, а каменная стена напротив потекла, приняв форму стрельчатой бойницы. Ашрак выглянул наружу и удивленно рыкнул. Дальняя башня была самой старой в дворцовом комплексе построенной еще прадедом лорда могучим архидемоном Лорком и использовалась в последнее время как арсенал. Основание ее составляла пирамида покрытая гладким стеклообразным веществом из которой вверх был устремлен витой рог, разветвляющийся вверху на три части, между которыми была размещена площадка с установленными на ней баллистами. Те уже несколько циклов не использовались и даже не смазывались, однако видимо, многие из них были в рабочем состоянии, ибо уже все основание башни было покрыто ковром взбирающихся на нее тел. Причем, судя по приличному количеству убитых, штурм продолжался уже довольно долго.
   Ашрак пригляделся, гадая, кто мог совершить столь дерзкое нападение на его замок. Сперва ему пришла мысль, что Эхидна, вопреки воли Драг-Рега, все же решилась прибрать его владения к своим рукам, но повнимательней присмотревшись к нападающим, он с изумлением обнаружил, что все они дикие демоны. Их племена или стаи в большом количестве плодились на свободных пространствах мира, впрочем, не нападая на владения лордов. Правда все же изредка стаи делали набеги на отдаленные поселения или людские фермы, за что лорды устраивали на них охоту, но обычно они старались избегать укрепленных поселений, а уж чтобы лезть на замок.... То, что происходило на его глазах, было просто невозможно. На глазок в штурме участвовало несколько тысяч демонических существ, разных настолько, что они просто должны были перегрызть друг другу глотки, однако этого не происходило, а значит оставалось только одно объяснение - ими кто-то руководил. Причем этот кто-то был достаточно могуществен, чтобы управлять сразу таким количеством демонического зверья. Ашрак усмехнулся, подумав, что этот кто-то не учел его появления здесь, а ведь это его родовая крепость. Глаза демона вспыхнули темным пламенем.
   - Каменюка, окно пошире!!! - рявкнул он, мысленно взывая к силам, дремавшим в глубинах замка, затем резко выбросил уцелевшую руку в сторону нападавших.
   С его когтей сорвались небольшие смерчики, которые по мере приближения к атакующим резко увеличились в размерах, превратившись в гигантские воронки, которые точно пылесосы начали засасывать нападающих, попутно разбрасывая в стороны куски тел, ранее поглощенных.
   Вой и стон, поднявшийся над полем боя ласкал его слух, а, посмотрев на землю покрытую останками зверья, Ашрак оскалился в довольной улыбке.
   Так как крыльев у него пока не было, идти до башни пришлось пешком. Оставшиеся после его вмешательства в живых демоны рассеялись, похоже заклятия, удерживающие их вместе, испарились, а это означало, что их владелец либо погиб, либо (что, по мнению демона, было более вероятно) ретировался, увидев вмешательство хозяина замка. А как только исчез контроль, началась анархия. Более разумные кинулись в ужасе подальше от замка, другие предпочли остаться и попировать на останках своих бывших сотоварищей.
   Зверья вокруг было еще очень много, однако нападать на идущего среди них Ашрака ни кто не спешил, наоборот, при его приближении демоны поджимали хвосты ( или что там у них было) и старались убраться подальше с его дороги.
   Идя по двору, он хозяйским взглядом оглядывал полученные замком повреждения и с грустью констатировал, что последствия набега не так серьезны, а вот хозяйское отсутствие явно не пошло ему на пользу. В последнее свое посещение он не обратил на это внимание, так как был занят более насущными проблемами. Почувствовав голод, он подхватил с мостовой отсеченную конечность какой-то зверюги, которая, будучи отсеченной от тела пыталась проползти мимо него и, отрывая куски дымящейся плоти, быстрым шагом направился к распахнувшимся воротам башни.
   Из нее на встречу ему выдвинулось несколько демонов броненосцев. Похожие на огромных каменных големов, эти монстры были выше лорда почти втрое. Прикрываясь огромными щитами, они озирали окрестности своим горящим взором, сквозь узкие щели массивных шлемов. Вслед за ними появилась шеренга разномастных воинов демонов, вооруженных чем попало. Они образовали нечто вроде коридора развернувшись наружу и пристально наблюдая за бродившими вокруг существами.
   Посмотрев на это "потешное" войско, оставшееся от его легионов, Ашрак только грустно вздохнул и откинул обглоданную конечность в сторону. В это время в воротах башни с неизменной папкой под мышкой показался ковыляющий Лайт. На мелкого демона было жалко смотреть; весь ободранный, с подпаленной шерстью, он явственно припадал на правую ногу, обмотанную какими-то грязными тряпками.
   - Мой господин, как я рад лицезреть вас, - заголосил он, плюхаясь на измазанную кровью мостовую и пытаясь поцеловать ногу лорда.
   - Ну, хватит, мелкий, не перебарщивай, - Ашрак брезгливо отпихнул Лайта. - Лучше объясни, как такое возможно?
   Собакодемон приподнялся и, окинув печальным взглядом место побоища, вновь уткнулся носом в брусщатку.
   - Ну, - лорд легонько пнул мелкого демона.
   - Я не виноват мой лорд, - затрясся тот, - я не виноват, однако вы отсутствовали слишком долго, а я не мог в одиночку справиться с хозяйством, я ведь всего лишь мелкий демон. А они поддались на ее уговоры...
   - Кто они, на чьи уговоры?
   - Ваши оставшиеся солдаты. Когда вы последний раз отбыли, через некоторое время явился ее генерал, как его там. - Лайт трясущимися лапами стал рыться в своих бумажках. - А, вот, генерал Грок..
   - Эхидна... - зло прошипел Ашрак.
   - Да повелитель, она, - демон еще плотнее вжался в камень мостовой. - Ее генерал пообещал солдатам, что те будут приняты в его личный легион и они, увы, согласились, а потом начались эти набеги.
   Ашрак кивнул и резко развернувшись, направился обратно в замок.
  
   Он лежал на роскошном ложе в своей опочевальне, а две молоденькие демоницы натирали его раны лечебной слизью. Ашрак в который раз, скользнув разочарованным взглядом по еще недооформившимся формам демониц, тяжко вздохнул. Эти особи были из нового помета и не вступили еще в ту пору, когда могли совокупляться, а от его гарема осталось всего три самочки, которые сами были едва живы после последнего набега. Он еще раз тяжело вздохнул, вызвав тем самым кокетливые смешки молодух, которые, наконец, закончив смазывать его раны, неспешно удалились, хихикая и призывно покачивая недоразвитыми бедрами.
   Демон скрипнул зубами и подумал, что за последнее время стал слишком добродушным, ибо раньше за подобные смешки он просто разорвал бы этих недорослей, или подвесил бы за кишки на воротах, долго не давая им умереть. Однако сейчас, Ашрак покачал головой, сейчас у него даже самый мелкий демон на особом счету.
   Надо сказать, что лорд Ашрак всегда был крепким хозяйственником и если многие из его соседей пополняли свои тюрьмы и фермы только путем набегов или вторжений на соседние миры, ну, в крайнем случае, с невольничьих рынков, то он всегда обходился своими силами. Многочисленные загоны для производителей рабов и демонов, хорошая тренировочная и обучающая база, лаборатории скрещивания, держатели душ, а так же многочисленные вербовщики, искусители и соблазнители в других мирах, все это обеспечивало его владения постоянным притоком свежих рабов, душ и новых воинов для его легионов. Однако сейчас всего этого не существовало, казармы были пусты, лаборатории заброшены и полуразрушены, а в хранилища душ и к накопителям он даже не стал спускаться, ибо и так все было понятно. Правда судя по тому, что он смог недавно применить довольно таки мощное боевое заклинние, в кристаллах накопителей еще оставалась какая-то толика энергии и лорд всерьез задумался о возможности переноса кристаллов в новый замок. Он конечно взял несколько зародышей кристаллов в свой новый замок, но те еще едва проклюнулись и до полноценных камней им еще расти и расти, а энергия ему бы пригодилась...
   А вот его расчеты о переправке в новый замок производителей лопались прямо на глазах, хотя еще шанс и был.
   Он решительно поднялся с ложа.
  
   Мир Дарголы, так называемая вторая столица мира демонов, встретила Ашрака, как всегда, моросящим дождиком, гулом голосов, ревом животных и грохотом примитивных механизмов. Лорд едва успел подхватить в очередной раз сорвавшегося с сидения Лайта и от души заехал мангрии промеж ее огромных фатосеточных глаз. Гигантское летающее насекомое похожее на обычную земную стрекозу, но в отличие от той имеющее рот, усаженный мелкими острыми зубами в несколько рядов и длинный хвост с ядовитым жалом, недовольно хрюкнуло, но выровняло свой полет. Лорд закинул мелкого на заднее сидение и, перехватив поводья здоровой рукой, посмотрел вниз. Пригород с располагающимися там фермами, кузницами и торговыми площадками остался позади, а они пролетали сейчас над жилыми кварталами. Мангрия вдруг резко дернулась и Ашраку пришлось несколько мгновений бороться с непокорным животным, после чего он озабочено оглянулся назад, проверяя на месте ли "мелкий" и багаж. Обнаружив того на своем месте, судорожно вцепившегося в клетку закрепленную за сидением, он усмехнулся и, повернувшись, гневно уставился на вынырнувшего из туч летуна. Демон, похожий на огромную летающую акулу с пятью головами на длинных шеях, радостно скалился, наблюдая за метанием гигантской стрекозы и действиями лорда. Видя, что тот справился со своим животным, он с диким ревом устремился на них, заставив мангрию снова метнуться прочь. Ашрак ругнулся, досадуя о поврежденных крыльях и о том, что в стойлах не нашлось более выдрессированных летающих животных и злобно посмотрел на шутника, который летел сбоку от них, довольно скаля зубы. Лорд согнул поврежденную руку и, подцепив ею поводья, вытянул здоровую руку в сторону шутника, генерируя простенькое заклятие сковывания. Пятиглавый демон, не ожидавший подобного, камнем рухнул к земле, однако через секунду, скинув заклятие, с ревом ринулся в его сторону. Ашрак уже приготовился ударить заклинанием помощнее, как вдруг пятиглавый резко затормозил и с ужасом уставился на морду мангрии. Ашрак остановил заклинание, с недоумением глядя на опешившего демона, затем усмехнулся, сообразив, что тот заметил его родовой герб закрепленный между глаз стрекозы.
   В это время он почувствовал, как его толкают сзади, он обернулся и увидел трясущегося Лайта, который показывал вниз. От земли в их направлении быстро поднималась пятерка святящихся медуз.
   - Успокойся, мелочь, это стража, вот только поздновато они среагировали.
   Переливаясь разными цветами медузы окружили акулодемона.
   - С вами все в порядке лорд Ашрак? - ментальная передача стража заставила лорда поморщиться.
   - Да, стражник, все хорошо, что вы с ним сделаете?
   - По закону за подобные выходки полагаются исправительные работы в течении двух канов, однако следует учитывать, что он совершил нападение на лорда, а значит скорее всего его ждут перерабатывающие чаны.
   - Хмм, - лорд задумался припоминая хитросплетения законов. - Если я не ошибаюсь, но по закону жизнь этого существа моя.
   Стражники на секунду замерли, а затем продолжили пеленание нарушителя в дымчатые полотна.
   - Да, похоже, так, - раздалось в голове у Ашрака через некоторое время. - Что прикажете с ним делать?
   - Клеймите его и отправьте ко мне в замок. Да, и мне надо увидеться с лордом Даргайем.
   Медузы закончили пеленание плененного и растворились в воздухе, все, кроме одной. Оставшаяся предложила следовать за ней и направилась, к удивлению лорда, не к центру города, где стояли замки знати, а на окраину.
   Вторая, негласная столица империи демонов располагалась в соседнем с Тартаром мире, захваченном ими в самом начале их экспанции. Местные жители, похожие обликом на вставших на задние лапы медведей, сдались им практически без сопротивления, влившись в их сообщество.
   Мир этот несколько отличался от родного мира Ашрака, во-первых, тем, что практически был лишен внешних океанов (как ни странно они находились все под землей и были полностью пресными), во-вторых, был богат растительностью, не смотря на то, что здесь царил вечный полумрак из-за облаков плотной шапкой накрывающей планету. Наверное из-за этого же кругом царила высокая влажность и небо постоянно разражалось мелкими дождиками, что всегда раздражало лорда.
   Медузоподобный страж резко пошел на снижение и вскоре замер над небольшим строением, расположенным среди густых зарослей. Ашрак удивленно уставился на небольшое обшарпанное здание, окруженное по периметру металлическим забором. Страж тем временем, убедившись, что мангрия лорда заходит на посадку, взмыл вверх и направился в сторону центра города.
   Гигантская стрекоза еле как поместилась на плоской крыше здания. Лорд соскочил с сидения, разминая затекшие сустави и внимательно оглядывая крышу строения. Почувствовав это, мангрия дернулась и Ашраку пришлось, ударом в очередную чувственную точку, успокаивать непослушное животное. В конце концов, взбешенный выкрутасами насекомого, он просто наложил на нее простенькое заклинание неподвижности и, с удовлетворением посмотрев на распластавшуюся стрекозу, приказал "мелкому" сторожить багаж, а сам отправился на поиски входа. Спрыгнув с крыши и, обойдя здание, он обнаружил небольшое каменное крыльцо с довольно таки широкой двустворчатой дверью. Толкнувшись ее он обнаружил, что та незаперта и шагнул внутрь сразу же замерев на месте, так как почувствовал, как угрожающе зашипел защитный полог. Однако вскоре шипение стихло и Ашрак почувствовал как защита исчезла, пропуская его внутрь здания, а это означало, что хозяин не относит его к разряду врагов.
   Внутренний объем помещения оказался куда больше наружного и Ашрак, с восторгом осматривая огромный, отделанный зеленым камнем зал, со множеством колонн изображающих дерущихся и совокупляющихся демонов, в который раз позавидовал Даргайю и его мастерству работы с объемами.
   - Ашрак - лорд иерарх, - раздалось откуда-то сверху.
   Он задрал голову и увидел, как по стене спускается огромное насекомое. Собственно говоря, это и был лорд Даргай, однако на самом деле на насекомое он был похож только издали, вблизи же лорд напоминал из себя этакую помесь совы и гигантской летучей мыши.Спустившись по стене, Даргай подошел к лорду и уставился на него немигающим взглядом желтых совиных глаз.
   - Я рад видеть тебя старый друг.
   Ашрак ухмыльнулся, по морде Даргая трудно было разобрать, что он чувствует, однако если учитывать, что они дальние родственники, а вражды между ними никогда не было...
   - Я тоже рад тебя видеть.
   Хозяин несколько мгновений смотрел на гостя своим немигающим гипнотизирующим взглядом, точно что-то прикидывая, затем развернулся и медленно двинулся вглубь зала, движением крыла дав понять, чтобы Ашрак следовал за ним.
   Пройдя по огромному залу, они очутились в круглой комнате с установленном посередине гигантским золотым насестом, куда и вспорхнул хозяин. Устроившись, поудобнее он когтем указал лорду на одну из скамей рядами стоящих в комнате.
   - Ты что тут школу открыл? - спросил лорд, устраиваясь на одной из скамеек.
   - Я же не спрашиваю тебя, где ты потерял свою руку и крылья, - ответил хозяин, нервно дернув кончиками крыльев. - Я так понимаю, что ты пришел сюда не мои секреты выпытывать, или это не так?
   - Так, так, - Ашрак вздохнул, он не против был бы узнать пару секретов этой мыши переростка, однако дело прежде всего.
   - Даргай, ты все еще увлекаешься созданием новых существ?
   Хозяин пожал плечами и неопределенно фыркнул. Ашрак помнил, что раньше Даргай был одним из лучших в этом деле, заказы на создание демонических существ и воинов приходи ему от самого Драг-Рега, однако последнее время поговаривали, что он отошел от дел.
   - Тебе что-то нужно?
   Ашрак кивнул, объяснив свою проблему.
   - Производители, да еще в таком количестве стоят не малых денег, а их, как я понимаю, у тебя нет?
   Лорд фыркнул.
   - Деньги, с каких пор они в ходу в нашем мире?
   Даргай покачал головой.
   - Не важно, душ и рабов ты тоже как я понимаю на обмен не захватил, может редкий артефакт или какого светлого героя принес.
   Ашрак развел руками.
   - Нет ничего такого, но думаю то, что у меня есть тебя должно заинтересовать.
  
   - Интересная животинка.
   Ашрак увидел как совиные глаза Даргая, прямо засветились интересом, едва Лайт сдернул с клетки полог.
   - Да, действительно интересная и еще обладает массой интересных свойств.
   - Ммм, да, интересная. И откуда она у тебя, если не секрет, ведь насколько я знаю в изведанных мирах таких особей не водиться?
   Ашрак только загадочно хмыкнул и неопределенно махнул рукой.
   - Какая разница, ну ты берешь?
   Даргай замолчал, неподвижно уставившись на спящего щенка адского пса.
   - Тысяча производителей, - пробормотал наконец он. - Уйма денег, ну да ладно, уговорил.
  
   Даргай смотрел на тянущуюся в портал вереницу производителей, но по его совиному лицу трудно было прочесть какие-либо мысли. Даже когда открылся телепорт и из него вышел верховный маг в сопровождении пары терминаторов, лишь дернувшиеся кончики крыльев дали понять Ашраку, что тот испытывает хоть какие-то эмоции.
   - Насколько я понимаю, эти существа наполовину машины, - неожиданно спросил он.
   Лорд демон кивнул.
   - Лорд Ашрак, вы меня изумляете с каждой секундой все больше и больше, - Даргай покачал головой. - Сперва то трехглавое животное, теперь эти необычные воины. Что вы задумали лорд?
   - Ничего такого, что не было бы одобрено Величайшим.
   Даргай нервно дернул кончиками крыльев.
   - Надеюсь. Тем не менее, исходя из моих наблюдений, получается, что вы лорд проводите экспансию какого-то неизвестного мне лично мира, а я ведь вхожу в верховный круг. А значит, ни один из иерархов тоже не знает об этом, однако вы мой друг говорите, что Величайший, знает об этом. Странно, очень странно.
   Он вновь замер неподвижно уставившись на череду пленников. Ашрак нервно выпустил и снова убрал когти, вдруг поняв, то, что он не учел. Даргай, как и он сам, являлся членом верховного круга демонов, а это значит, что скоро весь круг будет знать об этом и Эхидна возможно в первую очередь...Кроме того не следовало исключать из этого списка и Тифона. Он мотнул головой, да когда они узнают, такое начнется, ему из Аида тогда носа не высунуть в родные миры, хотя если... он выпустил когти и покосился на Даргая, увидев, что тот сам внимательно смотрит на него и в его больших совиных глазах отражено понимание.
   - Не бойтесь мой друг, я не кому ничего не скажу, мне это не нужно, мало того, экономически не выгодно.
   - Экономически, это как ? -удивленно переспросил Ашрак, с облегчением убирая когти, нападать на лорда демона, да еще в его владениях.
   - Да так, - фыркнул Даргай. - Мой недалекий друг, ты прожил столько циклов и до сих пор думаешь, что Тартар это пуп нашей империи. Наивная простота.. и ведь ты такой не один, большинство лордов не задумываются, откуда берутся все нужные им вещи.
   - Ну ты загнул, а магия на что?
   - Магия, - лорд махнул крылом, - А оружие для легионов, ты сам создаешь, с помощью магии? А обеспечение армии, а запасы, а...
   Он запнулся, еще раз раздраженно махнул крылом, развернулся и медленно заковылял на коротких ногах к своему дому.
  
  
  
  
  
   Глава 17.
  
   - Командир посмотри справа, - раздалось в наушниках шлемофона.
   Влад глянул вниз и увидел, что по дороге внизу тянется колонна из десятка машин. Он заложил крен и пронесся над колонной, заметив, как установленные на полуторках спарки дружно развернулись ему в след.
   - А колонна то не простая, - раздался вновь голос ведомого. - Командир, ты, когда нибудь видел, чтобы простой груз так охраняли, там же спарки на трех машинах, а еще в пяти пехота.
   - Ты и это рассмотрел, - усмехнулся Влад, в который раз удивляясь способности своего ведомого все подмечать, а ведь пролетали далеко не на бреющем.
   - Хотя знаешь, Андрюша, колонны всякие бывают, может просто солдатиков куда-нибудь перегоняют, а груз и спарки просто попутно.
   - Ага, командир, а эти тоже попутно? - фыркнул наушник. - Вон, справа выше нас.
   Влад задрал голову и увидел четверку Яков идущих выше их. Ругнувшись, он с горечью подумал, что становиться слишком беспечным и невнимательным в последнее время, видно ощущение преимущества своих в воздухе слишком расслабляло.
   Он вспомнил, что говорил это когда-то о немцах, когда в конце 41-ого их авиация полностью господствовала в воздухе и их бомбардировщики внаглую, без прикрытия, сыпали бомбы на наши позиции. Немецкие ассы тогда тоже чувствовали себя вольготно, за что часто и платились, теперь, похоже, они наступают на те же грабли, где ж это видано, что бы он не заметил летящих почти рядом. Влад мотнул головой, смахивая текущий по лбу пот, в кабине Лавочкина было жарко. За бортом было не меньше 30, в кабине, наверное, все 40. Успокоив себя тем, что на его внимательность, скорее всего, повлияла жара, он взял ручку на себя, пристраиваясь рядом с Яками.
   Это были трешки гвардейского полка базирующегося в соседней деревне.
   - Привет охотнички, - раздалось в наушниках. - Ни как все тех шальных ищете?
   - Ищем, а вы кого ведете?
   - Да кто ж его знает, приказ прикрыть эту колонну, да вы не беспокойтесь, если что мы этих бубновых прижучим.
   Он качнул крыльями в знак согласия и заложил разворот, направляясь в сторону зоны патрулирования.
   - Командир, тебе не кажется, что мы зря этот пятачок утюжим?
   - А ты что предлагаешь? Мотаться вдоль всей линии наших позиций?
   - А почему бы и нет, может этих не найдем, так других прижучим. А то надоело...
   Влад только вздохнул, и уже в который раз оглядел поле с развалинами элеватора, где раньше базировались зенитчики, сообщившие им о наглых "фокерах". Те три дня трепали им мозги, внаглую носясь на бреющем и обстреливая их позиции, а вот теперь даже носу сюда не казали.
   - И ведь гады низко так заходят, - рассказывал им командир зенитчиков.- Я аж все заклепки рассмотрел, идут только пилотки не сбивают, мы свои дуры пока развернем, а они фють и уже нету. Все нервы вытрепали. Пацаны мои уже только гул самолетов заслышат, сразу орудия расчехляют, да разве поймешь, откуда те выскочат.
   Влад покачал, головой смахивая вновь набежавший пот. Ла-7 конечно была отличной машиной и пересев с 5-ки, это сразу чувствовалось, но с жарой в кабине, они там в КБ явно что-то перемудрили.
   Он кинул взгляд на приборы, попутно отметив, что горючки осталось минут на двадцать, а значит, через десять минут прибудет замена. Однако Андрей безусловно прав и, похоже, если немцы сегодня здесь не появятся, то приодеться их выискивать где-то в другом месте, хотя все же, что же им тут было надо? Просто трепали нервы зенитчикам? Да ну, бред какой-то... хотя, батя тут узнавал по своим каналам и в этой местности кроме этой батареи, прикрывающей дорогу, ничего нет.
   Он пронесся над развалинами элеватора, рассматривая остатки окопов вырытых зенитчиками, и подивился мастерству немцев. Даже если взять во внимание, что командир зенитчиков, преувеличил высоту полета, все равно, чтобы лететь так низко на тяжелых "фокерах", надо быть мастером. Он вспомнил, как в 42-ом они на своих легких Яках часто уходили от преследования, прижимаясь к земле и немцы совсем не стремились их догонять, хотя с другой стороны, сейчас ведь не 42-ой и даже не 43-ий, а жить захочешь, не так раскорячиться придется. И все же немцы здесь, не зря крутились, а значит, знали нечто такое, что было неизвестно им, к чему-то готовились, примерялись. Он еще раз окинул открывающуюся внизу панораму. Поле, вытянутое в длинный овал, с одной стороны небольшая река, с другой лес, вдоль реки дорога, за рекой тоже небольшой лесок. Дорога, идущая вдоль реки, раздваивается, одна идет через мостик и, насколько он знал, в ближайшую деревушку, другая уходит в лес прямиком к линии фронта, а полоса леса примыкает почти вплотную к фронту...так что если подловить кого-то направляющегося туда, то только здесь, а зенитки почему-то убрали, видно посчитали, что глубокий тыл и они тут больше не нужны. Он покачал головой. Не дай бог по этой дороге начнется спешная переброска войск - рай для бомберов, однако сейчас тут делать нечего, хотя колонна несколько смущала. Он оглянулся, ища ее глазами, и обнаружил ту недалеко от перекрестка. Еще минут пять и войдет в лес, а там, среди деревьев проще засаду устроить, чем с воздуха.
   - Блин, а где остроносые? - он завертел головой в поисках яков.
   - Не знаю командир, сорвались куда-то, похоже заметили кого, может, за ними двинем?
   - Нет, подожди, не нравиться мне эта колонна, давай мы ее прикроем, пока в лес не войдет, а то задницей чую..
   - Командир, вон они, смотри, - раздался в наушниках шлемофона крик Андрея. - Вдоль реки.
   Влад закрутил головой, высматривая противника. Серые тени стремительно неслись над рекой, прижимаясь к воде, и лишь редкие блики от фонарей позволяли их обнаружить. "Молодец парень заметил вовремя",- в который раз похвалил он про себя своего ведомого.
   Он отжал от себя ручку, кидая свой Лавочкин с высоты на перехват стремящихся к цели "фокеров", прекрасно понимая, что не успевает и те достигнут цели раньше. Сзади потянулись нитки трассеров, Андрей открыл огонь. Рано, рано, на таком расстоянии попасть можно только случайно, однако его ведомый похоже на это и не рассчитывал. Их заметили. В колонне возникла суета, и она резко ускорила ход, а машины с установленными спарками затормозили и, развернув пулеметы, ударили в сторону приближающихся немцев. Поняв, что обнаружены, те резко отвернули и, сбросив бомбы, взвились вверх.
   - Ну, похоже, понеслась, - крикнул он в микрофон и, убедившись, что с колонной все в порядке, резко взял ручку на себя, разворачивая самолет в сторону убегающего противника.
   Однако немцы и не думали убегать, а, сделав горку, развернулись и сверху спикировали на Влада с Андреем, заставляя тех делать маневр, разлетаясь от пушечного огня "фокеров" в разные стороны.
   - Не отрывайся далеко, - крикнул Влад в микрофон, бросая "семерку" из стороны в сторону.
   - Я бы рад командир, но этот гад к тебе не пускает.
   Влад завертел головой, ища самолет напарника и не обнаружив того рядом, вновь потянулся к рации.
   - Андрюша, ты где? Не вижу тебя.
   - Я чуть западнее тебя, гад больно настырный попался, за меня не беспокойся лови второго.
   Он посмотрел в названом направлении и действительно увидел черточки самолетов гоняющихся друг за другом.
   "Однако, где же второй "фокер"? Ага, вон он, пристроился справа и покачивает крыльями."
   Влад подвел свою машину поближе, рассматривая немца сквозь плексиглас кабины. А вот немец был явно не прост, ох как не прост, хвост его самолета был буквально усеян крестами и если даже вычесть любовь немецких асов к приписыванию себе лишних побед, все равно оставалось прилично. А он ведь уже грешным делом думал, что таких асов у фрицев практически не осталось. Пилот "фокера" радостно скалясь, поднял вверх большой палец, затем показал на себя и на Влада, видимо говоря этим, что хочет биться один на один. Бросив обеспокоенный взгляд на счетчик топлива, Влад улыбнулся в ответ и ответил международным знаком "ок". Немец коротко кивнул и его фокер отвалился вбок, показав на миг Владу беззащитное желтое брюхо.
   Ну ладно начнем. "Фокер" резко пошел вверх, набирая высоту, заставив Влада усмехнуться: "ну тут ты шутишь брат, наш Лавочкин побыстрее тебя будет". Семерка взвилась свечей вверх, параллельным курсом нагоняя немца, однако "фокер" неожиданно сделал горку и на секунду, как бы застыв в воздухе, ринулся на поднимающийся "Лавочкин", заставляя нашего летчика отворачивать машину с риском срыва в плоский штопор. Самолет в буквальном смысле встал на крыло, протестующее заскрипев всеми своими частями, а у Влада потемнело в глазах от перегрузки. Вцепившись в ручку, он с трудом выровнял машину, и быстро огляделся, ища немца, а заодно пытаясь примерно оценить размер повреждений. Однако машина слушалась управления и повреждений, если конечно не считать пары дырок в плоскостях, видно не было. Немца же он обнаружил чуть ниже и правее себя, тот шел ему на встречу с набором высоты. Влад направил нос машины, вниз устремив ее в лобовую. Обычно фрицы резко отворачивали, избегая подобных атак, но этот так делать не стал. Они разошлись на встречных, поливая друг друга из пушек, после чего фриц вновь оказался выше него и сразу же, развернувшись, спикировал вниз, пытаясь зайти Владу в хвост. Но тот, бросив "семерку" в мертвую петлю, сам оказался в хвосте у немца и с наслаждением вдавил гашетку, чувствуя, как три пушки выбросили порцию свинца в направлении противника. Однако немец упорно не хотел гореть, хотя Влад ясно видел в прицел, как очереди впились в корпус "фокера", заставив того затрястись мелкой дрожью. Машина противника неожиданно резко клюнула вниз и, спикировав, зигзагами, вдоль земли, рванула в сторону, затем резко, почти свечой, пошла вверх.
   Влад, не ожидав такого маневра, на секунду потерял противника из виду и теперь крутил головой, чтобы отыскать того. Вдруг, "лавочкин" резко вздрогнул, затрясшись мелкой дрожью от попадания вражеских снарядов, и летчик инстинктивно бросил его из стороны в сторону, уводя машину из-под огня пушек появившегося позади него немца. Дым тонкой струйкой потек в кабину, а двигатель пару раз чихнул, но на радость Влада не заглох. Несмотря на легкое задымление, открытого огня видно не было, что радовало, однако фриц вцепился мертвой хваткой. Пушки "фокера" короткими очередями обрабатывали самолет Влада и тому приходилось крутиться волчком, чтобы уйти от летящих в него снарядов. Немец пристроился сзади и чуть выше. Оглянувшись, Влад усмехнулся, резко сбрасывая обороты двигателя, заставляя тот чихать и молясь, чтобы он не заглох. Немец по инерции проскочил вперед и Влад "дав газу" приподнял нос "Лавочкина" с каким-то злорадостным наслаждением вдавливая гашетку. Огненные трассы вспороли брюхо немецкого самолета, точно консервную банку и тот, на краткий миг застыв в воздухе, выбросил из своего нутра длинный язык пламени, устремившись в свой последний полет к земле, но не долетел, взорвавшись огненным шаром. Вздохнув с облегчением, Влад сделал круг над догорающими среди травы обломками немецкого самолета.
   - Командир сверху!! - раздался истеричный вопль в наушниках его ведомого.
   Он поднял голову и увидел падающий на него в пике второй "фокер". Влад закрыл глаза.
  
  
   - Ну, кончай, уже придаваться воспоминаниям, - раздался рядом знакомый голос.
   Влад открыл глаза и резко сел, оглядываясь. Звезды окружали его со всех сторон. Он с интересом посмотрел на белесую дымку Млечного пути, прикидывая место расположения Солнца. Не найдя, вздохнул и посмотрел на Странника примостившего в качестве стула небольшой коричневый карлик.
   - А это ты, - он поднялся, привычно уклоняясь от пролетавшего рядом спутника звезды.
   - Все ни как не привыкнешь, - усмехнулся в бороду Странник. - Ты же для них призрак, галлюцинация.
   - Может быть, - Влад пожал плечами. - Однако я не в восторге, когда эта каменюка, проходит сквозь мою голову.
   Странник снова улыбнулся.
   - Что произошло? - спросил Влад. - Где Тесса?
   - Тесса...? А, та юная демоница. Не знаю, хотя подожди секундочку.
   Странник закрыл глаза.
   - О, нашел, успокойся, жива, здорова, плачет над твоим бренным телом.
   - Плачет?
   - Странно, да? Воинственная демонесса, а рыдает как девчонка, - Странник помахал рукой, отгоняя от себя облачко космической пыли.
   Ангел, покосившись, попробовал щелчком отбить летевшую на него комету - тщетно. Он вздохнул и пару минут следил за искрящимся шаром, который спокойно пролетел сквозь его ногу, даже ни на йоту не отклонившись от своей орбиты, затем с завистью посмотрел в сторону своего собеседника.
   - Возвращаться будешь?
   - А так нельзя?
   Странник покачал головой.
   - Глупости говоришь, сам ведь знаешь.
   Влад вздохнул, конечно, он знал. Знал, что каждый уровень существования предусматривает свои методы взаимодействия. На данном уровне он просто не смог бы влиять на события предыдущего уровня, так как хотел бы. Сперва подобное ограничение казалось ему диким, ибо достигнув силы, когда ты мог создавать или разрушать целые солнечные системы, зажигать и гасить звезды, но при этом на уровне обычного человеческого социума быть настолько беспомощным ...Мало того, чтобы воздействовать на обычный физический план мира приходилось действовать через своих аватар, последователей или же вообще вселяться в обычное человеческое тело, сразу же ограничивая свои возможности законами того мира, куда он спускался. Однако со временем он понял, что эти ограничения действуют как некий предохранитель, встроенный Создателем, чтобы подобные ему существа своим присутствием не могли слишком вмешиваться в жизни простых людей. Грубо говоря: "Кесарю - кесарево". Хотя существовали такие загадочные личности как Странник.
   Он оглянулся и увидел, что тот с улыбкой смотрит на него.
   - Тогда я пошел?
   - А отсюда будет не легче?- вдруг спросил его Странник
   Влад замер, обдумывая этот вопрос, затем медленно покачал головой.
   - Нет, не легче, слишком много я там натворил и теперь должен сам во всем разобраться.
   Его тело сжалось в струну, а затем в маленькую искорку, которая рванулась вглубь космоса.
   Странник, внимательно проследив за ее полетом, лишь вздохнул и, встав с умирающей звезды, медленно направился в сторону туманного ядра галактики. Отойдя недалеко, он оглянулся и, посмотрев на коричневого карлика, покачал головой, а затем, направив на него палец, сказал:
   - Да будет свет...
  
  
   Влад завис над поверхностью планеты, пытаясь сферой своих чувств охватить этот мир. Судя по-всему, данная вселенная была не только моложе его собственной на несколько миллиардов лет, но и намного меньше, кроме того как-то странно пустынна, по крайней мере ему с большим трудом удалось уловить эманации разумной жизни идущие откуда-то из центра галактики. Он вздохнул, подумав о том, что было бы хорошо слетать туда и посмотреть на местные жизненные формы, но пока не до этого. Облетев несколько раз планету, он обнаружил свое тело лежащее под огромным раскидистым деревом, напомнившем Владу гигантский дуб. Тесса сидела рядом и занималась перекачкой энергии от себя к бездвижному телу Влада, видимо пытаясь привести того в чувство, однако ей это не очень-то удавалось. Но демонесса упорно не хотела признаваться в своем поражении, только усиливая льющийся из своих рук поток энергии.
   Он горько усмехнулся, магии в этом мире практически не было, а демонесса владела только этим уровнем воздействия, чего явно было мало, но она, подспудно понимая это, все равно пыталась, при этом нещадно тратя свою внутреннюю силу. Влад с признательностью посмотрел на женщину демона и, бросив взгляд на закапсулированный мир Аида, который точно гриб паразит был прикреплен к ветви этого мира, нырнул в свое начинающее коченеть тело.
  
   Боль, она точно молния пронзила его от макушки до пяток, заставляя выгибаться дугой. Легкие отказывались дышать и он, с трудом, щедро расходуя внутренние резервы, проталкивал в них воздух. Сердце хоть и с перебоями, но все-таки запустилось и загустевшая было кровь с трудом, проталкивая и растворяя сгустки, побежала по жилам. Боль, боль. Энергии мало, тело слишком долго пролежало в полумертвом состоянии и если бы не усилия Тессы, возродить его было бы не реально.
   Демонесса с ужасом и непониманием смотрела, на бьющееся в конвульсиях тело, которое еще минуту назад было мертво. Еще мгновение назад она с тупым отчаяньем продолжала бессмысленные попытки оживить своего мертвого спутника, хотя еще с той минуты, когда их вышвырнуло из портала, знала, что он мертв, а на траве лежит только пустая оболочка. Но она не привыкла сдаваться, и, припоминая все свои знания по оживлению мертвецов, кинулась чертить когтями пентаграмму. Тесса знала несколько десятков способов оживления мертвецов, но, к сожалению, в данном случае не подходил ни один, ибо все они были модификациям по созданию зомби или живых трупов, что почти одно и тоже, а здесь требовалось другое. Воскрешение же было уделом светлых и об этом процессе она, увы, мало что знала, однако пыталась, припоминая все то, чему смогла научиться за века своего существования. Однако даже эти попытки были тщетны, ибо ее магия здесь практически не действовала и сотворение даже самого простейшего заклятия требовало адского напряжения.
   Зачем она это делала, для чего? Ведь когда-то давным-давно, она, в составе легиона ада, воевала с ему подобными, убивала их, с радостью пировала на останках человеческих героев, а сейчас..? Почему же сейчас она сидит над бездыханным телом и, словно человеческая самка, льет слезы? Почему?
   Тесса сжала кулак, заставляя свои длинные когти впиться в ладонь, затем, мотнув головой, упрямо вытянула руки, щедро вливая в бездыханное тело остатки своей внутренней энергии.
   И все же ее усилия были напрасны, а то, что происходило сейчас с телом ее спутника, было работой неизвестных ей сил.
   Сначала она почувствовало чье-то присутствие. Кто-то невидимый и могущественный посмотрел на нее сверху, заставив испуганно сжаться в комок, а затем Тесса неожиданно почувствовала, что ее Влад вернулся.
   Она с опаской посмотрело на вдруг застывшее тело, из груди которого вырвался громкий стон облегчения, и осторожно спросила:
   - Влад.
   Тот медленно с явным усилием повернул голову и, взглянув на нее глазами полными боли, вымученно улыбнулся.
   - Да я вернулся, - едва прошептали его губы, затем глаза закрылись, и он потерял сознание.
  
  
  
   Глава 18.
  
   Миг темноты - свет.
   Они вынырнули посреди бесконечного белого поля снега. Семен поежился от колючего ветра морозного ветра, ударившего в лицо, едва он вышел из окна портала. Остальным ветер тоже не пришелся по вкусу и, пока их команда бегом перемещалась до следующего портала, который маячил неподалеку едва видимый сквозь пургу, все изрядно продрогли и почти с радостью нырнули внутрь. Лишь Алексей на миг замер у голубого ока портала и, прищурившись от налетающих порывов ветра, стал вглядываться в морозную мглу. Он и сам не понимал, что его остановило. Толи странные тени, мелькающие в вихрях снежной бури, толи чувство обреченности которым был буквально пропитан этот мир. Несколько минут он стоял неподвижно, прислушиваясь и пытаясь понять, что же не так, затем мотнул головой и шагнул в уже начавший закрываться портал.
   Миг темноты - свет.
   Темный властелин вошел в свою опочивальню и с наслаждением стянул с головы шлем изображающий голову мистического чудовища. Швырнув тот слуге гоблину, он плеснул себе в лицо холодной воды, из заботливо подставленного ушата, смывая с него пот и грязь. Умывшись, он подошел к висевшему на стене огромному зеркалу и, взяв расческу, принялся наводить порядок на голове. Неожиданно вспомнился разговор между крестьянами, подслушанный им нечаянно, когда он смотрел в свой хрустальный шар, пытаясь выследить очередных героев - самоучек. Одна из крестьянок описывала своей соседке его внешность, которую ей якобы описал один из сражавшихся с ним героев, причем из ее слов следовало, что его тело покрыто частично мехом, частично чешуей, а его лик настолько ужасен, что он постоянно прячет его за маской и никогда не снимает ее, поскольку сам боится своего отражения. Мало того, если какой герой отважиться сорвать шлем с его лица и заставит посмотреть в зеркало, то тут и конец злодею - сдохнет от ужаса собственного изображения. Он усмехнулся и оглядел себя в зеркало, вполне нормальная внешность; прямой нос, большие карие глаза, волевой квадратный подбородок, пожалуй, несколько бледная кожа из-за того, что приходиться постоянно таскать этот проклятый шлем, но иначе нельзя. Властелин тяжело вздохнул и щелкнул пальцами. Тот час распахнулись высокие створчатые двери, и на пороге появился гоблин-дворецкий, катящий тележку с установленными на ней закусками и напитками.
   - Кальян принеси, - буркнул он слуге, - жрать не очень-то хочется, хотя нет, оставь, но за кальяном слетал мухой.
   Слуга поклонился и бегом бросился выполнять приказание, каков его хозяин в раздражении он знал, как и то, что многие статуи в замке не всегда были ими.
   Властелин взял с тележки кусок обжаренной оленины и, впившись в него идеально белоснежными зубами, принялся поглощать его с неожиданно проснувшимся аппетитом. Он еще не успел закончить с этим куском, как вновь появился слуга, катящий другую тележку с установленным на ним огромным полупрозрачным кальяном, внутри которого клубился разноцветный туман. Заметив легкий кивок хозяина, гоблин быстро подготовил кальян к употреблению и спешно удалился.
   Покончив с олениной, Темный властелин довольно отрыгнул и, толкнув тележку с кальяном к огромному ложу, выстеленному дорогими мехами, улегся на него сам. Затянувшись сладковатым дымом, он с некоторой грустью подумал, что крестьянка была неправа в одном - шлем он снимал, а вот с доспехами не расставался даже во сне и во время купания. Увы, но такова расплата за полученную силу. Первое время тело страшно чесалось и болело, постоянно хотело сорвать с себя эти зачарованные железки, но он сдержался. И вот теперь он правитель огромной империи, а что произошло под этими доспехами с его телом - даже думать не хотелось. Он еще раз затянулся, чувствуя, как нега растекается внутри него, однако вспышка в углу огромной комнаты заставила его отвлечься от погружения в кайф, с изумлением уставившись на открывшийся там портал. Его рука привычно рванулась к поясу в поисках меча, но замерла, так как он вспомнил, что сегодня не брал оружие, а значит, его верный черный меч весит в оружейной, что расположена этажом ниже. В принципе появление незваных гостей его не особо волновало, ибо он находился в своем замке, который, по сути, являлся сосредоточием его силы, поэтому он неторопливо вскинул руку в привычном жесте формирования заклятия, готовый покарать дерзнувших на вторжение гостей и замер. Появившийся из портала парень в необычной пятнистой одежде, спокойно смотрел на него своими странными белесыми глазами состоявшими, казалось, из мириада мелких белых искорок, сквозь которые иногда проскакивали голубоватые разряды. Он молча покачал головой, видимо показывая этим, что не стоит применять, готовое сорваться с губ заклятие, но Властелин только презрительно усмехнулся в ответ и метнул заклятие в незваного гостя. Мерцающий серебром луч ударил в незнакомца, рассыпавшись разноцветными искрами и не причинив вреда противнику. Хозяин замка мысленно выругался, подумав, что глупо было применять такое слабое заклятие против мага сумевшего открыть прямое окно в самое сердце его цитадели. Властелин вновь воздел руку вокруг которой начала сгущаться тьма, однако появление за спиной незнакомца могучей фигуры гнома, в такой же странной форме, да еще с огромной секирой наперевес и еще троих субъектов, одним из которых был огромный кот, причем стоящий на задних лапах и одетый в штаны и ботинки, заставило его замереть в нерешительности. Окинув пришельцев угрюмым взглядом, он медленно опустил руку давая рассыпаться подготовленному заклинанию, ибо как ни странно, но угрозы от странных пришельцев он не чувствовал. Те же в свою очередь спокойно прошествовали через весь зал и по-очереди стали исчезать в другом портале, который виднелся в глубине зала. Странный парень, не спуская с него взгляд своих светящихся глаз, попятился и тоже нырнул в портал вместе со стоявшим там другим типом, огромным словно орк. Портал погас.
   Властелин мотнул головой и, еще раз посмотрев на место, где был портал, подошел поближе, оглядывая его. Обычно магические порталы оставляли довольно четкий отпечаток на любой поверхности, однако тут ничего подобного не было, к тому же во всем мире существовало лишь несколько существ, способных пробить магическую защиту его замка, а уж их бы присутствие он уловил сразу. Он тяжело вздохнул и, мотнув головой, вновь улегся на свое ложе. Затянувшись пару раз сладковатым дымом, лениво подумал, что надо будет обязательно узнать, какую траву накрошили ему в кальян его слуги и может быть вздернуть парочку, для профилактики.
   Миг темноты - свет.
   - Петрович заканчивай!! - прокричал Михаил, высунувшись из окна пятого этажа недостроенной девятиэтажки.
   Внизу фигура в желтой каске махнула в ответ рукой, давая понять, что он услышан. Михаил усмехнулся и, вернувшись к импровизированному столику, состоящему из доски положенной на пару шлакоблоков и газетки изображающей скатерть, принялся нарезать хлеб засаленным ножом, с упоением косясь на бутылочку "Столичной".
   За окном внизу неожиданно раздался звучный бас бригадира, заставивший Михаила вздрогнуть и с опаской покоситься в сторону двери, так как чего- чего, а норов у их начальника был строгий. Однако через пару минут внизу, похоже, все успокоилось, и монтажник с облегчением вздохнул, принявшись за дальнейшую сервировку импровизированного стола. Рабочий день подошел к концу, а значит, они имели полное право и тут даже бригадир с парторгом не указ, хотя конечно парторг может развести демагогию, влепить строгача, а еще пропесочить хорошенько на общем собрании...
   В соседней комнате вдруг что-то затрещало, заставив Михаила недоуменно уставиться в ту сторону. Треск напоминал звук рвущихся обоев, а таких в наполовину возведенном доме пока не было и в помине. Он встал и хотел было уже заглянуть туда, как вдруг в дверном проеме возникла фигура невысокого крепкого мужика в пятнистой военной форме и с большой окладистой бородой.
   - Что тут у нас? - спросил он, изучающее оглядывая Михаила. - О, на работе и выпиваем?
   Он протопал мимо окаменевшего строителя и, взяв бутылку "Столичной" укоризненно посмотрел на него.
   - Имеем право, - выдавил наконец Михаил, приходя в себя от изумления. - Рабочий день уже закончился.
   - А ну тогда сам бог велел, - благодушно согласился бородатый незнакомец.
   Он одним движением пальца откупорил бутылку и, плеснув в стоящий рядом стакан "на два пальца", одним движением запрокинул тот себе в глотку. Крякнув и закусив лежащим рядом огурчиком, он хотел что-то сказать, обалдевшему от такой наглости Михаилу, но тут в двери появился огромный кот, от одного вида которого у бедного строителя окончательно пропал дар речи.
   - Глорин быстрее, - мявкнул, огромный, по пояс обычному человеку, котяра и переведя взгляд на выпучившего глаза Михаила, добавил. - Ты, парень, это, не напрягайся, лопнешь ведь.
   - Да ниче, все с ним нормально будет, строители они народ крепкий, - тот, кого назвали Глорин, дружески хлопнул рабочего по спине, заставив того закашляться и всучив стакан из которого пил, скрылся вместе с котом в комнате.
   Через пару минут, когда ошалевший Михаил осторожно заглянул в эту комнату, то к своему удивлению обнаружил что там пусто. Он медленно подошел к оконному проему и несколько минут смотрел вниз на изрытый, заваленный стройматериалами двор новостройки, затем так же медленно вернулся обратно. С подозрением покосившись на початую бутылку и стакан в собственной руке, он мотнул головой и витиевато выругался.
   Миг темноты - свет.
   Темная скрипящая лесенка привела их на второй этаж с длинным коридором и множеством дверей. Алиса в нерешительности остановилась и вопросительно посмотрела на Сандру. Белобрысая красавица стояла, прислонившись к обшарпанной стене, а ее взгляд бессмысленно блуждал по обшарпанным стенам коридора. Помощи от нее ждать явно не приходилось, эта легкомысленная фифочка и раньше не отличалась особым умом, а уж после последних событии было похоже, что у девахи совсем крыша поехала. Она еще раз в нерешительности бросила взгляд на коридор, затем на лестницу, по которой они поднялись, однако шум и утробное рычание, донесшееся снизу, заставили ее отвлечься от размышлений и, схватив за руку Сандру, устремиться вглубь коридора, толкая по пути запертые двери. Одна из них наконец-то поддалась, и они заскочили внутрь, захлопнув ее за собой и задвинув на огромную металлическую задвижку, которая, как нельзя кстати, была установлена на ней. Сандра, едва Алиса отпустила ее руку, забилась в угол комнаты между старой железной кроватью и стеною, принявшись жалобно скулить. В первую очередь, Алиса кинулась к окнам и с радостью констатировала, что решетки здесь не менее толстые, чем внизу. С презрением и жалостью посмотрев на свою скулящую подругу, девушка принялась оглядывать комнату в поисках того, чем можно было забаррикадировать дверь. К сожалению, в комнате кроме кровати, кучи хлама в углу и старого громадного шкафа - ничего не было, поэтому она принялась толкать тяжеленную кровать к двери, изредка останавливаясь, чтобы передохнуть и прислушаться к тому, что твориться за ней в коридоре. Однако пока все было тихо и, пододвинув кровать, она обессилено опустилась рядом с Сандрой, обняв ту за постоянно вздрагивающие плечи.
   Наверное она задремала, потому что проснувшись, не обнаружила своей подруги рядом. Кровать была отодвинута, а из-за приоткрытой двери доносился отчетливый скрип половиц и шаркающие шаги твари, заставившие сжаться бедную девушку в комок от подступающего к горлу ужаса. Скрип неумолимо приближался, как вдруг в коридоре раздался истошный вопль. Шаги замерли, затем стали удаляться от двери. Алиса облегченно вздохнула, однако новый истошный вопль заставил ее вскочить на ноги. Ругая на чем свет стоит свою непутевую спутницу, девушка начала оглядывать комнату в поисках чего нибудь, что сошло бы за оружие. Старый погнутый подсвечник, валяющийся в углу в груде хлама, показался ей самым подходящим. Примерив его в руке, она почувствовала себя несколько увереннее, хотя прекрасно понимала, что такой штукой тварь не убить. Марк перед смертью разрядил в это практически всю обойму своего пистолета, а той хоть бы хны, разодрала его как тряпку. Девушка почувствовала, как тошнота подкатывает к горлу, а в ногах образовалась предательская слабость и все же смогла взять себя в руки, отчетливо понимая, что, превратившись в такую же визжащую истеричку как Сара, она полностью похоронит свои надежды выбраться живой из этой проклятой заброшенной деревушки. Алиса осторожно выглянула в коридор и быстро отпрянула назад, приводя мысли в порядок. Тварь была там, стояла над лежавшей на полу Сарой, покачиваясь на своих полусгнивших ногах. Похоже, что оно сейчас сытое, так как сразу не растерзало свою жертву, а значит либо потащит в свое гнездо, как Стивена, либо разделает на месте и повесит тушку, где-нибудь в укромном месте, как Майю.
   Алиса грустно усмехнулась, подумать только, три дня назад она была простой американской девчонкой, видавшей таких тварей только в дешевых ужастиках и они, всей своей компанией, услышав в придорожном кафе историю о проклятой деревне, решили повеселиться и покатили ее искать.
   Нашли, что сказать - удачно. В первую ночь погибли Марк и Майя, во вторую Пол и Стивен, где находиться пошедший на поиски пути из деревни Андре она не знала. Все их попытки вырваться из этого кошмара, заканчивались возвращением назад в деревню.
   Она вновь выглянула из двери, однако тварь до сих пор неподвижно стояла над потерявшей сознание девушкой и Алиса решилась. Покрепче обхватив подсвечник, она на цыпочках стала подкрадываться к монстру, однако рассохшиеся доски пола предательски заскрипели. Тварь молниеносно развернулась и одним прыжком очутилась рядом с девушкой, ловко увернувшись от удара подсвечником. Алиса вновь замахнулась своим импровизированным оружием, однако тварь схватила ее за руку и, вырвав подсвечник, отшвырнул девушку к лежащей ничком Сандре.
   Алиса больно ударилась головой о стену, однако тут же вскочила на ноги, вновь чувствуя подступающую тошноту и головокружение. Тварь уже была рядом, ее когтистая рука безжалостно схватила девушку за горло, а морда, похожая на полуистлевшее человеческое лицо, уткнулась в шею и принялась с шумом ее обнюхивать, удовлетворенно порыкивая и орошая ее липкой слюной.
   Алиса даже не пыталась сопротивляться, силы неожиданно оставили ее и она тряпкой повисла в лапах твари.
   Неожиданно раздался резкий треск похожий на громкий звук рвущейся бумаги и из-под одной из закрытых дверей брызнул яркий синий свет, затем дверь дернулась, точно ее пытался кто-то открыть изнутри. Тварь, отвернувшись от Алисы, с каким-то странным выражением морды смотрела на дергающуюся дверь, затем почти ласково отпихнула от себя девушку и угрожающе зарычала. Алиса, рухнувшая мешком у стены, с трудом привела себя в вертикальное положение и сидела, обессилено прислонившись к стене. Она понимала, что за дверью кто-то находиться, но сил позвать на помощь, или предупредить, уже не было. Тварь меж тем зарычала еще громче, а дверь вдруг сорвало с петель и она, с грохотом, пролетела мимо отпрыгнувшей твари, вынося противоположную. Синий свет залил коридор старого дома, заставляя девушку непроизвольно щуриться. Из дверного проема появилась высокая широкоплечая фигура в пятнистой военной форме, затем загрохотали выстрелы, откинувшие тварь вглубь коридора, однако та вновь вскочила и кинулась на стрелявшего, однако получила удар в челюсть и вновь отлетела назад.
   Девушка расширенными глазами смотрела на происходящее, не понимая, как этот человек может голыми руками бороться с тварью, которая с такой легкостью расправилась с ее друзьями, причем, например, Стивен был чемпионом колледжа по боксу, а этот...
   Незнакомец, между тем в очередной раз отбросил тварь от себя и, обернувшись, что-то сказал на незнакомом языке, кому-то находящемуся в комнате. Свет между тем стал угасать, а из двери появился невысокий коренастый человек с окладистой бородой и огромным топором в руках. Он посмотрел на лежащих девушек, затем подмигнул Алисе и задорно улыбнулся, а измученная трех дневным ужасом девушка неожиданно почувствовала, что внутри ее, впервые за эти дни, зародилась странная волна спокойствия и твердой уверенности в своей безопасности. Между тем мужчина обернулся и что-то спросил у стоявшего позади него гиганта, тот кивнул и скрылся в соседней комнате, из двери которой тоже стал разливаться призрачно-синий свет. Алиса увидела, как в эту дверь проковылял высокий худой юноша, кинувший на нее измученный взгляд, а за ним огромный сиамский кот в штанах и ботинках, последним появился молодой парень со странными светящимися глазами. Он подошел к стоявшему рядом с ней бородачу и, перемолвившись с ним парой фраз, покосился в ее сторону, после чего направился прямо к сидящей в глубине коридора твари.
   - Не бойся девочка, все будет окей, - неожиданно на чистом английском сказал бородач. - Кстати, как твоя подруга?
   Он наклонился к лежащей без движения Сандре и прислонил два пальца к ее шее, прислушиваясь к пульсу.
   - Ну, с ней все в порядке, правда пульс слабоват, - незнакомец еще раз ободряюще улыбнулся Алисе, но та его не слушала, во все глаза смотря за парнем со светящимся взглядом.
   Тот сжал кулаки, которые вдруг засветились призрачным золотистым светом и из них с легким треском выдвинулись два мерцающих жидким золотом полупрозрачных клинка. Тварь, видя это, тоскливо взвыла и сиганула на незнакомца, но тот, даже не двинулся с места, а просто взмахнул своими странными клинками крест-накрест и тварь вспыхнула. Золотистое свечение пожирало разрубленные останки монстра, словно огонь бумагу.
   Парень посмотрел себе под ноги, пнул догорающие останки чудовища, после чего удовлетворенно хмыкнул, молча развернулся и, пройдя мимо бородача, хлопнул того по плечу, затем с улыбкой подмигнул ничего непонимающей девушке и скрылся в комнате откуда шел свет. Бородач посмотрел вслед другу, еще раз пощупал пульс Сандры и, ободряюще улыбнувшись Алисе, направился за ушедшим. Свет на мгновение вспыхнул ярче, затем резко погас, а девушка обессилено откинулась на обшарпанную стенку и со спокойным сердцем потеряла сознание.
   Миг темноты - свет.
   - Таким образом, дорогие мои коллеги, закон Брауля-Ленса доказывает, как существование бесконечного множества параллельных миров, так и невозможность путешествия между ними, ибо - он поднял палец и на секунду замерев, ткнул в одного из студентов. - Скажите вы, господин Травушкин.
   Молодой парень, захваченный врасплох вопросом профессора, подскочил с места и смущенно уставился в пол.
   - Не знаете Травушкин, - укоризненно покачал головой учитель. - А все почему? Потому что не слушаете на моих лекциях, ладно, садитесь.
   Парень облегченно плюхнулся на свое место.
   - Так вот, - профессор подошел к доске и стал быстро покрывать ее рядами формул. - Как я уже говорил ранее, этот закон доказывает невозможность путешествия между параллельными мирами, ибо исходя из увеличения компоненты Брокеля, мы получаем бесконечное возрастание сопротивления межмирового барьера, а это в свою очередь значит, что на его пробой потребуется бесконечное количество энергии, что в принципе и требовалось доказать.
   Он поставил точку и с удовольствием услышал трели звонка, подумав, что как всегда уложился точ в точ. Студенты тем временем бодренько потянулись к выходу из аудитории и вскоре профессор остался в классе в гордом одиночестве.
   Глянув на часы, он тяжело вздохнул. В деканат тащиться не хотелось, как впрочем, и на кафедру, а следующая лекция должна была состояться в этой же аудитории, через пару, а значит, у него было чуть меньше двух часов свободного времени. Он расстегнул свой видавший виды старенький портфель и, достав новенький фантастический роман своего любимого автора, погрузился в мир волшебства и магии. В мир, где, судя по происходящему, действовали такие абсурдные физические законы, что это приводило его заточенный на науку мозг в состояние полной фрустрации. В эти минуты он бросал книгу, клянясь себе, что ни за что не станет больше читать эту тупость, но через день не выдерживал и вновь брался за чтение.
   Странный резкий звук, похожий на тот когда рвут бумагу, вырвал его из мир грез, именно в тот момент, когда главный герой своим зачарованным мечом из последних сил отмахивался от очередной порции монстров, на которых этот меч, впрочем, как и в большинстве случаев, не очень-то и действовал.
   Профессор, подслеповато щуря глаза, стал оглядывать аудиторию, ища затаившегося шутника и вдруг, с удивлением, заметил на одной из стен странное светящееся голубым светом пятно. Он завертел головой в поисках источника света и, не обнаружив оного, с интересом уставился на стену. Пятно тем временем резко увеличило свечение и вдруг точно провалилось внутрь, образовав нечто вроде тоннеля из которого в аудиторию шагнул высокий человек, очень, как бы выразился профессор - очень могучего телосложения, одетый в странную пятнистую форму. Он быстро огляделся, словно оценивая окружающую обстановку и, заметив стоящего с вытаращенными глазами профессора, приветственно кивнул. Профессор рассеяно кивнул в ответ и хотел уже спросить, кого имеет честь видеть, как из тоннеля появились еще гости. Следом из тоннеля появился молодой парень в висевшей на нем мешком пятнистой одежде, он слегка покачивался и вообще выглядел весьма утомленным. В правой руке он сжимал небольшую палку, верхушка которой мерцала голубоватым пламенем. Рядом с парнем стоял огромный кот сиамского окраса, причем одетый в штаны и высокие шнурованные ботинки, он с беспокойством поглядывал на своего спутника, который, оглядевшись, с легким вздохом плюхнулся на ближайшую скамейку. Вся появившаяся троица, не обращая внимания на профессора, чья челюсть отвисла аж до не приличия, озабоченно уставилась на тоннель, который явно стал уменьшаться в размерах. В это время тоннель мигнул и из него вынырнул невысокий человек с окладистой роскошной бородой и такими широкими плечами, что в их размахе почти не уступал появившемуся первым гиганту. Последним, в почти затянувшийся проход, протиснулся молодой парень и, окинув взглядом своих спутников, взглянул на профессора глазами полными белого огня. Этого нервы профессора уже не выдержали.
   Пришельцы оглянулись на звук удара и дружно посмотрели на выпавшую из рук старика книгу.
   Кот быстро подбежал к ней и, подняв ее, протянул впавшему в прострацию профессору. Одетый в пятнистое гигант подошел поближе и, пощелкал перед лицом старого учителя пальцами, затем, покачал головой, взял того за руку и резко надавил в нескольких местах. Профессор громко ойкнул и, схватившись за руку, укоряющее посмотрел на незнакомца.
   Тот удовлетворенно кивнул, и, улыбнувшись, повернулся к своим товарищам, бросив что-то на незнакомом профессору языке. Измученный молодой человек просто кивнул в ответ и показал своим жезлом на противоположную стену аудитории. Профессор рассеянно посмотрел в указанном направлении и к своему удивлению обнаружил там расплывающееся синее пятно. Подождав пока оно сформируется в тоннель, незнакомцы по-очереди принялись нырять внутрь голубого вихря . Последним ушел кот, махнув напоследок профессору своей лапой.
   Тупо смотря на вновь ставшей обычной стену, профессор перевел взгляд на доску с написанными формулами и вдруг вскочил, схватив лежащий на столе мел, он вдруг понял, где ошибся Броккель.
  
   Миг темноты - свет.
   Алексей смотрел вниз со стены на расстилающиеся под ней развалины городища.
   - Что выглядываем? - раздался позади него голос гнома. - Думаешь, эти загадочные преследователи и здесь нас отыщут?
   - Не сомневаюсь в этом, - Алексей вздохнул. - Они, похоже, прекрасно нас засекают, хотя я и не представляю как.
   - Значит одно из двух, либо у нас жучек, либо кто-то докладывает о наших передвижениях, - резюмировал Семен, поднявшийся на стену вместе с гномом.
   Они дружно посмотрели вниз на лагерь, в котором остались Герк с Мурзом.
   Портал на этот раз вывел их прямиком в развалины, которые, по утверждению гнома, являлись остатками натурального рыцарского замка, правда, теперь от него, кроме полуразрушенных стен, да остатков какого-то строения посередине, ничего не осталось. Меж тем место для лагеря было очень удобное, остатки замка размещались на небольшой возвышенности, стены еще не до конца развалились и это давало некую, пусть и довольно призрачную, но иллюзию защищенности. Ров, некогда окружавший замок, тоже сохранился, хотя и практически пересох, однако пробраться по той темной болотистой массе, которая в нем находилась, надо полагать, было бы весьма затруднительно. Так что единственным путем внутрь развалин оставался полусгнивший мост, однако Глорин, попытавшийся по нему пройти, едва не рухнул вниз, ибо прогнившие доски сломались, едва он на них ступил. В принципе снаружи им ничего нужно не было, так как источник воды находился прямо в развалинах замка, да и долго задерживаться в этом мире они не думали.
   - Вот пытаюсь представить, что тут произошло, - Алексей вновь повернулся к развалинам, окидывая их взглядом. - Ведь городок был немаленький, однако что-то заставило людей его покинуть.
   - Что, что - война, вот что, - фыркнул гном. - Разуй глаза.
   Он ткнул пальцем в проломы на стенах замка.
   - Видишь пробоины, поверь моему опыту, здесь поработали таранные орудия, да и там внизу земля усеяна разными железяками, - он сунул руку в карман и протянул Алексею заржавевший наконечник стрелы. - Вот, чуть в задницу мне не впился.
   Алексей покрутил наконечник в руках, удивляясь его странной форме, он походил на небольшой трезубец, и вернул тот гному.
   - Ну ладно, это в принципе понятно, но город то почему забросили?
   Гном фыркнул.
   - А зачем он захватчикам нужен? Взяли штурмом, жителей в рабство или просто перебили и пошли дальше, оставшиеся в живых разбежались, что его удерживать что ли? Стен у города нет, гарнизон можно разместить лишь в замке, а сколько тут оставишь...? - он прищурил глаз, что-то прикидывая про себя. - Ну, человек сто думаю, не больше, а смысл?
   Алексей кивнул, действительно смысла не было. Городок, по всей видимости, не являлся сколь нибудь важным стратегическим пунктом, иначе его бы не оставили, а держать тут гарнизон, да еще тратится на восстановление разрушенного замка, смысла действительно мало.
   Семен с Глорином, постояв еще немного и посмотрев на окрестности, спустились в лагерь, оставив Алексея в одиночестве. Уже смеркалось и на небе стали проступать первые звезды, а на землю упала вечерняя прохлада, заставившая друзей зябко поежиться и подкинуть дров в костер. На счет дров к счастью беспокоиться не приходилось, так как среди развалин было достаточно разного деревянного хлама, по прикидкам гнома замок забросили всего несколько лет назад, но как бы там ни было дровами и водой они были обеспечены. Источник находился в небольшой нише, сделанной в стене, и давал прекрасную родниковую воду. Гном, со знанием дела, осмотрев его, заявил, что это обыкновенный природный родник.
   - Беспокоиться, - не то спросил, не то констатировал Михайлов, бросая взгляд на застывшую на стене фигуру Алексея.
   Гном кивнул.
   - Молодой еще, но надо сказать эти крестоносцы меня тоже беспокоят, особенно их главная, - Глорин вздохнул и, нагнувшись над подвешенным котелком, сыпанул в него из мешочка. Над лагерем потянуло мятным запахом.
   - Как ты это пьешь? - поморщился Семен. - Нет, я, конечно, тоже люблю чай с мятой, но не в такой же концентрации.
   Гном пожал плечами и усмехнулся в бороду:
   - У каждого свои вкусы.
   - Не буду спорить, однако ты не договорил.
   - Ну да, - Глорин, помешав ложкой в котелке, плюхнулся опять рядом с Семеном. - Так вот их главная меня беспокоит. Как бы тебе объяснить, - он в задумчивости почесал щеку.
   Короче, когда ангелы материализуются, они вынуждены подчиняться определенным физическим законам данного мира и, не смотря на то, что многие их возможности выглядят сверхъестественными, на самом деле они не выходят за рамки прописанные Создателем для этого уровня реальности. Я понятно выражаюсь?
   - Ну, что тут не понятного, - Семен пожал плечами.- В принципе я это знал и раньше, или ты забыл, где я работаю? Хотя если честно, я не понимаю, почему вам обязательно создавать себе физические тела для воздействия, не проще ли..
   - Не проще, - прервал его гном. - Нет, можно конечно воздействовать и будучи в развоплощенном состоянии, но уровень воздействия не тот, таким уровнем обычно занимаются ангелы-хранители, там подскажут на ушко, там внушат, тут подтолкнут куда-надо, шепнут кому-надо ну и так далее. Их обучают отдельно, да и способности к этому нужны немалые, последствия надо просчитывать на годы вперед. Так что не проще и вообще, каждый уровень реальности требует своего воздействия. На этом проще находясь в обычной материальной оболочке.
   - Ладно, понял, понял, - махнул рукой майор. - Не грузи меня сейчас, лучше объясни что беспокоит?
   - Видишь ли, - гном вздохнул. - Ангелы тоже различаются по уровню умений, знаний. Короче, каждый со своими способностями, от и до. Вот это "до", меня и беспокоит.
   - Не говори загадками.
   - Понимаешь, - гном с кряхтением поднялся и, подойдя к кипящему котелку, снял его с костра. - Существуют в нашей иерархии так называемые высокоуровневые ангелы, мы их в шутку между собой называем "божками", хотя какая тут шутка, - он вздохнул и плеснул себе чай в кружку. - Да шуточного здесь мало, в старые времена таким покланялись, а многие народы делали их своими богами, но это было задолго до образования академии и в историю я вдаваться не буду. Так вот, их способности, даже в материальном теле, приближены к предельным.
   - То есть, ты хочешь сказать...
   Гном кивнул.
   - Но почему нас тогда в лесу не прихлопнули как мух?
   Глорин пожал плечами.
   - Тут загадка, такое впечатление, что он хоть и высокоуровневый, но силы своей не знает или не умеет использовать, либо это вообще аватар.
   - Аватар?
   - Ага, так называемый проводник божественной сути, - гном с шумом отхлебнул чай. - А значит, есть шанс, в любом случае, прежде чем идти дальше, надо разобраться с этой проблемой.
   - А Алексей об этом знает?
   Гном отрицательно покачал головой, и, выплеснув остатки чая с осевшей на дно кружки травой, вновь потянулся за котелком.
   - Не знает, он с такими личностями не сталкивался, уровень не тот, да и недолго он у нас пробыл, зеленый совсем. С другой стороны, не так уж и много там у нас, тех, кто мог бы заводить себе в этой реальности аватаров, буквально по пальцам одной руки пересчитать.
   - Кого-то подозреваешь? - спросил Семен, поглядывая на нахмурившегося гнома.
   Тот коротко кивнул и с шумом втянул в себя очередную порцию чая.
   Помолчали.
   - Знаешь Глорин, - майор откинулся на спину, уставясь взглядом в потемневшее небо с высыпавшими звездами. - Всегда хотел спросить, как там в другой жизни?
   Гном покосился на Семена и неопределенно повел плечами.
   - По разному, как и здесь...
   - Ну а кого-нибудь из богов, ты видел, ну или Самого...
   Глорин усмехнулся в бороду и покачал головой.
   - Нет, не видел, хотя нет, вру, Зевса видел и даже гостил у него с Владом несколько дней.
   - Правда, - Михайлов недоверчиво посмотрел на пившего чай с невозмутимым видом гнома. - И как он?
   - Как? - гном с сожалением посмотрел в пустую кружку, - Да как все, живет себе в Италии прямо у подножия Олимпа, ферма у него там виноградная, вино свое делает, очень кстати хорошее.
   - Вино? Зевс?
   - Угу, - гном встал. - Хватит болтать, спать пора, мыслю я так, что ночь спокойной будет, а посему выспаться нам надо всем.
   Он поднял котелок и, вытряхнув из него остатки заварки, направился к источнику. Сполоснув там котелок, гном примостил его на торчащий из земли камень сушиться и, подойдя к своим вещам, вытащил из рюкзака спальник.
   - Тоже мне Йода нашелся, - хмыкнул майор, наблюдая за действиями гнома.
   Дождавшись пока тот уляжется, он со вздохом поднялся и направился к своему рюкзаку. Порывшись в нем, майор извлек из внутреннего кармашка несколько черных кругляшей и, подойдя сперва к воротам, затем к проемам в стене, тщательно пристроил те в трещинах. Вернувшись к рюкзаку, он вытащил комп и, нацепив глазную гарнитуру, активировал датчики. Несколько минут пристально рассматривал получившуюся паутину, затем удовлетворенно хмыкнул и, поставив систему в режим "сторожа", сунул компьютер обратно в рюкзак. Ионные датчики покрыли своей невидимой глазу сетью всю зону замка и даже захватили часть деревни. Хотя майор и доверял ощущениям гнома, ибо тот не был простым смертным, однако всегда любил подстраховываться. В разговоре майор несколько покривил душой, ибо знал об аватарах не понаслышке, будучи еще в группе Зимина они столкнулись с одним черным колдуном, который был к тому же аватаром могучего из демона и прекрасно помнил, что тот сделал с ротой спецназа, пытавшейся его задержать. Михаил вздохнул и провел ладонью по лицу, отгоняя не самые приятные воспоминания.
   Впрочем, ночь, как и предполагал гном, прошла спокойно. Семен, вставший раньше всех, проверил записи датчиков и с облегчением убедился, что в их поле зрения ни кто крупнее собаки не попадал. Подошел Мурз, постоял пару минут, с умным видом наблюдая за действиями майора, но видя, что тот ни как не реагирует на его присутствие, фыркнул и отправился помогать гному, который вновь возился с костром, приняв на себя в этом походе обязанности кашевара.
   Герк спал "без задних ног", однако, разнесшийся через некоторое время над лагерем, аппетитный запах гномьей готовки, пробудил даже его. Юный магик, заспанный и взлохмаченный, вылез из блестящей оболочки спальника, обвел стоянку мутным взором и, пошатываясь, направился в дальний угол замка. Вскоре все собрались у костра, где гном с Мурзом организовали что-то вроде стола, пустив на это дело несколько плоских камней валявшихся внутри замка. Последним явился Алексей, который спрыгнул откуда-то со стены.
   - Ну и где ты был? - задал вопрос гном, накладывая тому гречку с тушенкой в алюминиевую тарелку.
   - Там, - Алексей неопределенно мотнул головой в сторону стены, с удивлением глядя на тарелку. - Откудова?
   - Все оттудова, - буркнул Глорин, раздавая порции остальным.
   Несколько минут все молчали, энергично стуча ложками, наконец, гном отложил свою, удовлетворенно рыгнул, подошел к почти погасшему костру и, сняв с него котелок, принялся разливать чай по стоявшим на импровизированном столе кружкам. Все невольно потянули носами, однако хоть мята в чае и присутствовала, но явно в небольших количествах, поэтому горячий напиток пошел споро.
   - Ну и где мы находимся? - спросил Алексей, протягивая кружку гному за добавкой.
   - Ну, - Герк почесал в голове. - В принципе не так далеко от нашей цели, однако есть одна загвоздка.
   Он щелкнул пальцами и над столом возникла знакомая карта древа миров. На которой светилось четыре точки: зеленая, две синих и красная, причем три первых были соединены линиями.
   - Ага, значит зеленая точка нашего старта, первая синяя это место первой крупной остановки, вторая - это то, где мы находимся, а третья, место нашей цели.
   Герк кивнул.
   - Слушь, а первый раз мы больше прошли, - фыркнул гном, разглядывая карту. - Раз в пять больше.
   - Ну да, я ведь говорил, что не успеваю открыть дальний проход, - огрызнулся магик. - Силы у меня не бесконечны, а бежать пришлось в спешке.
   - Да, но когда мы шли из Семемирья, ты проход открыл на раз.
   - Тогда я был дома, да и заклинание приготовил заранее, зарядив его в посох.
   - Кончайте грызся, - поморщился Алексей. - В чем проблема Герк, как я вижу оставшееся расстояние, меньше чем мы прошли в первый раз.
   - Меньше, - согласился юный маг. - Но помните то белое пятно, которое я вам показывал? Ну и вчера я его просканировал.
   - Ты же вроде вчера дрых вместе с котом весь вечер, - съязвил гном.
   - И все же успел. Так вот, это пятно миры без магии, или с ослабленной магией.
   - Технические миры, мдааа, - гном почесал в затылке.
   - Что это значит Глорин? - Алексей вопросительно посмотрел на гнома.
   - А тебе что в академии не говорили? - гном усмехнулся. - Ладно, неуч, слушай.
   Гном подобрал кусок дерева и принялся чертить на земле, одновременно поясняя свой рисунок. Из его спутанных объяснений выходило, что мир, помимо дерева, можно было представить в виде веера или замкнутого круга. Гном сравнил это с ромашкой, где каждый лепесток был миром и если провести посередине черту, то по одну сторону были магические миры, по другую технические, хотя если быть точнее в одну сторону от этой мифической черты усиливалось влияние магии, в другую уменьшалось, пока не сходило на ноль.
   - То есть в этих мирах магии либо вообще нет, либо она слишком слабая и, насколько я понимаю, для нашего мага это как стена. - Алексей нахмурился. - Помню, помню, Арман об этом что-то говорил.
   Герк кивнул соглашаясь.
   - Подожди, Глорин, но ведь если судить по твоему чертежу, там должно быть не несколько миров, а... тут ведь половина чертежа миры без магии. И если мы с этого края, а то место, куда нам надо, с этого, как же мы туда попадем?
   - Ну, - фыркнул гном. - Это упрощенный чертеж, проекция многомерного древа миров на плоскость так сказать, короче, тут надо прочитать целую лекцию, чтобы хоть примерно объяснить суть дела, так что не заморачивайся. Грубо говоря, между нами и целью всего несколько технологических миров, но от этого не легче. До какого мира мы сможем дойти?
   - Думаю, пробьюсь почти до конца, вот до этой ветви, - одна из веточек на чертеже засветилась ярче. - Здесь еще достаточно магии и можно попытаться накопить энергии, чтобы сделать прямой прокол.
   - Удастся?
   - Не знаю, а есть выбор? - Герк грустно усмехнулся. - В принципе можно вернуться, если вы этого конечно хотите, меня бы, если честно, это устроило.
   Гном пожал плечами.
   - В принципе, тебя ни кто и не держит, ты же не пленник и не раб.
   - Меня держит приказ императора, - зло бросил Герк.
   - Стоп, стоп, тайм-аут, - встрял в их перепалку Алексей. - Вам что, подраться захотелось, так скоро эта возможность представиться, наши преследователи здесь.
   - В смысле? - гном уставился на спокойно тянущего чай парня. - Откуда знаешь?
   - Оттуда, - Алексей ткнул пальцем в небо.- Всю ночь в астрале просидел и как только они появились, сразу засек. Трое из них остановились в лесу, он со стены виден кстати, но пока ждут чего-то.
   - Ясно чего, - со вздохом сказал майор, поднимаясь. - В лесу тогда они троих потеряли, вот видимо подмоги и дожидаются, а это значит, что пока не дождутся, не нападут, ходя если спровоцировать...
   - Самим что ли напасть? - хмыкнул Герк. - Мы тогда в лесу от них ели как отбились, драпать пришлось.
   - Не драпать, а отступать, - поправил гном, тоже поднимаясь на ноги. - Мы не хотели драки и надеялись, что они нас потеряют, но теперь видно, что это не так, а значит... Алексей, пошли, покажешь в каком они лесу.
   Герк проводил взглядом поднимающихся на стену Алексея и Глорина, тяжело вздохнул и направился к майору уже медитирующего с компьютером в руках.
  
   - Интересно он в курсе? - гном облокотился на стену, задумчиво рассматривая пустой город.
   - Не думаю, доклады он, конечно, посылает регулярно, но это в основном обычные отчеты и заметки о проделанном пути, кстати, меня удивили некоторые, - Алексей поднял камешек и запустил его в ров. -Так вот, такое впечатление, что некоторые доклады это отчеты о возможности коллонизирования некоторых миров.
   - Думаешь, но ведь практически во всех мирах мы были буквально минуты.
   - Глорин, как ты думаешь, неужели человек сканирующий древо миров на несколько ветвей вперед, не сможет быстренько снять информацию с того мира где находиться в данный момент?
   Гном покосился на товарища и неопределенно повел плечами.
   - Вот и я о том же, при его способностях поверхностное сканирование можно провести за пару минут.
   - М-да, - гном почесал переносицу.- Давно я в такие политические какашки не вляпывался, то есть наш проводник - засланный казачок, разведчик империи.
   Алексей пожал плечами. То, что Герк при каждой возможности связывается с императором и делает ему доклад, обнаружил, как ни странно, Семен. Майор, с его вечной подозрительностью, подсунул тому жучок и с удивлением констатировал, что бормотания юноши себе под нос не просто разговоры с самим собой. Герк естественно ставил защиту против прослушки, но лишь против магической, поэтому вскоре они были в курсе всех докладов магика. В принципе опасности для их группы эти доклады не представляли, но гном все же предложил при удобном случае просканировать Герка, что Алексей и сделал во время их первого длительного привала в лесу, сразу обнаружив на парне ментальную метку. Этот магический маячок позволял отслеживать перемещения Герка, где бы тот не находился. Вот тут они с гномом и вспомнили слова Гвайера о том, что они могут связаться с ним через какое-то зеркало, ибо на магика наложено заклятие метки. Старый вояка видимо пытался их предупредить, но они тогда не обратили на это внимание. И все же Алексей был уверен - к тому, что преследователи так быстро их находят, Герк не имеет ни малейшего отношения, скорее император сам направлял погоню. Скорее всего, юному магику было поручено по возможности тайно изучить пересекаемые миры, так сказать на возможность дальнейшего их использования, но погоня... Нет, император сам направил ее по их следу, а это значило, что он теперь заодно с Эммануилем. Впрочем, ничего удивительного, выгода от союза правителя империи и новоявленного правителя их Земной реальности очевидна, так что Алексей не осуждал Зерпина, тем более что тот все же дал им шанс.
   - Когда начнем? - спросил гном, имея в виду слова Алексея о провокации.
   - Да прямо сейчас..
   Он повернулся в сторону лагеря, а с его пальцев сорвались цепочки молний, заключившие майора и стоящего рядом Герка в шипящий плюющийся электричеством круг. Майор, оглядевшись, захлопнул крышку компьютера и что-то сказал нервно озирающемуся магику, затем помахав рукой друзьям, показывая что все в порядке, уселся на землю, скрестив ноги по-турецки. Герк недоверчиво покосился на спокойного "как удав" Малышева и нехотя опустился рядом.
   - Что это мяу, ты с ними сделал!? - спросил Мурз, взлетая по ступенькам на стену.
   - Ничего страшного киса, - успокоил того гном, ловя летящего к Алексею кота за шкирку. - Просто на нашего юного мага наложили одно неприятное для нас заклятие, благодаря которому нас постоянно преследуют всякие личности.
   - Заклятие? - кот удивленно уставился на Глорина, перестав вырываться из его рук.
   - Ага, - Алексей посмотрел на Герка, который, размахивая руками, что-то доказывал, сидевшему с каменным лицом, майору, - заклятие и я его сейчас нейтрализую.
   Круг молний в это время стал сужаться и вдруг, вспыхнув ярким неоновым светом, с пронзительным треском лопнул, окатив майора с Герком целой лавиной искр.
   - Все готово, теперь для всех, кто наблюдает за Герком, он исчез, а это значит, скоро заявятся гости, чтобы проверить что случилось.
   - Вот так, котик, - гном, наконец, отпустил кота и торопливо направился вниз со стены. - Пожалуй, надо и нам приготовиться.
   Герк сперва не хотел верить, что заклятие постоянной связи использовали для их вычисления, хотя и признавал что такое возможно. И даже сперва вспылил, но под напором фактов, что привел ему майор, в конце концов, вынужден был согласиться и когда гном подошел к ним, те уже разговаривали вполне спокойно. Заметив, что гном достает секиру из бездонного кармана своего плаща и проверяет пальцем ее лезвие на остроту, майор, ободряюще подмигнул растерянному магику и вытащил из рюкзака пистолет. Герк пару минут рассеяно наблюдал, как тот щелкает затвором оружия, перезаряжает обоймы, затем тяжело вздохнул и направился на стену к Алексею.
   - Дуться и обижаться будешь? - спросил Алексей, не оборачиваясь, едва Герк поднялся на стену.
   - Нет.
   Магик подошел и, встав рядом, принялся вглядываться в окружающий развалины замка пейзаж, затем спросил:
   - Откуда их ждать?
   Алексей пожал плечами.
   - А ты уверен, что они придут?
   - Да, уверен, твой босс, наверное, уже сообщил, что потерял тебя, и вскоре они захотят убедиться здесь ли мы еще, но их осталось мало..., - он на секунду задумался. - Хотя, убрав заклятие, мы теперь имеем возможность скрыться и не драться бестолку, тем более в нашей победе я не уверен. Ты готов открыть портал?
   - Где-то через полчаса.
   Алексей ругнулся.
   - Будем надеяться, что они поосторожничают. Хотя... похоже, зря, - закончил он, услышав хлесткие щелчки выстрелов снизу.
   Они с Герком сбежали вниз по лестнице. Семен стоял с пистолетом в руке и медленно поворачивался вокруг своей оси, гном с Мурзом составляли ему компанию, прикрывая спину. Заметив недоуменно смотрящих на них друзей, Глорин показал два пальца, а затем сделал круг указательным в воздухе над собой.
   - Тут двое, - пояснил Герку Алексей, внимательно оглядывая двор и тихонько толкая магика к друзьям.
   - Где? Я никого не вижу.
   В это время около родничка мелькнула туманная тень и майор, резко развернувшись, выпустил из пистолета длинную очередь. Алексей увидел, как в воздухе замелькали вспышки, словно от небольших разрывов и из ничего на землю вывалилась фигура в темном плаще. Майор же вдруг рухнул на землю, увлекая за собой гнома и открыл огонь в сторону пролома в стене, откуда за мгновение до этого вылетела пара огненных шаров. Файерболы разорвались где-то в глубине двора, не причинив никому вреда, а со стороны пролома послышался дикий вопль, затем плеск воды.
   - Блин, одежку опять попортили, - гном со злостью отодрал прорезанный рукав, и, повернувшись к майору, подал ему руку. - Спасибо, я твой должник, не повали ты меня на землю, пришлось бы умирать в очередной раз.
   - Да ладно, - Семен поднялся, отводя от глаза экранную гарнитур. - Эти гады умные, но они-то шли на бой против магов, а о технике забыли, вот я их и засек, хотя, если честно, сперва принял просто за глюк программы.
   Глорин подошел к нападавшему, лежавшему темной грудой тряпья, и сдернул с него черный балахон.
   - Точно крестоносцы, - хмыкнул он, переворачивая мертвеца и внимательно его разглядывая.
   Нападавший был одет точно в такие же одежды что и молодчики в церкви на Земле; просторная рубаха, штаны, длиннополый плащ с широкими рукавами, капюшоном и разрезами вдоль ног. Вся одежда была выполнена в бежевых тонах, а вот плащ был темно-коричневым с нашитыми на плечах и груди красными крестами. Зачем понадобилось поверх этого кутаться еще в один плащ, Алексей понять не мог, хотя причина наверняка была...точно была.
   Алексей замер, на миг ему показалось, что он уже нечто подобное видел, причем много раз. Эти плащи с крестами... В голове промелькнуло несколько туманных образов.
   - Отмучился болезный, - вздохнул гном. - Даже развоплотиться не успел, душа наверно вылетела как торпеда.
   Алексей мотнул головой, отгоняя видение, и посмотрел на гнома, потом снова на убитого крестоносца. Пули оставили на его теле слабо мерцающие отверстия, из которых теперь сочилась голубоватая, мерцающая даже при свете дня, жидкость.
   - Тебе их не жалко? - спросил Алексей, с грустью смотря на поверженного ангела. - Он ведь по сути один из наших.
   Гном не ответил, а резко развернулся и направился к своему рюкзаку, поверх которого лежал его плащ. Положив свою секиру рядом, он взял его в руки и принялся извлекать из его бездонных карманов различные предметы. Первой появилась тускло мерцающая кольчуга, которую он напялил прямо поверх камуфляжа, затем на свет появились наручи с поножами и наконец, нечто похожее на прямоугольное одеяло из крупных прямоугольных пластин, наложенных друг на друга с дыркой для головы. Подпоясавшись, в конце концов, широким поясом с нашитыми на него металлическими кругляшами, он достал из другого кармана шлем, по мнению Алексея один в один как у римских центурионов, и водрузил его на голову. Подняв с земли отложенную секиру, гном с какой-то грустью посмотрел на своих спутников, с интересом наблюдавших за его облачением.
   - Ты что это старина, в рыцарей решил поиграть? - майор подошел к гному, с интересом рассматривая покрытые рунной вязью наплечники.
   - Если бы, - гном вздохнул. - Но, увы, пока не до игры, хотя...выходи уж хватит..
   Он обошел замершего Семена и направился в сторону ворот замка.
   - Выходи, кого ты хочешь обдурить?
   Воздух перед ним заколыхался и, в проеме полуразрушенных ворот, появилась фигура, закутанная в знакомый черный плащ.
   - Так я и думал, - гном обоперся о рукоять секиры. - Хотя надо признать сперва решил, что ты аватар, а ты всего лишь павший. Майор не надо, это ему не повредит.
   Семен покосился на Алексея, который с каким-то задумчивым видом наблюдал за происходящим, и, с резким щелчком вогнав в пистолет новую обойму, замер в ожидании.
   - Ты прав, потомок горного народа, но такого то ты не ожидал, - фигура резким движением скинула плащ.
   Перед изумленными путниками престала высокая стройная девушка с длинными, практически до колен, белокурыми волосами. Смотря на вытянувшиеся лица, приготовившихся к бою друзей, она звонко рассмеялась, а ее огромные голубые глаза казалось, заглянули всем в душу. Она была одета в легкий летний костюмчик бежевого цвета и шортики такого же окраса, на ногах высокие шнурованные сапожки в цвет костюмчика. Голову обхватывал тоненький обруч с небольшими сверкающими камешками.
   - Что, мальчики, не ожидали? - белокурое чудо тряхнуло гривой волос и, гордо прошествовав мимо настороженно следящего за ее движениями гнома, подошла к майору. - Так это ты грохнул моих бестолковых помощничков.
   Она ослепительно улыбнулась и, проведя тому пальчиком по груди, пошла дальше, проходя мимо кота, она погладила его промеж ушей, назвав кисонькой, от чего Мурз непроизвольно заурчал. Около Герка она остановилась, подойдя почти вплотную, так что ее высокая грудь коснулась его груди и что-то шепнула юному магику, от чего его лицо пошло красными пятнами, и он в смущении потупил глаза. Красавица томно улыбнулась и, развернувшись на каблуках, направилась к насторожившемуся Алексею.
   - Вот кто тут главный герой, - мурлыкнула она, сверкнув своими голубыми глазами. Алексей почувствовал, что внутри него произошел странный взрыв теплоты, а забытое мужское естество зашевелилось. Девушка приблизилась поближе, обдав парня запахом молодого манящего тела.
   - Я ведь не враг вам в отличие от этих болванов.
   Ее рука ласково легла на плечо, а затем поползла вверх, ероша волосы на затылке. Алексей почувствовал, как в голове стало мутнеть, а лицо незнакомки словно подернулось дымкой. Приятная истома потекла по рукам и ногам, почему-то захотелось упасть на землю и лежать без движения. Он мотнул головой, пытаясь отогнать от себя странную слабость, и тут в его мозгу словно что-то лопнуло, а перед его взором промелькнуло усмехающееся лицо Странника. Слабость схлынула и Алексей с интересом посмотрел на приобнявшую его девушку, которая все еще продолжала гладить его по волосам. Скосив глаза, он увидел, что Герк замер на месте, уставившись в одну точку пустым взглядом, а Семен корчиться на земле словно от сильнейшей боли. Гном же так и не стронулся с места, хотя пот уже градом катиться по его лицу, выдавая усилие с которым он пытается бороться против державшего его заклятия. Даже Мурз и тот лежал у ног Герка, свернувшись клубочком, а его лапы дергались в конвульсиях. Алексей мысленно выругался и резко вскинул руки, превратившиеся в мерцающие клинки. Однако незнакомка среагировала мгновенно, резко отскочила в сторону, одним прыжком оказавшись на стене замка.
   - А ты не так прост малыш, - усмехнулась она, на мгновение превращая свое личико в отвратительную морду со звериным оскалом.
   Алексей мотнул головой, отгоняя остатки морока и, вскинув руки с мечами, стал ждать. На лбу девушки тем временем кожа лопнула и оттуда появилась пара остреньких рожек, голубые глаза наполнились клубящейся тьмой, зубы заострились, а на плечах и локтях, прорвав тонкую ткань летнего костюмчика, выросли острые шипы. Тварь зашипела и, взмахнув когтистой лапой, извлекла из воздуха тонкое копье, затем вдруг плюнула в сторону Алексея. Плевок, точно в замедленной съемке, стал растягиваться, пока не превратился в длинный шип, который ударил в вовремя подставленные парнем клинки и исчез. Падшая хрипло рассмеялась и прыгнула со стены на Алексея, целясь в него острием копья. Тот уклонился, пропуская острие над собой и сам нанес удар, который однако был легко парирован его противницей. Падшая раздраженно зашипела и обрушила на парня град ударов, заставляя того прыгать и уворачиваться от мелькавшего вокруг него копья. Неожиданно демоница остановилась и медленно попятилась назад, а затем у нее из-за спины развернулись огромные перепончатые крылья. Она взвилась в воздух, а копье в ее руках вдруг резко удлинилось, метя в грудь противнику, однако натолкнулось на радужную стену, на краткий миг вспыхнувшую перед парнем. Алексей усмехнулся и присел, посылая мысленный сигнал "биокону", а уже через мгновение взвился в воздух навстречу твари, но та резко отвернула в сторону и, мягко приземлившись наверху стены, бросила злобный взгляд на зависшего в воздухе соперника. Юноша мысленно выругался и мягко опустился обратно на землю, свернув крылья сформированные "биоконом". Скрестив клинки перед своим лицом, он принялся внимательно наблюдать за падшей. Та медленно шла вдоль стены, изредка шипя в сторону застывшего парня, и вдруг резко выбросила в его сторону руку с зажатым в ней копьем. Оружие демонессы налилось призрачным светом и принялось то удлиняться, то сокращаться, со скоростью иглы в швейной машинке, обрушивая град ударов на юношу, заставляя того метаться по двору, чтобы не подставить под удары своих вышедших из строя друзей. Демон, вися в воздухе, опять злобно захихикал, а ее длинные волосы вдруг взмыли вверх, образовав над ним некое подобие огромного нимба, и с их кончиков ударили ветвящиеся молнии. Алексей попятился назад, упал на одно колено, воздев руки над головой, и над двориком замка возник светящийся купол. Молнии с пронзительным треском разбились о купол, а он, вдруг треснув, взвился тысячами осколков в сторону твари, заставляя уже демона метаться и уворачиваться. Однако все-таки несколько осколков достали демонессу, превратив ее крылья в окровавленные лохмотья. Падшая испустила пронзительный крик полный боли, после чего буквально камнем рухнула вниз, однако тут же вскочила и, хромая, направилась к поникшей фигуре юноши. Он поднял голову и посмотрел на нее своими светящимися глазами.
   - Ты силен, мальчишка, - прошипела тварь, занося копье для удара. - Ты почти достал меня, но я, все же сильнее и теперь я убью тебя, а затем твоих друзей одного за другим, или нет сперва я ахрррр.....
   Она с удивлением посмотрела на свою грудь, откуда торчали лезвия клинков и, развернувшись, вонзила свое копье в грудь стоявшего позади нее ангелойда. Копье, пробив черные доспехи крылатого воина, вдруг начало корчиться словно живое, затем с явственным стоном испарилось. А он сам упал на колени, смотря, как проткнутое клинками тело твари, оплывает подобно гигантской восковой свече и, превратившись в огромную слизистую кучу, пытается уползти, затем, с легким вздохом разочарования, завалился на бок. Однако тут вмешался очнувшийся от магического плена гном, который с уханьем вогнал свою секиру, светящуюся потусторонним светом, прямо в шевелящуюся черную массу. Оружие неожиданно стало наливаться ярким светом, заставив Глорина отпустить рукоять и отпрыгнуть в сторону, а затем вспыхнуло подобно гигантскому бенгальскому огню, разбрасывая искры по всему двору.
   Алексей встал и, пошатываясь от слабости, подошел к лежащему ангелойду. Кровь красной струйкой вытекала из-под доспехов, распространяя вокруг странный аромат свежести.
   - Говорят, кровь моего народа целительна для людей, - слабо усмехнувшись, сказал он, едва Алексей приподнял его голову. - А ее смотри, сколько натекло.
   Ангелойд закашлялся, выплевывая сгустки крови на доспехи.
   - Не болтай ерунду у тебя, похоже, легкие пробиты.
   - Легкие, не говори глупости, такое оружие поражает весь организм, но мой народ крепкий, однако сейчас даже это не поможет.
   - Глорин, есть какое лекарство?
   Гном подойдя к ангелойду и, склонившись над ним, с минуту задумчиво разглядывал доспехи, затем нажал в нескольких местах и Алексей услышал приглушенные щелчки. Гном приподнял верхнюю часть грудного доспеха и тут же защелкнул ее снова, отрицательно покачав головой. Алексей не успел ничего увидеть, но по побледневшему лицу друга понял, что дело плохо.
   В это время к ним подошли Герк с майором. Семен был бледен, дышал с трудом и держался правой рукой за грудь в районе сердца. С магиком же судя по всему было все в порядке, хотя он и выглядел несколько ошарашенным.
   - Почему ты нам помог? - спросил гном.
   - Почему? - ангелойд обессилено закрыл глаза и чему-то улыбнулся. - Я устал. Хозяева сказали, что ошиблись в ваших намереньях и ваш поход это наше спасение...спасение всего.
   Он вновь зашелся в кашле.
   - Я помог, эта тварь...мы давно знакомы, но я..., - тело его выгнулось, а крылья распахнулись, забив по земле в агонии, заставляя Алексея пригибаться и уворачиваться.
   Неожиданно ангелойд замер и, открыв глаза, обвел склонившихся над ним необычно ясным взглядом.
   - И все же, кто твои хозяева?- вновь встрял гном.
   - Кто? - ангелойд вздохнул и с легкой улыбкой посмотрел на Глорина.- Это трудно объяснить, - он на секунду умолк.- Они те, кто есть и те, кто будет. Они те, кто были и те, кто придут, это будет нескоро, а вот мне, увы, уже пора.
   Он глубоко вздохнул, закрыл глаза и на его чело снизошел покой, а уста тронула легкая улыбка
   Сегодня они никуда не отправились, так как всем требовалось прейти в себя. А вечером посереди замка воспылал погребальный костер. Они стояли вокруг огня, думая о своем, как вдруг послышалась песня. Казалось, могучие раскаты голоса неслись отовсюду и, хотя язык был незнакомым, все поняли, о чем песня. В ней говорилось; о любви и ненависти, о предательстве и благородстве, об отваге и трусости. Волны песни набегали, унося стоящих у костра в невероятные дали, перед их глазами мелькали миры и пространства, вздымались и опадали горы, над планетами неслись века и столетия, но те ценности, что воспевала эта песня, были вечны. Песня смолкла так же неожиданно, как и началась, а на последних ее аккордах пламя костра взметнулось выше полуразрушенных стен замка и друзьям показалось, что в огне возникла крылатая фигура, которая, обведя их усталым взором, устремилась в ночное небо. И, наверное, лишь только один Алексей заметил, что пел Глорин, но когда все стали обсуждать этот момент, он промолчал.
   И много веков спустя, в старинных легендах, можно было найти упоминание об этом месте, как об "освещенном благом господним", ибо вновь отстроенный на развалинах замок, больше никогда не был разрушен. Все беды и несчастья обходили стороной его стены, точно над ними весела незримая защита. Хозяева сих земель были богаты, счастливы и любимы поданными, а их дети всегда рождались белокурыми, статными и ангельски красивыми.
  
  
   Глава 19.
  
   Ашрак довольно рыгнул и, прикрыв глаза, откинулся на спинку кресла. Запеченные черви местной реки были просто изумительны, а какая хрустящая корочка. Дела начинали налаживаться. Производители, переправленные им с рынка Дарголы, дали первое потомство и оно подрастало на глазах, так что Даргай не обманул. Кроме того, производителей женского пола он скрестил с рабами с Земли и получил очень интересные результаты, которые позволяли, наедятся, что, после нужного преобразования, из их потомства получаться прекрасные воины. Ашрак подошел к окну и несколько минут рассматривал двор замка, где около пятидесяти воинов, внешне похожих на людей, только с кожей покрытой неким подобием хитинового панциря, отрабатывали упражнения под руководством старого легионера. Это был один из последних его опытных командиров и с этим у него, увы, были большие проблемы. Правда, парочка людей с мира Земли имели кое-какой опыт в военных делах, но он несколько отличался от нужного. И все же выбирать пока не приходилось. Демон вздохнул. К сожалению, они еще не дозрели, однако когда выдут из чанов, да поднатаскаются, будет то, что нужно.
   - Мой лорд, - посередине столовой возник образ верховного мага, заставивший Ашрака оторваться от размышлений и вопросительно посмотреть на своего помощника.
   Тот быстро согнулся в полупоклоне и, дождавшись, когда лорд благосклонно кивнет, продолжил:
   - Я хочу доложить, что восстановление стены практически завершено.
   - Хорошо, как закончите, преступайте к наложению защитных заклятий.
   Фигура вновь поклонилась и растаяла облачком серого дыма.
  
   Вообще-то стену, расположенную на некотором удалении от замка, охватывающую его гигантским полукругом и упирающуюся обоими концами в отвесную скалу, расположенную к северу от замка, лорд решил восстановить после исчезновения пленника. Новый бог почему-то был настолько обеспокоен побегом, что это невольно передалось и Ашраку. Наверное, поэтому он решил восстановить стену, тем более что к этому времени отделка замка была завершена, и освободилось множество лишних рук. К тому же, как известно, рабы не должны прохлаждаться без дела, ибо тогда у них в головах заводятся различные нехорошие мысли. Можно конечно было отправить лишних в пыточную, но вот туда - то они точно всегда успеют. В результате, посовещавшись со своим Верховным магом, который в последнее время стал главным его советником, Ашрак решил заняться ремонтом стены. И вот теперь, по словам мага, она была закончена, впрочем, Ашрак не собирался верить на слово. Он прошел через залу на балкон и, расправив крылья, взмыл в воздух.
   Восстановленная практически по всей своей длине стена чернела темными заплатами новых блоков, что были вытесаны из камня, добываемого в ближайших горах. На одной из башен он увидел скопление воинов и, снизившись, несколько минут кружил над ней, наблюдая, как солдаты на руках втаскивают наверх катапульту. Ашрак с грустью вспомнил, как попросил Грея привести ему какое-нибудь земное оружия, ибо, что стояло на его "терминаторах" всегда производило на лорда неизгладимое впечатление, однако "белый" отказался. В принципе он ожидал подобного и поэтому несильно расстроился. К тому же его зачарованные катапульты могут метать и огненные и ледяные снаряды, да и в магах он недостатка не испытывал, так что постройка надежной защиты замка всего лишь дело времени, а уж его у него в достатке.
   Лорд опустился на стену. Крыло хоть и отросло, но еще плохо слушалось и быстро уставало, к тому же вдруг разнылось не на шутку, так что он решил немного пройтись по отстроенной заново стене, оглядывая хозяйским взором проделанную работу. Ров, тянущийся вдоль стены, очистили от колючек, углубили, расширили и готовили к пуску воды. Группки рабов видневшихся то тут то там, под бдительным присмотром надсмотрщиков, заканчивали последние недоделки. Строительство стены близилось к завершению, и Ашрак испытывал, если можно так сказать, чувство глубокого удовлетворения, хотя и не был уверен, что она когда-либо понадобиться, тем более что войск пока катастрофически не хватало, а значит, для защиты стены можно будет выделить лишь небольшие отряды. К тому же мир этот закрыт для всех, а значит, ни кто не может сюда вторгнуться, правда и он не может этого сделать по отношению к соседним мирам, если только напасть на свой родной мир. Он на минуту задумался, прикидывая последствия, но потом мотнул головой, отгоняя сладкие видения. Демон пошевелил отросшим крылом и, прислушавшись к ощущениям, недовольно рыкнул и направился дальше пешком. На каменных плитах оставались четко отпечатанные следы впивавшихся в камень когтей, Ашрак недоуменно посмотрел себе под ноги и с раздражением подумал, что камень стен не надежен, однако другого материала в этом мире не было. Можно конечно было организовать доставку материала из родного мира, но Ашрак не рискнул, это уже была бы полная беспечность, а ведь Высочайший ясно дал понять, что он хотел бы чтобы вся эта ситуация держалась в тайне. А еще его мучила неизвестность, он прекрасно понимал, что Драг-Рег что-то задумал, но вот что понять он не мог. Высочайший знал явно нечто такое, чего не знал он, не зря ведь он через подаренного летающего кота, сообщил о том, что Ашраку надо подготовить несколько казарм для принятия двух легионов из его личного войска. А надо сказать, что легионы властителя всегда славились своей беспощадностью и кровожадностью, собранные из различных порождений тьмы, которые в обычных условиях просто перегрызлись бы, в рядах армии Владыки они все подчинялись ему беспрекословно, сея среди врагов ужас и смерть. И вот, ему доверена честь, управлять этими армиями.
   Раньше эту новость он бы воспринял с огромной радостью, но сейчас вся эта ситуация начинала ему порядком не нравиться. Лорд остановился и вонзил свои когти в стену, кроша в пыль потдатливый песчаник. Выходило, что в результате он оказался меж двух огней, с одной стороны владыка Драг-Рег, с другой новый бог Эммануил, или Грей, как он любил себя называть.
   - Повелитель, - раздалось за спиной лорда.
   - Слушаю тебя Рудгар, - не поворачиваясь, рявкнул Ашрак, способность верховного мага находить его, где бы то ни было, иногда начинала раздражать лорда.
   - Мой лорд, казармы для дополнительных войнов построены.
   - Хорошо, пойдем, посмотрим.
   На этот раз он последовал примеру мага и просто перенесся к месту строительства. Маг и демон возникли прямо посреди недавно возведенного здания. Стража неторопливо подгоняла рабов убирающих оставшийся после стройки мусор, которые тут же шарахнулись в стороны с ужасом глядя на Ашрака. Демон брезгливо отпихнул ногой с пути трясущуюся женщину и, проследив взглядом как она, ударившись о стену, медленно сползает вниз, оставляя на ней кровавую дорожку, удовлетворенно втянул в себя силу ее жизненную силу.
   - Душу не упустите, - кинул он стражникам, - потом воплотите куда-нибудь.
   Страж, похожий на четырехрукого крокодила, кивнул и, вынув из складок своего балахона кристалл уловителя, неспешно направился к трупу. Ашрак несколько мгновений разглядывал скорчившихся в ужасе рабов, прикидывая, не забрать ли еще у кого жизненной силы, но передумал и последовал вслед за магом, который терпеливо ждал его около выхода из здания. Построенные бараки представляли из себя два длинных прямоугольных, одноэтажных здания, вытянутых вдоль скалы, в которую упирался один из концов стены. Стены казарм вздымались вверх почти на четыре роста Ашрака и отстояли друг от друга почти на три раза по столько, так что внутренне пространство получилось довольно приличное, что впрочем, было не лишне, ибо в легионах Высочайшего встречались различные существа. Кроме того внутри все пространство казармы было разбито на отделения, похожие на обычные стойла в конюшне. Они вышли на плац расположенный между двумя зданиями и выстланный мощными гранитными плитами с нанесенными на них магическими символами. Лорд наклонился и провел над ними рукой, впитывая в себя смысл рун.
   - Такого как вас не удержит, но любого другого, - Рудгар сжал кулак, показывая, что произойдет с попавшим. - Но это конечно на крайний случай.
   Ашрак соглашаясь, кивнул, он, конечно, не собирался идти против Драг-Рега, но....
   Демон выпрямился и, бросив последний взгляд на строения, расправил крылья. В несколько взмахов он оказался на вершине скалы, у которой приютились бараки. Тут находилась небольшая наблюдательная площадка с парой баллист. Дежурные солдаты, увидев повелителя, пали ниц и, повинуясь его небрежному жесту, уползли в небольшую нишу выдолбленную в скале неподалеку. Маг появился через несколько минут, и тут же площадку накрыла туманная дымка.
   - Ты все подготовил? - спросил лорд Рудгара, с интересом рассматривавшего окруживший их туман.
   - Да, мой лорд, однако все это бесполезно ни одна магия не может пробить стену этого мира.
   - Это и не потребуется, у меня такое ощущение, что эта стена скоро исчезнет сама.
   Маг удивленно посмотрел на демона, но промолчал, хотя когда неделю назад демон приказал изготовить мощную пентаграмму переноса, подобная мысль закралась ему в голову. Правда тогда он ее отогнал, решив, что Ашрак просто хочет поэкспериментировать с преодолением стенок барьера, но видимо демон все же задумал что-то другое. Маг тихонько вздохнул. Для того чтобы начертить подобную диаграмму пришлось лезть в тайники, извлекать из них старинные книги и сидеть за ними дни на пролет, ибо Ашрак не спешил делиться своими знаниями. Это порой раздражало Рудгара, ибо он надеялся с помощью демона овладеть силами неведомыми ему ранее, но тот даже и не думал заниматься обучением своих верных последователей. Оставалось только стиснуть зубы и продолжать работать, завоевывая доверия лорда, ибо только с его помощью можно было покинуть этот умирающий мир. Однако если Ашрак говорил правду насчет исчезновения барьера, а Рудгар в принципе в этом не сомневался, то зачем ему пентаграмма? Демоны ведь относились к разряду существ, которые могли довольно свободно перемещаться между мирами, без всяких пентаграмм. Получается, что Ашрак чего-то опасается и готовит себе путь отступления, на случай если сам уже будет не в состоянии осуществить перемещение. Значит, грядет крупная заварушка. Рудгар мысленно выругался.
   А ведь именно он связан узами договора, подписанного им как главой клана для предотвращения бесполезной бойни между его соотечественниками и демоном, мало того договор составлен так, что само его существование зависит от жизни этой зверюги.
   Рудгар глянул в сторону задумавшегося лорда и зябко передернул плечами, а еще лорд любил улыбаться, обнажая два ряда своих острейших клыков.
   Наконец демон шевельнул крыльями и, кивнув на прощанье магу своей рогатой головой, рассеял заклятие защиты, после чего, расправив крылья, ринулся вниз со скалы.
  
   Святой Эммануиль восседал на своем хрустальном троне, установленном в Гранитном храме, специально построенном на территории Швейцарии в честь его первого сошествия, и принимал гостей. Два огромных белокрылых ангела стояли по бокам от трона, опираясь на свои огненные мечи и строгим взором осматривали прибывавших гостей. Правители государств вместе с первыми леди, министры, да и прочие влиятельные люди этого мира по очереди подходили к его трону и склонялись в почтительном поклоне, прикладывая по очереди ладонь правой руки ко лбу, затем к сердцу. Он с легкой улыбкой всезнающего отца любящего свое чадо, выслушивая их приветственные речи, величественно кивал и осенял благодатью, после чего гости проходили в большой зал, где играла музыка и стояли столы с угощениями.
   Молодой бог еще раз оглядел зал, отмечая всех присутствующих, и мысленно скрипнул зубами. Как всегда отсутствовали правители России, Китая и нескольких восточных государств, так и не признавшие в нем Мессию. Мало того, даже обычные люди в этих странах не поддержали его проповедников, - отвергли новую веру. Это было плохо. Молодой бог вздохнул. И ведь ничего не помогает: ни политические санкции, ни эмбарго, ни даже угроза силового принуждения. Последнее вообще подтолкнуло страны-изгои к созданию военного союза. Эммануиль горестно усмехнулся, подумав, что проще было бы применить свою все возрастающую силу, демонстративно уничтожив столицы этих стран, но что-то постоянно сдерживало. Иногда казалось, что стоит ему переступить эту черту и случиться нечто такое, что низвергнет его с шаткого престола единовластного владыки этого мира. Молодой бог мотнул головой. И все же без усмирения этих непокорных он не сможет полностью владеть этим миром, а значит оставалось одно: он пошлет своих верноподданных в последний крестовый поход и они с радостью добудут ему победу, подавив сопротивление еретиков. Собственно именно для этого он и собрал сегодня всех своих верноподданных. Что ж, не он в этом виноват и не он захотел этой войны, так что все жертвы останутся на совести неприсоединившихся. Что же касается его верных последователей, то души погибших направляться прямо в его райские кущи и частично пополнят небесную армию, а вот побежденные... побежденные... ну, у его ручного демона вечная нехватка рабов.
   Он осенил благодатью очередного коленноприклоненного и с неожиданной грустью подумал, что не хотел, чтобы все было так, как сейчас. Многие годы он мечтал помогать людям на всю катушку, скрепя сердцем терпел все эти дурацки ограничения и запреты, установленные непонятно когда и неизвестно кем. И вот теперь он на вершине, а толку? Некоторые из бывших друзей восстали против него, и многих из них уже нет в живых, а их кровь стекает с его рук. Он сжал кулаки.
   - Ну почему все так?! Почему!!?- прошептал он. - Почему?!
   Влад - его лучший друг с которым они прошли огони и воды. Друг с которым они столько времени, тайком, мечтали о новом; более счастливом, более честном и гуманном мире . Ну и где же он? Заперт им самолично в мире-тюрьме и даже не хочет разговаривать. А ведь еще недавно они были единомышленниками и в том что случилось есть большая доля и его стараний. Не раз они вместе восставали против установленных законов и ограничений, стараясь помочь чем только возможно обычным людям. Не раз шли против Старейшины и его прихлебателей. А уж чего только стоило постоянно выслушивать нравоучения этого старика или других высокоуровневых ангелов, а их бредни о Создателе. И что? Где этот мифический всеблагой, всезнающий Создатель, где он? Где его ангелы с карающими мечами? Где его сын, принесший себя в жертву? Где? А вот нету, - нет их и никогда небыло. Хотя, возможно, где-то, в неизведанных далях и существовал могучий разум, создавший все это многообразие миров, но уж он-то явно не имел отношения к тем байкам о всемогущем Создателе, что вдалбливали им в академии. Этот разум наверняка холоден, расчетлив и беспрестрастен, ибо только такой ум, по его мнению, мог создать такое многообразие миров. И кстати, этому разуму наверняка совершенно нет дела до этих мелких людишек, что населяют лишь малую часть некогда созданного им мироздания. Вот в это он верил. А на счет "по образу и подобию", да бросьте...неужто сам Создатель выглядит так? Бред. Мелочные, склочные, вечно трясущиеся за свою шкуру и материальные блага существа, постоянно готовые вцепиться друг другу в глотку, чтобы урвать кусок пирога повкуснее... и это создания Всевышнего? Да в такую ерунду невозможно поверить, скорее уж правы были Земные ученые долгое время ставившие предком человека обычную обезьяну. Впрочем, многие из этих людишек и сейчас не лучше.
   Молодой бог рассмеялся во весь голос, заставив всех оглянуться в его сторону.
   - Ничего, ничего продолжайте, - махнул он рукой. - Развлекайтесь дальше, просто у меня настроение хорошее, о делах поговорим позднее.
   Он сделал знак рукой музыкантам, расположившимся над гостями на небольшом резном балкончике, и те заиграли незатейливую, но веселую мелодию. Эммануил еще раз внимательно оглядел собравшихся и, поднявшись с трона, величественно прошествовал в зал, кивая кланяющимся ему и изредка осеняя повторной благодатью особо избранных. Прошествовав между гостями, он поднялся по широкой, точно автострада, мраморной лестнице и вошел в заботливо распахнутые перед ним врата, за которыми располагалась чудесная оранжерея с беседками и фонтанами, накрытая сверху прозрачной крышей. Его ангелы остались снаружи, заняв место по бокам от стоявших в почетном карауле гвардейцев Объединенной Земли.
   Узенькая тропинка, выложенная малахитом, привела его вглубь сада к оплетенной виноградной лозой беседке, проход в которую закрывали струи воды, падающие с ее крыши. Вода стекала по ступеням, сделанным из черного гранита, и исчезала где-то среди высокой травы окружающей беседку, однако стоило ему подойти ближе, как этот искрящийся маленькими радугами поток иссяк. Он шагнул внутрь и, замер, с изумлением уставившись на расположившихся внутри незваных гостей.
   - О кто это у нас в гостях? - обратился к сидевшим молодой бог, быстро сгоняя изумление с лица. - И все же, невежливо проникать в дом в отсутствие хозяина.
   Странник, развалившийся в роскошном резном кресле, лишь слегка усмехнулся и переглянулся с сидевшем в соседнем кресле старцем, чье лицо украшала длинная белоснежная борода. Хотя с другой стороны трудно было назвать старцем этого здорового мужика, одетого в шелковую косоворотку с орнаментом в древнерусском стиле и какие то мешковатые штаны подпоясанные черным кушаком. Эта старомодная одежда, вкупе с босыми ногами, делала его похожим то ли на каратиста, то ли дзюдоиста русского разлива, присевшего отдохнуть после активной тренировки.
   Тем временем старец окинул изучающим взглядом старавшегося казаться невозмутимым Эммануиля, и в его глазах промелькнуло неприкрытое презрение.
   - Что ж Эммануил, - Странник, одетый как всегда в свою замызганную штормовку, рассеянно похлопал руками по карманам и, достав из внутреннего конфету в золотистой обертке, кинул ее молодому богу.
   - Это еще зачем? - спросил тот, с подозрением смотря на упавшую у его ног конфету.
   - Да так, чтобы чуток подсластить момент, - усмехнулся Странник. - Мы ведь собственно прибыли сюда, чтобы сообщить тебе принеприятнейшую новость. Ревизоры так сказать прибыли и решили, что ты не справился, а поэтому с сегодняшнего дня можешь считать себя свободным от всех управляющих обязанностей.
   - В смысле, - молодой бог нахмурился, пытаясь осмыслить сказанное.
   - В прямом смысле сынок, - пробасил старец, бросив взгляд на Странника, который извлек из кармана еще одну карамельку и принялся ее пристально разглядывать. - Или тебе надо сказать по-простому, ну тогда, пожалуйста,...Пошел ты на......
   Странник поморщился, выслушивая трехэтажное высказывание своего товарища, но промолчал, лишь вздохнул и сокрушенно покачал головой.
   - Да как вы смеете!!!! - молодой бог вытянул руку, выпуская из ладони луч, который испарил ажурный мраморный столик, стоявший между сидевшими гостями. - Да я вас...!!
   Старик удивленно взметнул седые брови и, усмехнувшись, щелкнул пальцами.
   - Сколько энергии, какая импульсивность, - покачал головой Странник, смотря на растерянного молодого бога, который теперь был заключен в шар, состоящий из небольших голубоватых шестиугольников.
   - Тупая энергия, - бестолковая, впрочем, как и он сам, - бросил старик в ответ.
   - Ты слишком критичен, Рун, вспомни себя в его годы.
   - Я был умнее.
   - Ой, ли, - рассмеялся Странник. - Дури в тебе было не меньше, да и сейчас хватает, или думаешь, бороду отрастил и поумнел сразу. Так ведь не зря люди про седину и беса в ребро гуторят.
   Старец покосился на Странника и, проведя рукой по своей бороде, внутри которой неожиданно заискрились миниатюрные молнии, усмехнулся, но промолчал.
   А тем временем за стенками шара вспыхнуло голубое пламя, охватывая тело молодого бога с ног до головы. Эммануиль сжал руку в кулак и, размахнувшись, ударил ей по стенке шара, но тот даже не вздрогнул. Недоуменно посмотрев на полыхающий белоснежным пламенем кулак, молодой бог вновь обрушил его на стену своей тюрьмы, - тщетно. Он на секунду замер, смотря ненавидящим взглядом на Странника и его спутника, затем раскинул руки в стороны, а из его груди ударил яркий свет.
   - Ну, сейчас начнется светопреставление, - буркнул Странник, доставая из внутреннего кармана своей штормовки черные очки.- Выдержишь?
   Старик только пожал плечами, как бы говоря этим, что не сомневается в своих силах.
   А меж тем заключенный внутрь шара Эммануиль постоянно претерпевал трансформации: драконы и джины, огненные смерчи и ледяные вихри, странные кристаллические образования, с концов каждого кристалла которых слетал анигиляционный огонь, плазменные облака и вообще нечто нематериальное, что было видно только глазам Странника и его спутника.
   - Может, хватит, - Странник вздохнул, отбрасывая в сторону так и неразвернутую конфету, которая исчезла в воздухе, не долетев до гранитного пола беседки. Огонь за стенками шара полыхнул еще сильнее и тут же погас, словно залитый мощной струей воды. Тяжело дышащий Эммануиль, смотрящий на своих незваных гостей ненавидящим взглядом, несколько мгновений стоял, покачиваясь, затем с легким вздохом рухнул на колени. Шар тут же покрылся сеточкой трещин и с тихим звоном осыпался вниз струйками светящегося песка, выпуская молодого бога на волю.
   - Успокоился, - Странник подошел к измученному Эммануилю и, достав из воздуха бокал с водой, протянул тот поверженному богу, но тот только отмахнулся.
   - Ну почему? - прошептал Эммануиль, не поднимая взгляда.- Почему? Я ведь хотел как лучше, я ведь помогал, я ведь творил добро, я...
   - Я, я... - Старец покачал головой. - Гордыня твоя все отрок - гордыня. Гитлер, знаешь ли, тоже хотел как лучше, и Наполеон и Македонский и еще тысячи таких же, чьих имен история не запомнила.
   - Причем здесь они? - огрызнулся молодой бог. - Я же не завоеватель и не убийца.
   - Нет, вы поглядите на него, - старец покачал седой головой. - А попытка захапать целый мир - это не завоевание? А кто не так давно собирался отправить армии в последний крестовый поход.
   - Но они ведь шли против меня. Я ведь им давал все, а они....- Эммануил сбился.
   - Все!!! - глаза старца сверкнули огнем. - Ты сам-то понимаешь, что ты им дал? Думаешь, благо? Беспечная жизнь и исцеление всех болезней думаешь, стоят потери свободы воли, - превращения в тупое стадо молящихся животных. Думаешь, этого хотят люди?
   - А до этого они кто были? - вскинулся Эммануил. - То же стадо, только управляемое кучкой зажравшихся чинушь, через радио, газеты, телевидение. Где вы там видели свободу воли, а? Зато болезней, несправедливости и насилия было через край. Я по-крайней мере избавил их от этого.
   Молодой бог с усмешкой посмотрел на нахмурившегося старца и, поднявшись с колен, зло бросил:
   - Что крыть нечем?
   - Твоих заслуг мы не отрицаем, - буркнул старик. -А вот насчет геноцида и принуждений ты бы помолчал. - Старец взмахнул рукой и перед ними развернулся блестящий экран, на котором отобразилась большая площадь заполненная народом. Люди с плакатами и транспарантами что-то громко скандировали, изредка распевая речевки и трубя в различные музыкальные преспособления, лидеры протестующих поднимались на трибуны, что-то там говорили, но, в принципе, народ вел себя спокойно. Однако вот толпа что-то забеспокоилась, люди стали оглядываться, а на их лицах появилось выражение недоумения и испуга. Невидимая камера резко развернулась, одновременно взмывая вверх и смотрящим стали видны бронетранспортеры въезжающие на площадь. Бронированный машины шли прямо на людей заставляя их пятиться назад. Толпа дрогнула и принялась расступаться, а в броневики полетели палки и камни. Одна из машин неожиданно резко остановилась, а торчавший из башенки пулемет, медленно опустил воздетый к небу ствол....
   - Ну и что, всяко бывает, - пожал плечами Эммануил. - Раньше что лучше было, да я тысячу таких же картинок покажу, даже похуже этой.
   - Да это так.
   Кивнул Странник и в его голосе Эммануилу почудилась просто нечеловеческая усталость, словно этот странный тип нес на своих плечах бремя страшного груза. Молодой бог мотнул головой и на миг его взгляд встретился с глазами Странника. Жалость, понимание и какая-то безраздельня грусть плескалась в глазах этого человека, а еще знание...Эммануил вздрогнул ибо на секунду ему показалось, что этот человек знает все...все что было и что будет, а так же то что может быть, но не произошло по каким-либо причинам.
   - Это так, - снова повторил Странник. - Но, мальчик мой, ты отобрал у людей свободу, - право мыслить и принимать решение самим, ты просто превращаешь их в тупых и покорных животных, а потом еще удивляешься, почему они не хотят такого счастья, - он покачал головой видя что Эммануиль хочет возразить. - Не перебивай. Да ты построишь свой идеальный мир, но воздвигнешь его на крови и костях людей, а последний твой крестовый поход ввергнет мир в столетия войны,- не спорь я был там, я видел.
   Он снова посмотрел на Эммануиля и тот вздрогнул вдруг осознав, что Странник действительно был там, действительно все видел. Молодой бог с ужасом смотрел в глаза стоящего напротив него человека, видя в них ад.
   - Да, ты почти победишь и мир склониться пред твоим могуществом, но твой демон, которого ты по наивности считаешь ручным, выступит против тебя. И тогда твоим подданным забывшим, что значит самим принимать решение, забывшим что значит испытывать боль, унижение и лишения, придется познать все это с лихвой. Но они вспомнят, поверь мне - вспомнят. Вспомнят что значит честь и отвага, вспомнят каково это стоять до последнего, прикрывая отступающих друзей, вспомнят горечь поражений и радость побед. Вспомнят и поверь, не благодаря тебе. И в той войне, истерзанная, но все же объединившаяся против общего врага Земля, - победит, но думаешь, те люди, разбившие легионы демонов, будут так же восхвалять тебя? Нет, ты станешь проклятым богом, отвергнутым и забытым, - Странник грустно усмехнулся.
   - Подумай Эммануил, подумай, так ли уж нужен будет им твой рай? Вспомни Адама и Еву, что им не хватало в раю?
   - И чего же, - пробормотал Эммануиль, пытаясь осознать все что он услышал.
   - Да самого простого, - самостоятельности. Возможности самим принимать решения, доходить до всего самим - своим умом. Ибо именно это Создатель и подарил своим детям, именно это и есть его частица, его дар и его проклятье, - неумолимая жажда свободы и истины. Именно эта жажда движет человечество, заставляет его метаться из крайности в крайность, но идти вперед. Так что человечество некогда переросло Рай, он стал ему просто не нужен, но остался мечтой,- той мечтой куда оно стремиться, создавая по-пути все плохое и хорошее. Человечество словно подросток, ищет себя, ошибается, делает глупости, режется об острые углы прогресса и знаний, но движется, - движется к своему раю.
   - Или аду.
   - Или аду, - согласился Странник, - но это будет выбор человечества, а ты его опять хочешь засадить в детский манежик и заставить пускать слюнки.
   Он покачал головой.
   - Но это еще не все. Твои перекрывания троп и порталов, вызвали гравитационные коллапсы в соседних измерениях, да и в самой Солнечной системе появились области с нарушениями основных физических констант и даже я не могу сказать к чему это приведет.
   - Но почему? - молодой бог растерянно посмотрел на своих судей.
   - Почему, - Странник в задумчивости почесал свою переносицу, - ну наверное проще проще объяснить это так: представь, что все бесконечное множество миров - это единый живой организм, а все эти тропы и порталы - кровеносные системы.
   - А я их перекрыл, - докончил шепотом пораженный Эммануил.
   - Вот именно, - Странник улыбнулся. - Да, я не представил тебе своего друга - это Перун.
   - Тот самый.
   - Да, тот самый, - пробасил Старец и Эммануил заметил как по его волосам и бороде пробежали цепочки молний. - Мы отправимся с тобой в академию и наведем там порядок, а после решим накопившиеся проблемы - согласен.
   Эммануиль на мгновение задумался. В его мозгу проносились обрывки видений; разрушенная планета, покрытая скелетами городов, орды демоницеских существ заполонившая их улицы, отчаенье в глазах гибнущих людей....
   - Нет, - молодой бог вдруг резко вздернул голову, точно приняв какое-то решение и в его зрачках полыхнул огонь. - Нет, может все что вы сказали и правда, но этот мир мой, а я его Владыка и никто из вас не может мне приказывать. Я сам решу все проблемы, мне не нужны нянки, - хватит, хватит вашей власти, уже была, натерпелись, наслушались. Сплошная демогогия, десять заповедей - бред. Может я один раз и попался в вашу ловушку, но больше этого не будет.
   Он превратился в огненный вихрь и пробив потолок беседки на секунду огненным облаком застыл под стеклянной крышей.
   - Я есмь!!! Я господь мира сего!!! - прогремело сверху и на Странника с Перуном обрушился дождь из расплавленного стекла. - Молитесь мне!!! Просите и дано будет!!! - Огненное облако растаяло.
   Странник стряхнув с плеч штормовки стеклянные капли вздохнул и посмотрел на своего спутника, который стоял в задумчивости опираясь на, неизвестно откуда появившийся, посох.
   - Он ничего не понял.
   - Нет, Перун, ты не прав, он все прекрасно понял, но увы - тьма уже проклюнулась в нем.
   - А все, что ты ему сказал, правда?
   - Правда, - Странник извлек из кармана еще одну конфету и развернув обертку отправил ее в рот. - Да, я сказал ему правду, но если честно, невсю. - Он тяжело вздохнул и посмотрел на Перуна взглядом в котором блескалась звездная бездна. - Я не сказал ему, что настоящим демоном станет он сам.
  
  
   - Легионы готовы к отправке, мой господин, - последние слова демон выдавил с ухмылкой, вызывающе глядя на лорда Ашрака.
   Ашрак спокойно оглядел волосатого похожего на гротескного уродливого медведя демона и, выпустив когти, одним ударом отсек ему одну из шести лап, заставив того взвыть. Развернувшись спиной к скулящей твари, он посмотрел на выстроившиеся под стенами его замка легионы, что были давно обещаны ему Величайшим.
   - Генерал Арпег, - бросил он не оборачиваясь. - Величайший отдал вас в полное мое распоряжение и если вам не дороги остальные ваши четыре конечности, то можете продолжать в том же духе.
   - Я понял, мой лорд, - в голосе генерала больше не звучала насмешка, хотя покорности тоже не прибавилась. - Сейчас же отправляюсь руководить отправкой.
   Ашрак кивнул.
   - Да, я вскоре открою портал, - он повернулся к Аргепу. - Кстати, генерал, я сказал остальные четыре, а у вас осталось пять конечностей, но я как твой хозяин не могу быть неправым, а значит..
   Когти блеснули вновь и еще одна из лохматых лап заскребла по каменным плитам, вновь заставив генерала взвыть. Ашрак усмехнулся и опять перевел внимание на стоящие легионы, машинально прислушиваясь к удаляющемуся поскуливанию Аргепа. Крылатый кот, сидевший на одном из зубьев крепостной стены, подлетел поближе и уставился на Ашрака вспыхнувшими глазами.
   - Не стоит портить моих войнов, лорд, - проговорил он голосом Драг-Рега.
   Ашрак фыркнул.
   - Величайший, его руки отрастут через несколько десятков цхамов, однако он научиться уважать своего лорда.
   Кот на секунду задумался, нервно дергая хвостом и крыльями.
   - Ладно, - наконец выдавил он. - В конце концов я сам подарил тебе эти полки, так что делай с ними все что хочешь.
   Глаза кота потухли и Ашрак привычным движением подхватил падающее с крепостного зубца тельце животного, затем облегчено вздохнул. Разговаривать в таком тоне с Драг-регом было верхом безумия, ибо он наказывал и за менее неучтивые реч, однако если не поставить командиров приданных ему полков на место прямо сейчас в дальнейшем можно ожидать чего угодно. Тем более, что эти легионы принодлежали к элитными войсками самого Высочайшего и даже лорды- демоны обычно были им не указ. Ашрак нервно дернул крылом.
   - Однако обломать их продеться, - проборматал он себе под нос и сжал в ладоне висевший на шее амулет, активируя окно портала.
   Солдаты по двое проходили в открытый Ашраком портал, чтобы появиться на плацу, где их ожидал верховный маг и около полутора сотен терминаторов размещенных по его периметру. Лорд не был настолько глуп, что бы доверять своим новым войскам.
   На миг около портала возникла заминка, так как один из летающих демонов пытался пролететь в окно портала, однако размах его крыльев превышал размер, а посему при переходе их просто оторвало. Тепер эти конечности валялись рядом с проходом, а стоявшие рядом демоны ржали и пинали все еще трепыхающиеся крылья, создавая неразбериху и не обращая внимания на выкрики командиров. Наконец ударами, пинками, а кое где и отсеканием лишних, не столь важных конечностей, командирам удалось восстановить порядок и колона вновь двинулась внутрь портала.
   Когда Ашрак вернулся в Аид, то обнаружил, что здесь уже наступила ночь. Он пару минут всматривался в потемневшее небо, впервые задумавшись о природе этого странного явления. И действительно, попади сюда обычный человек, он скорее-всего удивился бы, почему на этом осколке мира, где не имеется даже обычного светила, тем не менее происходила смена суток, да и вообще откуда здесь брался дневной свет? Однако раньше демона эти вопросы не интересовали,но все же если бы он спросил об этом верховного мага, то тот рассказал бы ему, что ночь тут наступала не всегда. В первые годы после великой битвы богов, здесь всегда была полумгла, и лишь столетия спустя нависшее над израненной землей серое небо впервые стало испускать свет. И все же, как бы там не было, когда когти демона вновь вступили на землю Аида, здесь царила ночь и лишь легкое мерцание воздуха, позволяло разглядеть что-то в паре шагов от себя. Однако тьма Ашраку была не помеха, его глаза одинаково хорошо были приспособлены как к свету, так и ко тьме,- ко тьме даже лучше, ибо более-менее яркий свет заставлял его постоянно щуриться.
   Верховный маг как всегда появился через нескольких мгновений после его прибытия.
   - Ну как все прошло?
   - В принципе все в порядке мой лорд, - маг склонился в поклоне. - Вели они себя вполне нормально, сейчас устраиваются в казармах.
   - Хорошо, - демон облегченно вздохнул, он боялся, что новоприбывшие что нибудь да выкинут.
  
  
   - Ну и зачем ты меня сюда вытащил?
   Странник спокойно положил удочку на воткнутую в землю рогатку и обернулся к спрашивающему. Высокий темноволосый господин одетый в шикарный деловой костюм с раздражением смахивал белоснежным платком пыль со своих ботинок.
   - Нельзя было встретиться где-нибудь в более приличных условиях? - он оглядел свой платок и, вздохнув, выбросил его в траву. - Между прочим, чистый шелк.
   - Я и не сомневался, Дес, - Странник вдруг резко подхватил удочку и рванул ее на себя, подсекая. Пластиковое удилище выгнулось дугой, показывая, что добыча попалась вполне приличная. Несколько минут он боролся с рыбиной, пытавшейся уйти в заросли тины, и вот уже у него в руках забился небольшой сазанчик. Он снял рыбу с крючка и, отпустив ее в садок, сполоснул руки в реке
   - Неплохой сазанчик попался, на пол кило поди тянет, - Странник достал из банки свежего червяка и насадив того на крючок, отправил поплывок точно в небольшое "окошко" чистой воды, приютившееся среди густых зарослей речных водрослей.
   - Ты меня за этим позвал? - чопорный господин усмехнулся, пригладив рукой и без того тщательно уложенные волосы. - Сказал бы, я тебе целую машину таких привез, да покрупнее.
   - Не сомневаюсь, - Странник ухмыльнулся. - Ты никогда не понимал прелести рыбалки, ладно будь по твоему.
   Через пару минут они уже входили в небольшое кафе в маленьком немецком городке, а в элегантном господине одетом в светлый парусиновый костюм и пахнущего дорогим парфюмом, трудно было узнать Странника. Они прошли в глубь полупустого помещения и уселись за одним из столиков.
   - Что пожелаете господа? - официант появился как по мгновению волшебной палочки.
   - Пока по бокалу пива, - заказал Странник и оглядев зал спросил. - А почему так пусто?
   Официант недоуменно посмотрел на них.
   - А вы разве не в курсе, сегодня же месса в честь открытия храма всемогущего Эммануила, вот большинство и собралось в церкви.
   - А что у вас есть его церковь? - спросил спутник Странника, удивленно приподняв бровь.
   - Ну да, наш католический храм в последнее время совсем опустел поэтому приход закрыли, вот по решению магистрата ее и переделали в церковь Эммануила, не простаивать же зданию.
   Странник грустно улыбнулся и, в ответ на вопросительный взгляд своего спутника, лишь пожал плечами.
   - И все же, смотрю, вам это не очень-то нравиться? - вновь задал вопрос официанту Дес.
   Тот подозрительно оглянулся на сидевших в глубине зала нескольких посетителей и коротко кивнул.
   - Вы проницательны.Знаете, в моей семье все были добропорядочными католиками, а отец всегда твердил, что надо работать и самому зарабатывать на свой кусок, чтобы ни от кого не зависеть. Я привык придерживаться этих же принципов и никогда не чурался любой работы. А сейчас? - он махнул рукой. - Только и слышно: "помолись Эммануилу и он тебя накормит, помолись и излечит,помолись...помолись"- делать ничего не надо только бей поклоны.
   - А разве это не хорошо, ни забот ни хлопот?
   Официант пожал плечами.
   - Кому как, я вот лично привык работать и всего добиваться сам, а не разбивать лоб о пол, - официант вздохнул. - Ладно, извините меня, господа, но надо идти, сейчас принесут ваш заказ.
   Проводив его взглядом, Дес неожиданно рассмеялся, заставив редких посетителей ресторанчика оборачиваться в их сторону.
   - Нет, ну это надо же, всю жизнь люди мечтают о том что бы все получать ничего при этом не делая, а когда это им дают, некоторые еще и нос воротят,- поистине странные создания. К тому же получается, дорогой мой друг, что вас уделали собственным же оружием.
   - Перестань, Дес, - поморщился Странник. - К тому же они скорее воплотили в жизнь вашу задумку, нежли нашу. Впрочем, если забыл, то даже ты сам некогда выступал именно против такого мира, что сейчас создают на Земле Эммануиль и его подручные.
   - Я помню, слишком хорошо все помню, - Дес умолк и его глаза гневно блеснули, он наклонился вперед, внимательно вглядываясь в спокойное лицо Странника. - Неужели сейчас ты согласен со мной? - голос его стал елейным, хотя глаза горели холодным огнем.
   - Согласен? - Странник откинулся на спинку стула и покачал головой. - Нет, по всем позициям нашего спора, я остался при своем мнении.
   - Тогда что же тебя смущает? - Дес откинулся на стуле и достав из кармана сигарету, щелкнул изящной золотой зажигалкой, прикуривая. - Иль тебе не нравиться, что кто-то выполняет за тебя всю работу, создавая рай на земле.
   - Рай? - Странник покачал головой, - издеваешься? Где ты его увидел? В рай не должны ходить четким строем под заунывные песнопения и уж тем более не стоит туда загонять насильно. Рай - это по сути цель пути, настолько дальняя и порой недостижимая, но от этого не менее желанная. К тому же, у каждого он свой, разве я не прав? Наверное есть он и у тебя, конечно, если ты не забыл, что это такое?
   Собеседник Странника погасил огонь в глазах и пару минут разглядывал своего оппонента задумчивым взглядом, затем грустно усмехнулся. Взяв бокал с пивом, он пару минут крутил его в руке, затем приложился к нему.
   - Хорошее пиво, - констатировал он, опустошив половину бокала. - Но, насколько я понимаю, мы тут находимся не из-за теологических споров и даже не из-за пива.
   - Ты прав, - Странник тоже взял свой бокал. - Мне нужна твоя помощь.
   - Да неужели? - Дес снисходительно улыбнулся, внимательно смотря на собеседника через стекло стакана, однако было видно, что он находится в некотором замешательстве. - Ты и просишь меня о помощи?
   - Не совсем о помощи, но..., короче, Дес, мне нужно, что бы ты свернул свою деятельность в нескольких мирах.
   - И всего-то? - Дес холодно улыбнулся и одним глотком осушил бакал. - С чего бы я тебя слушал-то?
   Странник вздохнул и жестом фокусника извлек из воздуха красную пластиковую папку, бросив ее перед собеседником на стол. Тот только хмыкнул и, беззвучно поаплодировав, пододвинул ее к себе.
   - Все так серьезно? - спросил он через несколько минут, закрывая паку и в задумчивости постукивая кончиками пальцев по ее обложке.
   Странник промолчал.
   - Но почему я не в курсе?
   - Твои слуги не очень-то спешат тебя беспокоить, ведь ты их так "любишь", особенно когда они орут от боли.
   Дес оскалился, обнажив на мгновение ряды белоснежных клыков и, вновь открыв папку, принялся повторно просматривать ее содержимое.
   - А ты уверен, что твои посланцы справятся? Может стоит нам...
   - Не стоит, - Странник покачал головой. - Положение и так не стабильно, а наше вмешательство может привести к катастрофе. Кстати, моими путниками заинтересовались Дальние, они даже сперва пытались помешать, однако потом одумались.
   - М-да...дела, - Дес в задумчивости взъерошил свои идеально уложенные волосы. - Ладно, - он хлопнул ладонью по папке,- никогда не думал, что это скажу, но я согласен. Надеюсь, ты доволен.
   - Вполне, - Странник поставил пустой бокал на стол. - Может еще по пивку?
   Дес лишь молча окинул собеседника холодным взглядом и, резко поднявшись, вышел из ресторанчика.
  
   Влад сбросил тушу оленя рядом с пещерой и позвал Тессу, демоница вышла из пещеры потягиваясь словно кошка, но увидев тушу убитого животного, укоризненно посмотрела на Влада. Обладая чрезвычайно острыми коготками, которые к тому же могли удлиняться и становиться этакими маленькими костяными ножами, как машина для разделки она подходила идеально, чем Влад бессовестно и пользовался. Поэтому Тесса, представив себе полностью сегодняшний объем работы, только вздохнула. Влад развел руками и потихоньку ретировался с глаз демонессы, аргументируя тем, что собирается разведать дальний лес. Демонесса, уже разложившая оленя на импровизированном разделочном столе, которым являлся специально притащенный им плоский валун, лишь зашипела.
   Влад облегченно вздохнул и зашагал вниз по уже натоптанной им тропинке. Исследовать новый мир доставляло ему истинное удовольствие, хотя этот мир новым не казался, он был двойником его родного мира, лишь с тем отличием, что разумной жизни здесь не было. Точнее сказать она когда-то была, но затем здесь что-то произошло, что-то, что уничтожило всю разумную жизнь на этой планете. Вот только что?
   Магическая составляющая этого мира была настолько тонка, что даже самое простейшие заклинание требовало долгой подготовки. Выход в местный астрал отнимал уйму энергии, но так же не давал нужных ответов. И все же кое-что удалось узнать. У Влада создалось стойкое впечатление, что этот мир вычистили,- вычистили от разумной жизни, причем постарались даже в астрале не оставить следов. Это было странно - странно и необычно и отнимало уйму сил. Однако Влад не сдавался, к тому же делать все равно было нечего. В результате он все же нашел в астрале некие посылки, что на этой планете случилась война, однако кто воевал, когда и за что, он так и не понял. Как ни понял и того куда исчезли местные жители поэтому, бросив свои изыскания в ментальном поле планеты, обратился к бренной земле. Тесса же полностью посвятила себя обустройством найденной ими пещеры, которая, судя по запаху, некогда была логовом какого-то хищника и располагалась на склоне небольшой горы, однако животное благоразумно ни разу так и не появилось у своего бывшего логова. Влад, еще слабый после своего "возвращения", помогал мало, поэтому первое время все проблемы с их обустройством и кормежкой легли на плечи демонессы. Однако та похоже была даже рада, заботясь об обессиленном ангеле точно его родная мать, кроме того у Тессы открылась прямо таки страсть к плетению и она вычистила весь ивняк росший по берегу небольшой речушки, что протекала у подножья горы. Так что вскоре в их импровизированном жилище появились плетеные кресла, коврики и другая подобная утварь.
   Короче, они обживались, что, по мнению Влада, было не лишним, так как застряли они здесь надолго, ибо по его расчетам для пробоя межмирового барьера требовалась энергия небольшой АЭС. Правда, была еще одна возможность, он мог уйти, скинув свою физическую оболочку... но Тесса. Влад сам не понимал, что испытывает к этому странному существу. Рожденная в одном из кругов адского мира, она воспитывалась в духе своих сородичей, и ангелу даже думать не хотелось об ее прошлом, однако его тянуло к ней и с каждым днем они сближались все больше. Может быть именно поэтому он каждый день старался как можно скорее сбежать, ссылаясь на то, что необходимо исследовать окружающие окрестности, хотя вполне мог бы это сделать из астрала.
   Тем не менее, неожиданно для него самого, эти походы принесли результат. Гора, где находилась их пещерка, была довольно пологой, - этакий огромный холм с выступающими скальными породами и с растущим на склонах смешанным лесом. Постепенно она переходила в безлесную равнину, которая тянулась до самого горизонта, а у подножия, точно разделительная черта, протекала небольшая речушка со множеством островков, заливчиков и стариц. А вот с западной стороны гора переходила в некое подобие плато, которое затем резко обрывалось, нависая над рекой скалистым утесом. Плато частично было покрыто лесом, а то, что он обнаружил на другой части, удивило его, ибо там, на поляне, расположилась научная база. По-крайней мере, скорее всего именно эту функцию выполнял некогда данный комплекс. Однако эта база была сооружена не людьми, но по его ощущениям созданиями очень похожими на человека, так как все стулья, оборудование и другая утварь были сделаны именно для таких или очень похожих существ, как и он сам. Уже с неделю он изучал заброшенную базу, причем впервые у него забрезжила надежда, вырваться из этого мира, ибо база снабжалась энергией от некоего подобия атомного генератора. Он, конечно, умел считывать с предметов информацию, однако эти были созданы все же не людьми, и это умение ему практически ничего не дало, хотя кое-что он все же узнал. База состояла из шести зданий похожих на четырехугольные пирамиды в основании, только вместо острых вершин у них были купола. Выполненные из золотистого материала по ощущениям похожим на пластик, все шесть зданий были одинаковой величины и раскиданы по всей поляне, однако одно из зданий, седьмое, отличалось. Похожее по виду на куб оно расположилось практически на краю плато и сразу привлекло Влада, так как буквально бурлило энергией. И если проникнуть в остальные здания не составляло труда, так как двери из прозрачного пластика особой преградой нельзя было считать, да и проломов и трещин в стенах было предостаточно, то дверь этого здания не поддалась, даже попытке магического взлома. И выдохнувшись после пары таких попыток, он просто принялся обследовать доступные здания. База была заброшена довольно давно, хотя скорее не заброшена, а законсервирована, ибо некоторое количество энергии все же подавалось в нее, но время взяло свое. И хотя когда он заходил в некоторых помещениях зданий загорался свет и начинали шуметь какие-то механизмы, в основном он натыкался на слабо искрящиеся провода, убитых током мелких животных заросли паутины и полуразрушенные остатки электроники. И Владу осталось только гадать, почему эта аппаратура не была демонтирована, как впрочем, и база, а если неведомые исследователи собирались вернуться, то почему это не сделали. Вопросов было множество и ему доставляло удовольствие лазить по заброшенным строениям, изучая оставленное оборудование и гадая, чему оно могло бы служить.
   За этим делом его однажды застала Тесса, однако демоница не проявила интереса к полуразрушенным строениям базы, так же она отвергла предложение Влада о переносе их жилья в одно из зданий. Ей было привычней в пещере, однако хозяйственная жилка демоницы взяла свое и та, обнаружив на местном подобии кухни различную утварь, немедленно ее приватизировала и утащила в пещеру. Кроме того демонессе понравились мягкие лежанки и она заставила Влада демонтировать парочку, для обустройства их пещеры, после чего потеряла к базе всяческий интерес, предоставив ему полную свободу действий.
   Сегодня он собирался получше исследовать одно из зданий, где обнаружил огромный пульт управления с множеством мониторов непривычной овальной конфигурации и странных кресел которые, казалось, были сделаны из темно-синего желе. Как ни странно, но пульт явно находился в рабочем состоянии. По нему постоянно пробегали цепочки огоньков, а на некоторых мониторах бежали строчки каких-то значков и крутились разноцветные графики. Это было странно, ибо, судя по ментальным отпечаткам, здание покинули более сотни лет тому назад.
   Входная дверь внутрь здания отсутствовала как таковая, а пол внутри покрывал слой грязи из земли, песка и кусков оборудования, тем более эта внутренняя грязь помещения сильно констатировала с чистотой комнаты, в которой находился пульт. И все же запустение стало проникать и сюда, неведомые механизмы, поддерживающие работу автоматики, видимо постепенно выходили из строя. Прозрачные пластиковые двери, ведущие в комнату с пультом, срабатывали не всегда, порой долго и натужно жужжа невидимыми моторчиками, а в светящемся блеклым светом потолке было много темных пятен.
   Влад обогнул странные кресла похожие на желеобразные прямоугольники и положил руки на пульт, стараясь не касаться кнопок. В его сознании замелькали картинки, и он впервые смог увидеть, как выглядели существа, построившие эти сооружения, к его удивлению это были люди, точнее двое из них, еще двое были явными гуманоидами, хотя и отличались от людей более высоким ростом, а так же некоторыми чертами лица. Например, у них не было носа, а лишь выпуклость с двумя дырочками, четырехпалые руки и странные образования на голове, типа костяных гребней. Картинки сменяли одна другую, мелькая перед внутренним взором Влада, со скоростью кинопленки. Было понятно, что люди внимательно наблюдают зачем-то, двое из них постоянно находились внутри желейных кресел, а остальные периодически сменяли их. Влад оторвал руки от пульта и, мотнув головой, посмотрел на кресла, стало понятно, что основное управление осуществлялось не без их помощи. Он в нерешительности потоптался рядом, а потом осторожно сел в кресло, непроизвольно задержав дыхание при погружении в желеобразную массу.
   На мгновение Влад погрузился во тьму и судорожно вдохнул, к счастью в нос ничего не проникло, наоборот возникло чувство, что он оказался в огромном пустом помещений. Он пошевелил сперва руками, затем ногами, пытаясь определиться с чувствами,- все работало нормально. Однако оставалось ощущение некоторой подвешенности и пустоты вокруг, словно он висел посреди огромной темной комнаты. Влад замер, пытаясь сообразить, что делать дальше, как вдруг пространство вокруг засветилось, а в голове отчетливо зазвенел голос произносящий фразу на неизвестном языке.
   - Извините, я не понимаю, - пробормотал он.
   Голос замолк, а потом вдруг на чистейшем русском произнес:
   - Производиться информационная обработка поступающих данных, оператору "альфа" произвести срочную коррекцию.
   - Чего произвести?
   Свет вокруг вдруг вспыхнул ярче, а Влад к своему недоумению обнаружил себя висящим над планетой, от неожиданности он вздрогнул и закрутился на месте, пытаясь понять, что произошло. Планета под его ногами дернулась и по ней пошли помехи точно по экрану телевизора.
   - Внимание сбой телеметрии, нарушено проецирование, оператору рекомендовано воспользоваться дублирующей системой.
   - Э..э..э, - выдавил из себя Влад понявший, что планета под ногами всего лишь изображение, спроецированное компьютером. - А восстановить нельзя.
   Несколько минут ничего не происходило, однако изображение перестало дергаться и обрело полную четкость и объемность.
   - Восстановление функций, показать область коррекции?
   - Да.
   Изображение стремительно двинулось навстречу. Невидимая камера скользила над планетой с сумасшедшей скоростью, не давая сосредоточиться на проносящихся под ней видах планеты. Вот она зависла, и Влад вдруг увидел знакомый пейзаж, камера смотрела на их гору со стороны степи, затем картинка вздрогнула и исчезла, уступив место объемной компьютерной карте, на которой засветилась зона похожая на небольшую воронку.
   - Зона "Д", повышенное излучение, возможен спонтанный хроносброс, рекомендуется немедленная коррекция, - вновь завел голос.
   Тем временем воронка на экране вспыхнула, скачком расширившись на несколько метров и тут же вновь практически схлопнулась. Однако этого мгновения ему оказалось достаточно, Влад вдруг ясно понял, что эта воронка - портал и было похоже, что некто неведомый пытается проникнуть в этот мир.
  
  
  
   Глава 20
  
   Город был мертв. Пустые окна его домов безучастно взирали на путников, словно глазницы прогнивших черепов, а скелеты высоток, гнилыми зубами, выпирали из обломков более мелких зданий. Сквозь смесь из металла, стекла, пластика и бетона, кое-где можно было увидеть кусочек зеленого газона или неповрежденные участки дорожного покрытия. Однако это были лишь жалкие остатки. Город уже умер и, похоже, давно, а то, что уцелело, было лишь жалкими останками былого величия. Пыль, поднятая налетевшим ветром, противно скрипела на зубах, упорно пыталась залезть во все щели одежды, заставляя отплевываться и щурить глаза. Кроме того странная хмарь, похожая на смог, серым пологом висела над городом, от чего постоянно казалось, что уже наступил вечер. Пятерка путешественников, одним из которых был странный кот, стоящий на задних лапах и с подозрением нюхавший воздух, вдруг с изумлением закрутили головами, видимо стараясь определить, откуда раздается странный свистящий звук.
   - Ё-мое, - гном рухнул прямо там, где стоял, откатываясь за полуразрушенную стену. Взрыв рванул совсем рядом, окатив скорчившихся в укрытиях путешественников бетонной крошкой вперемешку с землей. Глорин осторожно выглянул из-за стены, но пронзительный свист нового снаряда заставил его нырнуть обратно. Обстрел продолжался еще несколько минут, заставляя всех вжиматься в землю, затем резко стих.
   - Вроде все, - резюмировал, вслушиваясь в звенящую тишину, Семен. Он вынул бинокль и, прильнув к его окулярам, принялся пристально всматриваться в сторону, откуда велся огонь.
   - Нифига себе почетная встреча, - отряхиваясь, проворчал подошедший гном.
   - Не думаю, что стреляли по нам, - не оборачиваясь, бросил Семен, который уже сменил позицию и смотрел в противоположную сторону.
   Алексей, посмотрев на гнома, вытряхивающего из волос и бороды цементную крошку, хмыкнул и присоединился к майору, который развалившись на куске плиты среди кучи полуразрушенных бетонных блоков с торчащей во все стороны арматурой, пристально всматривался в окуляры бинокля. Плюхнувшись рядом с Михайловым на пузо, он несколько минут оглядывал полуразрушенные здания города, но кроме куч обломков и мусора ничего нового не увидел, однако, судя по удивленному лицу майора, в бинокль тот разглядел несколько больше.
   - Что-то есть?
   - Непонятно, странное движение, но плохо видно, в пыли все, однако судя по такой артподготовке, что-то вскоре будет.
   Алексей кивнул и с тревогой покосился на скрючившихся за небольшой стеночкой Герка с Мурзом, которые даже сейчас не решались поднять свои головы. Юный магик и так был слаб после перехода, а этот обстрел буквально вогнал его в какой-то ступор, однако, надо отметить, что Мурз чувствовал себя не многим лучше. Кот буквально прильнул к земле, вцепившись в нее всеми когтями и плотно прижав уши к голове.
   - Ничего, скоро отойдут, - усмехнулся майор, заметив озабоченный взгляд Алексея. - Я помню, когда первый раз на учениях нас взрывпакетами пугали, так командир меня на полосу чуть ли не пинками загонял.
   Он вновь прильнул к биноклю и тихонько присвистнул:
   - Ну ни хрена себе.
   - Что там? - Алексей приподнялся, пытаясь из-за груды обломков рассмотреть происходящее, однако ничего нового не увидел.
   - Подожди не там, вот...
   Договорить он не успел, послышались равномерные глухие удары и металлический скрежет, а земля вздрогнула, завибрировав мелкой противной дрожью, которая становилась все сильнее с каждой секундой.
   - Это что землетрясение?!! - прокричал подбежавший гном.
   - Какое там, смотрите!!
   Одно из полуразрушенных строений вдруг вздрогнуло и стало медленно оседать, подняв целые клубы пыли, а через мгновение внутри них проступила гигантская тень. По разрушенному городу, лавируя среди остовов зданий, а иногда и проходя сквозь них, превращая те окончательно в груду обломков, медленно шагали огромные боевые роботы. Стволы пушек хищно шевелились, выискивая цель, а с пилонов, установленных на плечах стальных гигантов, изредка срывались ракеты и уносились в сторону, откуда недавно велся артиллерийский огонь. Изумленный Алексей прикинул высоту стальных монстров и только присвистнул, получалось, что самый маленький, похожий видом на стального кузнечика, вставшего на задние лапы, был не меньше пятнадцати метров.
   В это время ожили и молчавшие до этого пушки невидимого противника стальных гигантов. Вновь раздался вой летящих снарядов и вокруг боевых машин расцвели облака разрывов, однако было похоже, что крупного вреда они им не наносили. Алексей ясно увидел, как один из снарядов ударил в борт одного из роботов и взорвался, однако огромная машина лишь слегка пошатнулась и как ни в чем небывало продолжила свое движение вперед, а через некоторое время обстрел прекратился. Скорее всего, невидимый противник, видя, что обстрел не приносит нужных результатов, решил не расходовать боеприпасы зазря.
   - Смотрите, там и люди есть.
   Алексей оглянулся на голос и с удивлением обнаружил рядом с собой Герка, распластавшегося на обломке бетонной плиты. Юный магик с интересом разглядывал происходящее на поле боя.
   - Действительно пехота, - согласился майор, передавая бинокль Алексею. - Только они закованы в доспехи не хуже нашего гнома.
   Алексей прильнул к окулярам и стал всматриваться в происходящее. Действительно, рядом с огромными боевыми машинами находились люди, которые, точно мураши, сновали между ног гигантов. Он нажал клавишу приближения, и электронная оптика бинокля послушно увеличила одного из пехотинцев. Облаченный в боевой скафандр со множеством двигающихся частей, тот сам был похож на небольшого робота, если бы не снятый шлем, который он держал в руках, ковыряясь в его внутренностях. Рядом, прислоненное к останкам стены, стояло его оружие, больше похожее на гибрид пулемета с танковой пушкой. Закончив со шлемом, пехотинец водрузил его на место и, точно пушинку подхватив свое огромное орудие, двинулся вслед за остальными.
   Алексей передал бинокль Глорину и переполз ближе к магику.
   - Герк, мы можем уйти отсюда?
   - Не знаю, - Герк в задумчивости взъерошил волосы. - В этом мире трудно творить магию, ты разве сам не почувствовал?
   Алексей кивнул. Действительно, с самого проникновения в этот мир у него создалось впечатление, что вокруг него как бы образовалась некая пустота. Нет, энергия была, но воспользоваться ей он мог с трудом, причем даже его способность получать энергию из всего, здесь почему-то практически не помогала. В результате, чтобы накопить сил для мало-мальски существенного заклинания, здесь требовалось время и терпение. Так что если в этом мире и существовали маги, то они должны были бы плести долгие сложные заклятия, постепенно концентрируя в себе нужную силу, а для спонтанного применения заклятий держать при себе специальные амулеты, в которые заранее было бы закачено нужное количество энергии. Алексей вздохнул:
   - Сколько нужно времени?
   Магик задумался.
   - Трудно сказать, в этом мире для создания портала потребуется довольно сложное заклинание. Ну, думаю, я буду готов попробовать дня через три.
   - Нам бы выжить тут эти три дня, - Алексей в задумчивости покачал головой. - Ладно, ты тут главное сильно не высовывайся.
   Он перекатился обратно.
   - Ну как?
   - Все так же, роботы двинулись дальше, но остановились там, - Семен ткнул пальцем вправо. - Пехота прочесывает здания, правда, слава богу, сюда пока внимания не обращают. Кроме того....
   Рассказ майора прервал странный режущий слух свист, и над головой друзей пронеслась тройка серповидных летательных аппаратов. Сделав разворот над пехотинцами, уклонившись от ракет выпущенных роботом охранником, они высыпали бомбы и, полоснув по роботу красными лучами из своих орудий, умчались прочь.
   Проводив их взглядом, майор вновь прильнул к биноклю, а Алексей сложил руки в подобие бинокля и сформировал между ладонями увеличительное поле. Место, где, по словам Семена, до этого находилась пехота, теперь больше всего походило на небольшое лавовое озеро, которое бурлило и выплевывало в разные стороны куски раскалённой магмы. Робот охранения лежал рядом, подогнув ноги и воткнувшись в землю торчащими вместо рук орудиями, а на металлическом корпусе отчетливо были видны дымящиеся борозды. Несколько роботов развернулось назад, направляясь к поверженному товарищу, как вдруг им в спину ударили знакомые лучи и Алексей увидел, что из развалин домов показалось несколько странных машин своей конструкцией сильно напоминавших гигантских "сороконожек". Эта неожиданная атака позволила насекомоподобным машинам безнаказанно подбить еще трех роботов и лишь после этого опомнившиеся стальные гиганты обрушили на своего шустрого противника ответный огонь. Две "сороконожки" взорвались практически сразу, еще одна задымилась, однако рванула в сторону и исчезла среди останков зданий, оставшиеся последовали за ней.
   - Однако шустрые машинки, - резюмировал Семен. - Да и оружие у них получше, о.., смотрите.
   "Сороконожки" вновь атаковали своих противников, пытаясь взять их в кольцо, однако на этот раз их излучатели не причинили роботам особого вреда. Вокруг боевых машин возникли сполохи какого-то защитного поля, и нитки красных лучей просто растаяли в воздухе, не долетая до корпусов стальных гигантов. Наскомоподобные машины тут же попятились назад, пытаясь скрыться среди развалин, но ответный удар орудий их противника не позволил этого сделать, превратив большинство "сороконожек" в дымящиеся груды искореженного металла. Неожиданно со стороны, откуда пришли роботы, раздался нарастающий гул, и над головами друзей промелькнуло несколько стреловидных машин которые, заложив вираж, скрылись в висящем над городом тумане. Через пару минут в той стороне к небу взметнулись огромные языки пламени, а налетевший горячий ветер принес гул далеких взрывов. Уцелевшие роботы перестроились и медленно двинулись вперед, изредка ведя огонь по невидимому Алексею противнику.
   - Мда весело тут, - гном плюхнулся на землю и прислонился спиной к бетону. - Знаете, что я думаю? Линять нам надо отседова, а то такая машинка наступит невзначай и нам того....
   - Быстро не получиться, магии здесь практически нема, Герк обещает не раньше чем через три дня.
   - Понятно, - Глорин вздохнул и, запустив руку за пазуху, извлек оттуда шоколадный батончик. - Значит, торопиться некуда, можно и перекусить.
   Семен сполз с плиты и устроился рядом с гномом.
   - Получается, мы тут застряли, - констатировал он, забирая у гнома шоколадку и откусывая кусок с другой стороны. - Однако Глорин прав, сидеть здесь просто так - нельзя, если нас найдут, то еще неизвестно, будут ли вообще разбираться кто мы такие или просто..., - майор сложил пальцы пистолетиком и, направив их на гнома, сделал "пуф", после чего дунул на пальцы.
   - Ну, тогда, надо найти укрытие, подвал там какой-нибудь или пещерку, - резюмировал Алексей.
   - Думаю, с этим-то проблем у нас не возникнет, - усмехнулся Михайлов.
  
   Майор ошибался. Местные архитекторы явно придерживались на этот счет другого мнения, по крайней мере, обследовав несколько близлежащих зданий, они так и не отыскали ни одного помещения ниже уровня земли. Гном, простукав пол одного из домов, долго хмыкал себе под нос и, в конце концов, заявил, что фундамент здания цельнолитой, а так же сделан из неизвестного ему материала. Посоветовавшись, решили продолжить поиск в группе полуразрушенных высоток, которая находилась метрах в трёхстах, напротив их нынешнего укрытия.
   - Выглядят они явно получше, да и у подобных зданий должен быть основательный фундамент, а так же куча подводок, - рассуждал гном, разглядывая здания в бинокль. - А значит, какой-никакой подвал должен быть.
   - Не уверен, - покачал головой майор. - Мы же не знаем причин нелюбви местных к подвалам, может у них какое табу на этот счет или еще что, а всю канализацию и прочие удовольствия можно по земле протянуть.
   - Смысл спорить, - пожал плечами гном.- В любом случае те здания пострадали куда меньше окружающих и если не подвал, то укрытие с крышей в любом случае найдем.
   В конце концов, после непродолжительных препирательств, остановились на полуразрушенной шестнадцатиэтажке, что располагалась, не так далеко от места их нынешней дислокации. В бинокль здание выглядело достаточно крепким, хотя верхние этажи представляли из себя крошево обломков бетонных перекрытий с торчащими оттуда штырями арматуры. А вот нижние были практически не разрушены, причем в некоторых окнах даже уцелели оконные рамы с остатками стекол. Однако добраться до него оказалось не так уж и просто, мало того что здание оказалось несколько дальше, чем представлялось и пробираться к нему пришлось через завалы, так еще откуда не возьмись вновь появились стреловидные машины местных и друзьям приходилось срочно прятаться. В результате едва они остановились на короткий привал, как Герк, еще не до конца пришедший в себя, просто рухнул, где стоял, и заявил, что больше не сдвинется с места.
   - Ладно, место неплохое, - заявил майор, оглядывая практически целую комнату, правда без перекрытий, потолка и одной из стен. - Заметить нас тут трудновато будет, конечно, если у них нет тепловизоров или другой подобной фигни, хотя на это...
   - Странно, - вдруг перебил Семена, Герк.
   - Что странно? - майор вопросительно посмотрел на юного магика.
   Герк, сидевший у стены, кивнул вверх.
   - Странно, мы здесь уже сколько времени находимся?
   - Четыре часа пятнадцать минут, - отрапортовал майор, глянув на ручной хронометр. - Если говорить точно, то по московскому времени сейчас около 11 вечера.
   Все дружно задрали головы и посмотрели на странную зеленоватую хмарь заменяющую в этом мире небо.
   - Тут время наверняка не совпадает с нашим и вашим.
   - Возможно, - согласился Герк.- Наверное просто глупости всякие лезут в голову. Однако темнеет тут долго. Когда мы сюда прибыли я думал что солнце уже село и скоро окончательно стемнеет, но с тех пор ничего не изменилось.
   Алексей вдруг почувствовал, что его дергают за штанину и, обернувшись, вопросительно посмотрел на Мурза.
   - Что случилось?
   - Помимо того, что я грязный, мяу, нечесаный и у меня кончилась "Суперкиска", а недавно нас чуть не прибило этими бабахающими штуками - практически ничего, - фыркнул кот. - Хотя, мяу, нет, вру, еще мои ушки беспокоит странный скрежет, доносящийся вон оттуда, - он махнул лапой в направлении оконного проема.
   Алексей подошел к окну и, осторожно выглянув наружу, несколько мгновений прислушивался, внимательно оглядывая окружающие развалины.
   - Ничего не слышу.
   - Конечно не слышите, вы люди вообще мало что слышите.
   Мурз подошел к окну и, одним прыжком перемахнув через подоконник, махнул лапой, приглашая последовать за собой.
   Алексей пожал плечами и, бросив взгляд на вопросительно смотревших в него сторону товарищей, направился вслед за котом.
   - Вы куда, оглашенные? - крикнул гном, с кряхтением поднимаясь со своего места.
   - Мурз тут что-то услышал, хочет посмотреть.
   Майор, переглянулся с гномом и, покачав головой, проворчал:
   - Совсем ополоумели, находимся в зоне боевых действий, а они поперлись смотреть что-то такое, что нашел кот.
   Судя по насупленному виду гнома, тот был вполне согласен с Семеном и Алексей на мгновение замер в нерешительности. Тем временем Мурз, ловко взобравшись на кучу обломков рядом с домом, оглянулся и, еще раз призывно махнув лапой, скрылся из виду. Пришлось все же последовать за ним, оставив Семена вместе с уставшим Герком.
   Кота нигде не было видно и они с Глориным потратили около десяти минут на поиски своего пушистого спутника, пока его не заметил гном, взобравшийся на большой холм из металла, бетона и битого стекла, чтобы осмотреться. Кот сидел на верхушке торчащей из земли бетонной балке, метрах в паре сотен метров от того места где остались Семен с Герком и что-то внимательно рассматривал внизу.
   Алексей вопросительно посмотрел на гнома, но тот только пожал плечами и, сбежав вниз с холма, решительно направился к Мурзу. Подойдя ближе, они наконец поняли, что разглядывал их пушистый товарищ. Около столба, на котором сидел Мурз, лежала закованная в броню фигура. Кот, услышав приближающихся к нему друзей, оглянулся и, спрыгнув со своего импровизированного наблюдательного пункта, подбежал к ним.
   - Он живой, мяу - выпалил сходу Мурз, - шевелиться.
   Глорин с Алексеем обеспокоено переглянулись и осторожно стали приближаться к лежащей ничком фигуре, однако, вопреки заявлению кота, та была абсолютно неподвижна. Подойдя вплотную, друзья с интересом принялись рассматривать распластанный на земле скафандр, который своим видом напоминал какого-то угловатого робота с куполообразной головой и закрепленными на плечах турелями небольших орудий. Алексей прошел вдоль лежащей фигуры, меряя ее шагами, и присвистнул, - высота была практически три метра. Грудь скафандра была разворочена, а внутри виднелись хитросплетения светящихся проводов и каких-то тихо повизгивающих механизмов. На какое-то мгновение Алексей даже засомневался что это скафандр, внутри которого находится живое существо, однако гном, буквально припрыгивающий вокруг мурзовской находки от восхищения, решительно отверг данную мысль. В доказательство он ткнул в несколько малозаметных швов, поясняя, что в этих местах костюм расстегивается.
   - Видимо после попадания механизмы заклинило, - пояснил Глорин, извлекая из глубин своего плаща какой-то причудливый инструмент похожий на помесь молотка, отвертки и пассатижей. Склонившись над пробоиной, он несколько минут ковырялся внутри, что-то бормоча себе под нос, ка неожиданно фигура дернулась и, издав протяжный скрежет, вновь замерла. Отпрыгнувший гном в растерянности подергал себя за бороду, громко крякнул и вновь склонился над распростёртым воином.
   - Глорин, может не надо, ты, что в местной технике разбираешься?
   - Техника у нас в крови, - отмахнулся гном, продолжая что-то сосредоточенно высматривать в развороченной груди скафандра.
   Алексей пожал плечами и, подойдя ближе, попытался рассмотреть через шлем, что, или кто, находиться внутри,- однако тщетно. Лицевая сторона шлема была похожа на серую пластину без всякого намека на прозрачность и на ощупь походила на шершавый пластик, скорее всего либо данный материал действовал по типу земных зеркальных стекол, либо вообще внешний обзор велся при помощи встроенных в шлем мониторов, а все остальное просто элементы декора.
   - А мы вот этот проводок сюда, а вот это вот сюда, - бормотал гном, увлеченный копанием во внутренностях скафандра. - Елки зеленые!!!!
   Раздавшийся за этим вскриком треск и сноп искр, вылетевший из внутренностей скафандра, заставили Алексея отпрыгнуть в сторону, а Мурза с диким мявком взлететь обратно на столб. Однако чтобы там ни сделал гном,- это принесло результат. Швы на скафандре разошлись в разные стороны и Алексей обмер, не зная, что предпринять, ибо ему в лицо смотрел ствол пистолета, который держал гном, находившийся внутри скафандра.
  
  
   - "Мифрил 4" я "Гроза", начинаем операцию, - Алексей отодвинул от себя усик рации и показал поднятый палец пилоту боевого робота.
   Огромная машина, отдаленно похожая на металлического тираннозавра, не спеша развернулась и, набирая скорость, двинулась вниз с холма. На тактическом экране управления синие точки медленно группировались и выстраивались защитным полукругом. Алексей пересчитал их и, вздохнув, выругался, меток было всего около двух десятков, а если "сумречные" сейчас начнут атаку...
   - "Гора" я "Гроза" прием.
   - Да Алексей, - раздалось в наушниках шлема по-русски.
   - Глорин, как там у вас? Поторопиться не можете, а то у нас всего два десятка сегодня на дежурстве.
   - Твою, - было слышно, как гном с кем-то переговаривается.
   - Алексей, - раздалось через пару минут. - Генерал Эльронд говорит, что еще три десятка машин стоят в полной готовности, однако запасы "магия" малы, а конвой с новыми еще не прибыл, вот и экономят.
   - Понятно, будем надеяться, что сегодняшний запуск удастся, а то мне уже надоело здесь сидеть.
   - Мне тоже.
   Глорин отключился, а Алексей еще раз бросив взгляд на тактический экран задумался.
   Даже не верилось, что, с тех пор как они появились здесь, минуло уже полгода местного времени. Тогда они еще наивно полагали, что смогут с легкостью вырваться из этого мира - увы и ах. Все их усилия оказались тщетны. Герк не смог открыть портал не смотря даже на то, что Алексей щедро делился с ним всей своей энергией. Создавалось такое впечатление, что это мир буквально поглощал выбрасываемую магию словно губка, вытягивая из магов все их силы.
   Небольшой бункер, куда отвел их спасенный, все время твердивший о каком-то времени сумерек, по крайней мере, так перевел им Глорин, который единственный более или менее мог с ним общаться, так как местный язык оказался ему знаком, стал полигоном для магических экспериментов. Тогда Алексей с Герком, щедро расходуя внутреннюю энергию, первый раз попытались пробить проход из этого мира. Воздух в небольшой комнатке бункера шипел и плевался искрами, заставляя смотревших за их опытами друзей, испуганно вжиматься в стены. Правда вся это энергетическая вакханалия длилась недолго и уже черз пять минут Алексей с магиком, точно пустые кули, рухнули на бетонный пол, порядком напугав этим остальных. Балин, удивленно взиравший на всю эту свистопляску, спросил Глорина о природе заклинания и, когда ему объяснили, с минуту ошарашено взирал на окружающих, затем, подхватив свой пистолет, буквально вылетел из бункера. Явился он где-то через час, закопченный с ног до головы в прожжённом комбинезоне и, с загадочной улыбкой в коротко остриженной бороде, протянул, сидевшему в углу измученному Алексею, небольшой кристалл темно-синего цвета. Парень непонимающе посмотрел на гнома и, взяв кристалл, буквально содрогнулся от рванувшихся в его тело потоков энергии. Однако, несмотря на эту неожиданную подпитку, удача отвернулась от наших путешественников. Выжав кристалл буквально за несколько часов, они все же смогли создать портал, но, во-первых, тот был слишком нестабильным, а во-вторых, пульсировал; то расширяясь до полутораметровых размеров, то сжимаясь в сантиметровую точку. К сожалению, периоды пульсации были довольно короткими, а размер ворот не слишком большим и нырять туда было бы чистым самоубийством.
   Балин словно зачарованный смотрел в пульсирующее окно портала, где над бескрайним зеленым полем, в голубизне небес, ярко светило солнце. Уставший и разочарованный Герк взмахом руки закрыл врата, не желая тратить остатки своей энергии, но Балин еще долгое время стоял в задумчивости, невидящим взглядом смотря в точку, где совсем недавно пульсировало око портала.
   В бункере, кстати, обнаружилась еще одна комната, скрытая за подъемной панелью цвета стены и оборудованная несколькими кроватями, расположенными в три яруса друг над дружкой, а так же бочкообразными емкостями с запасами сухих продуктов. Содержимое последних особо заинтересовало Глорина и, как ни странно, Мурза. Пока те, при тусклом свете настенных светильников, сосредоточенно перебирали и расспрашивали Балина о содержании той или иной упаковки, Алексей с Герком обессилено растянулись на кроватях, а майор, смахнув пыль рукавом комбинезона со стоявшего посередине комнаты стола, водрузил на него ноутбук. Плазменный экран с легким свистом развернулся перед Семеном, добавив света в помещении и озарив лицо майора бледно-синим светом. Этот свет заставил Балина оглянуться и он, быстро подскочив к майору, принялся активно жестикулировать руками, пытаясь ему что-то объяснять.
   Михайлов недоуменно посмотрел на Глорина.
   - Да что тут непонятного, - уже что-то жующий гном махнул рукой. - Он говорит, чтобы ты вырубил свою шарманку, так как нас могут засечь.
   Видимо в подтверждении слов Глорина спасенный гном начал совать Семену под нос какой-то датчик, укрепленный на запястье его правой руки. Майор скосил глаза и с интересом посмотрел на мерцающую разноцветными полосами пластину, затем пожал плечами.
   - И что?
   Балин с гневом посмотрел на непонимающего майора, снова ткнул пальцем в пластину и сам изумленно уставился на нее.
   - Что это с ним? - поинтересовался майор.
   Глорин пожал плечами и переспросил Балина.
   - Он говорит, что его сканер не засекает работу твоего компьютера и спрашивает, как тебе удалось экранировать излучение "магия", - перевел он.
   - Магия? Но у меня в компьютере нет ничего такого - обычный ноутбук? Или я что-то не так понял, Глорин, расспроси-ка поподробнее.
   Балин выслушал и, вздохнув еще раз, бросил взгляд на датчик, затем присел на одну из кроватей и начал свой рассказ, который хоть немного прояснил суть творящейся вокруг разрухи.
   Мир, где некогда сосуществовали вместе три расы: людей, эльфов и гномов. Мир словно сошедший со страниц современных фэнтезийных романов, в котором три расы постоянно соперничали друг с другом за место под солнцем, ведя бесконечные войны. Мир, порождавший великих магов, темных властителей, великих героев и могущественных королей. Да этом мире практически не было магии, но был странный минерал, который аккумулировал в себе гигантские объемы энергии и люди с магическими способностями могли ее от туда извлекать.
   Время шло: эльфы плели свои заклятия и растили леса, гномы вгрызались в недра гор, одновременно оттачивая свое ювелирное и оружейное искусство, а люди, как всегда, воевали между собой, встревали в дрязги других рас и попутно двигали научный прогресс. В результате гномы и эльфы, занятые своими внутренними делами, даже не заметили, как люди обогнали их в развитии, совместив магию и технику, поставив себе на служение силу "магия", сделав его основой своей цивилизации.
   "Магий" - великое благо и одновременно проклятие этого мира. Темно-синий, иногда черный, кристаллический минерал, растущий на пустынных каменистых проплешинах подобно гигантским каменным цветам. От этого невзрачного кристалла зависела вся местная цивилизация, ибо этот минерал, который аккумулировал в своих недрах огромное количество энергии, использовался везде. Он давал свет жителям, он двигал местные машины и поднимал в воздух летательные аппараты, он заставлял шагать боевых роботов, и даже снаряды из их орудий выталкивала его неумолимая сила. А еще он наполнял местных магов силой, позволяя творить им сложные заклинания. В общем, "магий" был основой, - основой технико-экономического развития местной цивилизации.
   Конечно с развитием технологий "магий" стали использовать все более и более широко, добывая его буквально в промышленных масштабах, однако данный минерал обладал одним хорошим свойством - он мог расти. Расти как обыкновенное растение, для него требовалась лишь специально подготовленная каменистая почва и... влага. Да, да этому камню, как бы это странно не звучало, требовалась вода, однако, если соблюсти эти простые условия, то через пару лет после посева (для этого в почву закапывались мелкие кристаллы), можно было собирать первый урожай. Правда для того чтобы получить кристаллы с большими запасами энергии, требовался не один десяток лет, однако это того стоило. Одного такого кристалла, величиной с кулак, хватало для работы боевого робота, размером с двух этажный дом, в течение месяца, причем при активном использовании всех его систем.
   К сожалению, имея доступ к подобному энергетическому ресурсу, ученые этого мира практически не заботились о развитии других источников энергии. Нет, об электричестве, например, здесь было известно, но дальше лабораторных опытов дело не шло, так как его производство считалось экономически не выгодным, а вот атомную энергию местные ученые мужи не открыли, что возможно и к лучшему. Нефть в этом мире не добывалась и считалась бесполезным минералом. Соответственно данный мир не знал пластмассы, бензина и других сопутствующих продуктов. Впрочем, тут всему этому нашли замену, например, эльфы вывели растения выделяющие смолу, которая, при определенной обработке, вполне заменяла собой пластмассу.
   Однако идиллия быстро развивающийся и растущей цивилизации неожиданно закончилась, ибо солнце этого мира стало угасать. Сначала стали длиннее и холоднее зимы, затем теплые времена года практически исчезли, уступив место вечной осени, а затем на мир упала вечная зима. Ученые всех рас, объединив усилия, пытались разобраться с тем, что происходит, непонимание пришло лишь тогда когда огромные черные проплешины стали видны на солнце невооруженным взглядом. Конечно, это произошло не за год и даже не за десятилетия, - процесс угасания растянулся на несколько сотен лет, однако он был неумолим. Постепенно пятна настолько закрыли поверхность солнца, что планета погрузилась в сумрак, лишь изредка прерываемый светлыми днями, когда умирающее светило, словно набравшись сил, вновь озаряло небосклон своим слабым светом. Впрочем, все понимали, что до превращения планеты в безжизненный ледяной шар оставалось не так уж и много времени. К счастью, был выведен особый вид растений, которые могли жить в разряженном воздухе стратосферы планеты, при этом выдерживая температуры близкие к абсолютному нулю. Это растение, похожее на летающий мох, за несколько лет заполонило верхние слои атмосферы, словно окутав планету теплым одеялом, позволив несколько поднять температуру воздуха. Мало того, этот необычный мох еще и фосфоресцировал в темноте, излучая мягкий зеленоватый свет, что превратило подступающую к планете вечную ночь в вечную полумглу. Ободренные этим неожиданным результатом, эльфы вывели гигантские деревья способные выделять теплый воздух, что вкупе с этим необычным атмосферным щитом, позволило несколько стабилизировать климат на планете и подарило всем народам надежду.
   Меж тем, ученые, проводившие изучения солнца, давали неутешительные прогнозы. По их расчетам выходило, что звезда окончательно не погаснет, но светимость ее упадет настолько, что свет атмосферных растений станет тем единственным, что будет озарять поверхность их мира.
   Людям, эльфам и гномам пришлось смериться с этим фактом, продолжая жить по-прежнему, тем более что светило более или мене стабилизировалось. Сумрак царил на планете примерно в течение месяца, а затем на несколько дней наступало время света. В такие дни заполненное растениями небо было похоже на ватное одеяло изумрудного цвета, повешенное на окно, сквозь толщу которого пробиваются солнечные лучи. Однако можно привыкнуть ко всему и жизнь на планете постепенно стала налаживаться. Выжившие животные и растения, постепенно привыкли к новому существованию, несколько изменившись при этом, причем некоторые весьма значительно. Впрочем, изменения затронули не только животных. Время от времени у всех рас начали появляться дети, которые лучше себя чувствовали в сумерках, чем в те короткие дни, когда солнце вновь появлялось на небосклоне, причем с каждым поколением таких детей рождалось все больше и больше.
   " Дети сумерек" - так в народе окрестили это новое поколение. Внешне отличаясь от своих родителей лишь более темным цветом кожи и огромными глазами, которые прекрасно видели во тьме и практически ничего на свету, они к тому же развивались куда быстрее обычных детей. Многие ученые даже стали поговаривать о появлении совершенно новой расы, - новом витке эволюции. Тем более что повзрослевшие "дети сумерек" мало отличались друг от друга, с взрослением утрачивая расовые различия своих родителей. Высокие, темнокожие с белоснежными волосами, они действительно смотрелись среди остальных жителей мира этакой четвертой расой.
   А цивилизация тем временем двигалась дальше, успешно шагнув в космический век. И, конечно же, первые зонды устремились к родной звезде, пытаясь выяснить, что же с ней происходит, однако неудачи и поломки преследовали все эти аппараты, не позволив приблизиться на расстояние необходимое для подробного изучения. А вскоре запуски пришлось прекратить, ибо они наносили значительный вред атмосферным растениям, обходились слишком дорого и практически не приносили результатов. Лишь много позднее выяснилось, что в неудачах этих запусков были виноваты "дети сумерек", многие из которых в те времена работали над проектом. И все же космическая программа не умерла, и вскоре вокруг планеты носилось достаточное спутников для дистанционного слежения за светилом. Было сделано множество открытий, позволяющих надеяться на то, что со временем звезда хоть частично восстановит свои функции, однако разразившаяся война перечеркнула все.
   А началось все с так называемых межнациональных трений и пренебрежительного отношения обычных представителей всех рас к "детям сумерек". До поры до времени этот конфликт ни как себя не выдавал, проявляясь в основном на бытовом уровне, однако проект искусственного светила, разработанного группой эльфийских и людских ученых, неожиданно взорвал общество. Отряд "детей сумерек" напал на лабораторию, уничтожив все наработки и заявив, что подобные действия старых рас угрожают их существованию. Тогда все участники нападения были схвачены и публично казнены, однако это только породило новую волну конфликтов, которые, в конце концов, переросли в гражданскую войну. В результате на планете возникло два государства: на Западном континенте - ОКС (Объеденная Коалиция Сумеречных), на Восточном - КСР (Конгломерат Светлых Рас). Установилось шаткое равновесие.
  
   - А разве у вас перестали рождаться новые "сумеречные дети"? - удивился Михайлов.
   Балин кивнул.
   - Да. К тому времени наши генетики выяснили, что причиной этой странной мутации стали именно те растения, что некогда спасали наш мир от замерзания и довольно быстро изготовили вакцину, - он вздохнул и продолжил свой рассказ.
  
   Однако мир продолжался не долго, вскоре вспыхнула новая война,- война за людские ресурсы. Оказалось, что сами "дети сумерек" практически бесплодны и дети от союза представителей их расы рождаются крайне редко. Почему-то природа распорядилась так, что для рождения нового "сумеречного" нужно было, чтобы один из родителей относился к какой-либо старой расе. Как бы там ни было, но новая война была крайне жестокой. Войска ОКС хоть и уступали в численности, оказались лучше в техническом обеспечении, что, в конце концов, и сыграло решающую роль. КСР медленно год за годом теряло свои позиции и территории, пока вся численность "нормальных" людей не сократилась до нескольких миллионов, а их владения до большого острова, где-то размером с земную Гренландию. И путешественникам, по словам Балина, еще повезло, что они попали в момент солнечной активности, когда "дети сумерек" не особо активны.
   - И вот, мы теперь сидим тут под землей как кроты, а нас пасут.
   - Как пасут? - удивился Глорин. - В каком смысле?
   - Прямом, - усмехнулся Балин. - Как скот. Не уничтожают до конца, чтобы мы поддерживали популяцию,- плодились и размножались. Время от времени они делают набеги, похищая наших подростков,- собирают, так сказать, урожай. Мы, конечно, обороняемся, даже наносим ответные удары, но прекрасно понимаем, что захоти они нас уничтожить....- Он впечатал кулак в ладонь и повертел им. - Вы видели их машины?
   Алексей вспомнил черных сороконожек, шустро атаковавших гигантских роботов и кивнул.
   - Вот, вот, - гном тяжело вздохнул и растянулся на нарах, - а ведь это их легкие рейдеры. И даже после атаки подобных машин мы понесли потери. Ладно, давайте спать, завтра я отведу вас в город.
  
   Агран - город, расположенный на трехсот метровой глубине под его бывшей надземной частью, являлся на данный момент столицей КСР с населением более чем пять миллионов человек. Пока они пробирались по развалинам к аварийному лифту, Алексей пытался представить себе подобный подземный град - выходило с трудом. В его воображении рисовались длинные извилистые коридоры, подсвеченные почему-то чадящими факелами и охраняемые злыми гномами с винтовками в руках. И надо сказать, сперва его фантазии оправдались. Лифт высадил их в длинном извилистом тоннеле, освещенном редкими светящимися кристаллами. Глорин, завидя такое причудливое освещение, остановился и несколько минут рассматривал один из них, удивленно прицокивая языком. Однако когда они вышли из тоннеля на неширокую балюстраду, прилепившуюся на стене практически под самым сводом пещеры, у всех невольно вырвался вздох изумления. Город - огромный современный мегаполис, раскинулся далеко внизу, упираясь своими небоскребами в потолок пещеры. Широкие дороги опоясывали их, разлетаясь по всему пространству пещеры гигантскими мостами и акведуками, но главное везде были растения. Парки, лужайки, скверики, цветники, да и просто отдельные кустарники и деревья, буквально заполонили все уровни этого многоярусного города, утопив его в зелени. А над всем этим горело солнце.
   - Так вы все-таки его создали? - прошептал изумленный Алексей.
   - Если бы, - Балин обоперся на резную ограду балюстрады.- То, что горит тут,- жалкое подобие. Все попытки сделать что-то большее..., короче, на западной оконечности нашего острова есть пустыня...
   - Но ведь можно было запустить на орбиту несколько небольших, - встрял майор, рассматривая город через свой любимый бинокль.
   - Можно, но на чем? - пожал плечами гном и направился вдоль балюстрады.
   Вскоре они предстали перед лицом совета КСР. Балин, руководясь какими-то своими соображениями, провел путешественников в зал совета окольными путями, так что они не встретили ни кого из местного населения, если конечно не считать закованных в броню охранников. Поэтому для них было полной неожиданностью, когда стража, в очередной раз, расступившись перед показанным Балином жетоном, распахнула двери, и они очутились в огромном полукруглым зале, заполненном людьми, эльфами и гномами. Алексей, впервые увидевший эльфов, с интересом рассматривал их, пытаясь сравнить со своими представлениями об этой расе и, надо сказать, они вполне им соответствовали. Высокие с длинными, практически до пояса, серебристыми волосами и точеными чертами лица, они не передвигались, а словно неспешно плыли над землей.
   Сказать, что совет был поражен, значит, ничего не сказать,- он просто не поверил Балину. В результате недолгого спора, вся их команда оказалась под прицелами винтовок стражников, и лишь открытие Герком портала прямо в зале совета избавило их назревающей схватки. Портал получился даже меньше предыдущего и пульсировал еще сильнее, но этого хватило, чтобы многие из членов совета буквально впали в прострацию, точно околдованные смотря на сияющий за ним мир, который буквально купался в лучах солнца.
   С тех пор минуло полгода местного времени и друзья побывали в различных ситуациях, помогая новообретенным товарищам всем, чем могли. Все это время местные ученые вместе с Герком разрабатывали машину, которая помогла бы им в стабилизации портала, ибо то, что они задумали, было поистине грандиозно. Увы, но КСР в данный момент практически прекратило свое существование. Содружество эльфов, гномов и людей по сути уже проиграло войну ОКС, и надежды практически не было. Века противостояния, сделали так, что ни одна из сторон уже не видела даже малейшего намека на примирение и все робкие попытки мирных переговоров проваливались еще на начальном этапе. Это была война - война на уничтожение, но их появление принесло надежду давно потерявшим ее жителям подземного города. В строжайшей тайне, под охраной личной гвардии совета, началась разработка машины и плана под названием: "Переселение".
   И вот, наконец, машина готова. Последние испытания, проведенные месяц назад, показали, что портал достаточно стабилен, но его длительное удержание требует огромного количества магия и кое-каких переделок.
   Семен, присутствующий на последних испытаниях, некоторое время с интересом разглядывал огромную решетчатую сферу, в середине которой находился Герк, сидящий в специальном кресле и опутанный с ног до головы каким-то датчиками, затем махнул тому рукой и, получив в ответ, направился к Алексею, стоявшему за спинами операторов управления.
   - Привет.
   Алексей обернулся и, увидев майора, пожал протянутую руку.
   - Привет. Давно вернулись?
   - Да где-то с час назад, я душ принял и решил вас навестить, а Глорин спать завалился.
   Надо сказать, что Семен с гномом буквально влились в местные вооруженные силы, а майор даже сформировал особую диверсионную роту, обучая местных солдат искусству земной войны и надо сказать вполне успешно. Его солдаты, не облаченные в боевые скафандры, оказались практически невидимыми для датчиков "сумречных" и, пока те поняли в чем дело, успели натворить достаточно шума, заставив своих врагов ходить с осторожностью даже на собственных базах. Мало того, под руководством Михайлова было разработано несколько успешных операций, благодаря которым враг был отброшен от входов в подземный город на несколько десятков километров. Однако в последнее время все осложнилось, "сумречные" перебросили с континента две дополнительные бригады и даже предприняли несколько попыток штурма Аграна, к счастью неудачных и закончившихся для них большими потерями. Мало того, допрос "языков" дал понять, что враги в курсе их проекта и готовятся к полномасштабной атаке подземелий, стягивая на остров все новые силы. В тот же день совет выступил перед жителями острова, открыв суть секретного проекта и призвав всех, кто может взяться за оружие, для последней, решающей битвы. И вот уже неделю они жили как на бочке с порохом, а в столицу тем временем стекали жители других городов, застав и деревень, превращая столицу в гигантский перенаселенный муравейник.
   Все это промелькнуло в голове Алексея, пока он смотрел на уставшего Семена, который вернулся с Глориным, после очередной своей вылазки.
   - Я смотрю, окно уже практически стабильно? - спросил Михайлов, разглядывая портал, который все еще пульсировал, но, уже не сжимался в точку, а оставлял вполне приличное пространство для прохода.
   - Можно сказать и так, - кивнул Алексей и взяв пустотелый стальной шар, метнул его в портал, затем с усмешкой посмотрел на майора, у которого вытянулось лицо, после того как шар, пролетая через око портала, превратился в металлический блин.
   - Увы, напряжение полей внутри портала не нормально и, слава богу, что мы раньше не попробовали прыгнуть.
   - Но ведь раньше мы спокойно проходили, - выдавил изумленный Семен.
   - Да, спокойно, однако специфика пространственных стенок данного мира несколько необычна, - он в задумчивости потер переносицу и добавил. - И если честно, я теперь сам не очень понимаю, как мы вообще смогли сюда попасть.
   - Значит, это было кому-то нужно, - философски заметил майор.
   Алексей молча кивнул, соглашаясь и, нахмурившись, вновь уставился на экраны пульта управления, изредка давая указания операторам и следя за стальными шарами, которые метали в портал по его команде два помощника. Наконец голубой водоворот погас и Алексей, хлопнув по плечу одного из операторов, направился к сфере, из которой уже вылезал Герк.
   - Ну как ты?
   - Да нормально, привык вроде, - магик вытер пот со лба и плюхнулся в пустое кресло стоявшее рядом с пультом. - Знаешь, этот минерал просто чудо, нам бы его в империю, цены бы не было.
   - Вот тут я с тобой согласен, - Семен пожал протянутую Герком руку. - На Земле он бы тоже пригодился.
   Алексей покачал головой, представив, что случилось бы, попади "магий" в указанные места. С его способностью аккумулировать магическую энергию, даже в земной реальности он превратился бы в маленькое подобие атомной бомбы, а уж в мирах империи...К счастью, доступ в это измерение был практически невозможен и даже обычных пространственных троп, которые во множестве соединяли другие миры, здесь не было. Алексей подозревал, что и здесь виною всему был тот же "магий", который выполнял роль энергостабилизатора мира. И если где-то и возникала энергетическая аномалия, которая в обычном мире могла бы породить либо провал в соседнее измерение, либо какую другую аномалию, то здесь лишняя энергия тут же поглощалась этим странным камнем. Вообще с "магием" было больше вопросов, чем ответов, например: почему он поглощает такие магические аномалии, но помогает при использовании магических заклинаний? Почему он, помогая в создании заклинаний, блокирует доступ в астрал?
   - Алексей, ты что уснул?
   - А? - юноша вздрогнул и вопросительно посмотрел на Семена.
   - Я спрашиваю, как они хотят переправить всех людей, ведь их здесь живет около 7 миллионов.
   - Шесть миллионов семьсот тридцать восемь тысяч пятьсот сорок один человек, эльф и гном, - пробормотал Алексей. - У них тут строгая система учета.
   - Вот я и говорю, это сколько времени понадобиться, чтобы их переправить через такую дырочку, а ведь еще и технику надо...
   Алексей хмыкнул и, молча, поманил майора за собой, тот оглянулся на Герка, но юный магик махнул рукой, сказав, что пойдет примет душ и завалиться спать.
   Они прошли темными тоннелями с неизменно стоящими статуями закованных в броню пехотинцев, которые при виде Алексея вытягивались в струнку и салютовали, заставляя Семена саркастически хмыкать.
   - А ты, вижу, большой шишкой тут стал?
   - Да и ты, как я слышал, не меньше, - огрызнулся Алексей. - Вроде совет тебе недавно генеральское звание присвоил.
   Майор усмехнулся, но промолчал. Они миновали еще пару тоннелей и оказались на большой площади среди множества снующих гномов в рабочих комбинезонах. Алексей демонстративно обвел вокруг себя рукой:
   - Вот тебе ответ.
   На площади шло строительство, в небо взмывали огромные металлические конструкции, в которых, правда, уже угадывались очертания сферы, подобной той, что Семен видел в лаборатории. Правда, было одно отличие, от основания этой сферы отходили толстенные кабеля, которые были подсоединены к трем огромным, около десяти метров в высоту, аркам.
   - Мы почти уже закончили, - начал пояснять Алексей, видя, что Семен с неподдельным удивлением разглядывает строительную площадку. - Знаешь, эти гномы строят как автоматы, у нас на земле, наверное, понадобилось бы несколько лет, что бы возвести нечто подобное, а здесь управились всего за пару месяцев.
   Майор кивнул.
   - А что это за арки?
   - Тут мы откроем не один, а три прохода. Герк начнет пробой, который будет расфокусирован, а затем усилен "магием" и направлен на эти три арки, которые, кстати, тоже сделаны из чистого "магия". В этом деле нашего магика поддержат несколько местных магов, которые тоже начнут пробой, фокусируясь каждый на своей арке...
   - Стоп, стоп, - майор замахал руками. - Не надо мне этих ваших подробностей. Три прохода даже таких огромных - это конечно хорошо, но, во-первых, они не решают проблемы массовой эвакуации, а во-вторых, я не забыл, что случилось с тем шариком, который ты кинул в проход.
   Алексей отмахнулся.
   - Проблемы с напряженностью поля внутри портала мы уже практически решили, а вот с эвакуацией.., - он развел руками. - Насколько я знаю, установлен специальный график очередности...
   - Знаем мы все эти графики, - покачал головой майор. - Ладно, посмотрим...
  
   - "Гроза", "гроза", я "Гора", прием, - Алексей вздрогнул, оторвавшись от воспоминаний, и быстро пододвинул усик рации к губам.
   - "Гора", я "Гроза", слушаю вас.
   - "Гроза", возращение на базу, управление операцией передать "Прыгуну".
   - Вас понял.
   Алексей отдал приказ и, выслушав отчеты группы, передал пилоту, чтобы тот поворачивал к базе. Боевая машина сорвалась с места и понеслась в сторону видневшихся неподалеку гор, где находились основные транспортные шлюзы подземного города.
   - Что случилось? - спросил он, входя в лабораторию и бросая на кресло сенсор-шлем.
   - Мы решили начать эвакуацию, - мягкий вкрадчивый голос заставил Алексея обернуться. Глава совета Элронд стоящий у стены, жестом пригласил Алексея сесть.
   - Но, мы еще не закончили, до полной стабилизации врат...
   Эльф покачал головой, заставив парня прерваться.
   - Все дальнейшие эксперименты просто бесполезная трата времени, мы уже можем создать стабильный портал и удерживать его в течение суток.
   - Да но, он сожрет столько "магия", что....
   - Мы открыли стратегические запасы, - эльф жестом прервал дальнейшие расспросы и, подойдя к пульту, включил центральный экран.
   На экране замелькали горы, проносившиеся под крылом снимавшего самолета, затем мелькнула береговая линия и невидимая машина понеслась над океаном. И тут Алексей увидел, стройные ряды кораблей, похожих на гигантские земные танкеры, медленно двигающиеся по поверхности океана. Самолет разведчик несколько минут кружил над этим странным флотом, затем его заметили и навстречу потянулись зеленоватые линии трассеров. Картинка дернулась, подернулась густым дымом, и исчезла.
   - Сколько их? - спросил Алексей.
   - Около трехсот вымпелов, двести из них транспортники остальные линейные корабли и авианосцы. - Элронд выключил монитор и опустился в кресло напротив. - Каждый такой транспорт несет около тысячи пехотинцев или два десятка легких боевых единиц.
   - Но это...
   - Много очень много, - эльф закрыл глаза. - Они явно хотят покончить с нами одним ударом.
   Он устало откинулся на спинку кресла.
   - Когда это снималось?
   - Где-то пару часов назад,- Элронд вздохнул. - Думаю до их подхода чуть более суток. Так что мы пока не объявляли общей тревоги, дабы не сеять лишней паники, но Герк уже активировал портал, и пару часов назад мы начали переброску женщин и детей, пока все стабильно.
   - Но всего сутки..., - Алексей сжал кулаки. - Мы должны задержать их?
   - Мы? - эльф выделил это слово. - Не знаю как мы, а вот ты с друзьями должен идти. - Он на минуту замолчал и, видя, что Алексей хочет возразить, покачал головой. - Поверь мне, это не ваша битва, ваша еще впереди, я знаю.
   Его глаза вспыхнули неземным огнем. Алексей несколько мгновений смотрел на верховного эльфа, потом коротко поклонился и вышел из лаборатории.
  
   - Сколько еще осталось? - Алексей с нескрываемым волнением смотрел на порталы, из которых длинными колонами шли беженцы. Изредка сквозь врата проползали транспортники, везущие строительное оборудование и руду "магия", затем поток людей, эльфов и гномов возобновлялся. Несмотря на то, что порталы были открыты посереди огромной, практически белесой равнины, тут вскоре стало тесно. Люди, прошедшие сквозь портал, часто не знали, что делать и, отходя с пути ново идущих, просто располагались неподалеку, ожидая оставшихся еще там родных. Лишь некоторые отправлялись дальше, вслед за машинами разведки, которые унеслись вглубь равнины и к расположенным неподалеку невысоким горам. Шум и гам стоял ужасный, уже переправилось около 3 миллионов человек, и равнина стала похожа толи на грандиозный базар, толи на вавилонское столпотворение. Явно сказывалась спешка эвакуации и ее малая организованность, хотя о какой организации могла идти речь, когда с той стороны эвакуация шла уже практически под обстрелом. Семен с Глориным несколько раз порывались вернуться назад, так как с той стороны поступали неутешительные сведения, но были остановлены стражами, у которых был приказ не пускать их назад, а вскоре поток беженцев стал настолько плотен, что о возврате пришлось забыть. Однако гном с майором не успокоились и, вместо попыток возврата, собрали небольшую команду из разведчиков, отправившись вдоль колонны людей, обращаясь через громкоговорители с просьбой отходить как можно дальше от порталов, дабы не мешать вновь прибывшим. Сперва казалось, что просто невозможно сдвинуть эту массу усталых, испуганных людей, но постепенно, с помощью добровольных помощников, это удалось и толпы народа стали рассасываться по равнине.
   - Сколько еще осталось? - повторил свой вопрос Алексей.
   - Около получаса мяу, - ответил Мурз с ветки дерева, под которым они расположились. Одинокая береза, расположенная на небольшой возвышенности являлась местным командным пунктом.
   - Связь со сферой, - приказал Алексей. Эльф связной кивнул и быстро заговорил в трубку телефона. Увы, волновая связь не действовала, и сквозь портал пришлось банально тянуть проводную связь, молясь, чтобы, не смотря на его высокую защиту, кабель не был поврежден.
   - Есть связь.
   - Герк, - закричал Алексей в трубку, - Заканчивай, местные маги тебя сменят.
   - Они не смогут, - раздалось из трубки. - Алексей.
   - Да.
   - Я останусь, еще час продержусь, тут еще много народу и, похоже, начинается паника, - он замолк. - Взрывы все ближе, кажется, они прорываются. Передай лорду Гвайеру, если увидишь его, а впрочем, ничего не предавай, я...
   В трубке раздался треск и все смолкло.
   - Что со связью?!!
   Эльф схватил трубку и несколько секунд щелкал тумблерами на пульте.
   - Похоже, обрыв, сейчас пошлю ремонтников.
   - Не надо, смотрите.
   Один из порталов неожиданно замерцал и с громким треском погас, зато количество бегущих людей из других порталов резко увеличилось. Герк был прав, - начиналась паника. Люди, эльфы, гномы буквально вваливались оставшиеся порталы, толкая друг друга, сбивая с ног идя по телам упавших. Охрана попыталась навести порядок, но солдаты в тяжелых боевых скафандрах были буквально сметены обезумевшей от ужаса толпой. А за воротами порталов разверзся огненный ад. Наступившая ночь превратила окна порталов в гигантские экраны, сквозь которые прекрасно было видно все происходящее на противоположной стороне.
   "Сумречные" всё-таки прорвались. "Сороконожки" пробили дыры в стенах пещеры, и красные лучи их орудий плели свою смертоносную паутину, обрушиваясь на беззащитную толпу, которая бросилась в рассыпную от пространственных врат. Появившиеся в зале пехотинцы, поддерживаемые огнем орудий нескольких боевых роботов, вступили в перестрелку с противником, подбили одну из вражеских машин, заставив остальных отступить, после чего эвакуация возобновилась. Несколько роботов протиснулись в портал и заняли оборонительную позицию по эту сторону, направив стволы орудий на врата.
   После этого происшествия ни кто уже не толпился у портала, наоборот, все старались как можно дальше уйти от врат. Меж тем на противоположной стороне вновь вспыхнула перестрелка и стоявшие у врат роботы открыли ответный огонь, стараясь не задеть бегущих через порталы людей. Было видно, как стена пещеры вдруг разлетелась в огне взрыва, раскидывая людей и технику, после чего в образовавшийся проем хлынули солдаты в странных скафандрах, которые делали их похожими на гигантских жуков. Огонь противника стал еще плотнее и, охраняющая врата пехота принялась отступать за портал, причем Алексей заметил, что, несмотря на плотность огня, "сумречные" старались не нанести вреда вратам и сфере.
   - Алексей, - неожиданно раздался у него в голове голос Герка. - Прощай.
   Внутри сферы вдруг что-то треснуло, и она утонула в ярком неоновом пламени. Порталы резко погасли, словно телевизоры от которых отключили электричество, и наступила темнота, разгоняемая лишь фарами роботов и фонарями боевых скафандров.
   - Герк, - Алексей сжал кулаки в бессильной ярости, почувствовав, как ногти впились в ладони, а по щекам поползли непокорные слезы. - Прощай дружище.
  
   - Сэр, сэр проснитесь, - Алексей открыл глаза и непонимающим взглядом уставился на эльфа-связного, потом потянулся и, оглядевшись, сел. Тело от лежания на твердой земле несколько затекло, и Алексей с удовольствием потянулся, слыша, как захрустели затекшие мышцы.
   Светало и последние звезды уже уходили с небосклона, уступая небо всходившему солнцу. Было прохладно, однако его кто-то заботливо укрыл одеялом, и вылезать из-под него совсем не хотелось, однако эльф не уходил, поэтому пришлось подниматься и, кутаясь в одеяло, плестись за связным к командному пункту, около которого замерли две фигуры в боевых скафандрах, между которыми стоял полуголый человек.
   - Привет, Алексей, - человек устало улыбнулся.
   - Влад!?
  
  
  
   Глава 21.
  
   - Грей? - лорд Ашрак удивленно уставился на на молодого бога буквально ворвавшегося в его опочивальню.
   - Где твой кот?!!
   - Какой кот? - он непонимающе посмотрел на взбудараженного Эммануила.
   Тот раздраженно дернул головой и зло зыркнув на демона, принялся метаться по комнате, заглядывая во все ее темные углы. Ашрака несколько минут наблюдал за его метаниями, поражаясь переменам произошедшем в его нежданном госте: от всегда спокойного, самоуверенного, величественного Эммануила ничего не осталось,- на демона смотрел испуганный, загнанный и к тому же порядком озверевший безумец.
   - Где кот!!? - истерично визгнул Грей, видя презрительную ухмылку лорда.
   - А почему я должен тебе это говорить? - Ашрак неспешно поднялся с ложа, где до этого предавался дреме так не кстати прерванной Греем.
   - Ах ты.
   - Что я ?!!- демон злобно оскалился в лицо забитого человечишки, заставив того отпрянуть. - Что ты хочешь от меня ничтожество?
   Он приподнял подбородок опешившего Эммануила своим когтем и плотоядно улыбнулся, шелкнув зубами у лица испуганного человека, предчувствуя как хруснут хрупкие кости черепа, если конечно сдавить покрепче... Неожиданна боль пронзила тело демона заставив его упасть на пол и забиться в судоргах.
   - Демон, - презрительно процедил молодой бог, сплевывая сквозь зубы на пол и вытирая рукой кровь, выступившую на подбородке. Рана от когтя тут же перестала кровить и затянулась, а сам он, быстро проведя рукой по лицу, вдруг неуловимо изменился, вновь превратившись в прежнего самоуверенного господина.
   - Так, где же твой котик? - спросил бог неожиданно спокойным голосом, пристально глядя на рычащего от злости демона. - Но, но не шуткуй.
   Ашрак, вытянувший руку в атакующем заклинании, был буквально впечатан в стену, легким движением пальца Эммануила. От удара могучего тела каменная крошка брызнула во все стороны, а сам демон стал похож на распятую на стене летучую мышь.
   - Ну и зачем ты бьешь моего поданного? - раздалось сверху и летучий кот, спланировав из темноты невидимого потолка, приземлился на ложе Ашрака, уставившись на Грея огненным взглядом.
   - Браво величайший Драг-Рег, ваше появление вполне эффективно и артистично, - поаплодировал молодой бог.
   Кот наклонил голову как бы в знак согласия и неожиданно выстрелил в Грея из своих налившихся тьмой глаз дымными лучами. Молодой бог снисходительно улыбнулся и, подставив руку, перехватил лучи, после чего одним движением сформировал из них пылающий шар, тут же отослав его в обратном направлении. Впрочем, ответный удар так же не достиг цели просто расстворившись в воздухе.
   -Что ж поговорим, - спокойно сказал кот, растягиваясь на кровати.
   Эммануил кивнул и, сотворив из воздуха мягкое кресло, плюхнулся в него, положив ногу на ногу, а образ летучего кота вдруг дрогнул и быстро стал увеличиваться. Драг-Рег окинул пронзительным взглядом своих кошачьих глаз покои лорда и, бросив быстрый взгляд на вольготно сидящего Эммануила, подошел к распластанному Ашраку, одним движением руки отлепил его от стены и бережно поставил на ноги. Униженный лорд зло сверкнул глазами, однако, подчиняясь жесту Высочайшего, поклонился и, скрипя зубами от злости, выскочил из своей опочивальни.
   - Ну вот, теперь можно и поговорить.
   - Можно, - Эммануил усмехнулся и тут же нахмурившись, резко бросил. - Что тебе черный надо?
   - Мне?- гигантский кот сделал удивленную морду, затем покачал головой. - Вопрос в другом, что надо тебе? - Он щелчком когтей сотворил себе бокал, наполненный теплой нежной кровью и, подойдя к окну, стал всматриваться в происходящее снаружи, медленно потягивая свой напиток.
   Эммануил молчал, в задумчивости смотря на верховного демона, и между его пальцев потрескивали разряды энергии.
   - Ладно, черный не могу сказать, что это мне нравиться, но от твоей помощи я бы не отказался.
   - Вот и хорошо, - Драг-Рег одним глотком осушил бокал и выкинул его в окно злорадно усмехнувшись, когда снизу раздался вой вперемешку с руганью. - Так я вас слушаю.
   - Меня изгнали, - Эммануил встал и тоже подошел к окну, окинув рассеянным взглядом площадь с марширующими когортами демонов. - Меня предали, даже мои сторонники отвернулись от меня.
   - Ты хочешь отомстить?
   - Отомстить, - Эммануил грустно усмехнулся. - Я еще в своем уме, те, кто пришел выкинул меня как нашкодившего котенка, не к месту будет сказано.
   - Я не обижаюсь, - сверкнул глазами демон. - Но что тогда ты хочешь?
   - Что хочу? - молодой бог тяжело вздохнул. - Вообще-то вернуть все назад и забыться.
   - Ну первое не в моей власти, а второе...
   - Нет, спасибо, не надо, - он кивнул за окно. - Ты что не понимаешь, этот мир одна большая тюрьма. Отсюда я могу уйти либо в ваш мир, либо назад к себе, увы, у меня только такой ключ. К вам я не хочу...
   - Ты хочешь, что бы я тебе помог выбраться.
   Эммануил кивнул.
   - Да, хочу. Меня там ждут, но с твоей помощью я мог бы устроить маленький сюрприз и попытаться прорваться. Миров много и меня не будут искать, понятно?
   - Вполне. - Драг-Рег оскалился. - Меня это тоже устраивает, главное что с твоей помощью я попаду в ваш мир.
   - И что это тебе даст? Ты конечно намного сильнее многих демонов с которыми я встречался, но если за тебя всерьез возьмутся те же силы, что сейчас преследуют меня, - он полоснул ладонью по горлу. - Да и вернуться назад ты не сможешь.
   Демон покачал рогатой головой.
   - Ты не понимаешь "белый", ваш мир...он другой, там столько возможностей. Да что говорить, я ведь тоже не собираюсь там задерживаться, но вдохнуть силу центрального мира.., - он сверкнул глазами.
   - И что?
   - Я же говорил, ты не поймешь, - Драг-Рег отвернулся и, сотворив еще один бокал с кровью, залпом осушил его, однако не стал выбрасывать, а просто растворил в воздухе. - Нет, "белый", ты не понимаешь - молодой слишком, глупый.
   Эммануил возмущенно дернулся, но промолчал, а "темный" продолжил:
   - Центральный мир - это власть, туда же сходятся все нити других миров, и если знать, как действовать, - он зажмурил глаза и стал похож на обыкновенного кота огромных размеров, добравшегося до сметаны. - Что можем мы в своих мирах? Да наши миры просто отстойники, - полузасохшие веточки, огромного древа мирозданья. А ваш мир? Нет, даже не мир - целая вселенная со множеством миров и возможностей, - он рассмеялся безумным смехом. - Море душ и людишек - жалких, жадных людишек, с их смешными, нелепыми желаниями.
   Молодой бог вздрогнул и пристально посмотрел на хохочущего рогатого кота, затем опустил глаза и пробормотал:
   - Что ж, так тому и быть.
  
  
   - Интересное место, - высказал свое мнение Семен, после того, как Влад показал им заброшенную инопланетную станцию.
   - Еще бы, - Влад непроизвольно почесал левый глаз, под которым расплывался фингал.
   - Зря ты его так, Глорин, - заметил Алексей, увидев этот жест.
   Гном не ответил, только фыркнул и, резко развернувшись, вышел из комнаты управления. Семен только развел руками и, ободряюще похлопав явно расстроенного Влада по плечу, направился вслед за гномом.
   - Может давай подлечу? - спросил Алексей, но Влад лишь отмахнулся.
   После той драки, когда Глорин, неожиданно для всех, вместо радостных объятий найденного друга залепил ему со всей дури под глаз и Алексею с Семеном пришлось буквально оттаскивать взбеленившегося гнома от его бывшего командира, между старыми друзьями словно пролегла невидимая полоса. Гном упорно избегал Влада, хотя тот несколько раз за день пытался поговорить с ним, но в конце концов просто махнул рукой.
   Между тем стемнелось и друзья, собравшись у костра, решили помянуть Герка. Глорин извлек из бездонных складок своего плаща бутылочку "Столичной" и разлив по имеющимся емкостям, молча, поднялся:
   - Ну пусть земля ему будет пухом, а другая жизнь легкой и радостной, не чокаясь...
   Все выпили и вновь расселись у костра. Разговор как-то не клеился. Правда Алексей все же попросил рассказать Влада о своих приключениях и о том как он оказался в этом мире. Тот долго молчал, хмурясь и вороша угли костра палкой, а затем принялся за рассказ.
   - Я уже много лет знаю Эма и многие мои идеи он взял к себе на вооружение. Наверное поэтому я чувстваю себя виноватым во всем случившимся.
   - А ты и виноват, - буркнул гном. - Если бы не твое вечное покрывательство его делишек, то ничего подобного не произошло бы. Так что гибель Смотрителя и весь этот бардак устроенный Эммануелем - полностью на твоей совести.
   - Возможно, - не стал отнекиваться Влад. - И когда придет время, я отвечу.
   Несколько минут Алексей внимательно слушал разразившуюся перепалку, задумчиво глядя на пляшущее пламя костра, затем его мысли перешли в другое русла и смысл разговора стал постепенно ускользать. Почему-то нахлынули воспоминания о последнем безмятежном лете с Лиской, заставившие сладостно заныть сердце, потом вспомнилась вся их длинная дорога и пережитые приключения, потом Герк... Алексей вздохнул. Умерев сам и став ангелом он тем не менее остро переживал гибель молодого мага, понимая что даже когда тот вновь возродиться то больше уже никогда не будет тем прежним Герком. Юноша мотнул головой, стараясь не погрузиться в размышления о вечных проблемах жизни и смерти,- сегодня этого не хотелось. Алексей встал и, подойдя к краю обрыва, стал рассматривать открывающийся с плато вид. Лежащая внизу равнина сейчас напоминала кипящий жизнью город, залитый светом сотен огней и наполненый ревом неугомонных машин. Переселенцы бурно принялись за дело, едва только оставшиеся в живых челны совета узнали от Влада, что этот мир пустой и его коллонизация не будет черьевата столкновением с местной цивилизацией, котрая могла бы воспринять незванных беженцев как армию иномирных захватчиков. Объявленное с утра положение "чрезвычайного внимания" было отменено и пилоты наконец смогли покинуть кабины боевых машин, а пехотинцы выбраться из тяжелых скафандров.
   Первое утро принесло и множество неожиданностей, в первую очередь связанных с переселенцами. Многие из них просто тупо сидели и смотрели на солнце, или бесцельно слонялись по окресностям не спеша что-либо делать. В результате, вся работа по созданию лагеря для беженцев упала на плечи военных и небольшй группы строителей отправленных в этот мир ранее. К тому же среди народа царило некоторое уныние и растерянность, порой граничущая с паникой. Первые часы несколько раз то тут тот там вспыхивали какие-то волнения и драки, однако совет быстро и решительно давил все эти проявления беспорядков в зародыше. Впрочем, из некогда многочисленного совета осталось в живых только пятеро, к счастью, глава совета Элронд был одним из них. Потерявший в бою кисть руки, он тем не менее был на ногах, хотя и выглядел сильно уставшим.
   - Низкий поклон вам, - сказал он, поклонившись, едва друзья прибыли по его зову в палатку совета. - Весь наш народ благодарен вам за подаренную возможность начать все с начала.
   Он жестом отверг возражения готовые вырваться у смутившихся друзей и продолжил:
   - Подвиг вашего друга навсегда останется в нашей памяти, а его именем позволено будет называть лишь детей прославившихся героев.- Он на минуту замолк, склонив голову, а затем жестом руки пригласил друзей к столу и с нескрывемым вздохом облегчения опустился на походный стул принесенный адъютантом. Дождавшись пока все рассядутся вокруг длинного стола со стоявшими на нем напитками и фруктами, эльф продолжил:
   - Я знаю, что вы направлялись на поиск своего друга и, как вижу, нашли его.
   Влад привстал и, прижав ладонь к сердцу, поклонился.
   - Однако, я так же знаю, что путь ваш не окончен.
   - Вы прозорливы сэр, - Влад внимательно посмотрел на старого эльфа, а его друзья удивленно переглянулись.
   Губы Элронда тронула легкая улыбка.
   - Я так же знаю, что вас ждет битва,- битва не менее жестокая чем та которую пережил вчера мой народ.
   Влад склонил голову в знак согласия.
   - Поэтому хочу вам...- раздавшийся за стенами палатки какой-то шум, прервал элфа, заставив его недоуменно посмотреть в сторону входа. Полог откинулся и внутрь ввалился Балин, отмахивающийся от пытающегоя остановить его адъютанта. Элронд жестом остановил наседающего на него молодого эльфа и жестом пригласил гнома к столу, указав на свободное место.
   - Впрочем, пусть Балин вам все и объяснит.
   Гном только присевший и потянувшийся за кувшином с шипучкой, вскочил, едва не опрокинув оный на во время отскочившего в сторону Мурза и, повернувшись к Владу, отчеканил:
   - Сэр отряд добровольцев в составе ста семи человек тяжелой пехоты, двух легких роботов и трех истребителей готов сопровождать вас куда угодно,- хоть в ад.
   - Вольно боец, - кивнул удивленный Влад и с грустной улыбкой добавил. - Туда мы и направимся.
   Все переглянулись.
   - Но, сэр, ваши потери и так велики, - попытался возразить Алексей.
   Старый эльф кивнул.
   - Да из семи миллионов в новый мир перешло чуть больше трех, да и от ран погибли многие, - он закрыл глаза и откинулся на спинку стула. - Не успев вступить в новый мир, мы уже готовим погребальные костры. Однако, не будем спорить, воины сами захотели идти с вами и увы, это все чем мы можем вам сейчас помочь.
   Они вышли из палатки и направились к старой базе, которая на время стала их домом, а Балин, извинившись, отправился к своему отряду.
   - И что это за битва? - спросил Глорин, обгоняя Влада и преграждая ему дорогу, - Ты опять задумал какую то пакость?
   - Нет, - Влад спокойно обошел гнома и направился дальше.
   - Нет ты нам скажешь..., - гном опять встал перед командиром.
   Влад остановился и, окинув взглядом окруживших его друзей, тяжело вздохнул.
   - Глорин, я и не думал скрывать, просто хотел рассказать чуть позднее, однако если ты настаиваешь...
   - Настаиваю, - нахмурился гном.
   - Хорошо...
   Вскрытие Эммануилом закрытого мира, с последующей передачей того демону, имело довольно серьезные последствия, хотя и невидимые при первом взгляде. Некогда, неизвестные силы, прикрепили осколок разрушенного мира Аида к другой ветви Древа Мироздания заточив в нем остатки демонического войска темных. Для чего это было сделано Влад объяснить не мог. Ну да как бы там ни было, но однако молодой бог не только вскрыл этот закрытый мир, он еще и соеденил его с демоническим миром Тартара. В результате получился этакий пространственный сэндвич, где Аид вновь стал граничным миром. Однако это было еще не все...
   - Мир Аида, как ни странно, стал оживать и пытаться расти, а его отростки еще больше притянули Тартар к соседнему миру. Теперь этот кусок Аида похож на этакого клеща, который потихоньку сосет кровь двух миров наполняясь и тяжелея, пока это не слишком заметно, но нагрузка на данный континиум возрастает.
   - И что, мяу, произойдет? - поинтересовался Мурз.
   - Видишь вон ту ветку почти у макушки?
   - Какую?
   - Та что самая толстая.
   Кот кивнул.
   Влад сжал кулак и ветка, с треском отделившись от ствола, стала падать вниз, сбивая и ломая более тонкие ветки.
   - Этот клен наше мироздание, а эта ветка - мир где мы сейчас находимся. А теперь представь, что дерево сделано из стекла...
   Все замерли, а Алексей вдруг явственно увидел картину. Огромное белое дерево будтобы состоящее из застывших лучей света и вдруг один из толстых лучей со звоном отламывается, летя вниз. Многие ветви на его пути трескаются и отламываются в свою очередь начиная свое падение. Этот хаос наростает с каждой секундой и вот уже тысячи ветвей, словно стеклянный дождь, рушатся на землю, сопровождая свое падение стонами и криками миллиардов погибающих живых существ.
   - Но почему мы и как мы это остановим? - неожиданно услышал он свой голос.
   - Как остановим, - усмехнулся Влад. - а просто. Просто придем и убьем, или изгоним демона, чья энергия и оживляет этот проклятый мир. Этот мир умирал, еще несколько столетий и он распался бы, исчез, но приход демона такого уровня буквально вдохнул в него силы. Еще немного и остановить этот процесс можно будет только ампутацией этой ветви.
   Он помолчал, затем, нахмурившись, оглядел всех и добавил:
   - Времени мало и если не мы, то кто?
  
   С этого дня путешественников от переселенцев словно отделила, какая-то незримая стена. Новые жители этого мира занимались своими делами, а друзья своими,- прочно обосновавшись в стенах старой базы. Лишь изредка с равнины наведывался Балин, узнать о сроках выступления, но каждый раз оставался ни с чем. Кроме того, к ним перебралась и новая знакомая Влада - бывшая боевая демонесса ада Тесса. В первый раз, когда она объявилась в зале управления, все замерли от неожиданности, а затем Глорин схватился за лучемет и лишь вмешательство Влада, вовремя вынырнувшего из объятий странного желеподобного кресла, прервал готовившуюся разразится схватку. Гном, ворча, отложил оружие, а девушка демон, шипя и зло зыркая глазми в сторону гнома, втянула выпущенные когти. После этого не слишком дружелюбного знакомства, демонесса демонстративно оккупировала одно из зданий комплекса и практически ни с кем не общалась, за исключением Влада, к которому, по личному мнению Алексея, питала самые теплые чувства. Эти странные отношения некоторое время удивляли парня, но вскоре он махнул на это рукой, тем более что все, включая гнома, относились к этому факту абсолютно спокойно.
   Этим вечером они собрались на очередное совещание в своей импровизированной кают- компании в которую превратили одну из комнат базы, стащив в нее различную мебель.
   - Ну и какие будут мысли? - спросил Влад обводя собравшихся взглядом.
   Алексей поерзал, поудобнее устраиваясь в кресле напоминавшее кресло гоночной машины, причем на нем даже имелись пристяжные ремни, и, услышав вопорс, лишь пожал плечами.
   - А что думать! - гном стукнул кулаком по столу, за которым они сидели, отчего пластик его крышки протестующе заскрипел, но удар выдержал. Глорин с уважением в глазах посмотрел на казавшуюся хрупкой столешницу и продолжил уже более спокойным тоном. - Что думать, мы тут застряли хуже чем в предыдущем мире. С магией здесь так же туго как и там, а проходы вообще никуда не открываются. Конечно возможно здесь существуют тропы, но их можно искать до "морковкина заговения".
   В принципе Алексей согласился с гномом. Уже неделю земного времени они находились в этом пустующем мире, однако все их попытки открыть хоть какой-то портал постоянно оборачивались провалом. Точнее попытки открытия предпринимал только он один, при молчаивой поддержке Мурза и Глорина. Влад с Семеном занимались каким-то своими делами, целыми днями торча в комнате управления.
   - Мы не можем даже отсюда выбраться-то, а уж о проникновении в запечатанный мир и речи идти не может, - фыркнул гном.
   Влад покачал головой.
   - Тут ты не прав, покинуть мы его можем, просто этот мир находиться далеко от всех ветвей. Это так называемая "нефлюктурируемая" ветвь, к тому же надо учитывать влияние прикрепленного к ней осколка...
   - Ну, раз ты такой умный, то почему не смог отсюда уйти? - ухмыльнулся Глорин.
   - Потому что к своему стыду не сразу это понял, а потом больше думал о возможности возвращения в Аид.
   - В одиночку? - Алексей с удивлением посмотрел на бывшего командира их группы, который, судя по его рассказам, практически чудом вырвался из закрытого мира.
   Влад только пожал плечами и, пристально посмотрев на Глорина, спросил:
   - Дружище, трубка еще у тебя?
   Гном непонимающе уставился на Влада, затем хлопнул себя по лбу и "мухой" выскочил из кают-кампании. Семен с Мурзом переглянулись, затем почему-то дружно уставились на Алексея, но тот, перехватив вопросительные взгляды друзей, только пожал плечами. Гном вернулся через несколько минут, неся обшарпанную телефонную трубку с болтающимся обрывком провода и бережно положил ее на стол.
   - Ну и что это нам дает? - спросил майор через пару минут молчаливого осмотра лежащего на столе артефакта.
   - Я ччто то ччувсствую. - неожиданно прошипела всегда молчаливая демонесса - Этот предмет очччень странный...
   - Алексей, - Влад взял трубку и протянул ее парню. - Ты разговаривал по ней, попробуй еще раз.
   - Но, что говорить? - Алексей неуверенно взял трубку и поднес ее к уху.
   - Проси открыть проход.
   - Секретариат, - раздался в трубке приятный женский голос.
   - Извините, я тут по одному вопросу.
   - Назовите себя.
   - Эээ, я Алексей.
   В трубке щелкнуло и на несколько мгновений наступила тишина.
   - Алексей - ангел 2-ого уровня регистрационный номер двадцать ноль семь шетьдесят восемь, - раздалось вновь.
   - Ну, наверное, - парень судорожно пытался вспомнить о присвоение ему регистрационного номера.
   - Вы опознаны, назовите просьбу.
   - Я, мы...мы хотели бы получить доступ в Аид.
   - Секундочку, - в трубке вновь щелкнуло.
   - Вы по поводу доступа в Айд? - голос уже принадлежал мужчине.
   - Да... я.
   - Ваша заявка рассмотрена и одобрена, проход откроется через двадцать часов земного времени, желаю удачи.
   В трубке зазвучали сигналы отбоя.
   - Через двадцать часов, - пробормотал он в ответ на вопросительные взгляды друзей.
   - Где?
   Алексей пожал плечами.
   - Думаю он сам нас найдет, - Влад поднимаясь хлопнул ладонями по столу. - А теперь обсудим другую проблему...
   Они просидели еще несколько часов обсуждая на этот раз вопросы вторжения в демонический мир.
   - Сколько сил у этого демона? - спросил гном, вертя молчащую телефонную трубку в руках.
   - Магических, или имеешь ввиду живую силу
   - И то и то, - гном поскреб трубку ногтем и, вздохнув, отложил в сторону. - Имитация, один вид только, - пояснил он.
   - А ты думал она действительно от телефонного апаарата. - усмехнулся Влад. - А на счет сил, - не знаю. В гостях я у него не был, но, по нашим с Тесс наблюдениям, вполне достаточно.
   - Осссобенно эти с такими же шшштуками что и у вассс.
   - "Терминаторы", - пояснил ухмыльнувшись Влад, - подарок демону от моего друга Эммануила. Вооружены пулеметами галтингового типа, магическим мечом а так же покрыты многослойной керамической броней с магической закалкой.
   - Ни фига себе, союз магии и техники, - присвистнул гном. - Интересно, а против лучевого оружия они защищены?
   Он ласково похлопал лежащую рядом винтовку.
   - А то на что уж у "сумеречных" броня на их скафах достойная стояла, но и это их не спасало.
   - Вот и опробуешь.
   - И все же, мы не знаем ни количества войск не их состав, - подытожил майор. - Например, как насчет авиации?
   Влад задумался, однако вместо него неожиданно ответила демонесса.
   - У лорррда ессть легионеры, демоны наеззздники, летающие демоны, но их не многгго и конечччно эти "теминаторы".
   - "Терминаторы", - поправил Влад. - Впрочем, неважно, если Тесса говорит, что есть- значит есть. Она там дольше была и успела хорошо все изучить. Вот еще бы по численности определиться.
   - Пять легионов пехххоты, два - наеззздников и один летунов, еще эти вашшши.... не зззнаю сссколько.
   - Ого, да она у тебя разведчица, - съязвил гном, получив в ответ презрительный взгляд демонессы.
   - И что у нас получается? - перебил майор готовую начаться перепалку.
   Влад почесал макушку.
   - Не знаю точной численности легионов, только примерно, но по моему в один легион у них входит около шести сотен демонов.
   - То есть около пяти с лишним тысяч солдат, не так уж и много.
   - Ага, если не считать конечно, что это демоны, - фыркнул гном.
   - А разница?
   Тесса вздохнула, бросила взгляд на Влада и получив разрешающий кивок, вдруг взвилась с места и, прилипнув к потолку точно гигантское насекомое, вихрем пронеслась по периметру кают компании, в завершении одним резким ударом руки пробив в прочном пластике стены приличную дыру. Майор ошалело посмотрел на спокойно усевшуюся на свое место демонесу и лишь нервно дернул щекой.
   - А что имеем мы? - усмехнулся Влад, оглядывая сидящих. - Ну, если не считать здесь присутствующих - сотню с небольшим .
   - Отборных вояк, прошу заметить, - вставил Глорин. - Мы с отрядом Балина многое повидали и поверь, каждый боец там пятерых "сумречных" стоит. К тому же у меня для тебя кое что есть...
   Он протянул Владу знакомый Алексею кристалл.
   - Я его уже активировал и если они смогут сюда попасть...
   - Смогут, - Влад жадно схватил кристал.- Эта штука может переправить кого хочешь и куда хочешь, спасибо дружище, что сохранил.- Он вскочил со своего места и выбежал из кают-компании.
   Переглянувшись, все не сговариваясь последовали вслед за Владом. Тот стоял рядом с выходом и, бросив взгляд на высыпавшую за ним компанию, усмехнулся, после чего словно гранату метнул кристалл в ближайшее дерево. Камень с каким-то пронзительным хрустальным звоном разлетелся на мельчайшие осколки, которые однако не спешили падать на землю, а резко устремились навстречу друг-другу, чтобы через мгновение закрутится в странном серебристом вихре.
   - Что это? - спросил гном, с опаской смотря на крутящиеся в воздухе осколки.
   - Портал, - усмехнулся Влад, - правда немного не тот что мы применяем, смотри...
   Осколки на секунду замедлили свой бег и вдруг резко разлетелись в стороны, сложившись в некое подобие дверного проема в глубине которого появилась высокая темная фигура.
   Рыцарь в полном доспехе шагнул из портала и, оглядевшись, отошел в сторону, дабы дать дорогу следующим за ним воинам.
   - Сколько ж их тут? - пробормотал минут через пять Михайлов, смотря на ровные ряды рыцарей выходящих из портала.
   - Много, - мявкнул стоявший рядом кот. - Я, мяу, на второй сотне сбился...
   Тем временем поток воинов из портала иссяк, а последним из него появился высокий рыцарь в позолоченных доспехах. Он снял шлем, открыв друзьям свое благородное аристократическое лицо и, заметив вышедшего вперед Влада, буквально расплылся в улыбке, заключив того в стальные объятия. Несколько минут они обнимались и хлопали друг дружку по плечам, затем вместе подошли к друзьям.
   - Разрешите представить, - Алиастр наследный принц и бла, бла, бла, много прочего, привел нам семь сотен отборных войнов из которых около трех сотен тяжелых рыцарей.
   Принц улыбнулся и поклонившись дождался пока все представятся.
   - Слушай дружище, - Влад хлопнул принца по спине, - Столько лет прошло, я, честно говоря думал, что ты уже старая перечница, ан нет еще оказывется вполне ничего.
   Алиастр улыбнулся.
   - Ты забыл, что в нашем роду течет кровь эльфов.
   - А я в принципе и не помнил, - рассмеялся Влад.
   Разглагольствовать им не дали, так как портал неожиданно вновь превратился в кружащий рой кристаллов, чтобы через миг сложится в новую дверь...
   Войска прибывали и прибывали и вскоре не только поляна перед комплексом, но и окружающий лес был заполнен различными существами.
   После принца Алиастра прибыл Гардор - вождь клана наездников на медведях и привел с собой около двух сотен оных и еще пять сотен пехотинцев. Похожий на киношного варвара, он долго и шумно приветствовал всех, затем извлек откуда-то мех с вином, предложив выпить за дружбу и знакомство, однако продолжать ему не дали, так как им с принцем срочно пришлось отвлечься из-за назревающей свары между солдатами двух армий. Впрочем, это их явно не остановило и обратно они вернулись уже в обнимку, при этом слегка покачиваясь. Следующим за Гардором прибыл горный король Сергунд, который привел с собой три сотни странных ящероподобных воинов с крыльями. Алексею он показался вполне милым стариканом, хотя и несколько воинственно настроенным. По-крайней мере, пока они стояли у портала ожидая следующего гостя, Сегрунд все это время рассказывал Гардору о своей последней военной компании, при этом буквально смаковаю подробности сражений в которых лично принимал участие. Затем прибыл граф Герсан с сотней наездников на драконах (драконы были размером с лошадь, но летали вполне сносно) и двумя сотнями эльфийских лучников, а последним явился "черный рыцарь" Гайдан, причем черным он был во всех смыслах, буквально от доспехов до кончика своего меча.С ним прибыло около полутора сотен воинов закованных с ног до головы в матово- серые доспехи и с огромными двуручными мечами, которые они держали положив на плечо.
   Пару часов понадобилось чтобы навести хоть какой-то порядок на поляне и прилегающих к ней окрестностях, которые в один момент превратились в большой шумный бивак. Заглянувший на весь этот гомон Балин с удивлением рассматривал разношеорстных воинов и, рассеянно выслушав объяснения Алексея, поспешил вниз с плато, дабы успокоить своих сородичей. В результате, вновь собраться на совет в кают-компании базы смогли лишь через несколько часов.
   - Друзья, - Влад оглядел сидевших за столом. - Могу сказать лишь одно, наш поход будет чертовски опасен и многие могут не вернуться. Я хочу...
   - Владушка, - Гардор отдал мех с вином сидевшему рядом с ним Глорину. - Мы все это прекрасно понимаем, правда же, други мои? - он оглядел твердым взглядом всех прибывших и, дождавшись пока каждый из них согласно кивнет, продолжил. - Мы знаем, что можем погибнуть, однако мы и так должны были сгинуть в казематах того проклятого замка, но ты дал нам пожить еще немного, так что...- Он улыбнулся и, отобрав у Глорина мех с вином побулькал им в воздухе, после чего с уважением посмотрел на невозмутимого гнома.
   Влад нахмурился и несколько минут вглядывался в лица сидящих, медленно переводя свой взгляд с одного на другого, затем вздохнул и сказал:
   - Ладно, друзья, я рад что вы со мной и полны решимости помочь. Тогда начнем. Вот все, что мы знаем о нашем противнике...
  
  
   Вся их армия выстроилась на плато в ожидании открытии прохода.
   - А почему мы тут ждем? - спросил Семен у Алексея, но тот пожал плечами и сам вопросительно посмотрел на Влада.
   - Трубка действует по типу маячка, а значит...
   Договорить он не успел так как неожиданно воздух завибрировал от низкого гула идущего казалось со всех сторон, создалось такое впечатление, что где-то рядом работал огромный невидимый глазу высоковольтный трансформатор. Гул с каждой секундой усиливался, заставляя людей зажимать руками уши, а животных бится в испуге и вдруг резко стих... Перед стоящими войсками простирался мрачный пейзаж Аида. Все на мгновение замерли в растерянности, удивленно озираясь. Быстрее всего в себя пришел Балин и его закованные в боевые скафандры пехотинцы быстро начали перемещаться вперед образуя перед войсками защитный периметр. Сам гном пожелал всем удачи и хлопнув Глорина на прощание по плечу, направился за своими солдатами. Постепенно приходили в себя и остальные. Послышались громкие команды и застывшая масса войск пришла в движение, спешно перестраивааясь в боевые порядки. В воздух взмывали наездники на драконах и летающие воины горного короля, а над всем этим со свистом пронеслась пара стреловидных истребителей "переселенцев", исчезнув вдали. Вновь послышались команды и полки застыли не нарушая боевых порядков, лишь летающие воины продолжали носиться кругами над ними, ведя наблюдения за окрестностями.
   - Ну и в какую сторону нам двигаться? - вождь медвежих наездников был как всегда со своим винным мехом из которого успевал прихлебывать на ходу.
   - Скоро будем знать, - Влад поднес руку к уху в которое был вставлен наушник связи. - "Игла", доложите "Базе".
   Пару минут он внимательно выслушивал доклад пилотов, затем дал отбой и повернувшись к собравшимся вокруг него командирам, пояснил:
   - Значит так, высадили нас почти рядом с замком, - он махнул рукой вперед. - Примерно пару километров в ту сторону и мы будем у стены.
   Все дружно посмотрели в указанную сторону, но висящая над равниной серая дымка надежно скрывала все что находилось дальше пары сотен метров.
   - По докладу пилотов, - продолжил Влад, - на стене готовяться к обороне, что меня несколько удивляет, так как мы с Тессой застали данное сооружение в довольно плачевном состоянии.
   - А давно это было? - спросил принц.
   - Ну, около полугода назад.
   - Понятно, - Алиастр усмехнулся. - За это время, обладая нужными ресурсами и знаниями, не то что стену отремонтировать можно...Стена большая?
   - Судя по тем остаткам что я видел, пару десятков метров в высоту и метра четыре толщиной.
   - Тогда нам нужны осадные орудия, - буркнул Гардор. - А то из моих ребят верхолазы неважные, это вон у Сергунда его воины любят по горам скакать, мне же лучше на равнине, когда ветер бъет в лицо...
   - Не получиться, - Влад покачал головой. - Деревьев по близости отсутствуют, да и, насколько я знаю, местные растения для этой цели не очень-то пригодны.
   - Тогда надо искать обход, - констатировал Гайдан. - Пытаться взять такую стену без тарана, балист и штурмовых вышек - полное самоубийство.
   - Так ты уже и так мертв, - рассмеялся Гардор.
   - Я больше за тебя волнюсь, - бросил "черный рыцарь".- Хотя с другой стороны всегда буду рад видеть тебя в своей армии.
   - Нет уж, - мотнул головой вождь. - Спасибо, но нежитью я быть не хочу.
   - Не спорьте друзья, - прервал их Влад. - У нас есть кое-что получше таранов. - Он кивнул в сторону трех боевых роботов что стояли в паре десятков метров от них. - Думаю, эти машинки с подобной задачей справятся.
  
   - Мой лорд..., - верховный маг недоуменно уставился вдаль, где сквозь огромную дыру в пространстве можно было увидеть солнце и кусок голубого неба.
   Ашрак стоявший рядом промолчал внимательно вглядываясь в горизонт, а затем резко развернувшись скомандовал.
   - Срочно выслать туда разведчиков и приготовить легионы к бою, да, и не забудь приказать чтобы оседлали моего коня.
   Рудгар поклонился и как всегда растворился в воздухе, а Ашрак поспешил в свою опочивальню, где оставил Владыку наедене с молодым богом.
   - Высочайший...
   - Да? - Драг- Рег оторвался от оконного проема, из которого что-то рассматривал во дворе.
   - Высочайший, похоже прорыв, кто то вторгся в наш мир.
   - Ага, и я похоже даже знаю кто, - "белый" шутливо отсалютовал лорду бокалом с вином.- Так что, котяра, линять надо поскорее.
   - Не паникуй, Эммануил, - гигантский кот покачал рогатой головой. - Если бы это были те о ком ты думаешь, то они были бы уже здесь, а не тащились бы сюда с целой армией, да ты сам глянь.
   Эммануил покосился на демона, затем прищурился, а его глаза налились холодным золотистым пламенем, которое через мгноение исчезло, а его губы расплылись в довольной улыбке.
   - О небеса, я даже знаю кто это, что ж бегство предлагаю отложить, тут прибыл мой старый друг, а мы с ним не окончили один очень важный спор. - Он резко поднялся с кресла и исчез.
   Драг-Рег быстро подошел к окну и с минуту всматривался в даль, затем повернулся к ожидающему его приказов лорду.
   - Ашрак, свои легионы я поведу сам, мне кажется, что вопреки мнению этого дурачка, не все тут так просто.
  
  
   Их войска остановились в пределах видимости оборонительной стены. Даже без оптических приборов было видно как на ее вершине суетятся солдаты, занимая позиции и разворачивая катапульты с баллистами в их сторону.
   - Чувствую защитную магию, - черный рыцарь с шумом втянул воздух через прорези шлема.
   - Думаешь она им поможет? - горный король кивнул на боевых роботов выходящих на позиции для стрельбы.
   Рыцарь покачал закованной в металл головой, показывая что не знает.
   В это время со стороны стены раздались звонкие щелчки и в воздух взмыло несколько огненных шаров, которые с наростающим свистом устремилось в их сторону. Над стоящими полками то тут, то там стали возникать разноцветные купола, которые успешно отразили эту робкую попытку атаки. Черный рыцарь что-то буркнув о несогласованности магов объедененного войска, поспешил к своим солдатам, а старый король, оглядев стоявшие войска, с грустным вздохом вынужден был констатировать, что более поспешной и неорганизованной военной компании он в своей жизни не видел. По сути, их войско представляло из себя несколько полков каждый из которых действовал по своему разумению, о каком-либо согласованном действии оставалось только мечтать. Сергунд вздохнул и подумал, что уж больно вся эта их компания походит на обыкновенную авантюру, котрая не приведет ни к чему хорошему. Однако с другой стороны, некогда, подобная авантюра помогла взойти ему на трон и тогда в ней тоже был замешан Влад...
   В этот момент странные машины, о которых говорил Влад, развернулись в сторону стены и, приподняв свои конечности увешанные какими-то трубами, с грохотом выпустили в сторону стены несколько огненнх стрел. Взрыв взметнул в воздух куски камня и остатки тел, разбросав их в разные стороны, а машины, резко сорвавшись с места, понеслись вперед, поливая ярко-желтыми лучами метающихся в панике демонов. Горный король довольно усмехнулся, так как его друг оказался прав и на этот раз, - магическая защита стен не выдержала. Он захлопнул забрало шлема и, ловко вспрыгнув на коня, махнул рукой, отдавая приказ войскам начать движение.
   Тем временем боевые роботы приблизились ко рву и, дружным ракетным ударом, обрушили еще часть стены, расширяя проход для спешащих следом войск, после чего одним прыжком на встроенных реактивных двигателях преодолели ров и с ходу врезались в спешащий к пролому отряд демонов, устроив мясорубку. Надо отдать должное, демонические солдаты не отступили, они с визгом кидались на боевые машины, лупя их своими мечами вцеплялясь когтями, зубами и откатывались назад, бессильные в своей злобе против защитных полей и брони роботов. В небесах появилось несколько десятков летающих тварей которые с пронзительным визгом пикировали на машины и из их пастей вылетали огненные шары, от которых в местах попаданиях плавился даже камень. Машины окутались дымкой защитного поля, однако на этот раз это не помогло. Один из роботов закрутился на месте и взорвался, не успев даже отстрелить спасательную капсулу с экипажем, другой застыл на месте и выбросив из нутра облако черного дыма, однако продолжал изредко огрызаться огнем пулеметов, заставляя демонов держаться на расстоянии. Оставшиеся в живых демоны радостно заверещали, грозно потрясая оружием, а летающие твари вновь развернулись для нового захода, но тут среди них замелькали облачка разрывов и вынурнувшая из туманной дымки пара истребителей заставила их бросится врассыпную. Через пару минут с воздушной угрозой было покончено, а войска, преодолев ров по наведенным магами мостам, бурной рекой втекали в проделанный роботами проем в стене и, быстро сломив сопротивление оставшихся в живых демонов, устремились дальше.
  
  
   Похожая на причудливую змею, колонна войск вытягивалась из ворот замка и под присмотрами командиров занимала боевые порядки. Лорд Ашрак, восседая на своем необычном "коне", наблюдал за проходившими мимо него легионами, думая, что их все еще мало и оставалось только надеятся, что недавно восстановленная стена, на котрую потрачена жизнь не одного десятка рабов, задержит наступление светлых.
   - Мой господин, они прорвались, - к ногам скакуна Ашрака упал израненный легионер.
   - Как!!!? - лорд растерянно посмотрел на низшего демона, прервавшего его размышления. - Как они смогли сделать это так быстро!!!?
   - У них железные големы плюющиеся огнем, мы не смогли их остановить, наше оружие против них оказалось бессильно...
   Ашрак в бешенстве рыкнул и адский пес одним ударом лапы переломил хребет принесшему весть воину. Лорд несколько минут тяжело дышал пытаясь успокоить клокотавший в груди гнев, затем подозвал одного из своих командиров и приказал ускорить разворачивание войска в боевые порядки. Рядом с "конем" демона появился верховный маг и бросив взгляд на неподвижное тело легионера, скосил рот ухмылке.
   - Ты тоже с плохими новостями? - мрачно поинтересовался демон.
   - Что вы, мой лорд, - Рудгар почтительно поклонился. - Спешу сообщить, что местное ополчение двигается к замку и...
   - Это хорошо, - перебил Ашрак мага, облегченно усмехаясь. - "Светлые" разбили наши легионы обороняющие стену и направляются к замку, мы встретим их на подступах, а ополченцы ударят сзади.
   Рудгар окинул взглядом каменистую равнину лежащую перед ним и вопросительно посмотрел на Ашрака.
   - А в замке не лучше?
   - Нет, - демон покачал рогатой головой. - Там мы будем ограничены в маневре, да и войска не развернешь, бой дадим на подступах, а в замок отступить никогда не поздно.
   Верховный маг промолчал, внимательно вглядываясь в движущуюся вдали темную массу.
   - Их ни так уж и много, - наконец сказал он.
   Ашрак прищурился и согласно кивнул.
  
   - Подтянулись, подтянулись, всадники на левый фланг, Гардо куда прут твои болваны? - принц Алиастр, самостоятельно взявший на себя обязанности главнокомандующего, раздавал приказы направо и налево.
   Другие командиры лишь усмехались, но тем не менее послушно выполняли его приказы, так как, по словам Влада, Алиастр был самым опытным полководцем из всех прибывших. К удивлению Алексея их разрозненная армия, под управлением принца, довольно споро и слаженно перестроилась в новые боевые порядки: пехота посередине, конница на флангах, с тыла прикрывают медвежьи всадники Гардора. Драконьи наездники следуют чуть в стороне готовые в любой момент взмыть в воздух.
   Команда Балина вместе с Алексеем, Семеном и Мурзом, выступала отдельно, расположившись примерно в ста метрах от правого крыла их разношерстной армии. Влад, оседлав неизвестно откуда взявшегося пегого жеребца, мотался между их отрядом и остальной армией, а за ним, словно тень, повсюду следовала демоница. Глорин же остался возле пробитого в стене проема вместе с отрядом из полсотни добровольцев и собирался прогуляться вдоль нее, чтобы вычистить оставшуюся там нечисть. Хотя многие сходились во мнении, что основная масса обороняющих стену войск была стянута к месту прорыва, существовала вероятность что в районе стены уцелело еще достаточно боеспособных сил противника, а оставлять врага у себя в тылу было неразумно.
   - Не пониямаю я этого.
   - Что ты не понимаешь? - Спросил ехавший рядом Влад, косясь в сторону Семена который в своем легком боевом скафандре выглядел просто гигантом, даже по сравненю с облаченным в такой же Алексеем.
   - Да вот этого, - майор обвел вокруг себя рукой. - Смысл ставить стену так далеко в поле?
   Влад пожал плечами и подозвал идущую впереди демоницу.
   - Тесс, вот тут хотелось бы поинтересоваться, почему защитная стена стоит так далеко от замка?
   Демонесса удивленно посмотрела на Влада, затем задумалась на пару минут.
   - Счччасс вспомню, а да. Раньшшше ззздесь был большшой город, внутри сссстены. Но во время битвы был раззрушшен, а посследшние осстатки этот демон иссспользовал для востановления замка.
   - Ясно, - кивнул майор. - А я то гадал...
   Их разговор прервали раздавшиеся впереди пронзительные звуки горна и грохот барабанов. Армия встала. Влад, приказал Балину остановить и рассредоточить своих людей, после чего ускакал к Алиастру, а майор, приметив находившийся неподалеку солидный валун, быстро взобрался на него и уставился на происходящее через свой неизменный бинокль. Кстати Глорину однажды стало интересно, от чего питаются все электронные штуки майора, так как за все время похода его ноутбук и электронный бинокль ни когда не подзаряжались, да и батарейки он не менял. Семен попытался было что-то объяснить о энергосинтезе и нанотехнологиях, но гном лишь махнул рукой, заявив, что подобных "ругательных слов" даже и не знает, после чего об этом больше не спрашивал .
   Влад отсутствовал недолго и вскоре появился вместе с принцем и Гайданом. Спешившись, они присоеденились к остальным, устроив короткое совещание около валуна, на котором Семен все еще изображал статую впередсмотрящего.
   - Значит ситуация такова. Они расположили войска практически как мы: посередине тяжелая копьеносная пехота, по бокам конница или что-то подобное, позади мои разведчики заметили несколько отрядов арбалетчиков.К тому же демонюги в отрядах матерые и численность их войска раза в три больше нашего. - Подитожил принц, чертя кончиком меча на земле примерную расстановку своего и вражеского войска.
   - Ниче бивали и похлеще вояк, - раздалось из-за закрытого забрала черного рыцаря.
   Раздавшийся со стороны вражеского войска пронзительный трубный вой, заставил их прервать разговор.
   - Они двинулись в атаку, - бросил майор, спрыгивая с камня. - Судя потому, что пошли сразу всем скопом, похоже, хотят покончить с нами одним ударом.
   Влад с беспокойством посмотрел на Алиастра.
   - Думаешь выдержим?
   - Посмотрим, - пожал плечами принц. - Нам сейчас главное сдюжить первый натиск...
  
   Фаланга демонов, ощетинившись копьями, медленно приблежалась к разношерстному строю светлых. Земля равномерно вздрагивала от размерной поступи броненосных демонов, а сами они оглашали воздух свирепым ревом и дьявольским хохотом, заставлявляя своих врагов нервничать, вселяя в сердца слабых страх и сметение. Некоторые не выдержали и строй "белых" дрогнул, попятился назад, размыкая сплошную стену щитов, а демоны, видя это, лишь ускорили шаг и наконечники их копий вспыхнули зловещим красным светом. Войска светлых откатывались назад, но не все... На короткое мгновение строй "светлых" приостановился, выплюнув из себя несколько десятков рыцарей в матово-серых доспехах. Демоны, видя эту хлипкую преграду, лишь сильнее расхохотались и ускорили свой шаг, плотной стеной нахлынув на выдвинувшихся войнов,- поглотив их. Строй "светлых" вновь замер выдвинув вперед очередную порцию серых воинов, но монолитное движение фаланги даже не замедлилось. Однако продолжалось это недолго. Внутри некогда сплошного строя то тут то там неожиданно стали возникать островки какой-то непонятной суеты, заставляя идущих впереди воинов обеспокоинно озираться, в надежде понять, что твориться у них в тылу. В конце концов движение фаланги сбилось, а в некоторых местах вообще замерло и вскоре плотная стена строя распалась на отдельные куски и, среди заметавшихся в панике демонов, стали видны серые фигуры, которые с методичностью машин уничтожали окружавших их врагов своими огромными мечами, которые в их руках превратились в некое подобие смертоносных вентиляторов.
   Отступающие ряды светлых остановились, затем с победными криками бросились в атаку, врубившись в ряды врага, чем усилили нараставшую в его рядах панику. Однако поддержка арбалетчиков и подоспевшей легкой пехоты демонов, не позволила развить этот успех и спасла воиска Ашрака от уничтожения. Битва в ценре разгрелась с новой силой. Конница "светлых", прикрывающая фланги пехоты, пока не вмешивалась, лишь изредка редкими выдвижениями пресекая попытки обходных ударов демонов.
  
   Ашрак напряженно всматривался в гущу боя, понимая, что все идет не так как он расчитывал. Несмотря на колличественное превосходство его легионов "светлые" выдержали первый натиск и теперь сами двинулись в атаку. Тяжелые броненосные демоны, составляющие основной боевой костяк его пехоты, были практически истреблены странными войнами в серых доспехах. Закованные в костяную броню, которая делала этих воинов практически неуязвимыми для ударов обычного меча, чем компенсировала некоторую их неповоротливость, теперь сыграла с ними злую шутку. Броненосцы просто не успевали отражать молненосные удары серых воинов, чьи мечи раз за разом находили слабое место в их панцырях . И хотя через некоторое время большая часть этих странных бойцов пала, его элитная и самая обученная пехота практически перестала существовать. Пришедшие же на помощь легкие пехотинцы увязли в наступающих рядах "светлых" и медленно, но уверенно, уничтожались. Впрочем тут явно сказывалось их слабая подготовленность, а так же отсутствие подходящей амуниции, чье производство он так и не успел наладить в нужном колличестве. Конница, расположенная с флангов, попробывала нанести удар, однако была буквальным образом смята странными наездниками на огромных волосатых зверях, которые даже после убийства всадника продолжали драться с противником. Лорд нервно сжал поводья своего трехголового скакуна и, вскинув руку, активировал заклятие. С его когтей сорвались небольшие вихри и, быстро увеличиваясь в размерах, понеслись в сторону наступавших, расбрасывая их в разные стороны словно тряпичные куклы. К сожалению эффект заклятия был намного слабее чем он ожидал да и маги "светлых" среагировали довольно быстро, частично блокировав его воздействие. Ашрак только заскрипел зубами, видя, как большинство упавших воинов вновь поднимаются на ноги и бросаются в бой, мысленно ругая себя за то, что плохо изучил действие своих заклинаний в этом мире.
   - Мой лорд, - рядом возникла фигура верховного мага. Рудгар едва стоял на ногах и буквально вцепился в шкуру скакуна лорда, что бы не упасть.
   - Что это с тобой, человечьешко, и где подмога? - прошипел Ашрак, с гневом глядя на побледневшего мага.
   - Мой лорд, - маг немного взял себя в руки. - Подмоги не будет, "светлые" оставили засаду на стене. Эти их лучники..., они расстреливали наших бойцов словно те были неподвижными мишенями на стрельбище. Мои маги оказались бессильны что-либо сделать, так как их уничтожали в первую очередь. Правда минотаврам удалось прорваться, однако железный голем, которого мы считали уничтоженным, неожиданно ожил и нам пришлось бежать.
   - А где легионы присланные нам Высочайшим?
   - Я передал им приказ, но ваш Повелитель....
   Ашрак зло сверкнул глазами на мага, заставив того в испуге отшатнуться и вытянув из ножен меч, взметнул его над головой, давая этим знак к атаке стоящей в запасе тяжелой коннице.
   Рудгар сложив руки на груди смотрел вслед уносящейся коннице, мысленно проклиная тупость и недальновидность демона, бросившего свои воиска в бессмысленную лобовую атаку. Впрочем подобные действия были обычной тактикой демонических полководцев, которые предпочитали давить врага массой. Хорошо еще что он не повел в бой лучших своих послушников ограничившись в основном учениками, а так же различными тварями, что жили недалеко от их деревни и присягнули на верность лорду. Однако надо подготовиться к дальнейшему...
   Маг криво усмехнулся и, щелкнув пальцами, расстворился в воздухе.
  
   - Как-то слижком легко все получаеться, - Влад привстал на стремени, из-под ладони обозревая поле битвы.
   - Легко? Это ты называешь легко? - черный рыцарь саркостически хмыкнул . - Мои воины почти все изничтожены, Гардора положил половину пехоты, да и у остальных не лучше.
   - Зато конница потерь практически не понесла, да и те вон, - он ткнул в сторону пехотинцев из отряда Балина облаченных в тяжелые скафандры, которые расположились неподалеку.
   - Согласен, - черный рыцарь наклонил голову. - Силы у нас еще остались, хотя кто знает, какие сюрпризы нам еще преподнесет хозяин этого замка...
   Раздавшийся в это время дикий рев, заставил Влада с беспокойством посмотреть на своего собеседника, который только хмыкнул, как бы говоря этим, что он предупреждал.
  
   Тяжелая конница демонов во весь опор неслась на подмогу своим отступающим войскам. На спинах огромных паукообразных созданий восседали похожие на огромных рогатых горилл, всадники. В одной руке они держали длинное копье, толщиной с приличное бревнышко, в другой огромный круглый шыпастый щит. На краткий миг лавина конницы замерла, затем взорвавшись диким ревом и шипением, покатилась на сражавшихся.
   - Сомкнуть строй, щиты выше! - пронеслось над опешившими на миг войсками. - Копейшики вперед!
   "Светлые" стали откатываться, быстро сбрасывая с себя воспрянувшие духом остатки легионов. Их строй смыкался преврашаясь в блестящую стену щитов со сверкающими над ними остриями копий. К счастью паукообразные твари не были слишком расторопными, но всетаки от их мощного удара строй прогнулся и развалился. Копья бестолку скользили по панцырям этих чудищь, а их наездники, ловко орудуя своим оружием, в первые минуты столкновения нанесли серьезный урон пехоте "светлых". Однако не зря Влад говорил, что его друзья привели с собой своих лучших бойцов. Войско "светлых" хоть и дрогнуло, потеряв стройность рядов, но панике не поддалось и вскоре "конница" демонов увязла в гуще схватки, а еще через несколько минут стало понятно что их атака окончательно захлебнулась. Все чаще и чаще копья и мечи ратников находили уязвимые места у паукообразных скакунов, все быстрее редели ряды, а когда взмывшие ввысь драконьи наездники обрушили на тылы демонов град огня и стрел - враг дрогнул. Звонкий голос рожка и разворачивающаяся на левом фланге тяжелая кавалерия принца, поставила окончательную точку в этой битве, заставив солдат Ашрака бросать оружие и спасаться бегством. Однако оставался еще сам лорд-демон... Его странный стекловидный меч, украшенный завитками рун, взлетал словно коса смерти, разя пытавшихся противостоять ему воинов. Вскоре вокруг Ашрака образовалось пустое пространство в пару десятков метров внутрь которого ни кто, кроме нескольких уцелевших серых рыцарей, не решался входить. Они по очередке вступали в схватку с демоном не давая тому времени на передых и применение заклинния, но было видно - это единственное, что они могли сделать.
   - Это не может долго продолжаться, - Гайдан тронул коня с места, но Влад жестом остановил его.
   - Это не твой бой дружище.
   Черный рыцарь повернул голову и внимательно посмотрев на друга через прорези в шлеме, равнодушно пожал плечами. Влад развернул коня в сторону сражающихся, но раздавшийся из ниоткуда тихий голос заставил его замереть.
   - Это и не твое дело.
   Рядом с всадниками возник небольшой серый вихрь и Влад исчез, а испуганный конь взвился на дыбы и готов уже был сорваться с места, но Гайдан, наклонившись в седле, вовремя подхватил упавшие поводья.
   - Удачи тебе дружище, - крикнул он в пустоту.
  
   Алексей, стоявший рядом с майором, неожидано вздрогнул и пристально посмотрел на сражавшихся, затем отстегнув от скафандра перчатки и шлем, кинул их на землю.
   - Ты что это задумал? - Семен с удивлением посмотрел на загоревшиеся белым светом глаза парня.
   - Так надо. - Алексей ободряюще улыбнулся майору и быстрым шагом направился к бьющимся с демоном "серым войнам", на ходу отращивая светящие мечи из сжатых в кулаки рук.
  
   Тем временем легионы Драг-Рега, двигавшиеся на помощь сражающимся, попали в засаду устроенную Глориным.
   После того как он со своим отрядом прикрытия состоявшим в основном из эльфов рассеял и обратил в бегство, спешащий в замок отряд состоящий из разношерстных тварей, было решено присоедениться к основному войску. По мнению Глорина нескольких лучников, вкупе с боевым роботом, у которого после атаки летающих тварей были повреждены системы хода, зато оружейные работали на все сто, должно было вполне хватить, для удержания пролома. Правда едва собрались выдвигаться, как вернулся разведчик, посланный вдоль стены, для выявления колличества демонов оставшихся на других ее участках. По его сведениям на стене остались отдельные мелкие группы, которые заперлись в башнях и приготовились к осаде, - ни кто из них об атаке даже не помышлял.
   - Однако от той горы, - эльф ткнул луком в сторону скалистой гряды. - В данный момент движется крупный отряд демонов и думаю через полчаса они будут здесь.
   - Черт, - ругнулся гном. - С этого надо было и начинать.
   В результате короткого совещания с командиром эльфов Эрниром, было решено отослать Владу гонца, дабы предупредить о преближающейся опасности, а самим попытаться хоть немного задержать противника спешащего на выручку своих отрядов. Как назло рация ни в скафандре не в роботе почему-то не работала, а Глорин прекрасно понимал, чем черьеват неожиданный удар свежих сил врага.
   Надо сказать, что эльфы Герсана во время недавней схватки показали себя с лучшей стороны, причем не только как превосходные лучники, но и в качестве боевых магов, что явилось полной неожиданностью для их противника. Перво- наперво нейтрализовав вражеских колдунов, они буквально обескровили врага своим дождем из стрел. Глорин раньше даже и представить себе не мог, что из лука можно так метко стрелять причем с бешенной скоростью. Короче, к концу боя у гнома сложилось представление, что эльфийский лучник - это такой аналог самоходного станкового пулемета с магической накачкой.
   Место для новой засады нашли неожиданно быстро. Дорога идущая от лагеря демонов в этом месте проходила почти вплотную у стены и грех было бы не воспользоваться таким укреплением. Правда в одной из башен засело с десяток мелких демонов, но эту проблему решили довольно быстро. Глорин просто выжег лучевиком дверь башни, а эльфы, ворвавшись внутрь, устроили там резню не хуже американских командос, после чего, скидав трупы в ров с другой стороны, они развернули распаложенную на вершине башни балисту в сторону дороги и принялись ждать.
   Марширующие колоны демонов появились на дороге где-то через полчаса напряженного ожидания, о чем и сообщил Глорину спустившийся внутрь башни наблюдатель. Гном, прикорнувший в уголке, сразу поднялся, и обратив внимание на неестественно бледное лицо эльфа, судорожно сжимавшего свой лук, спросил в чем дело. Однако тот не стал обьяснять, предложив гному поднятся на стену, где его ожидает коммандр отряда и все увидеть самому. Глорин пожал плечами и, подхватив шлем, направился вслед за лучником. Эрнир стоял у края башни и оперевшись руками о каменный парапет, пристально всматривался в происходящее на дороге.
   - Что тут у вас?
   Эльф, молча, кивнул в сторону дороги на которой уже показались передовые отряды врага. Гном бросил взгляд в указанную сторону и нахлобучил шлем, включил режим увиличения, через пару минут он чертыхнулся и, открыв забрало, вопросительно посмотрел на эльфа.
   - Что это за твари милорд? - опередил его с вопросом эльф.
   - Если б я знал, - гном покачал головой. - Такое впечатление, что в это войско специально отбирали самых мерзких существ. Не знаю какие они вояки, но видок у них еще тот.
   Эрнир кивнул, соглашаясь и повернувшись к стоявшему позади них эльфу, который пришел вместе с Глориным, что-то сказал тому на своем языке. Тот коротко поклонился и быстро скрылся внутри башни, а через минуту из башни принялись выныривать эльфийские лучники, неторопливо распределяясь вдоль стены.
   Гном захлопнул шлем и начал рассматривать марширующих, удивляясь увиденному, - таких тварей он здесь не ожидал. За время работы в отряде ангелов он навидался всяких существ, но те, что двигались сейчас по дороге, перещеголяли своим видом многих. Чего только стоил шедший впереди двухметровый демон похожий своим видом на обычного человека внутренности которого вывернули наружу, заставив жить своей странной жизнью. Или существо напоминающее огромный клубок червей,- гигантских истекающих слизью червей, с огромными пастями наполнеными множеством мелких зубов, а над идущими по земле носились не меннее странные, похожие на клочья тьмы существа с проглядывающими сквозь мглу оскаленными черепами. И это были еще не самые причудливые создания, что двигались навстречу их небольшому отряду, просто, чтобы описать остальных у гнома не было ни слов ни желания.
   - Мерзоть какая-то, - Глорин вновь снял шлем и, открыв замки скафандра, выбрался из бронированной скорлупы. Извлекя из нутра брони уложенный там плащ, он принялся шарить по его карманам, не обращая внимания на вопросительные взгляды Эрнира.
   - Подарочек один тут вспомнил, - пояснил он наконец, вытаскивая на свет двуручный меч украшенный причудливой вязью рун и пердавая его эльфу.
   - Интересное оружее, - констатировал командир эльфийского отряда, с интересом рассматривая клинок пока гном вновь облачался в свой скафандр. - Но мне этот тип магии не знаком.
   Глорин кивнул.
   - Этот меч выковали для меня морские люди во время одной из давних операции, рубит даже стальные рельсы, - он усмехнулся. - Хотя я все же предпочитаю хороший топор или секиру, к сожалению моя пропала.
   Эльф понимающе кивнул и, бросив взгляд на преближающую колону, резко отдал команду на своем языке. По рядам рассредоточенных вдоль стены лучников прокатилась шелестящая волна, эльфы меняли колчаны со стрелами. Командир эльфов, сняв с плеч колчан, принял другой из рук подбежавшего солдата, а на вопросительный взгляд гнома молча показал белую стрелу с тускло мерцающим наконечником.
   - В своем мире мы применяем их против сильных тварей тьмы, думаю сейчас как раз такой случай.
   - Согласен, - кивнул гном и, бросив последний взгляд в сторону приближающихся демонов, добавил. - И пусть сегодня небеса будут на нашей стороне.
  
   - Ну что, дружище, ты так и не успокоишься? -Влад спокойно поднялся с каменистой поверхности и отряхиваясь, огляделся, обнаружив себя стоящим на скальной площадке. Подойдя к краю, он глянул вниз и, толкнув камешек, подождал, когда тот упадет.
   - Высоковато.
   - Еще бы. - На противоположном краю площадки заклубилось небольшое белое облачко.
   Влад спокойно повернулся и, дождавшись, когда облако примет вид его старого друга, с грустью посмотрел на улыбавшегося Эммануила, державшего в руках знакомый огненный меч.
   Молодой бог, проследив взгляд бывшего друга, грустно ухмыльнулся.
   - Узнаешь?- он приподнял меч, показывая его струящееся огнем лезвие. - А мы то думали, что этих высших не убить, а я его разз...
   - Дурак ты, Эм, - Влад устало вздохнул и провел рукой по глазам. - И я дурак.
   - Ну первое спорно, а второе пожалуй я приму за истину, - Эммануил рассмеялся и добавил. - Только жаль, что ты так дураком и помрешь.
   - Ты все еще не наигрался, - Влад покачал головой и, взмахнув рукой, выхватил из воздуха дымящийся холодом клинок. - Ну что ж, начнем.
   Эммануил удивленно хмыкнул, с опаской глядя на ледяной клинок, от которого на земле у ног Влада образовалось белое пятно и одним прыжком оказался рядом со своим противником.
   Мечи с треском скрестились, и бывшие друзья на мгновение замерли друг напротив друга, давя на оружие и сверля друг друга взглядом. Затем Эммануил резко отпрыгнул назад, с разворотом нанося удар, однако Влад отступил, отклоняясь и пропуская перед собой свистящее лезвие. Молодой бог ловко по-кошачьи приземлившись, легко оттолкнулся от земли и взвившись в воздух, нанес удар сверху, подкрепив его разрядом молнии, которая сорвалась с кончика меча. Влад вскинул руку и молния ушла вбок, ударив в торчащий из земли камень который буквально взорвался разлетевшись на куски, один из которых ударил Эммануила в грудь, заставив его покачнуться и упасть на одно колено.
   - Может хватит? - Влад воткнул меч в землю и, оперевшись на крестовину, с грустью посмотрел на поднимающегося Эммануила.
   - Ты еще не победил...
   Молодой бог резко выпрямился и вдруг исчез, а на его месте взвился столб пламени, принявший фигуру человека, которая стала кидаться во Влада кусками пламени. Ангел только покачал головой и ловко уклонившись от двух из них, поймал последний, тут же метнув его назад. Огненная фигура этого явно не ожидала и, получив удар в голову своим собственным оружием, попятилась назад, с ревом рухнув в пропасть, однако с через мгновение с таким же ревом, только полным гнева, взвилась вверх и зависла над Владом.
   - Может хватит, Эммануил, все еще можно исправить.
   Плечи огненной фигуры поникли и напротив Влада вновь появился молодой бог.
   - Уже поздно дружище, - он вздохнул. - Уже поздно, посмотри.
   Крылья развернулись у него за спиной, а их мрак отразился в глазах его бывшего друга.
   - Это всего лишь "биокон", симбиот из верхнего мира, ты же знаешь.
   - Нет, ты не понимаешь, все намного сложнее.
   В это время внизу в долине раздался дикий рев.
   - Твой малыш вступил в бой с моим демоном, - рот Эммануила скривился в улыбке.
   - Он справиться...
   - Справился бы, - поправил молодой бог. - Однако я тут приготовил ему небольшой сюрприз...
   Влад нахмурился и, пристально посмотрев на Эммануила, решительно направился к краю площадки.
   - Нет, нет, - тот перегородил Владу дорогу, направив меч ему в грудь. - Не спеши, пусть наши голубки поворкуют напоследок.
   Ангел оттолкнул Эммануила и бросился к краю расправляя крылья, однако вдруг остановился и, резко развернувшись, ударил мечом. Молодой бог застыл с занесенным над головой оружием и, медленно опустив взгляд, с удивлением посмотрел на разрубивший его от плеча до груди клинок от которого по его телу уже распространялась ледяная синева. С легким вздохом облегчения он упал на колени и его тело взорвалось, превратившись в легкий вихрь снежинок.
   Человеческий крик полный боли донесшийся из долины снизу, заставивил Влада вздрогнуть и на несколько мгновений застыть, вслушавшиваясь во что-то творящееся вдали. Пару минут он стоял недвигаясь, затем грустно улыбнулся и повернулся к тому месту, где уже перестал кружиться снежный буранчик. Маленький черный котенок сидел рядом с пылающим огнем мечом и доверчево смотрел на Влада.
   - Всегда есть надежда, - ангел улыбнулся и, подняв протестующе мяукующего зверька, спрятал его за пазуху. - Всегда...
  
   Алексей быстрым шагом шел прямиком к отбивающемуся от "серых" войнов демону. Пару раз ему пытались преградить путь, но удары светящихся клинков быстро положили конец этим порывам. "Серые" расступились едва он шагнул в их круг, но не ушли, а лишь образовали более обширное пространство.
   - Ну вот и встретились тварюга, - бросил Алексей, пристально смотря на оскалившегося демона.
   - Ха, мелкий "беленький" пожаловал, помню, помню, шустрый такой, одного раза тебе видимо мало было? - демон спрыгнул со своего трехголового скакуна и демонстративно крутанул мечом. - Решил повторить свою попытку?
   - Решил закончить начатое, - Алексей усмехнулся и поднял перед собой засветившиеся ярким белоснежным светом клинки.
   Демон торжествующе зарычал и одним неожиданным прыжком оказался рядом, одновременно нанося удар своим рунным мечом сверху наискось, от которого Алексей правда спокойно уклонился, а вот выпад когтями в голову блокировал, скрестив клинки перед собой. Ашрак взревел от боли и, отскочив в сторону, с удивлением и непониманием уставившись на остатки своих когтей, однако Алексей не дал ему опомниться. На демона обрушился град молеиносных ударов, заставив его попятится назад. Пару раз его рунный меч все же пробил причудливую паутину ударов ангела и, не смотря на защиту "крыльев", оставил на его теле кровоточащие полосы, но юноша даже не обратил на эти раны внимания. Неожиданно демон издал низкий рык и, подскочив вверх, развернул крылья, зависнув над Алексеем, а его скакун, повинуясь приказу хозяина, ринулся в атаку. Чтобы справиться с уже мертвым созданием ангелу понадобилась всего пара минут. Пререрубив передние лапы, он заставил животное рухнуть на землю, после чего спокойно орубил головы адскому псу и повернулся к висящему в воздухе демону.
   - А ты вырос "белый", - в голосе демона проскользнули нотки уважения. - Своими мечами ты владеешь хорошо, а как насчет этого?
   Он театральным жестом направил на Алексея свой меч и с его кончика сорвалась черная молния, ударившая парню в грудь и буквально отбросившая его на несколько метров. Алексей покатился по земле, но тут же вскочил, скривившись от пронзившей грудь боли, а демон, захохатав, метнул еще одну молнию, однако на этот раз она была отбита одним из клинков ангела.
   - Что ж, в эту игру можно играть и вдвоем, - Алексей усмехнулся и с его клинков сорвались вихри золотистого пламени, вонзившиеся в крыло Ашрака. Демон взыл диким голосом и, камнем рухнул вниз, забившись на земле словно огромная подстреленная птица.
   - Алексей !!!
   Ангел замер, затем медленно ообернулся.
   - Милый, дорогой, любимый с тобой все впорядке!!!? - Рыжеволосая девушка бросилась ему на грудь, осыпая покрытое пылью лицо юноши своими поцелуями.
   - Лиска, ты, но как, откуда?? - Алексей растерянно посмотрел на свою любимую.
   - Мне Эммануил помог, я его нашла, просила помоч вам, он сказал что найдет вас и поможет. Вот, он мне дал медальон, сказал когда он покраснеет я смогу перенестись к тебе, - Лиска показала ему небольшой кулончик с красным кристаллом, затем счастливо рассмеялась прильнув к груди Алексея и гладя его по щеке. - Три года прошло милый, я так соскучилась, а знаешь у нас сын, я его Сергеем назвала.
   - Сын? Три года? - Алексей замер, пытаясь осознать услышанное и одновременно крепко прижимая к себе Лиску, гладя рукой по ее огненым волосам, ощущая сладкий вкус ее поцелуев и чувствуя как его вновь охватывает волна, позабытого за время их долгого пути, счастья. Лязг стали раздавшийся из-за спины заставил его оторваться от теплых губ девушки и оглядеться.
   Битва отдалилась от них и переместилась под самые стены замка, однако "серые рыцари" все так же стояли, окружая место его боя с демоном. Сам же его противник черной грудой лежал метрах в двадцати от них, однако, словно почувствовав взгляд Алексея, вздрогнул и медленно поднял голову, впившись в ангела взглядом полным ненависти. Магический разряд лешил его куска правого крыла и руки, один из рогов был отсечен, а из многочисленных порезов струилась черная кровь, - однако Ашрак улыбался.
   - Ты почти победил меня "белый", почти - просипел он. - Однако я еще жив.
   Демон неожиданно оттолкнулся от земли уцелевшей рукой с зажатой в ней мечом и, вскочив на ноги, размахнулся. Алексей рванулся к нему, предупреждая удар, и голова демона запрыгала по камням, а его тело, постояв несколько секунд, ничком рухнуло на землю. Ангел подошел к отрубленной голове и толкнул ее ногой, переворачивая, та уставилась на него непонимающими глазами, затем прохрипела что-то нечеленораздельное и злорадно оскалилась. Алексей непонимающе посмотрел на смеющуяся голову, чувствуя холоодок нехорошего предчувствия, зазмеившийся между лопаток, и резко обернулся назад. Лиска стояла на том же месте и, расширенными от удивления глазами смотря на Алексея, а из ее груди торчала рукоять рунного меча,- демон все же успел нанести свой последний удар.
   - Нееееттт!!! - дикий вопль вырвавшийся из груди ангела заставил сражавшихся на миг замереть.
   Он подскочил к начавшей оседать девушке и подхватив ее, медленно опустился на землю, положив ее голову себе на колени.
   - Милая, милая, девочка моя.
   Она молчала. Лишь только смотрела на него расширенными от боли глазами, а ее слезы смешанные с кровью падали на его колени. Дрож прошла по ее телу, заставив на миг выгнуться дугой и обессиленно упасть на руки парня.
   - Нет, нет, Лиска...лисичка моя.
   Девушка неожиданно улыбнулась и посмотрела на плачущего юношу кристально чистым взглядом.
   - Я люблю тебя милый, люблю, но мне пора...- она протянула руку и погладила его по залитой слезами щеке. - Люблю.
   Ее тело обмякло, а душа, выскользнув из оболочки, несколько мнгновений с лаской и нежностью смотрела на рыдающего ангела, потом подошла к нему и погладила по голове.
   Ангел поднял светящиеся глаза.
   - Я ухожу милый, но ты должен мне помочь, ты должен всем помочь, - Лиска обвела вокруг рукой. - Этот мир погибает и убийство этого демона уже ничего не изменит. Однакообломки этого мира могут затронуть и наш мир, а там твой сын, он ждет тебя, ты меня понимаешь? - Алексей кивнул. Светящийся образ Лиски улыбнулся напоследок и, превратившись в огонек, взвился ввысь.
   - Помоги нам любимый, помоги всем нам, я знаю ты сможешь, дай этому миру надежду.
   Ангел поднял заплаканное лицо к небесам, слезы серебренными ручейками сбегали у него по щекам и светящимися каплями падали вниз. Небеса неожиданно потемнели и впервые за столетия на эту проклятую землю обрушился дождь. Кипевшая уже на стенах замка битва замерла, люди и демоны растерянно смотрели в разверзнувшиеся небеса.
   - Хватит, - тихий голос казался шел отовсюду. - Хватит...
  
   Глорин поднял забрало и подставил лицо под струи дождя, чувствуя как ручейки влаги пробираются под броню скафандра, охлаждая разгоряченное тело. Полиморфную броню скафандра покрывали многочисленные трещины, вмятины и темные дымящиеся пятна демонской крови. От отряда эльфов осталось всего несколько бойцов, которые так же как гном с жадностью подставляли свои лица струям дождя, укрывшись в развалинах башни. Они славно сражались, все подножие башни и прилегающей к ней стены было усеяно трупами монстров в перемешку с телами погибших защитников, однако демонов было еще много, - слижком много для оставшихся и они были в бешенстве. Подмога не пришла, рация совершенно вышла из строя, как впрочем и система кондиционирования скафандра, однако гном не снимал его, так как эта броня уже не один десяток раз спасла его жизнь. Конечно существовал риск, что вся механика в любой момент выйдет из строя и он окажеться в металлической ловушке, но снимать сейчас скафандр было бы непростительной глупостью.
   - Стрел практически не осталось, - командир эльфов закончил перебирать свое оружие и с тяжелым вздохом преслонил колчан к стене. Его тонкие аристакратические черты лица осунулись и заострились, под глазами пролегли огромные тени, а тонкая кольчуга была порвана во многих местах, свисая с тела причудливыми лохмотьями. Шлем он уже давно потерял и поэтому перехватил свои длинные серебристые волосы куском какой-то тряпки, чтобы не мешались в бою.
   - Скоро начнут, - констатировал Глорин, выглядывая в пробоину в стене. - Как думаешь, долго продержимся?
   Эльф пожал плечами и откинулся на стену.
   - Дождь, - он улыбнулся. - Знаешь, гном, я люблю дождь, после него в лесу такая свежесть, деревья и все живое поет гимн жизни. А радуга, - какая красивая после дождя радуга.
   - Да, - Глорин непроизвольно улыбнулся, - А я люблю слепой дождик, это когда солнце и вдруг набежит тучка...
   Позади них раздался пронзительный рев труб, за тем дикий вой демонов бросившихся в атаку.
   - Началось, - Глорин поднял лучемет, вгоняя в гнездо последнюю обойму. - Ну малыши идите к папочке.
   Однако тихий голос заставил всех замереть.
  
   Драг-Рег стоял у окна замка и внутреннем зрением обозревал все происходящее. Он не вмешивался, так как прекрасно понимал, чем это может грозить, тем более что силы, стоявшие за этим небольшим по многим меркам инцендентом, были далеко не шуточные и он это прекрасно чувствовал всеми фибрами своей многократно проклятой души.
   Ашрак проигрывал, - проигрывал бездарно. Его лучшие бойцы, а Драг-Рег вынужден был признать, что "терминаторы" отличные солдаты, однако сейчас они бесталково гибли под ударами странного оружия плюющегося синими лучами. А ведь примени он их вместе с ударом кавалерии и битва могла пойти по другому, тем более, что армия противника, не смотря на профессинализм ее бойцов, была не согласована и со стороны это было прекрасно заметно.
   Правда с его легионами дела обстояли не лучше, его солдаты застряли около куска стены, где засело около сотни "светлых", которые ни как не хотели умирать и пережили уже несколько волн атакующих, буквально услав трупами его демонов подножье стены.
   Драг-Рег усмехнулся. Он конечно схитрил, отдав Ашраку практически непотготовленные и необученные легионы, дисциплина в которых потдерживалась лишь их командирами и этот факт сейчас дал о себе знать. "Светлые" быстро раскусили слабину атакующих и войско, потеряв большую часть командиров, превратилось в злобное воющее стадо, которое с самоубийственной тупостью и злостью кидалось на штурм стены. Демон покачал головой и хотел уже было переместиться к стене, но тихий голос идущий отовсюду заставил его испуганно вздрогнуть. Верховный демон пару минут стоял в задумчивости, затем тяжело вздохнул, - он проиграл. Увы, но его планам не суждено было осуществиться, однако это не значит, что он не попытается снова, пусть и в другом месте. Драг-Рег усмехнулся своим мыслям и неожиданно стал сжиматься, уменьшаясь в размерах. Миг и комната опустела, лишь на подоконнике осталось лежать мертвое тело крылатого кота.
  
   - Хватит, - голос прошелестел по миру заставив всех замереть. - Я сказал, хватит.
   Он медленно встал с колен и выпрямился, с высоты своего гигантского роста оглядывая замерший в нерешительности мир. Его белые крылья развернулись, своим светом разгоняя серую мглу проклятого мира, его длинные огненные мечи заставили демонов задрожать от страха, ибо даже отблеск их света вызывал у них судороги. Ангел господень пришел в этот мир, чтобы судить его, в его светящихся глазах вспыхивали и гасли звезды, возникали и рушились миры, а еще в них была тоска,- смертная тоска. Он еще раз обвел окружающий мир своим пронзительным взглядом, заставляя демонов выть от ужаса и вжиматься в камень, а людей опускаться на колени и молиться, взывая к милосердию Создателя.
   - Уходите все, я вам не судья и не хочу им быть, - Ангел махнул мечом и небо мира раскололось на тысячу зеркал, которые медленно опустились на поле боя, оказавшись проходом в другой мир. - Идите туда, где вас примут, идите все "светлые" и "темные" идите, ибо существование этого мира окончено, идите, я даю вам время.
   Вереницы людей и демонов потянулись к окнам порталов, с опаской оглядываясь на светящуюся фигуру. Некоторые уходили сразу, некоторые метались от окна к окну, пытаясь пройти, пока не находили портал в тот мир который принял бы их.
   Влад появился прямо на своем коне, которого держал под уздцы "черный рыцарь", кивнув в знак благодарности другу и быстро окинул взглядом происходящее.
   Рядом с Владом незаметно для всех объявилась Тесса. Залитая кровью демонесса несколько долгих секунд смотрела на своего друга словно не зная как поступить.
   - Я все понимаю, - улыбнулся тот. - Иди.
   Женщина демон склонила голову и вдруг резко подпрыгнув, чмокнула Влада в губы, после чего исчезла в блежайшем портале.
   - Уходим, - Влад махнул рукой в сторону одного из проходов. - Все, быстро, уходим.
   Оставшиеся войска поспешно строились в колонны и направились к указанному Владом проходу. Друзья быстро прощались с ним, - спеша домой. Задержался лишь принц, он несколько минут пристально смотрел на гигантскую фигуру ангела, затем глубоко вздохнул и, хлопнув Влада по плечу, скрылся в окне портала. В конце концов осталась только группа Балина, изрядно поредевшая после схватки с "терминаторами" демона.
   - Ты жив, дружище, - раздалось позади.
   Влад обернулся. Гном в потрескавшемся, измятом боевом скафандре, натужно трещащего при каждом движении поврежденными сервомеханизмами, с улыбкой смотрел на бывшего командира. Рядом с ним, держа импровизированные носилки, стояло пятеро эльфов. Влад спрыгнул с коня и обнял гнома, поморщившись от "ласковых обьятий" друга.
   - Извини, коордионация у него барохлит, - смутился гном.
   - Да ладно, - Влад обернулся к элфам. - Ваши уже ушли, - он показал на один из порталов.
   Командир эльфов коротко поклонился и они, подхватив раненого, направились к указанному зеркалу.
   - Пора и нам.
   - А он?
   -Он? - Влад грустно улыбнулся. - Мальчик вырос, хотя это и произошло совсем не так как я хотел.
   Глорин вздрогнул уловив знокомые нотки и пристальней всмотрелся в лицо своего друга, на краткое мгновение ему показалось, что в облике того проскользнули черты Старейшины.
  
   Рудгар возник рядом с валявшейся на земле головой своего хозяина и, бережно подняв ее, завернул в свой плащ. Стараясь не оглядываться на вызывающую панический ужас огромную фигуру, он быстренько прошептал заклинание переноса и через мгновение очутился в одной из многочисленных комнат замка где его дожидались несколько уцелевших "терминаторов". Быстро пройдя по опустевшим коридорам, они оказались на большом балконе, где матово- красным цветом горела пентаграмма перемещения.Рудгар совсем не собирался следовать примеру других и отправляться туда куда его пустят, нет он пойдет туда куда хочет. Маг рассмеялся и, поудобнее перехватив голову господина, шагнул в открывшийся перд ним портал.
  
   Вот и все. Ангел окинул взглядом опустевший мир и, шевельнув крыльями, воспарил над ним. Опухоль разрослась и уже затронула другие ветви, так что если отделить ее то притянутые ветви резко распремяться, а повлечет за собой не менее непредсказуемый результат. Если же оставить все как есть, но подавить разростание, эффект такой спайки тоже может получиться хуже некуда; миры начнут проникать друг в друга, пересекаясь, дробясь, ветви переплетуться - получиться уродство. Он еще раз облетел пораженную ветвь,- нет нарост слижком тяжел, еще немного и ветвь отвалиться, увлекая за собой притянутые миры, а по мере падения зацепит еще многие. Остается только удалить весь кусок вместе с затронутыми ветвями, а так же милиардами созданий живущими в них. С теми кто в данное мгновение живет, любит, надеятся, строит планы на будущее... Создатель, о чем думали те, кто прикрепил остаток этого мира к живой и здоровой ветви?
   "Не прикрепили а привили", - неожиданно раздалось у него в голове. - " Была надежда, что разрушенный войной богов мир оживет и начнет развиваться как вполне самостоятельная ветвь"
   "Ага, такой славненький мир с кучей монстров, новый ад чтоли создать хотели?"
   Голос фозмущенно фыркнул.
   " Не все монстры заключенные в этом мире были абсолютно подвержены тьме, была надежда, что подпитавшись энергиями от твоего мира, он станет вполне самостоятельным и самодостаточным, миром мифов и легенд... но не вышло".
   "Понятно. Хотели значит как лучше, а получилось как всегда".
   Голос промолчал, а Ангел застыл, рассматривая злополучный нарост и остро чувствуя пульсации душ мириадов живых существ, чувствуя все их чаинья и надежды...
   - Надежда есть всегда, - прилетел откуда-то из дали тихий голос. - Всегда. Помоги им любимый..
   - Я знаю, Лисичка, - прошептал он и, улыбнувшись, принялся за дело.
  
  
  
   Эпилог.
  
   Он падал в какой-то бездонный колодец, стены которого проносились мимо с бешенной скоростью. Иногда ему казалось, что падение приостанавливается и тогда можно было рассмотреть даже мелкие детали на покрытых мхом бетонных стенах, однако вскоре скорость набиралась вновь.
   "А может, я не падаю, а лечу? - лениво подумал он.- И тогда верх там где низ, а низ там где верх... Впрочем, какая разница? И вообще, кто я?"
   Он попытался напрячь память, но тщетно, в голове стаяла такая же полумгла, как и вокруг. Вяло подумалось, что у этого падения должен когда-то наступить конец и тогда его, скорее всего, просто размажет по земле, однако почему-то было всё равно. Падать просто так было скучно, и он стал вглядываться в проносившиеся мимо стены. Стены были вполне обычные - бетонные с проглядывающей сквозь выбоины ржавой арматурой, иногда, правда попадались и кирпичные участки, пару раз мелькнул даже натуральный деревянный сруб, а один раз так и вообще нечто невероятное, состоявшее из переплетенных корней деревьев, которые к тому же шевелились. Но и разглядывание стен вскоре ему надоело.
   "Ну, когда же это глупое падение закончиться? " - подумал он и попытался заглянуть вперед. С трудом, выгнув голову через плечо, он неожиданно увидел несущуюся на встречу с бешеной скоростью землю. Удар был не такой уж и сильный, как он ожидал, хотя приложило, конечно, порядочно и он почти минуту скользил вниз по пыльному склону, точно по льду, ежесекундно молясь, чтобы не попался каменистый участок. Наконец движение остановилось, и он замер, отфыркиваясь от набившейся в нос и рот мелкой пыли. От этого приземления внутри все гудело и ныло, а голова, казалось, прямо сейчас разлетится на тысячу мелких осколков. Подниматься совершенно не хотелось, а охота было лежать - вот так спокойно, смотря в клубившийся над землей туман и медленно погружаться в эту теплую пыль. Ему даже стало казаться, что это уже происходит, и он медленно уходит в землю, но почему-то накатило полное безразличие, тем более что стало как-то хорошо и спокойно, а мучавшая боль, тоненькими струйками, медленно вытекала из израненного тела, поглощаясь пылью.
   - Может, хватит валяться? - голос заставил его вздрогнуть и резко вынырнуть из наступавшей нирваны.
   Он с трудом оторвал голову от поверхности дороги, в которой медленно тонуло его тело, и огляделся. Рядом у обочины на карачках сидел Странник в своей неизменной потертой штормовке и, жуя травинку, с улыбкой рассматривал Алексея.
   - Ну что прибыл, хирург ты наш.
   - Вроде, - парень огляделся. - Дежавю какое-то, - пробормотал он через пару минут, выдирая правую руку из земли и проводя ей по лицу. - Знаешь, похоже, здесь я уже был,
   - Конечно был, - соглашаясь, кивнул собеседник. - Может, хватит валяться, а то врастешь в землю по самое "не хочу", выдирай потом тебя.
   Алексей усмехнулся, после чего одним резким движением вскочил на ноги и, стряхнув пыль, шагнул к поднявшемуся Страннику.
   - Ну, и куда пойдем, вверх или вниз, а может вбок, к знакомому домику?
   - Не знаю, - Алексей замолчал, окунувшись в накатывающие волны воспоминаний. Вновь заныло сердце, захотелось завыть и бежать, куда глаза глядят. Лиска, его милая Лиска, - его рыжий лисенок была мертва, а ее душа ушла...ушла в неизвестные дали.
   Странник, внимательно следивший за выражением лица парня, понимающе похлопал его по плечу.
   - Не грусти, ты ее еще встретишь.
   - Когда, где?
   - Там, - Странник кивнул на дорогу, которая внезапно пошла рябью, словно изображение на испорченном телевизоре и, мигнув, исчезла, уступив место темноте космоса. Серебристая дорожка млечного пути, состоящая из мириадов звезд, развернулась под ногами юноши.
   - Ты ее встретишь, - повторил Странник. - Где-то там в других временах и мирах, - встретишь, я знаю.
   Алексей кивнул. Еще мгновение назад он хотел высказать своему странному собеседнику все, что о нем думает, а теперь в его душе наступило странное спокойствие. Юноша с улыбкой посмотрел на своего спутника и спросил:
   - А может мне домой?
   - Домой? - Странник удивленно приподнял правую бровь. - А где твой дом?
   Алексей задумался, действительно, где же его дом? В академии, или в том маленьком садовом домике, где они провели с Лиской свои самые счастливые недели, или... Он вдруг вспомнил...вспомнил, кем он был, вспомнил кто он. Алексей Твердов, - командир группы спецназа "Сфера" изумленно посмотрел на Странника.
   - Да, да, - тот кивнул, точно подтверждая его воспоминания. - Все правильно, ты Алексей Твердов и родился в 2357 году, как раз после окончания воины с Тартаром. Тогда Земля только оправилась от ее последствий и покончила с эпохой правления великого Эммануила. Планета еще лежала в руинах, когда над ней нависла новая угроза. Объединенные силы Империи Критон и Галактического союза, выдвинули вам ультиматум, согласно которому Земля подлежала уничтожению из-за дестабилизации окружающего пространства, что грозило цепным вырождением материи и являлось следствием прошедшей войны. Дипломатические усилия смогли предотвратить новый конфликт и землянам предложили помочь с немедленной эвакуацией, однако человечество решилось на последнюю попытку, которая изменила бы саму историю планеты, пустив ее по новому пути. Это было рискованно, ибо довольно сложно изменить прошлое целого мира, однако если точно рассчитать точки воздействия... В конце концов, всепланетный референдум одобрил этот план, и в прошлое была заброшена ваша группа с заданием: "Не дать демонам Тартара получить доступ к земной реальности и по возможности не допустить Эммануила к управлению нашим миром". К сожалению, группа потерпела поражение и была практически уничтожена "крестоносцами" засекшими попытку воздействия на реальность. Ты единственный сумел оторваться от погони, совершив прыжок еще глубже в прошлое, но, увы, во время этого перехода аппарат по проколу времени не выдержал нагрузки, и твое тело разметало на атомы.
   Они помолчали.
   - И что теперь?
   - Что? - Странник почесал в затылке. - А хрен его знает что, ты копнул так глубоко... Войны богов небыло, потому что один ангел дал кое-кому в глаз. Да, да в глаз и не надо смотреть на меня невинным взором, между прочим, этот кое-кто до сих пор зол на тебя.
   - А незачем было придумывать такую ерунду с присоединением, а то видите ли, у него были далеко идущие планы..., - пробормотал Алексей, виновато отводя глаза.
  
  
   Странник понимающе усмехнулся.
   - Что ж думаю, со временем он тебя простит. Кстати твой выкрутас с миром Аида, который ты проделал, банально обманув Архитектора....мягко сказать, не совсем законен.
   - Не законен? - брови юноши удивленно взметнулись вверх. - Вот уж не знал, что на этот счет существуют какие-то законы.
   - Ты еще многого не знаешь, - Странник с грустной улыбкой посмотрел на своего собеседника. - Ладно, как говорят у вас: "все хорошо, что хорошо кончается". Благодаря твоим действиям Аид теперь вполне самостоятельное измерение, а Земля твоего времени...впрочем, смотри сам.
   Странник коснулся пальцем одной из звездочек, и она стала стремительно увеличиваться, пока они не оказались в полутемном зале с рядами мягких кресел, Алексей с изумлением огляделся и вдруг понял, что это планетарий.
   - Садись, - Странник ткнул пальцем в ряды кресел, а сам занял место у пульта управления.
   Над головой Твердова вспыхнуло спроецированное небо.
   - 2357 от Рождества, - начал Странник лекционным голосом. - Люди расселились по планетам Солнечной системы и активно осваивают дальний космос. Империя человечества включает в себя уже около двадцати планетарных систем....
   Перед глазами поплыли пейзажи футуристических городов, взметнувших свои ажурные строения к небесам, заполненные толпами народа и снующей в разных направлениях машинами непривычного вида. Невидимая камера отдалилась, и Алексей увидел планету из космоса, окруженную космическими станциями причудливой формы, рядом с которыми висели тяжелые туши кораблей.
   Он слушал и не верил, - ему удалось, удалось то, что не смогла сделать его погибшая группа. Однако он смог, сделал, то во что раньше не мог поверить, - ребята на том свете пусть порадуются за него. Комок подступил к горлу и на него нахлынули воспоминания: годы войны, битв и потери, боль поражения и радости побед, отчаяние, предательство, героизм, кровь погибших друзей, которых он не смог спасти, слезы матерей и сжатые губы отцов, которым он передавал похоронки. Он вспомнил отчаяние и надежду, с которыми провожали его отряд. Он вспомнил Глорина и Влада, вспомнил погибшую Лиску и Герка, вспомнил Семена и Мурза. Две его составляющих наконец-то слились вместе.
   Алексей Твердов и Ангел стояли друг напротив друга и улыбались.
   - Я это ты, - произнес парень со светящимися глазами.
   - Я знаю, - кивнул Алексей и решительно шагнул навстречу.
   Они обнялись и их фигуры с легкой вспышкой слились воедино.
   - Вот и все, - раздался голос Странника, и Ангел увидел, что они вновь стоят на звездной дорожке. - Ну, так куда ты пойдешь?
   - Не знаю, - Ангел задумался. - У меня есть сын, но я потерял его мать и пока не найду ее, не смогу посмотреть в его глаза. У меня есть друзья, однако... Кстати, где они?
   - Они там же где и твой сын, в одном из центральных миров и ждут тебя.
   Ангел кивнул.
   - Да, я зайду к ним, посмотрю на сына, а потом пойду...
   - Куда?
   - Туда, - Ангел кивнул на дорогу. - Я должен найти ее.
   Странник улыбнулся.
   - Я так и думал, только это будет трудно, ты хот представляешь...
   Он махнул рукой и перед внутренним взором Ангела раскрылись мириады миров, он несколько мгновений смотрел на эту бездну, затемно смущенно улыбнулся.
   - А может ОН мне поможет?
   Странник с хитрым прищуром посмотрел на Ангела.
   - Может и поможет, только сильно не надейся, да и не нужна тебе ни чья помощь,- поверь, придет время, и вы встретитесь, а самый легкий и короткий путь не всегда самый лучший. К тому же дел у НЕГО и так хватает.
   - Но ОН же всемогущий, неужто откажет в этой маленькой помощи?
   Странник лишь покачал головой и положил руку ему на голову. В голове Ангела прогремел маленький взрыв, и он увидел, нет, почувствовал, все мириады существующих миров, познал чувства и страдания всех существ, услышал их молитвы и проклятия, на краткое мгновение он стал всем и всеми. Когда он пришел в себя, то обнаружил что лежит ничком на звездной дороге, а слезы градом текут по лицу.
   - ОН все слышит и знает, - тихо сказал Странник, сочувственно смотря на скорчившегося Ангела. - Но все же, кое-что должны делать мы сами, ибо мы создания его, мы творения его и одновременно дети его. А дети должны помогать своим родителям, ибо если не мы, то кто?
   Алексей медленно встал и посмотрел на струящуюся звездным светом дорогу.
   - Пора прощаться?
   - Да.
   Они обнялись, а когда обьятия разомкнулись, вновь оказались на пыльной дороге междумирья. Ангел стоял и смотрел вслед удаляющемуся Страннику, думая что так и не спросил того кто он, впрочем, сейчас это было и не важно. Он вздохнул и, расправив крылья, вскинул в прощальном жесте свой светящийся меч. Странник обернулся и, улыбнувшись, помахал в ответ, затем вновь неспешно зашагал дальше, а Ангел все смотрел и смотрел вслед удаляющейся фигуре. На секунду мир вновь дрогнул, и он увидел видение; такая же фигура в просторной, поношенной, запыленной одежде, шагает по дороге. Старые давно стертые сандалии оставляют за собой цепочку следов, а жаркое солнце над головой и сбитые ноги совсем измучили путника, но он идет, хотя знает, что его ждет впереди. И руки уже ощущают холод проникающего в запястья железа, а лоб иглы тернового венца, но он идет, ибо если не он, то кто?

Оценка: 4.90*11  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"