Лавров Борис: другие произведения.

Легенды морских течений

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Небольшая приключенческая повесть. Пираты, острова, "Летучий Голландец"... И, конечно, пара мальчишек, влипших во все это. Повесть возникла из старой недоигранной ролевой игры, которую мы играли напару с Олей К., огромное спасибо ей за одного из главных героев, такого живого, хотя и немного мертвого.


   Океан просто дышит легендами.
  
   Если бы хотя бы десятая часть тех историй, которые рассказывают в трактирах старые морские волки, имела под собой какие-то реальные прообразы, в море было бы не протолкнуться от гигантских каракатиц, подводных драконов, проклятых пиратов и кораблей-призраков.
   Конечно, когда одна и та же легенда рассказывается сначала пьяным боцманом на Тортуге, а через полгода не менее пьяным матросом - в Кейптауне, она обычно превращается в совершенно другую легенду. Так что если собрать все рассказы вместе и подсчитать, получится, что на деле их гораздо меньше - во всяком случае, было меньше, пока чей-то изъеденный ромом и грогом разум в очередной раз не поменял все с ног на голову. Так что считать нужно только те легенды, которые повторяются в разных уголках просвещенного мира с минимальными различиями. Таких легенд не слишком много, но именно из них можно узнать что-то более стоящее, чем бредни пьяных каперов.
  
   "Летучий Голландец" шел на всех парусах.
   То есть, конечно, это определение мало подходило проклятому кораблю. Паруса вовсе не были надуты ветром (которого, к слову, почти не было), напротив - они висели рваными черными тряпками, распугивая всех чаек. Но сам корабль, нисколько не стесняясь этого обстоятельства, шел вперед с приличной скоростью, движимый неведомой силой.
   На первый взгляд палуба была тиха и безлюдна. Если бы у вас был шанс взглянуть на "Голландец" повнимательнее, вы бы могли заметить тихо и спокойно, хотя и совсем не медленно, перемещающиеся по кораблю фигурки. Жизнью это назвать было нельзя, нет; это больше напоминало холодное, четкое и размеренное движение шестеренок в часовом механизме. Все двигались не просто так - каждый выполнял свою работу - упорно и без осечек. Стояла неподвижно только одна фигура, стоящая за штурвалом. Капитан Филип Вандердеккен - не совсем живая, но вполне деятельная легенда океана - внимательно следил за морскими просторами.
  
   Пиратский корабль Вандердеккен заметил еще издали. Дневная жара уже спала, яркое солнце, так ненавистное всем мертвецам, потихоньку уходило за горизонт, и "Голландец" начал обретать активность. Раздвинув ни на что не похожую старую подзорную трубу, капитан протер гнилым рукавом стекло и вгляделся. Изображение на флаге пиратов являло собой странную картину - белый череп в обрамлении двух таких же белых геральдических львов-щитоносцев. Вандердеккен крякнул - этот флаг был ему знаком, хотя напрямую с этим кораблем он еще не сталкивался... Пока не сталкивался. "Королевский лев" был во владении грозного и предприимчивого капитана Джованни Безотти - человека, появившегося в этих водах относительно недавно, но уже показавшего, что с ним стоит считаться. Интересно, скрипнул зубами Вандердеккен, а каков он с мертвыми? Нимало не беспокоясь, что толусгнившие доски, сверхгрязные обрывки парусов и мертвецы на палубе могут, мягко говоря, шокировать мореплавателей, проклятый капитан развернул корабль наперерез "Льву".
  
   Чем-то не нравились капитану Безотти далекие паруса справа по борту. Никакой угрозы он не чувствовал: пираты на пиратов нападают редко, войны сейчас нет, пушки в порядке, берег рядом... А все равно шевелилась в душе какая-то тревога, и с каждой минутой чувство "чего-то не того" усиливалось: по мере того, как "Голландец" приближался к кораблю, невесть откуда прилетевшие тучи сгущались над ним все больше и больше. Начал накрапывать небольшой дождик. На палубе "Голландца" капитан Вандердеккен поднял голову и усмехнулся, а потом покрепче сжал штурвал.
   Безотти грязно выругался: погода портилась на глазах, небо заволакивали стремительно надвигавшиеся с севера низкие тучи.
   - Паруса на рифы! Рулевой - на два румба круче к ветру! Боцман! Свистать на верх подвахтенных!
   Ну, а "Голландец" все приближался и приближался. Уже можно было разглядеть грязные рваные тряпки вместо парусов и абсолютно гнилой корпус с соляным налетом.
   Ослепительная молния прошила небо назквозь, и гром оглушил всех находящихся на корабле. По палубе застучал частый дождь.
   Ветер был не столь силен, чтобы отдавать якорь или совсем убирать паруса. Большой опасности изменение погоды в себе не таило, но ощущение грядущих неприятностей Безотти не покидало. И когда он глянул на приближающийся корабль, то понял почему.
   - О, Мадонна! "Летучий Голладец"... Спаси нас, святой Яго!
   Безотти побледнел.
   - Убрать паруса!
   Корабль мертвецов шел наперерез "Королевскому льву" и капитан решил лечь в дрейф, чтобы пропусить его перед собой.
   Безотти изо всехсил старался казаться спокойным: стоит капитану поддаться панике, и матросов уже ничто не удержит.
   Подойдя на расстояние достаточное, чтобы капитан-мертвец мог увидеть,что творится на палубе (а также показать себя и кораблик во всей красе), "Голландец" остановился. Вандердеккен вперил мертвый взгляд прямо в Безотти.
   - Джованни Безотти, я вижу все твои грехи и пришел по твою душу!!- раздался скрипучий, неживой голос над водным пространством.
   Нет, на самом деле убивать Безотти лично Вандердеккен не собирался, делать ему больше нечего, но вот напугать до полусмерти... Впрочем, если бы Безотти от страха прыгнул за борт и утонул, мертвец с удовольствием прибрал бы его душу к рукам. Хотя этим сладким мечтам не суждено было сбыться - Безотти был законченым мерзавцем, но далеко не самым трусливым человеком на своем корабле.
   Что, впрочем, не относилось к матросам. Мертвый капитан еще не завершил свою речь, а кто-то из потерявших голову от ужаса матросов с криком "Спасайся, кто может!" уже прыгнул за борт. Причем не за тот, что был ближе к берегу, а как раз за ближайший к "Голландцу". Одним из прыгнувших был юнга по имени Януш.
  
   До этого дня у Януша была иллюзия, что все рассказни о страшных штормах и кораблях-призраках всего лишь страшилки для наивных юнг. Но когда небо из светло-синего в единый миг превратилось в черное, когда загромыхал гром, а молния перечеркнула все паруса сразу одним росчерком, Януш перепугался насмерть.
   Ему показалось, что корабль вот-вот перевернется кверху килем и утащит Януша за собой на дно. Но это незадачливый юнга пережил бы. А вот сверкающий силуэт корабля, прозрачный на вид, но излучающий страх и ужас, надвигающийся с неотвратимостью - это зрелище Януш выдержать не сумел.
   С громким воплем он переметнулся через борт и скрылся в волнах...
  
   - Подождать, пока помрет, и выловить! -отдал Вандердеккен короткий привычный приказ одному из своих матросов. Ему часто приходилось менять команду, так как все матросы-трупы быстро гнили и разваливались на куски. Вот сейчас ему как раз не хватало юнги. И матрос, с тупой готовностью глядя в воду, стоял и ждал, пока же Януш захлебнется.
  
   Зато Рич не ждал. Януш был его самым лучшим другом - чуть ли не единственным вообще другом. И позволить ему утонуть мальчишка ну никак не мог. Несмотря на одолевавшие его все больше с каждым мновением ужас и страх, юнга кинул в море пустой бочонок и отважно бросился следом...
   - Держись! Януш! Дер...жись!! - Рич почти сразу начал захлебываться в беснующихся между бортами приблизившихся друг к другу кораблей волнах, но, несмотря ни на что, продолжал отчаянно загребать руками, изо всех сил стараясь подплыть к то и дело погружающейся под воду мальчишкиной макушке...
   Бочонок качался на волнах, казалось, совсем близко...
  
   - Убирайся в преисподню, ты, адское исчадье! - наконец-то обрел
   дар речи Безотти. - У тебя нет власти над честным моряком!
   - А вы что стоите, ленивые кефали? Кидайте верёвки, спасайте мальчишек! Живо!
   Преодолевая стах, несколько человек бросилось к борту. В воду полетели спасательные концы.
  
   Януш ничего не слышал - в ушах была вода. Она была везде, во рту, в носу, в карманах, в каждой складке одежды, в башмаках. Столько соли он не съел за всю свою жизнь, сколько проглотил за эти несколько минут.
   Как ему удалось вынырнуть на поверхность, он сам не понимал - видимо, тело само взялось бороться за жизнь, без участия Януша. Волны бесновались вокруг него, как ожившие горы. Корабль был для него так же недосягаем, как желтое пятно Луны на небе.
   Но прямо перед носом в воду шмякнулся какой-то предмет и Януш стал грести к нему, даже не выяснив, что это такое. Какая разница, лишь бы на воде держался.
   Лишь добравшись к нему вплотную, мальчишка узнал бочонок и тут же вцепился в него до ломоты в пальцах.
   О том, что вслед за бочонком в воду ушел его друг Рич, Януш узнает гораздо позже... Если спасется...
  
   Рич успел увидеть как Януш доплыл до бочонка... А дальше вдруг ноги свела такая жуткая судорога, что от боли Рич сразу ушел под воду, не понимая, отчего так... вода в этих краях круглый год теплая... Извиваясь в морской пучине мальчишка, как мог, мял, щипал, колол, рвал ногтями схваченные судорогой икры, но это не помогало...
   "Нет... не надо... ну как же это..." - Ужас будто сковал все его тело, от страха приближающейся гибели сердце сумасшедше заколотилось, а потом мальчишка с какой-то несвойственной ему обреченностью вдруг понял, что это конец... Волны ходили замысловатыми красивыми тенями где-то над головой, но это было так далеко... Набравшись смелости, Рич в последний раз взглянул на распластанную на поверхности моря фигурку друга и... вдохнул...
  
   Перед самым носом Януша на воду упал леер. На воде зазмеился тонкий канат и Януш сменил бочонок на него. Ухватился покрепче, даже намотал для верности на руку. Леер потащили наверх и вскоре мальчишка лежал на палубе, откашливаясь и отплевываясь, приходя в себя и дрожа всем телом.
   - Поднять паруса! Живо! Живо!
   Матрос и юнга утонули. Что ж, корабль мертвецов взял свою жертву. Безотти надеялся, что на этом все и закончится.
  
   До матроса черному капитану было мало дела - матросов у него сейчас хватало. Он лишь проследил, чтобы того не выловили, провда, попутно прошляпив Януша. Отправив мертвецов вылавливать Рича, он с капитанского мостика крикнул Безотти:
   - Это кого же ты здесь называешь честным моряком, Безотти? Что же, поднимай паруса, удирай, трусливая крыса, сейчас как раз погодка для хода под полными парусами!- и он захохотал во все свое поганое горло, радуясь страху и боли людей.
   Слова капитана-мертвеца, как не странно, сыграли на руку Безотти: матросы поняли, что "Голландец" их отпускает и засуетились так быстро, как, наверное, никогда в жизни. Проклятый корабль все так же стоял на месте, покачиваясь на неспокойных волнах, Вандердеккен оглашал окрестности своим хохотом, а "Королевский лев" уже развернулся и понесся подальше от проклятого местана самой огромной скорости, на которую вообще был способен. На этом мы и расстанемся с ним и с капитаном Безотти - пора перейти к одному из основных героев нашего повествования. К Ричу. К тому самому Ричу, что только что утонул, пытаясь спасти Януша. И, хотя уже немного поздно и Рич уже мертв, стоит все-таки его описать. Парнишке было всего 14 лет. Из них три года он провел в море, два на "Льве" и еще год до того на другом корабле, тоже пиратском. В такую сомнительную для юного джентельмена обстановку он попал так же, как и десятки и сотни других его ровесников: сбежал из дома, от жестокого отца (мать Рича к тому времени два года как скончалась). Сам Рич был англичанином, но, когда ему был всего год отроду, его родителям пришлось перебраться в Индию, поэтому кожа Рича была не только крепко просолена, как и полагается коже любого заправского моряка, но и усердно выжжена злым южным солнцем, да и волосы, когда-то бывшие жгуче-черными, сейчас выгорели до пепельных, создавая впечатление рано начавшей распространяться седины - впрочем, не слишком заметной. Облик этот дополнял довольно плоский нос, едва разлимые при таком загаре оспины, маленький шрам над левой бровью и чайно-зеленые глаза на юном, хотя и не по возрасту серьезном лице. Вот, пожалуй, и все - если не считать того, что сейчас по этому, так и не успевшему пожить, телу распространялась смертельная бледность, а глаза не выражали ровным счетом ничего.
   Филип Вандердеккеен неторопливым шагом подошел к Ричу, лежащему около самого борта "Голландца" - там, где юнгу оставил выловивший из морской пучины мертвый матрос. Пару раз потыкав носком грязного сапога в тело и убедившись, что мальчишка успел утонуть, Вандердеккен прошептал пару только одному ему (да еще, пожалуй, Дьяволу) известных слов. По мертвому телу прошла дрожь, похожая на предсмертную судорогу, и Рич открыл глаза.
   Вандердеккен отпрянул в сторону от неожиданности. В глазах Рича была какая-то... Искра, что ли. Что-то, присущее только живым - у других матросов проклятого корабля глаза были пустыми и бездушными, а сюда определенно начало возвращаться ушедшее было сознание, хотя сам Рич еще не пришел в себя - глаза всегда открывались раньше, чем мертвецы оживали. Капитан "Голландца" недоуменно присел на корточки и пощупал безжизненную руку Рича. Пульса не было. Сомнений быть не могло - Рич был мертв. Вандердеккен задумался, махнув рукой матросам, чтобы те разворачивали корабль. Очнется - разберусь, решил он.
  
   Первое, что увидел Рич, когда сознание вернулось к нему, была склонившаяся над ним страшная фигура. Несколько мгновений он рассматривал ее, судорожно пытаясь вспомнить, что же произошло. Потом он почувствовал неприятное чувство, как будто в груди что-то давило, и, перевернувшись на живот, избавился от наполнявшей легкие воды... И тут же, цепенея от ужаса и удивления, осознал что... Не дышит. Мальчишка в панике вскочил, обернулся, попятился, расширив глаза и открыв рот, попытался что-то сказать, но изо рта вырвалось только невнятное бульканье. Рич проглотил неприятный водяной комок и прошептал, обращаясь не к Вандердеккену, а просто так, в пространство:
   - Боже... Я... Я...- последнее слово далось мальчику с невероятным трудом.- Я МЕРТВ?
   - Добро пожаловать в мою команду, юнга.- криво усмехнувшись, проскрипел Вандердеккен, присевший на ветхий бочонок в паре шагов и с интересом наблюдающий за Ричем.- Отсюда тебя на берег не спишут!- и он захохотал собственной шутке. Насмеявшись, он снисходительным тоном спросил:
   - Как тебя зовут, щенок?
  
   Фигура Вандердеккена, которую Рич видел впервые - когда он бросился спасать Януша, было не до того - вселял с мальчишку невероятный страх. А еще больше его пугали его слова.
   - Ннне... Я не хочу...- Рич с трудом вытолкнул из себя слова.- Слышите?! Нет!!
   Будто подброшенный какой-то силой, он, неожиданно даже для себя, вскочил и бросился к ближайшему борту, но его тут же перехватил какой-то безмолвный мертвец и поставил на прежнее место перед проклятым капитаном.
   - Интересно... Очень интересно...- Вандердеккен неторопливо встал и взял Рича за подбородок, приподняв голову (тот попытался вырваться, но тело неожиданно отказалось повиноваться). В глазах Вандердеккена, кроме злобы, можно было разглядеть живейший интерес. Мертвую плоть Рича слегка защипало от соли, налипшей на руку капитана.
   - Интересно...- повторил Вандердеккен.- Бежать, значит, хочешь... А скажи мне, мальчик... Если бы этот болван тебя не удержал и ты бы сумел прыгнуть за борт... Что дальше?
   - Уплыл бы!- оцепенение прошло, и Рич вырвался из хватки капитана, поморщившись от неприятного прикосновения. -Если бы ты меня не оживил, я уже был бы рядом с мамой!- воскликнул он дерзко, но в то же время с тоской, понимая, что уже ничего не изменить и он сам скоро станет таким же, как... -По какому праву ты решил, что можешь завладеть моей душой?!
   - Могу? Я уже ей завладел. Речь не об этом.- капитан отмахнулся от реплики Рича.- Ты говоришь, уплыл бы. Хорошо. А ты знаешь, сколько отсюда до ближайшего берега? А? Ну ладно, допустим, тебе чудом повезло, ты уцепился за какую-нибудь доску, вынесло тебя на какой-нибудь отдаленный остров... Что бы ты там делал? Ты знаешь, что начнешь гнить уже через неделю-две?- капитан махнул рукой в сторону проходивших мимо зомби.
   Рич догадывался... Догадаться было несложно.
   - А если я не хочу... Становиться таким, как вы все?- мальчишка отчаянно уставился на Вандердеккена.- Как оживил, так и... умертви!- крикнул он ему в лицо. Ему самому стало не по себе от этой фразы, но он уже не знал, что теперь лучше, а что хуже...
   - Еще чего захотел.- Вандердеккен резко сменил снисходительно-насмешливый тон на мрачно-злобный.- Это, если ты еще не понял, уже навсегда... Ну, или пока ты не сгниешь без остатка. И, кстати, почему ты обращаешься к капитану на "ты"? Я для тебя "господин капитан", понял?- последния слова Вандердеккен практически прорычал.
   - Ты никогда не будешь моим капитаном.- упрямо процедил мальчишка, избегая безжизненного взгляда водянистых глазниц.
   - Я вижу, ты не понял.- Вандердеккен заговорил тише, но от этого не менее страшно.- Не понял. Я уже твой капитан. Я стал им в тот момент, когда оживил тебя, и действие заклинания необратимо. Где бы ты не был - до того момента, как ты распадешься на мелкие частицы, ты принадлежишь мне! Я всегда могу перенести тебя на корабль, если ты решишь бежать. Впрочем, я пожалуй, не буду этого делать - в качестве наказания. Так что подумай хорошенько. Твоя душа уже не твоя, мальчик. Она моя. И когда ты все-таки придешь в негодность - именно мне решать, попадет ли она в Рай или в Ад. Угадай, что я выберу?- капитан недобро прищурился. Еще ни одного утопленника, кем бы тот не был при жизни, он не отправил в Рай. Правда, мертвеца смущало то, что перед ним ребенок, погибший, самоотверженно спасая товарища, да то, что Рич был в сознании и имел свои мысли, не давало капитану покоя, но тот всегда предпочитал говорить о своих сильных сторонах и молчать о слабых. Пусть мальчишка не знает, что он не такой, каким должен быть. Пусть думает, что это у всех приходит постепенно.
   - Я не верю...- тихо произнес совсем уже отчаявшийся Рич, хотя причины не верить иссякали на глазах.- Я все равно... Найду способ, как отвязаться от тебя...- прошептал он одними губами и внезапно почувствовал слезинку, катящуюся по его щеке... Хотя это, скорее всего, был просто ветер, тронувший мокрое от морской воды лицо мальчишки.
   - Ищи.- щедро разрешил Вандердекке.- Как найдешь - мне скажи, любопытно было бы его узнать. А пока - будь так добр ознакомиться со своими обязанностями на корабле. Пока ты будешь у меня на посылках, если нужно будет кому-нибудь что-нибудь передать. И еще... С парусами обращаться умеешь?
   - А у вас тут никто не умеет, что ли?- Рич нервно хихикнул.- Так вот для чего я вам нужен... Умею, конечно.
   - Отлично. Зовут-то тебя как?- напомнил капитан.
   - Ричард.- ответил мальчишка, не поднимая лица.- Звали...
   - Так вот, Ричард. Вбей себе в свою гниющую голову: на "Летучем Голландце" все умеют делать все, что нужно, и делают то, чего хочет капитан. Уяснил?- Вандердеккен грозно навис над Ричем.
   - Уяснил.- буркнул тот.- Не дурак...
   Рич с тоской оглядел свое "последнее пристанище, общенанное ему Вандердеккеном до самого... Нет, Рича передернуло от одно мысли о том, что вот уже совсем скоро он станет таким же, как снующие вокруг матросы-зомби. Склизкие, вонючие существа без малейшего проблеска сознания или эмоций в глазах...
   - Постойте-ка.- мальчишка поднял взгляд на капитана.- А почему я не такой, как они?- тихо спросил он.
   В душе у Ричарда затеплилась хрупкая, но навязчивая и острая надежда, что капитан что-то недоговаривает, что у него что-то не так вышло с его оживлением... Вернее, оно вообще не подействовало, потому что... Потому что он на самом деле еще... жив?!
   - Еще станешь.- "успокоил" мальчишку капитан.- Это происходит не сразу.
   На самом деле Вандердеккен и сам хотел бы это узнать. Нет, в том, что Ричард умер, полностью и до конца, он не сомневался, в том, что потом он был им, Вандердеккеном, поднят, тоже. Но почему же он не утратил воли? И у капитана снова мелькнула мысль о том, что Рич погиб, спасая товарища.
   - Все еще успеется...- проскрипел он.
  
   А Рич все равно не поверил... Так хочется верить в то, что еще не все потеряно и осталась хоть какая-то надежда. Мальчишка демонстративно отвернулся, взгляд упал на горизонт... Уже почти не надеясь, но, как всегда, упрямо, Рич пытался нашарить глазами в туманной дымке паруса "Королевского льва".
   - А Януш все-таки жив...- будто бы только что поняв это, произнес мальчик с улыбкой на соленых губах - еле слышно, только для самого себя.
   - И легче тебе от этого?- ехидно спросил Вандердеккен.- Сейчас тут мог бы быть он, а не ты. А ты был бы жив и спокойно плыл бы уже далеко отсюда. Так что ты вот всем сам виноват - бросился, как дурак в море.
   - Да, мне легче! Ясно?- дерзко оборвал его Рич, сжимая кулаки.- Если бы я знал, что он попал сюда, я бы никогда этого себе не простил! А теперь я знаю, что он жив, и мне легче! Потому что я никому не пожелаю оказаться наэ том корабле! А в том, что произошло, виноваты вы!- мальчишка и сам не заметил, как распалился, и последнюю фразу он выкрикнул прямо в лицо мертвому капитану.
   Вандердеккен прекрасно знал, что виноват он, но только посмеивался про себя.
   - Но ты же сам оказался здесь! Как ты ты можешь радоваться тому, что упустил возможность избежать того, чего не пожелал бы и врагу?- капитан испытающе посмотрел на своего нового юнгу.
   - Я этому не радуюсь.- сухо ответил Рич.- Я радуюсь тому, что это не Януш... И не кто-то еще другой... А что касается меня, я уже сказал...- мальчишка зачепил носком размокшей туфли кусок прогнившей палубной доски и вытащил наружу почерневшую труху.- Я здесь не задержусь...
   Такой уж у него был упрямый характер.
   - И куда же ты направишься, можно узнать?- еще ехиднее осведомился капитан, осклабив черные зубы.
   - В Рай!- в тон ему ответил вредный пацан и тоже широко улыбнулся.
   - Да? И каким же способом?- тут уж Вандердеккен расхохотался.
   - Уж найду, каким.- уверенно, но уже серьезно ответил Рич.- Будьте спокойны.
   Про себя мальчишка не без удовольствия отметил, что для Вандердеккена эти слова наверняка прозвучат двусмысленно, и потому даже сделал на них небольшой акцент.
   - Вынужден тебя огорчить, мальчик - такого способа нет.- насмеявшись, сказал капитан.- Это могу решить только я. И в мои планы это пока не входит.
  
   Рич сжал зубы и промолчал. Препираться можно долго, но зачем? Это все равно ничем не поможет и ничего не решит. Это только слова. Нужно действовать, нужно пытаться. И Рич точно знал, что попытается... Чего бы там не говорил этот мертвец. Ерунда. Какой-нибудь выход точно должен быть.
  
   Вандердеккен глянул вверх - стояла глубокая ночь, небо было темным, без звезд. Он еще раз хмыкнул, бросив:
   - Завтра я еще займусь тобой!
   Время пробежало невероятно быстро. Рич и не заметил, как их окутала тьма. Угрюмо проводив глазами удаляющийся силуэт мертвого капитана, мальчишка сел на бочку, оперевшись предплечьями о борт, положил подбородок на руки и попытался заплакать. У него ничего не вышло. Черт бы побрал Вандердеккена и весь этот "Голландец". Рич, злобно пнув пяткой бочку, от всего сердца проклял и без того уже достаточно проклятый корабль и закрыл глаза...
  
   Неизвестно, когда и кто пустил этот слух, но всем известно, что ожившие мертвецы во сне не нуждаюся. Обычно так оно и есть, но капитан Вандердеккен этим правилом пренебрегал и любил поспать у себя в каюте. Капитанская каюта была единственным местом на корабле, где разруха и гниение были не столь заметны и где стояла постель, в прошлом бывшая мягкой.
   Когда Вандердеккен встал, он пошел отыскивать юнгу - с ним надо было что-то делать, его жизнь-не-жизнь сильно нервировала мертвеца (насколько мертвец вообще может нервничать).
   - Куда же он мог вчера забраться...- пробормотал он, спускаясь в на четверть затопленный трюм. Там и был юнга, заснувший прямо под водой - видимо, пытался согреться. Но вовсе не это удивило Вандердеккена - его поразило то, что юнга тоже умел спать! До сих пор таким умением на корабле обладал только он, равно как и способностью думать. Капитана немного покоробило от этих мыслей, но он решив не отвлекаться на детали, пнул юнгу ногой:
   - Чего дрыхнешь, бездельник? Быстро за работу! Палуба уже заросла морскими раками, ну-ка отдрай ее до блеска!
   Вообще-то палубу "Летучего Голландца" мыли всего пару раз с момента проклятия, но Впндердеккену уж очень хотелось покомандовать странным юнгой, дабы тот знал, кого надо бояться.
   От удара Рич вздрогнул и сразу же проснулся, тем более, что он даже не был уверен в том, что это вообще был сон - за всю ночь ему так ничего и не приснилось, он ворочался, слыша вокруг какие-то посторонни - неживые - звуки, прогнать леденящий холод никак не удавалось, и только когда Ричард с головой залез под воду, звуки стали приглушенней, колыхающаяся вокруг вода обволакивала и укачивала его, и и мальчишку удалось, наконец, расслабиться... И буквально в ту же секунду, как ему показалось, Рича разбудил пинок и далекий, как через вату, голос Вандердеккена (называть мертвеца капитаном сознания по-прежнему отказывалось).
   - Я не расслышал.- буркнул Рич, вынырнув из воды и сев.
   - Чего?!- раздраженно прикрикнул капитан.- За работу, говорю! Палубу помой!
   - Тряпки или щетки нету...- меланхолично ответил Рич, глядя мимо Вандердеккена.
   - И отродясь не было! Кофтой своей помоешь!
   - Не буду.- Рич снова начал упрямо гнуть свою линию.- Ее сто лет не мыли - и я не буду.- для верности мальчишка обхватил себя руками, демонстрируя, что абсолютно не собирается снимать одежду.- Там одни слизни да ракушки!- и добавил, усмехнувшись, но совсем тихо:
   - Они уже, поди, тв... ваши родственники.
   - Так...- вкрадчиво и с расстановкой произнес Вандердеккен.- Если я правильно понял, ты, кажется, собираешься строить здесь из себя что-то и не слушать меня? Так вот, здесь такое не пройдет. Ты, хоть и мертв, а плетку мою почувствуешь очень хорошо.
   За всю свою службу юнгой Рич по-настоящему получал плетью лишь один раз. Ему очень нравилась его работа, и команда была хорошей (особенно в самый первый раз, еще до того, как он попал на "Королевского льва", где и получил от Безотти почти в первом же выходе в море, не успев во время шторма как следует укрепить бочки), и мальчишка старался изо всех сил, чем было заслужил дружбу и доверие других юнг и симпатию и снисходительность команды.
   Но сейчас был другой слушай. И хотя Рич до сих пор помнил те невероятно болезненные ощущения от удара плеткой, прошедшие только спустя несколько дней, однако мысль о том, что он сложит лапки и подожмет хвост перед тем, к кому он даже не нанимался, кто силой забрал на корабль и теперь заставляет подчиняться... Нет, не допустить это для Рича сейчас было куда важнее.
   - Вчера я загнал себе под ноготь ржавый гвоздь...- с отрешенной улыбкой скзаал мальчик, показывая след от железки на пальце.- Мне не было больно. Совсем не было.
   - Разумеется.- согласился капитан.- Ты ведь мертв и потому боли не чувствуешь, все просто. Но моя плетка особенная, она сделана для таких, как ты. Итак, ты идешь мыть палубу?
   Рич напрягся, понимая, что сейчас решается очень серьезный вопрос. Боль это очень неприятно. И больно... Но унижение...
   - Вам ведь не нужно это.- хрипно проговорил мальчишка.- Я ведь прав, так? Вам нужна вовсе не чистая палуба. Так почему бы вам не поручить мне что-нибудь... И правда нужное?- последние слова Ричард произнес совсем тихо. еще сильнее вцепившись в рубашку. В трюме было темно, и это к лучшему. Рич не видел лица, только огромное темное пятно, нависшее над ним.
   - Нужное?- сгнивший рот капитана скривился в злой ухмылке.- Что же может быть мне нужно после двухсот лет, проведенных в море? Может быть, ты знаешь, что же мне нужно?!
   Рич задел больное место Вандердеккена, сказав о "нужном". Капитан знал, что то, что ему действительно нужно - прощение его души - недосягаемо.
   -Свободы?..- почти шепотом предположил Рич. Он мало что знал о капитане мертвецов, во все, что он знал, сводилось к одному - мертвому капитану никак не пристать к берегу и никогда не обрести покой.- Вы уже две сотни лет бесцельно скитаетесь, потому что вас здесь что-то держит... Что - знать только вам, но...- голос Рича чуть осмелел, по выражению лица Вандердеккена он понял, что его предположения верны.
   - Дьявол!!- взревел Вандердеккен.- Меня здесь держит Дьявол, щенок!! На мне и на всей моей команде, включая тебя, лежит проклятие, и его не снять!! Никому!! Никогда!!
   Рич отпрянул - и без того страшный капитан в гневе стал еще ужаснее. Однако силы задать тут же возникший вопрос все-таки нашел:
   - И чем же вы так насолили Дьяволу, что он отважился взять на себя такую тяжелую ношу?- немного неуверенно нахамил Рич.- И что значит - не снять? Не может такого быть. Наложенное проклятие всегда можно снять.- когда-то Рич слышал от бабки несколько историй о родовых и других проклятиях, и везде был ключик к избавлению, поэтому мальчишка был абсолюно уверен в том, что говорил.
   - Если я сказал, что не снять, значит. так оно и есть!- заупрямился теперь уже капитан.- Снять проклятие может только тот, кто его наложил, а он - он не станет его снимать, слышишь, он и не подумает!! Он будет только насмехаться!! Как тогда, когда я попросил у него попутного ветра, чтобы прости мимо мыса Доброй Надежды. Ветер-то он дал, зато забрал все остальные ветра...- тут капитан опомнился, что откровенничает перед мальчишкой, и заорал еще громче:
   - А чего это ты тут все выспрашиваешь, щенок?! Интересно, да?! А ну живо на палубу и за работу!
   Ричу действительно было интересно - а кому бы не было услышать истинную версию древней легенды из уст ее главного героя? Потому когда капитан внезапно прервал воспоминания и грянул, подобно огромному колоколу, Рич вздрогнул и повалился на спину в воду, опираясь позади на локти.
   - Забрал все ветра...- повторил мальчишка, так и не поняв, почему нельзя было просто подождать нужного ветра лишних пару суток.- И душу... А душу зачем?
   - А куда же без нее?- злобно сказал капитан.- Она при мне. И всегда будет при мне, нет, в Аду ей не гореть - она будет со мной вечно! Вставай и иди работать, я сказал! Не знаю, как там Безотти обращается с юнгами, а у меня ты бездельничать не будешь!
   - Я не бездельничал!- оскорбился Рич.- Раз уж вам так приспичило, то могу и подраить палубу!
   Мальчишка поднялся, отжал намокшую одежду, заметив, какими неестественно синими кажутся здесь, в трюме, руки, и с гордо поднятой головой прошел мимо капитана, поднимаясь на палубу. Руки были синими и здесь, не настолько, конечно, но общая синева и бледность уже проступали. Что по-прежнему пугало Вандердеккена, так это глаза Рича. Глаза покойника остекленевают, теряют выражение и блеск, и происходит это очень быстро, практически сразу, но у мертвого Рича глаза оставались живыми, злыми и упрямыми! И сейчас Вандердеккен стоял на палубе, с деланно довольным видом наблюдая, как Рич приканчивает рубашку, соскребая с палубы морских уточек и засохшие актинии. Мальчишка, скрипя зубами, медленно, но очень тщательно отковыривал мелкие раковинки, рыбные чешуйки, коралловые наросты... Капитану нужна чистая палуба? Что же, сделаем... И не важно, сколько времени это займет, хоть день, хоть два... Спешить теперь некуда.
   Справившись почти с третью, Рич отшвырнул к борту то, что еще утром было его рубашкой, а сейчас даже на веревочную швабру похоже не было - от одежки остались одни грязные обрывки с торчащими отовсюду нитками. Мальчишка поднялся и принялся искать хоть что-то, что снова баменило бы тряпку - обрывок каната или... Взгляд его упал на капитана и на его некогда красивый, наверное, камзол, а сейчас его жалкое подобие, изъеденное молью и мышами, обгаженное птицами и испещеренное морскими червями. Ричард усмехнулся, даже не скрывая своих мыслей. Однако капитанскому камзолу все же предпочел кусок веревки, которую сложил в несколько раз - для толщины - и вдобавок навязал три морских узла. Вернувшись к тому месту, на котором оборвал уборку, мальчишка с удивлением обнаружил, что не испытывает ни голода, ни жажды, ни усталости. Зло обведя глазами окружающих его мертвяков, Рич продолжил работу... Капитан перехватил ненавидящий взгляд и усмехнулся. Он сам ненавидел все вокруг и любил, когда другие испытывали такие же чувства.
   Закончив, наконец, драить палубу, Рич отпихнул ногой остатки веревки и демонстративно сел у борта, буравя капитана глазами. Интересно, что теперь ему в башку взбредет - паруса заштопать?
   - Вымыл? Хорошо.- кивнул Вандердеккен, будто бы только сейчас заметив, что Рич закончил. Он задумался. Мальчишка действительно вымыл палубу - настолько чисто, насколько это еще вообще было возможно. Это ему понравилось - значит, он нагнал на щенка достаточно страху. Оглядев палубу, он довольно кивнул и сказал:
   - Полчаса отдыха, хотя ты в нем не нуждаешься, а потом пойдешь чистить трюмы. Должен же кто-то сделать это. Эти болваны только запачкают своей гнилью, а ты пока еще не настолько разложился, так что поторопись закончить до того, как гниение начнется.
   Рич посмотрел на мертвеца так, как и на врагов никогда не смотрел. Медленно поднявшись, мальчишка выптямился во всесь свой невысокий рост и сложил на груди руки, показывая, что не собирается двигаться с места.
   - Я не нанимался драить тут все, что твои матросы запачкали за триста лет!- почти бесстрашно, почти уверенно сказал Ричард.- Я вымыл палубу, которой за все это время никто из вас и пальцем не касался! И больше ничего подобног делать не буду!- упрямо отрезал он. И тут же был сбит тяжелой рукой капитана. А когда вскочил, острие шпаги мгновенно уперлось в его горло:
   - Если ты думаешь, что умерев, неуязвим, то ты ошибаешься.- процедил Вандердеккен.- Я могу, например, оторвать тебе голову. Тело умрет, а голова будет живая. Без рук, без ног, безо всего... Могу ослепить. Могу изрезать так, что будешь разваливаться на ходу. Ты - в моей команде, запомни это, щенок или пожалеешь!
   - Ненавижу тебя.- будто выплюнул мальчишка сквозь сжатые от обиды и злости зубы, пятясь, чтобы уйти от упирающейся в шею шпаги.- Давай, режь! С рук начни! Чтобы ваши трюмы мерзкие мне больше никогда драить не пришлось!
   - А почему же не с глаз?- усмехнулся мертвый капитан.
   - Можешь и с глаз!- кипел от ярости мальчишка.- Чтобы больше тебя не видеть! Чтобы ничего это больше не видеть! И уши отредь сразу! И... И язык! Мерзкий...- Рич сглотнул от волнения,- гадкий скользкий труп!- отчаяние снова пришло когда не ждали, и Рич, ведовый только им, решился на необдуманный поступок.- А лучше... Лучше... Вот так...
   Рич дернулся вперед, и в одно мгновение шпага прошила горло и вышла у мальчишки со спины. Огромными удивленными глазами Рич устался на блестящую, совсем не ржавую, сталь у себя под подбородком...
   - Молодец. Смелый поступок. Ну, что дальше?- капитан поднял шпагу вверх. Ричард повис на ней, она нисколько не гнулось. Вандердеккен тряхнул клинком - мальчишка свалился прямо на доски и тут же, словно доказывая, что он вовсе не невесом, как можно было подумать, глядя на сценку со стороны, провалился в трюм. Гнилая палуба треснула, не выдержав его веса.
   Что-то в спине хрустнуло от удара, но Рич даже не стал заморачиваться, что именно. Страшная истина, которой он до сих пор сопротивлялся изо всех сил, похоже, только что подтвердилась. Это ведь не гвоздь под ногтем - это продырявленное горло, смертельная рана для... Для живых. И эти посиневшие руки. И это отсутствие дыхания... Теперь угасли самые упрямые, так долго теплившиеся внутри мальчишки сомнения...
   Но осталось еще одно.
   Рич встал на ноги, расправил плечи (внутри при этом еще раз что-то хрустнуло). Мальчик поднял глаза на яркую дыру сверху, обрамленную рваными изломами досок.
   - Я починю.- сказал он, не узнавая своего голоса, до того тот был спокойным и, казалось даже, равнодушным. И только где-то внутри, в глубине души еще сильнее разгорелось единственное желание, которое не покидало мальчишку ни на секунду с тех пор, как он оказался в этом проклятом Дьяволом месте.
   Вандердеккен восторжествовал - юнга подчинился!
   - Чини.- сказал капитан.- Чини. Я понаблюдая.- и он прислонился к стене трюма. На душе у него все же было немного неспокойно - вдруг это какая-то уловка.
   Покосившись на внезапно появившегося в трюме капитана, мальчишка принялся искать подходящие доски и инструменты. Впрочем, искать долго не пришлось - трюм оказался тем же, где ночевал Рич, и мальчишка уже легко в нем ориентировался. Вытащив на свет, падающий из дыры, большой ящик, мальчишка с хитрецой посмотрел на капитана:
   - А вот вы можете так же, как вы сейчас сюда спустились, подняться наверх? И ящик с собой...- робко поинтересовался Рич. Капитан был недюжинной силы - в этом он уже успел убедиться на собственной шкуре, когда мертвец одной рукой поднял его над палубой на шпаге. К тому же, Рич готов был поклясться, что капитан спустился в трюм не по трапу, а как-то иначе. Может, он умеет перемещаться по кораблю?.. А может, и сам Рич тоже это умеет, только не знает пока? Здесь все по-другому, совсем не так, как было тогда, когда Ричард был еще жив... Может, у мертвецов, кроме нечувствительности к боли, есть еще какие-то способности?..
  
   Однако капитан, вопреки чаяниям Ричарда, спустился в трюм как обычно, по трапу. Когда мальчишка рухнул в образовавшийся проем, капитан побежал за ним, а так как, как подметил Ричард, он был сильнее обычного человека, он прибежал быстро, и мальчишке показалось, что капитан был уже там.
   - Что ты имеешь в виду?- мрачно поинтересовался капитан.- Ящик сам потащищь, не развалишься.
   "Значит, показалось", -вздохнул про себя Рич, а вслух сказал:
   - А если развалюсь?
   Даже странно, как в такой ситуации еще могли оставаться силы смеяться, но что поделать, если появился случай снова уцепиться за слова капитана?- Он огромный такой...- мальчишка сделал круглые глаза и, еле сдерживая смех, прошептал:
   - А вдруг у меня руки оторвутся?!
   - А вчера бы оторвались?- задал риторический вопрос капитан.- Ты еще не настолько прогнил, чтобы руки рвались. Так что марш за работу.
   Вот же мертвец, подумал Рич, чтоб его... Ничем не проймешь. Угрюмо зыркнув на капитана, он подтащил ящик к лестнице. Кое-как подняв оказавшуюся не такой уж тяжелой, но до безобразия неудобную махину на нижнюю перекладину трапа, мальчишка уперся в ящик коленом, чтобы не упал, а сам ухватился за перекладины повыше и... Остановился, соображая, что делать дальше. Капитан наблюдал за ним с усмешкой, Рич затылком чувствовал этот ехидный взгляд и бесновался. Прошло не менее минуты прежде, чем Рич, испробовав уже, казалось, все, что можно, наконец догадался перекинуть одну ногу через перекладину, и, удерживаясь таким образом, освободил руки. Обхватив коробку, мальчишка поднял ее на ступеньку выше, тут же снова придержал коленом, свободными руками уцепился еще выше, перекинул ногу уже через следующую перекладину, вновь схватил ящик и поставил выше, снова придерживая коленом. Так, осторожно и четко выполняя каждое движение, Рич справился с заданием уже через несколько минут. Громыхнув ящиком о палубу, мальчишка выбрался сам и, довольный собой, поглядел в темноту трюма.
   - Молодец, дальше.- снисходительно, как говорят с маленькими детьми и дурачками, сказал капитан, поднимаясь следом.
   "Издевается, гад..."- подумал Рич, сжав кулаки, но ничего не сказал. Еще пару раз спустившись в трюм, он вытащил наиболее длинные обломки палубных досок и несколько новых... Вернее, тех, что были новыми несколько столетий назад, а сейчас превратились в вымокшие и почерневшие деревяшки. Вот из них Рич и выбрал самые, на его взгляд, прочные и отнес наверх к дыре. Не имеющий особых навыков, но несколько раз наблюдавший за работой корабельного плотника, Рич приложил все усилия, вспоминая, как накладывают такие "заплатки", и постарался сделать максимально приближенно к "идеалу". Почти через час усердного кряхтения мальчишка выпрямился и оглядел результат своей работы - длинные кривые (а ведь выбирал те, что попрямей) доски, почти плотно прилегающие друг к другу и перекрывающие доски палубы примерно на пол-локтя (для прочности), каждая прибитая не менее чем восемью гвоздями, закрывали дыру, а сверху внахлест им лежало еще несколько досточек поменьше - для еще большей (по мнению Рича) надежности.
   - Испытать не хотите?- прищурившись, спросил Рич, отходя на пару шагов и пропуская Вандердеккена.
   Зачем?- удивился тот. Испытывать будешь ты, как я заметил, именно этот трюм ты выбрал для сна. И если эта сомнительная конструкция и рухнет, то только тебе на голову.
   - Выбрал, потому что он единственный, где нету этих пустоголовых покойников!- огрызнулся мальчишка.- А прямо под этим я спать не собираюсь!
   "И вообще больше здесь спать не собираюсь,- добавил он про себя.- Хватит с меня. Вот только дождусь ночи...".
   Капитан махнул рукой и лениво взглянул на горизонт - солнце садилось. Рич проработал весь день.
  
   Внезапно на горизонте показался корабль. Куда только пропала вся лень Вандердеккена! Корабль шел под черным флагом. Конечно же, в каперы Вандердеккен не нанимался, но не мог же он отказать себе в удовольствии потопить пиратов!
   - Поднять паруса!- крикнул он громовым голосом (Рич, еще не сообразивший, что произошло, вздрогнул).- Полный вперед! Курс на корабль!
   Как и прошлым вечером, небо тотчас же затянули тучи. Матросы, до этого перемещавшиеся по кораблю подобно медленным бездумным механизмам, мгновенно увеличели скорость - корабль, если можно сказать, даже "оживился". Рич с интересом смотрел на копошащихся на палубе мертвецов и, к удивлению своему, заметил, что, в отличие от других, обыкновенных кораблей, здесь совсем не было никакой суеты. Вск двигались быстро, однако никто никуда не спешил. Казалось, тут все рассчитано до малейшего движения, до каждого шага... Каждый знал свое дело и, не отвлекаясь, старательно и четко выполнял его. Ричард даже подумал, что вот в этом, наверное, даже есть некоторые плюсы, но тут же отогнал крамольную мысль как можно дальше.
   Тем временем корабль приближался, и мальчишка прильнул к борту, пытаясь разглядеть его получше... На корабле пиратов, напротив, стояла жуткая суматоха, как вчера на "Льве" (как же давно это было...): "Голландец" был уже хорошо виден, и даже бывалые моряки, столкнувшись с воплощением своих ужасов, впадали в панику. Когда корабли приблизились друг к другу на достаточное расстояние, Вандердеккен скомандовал:
   - На абордаж!- и один за другим, мертвые матросы стали перебираться на соседнее судно и кромсать пиратов ржавыми саблями.
   - А к тебе это не относится, бнга? -поинтересовался Вандердеккен у Рича, стоявшего и наблюдавшего с разинутым ртом.
   - Я что - голыми руками должен лезть на абордаж?- свредничал подросток, демонстрируя обескровленные посиневшие ладони с множеством заноз от только что проделанной работы.- И кого я так смогу ими придушить? Пару корабельных крыс в трюме?
   Поколебавшись пару секунд, Вандердеккен молча вручил юнге такую же саблю, взяв ее из ящика на палубе.
   Состояние у Рича было двойственное. Даже тройственное. Одним словом - трудноопределимое. С одной стороны, вот такое прямое участие в абордаже Ричу предстояло принять впервые. И мальчишка даже испытывал некоторую гордость. С другой стороны, после блестящей, совсем, как казалось, новой, шпаги капитана, ржавая железяка, врученная Ричу, доверия абсолютно не внушала. Казалось, она рассыплется в труху при первом же взмахе, и Рич с грустью вспомнил об оставленной на "Королевском льве" его собственной шпаге... И последнее, но самое важное - то, что придавало юнге необычайную уверенность в себе и совсем лишало страха перед предстоящим ему сражением - уверенность в своем бессмертии. Внутри поселилось обжигающее чувство приближения чего-то грандиозного. И это что-то было уже совсем рядом, и главное - оно было неминуемо. Движимый всеми этими чувствами и переживаниями, Рич покрепче сжал в руках свое новое оружие, оглядел предстоящее поле его первого и наверняка не последнего сражения и, словно обезьяна, забравшись на борт "Голландца", с азартным вскриком спрыгнул на палубу пиратского судна.
   Вандердеккен, бывший уже тут, поморщился:
   - А кричать зачем, юнга? Пошловато. Я предпочитаю запугивать врагов совсем другими звуками и вещами.
   После этого замечания капитан взял шпагу поудобнее и пошел в рукопашную.
   Обезумевшие от страха пираты вопили и стреляли по покойникам из пистолетов практически не целясь. Внезапно в Рича попали три пули одновременно, все три прошли навылет и сбили его с ног. Больно не было. Просто Рич почувствовал три коротких, но сильных толчка - два в грудь и один в плечо - таких сильных, что мальчишка не удержался и упал на спину. Ричард тут же осознал, что, хоть повторная смерть ему и не грозит, тело свое лучше поберечь. Быстро вскочив на ноги, мальчишка занял удобную для себя позицию - спиной к ближнему к "Голландцу" борту" - и, резко оглядываясь по сторонам, начал отбиваться. Для начала нужно просто научиться защищаться, и желательно, как можно лучше, иначе это будет чревато внезапной потерей какой-нибудь дорогостоящей Ричарду конечности. К несчастью для Рича, пираты лезли со всех сторон - может быть, надеялись, что почти живого на вид подростка победить будет легче, чем гнилые трупы. Какие-то три типа метнулись к Ричу, и один из них попытался с размаху вонзить саблю ему в грудь. Может быть, из-за отсутствия у Рича способности ощущать боль, а может, от страха, чувство самосохранения (или еще чего-то) у мальчишки очень обострилось. А с ним и реакция. Вовремя подставив шпагу и отскочив, Рич отвел удар, успев даже поразиться тому, что для это ему не пришлось прикладывать большой силы. Еле заметно улыбнувшись, мальчишка нанес ответный укол саблей в район живота наподавшего и, низко пригнувшись, юркнул между двумя другими пиратами... Но удар все же настиг его. Не тот, другой. Один из пиратов повалил его и пригвоздил саблей к палубе, а другой что есть силы размахнулся, собираясь отрубить голову. В этот момент державший упал. В его теле торчала блестящая шпага Вандердеккена.
   Рич не увидел, отчего державшие его мертвой хваткой руки вдруг разжались - все его внимание было приковано с кверкающему огнем клинку сабли, занесенной над ним для удара. Почувствовав, что его держит только кусок вражеского металла, Рич изо всех сил дернул его из себя, подставляя уже несущемуся навстречу оружию... Пират от неожиданности поскользнулся - и упал прямо на клинок капитана. Тот прикончил пирата, а потом мощным движением поставил Рича на ноги.
   - Ты убежал от них - хотя спокойно мог бы атаковать. В этом твоя ошибка. Тебе надо быть злее. Ты еще слишком... Живой, что ли.- проскрипел он.- Убей во-о-он того. Сам убей. Это приказ.
   Рич повернул голову в сторону, указанную капитаном. У противоположного борта, почти прижавшись к нему спиной, стоял мальчишка, чуть младше самого Рича на вид, сжимающий шпагу. Взъерошенный и испуганный, но с отчаянным блеском в глазах, он отбивался от матросов из команды мертвого корабля. На плече у юнги (а это наверняка был юнга, кто же еще это мог быть) зияла широкая кровавая рана, и рука висела плетью.
   Рич отрицательно мотнул головой уже не глядящему на него Вандердеккену и, мысленно пожелав мальчишке остаться в живых (хотя это, наверное, было уже практически невозможно...), бросился совсем в другую сторону - туда, где у лестницы на капитанский мостик в полоборота к нему стоял, пытаясь отдышаться, рослый усатый пират со страшным шрамом через все лицо. Настолько страшным, что юнге не составило большого труда "рарозлиться". Окликнув верзилу (ну не смог он напасть без предупреждения, почти со спины...), мальчишка нанес первый удар, и... Тот упал, даже не вскрикнув. Рич подивился тому, с какой легкостью ему удалось расправиться со взрослым здоровым мужчиной - видимо, тот уже успел слишком устать от битвы. Мальчишка обернулся, готовый сражаться дальше, но вокруг уже было спокойно, если так можно сказать. Кровь заливала палубу, всюду лежали изувеченные тела убитых пиратов, а "живые" мертвецы сгрудились у одной из мачт. Ричарду стало интересно, что послужило причиной такого скопления, и он протиснулся внутрь.
   У мачты со связанными за спиной руками стоял все тот же юнга. Только теперь у мальчишки был рассечен еще и лоб, кровь струилась по лицу, отчего ему приходилось часто моргать, но закрывать глаза он не хотел, желая принять смерть достойно, глядя ей в лицо. Шею мальчишки обвивала петля, а другой конец веревку был перекинут через рей и намотан на руку одного из мертвецов.
   - Стойте!- сообразив, что юнгу решили повесить, Рич подскочил к нему и повернулся лицом к матросам, будто бы заслоняя его. - Не надо! Зачем?- он говорил громко, казалось, всем сразу. Но глаза его были обращены только к одному существу, от которого - и только от него одного - зависела сейчас жизнь пленного. К капитану...
   Мальчишка еще раз проклял про себя тот день, когда попал на корабль. Потом тот, когда тот корабль ограбили пираты, и он попал к ним. И особенно - этот, когда уже на пиратов, в свою очередь, напали эти страшные мертвецы. Всех убили, а если ради забавы хотят повесить! Мысленно юнга уже подготовился к смерти, как вдруг увидел среди команты жуткого корабля-призрака своего ровесника (ну, может, чуть-чуть постарше). Удивление начало пробиваться сквозь страх и отчаяние, а когда тот стал просить за него, юнга почувствовал, что вообще ничего не понимает. Но в душе все-таки затеплился слабый огонек надежды - а вдруг и правда отпустят?
   - Ну зачем?- продолжал Рич, и в его глазах читалась такая тоска, как будто он просил за брата.- Ну чего вам стоит его просто отпустить? Зачем все время убивать?.. Всех? Капитан... Не делайте этого, я... Я прошу вас!
   - Зачем?- капитан шагнул и мощным движением схватил Рича, отодвигая его в сторону.- Затем, чтобы боялись. В тебе слишком мало злости, юнга. Взращивай ее в себе. И тогда, может быть, настанет день, когда о тебе будут слагать легенды. Повесить этого щенка!- громовым голосом отдал приказ Вандердеккен, и матросы с нечленораздельными, но явно радостными криками вздернули юнгу на рею. Глаза того закатились - похоже, от страха он потерял сознание.
   - Все на корабль! Ночью стоим здесь, а этому корыту проломить дно. К утру как раз потонет.- отдал приказ капитан. Солнце как раз в этот момент окончательно опустилось за горизонт, и вокруг стало темно.
   Выхватив саблю, Рич одним сильным взмахом перерубил веревку, и мальчишка упал на палубу. Ричард быстро освободил его шею, и тот хрипло закашлялся. Облегченно вздохнув, что шея выдержала (наверное, в юнге было слишком мало весу), Рич обернулся к остальным.
   - Не смейте его трогать, поняли вы?!- предупредил он, хватая лежащую бядом уже бесхозную шпагу и становясь уже в двумя клинками в руках.- Только подойдите - отрежу все, что торчит!- пообещал он. Капитан добился того, чего так хотел - Ричард был зол. Очень зол.
   - Хорошо.- пожал плечами Вандердеккен.- Хорошо, пускай лежит. До рассвета корабль потонет вместе с ним. Пошли.- и он крепко схватил Рича за руку и поволок к борту. Букально втолкнул его в трюм, где тот спал прошлой ночью, он сказал:
   - До утра, юнга. И не думай, что ты будешь каждый раз мне мешать делать то, что я хочу. Я спустил тебе это с рук только потому, что ты еще неопытный, и потому что искать нового юнгу или брать этого вместо тебя не хотелось. Спи.- капитан вышел и с размаху захлопнул дверь в трюм. Стояла ночь...
  
   Эд - именно так звали юнгу разгромленного корабля - очнулся на палубе ночью и сразу бросился к борту. Вернее, не бросился, а заковылял - каждый шаг давался с трудом, проколотое плечо ужасно болело, невыносимо саднила посиневшая шея. Подойдя наконец к борту, Эд убедился, что корабль тонет. Он чуть не взвыл. Ну почему?! Кстати, а почему он не повешен? Эд сообразил, что на шее у него висит обрезанный конец веревки с ослабленной петлей. Неужели тот... Юнга с мертвого корабля? Тут он увидел рядом покачивающуюся на волнах громаду "Голландца" и тихо упал на палубу - силы изменили ему, да и спрятаться было некуда.
  
   Ричард со злобой посмотрел наверх, скрипнул руками и сел на какой-то относительно сухой выступ, обхватив колени руками и положив на них подбородок. В голове начала рождаться сумасшедшая идея. Тот мальчишка ранен, он вряд ли сможет проплыть хотя бы милю. Даже если он поплывает на какой-нибудь доске - здешняя месность кишит окулами и прочими тварями, если не от акульих зубов, то от какой-нибудь ядовитой медузы мальчишка точно погибнет. Ричу же невероятно хотелось спасти его от смерти... Он не знал, могут ли на "Летучем Голландце" находиться живые люди, но... Иного выхода он сейчас не видел. И тогда Рич решил ждать. Если только капитан не вернется на тот корабль, чтобы самолично добить юнгу, что вряд ли, то он попытается...
   И вот наконец закончился топот кованных сапог капитана - он заперся у себя в каюте и заснул. Что до мертвецов, то без приказа Вандердеккена они не сдвинулись бы с места и ни на что не реагировали, даже если и были на палубе. Выждав некоторое количество времени (сколько - Рич не знал, но больше ждать уже не хватало терпения), мальчишка осторожно вылез из трюма, огляделся и, пригнувшись, подбежал к борту, за которым уже накренился пиратский корабль. Юнгу Рич не увидел, но это не значило, что его там нет. Уже давно стояла ночь, "Голландец", на котором уже давно перерубили веревки, брошенные и закрепленные на пиратском судне во время абордажа, оказался на достаточно большом расстоянии, чтобы прыгать... Но проверить все равно было нужно. Рич быстро отыскал веревочную лестницу и сбросил ее вниз. Доплыв до тонущего корабля, он забрался на него и стал осматриваться.
   Эда он заметил почти сразу.
   - Эй!- Ричард подбежал и, приложив ухо к груди подростка, с тоскливой завистью услышал его дыхание и биение сердца. Жив...- Эй, очнись!- Рич потряс его за плечи.- Очнись, слышишь? На давай же...
   - Ч-чего вам еще надо?- в голосе Эда был неподдельный ужас.- Уйди от меня, покойник, чего ты хочешь?
   Пожалуй, капитан очень скоро получит свое - горькая обида захлестнула мальчишку, хотят такой реакции как раз и следовало ожидать. Чего ж еще... Но Рич сумер сдержаться, чтобы не разозлиться, и, зажав юнге рот, прошипел:
   - Тише... Я тебе жизнь хочу спасти, дурак! Идти сможешь? И немного проплыть еще... Сможешь?
   - Ты... Ты же покойник!- Эд был ошарашен.- Я видел... В тебя стреляли, почти в упор, а тебе ничего!- он помотал головой.- Идти смогу, а плыть - точно нет.
   - Мне теперь все ничего.- зло буркнул Рич.- Вставай все равно. Здесь тебе оставаться нельзя - корабль пойдет на дно уже через пару часов. Я помогу тебе доплыть, и.. Тебе придется какое-то время побыть у нас, на "Летучем Голландце". Иного выхода нету. Вернее, есть... Но ты же не хочешь стать таким, как я.- вздохнул мальчишка.- Вставай. И пойдем. Я постараюсь помочь тебе выжить... Если получится.
   - П-почему? Что?- Эд ничего не соображал, но понял то, что его собираются затащить на корабль мертвецов.- Н-н-нет!!! Туда я не пойду!! Они же меня там растерзают!!- правда, Эд все-таки встал и оперся о плечо Рича.- Ты... Но почему ты хочешь помочь мне, если ты - метрв?! Ты меня обманываешь!!
   - Послушай.- Рич развернулся и крепко вцепился холодными руками в плечи мальчишки.- У тебя просто НЕТ выбора, понял меня? Нет. Ты умрешь, если не пойдешь. Утонешь вместе с кораблем. А так у тебя будет хоть какой-то шанс! Никто не будет тебя терзать, пока капитан не прикажет, а мы постараемся сделать так, чтобы он вообще о тебе забыл. Постой-ка...- Рич оторвал и так державшийся на честном слове подол рубахи Эда и бросил кусок ткани на палубу. Когда корабль утонет, этот ошметок будет плавать среди его обломков, и капитан решит, что юнга погиб...
   - Теперь идем, я помогу тебе добраться до корабля.
   - Но... -у Эда не было сил сопротивляться, и он, ведомый Ричем, побрел к "Голландцу".- Почему?- спорил он тоскливым голосом.- Почему ты помогаешь мне? Ты... Ты такой странный!
   Странный? Рич повернулся к Эду.
   - А ты разве не сделал бы то же самое?- не вполне уверенно, но с надеждой в голове спросил он.- Разве смог бы вот так просто стоять и смотреть, как...- Рич нахмурил брови и не договорил.
   Они подобрались к борту. В этом месте палуба уже была затоплена.
   - Лезь давай.- кивнул Рич на торчащий из воды изуродованный борт и полез первым.- Не дрейфь, я тебя подхвачу.- перемахнув через борт, он оказался в воде.- Ну? Пошивеливайся же.!- тихо зашипел он. Эд робко перебросил ногу через борт и, не удержавшись, рухнул в воду.
   - Все нормально, я держу.- Рич списал подению мальчишка на его раны. Подхватив Эда под мышки, он поплыл к "Голландцу".- Сейчас я первым полезу.- шептал Рич, продолжая плыть на спине и все это время поддерживать Эда.- Потом дам тебе знак - ты тоже попытайся залезть. Если не получится - просто схватись покрепче за лестницу, я постараюсь втащить тебя на борт...
   Эд ничего не отвечал, только стучал зубами, расширив глаза от холода. Доплывя до корабля, он попытался за него схватиться, но руки разжались... В последний момент схватившись снова, Эд все же не упал, но держался он крайне неудобно, ногу было некуда поставить.
   - За трап держись! За трап!- Рич, абсолютно позабывший, что для живого мальчишки вода окажется намного холодней, быстро забрался наверх.- Локтем зацепись, что ли! Руки сцепи! Руки сцепи!!! -Рич руками показал качающемуся внизу над волнами юнге, как именно ему нужно зацепиться.- Давай, я начинаю поднимать! Держись!!
   Ричард схватился за трап, уперся в борт ногой и медленно потянул веревочную лестницу на себя... Совершенно обессиленый, Эд все же достиг борта "Летучего Голладнца".
   - Спасибо...- выходнул он, отдышавшись. Тут его взгляд упал на стоящих или ходящий по полубе покойников.
   - А эти... Они... Что делать?- испуганно спросил он, помня, как еще несколько часов назад они хотели его повесить.
   - Да. Веди себя как обычно.- Рич говорил тихо и спокойно.- Иди медленно. Вот туда.- он взял мальчишку под руку и развернул по направлению к двери в трюм.- Все хорошо. Там ты будешь в безопасности - я тебя спрячу.
   Зайдя в трюм и оказавшись по колено в холодной воде, Эд слабо спросил:
   - А тут есть, где спрятаться? Мне кажется, что если твой капитан меня заметит...
   - Есть.- заверил его Рич, оставляя люк открытым, чтобы свет луны, находящейся точно над кораблем, будто та хотела помочь, освещал трюм.- Точнее, сейчас будет... И не называй его моим капитаном.
   Спрыгнув прямо в лунное отражение, разбежавееся от ног Рича бледной рябью, юнга направился в дальний угол трюма, где стояло несколько ящиков, вымокших на две трети, но сверху еще сухих. Один ящик Ричард придвинул вплотную с стене.
   - Вот здесь. Залезай. Тут сухо.- кивнул он Эду.- Поставить их один на другой - и тебя не будет видно.
   Он схватил следующий ящик и поставил его перед предполагаемым убежищем. Спустя несколько секунд на нем оказался второй, затем рядом - еще два, точно так же поставленных друг на друга. В результате только очень внимательный взгляд мог заметить, что сложенные в два ряда ящики стоят не вплотную к стене, а чуть поодаль. Рич подошел к лестнице и оценил результат своей работы.
   - Ну что?- тихо спросил он, мысленно радуясь тому, как хорошо все получилось. Но Эда больше волновало вовсе не качество укрытия.
   - А дальше что?- с тоской спросил он.- Так и плавать тут?
   Постоянно чем-то недовольный мальчишка уже начал Ричу, признаться надоедать.
   - Да, так и плавать.- досадливо бросил он. Но потом сообразил, что тот прав и добавил:
   - Пока не подберемся близко к какому-нибудь берегу. А там... Там ты уже сможешь доплыть.
   Того, что иногда, совсем редко, "Голландец" все же может приставать к берегу, Рич еще не знал. Он много не знал... И того, сколько сможет пробыть живой человек на мертвой корабле - тоже.
   - А... -казалось, Эд успокоился, но на самом деле он просто смертельно устал.- А как тебя зовут?- спросил он, забираясь в укрытие, которое устроил ему Рич.
   - Ричард.- гордо, полным именем ответил Рич. Дело было сделано, и мальчишка, быстро поднявшись по трапу, закрыл люк в трюм.- А тебя?- спросил он в свою очередь, уже спустившись и устраиваясь на мокрый ящик рядом с новым знакомым.- Давно плаваешь?
   - Э-эдуард. Но можно Эд.- юнга посмотрел на Рича.- Я год плаваю... Ты не думай, я не пират, просто... Они мой корабль захватили, вот я и попал...
   - М...- Рич усмехнулся этой попытке оправдать себя.- А я пират. Уже четыре с лишним года. И как обещал капитан, в моем распоряжении еще довольно большой срок...- он вздохнул, пожав плечами, и улыбнулся - совсем не весело - обескровленными губами.
   - Ты не похож...- Ни на пирата, ни на мертвеца.- сказал Эд каким-то севшим голосом.
   - Это пока...- с деланной равнодушностью констатировал Ричард.- Да и лукавишь ты. Видел же меня во время битсы - синий весь, как...
   Как мертвец, естественно. Это Рич подумал, но не сказал - и так все понятно... Мертвец он и есть мертвец. Тут даже это самое "как" ни к чему.
   - Нет, я не это имел в виду.- смешался Эд.- Ты ведешь себя... Не как они.
   - А... Ты про это...- вскинул брови Рич. Нет, нечего Эду тешить себя пустыми надеждами.- Да нет, я абсолютно такой же. Единственное - это то, что я не могу убить безоружного. Пока. Это быстро лечится, как сказал капитан... Так что... -Ричард поднял глаза на собеседника, и они блеснули в темноте, отразив попавший в палубную щель лунный свет.- Встреть ты меня не сегодня, а, к примеру, через неделю... Я не уверен, что все повторилось бы точно так же.
   - Разве характер зависит от того, кто ты и на каком корабле плаваешь? -удивился Эд.
   - Да!- Рич, неожиданно даже для самого себя, вдруг сорвался на крик. Тонкий и пронзительный - такой, что, если бы он умел плакать сейчас, обязательно бы не удержался. Может, и хорошо потому, что он уже не умеет.
   - Посмотри на них!- сообразив, что наверху могут запросто услышать - если не склизкие мертвецы, то уж капитан точно может - мальчишка осекся и продолжил уже шепотом, правда, очень отчаянным, иногда переходящим в приглушенный свист.- Они же все... Они все когда-то были обычными моряками, даже не все пиратами были! И что теперь?!! Теперь это просто безмозглые ходячие трупы. Они ни о чем не думают - они разучились, совсем, понимаешь!! Они делают то, что им прикажут - и все! И я таким же буду...
   К своему удивлению, Ричард именно сейчас вдруг осознал, что он и сам верит в это. Начинает верить... Видимо, это и есть начало. Мальчишка внезапно испугался сам за себя - а вдруг он завтра выдаст это? Вот так просто - возьмет и выдаст? Или не завтра - через ту же неделю?!.. Внутри все мгновенно опустело, будто за миг вдруг сгнило все, сжалось в комок и исчезло. Рич поднял огромные глаза на собеседника:
   - Тебе нужно поскорей выбираться отсюда...
   Эд и сам был бы не прочь сменить место ночевки, особенно если все действительно обстоит так страшно, как сказал Ричард...
   - Давно ты тут?- спросил он.
   - Я? -Рич горько усмехнулся.- Чуть больше суток. Я позавчера утонул...
   Эд дернулся при последних словах и ошарашенно глянул на Рича, но потом опомнился и несмело предположил:
   - А... Ты... Может, ты не будешь меняться? Я слышал, что на этот корабль попадают всякие преступники, самоубийцы... Ну там, те, кто сам за борт бросился... Ты же не такой. Они именно поэтому меняются... Вроде.
   - Да?!- Рич неподдельно заинтересовался теорией юнги. По крайней мере, верить в то, что он говорит, было куда приятней.- А откуда тебе знать, что я не такой?- решил он немножно поиграть с собеседников.- Может, я как раз и бросился за борт.
   Конечно, так и было. Только вот повод для прыжка мальчишка утаил.
   - Неужели с собой покончил?- удивился Эд.- Не похоже как-то... И вообще непонятно. Зачем себя убивать? Я бы никогда не смог.
   - Иногда лучше так, чем...- Рич будто подавился и примолк, вспоминая рассказы старых пиратов о тех, кто после захвата своего судна предпочел смерть унижению. Среди них было немало таких же юных, как и он сам. Одного Рич даже видел. Жалко, вступиться не смог - был заперт в трюме на проступок... Рич много раз думал об этом и был уверен, что в подобном случае поступил бы точно так же.- Чем в рабство.- закончил юнга и прищурился, не сводя взгляда с Эда, будто сверля его глазами. И понимающе покачал головой.- Страшно, конечно... Но лучше, чем быть повешенным, разве нет?- тихо спросил он.
   - Нет, конечно!- быстро помотал головой Эд.- Повешенный - это другими, а тут ты будешь осозновать, что сам, своими руками...
   - Чужие руки не только вешать умеют...- многозначительно проговорил Рич, все еще буравя Эда взглядом. Сам Рич этого не замечал, но он совсем не моргал - это было ни к чему теперь, после гибели.- И смерть - самое лучшее, чего можно порой ждать от врагов.
   - Ааа...- Эд казался растерянным.- Слушай, а ты... Ты беги отсюда. Вместе со мной! Может, за его пределами магия не действует!
   - Может, и не действует.- Рич вздохнул и отвернулся.- Но ОН говорит, что теперь может везде найти меня и вернуть... А я все равно попробую!- мальчишка упрямо тряхнул мокрой головой, так, что брызги полетели во все стороны.- Может, даже завтра. Я и сам собирался. А правда - давай прямо завтра, да?
   Приобретение сообщника встряхнуло совсем было отчаявшегося подростка, и теперь снова в его голове поселились мысли о побеге, и воплотить их хотелось как можно скорее.
   - Давай!- обрадовался Эд, который тоже не хотел торчать на "Голландце" неделями.- Давай прямо сейчас, пока тот корабль еще не до конца утонул! На нем же шлюпки есть!
   - Правда?!- Рич вскочил на ноги.- Точно! Точно!!!- мальчишка схватил приятеля (а кто бы сомневался?) за руку и потащил его к лестнице.- Как же я сам не подумал... Вот дурак... И правда тупею... Шлюпки!!!.. Нужно спешить!
   В мгновение ока юнга взлетел вверх и осторожно приоткрыл люк. Не ожидавший такой скорости Эд едва поспевал за Ричем. Вылезя на палубу, он снова с опаской глянул на мертвецов, но, увидев, что ни они не обращают на него внимания, ни Рич на них, поспешил за Ричем. Незамеченные никем, две маленькие тени скользнули к борту.
   - А как твоя нога?- вспомнил Ричард.- Тебя спустить или сам сможешь? Слушай... Давай, я быстро: шлюпку отцеплю - и сразу сюда. А ты пока вот тут, за бочкой посидишь. Так быстрей будет, как думаешь?- Ричу ой как не терпелось поскорее сбежать из этого проклятого места...
   - Я смогу... Я сумею сам...- Эду тоже не хотелось выглядеть беспомощным в глазах приятеля по несчастью.
   - Ну тогда...- Рич быстро перекинул через борт все ту же веревочную лестницу, и как только ее конец плюхнул о воду, осторожно подтолкнул к ней мальчишку.- Давай, лезь! Я сразу за тобой!
   Уже спускаясь по лестнице, Эд подумал, что лучше бы он принял помощь - нога болела невероятно, да еще и голова внезапно закружилась. Он с трудом пополз до низа, но тут опять помогла случайность - шлюпка была как раз рядом с местом, куда он слез. Он залез в нее и с облегчением упал на скамейку.
   - Давай!- позвал он Рича громким шепотом. А того и звать не нужно было - все это время он, не оставая, следовал за приятелем, и когда тот рухнул в шлюпку, которая уже была готова уйти под воду вслед за кораблем, Рич нырнул и, быстро сориентировавшись под водой, ловким движением отвязал лодку, после чего показался над водой и улыбнулся.
   - Весла на месте?- тихо, но с нескрываемым торжеством спросил он.
   - Вроде да...- Эд заглянул на дно лодки...- Тут даже фляга есть, хорошо. От жажды мучиться не будем... А весла вот.- он протянул Ричу весла.
   На флягу Рич только кивнул, усмехнувшись. Видно, Эд еще не догадался, что Ричу ни сон, ни вода, ни еда не ныжны. Ничего, скоро еще догадается... Когда проголодается первым (и единственным), а есть-то и нечего. Хорошо, что хоть вода есть.
   - Ну, тогда... -Рич взобрался в лодку сам, и, послав прощальный, не лишенный ненависти, взгляд на борт "Летучего Голландца", внутренне понадеявшись сюда больше никогда не возвращаться (а надежда, как известно, умирает последней), взялся за весла.
   - Ты отдыхай, я погребу.
   Оттолкнувшись велом от только что скрывшегося под водой второго борта затопленного корабля, Рич принался быстро и ожесточенно грести, чтобы поскорей оказаться как можно дальше от этого места. И от капитана Вандердеккена... Эд сначала смотрел на него, находясь в состоянии легкой дремоты, а потом, когда раны перестали болеть так сильно, попросил:
   - Давай теперь я грести буду... Ты скоро устанешь.
   - Не переживай, не устану.- чуть улыбнувшись, заверил его Рич.- А ты лучше силы побереги. Мало ли, что нас еще ждет. Мы ведь даже не знаем, где находимся.
   Он огляделся - над всей территорией моря, до самого горизонта, простирались чуть светящиеся от яркой луны облака. Они были настолько густые и частые, что звезд почти не было видно.
   - Ты помнишь, где вы были, когда мы напали на вас?- наморщив лоб, спросил он. Сам Рич совсем не помнил...
   - Нет...- нервно оглянулся Эд. Столько всего за один день пережить, заикой станешь... Неужели теперь еще и заблудились?- А куда мы вообще хотим приплыть?
   - Да никуда.- бросил Рич, еще сильнее налегая на весла (что совершенно не отражалось на его лице).- Куда-нибудь. Лишь бы подальше. Разве не так?
   Конечно, план нужен был, но когда отчаявшимся подросткам приходит в голову мысль о побеге - многие ли рассчитывают оказаться где-то конкретно?.. Может, и многие. Но дело было сделано, и оставалось одно - надеяться на судьбу.- Значит, будем ждать. Должен же быть хоть какой-то ориентир...- постарался успокоить товарища Ричард.- Ушли подальше - уже хорошо. Будем полагаться на удачу.
   - Такой туман... А вдруг тут полно рифов? Мы же разобьемся. Может, подождем до утра?- испуганно предложил Эд.
   - Думаешь, мы можем разбиться?- Рич засомневался, чуть замедлив движения.- Не корабль же все-таки - шлюпка. Да и гребу я не так уж и быстро... Правда, дно пропороть можем, ты прав. Ну давай тогда подождем, что уж теперь.... Просто...- Рич оглянулся вокруг,- Я боюсь, что они могут нагнать нас. Джае случайно - просто поплывут утром и нагонят. Я бы рискнул... Мне не тяжело - я еще долго могу грести. Я бы рискнул...- повторил он еще раз.
   - Ну...- Эд заколебался.- Если осторожно... То можно и рискнуть. Что нам теперь терять, в конце-концов, вздохнул он.
   - Вот и я о том же.- согласился Рич. Ему и в самом деле уже нечего было терять. Если даже жизнь забрали... Но оставалась свобода. И ради ее сохранения мальчишка был готов на все. А главное - он понимал, что для Эда спастись сейчас было еще важнее.
   - А ты вообще откуда? У тебя родные есть?- спросил подросток, пытаясь таким способом отвлечь приятеля от грустных мыслей.
   - Есть дядя. Я к ниму и должен быть приплыть. Нанялся юнгой на один рейс, в Ливерпуль. Но тут эти пираты... Корабль наш на дно пустили, а меня забрали к себе...- начал рассказывать Эд.
   - Сразу решили взять или... Сначала убить хотели, но передумали?- спросил Рич. Ему хотелось побольше узнать о новом друге, но тот все время был разным - то трусил, то, наоборот, храбрился...
   - Нет, сразу взяли... Они ко мне не очень злые были, не трогали, только следили, чтобы я всю работу делал... Но я видел, как они наших матросов убивали, как капитана закололи... А он тогда меня спасать кинулся.- Эд опять погрустнем.
   - Понятно.- Рич вздохнул. Вздыхать получалось само по себе - видимо, по привычке - а в продырявленном капитанской шпагой горле при этом неприятно свистело.- То есть, тебе в Ливерпуль надо?
   - Да, только вот мы вряд ли доберемся до Ливерпуля на шлюпке... Разве что нас какой-нибудь корабль поберет...
   - О да.- Рич скептически хмыкнул.- Подберут. Интересно, что они сделают, когда увидят живого мертвеца? Убить уже не убьют, но вот на кусточки покрошить и акулам скормить могут.
   - Не говори так!- Эд хотел вскочить, но больная нога не позволила, и он со стоном опустился обратно на скамейку.- Не так уж ты и страшно выглядишь. Замотаем чем-нибудь дыры, скажем, что ты большой. Мой дядя тебе может помочь, он... Он священник. Он может избавить тебя от проклятия.- Эд запнулся, сообразив, что для Рича избавление от проклятия означает смерть, тоже не лучший вариант.
   - Правда?!- с надеждой спросил Рич, который этого как раз не сообразил. Для него освобождение от проклятия значило в первую очередь освобождение от власти мертвого капитана. Мальчишка с еще большим усердием налег на весла, словно пытаясь прямо сейчас взять курс на Ливерпуль.- Плывем! Куда-нибудь! Слушай, луна взошла вчера вон там, -Рич кивнул вправо, -а мы плыли как раз на запад. Я слышал, что до берега плыть всего пару дней. Но это на корабле, конечно... Но, если мы с тобой постараемся, то, по крайней мере, вдруг... И правда доплывем раньше, чем они нас нагонят?
   - Конечно, постараемся!- с жаром улыбнулся Эд, выхватывая у Рича весло и тоже начиная грести.
   - Да отдай ты!- Рич дружески, с улыбкой, легко оттолкнул мальчишку на скамью, забирая весло обратно.- У меня быстрее получится, ты уж не обижайся. Я вообще не устаю. Да и сил мне кажется, у меня прибавилось после... Гибели. Странно, но это так. Поэтому отдыхай. Вдруг еще сражаться придется... Кто знает, что нас еще впереди ждет и кто нас может подобрать. Отдыхай, можешь даже поспать.- тепло заверил Рич нового друга.- Во сне даже раны быстрее заживают - мне отец говорил... -Рич с какой-то задумчивой улыбкой усмехнулся одному ему понятному воспоминанию и продолжил грести.
   Вообще-то спать Эд не собирался, но, наблюдая за синхронными движениями друга и слыша кругом тихий мерный всплеск и шелест воды, он уснул - сам для себя незаметно.
  
   Утром капитан Филип Вандердеккен долго не мог сообразить, куда делся юнга. Поискав и поокликав его по трюмам, он, наконец, увидел в "личном" трюме Рича баррикаду из ящиков, а затем сопоставил это с виденной им висящей с борта веревочной лестницой, которую, как он вначале подумал, случайно не заметили и забыли вытащить после вчерашнего абордажа. Вандердеккен противно усмехнулся и начал подниматься наверх по ступенькам.
   - Я сохраню твое место, юнга. До твоего скорого возвращения на корабль... -зловеще и довольно проскрипел он себе под нос.- До очень скорого и добровольно...
  
   Рич все греб и греб, не уставая, не позволяя себе взять передышку (отдохнуть хотелось просто по привычке). Слишком мало было шансов оторваться от "Голландца". Каждый раз, когда на небе хоть немного сгущались тучи и поднимался хоть малейший ветерок, мальчишка нервно вздрагивал и оглядывался по сторонам, молясь про себя, чтобы изменение погоды не было предвестником корабля-призрака. Но, к счастью, все страшные ожидания юнги не оправдались, и до самого рассвета все было спокойно. А с рассветом...
   - Земля!- прошептал Рич, не веря своим глазам: в расступившемся утреннем тумане - в невероятной близости от их с Эдом шлюпки! - отчетливо обозначились верхушки деревьев.- Земля!!!- заорал Рич, схватив сонного товарища за плечи и чуть не потеряв при этом весло.- Земля, Эд!! Мы спасены!!!
   Мирно дремавший Эд от таких воплей чуть не вывалился из лодки. Не сразу проснувшись, он начал недоуменно озираться по сторонам, пытаясь сообразить, где он находится и что происходит. Наконец, вспомнив все жуткие события минувшего дня, он сообразил, о чем так орет Рич.
   - Где?- он оглянулся, сонно хлопая глазами, и увидел островок. Небольшой и, судя по всему, необитаемый, но зато - самый настоящий!
   - Точно!!- завопил он не хуже Рича.
   - Гребем! Скорей!- Рич тяжело плюхнулся на свое сидение и, хоть и говорил о них двоих, все равно погреб один, а у Эда только поинтересовался:
   - Как нога? Сейчас обязательно найдем тебе чего-нибудь перекусить, и, может быть, каких-нибудь целебных трав... Их тут наверняка полно - вон какой он весь... Зеленый...- очарованно выдохнул он как раз в тот миг, когда последняя туманная пелена рассеялась в воздухе, открыв двоим мальчишкам островок во всей его красе.
   - Невероятно...- прошептал пораженный красотой этого клочка земли Эд.- Это просто какой-то рай на земле... Слушай, ты уверен, что мы не в Рай попали?- после всех вчерашних проишествий это дикое предположение не казалось Эду таким уж безумным.
   - Если бы...- безнадежно, с грустной улыбкой на губах прошептал Рич.- Я бы все отдал... Но это было бы слишком просто... Впрочем, надеюсь, что остров нас примет не хуже, чем любой райский уголок.- мальчишка уверенно улыбнулся другу и, убрав весла, спрыгнул в воду. Здесь оказалось слегка глубже, чем он ожидал, поэтому Ричард еще немного проплыл, таща лодку за собой. Сквозь прозрачную лазурную воду на мальчишек глядели намытые течением острые ребрышки золотистого песка. Когда Рич смог твердо встать в воде на ноги, он покрепче схватился за трос и быстро побежал к берегу.
   - Здесь здорово, Эд!..- когда лодка с тихим шуршанием ткнулась килем в песчаный берег, Рич, раскинув руки, так и плюхнулся в воду - где стоял - на спину, выбивая из-под себя тысячи мелких брызг. Казалось, ощущение жизни ненадолго вернулось к нему. Он извернулся, и, хохоча, вытащил из-за спины красновато-серебристую рыбину с острыми плавниками.
   - А вот и еда!- улыбнулся мальчишка, швыряя рыбу в шлюпку, и засмеялся, совсем по-детски, искренне и живо.
   Эд тоже засмеялся - еще бы! Такое облегчение после стольких трудностей и кошмаров! Все опасности и ужасы были далеки, грозная водная стихия, "Летучий Голландец" и его капитан казались чем-то совершенно посторонним... Вылезая из лодки, Эд попробовал пробежаться по берегу, но нога все еще болела, и он споткнулся. По лбу струйка крови... Впрочем, радости ему это не убавило. Подумаешь, проблема, с кем не случается...
   - Ты в порядке?- взволнованно спросил Рич, приподнимаясь на локтях.- Нога, да?- мальчишка встал и поспешил к другу.
   - Ну да, нога... Ерунда.- Эд уже поднялся.- Подумаешь, споткнулся. Главное, мы приплыли сюда!- Эд ладонями зачерпнул песок с берега и бросил его в Рича. Песок был влажный, но даже сухой он бы не причинил Ричу существенных неудобств, поэтому тот даже не зажмурился, а лишь нагнулся, зачерпнул воды и ответил Эду направленным фонтаном брызг.
   - Ну что - идем на разведку? Вместе или я один?- спросил он.
   - Конечно, вместе.- жизнерадостно пожал плечами Эд.- Вместе веселее.- и действительно, в одиночестве каждый из них двоих мог загрустить о своем, а так они отвлекали друг друга от невеселых мыслей.
   В принципе, Рич тоже спросил просто так, "для порядка". Он все равно не позволил бы Эдварду остаться одному на берегу, и тем более не стал бы посылать его в чащу - неизведанную и потому полную опасностей. Разделяться сейчас было глупо. Их же всего двое.А двоим нужно держаться вместе. Обязательно.
   - Ну тогда пойдем.- Рич хлопнул приятеля по плечу.- Наверное, будем держать дистанцию...- Зачем-то прошептал он, когда они зашли в неожиданно начавшиеся заросли какого-то неизвестного кустарника.- Шагов десять... Чтобы, если что...- Рич не договорил, полагая, что Эдвард понял, что он имеет в виду.- Слушай, у тебя ножа нету?- внезапно опомнился он, пошарив по карманам (взамен погибшей рубашки был приспособлен подходящий кусок ткани, внезапно найденный в шлюпке).- У меня только один... Тогда вместе пойдем, так все же безопаснее.
   - Нет...- Эд тоже проверил свои карманы.- Нету. Пошли вместе. Правда, я не думаю, что тут есть что-то опасное, но все равно пошли вместе.
   - Не скажи...- Рич выставил нож наготове прислушался.- Смотри, как тихо кругом стало... Даже те попугаи, что с самого начала кричали тут, умолкли... Нас заметили. И хорошо, если это только птицы.- мальчишка, схватив ладонью несколько веток кустарника, резким движением обрубил их, прорезая проход в чащу и не заметив впившейся в бледную руку колючки.- Интересно, тут везде такие заросли или это мы зашли не с той стороны?
   - Думаю, везде.- Эд пожал плечами.- С чего бы на острове деревьям расти только с одной стороны?- и он снова завертел головой по сторонам, восторженно глядя на эту красоту.
   Чтобы прочистить путь в густом кустарнике, Ричу потребовалось не меньше четверти часа. Весь оцарапанный колючими листьями и облепленный противными мухами, мальчишка то и дело оборачивался на друга, чтобы убедиться, что с ним все в порядке. И вот, наконец, в очередной раз раздвинув ветки, Рич издал очарованный возглас:
   - Уау...- и было от чего. Взору обоих юнг предстал поистине райский уголок - устеленная мягкой травой поляна, окруженная деревьями, в том числе и плодовыми, а посередине - небольшое озерцо с кристально чистой водой. Поляна была отгорожена от остального острова живой стеной, которую только что бесцеремонно прорубил Рич.
   - Ничего себе...- восхищенный и изумленный еще больше Эд расширил глаза.- Слушай, Рич... А может, это все-таки Рай, а?
   - Я уже начинаю понемногу сомневаться, а не прав ли ты, дружище...- тихо-тихо, словно боясь, что все может в любой момент исчезнуть от одного слова или движения, ответил Ричард, медленно выбираясь из чащи на поляну.- По крайней мене, если мама сейчас в таком же чудном месте, то я спокоен...- совсем уж еле слышно добавил он - практически для самого себя.
   - Нет, ты только посмотри...- с придыханием зашептал Эд.- Сколько зелени... И эти птицы... Они не разлетаются!
   - Они и людей-то, поди, никогда не видели...- так же тихо ответил Рич, как завороженный, подбираясь все ближе к гуляющим в траве необыкновенной красоты птицам - таких он никогда раньше не видел.- Тогда ты, пожалуй, прав и это действительно необитаемый остров...
   Вдруг его будто встряхнули. Мальчишка резко обернулся, отчего пернатые шумной стайкой взмыли ввысь.
   - Эд! Нам же нужно шлюпку спрятать! Срочно!- взволнованно сообщил он Эду.- Если ее обнаружат, то нас найти здесь не составит никакого труда, понимаешь? Может, уволочем ее сюда? Хотя тогда след останется на песке, и не знаю, что и делать...
   - Погоди...- Эд медленно. чуть ли не на цыпочках подошел к озеру и присел, опустившись на одно колено, и пристально посмотрел куда-то в глубину. После долгой паузы он негромко сказал:
   - Да. Мне сразу показалось, что там что-то есть. Похоже, что там тоннель. Интересно, куда он ведет? Если он выходит за пределы острова, то, может быть, мы сможем провести по нему лодку? Ты же можешь...- он посмотрел на Рича чуть виноватым взглядом.- Ну, под водой плыть. Ведь можешь?
   - Э...- тот даже и не сразу сообразил, о чем ему говорит друг.- Какой тоннель?- мальчишка, тряхнув головой, будто бы отгоняя всякие лишние мысли, подошел к приятелю и стал всматриваться туда же, куда и Эдвард.- Слу-у-ушай...- прошептал он, округлив глаза.- Там и правда что-то есть... Как ты вообще догадался?!- Рич посмотрел на друга с удивлением и восхищением.- Я... Я прямо сейчас...- он сделал два шага и нырнул в прозрачную водную гладь, разметав ее множеством кругов.
   - Аккуратнее!- только и успел крикнуть Эд.- Вдруг там рифы, не поранься!- после этого он глубоко вздохнул, лег на песок и стал ждать друга.
   Пораниться обо что-нибудь для Рича не было бы большой бедой, однако, чтобы не потерять случаем голову или не сломать какую-нибудь конечность, мальчишка плыл аккуратно, осматриваясь по сторонам. В очередной раз он достойно оценил преимущество своего "неживого" состояния - уже больше пяти минут он плыл под водой, не испытывая нужды в дыхании. Тоннель стал почти непроглядный, и он двигался на ощупь. Наконец, впереди заколебался свет, и Рич радостно устремился туда...
  
   Вынырнул мальчишка в тихой безветренной гавани. По всей видимости, он находился с другой стороны. Гавань обрамляли длинные полосы берега с густыми зарослями. Неудивительно, что ее не было видно с самого начала: деревья и кустарники росли здесь необычайным скопищем.
   - Ух ты...- Рич заметно повеселел от всего увиденного. Картина была еще прекраснее той, что предшествовала ей на поляне. Вот куда можно завести лодку! Только быстрей... Быстрей нужно... Мальчишка снова погрузился под воду и заскользил обратно, держась как можно выше к сводам тоннеля. Когда он вынырнул, Эд, сидевший у самой кромки, вскочил:
   - Ну как? Куда он ведет?
   - В отличное место!- выпалил Рич, хватая друга за руку.- Бежим к лодке!
   - А что там?- на бегу, стараясь не обращать внимания на боль в ноге, спросил Эд.
   - Там такое место... Лезь давай.- Рич пропустил Эдварда вперед, через разрубленные кусты, поддерживая его под локти.- Давай, обопрись на меня. Просто быстро пойдем.- мальчишка понял свою ошибку и перешел на быстрый шаг.- Там такая гавань огромная, мы туда сейчас лодку перетащим. Вернее, мы прямо сейчас на ней туда переплывем быстро. Мне кажется, это совсем недалеко. Там много затонов - есть, где спрятаться!
   - А от кого мы прячемся-то?- не до конца понял Эд.- Ну ладно еще, лодка, но мы? И потом, мы же не собираемся тут насовсем оставаться!
   - Как это от когда?- Рич удивился недальновидности друга, который даже тоннель сумел разглядеть, а такие простые вещи никак не поймет.- Я же говорил "Голландец" может идти именно этим курсом! Если даже они не собираются на этот остров (почти наверняка, что им тут искать), то, по крайней мере, они пойдут мимо него, понимаешь? Ты догадываешься, что будет, когда они увидят у берега шлюпку? Думаешь, мимо проплывут? Вряд ли. Высадятся. И тогда нам конец.
   - А... "Летучий Голландец" не может пристать к берегу. На нем же проклятие!- вспомнил Эд слышанную в детстве басню. Быть может, и это окажется правдой?
   Рич задумался на мгновение:
   - Не знаю, так это или нет, но в той гавани нам все равно будет спокойней. Там безветренно и спокойно. А главное - не видно с моря. Ты забываешь, что в мире существуют и живые пираты, а они не всегда благородны. Эдвард, я же о тебе забочусь в первую очередь. Мне-то уже все равно. Я мертв, понимаешь? А ты... Ты еще нет. Ты живой. Тебя могут и в рабство, и... Пойдем.- Ричард снова потянул сомневающегося друга.
   - А ты? Тебя тоже в рабство могут забрать... А если узнают, что ты... Ну, мертвый, то тогда тебя вообще... На ярмарках показывать будут! Да, давай и правда лучше спрячем лодку!- Эда легко было в чем-либо убедить.
   Возможности того, что его можно показывать - как какую-нибудь экзотическую зверушку! - Рич еще как-то не предполагал. Поэтому он вздрогнул и, кивнув, зашагал быстрее.
   - Садись внутрь, я ее вдоль берега потащу.- предложил он Эдварду, когда мальчишки добрались до шлюпки.
   - Нет, зачем!- Эд замахал руками.- За кого ты меня принимаешь? А нога уже почти не болит...- он схватился за край шлюпки и попытался протащить ее по песку.
   - Гмм...- громко хмыкнул Рич и покачал головой.- Ты не понял - мы ее по воде повезем!- он взялся за борт и толкнул шлюпку от берега. Когда корытце закачалось на воде, не цепляясь за песок, Рич приглашающе кивнул Эду:
   - Садись! Я тебя та-а-ак прокачу...- глаза Рича загорелись веселым азартом.- Без паруса, с ветерком!
   - Ну-у... Ладно.- Эд, пожав плечами, забрался в лодку и уселся, сложив руки на коленях.
   - Хе-хе. Лучше держись.- посоветовал Рич приятелю, обходя лодку. Поудобней уперевшись в корму, Рич толкнул суденышко, и оно заскользило по воде. А Ричард все убыстрялся и убыстрялся, уже почти не удивляясь скорости своих ног и небывалой - при жизни - силе рук. Всего за несколько мгновений лодка набрала такую скорость, что разрезала маленькие прибрежные волны подобно кораблю, разнося брызги в разные стороны. В какой-то момент Рич даже перестал успевать за лодкой - так она разогналась. Уверенный в том, что никуда она не уплывает, Ричард в последний раз со всей силы оттолкнул ее от себя, и лодка устремилась вдоль берега, а мальчишка бежал следом, раскинув руки и закрыв глаза... Что до Эда, то тот вцепился в скамейку обеими руками и подобрал под себя ноги, поражаясь бешеной скорости лодки. Рич несколько раз догонял лодку, разгонял ее, отпускал и вновь бежал за ней, пока та не подошла к месту, где два вытянутых полукругом бережка образовывали большой скрытый от глаз затончик.
   - Смотри, какая красотища!- развернув лодку (у Эда к этому моменту немного закружилась голова), Рич втолкнул ее внутрь. Дно тут же ушло у него из-под ног, будто кто-то зачерпнул песок огромной ладонью - и Рич, успевший зацепиться за корму, влез в шлюпку.- Вон там, наверное, причалим.- показал он рукой.- Кажется, я где-то там как раз всплывал.
   Он схватил весло, а Эд ухватил второе и тоже начал подгребать к указанному месту. Его рана уже почти не болела, энергии было - через край, поэтому получалось это у него довольно бойко. Когда они причалили к берегу, Эд вылез и огляделся:
   - Да-а. Здесь не хуже, чем там, на той поляне.
   - И лодку можно спрятать в траве!- подхватил Ричард, спрыгнув на берег.
   - Давай.- Эд взялся за один конец шлюпки и кивнул Ричу:
   - Берись за второй!
   Но Рич схватился рядом. Так легче было тащить.
   - Тянем!- скомандовал он и, приподняв нос лодки, потянул ее на себя... Лодку передвинули в кусты и добросовестно замаскировали травой.
   - Ну что, куда теперь?- бодро спросил Эд.- Исследовать остров?
   - Ага.- Рич довольно кивнул.- Дело сделано - пора и на разведку. Кстати, ты не голоден? Давай заодно тебе еды поищем. Ты ведь почти день уже не ел.
   Про воду Рич промолчал. Если бы, если бы на острове был источник пресной воды... Соединенное с морем озерцо, конечно же, было соленым - разумеется, не настолько, насколько соленая вода в самом море, но все-таки настолько, чтобы не годиться для питья. Но ведь на острове могут быть и другие источники!
   - Пошли,поищем чего-нибудь.- согласился Эд.
   - Давай вдоль берега пройдемся сначала.- предложил Ричард.- Пол-острова мы примерно уже обплыли, должно быть. Давай до конца его обойдем - заодно поглядим, нет ли кораблей на горизонте.
   - Давай.- Эд немного поколебался, но потом все-таки попросил:
   - Расскажи, как ты... Ну, как попал на "Голландец".
   - А чего там рассказывать...- поначалу Рич попытался отмахнуться, но потом - все равно придется рассказывать, рано или поздно - выложил все, как было: и про службу на "Королевском льве", и про Януша...
   - Да-а...- выдохнул завороженный рассказом Эд.- Я бы не смог так... Прыгать, зная, что погибну. Я бы побоялся... Потом бы сам себя проклял - но в тот момент не смог бы...
   - Да я и не знал, что так выйдет...- с грустью ответил Рич.- Я вообще ни о чем не думал тогда. Просто вижу, что он тонет уже, а все стоят...- мальчишка сжал кулаки, -И будто им все равно. Вот я и прыгнул... Вообще я хорошо плаваю. Просто судорога эта... Почему так получилось - не пойму даже. Глупо так... И обидно...
   - А ты все-таки не похож на мертвеца.- сказал Эд.- У тебя... Глаза живые. У покойников глаза без выражения, без души. Безо всего. В твоих глазах душа есть, а это главное.
   Рич слегка усмехнулся:
   - У капитана тоже глаза живые. А еще... Понимаешь, тут такая странность.- мальчишка понизил голос, будто кто-то мог их слышать.- Там все на корабле, ну, на "Голландце", они абсолютно без эмоций. И глаза у них - именно как ты сказал. Они все будто куклы ходят... И только по команде все делают. А капитал, он все чувствует! И я, я тоже, понимаешь? Все, ну, кроме боли. Жалость, радость, страх - все. Почему так - я не понимаю. Вот как будто тело у меня умерло, а душа осталась. Иногда даже плакать хочется.- признался Ричард,- Только нечем...
   - Я видел твоего капитана. У него не такие, у него глаза - заглянуть страшно, злобой так и разит. А ты добрый. Помогаешь мне, хотя неясно, зачем я тебе такой нужен...- тихо усмехнулся Эд.
   - Какой такой?- не понял Рич.- Живой, в смысле, что ли? Ну ты даешь!- мальчишка несильно, но чувствительно толкнул друга в здоровое плечо.- Да съесть я тебя хочу! Ты не знал, что для мертвецов живое мясо - лучшая подпитка? И раны хорошо заживляет.
   Ну, какой вопрос, такой и ответ.
   - Да нет, при чем тут это!- засмеялся Эд.- Нет, такой - в смысле, бесполезный, трусливый и нечего не умеющий...
   - Не говори ерунды.- Рич отвесил Эду легкую затрещину.- Ты самый обыкновенный. Как и все. Не хуже. А чего не умеешь - я научу. И хватит уже об этом. А то я еще возгоржусь ненароком...- мальчишка усмехнулся и, сделав шаг в сторону, выломал из земли длинный жесткий стебель, оказавшийся внутри полым. Заострив ножом конец получившейся палки, Рич протянул ее Эдварду:
   -Рыбу ловить умеешь?
   - Ну немного пробовал.- Эд действительно мало чего умел.- Давай сюда...
   Подойдя к находящемуся неподалеку озерцу (а в животе уже ощутимо урчало), Эд заглянул в него.
   - Здесь рыбы много... Вроде бы. И она непуганая. Давай, короче.
   - Ладно, занимайся, а я пойду внутри острова поброжу.- кивнул Рич.- Я буду недалеко. Если что... Да ладно, ничего здесь опасного нету... Кажется.
   - Хорошо.- кивнул Эд, занявший позицию у озера и сосредоточенно ждущий рыбу с острогой в руках. Вновь вооружившись ножом, Рич направился вглубь острова, прорубая себе путь в чаще.
   "Вон, уже почти весь остров обошли - и хоть бы какой-нибудь зверь."- подумал он.- "Пожалуй, здесь и правда можно здорово пожить. На рыбе он может здесь долго продержаться. Теперь нужно воду найти...".
   Через полчаса мальчишка вернулся, неся в подоле самодельной рубахи огромное яйцо - белесое, в мелкую синюю крапинку. Яйцо было больше куриного по меньшей мере раза в четыре.
   - Вот. Под деревом лежало.- сообщил он.- Смотри, какое здоровое! Неужели птичье? Там в округе вообще ни одной живой души - совсем тихо. А чаща дальше везде такая, что даже с ножом не пройти. Похоже, нам лучше остаться здесь или на том, втором озере. Даже лучше там - я тебе проход вырублю напрямую к заливу... А может, даже не так - пусть там заросли останутся, так безопасней будет. Я лучше тебе в тоннеле веревку протяну - и ты сможешь по ней... А воду отсюда брать будем.- мальчишка осторожно положил яйцо на траву.- А у тебя как дела? Это же пресное озеро, да?
   - Ага.- судя по всему, Эд уже окунуться в него с головой, причем прямо в одежде.- Даже очень. Я тоже времени зря не терял!- он указал на большую кучу рыбы, лежавшую рядом с ним.- Вот, посмотри...- неловкий взмах рукой - и вся гора рыбы повалилась обратно в озера.
   - Ой!!- Эд кинулся спасать то, что уже задохнулось или еще не уплыло.- Ну вот видишь, какой я неудачник...
   - Ты просто неуклюжий.- Рич показал головой.- Как ты ваш корабль не утопил - удивительно.- мальчишка по-доброму рассмеялся.- Ладно, не унывай. Ты здорово справился!- Рич прыгнул в воду и стал помогать другу выуживать сбежавший улов.- Неудачник никогда не поймал бы столько!
   - Да они чуть ли не сами в руки прыгали!- радостно ответил Эд. Внезапно он снова свалился в озеро, но не вылез, а со смехом окатил Рича фонтаном брызг:
   - Слушай, как тут здорово! И никого нету, кто бы мог нам помешать.
   - Ага!- согласился Рич, вытаскивая последнюю трепыхающуюся в руке рыбину за хвост и бросая ее к остальным.- А что насчет костра? Или ты ее сырой будешь есть?- хитро прищурился мальчишка.
   - Костра?.. А чем разжечь?- Эд, готовый уже, если честно, слопать добычу и сырой, растерялся.- Палочкой, как дикари?
   - Ну вообще-то кремнем, наверное, легче.- прикинул Рич и принялся шарить сначала у себя в карманах, а затем и вокруг в поисках подходящего кусочка камня.- Ты тоже поищи.- посоветовал он Эду. Маленький кусочек у себя в кармане Рич все же нашел, но этого было мало.
   - Погоди...- Эд выбрался из воды и принялся ползать по песку, изучая почву на предмет кремня. Наконец, он издал победный возглас и поднял вверх острый камень.
   - Вот! Этого хватит? Надо еще один, вроде бы...
   - Отлично - второй у меня как как раз есть!- Рич протянул приятелю камешек.- На берег пойдем разводить?
   - А почему не тут, у озера?- удивился Эд.- Уже вот темнеет, вечер на берегу озера на необитаемом острове - что может быть лучше? А с берега костер могут увидеть другие корабли, например, "Голландец".
   - Да, ты прав.- поглядев на сгущающееся в сумерках небо, согласился Рич.- Так быстро день прошел - я даже не заметил.- изумился он.- Ну давай прямо здесь разжигать тогда.
   Рич собрал несколько наиболее сухих травинок и сложил их кучкой перед Эдвардом.- Ты разжигай, а я пойду за дровами.
   - Хорошо.- Эд занялся костром. Не прошло и десяти минут, как костер весело пылал, а Эд все тем же куском кремня чистил рыбу.
  
   Рич вернулся с охапкой веток и стеблей и разложил их вокруг костра - чтобы подсыхали. С завистью Ричард посмотрел, как Эд разделывает рыбу и тоскливо вздохнул, протягивая другу нож:
   - Возьми, им удобнее.
   - Ага, спасибо.- Эд благодарно кивнул и вновь взялся за свое занятие. Закончив, он наткнул рыбу на веточки и стал жарить, потихоньку переворачивая над костерком.- И... Что дальше?- спросил он, мечтательно глядя на поднимающийся в облака дым.
   - А что дальше?- Рич улегся на спину, подложив руки под голову, и уставился в небо, на котором уже начали загораться первые звездочки.- Будем наслаждаться свободой...- мальчишка блаженно потянулся (при этом в спине опять что-то хрустнуло) и улыбнулся.- Сделаем дом, чтобы от дождя укрываться...
   - А к моему дяде мы уже не собираемся?- поинтересовался вздрогнувший от этого хруста Эд.- Если капитан "Летучего Голландца" не соврал, долго ты так не протянешь. А он... Мой дядя, в смысле... Он мог бы нам чем-нибудь помочь.
   Кхм... Эдвард вернул Рича к реальности. И, признаться, лучше бы не возвращал... Ричу снова сделалось грустно и тоскливо.
   - Эд...- Рич приподнялся на локтях и посмотрел на приятеля.- Думаешь, это реально - найти его?
   - Болеем чем реально!- с воодушевлением воскликнул Эд.- Самое сложное - добраться до Ливерпуля, а там уж...
   - Вот именно - добраться. Ты собираешься плыть туда на нашей шлюпке? Ты хоть знаешь, в какой он стороне?
   Эд неопределенно пожал плечами.
   - Я же говорю, надо, чтобы нас подобрал какой-нибудь корабль...
   - Ага, и он сразу поменяет свой курс и поплывет в Ливерпуль!
   - Ну, не сразу... Добраться бы до суши... Там мы можем наняться на другой, который плывет туда, куда нам нужно...
   - К тому времени от меня знаешь что останется?- хмуро поглядел на друга Рич..- Да и даже до корабля доплыть на этой скорлупке будет чудом.
   - А...- Эд призадумался.- Можно сделать парус. Из пальмовых листьев.
   - И твоих штанов?- Рич не слишком верил в удачу подобных начинаний, хотя верить и хотелось. И надеяться. На что-то...- Хорошо, сделаем завтра парус. Не знаю, чем это поможет и насколько близко материк...
   - Не очень далеко, кажется.- Эд что-то подсчитал на пальцах.- Неделя ходу, если приделать шлюпке парус и если без сюрпризов...
   - Слишком опасно. Для тебя...- вздохнул Рич, переворачиваясь на живот. Тонкий стебелек какой-то травинки воткнулся в дырочку на шее. Рич потянулся, вытащил его и начал рассматривать.- Эд...- тихо окликнул он друга.- Тебя мой вид не смущает? Ну, раны все эти, дырки.
   - Дырки, конечно, выглядят странно.- согласился Эд, шевеля рыбу над костром.- Доберемся до людей - замажем или замотаем чем-нибудь. А вот "вообще" - вполне нормально. А ты чего, меня стесняешься?
   - Да это уже не замазать ничем...- вздохнул Рич, садясь. Он приподнял подол импровизированной рубашки и принялся изучать раны, оставшиеся после схватки на пиратском корабле - три пулевых отверстия и одно широкое, от сабли. Да еще дыра на горле. Это из крупных, а уж мелких - заноз от уборки и "строительства" на "Летучем Голландце" и царапин от сегодняшних вылазок в джунгли - было просто не сосчитать.- Так, ну и что там твоя рыба?- конечно, есть Рич не собирался, но запах был чудесный. Вспомнилось, как он сам много раз помогал корабельному повару на кухне. Впрочем... Может, попробовать съесть кусочек? Не хочется, не хочется, а вдруг...
   - Как раз.- Эд торопливо снимал прожарившуюся (а местами даже подгоревшую) рыбу с обуглившихся веточек, обжигая руки.- Я про нее почти забыл за разговорами, еще немного - и сгорела бы. Ай-йя!!!- это он не удержался и от боли выпустил рыбу, которая шмякнулась на траву, как бы ехидно посмеиваясь.
   - Мда...- хмыкнул Рич, подобрал рыбку (рука совершенно не почувствовала той температуры, от которой вскрикнул Эд. Ее словно бы не было) и ополнул ее в воде, а потом, прямо рукой, подержал ее над костром, чтобы она снова запеклась. Когда от рыбы пошел легкий дымок, Рич отломил ей хвостик и сунул его в рот. Эд покосился было на него, но тут же постарался как можно более незаметно отвести взгляд и тоже принялся уминать рыбу.
   Вкуса Рич не почувствовал. Это, наверное, понятно - язык утратил чувствительность. Может, и запах - это лишь только хорошо сохранившиеся воспоминания и больше ничего... Рич грустно улыбнулся и протянул начатую рыбку Эду.
   - Вкусно... Наверное.- пожал он плечами и отвернулся. Хотелось плакать... Как же иногда хочется просто поплакать...
   - Конечно, вкусная.- согласился Эд.- А почему ты сказал "наверное"? Что ты имеешь в виду?
   -То и имею.- устало ответил Рич, обернувшись.- Не чувствую я вкуса. Вообще. Хотел попробовать - а вдруг? - но нет... Ничего не чувствую. Будто кусок тряпки жуешь... Так что капитан прав - мне ни есть, ни спать не надо... Зато я могу держать суточный пост.- улыбнулся мальчишка.
   Эд мысленно поразился выдержке, с которой Рич об этом говорил, и молча продолжил жевать рыбу. А потом сказал:
   - Ну а если ты попробуешь заснуть? А?
   - Да я уже пробовал.- Рич снова улегся на спину.- На "Голландце". Но это не сон был. Это будто... Я даже не знаю, как это объяснить. Я будто отключился. Но в тоже время все слышал. У меня не было снов. Я все время чувствовал окружающую меня воду. Наверное, я просто сильно задумался, вот и все...
   - А я не верю, что мертвый капитан настолько силен, что забрал у тебя душу- возразил Эд.- Она с тобой, это видно. Просто она у тебя... Где-то очень-очень глубоко, и нужно извлечь ее наружу. Тогда все вернется.
   - Извлечь...- Рич снова потянулся (при этом он ничего не ощущал - видимо, это тоже была привычка).- Интересно, как ты собираешься это сделать. Мне кажется, тут уже никто не в силах ничего изменить. Если только он сам... Это же он меня таким сделал.- Рич с досадой стукнул ладонью по земле.- А твой дядя... Эд, он меня не выдаст... Кому-нибудь? Все-таки священник, а тут явное колдовство...
   - Конечно, колдовство, но ты ведь его жертва. -поспешил успокоить друга Эд.- Не по твоей же это воле!
   - Ну по моей.- согласился Рич.- Но кто будет разбираться? Кому вообще захочется думать над этим, время терять... Голову с плеч... Или там костер... И все. Ха, представь - голова отдельно от тела, а глазами хлопает и болтает.- усмехнулся мальчишка. Совсем обреченно усмехнулся...
   - Нет, ты его не знаешь!!- горячо возразил Эд.- Мой дядя не такой!
   - Он не такой - так другие.- хмуро констатировал Рич.- Мы же не сможем долго скрывать. Или ты думаешь, что это быстро лечится? Если это лечится вообще... Наверное, я умру, скорее всего, да?- от внезапного озарения мальчишка совсем сник.
   - Не знаю...- Эд это уже давно сообразил. Конечно, Ричу лучше в Рай, чем гнить заживо, но все же... Он приуныл.- Так что же получается, выхода нет?
   - Капитан точно знает что-то. Но не говорит. Наверное, это слишком сложно, раз он даже сам освободиться от проклятия не может. Интересно, что же он такое сделал... Он мне рассказывал, -Рич огляделся, будто вокруг было полно любопытных ушей, и прошептал, -что он с самим Дьяволом сделку заключил, и его проклял!
   - Но ты-то эту сделку не заключал. Так по какому праву он еще и тебя забрать хочет?- удивился Эд.
   - Да откуда я знаю? Заклинание же сработало - он меня мертвого оживил ведь! Ну не может быть, чтобы обратно не мог! Просто, наверное, условия какие-то должны быть. Кстати,- Рич широко улыбнулся, как нашкодивший ребенок,- он мне соврал, что если я сбегу - он отовсюду меня сможет на корабль вернуть. А я все еще здесь, а? Значит, соврал капитан! Вот я и говорю - неправду он говорит, скрывает что-то... Узнать бы...
   - А может, он не хочет?- предположил Эд.- Не нужен ты ему. Помнишь, ты говорил, что все матросы там ничего не соображают, а ты можешь думать? Может, он этого испугался?
   - Не знаю, может...- пожал плечами сразу же приунывший от такой версии Рич.- Ну ладно, ты спать ложись, а то завтра, наверное, рано вставать нужно будет...
   - И правда... Давай спать...- пробормотал Эд и перевернулся на другой бок. Через десять минут он уже сопел, не помня ни о чем грустном.
  
   Но вот наступило утро и он снова начал открывать глаза.
   - Проснулся?- над Эдвардом склонился улыбающийся Рич.- Вставай скорее, я тебе рыбу приготовил. Перекусишь - и пойдем парус делать.
   - А? Какой парус?- не понял Эд.- Для лодки?
   - Ну да. Забыл уже?- удивился Рич.- Сам же предложил. Вставай давай.
   - Давай!- Эд резко вскочил на ноги.- А из чего, из пальмовых листьев?
   - Да поешь сначала, не суетись!- тихо усмехнувшись, остановил друга Рич.- Да, из пальмовых, наверное. Другого подходящего тут и нету ничего.
   - Ага...- Эд схватил рыбу и стал жевать.- Давай я на ходу поем!- предложил он. Видно, ему уж очень не терпелось сделать парус.
   - Давай ты перестанешь суетиться, нормально поешь, и тогда пойдем.- умерил его порыв Рич, усаживая уже рванувшего было в чащу Эда обратно.- Ешь, а я пока пойду лианы добуду.- мальчишка поправил нож на поясе.- Я видел тут неподалеку, длиннющие такие...
   - Погоди, я тоже хочу посмотреть!- Эд бросил рыбу и снова вскочил.
   Ну что Ричард мог сделать...
   - Ладно, идем.- согласно кивнул он приятели.- Вот там, смотри... Нет, чуть выше, видишь? Кто полезет?
   - Я!- радостно завопил Эд, выхватывая у Рича нож.
   - М-м-м... Ну давай.- Рич облокотился спиной о ствол пальмы и стал с интересом наблюдать за попытками Эда вскарабкаться на дерево. Впрочем, тот залез довольно быстро, срезал две лианы и даже не свалился.
   - А сколько надо?- крикнул он сверху.
   Ричард, признаться, даже удивился ловкости приятеля, который даже весь свой рыбный улов умудрился накануне упустить обратно в озеро, и удовлетворенно кивнул.- Наверное, побольше. Ты режь, нам пригодится в любом случае.
   Что-что, а уж лазить по деревьям Эд умел. Поэтому уже через полчаса перед Ричем лежала горка срезанных лиан и листьев, а откуда-то сверху доносился веселый мотивчик, насвистываемый увлекшимся юнгой.
   - Ну все, хватит.- весело крикнул Рич приятелю.- Спускайся, или я подумаю, что тебе понравилось по деревьям скакать. Обезьянка... А если серьезно - здорово, молодец, Эд! Теперь нам и на парус, и на домик хватит, и еще останется.
   - Если мы сделаем парус, то зачем нам домик?- донеслось сверху.
   - А если мы не сделаем парус? Или ты думаешь, что у нас с первого раза все так здорово получится, что можно будет отправляться в плавание неизвестно куда и неизвестно насколько?- ответил Ричард, собирая сброшенную к его ногам растительность.- нам обязательно нужен дом. Или хотя бы надежное укрытие на случай шторма.- пояснил он.
   - Да? Ну тогда лад... Ого!! Рич, лезь сюда скорее!!!- раздался вопль Эда.- Отсюда видно... "Летучий Голландец"! Он совсем близко!! И материк - тоже недалеко, доплывем за пару дней... И...
   - Врешь...- прошептал Рич, роняя лианы. Подлетев к дереву, на котором сидел Эд, Ричард быстро и ловко стал взбираться по шершавому стволу, удивляясь как оттуда можно что-то увидеть. Ведь и невысоко совсем, вроде бы... То, что предстало взору мальчишки, когда он поравнялся с приятелем, одновременно и испугало, и восхитило его настолько, что он чуть не свалился, оступившись мимо ветки и в последний момент схватив Эда за руку. Буквально в паре миль от их острова шел мертвый корабль. Рич ощутил холод и вздрогнул - то ли от возникшего внутри чувства страшного беспокойства, то ли просто от порыва ветра, неизменно сопровождающего "Голландец" (что, впрочем, вряд ли). Быстро оглядевшись вокруг, Рич действительно увидел материк. Но, увы, расстояние от острова до "Голландца" с каждым мгновением становилось намного меньше, чем до так нужного мальчишкам берега.
   - Так.- решил Ричард, еще раз бросив взгляд на приближающийся корабль и начиная быстро спускаться.- Нам нужно проследить, куда он идет. И ни в коем случае не обнаружить себя, Эд. Слышишь? Эд!!- ветер крепчал, и последнюю фразу Ричу приходилось уже кричать, чтобы заглушить свист в ушах.- Спускайся, Эд! Скорее!!!- деревья вокруг взволнованно скрипели ветвями, их огромные листья, подобно птичьим крыльям, так яростно бились над головой, что вот-вот грозили обрушиться вниз.- Э-э-эд!!!!!
   - Да, пожалуй...- Эд уже спрыгивал с нижней ветки.- А зачем узнать, куда идет? Все равно к берегу не пристанет.
   - А вдруг? Никто же не знает точно!- Рич схватил друга за руку и потянул на берег (тот уже привык к подобному обращению и почти не сопротивления).- Это же все только домыслы! Может, пристанет?.. Вот они!!- Ричард резко остановился и замер в тени деревьев.- Приближаются...
   - Тогда спрячемся. Поглубже...- потянул его обратно в джунгли Эд.
   - Сначала проследим!- Рич еще крепче вцепился в руку приятеля, не собираясь ее выпускать.- Здесь нас никто не увидит все равно. Лодку мы спрятали, так что тут мы в какой-никакой, а безопасности.- успокоил он Эда.- Просто нам не нужно высовываться, а там посмотрим, что будет.
   - Давай...- то ли от волнения, то ли от набежавших туч у Эда стучали зубы. Впрочем, скорее от туч - внезапно грянул гром и с неба обрушилась целая стена воды.
   - Вот и не успели укрытие сделать...- громко, пытаясь перекричать ливень, крикнул Рич.- Иди вон туда! Там чаща, от дождя хоть немного спрятаться можно! А я еще тут побуду, послежу! Иди, а то заболеешь! Что я с тобой тогда делать буду?
   - Ага...- Эд дал стрекача от ледяных струй дождя, пытаясь спрятаться под ближайшими пальмами. Рич же, не желая упускать "Летучий Голландец" из виду, стал пробираться параллельно ему вдоль берега, прячась за стволы деревьев и прибрежные кусты. Ветер крепчал, дождь переставать лить, казалось, не собирался, хотя Рич отчетливо видел границу между тучами и ясным синим небом! И граница эта была совсем недалеко... Необыкновенное зрелище. Любой, кто мог бы это увидеть, несомненно, сразу понял бы, что это происки нечистой силы... Рич передернул плечами, осознавая, что он и сам является частью всего этого ужаса. Он волнения он забылся и шагнул за деревья, на береговую полосу... А когда опомнился, было уже поздно.
   Филип Вандердеккен уверенно вел "Летучий Голландец" вдоль берега. Внезапно он увидел одинокую бледную фигурку на берегу... Мгновенно узнав Рича (помогло не столько зрение, сколько особое чутье, которым капитан чувствовал мертвецов со своего корабля), он замер, пораженный тем, что мальчишка смог коснуться земли. Ничего не понимая, он попробовал развернуть корабль к берегу, но у него, разумеется, ничего не получилось - будто бы он натолкнулся на невидимую упругую стену. Проклятие было еще в силе. Заскрипев зубами от бессилия и бешенства, он достал из-за пояса пистолет... Руку этому непонятному мальчишке он все-таки отстрелит... Прогремел выстрел! Как и планировал Вандердеккен, тяжелая свинцовая пуля попала Ричу прямо в кисть и лишила его возможности двигать ей. Хотя после всего, что случилось, капитан не был уверен, что рука не срастется сама собой, а мертвое состояние Рича не ускорит этот процесс. Поэтому нужно было еще и страху нагнать. Мгновенно успокоив дождь, он заорал:
   - Я нашел тебя, юнга!!
   Когда "Голландец" внезапно поменял курс, Рич прилип к пальме, вцепившись в нее руками, и, не сводя глаз с корабля, стал обдумывать план дальнейших действий. Самым важным было сберечь жизнь Эдварда. Раз уж свою упустил...
   - Эд! Беги к укрытию!!- что было силы заорал Рич сквозь ветер, обернувшись в чащу. И в то же самое мгновение нож вылетел из его руки. Рич потянулся за ним и с удивлением увидел, что его правая ладонь продырявлена насквозь (выстрела он не услышал за ветром). Пальцы не слушались. Стараясь не высовываться, чтобы ненароком не оказаться еще и с продырявленным лбом, Рич нащупал нож другой рукой... И заметил, что ветер и дождь стихли. А через миг...
   Прижавшись спиной к стволу пальмы и кое-как совладав со своим страхом (как же быстро "Голландец" нашел их... Правду, видимо, говорил капитан - Рича он будто чуял... ), Рич как можно громче крикнул, подняв голову вверх:
   - Оставь меня в покое!!- на последнем слове голос мальчишки сорвался и вновь захотелось заплакать. Вот и кончилась их с Эдом райская жизнь... Эд! Ричард совсем забыл о нем. Уже тихо, боясь, что мертвый капитан услышит, Ричард позвал:-
   - Эд!- на случай, если друг не слышал и не поспешил спрятаться.
   - Я тут!- разумеется, Эд все слышал, но спрятаться он совсем не спешил.- Не бойся, уходи вглубь - он не сможет пристать к берегу, неужели не видно? Он же соберался, но не смог! И вытащить тебя он тоже не сможет! Потом выберемся с острова, он же не будет тут вечно торчать!
   - А...- Рич попытался что-то возразить.
   - Даже если и будет - тут и останемся, в крайнем случае! Если бы он мог, он бы не стрелял...- Эд со страхом поднял изувеченную руку Рича. Рана была ровной, только обломленные края кости немного портили вид. Внутрь можно было спокойно просунуть мизинец.
   Будто бы в противовес словам Эда, Вандердеккен расхохотался:
   - Оставить тебя в покое?! Ну уж нет! Ты мой, полностью мой, ты понял? Я никогда, никогда не оставлю тебя в покое!!
   От слов Вандердеккена Рич вздрогнул и замер на миг, посмотрев на Эда отчаянными глазами.
   - Бежим.- решил он через мгновение и, схватив друга за руку, устремился вглубь острова.- Пока они тут - давай рискнем, слышишь?- быстро зашептал он приятелю, когда они отбежали подальше.- Лодка с той стороны, материк тоже. Они не увидят. Они наверняка не ожидают, что мы можем уйти на лодке!..- пламенная речь кончилась, и на смену ей пришло сомнение. Ричард ожидающе уставился на Эда.- Как думаешь? Эд, если я смог высадиться, а вдруг и он может? Вдруг?!..
   - Не надо. Они же понимают, что мы сюда не по воздуху прилетели.- возразил Эд, покачав головой.- Лучше... Лучше переждать.
   - Хорошо.- согласился Рич, полный сомнений.- И что - будем сидеть прямо тут?
   - Пока он не уплывет!- кивнул Эд.- Он же тоже...
   - Боюсь, он не уедет.- грустно ответил Рич.- Ты же слышал, что он мне крикнул... Там...- мальчишка посмотрел на друга.- Эд... Если что - я... Вернусь к нему. Ну, если вдруг выхода другого не будет. А ты оставайся тут, пожалуйста. Они же не знают, что ты со мной сбежал. Ладно? А когда "Голландец" уплывет, бери лодку и греби к континенту. И... Не пытайся преследовать "Голландец", слышишь? Ты должен сберечь свою жизнь! А мне...- Ричард посмотрел на рану в ладони, осторожно засунул в дырку от пули палец.- А мне уже ничего не поможет, все равно. Я ведь скоро уже...- выговорить следующее слово было для мальчика очень трудно,- разлагаться начну... Понимаешь? Ведь это не просто синюшность. Это запах и всякая там прочая ерунда. Эд, я не хочу, чтобы ты видел меня таким.- Рич невесело улыбнулся и отвернулся в сторону тропинки, по которой они пришли.
   - Нет!!!- Эд судорожно вцепился в руку Рича.- Не... Не смей, слышишь?! Не вздумай к нему идти, я тогда... Я тогда тоже пойду к нему и попрошу сделать меня таким же!! Не надо...- вздохнув, попросил он почти шепотом.- Мне же не важно, как ты выглядишь, и я тебя к нему не отпущу. Будем тут жить... На острове этом... Неважно ничего. Главное, что мы вместе будет, вместе ничего не страшно.
   - Это ты сейчас так говоришь.- уныло улыбнулся Ричард.- Пока не увидел, что на самом деле будет. Там ведь вплоть до косточек...
   Мальчишкино лицо вдруг озарилось легкой улыбкой.
   - Представляешь?- со смешком толкнул он Эдварда в плечо.- Будут косточки с тобой разговаривать.
   Потом Рич сел на траву (Эд последовал его примеру), помолчал минуту и добавил уже без тени иронии:
   - Я очень скоро исчезну. Здесь не море. Здесь от меня ничего не останется буквально через несколько месяцев. и все. Так что насчет косточек - это я так... Не будет уже этого...- он пожал плечами и неожиданно сменил тон.- Поэтому я серьезно тебе говорю. Меня уже не спасти. Но я не позволю тебе стать таким же, понял? Поэтому даже не спорь!- Рич выпрямился посмотрел на Эда сверху вниз.- Если через пару дней они не уедут, я пойду туда.- голос юнги был бесстрашным и решительным.
   - Пу... Пускай до косточек!- голос Эда дрожал.- Пускай как угодно! Может, и не исчезнешь! Наоборот, соль не будет разъедать... Твое тело, и... И...- он с трудом подбирал такие слова, чтобы и мысль свою передать, и друга при этом не обидеть.- пускай... Но я тебя не пущу! Если ты пойдешь, то я тоже пойду. Погибать - так вдвоем. Все равно я в одиночку до материка не доплыву.- выдвинул он последний довод.
   - Доплывешь!- отрезал Рич.- Если нужно будет - доплывает, слышишь? И все, хватит об этом. Погибать от собрался... Вдвоем... Я уже погиб, понимаешь?!- как хорошо, что Рич утратил способность плакать.- Все, давай лучше одежду суши. А то заболеешь, а потом и правда... А я пока пойду посмотрю, что там "Голландец"... Его нельзя выпускать из виду.
   - Не пущу, ты уйдешь к нему!- вскочил Эд.- Только со мной! И вообще, будет только вместе ходить!!
   Вот упрямец! Рич одновременно и злился, и радовался, что у него есть такой хороший друг. Только все равно жизнь Эда оставалась намного важнее, чем... "Жизнь" самого Ричарда.
   - Никуда я не убегу сейчас.- положив руку на плечо приятеля, остановил его Рич.- Я же сказал - подождем. Успокойся и высуши одежду, пока я сбегаю на разведку. Или ты уже решил заболеть и пойти по моим стопам? Оставайся здесь. Я скоро вернусь.- Ричард сжал нераненной рукой ладонь Эда и, ободряюще улыбнувшись, быстрым шагом направился обратно к морю. Эд же вздохнул, сел на мокрую траву и стал ждать.
   А Рич, быстро добравшись до прибрежных деревьев, спрятался и принялся наблюдать за стоящим вблизи острова на якоре кораблем.
   А Вандердеккен уже поджидал его, сжимая в просоленных руках громоздкую старинную подзорную трубу. Заметив (или почуяв?) мальчишку почти сразу, капитан приказал выкатить пушку и снова заорал:
   - Эй, юнга!! Вернешься?! Или мне тебя в клочки разнести? Убежать не успеешь - все уже готово!!
   Рич чуть не застонал. Ну как?!! Как этот проклятый мертвец мог его заметить?! Он же не высовывался почти... И деревьев вокруг - целая чаща. Ну что тут разглядишь?!.. Или же капитан блефует?.. Стиснув зубы аж до скрипа, мальчишка замер, слившись спиной со стволом пальмы...
  
   - Можешь даже не прятаться! Проклятие привязало тебя ко мне, забыл?!- крикнул ему Вандердеккен. На самом деле он и правда видел Рича с трудом, даже с трубой, но он действительно чувствовал, когда тот появлялся поблизости.
   Забыл... Такое забудешь... Просто Рич надеялся. Надежда же, как говорится, умирает последней... Даже когда сам надеющийся уже... Гхм... Поэтому Рий и не отвечал, а лишь молча слушал, зажмурившись от страха. Ничего у этого мертвеца не получился. На берег же выйти не получилось, а? Ага! Вот и тут... Не получится. Потому что Рич другой! Другой!!! И нет у мертвого капитана над ним власти!!!
   - Ну как? Стрелять? Чего молчишь?- не унимался Вандердеккен.
   Рич судорожно начал прикидывать, как далеко может долететь пушечное ядро. Ну если до берега наверняка, то до поляны вряд ли... Да точно не достанет - их с Эдом остров большой, а поляна почти в самом центре... А "Голландец" далеко... Мальчишка высунулся из-за пальмы, оценивая расстояние до корабля.
   - А вот якорь тебе в...- Ричард все время смущался, когда боцман отпускал подобные выраженьица в адрес какого-нибудь нерадивого матроса, но сейчас с удовольствием пожелал это самое мертвецу (правда, шепотом) и припустил обратно, вглубь острова...
   - Да что б тебя!- в бессильной ярости сплюнул Вандердеккен, снова потеряв юнгу из виду - вернее, сплюнул бы, если бы у него была слюна - и велел сниматься с якоря. Не может же он здесь торчать все время! Все равно этот юнга... Что он будет делать, мертвый-то?! Уже к вечеру Вандердеккен набрел на очередной корабль и, обзаведясь новым юнгой - таким же безмозглым и бездушным, как и все остальные матросы "Летучего Голландца", облегченно вздохнул (мысленно, конечно). Что до Ричарда, то еще до этого, только отплыв от острова, Вандердеккен в сердцах прошептал тайные слова, которые должны были упокоить тело мальчишки, а душу отправить в Ад. И...
   Что-то опять пошло не так. Видимо, причина все-таки была в самом мальчике. Началось все с того, что Рич (!) почувствовал (!) боль (!)!!! Он еще не успел добежать до Эда, пробираясь сквозь чащу по протоптанной и выломанной им среди кустов тропинке, как вдруг эта внезапная боль пронзила его сердце. Да такая сильная, что мальчишка, обхватив себя руками, вскрикнул и повалился на землю. За все это, пусть и которкое, время Рич настолько успел привыкнуть к отсутствию физических ощущений, что такая перемена заставила его еще острей среагировать на внезапный приступ. Ноги не слушались, в глазах потемнело. Мальчишка тихо застонал, не понимая, что же с ним происходит... По почти сразу догадался.
   Ну и что. Пусть так. Пусть даже так... Больно... Невероятно... Но теперь он уже на пути... Вот все и закончилось... Корчась на земле от разрывающей грудь боли, Ричард сдавленно выдавил:
   - Ма... Мама...- и закрыв глаза, бесслышно добавил одними губами:
   - Эд...
  
   Эд, разумеется, не слышал и не мог слышать этого тихого стона, но он, по счастью, находился буквально в друх шагах и услышал, как Рич упал на землю, ломая ветки. Он кинулся на звук и, увидев Рича, стал трясти его:
   - Что? Что такое? Что с тобой, это он, капитан "Летучего Голландца", да?!
   - Эд...- Рич вцепился в подбежавшего друга обеими руками.- Я не зна... Как же больно, Эд... Я... Наверное, я умира...
   -Как так?- не понял Эд.- Ты же... Ты же не чувствуешь боль, но... Это значит... Не надо!!- Эд стиснул зубы, молясь и надеясь на чудо.
   Может быть, Эдвард очень искренне молился. Может быть, Ричард, который так долго мечтал о том, чтобы умереть по-настоящему, в последнее мгновение понял, что его друг останется совсем один, и отказался на время от своей мечты... А может быть, капитан Вандердеккен вконец разучился произносить свои заклинания... Но боль стихла - так же внезапно, как и началась.
   - Эд...- Рич слабо улыбнулся.- Я, кажется, передумал.
   - Ура-а!!- не справившись с волной радости, Эд чуть не задушил Рича в своих объятиях.- А что там все-таки случилось?
   - Ай, пользуешься тем, что меня нельзя задушить?- рассмеялся Ричард, с удовольствием приобнимая приятеля в ответ.- А что случилось - я и не знаю, -пожал он плечами, поднимаясь с земли.- Просто ка-ак заболело вдруг... Причем так... Никогда так не было... Слушай, так странно... Я почему-то будто бы есть хочу...
   - Ну так или поешь, у нас там еще много рыбы осталось!- радостно прыгал вокруг Рича Эд.- Пошли...- он схватил приятеля за руку и потащил на место их ночевки.- "Голландец" как? Ушел?
   - Я...- Рич попытался вспомнить,- Не знаю... Он кричал, что будет стрелять, и вдруг эта боль... Стой! Эд, нужно посмотреть! Ты иди, а я быстро сбегаю и вернусь к тебе!- Ричард осторожно отцепил руку приятеля от своей и побежал обратно к берегу, по дороге обернувшись:
   - Ты только... Рыбу погрей на костре, ладно?- Рич чувствовал, как к нему возвращаются уже давно утерянные ощущения голода, и от этого было немножечко страшно - ведь если вернулась боль, вернулся голод, то наверняка это не просто так. И он должен умереть, наверное, но кончина его по каким-то необъяснимым причинам явно откладывалась...
   - Погоди, я с тобой!- Эд побежал за Ричем.- Рыбу потом вместе погреем... Корабля нету, смотри!!!- почти закричал мальчишка, когда они выбежали на побережье.- Ушел!!!
   Рич не верил своим глазам - корабля и правда не было!
   - Это еще ни о чем не говорит.- мальчишка старался придать голосу уверенность и подавить в нем предательскую дрожь.- Он мог обойти остров и встать с другой стороны. Нам придется обследовать весь берег, Эд. Зато мы будем уверены, что и правда уже в безопасности, это лучше, чем постоянно жить в страхе. Давай разделимся и пойдем в разные стороны. И встретимся как раз в нашем заливе. Только будь осторожен, прошу тебя!
   - Что тебе все время так хочется разделиться?!- возмутился Эд.- Гляди... Вон, это не он?- и мальчик показал вдаль, на какой-то очень черный парус, над которым было целое скопление туч.- Отсюда не увидеть точно, но похож...
   - Он...- облегченно ответил Ричард.- И, кажется, идет в сторону материка...
   - Вряд ли.- усомнился Эд.- Он же к берегу пристать не может, теперь уж мы сами видели. Он, скорее, хочет повернуть во-он туда.- и Эд пальцем показал, куда, по его предположению, должен был свернуть капитан Вандердеккен.
   - Думаешь?- Рич пожал плечами. В животе у него забурчало, вернее, забулькало.- Слушай, так что же - он меня оставил все-таки в покое, значит, да?- внутри теплилась отчаянная надежда, что это именно так.
   - Наверно.- тряхнул светлой шевелюрой Эд.- Скорее всего. Хотелось бы. Пойдем греть рыбу!- и теперь уже он, схватив Рича за руку, устремился туда, где была пища. Рич шел за ним чисто машинально, ему было не до того: он обдумывал свое нынешнее состояние и пытался понять, к чему оно приведет. Именно сейчас почему-то уходить в мир иной совершенно не хотелось, но все испытываемые им ощущения вели именно к этому.
   Прибежав на поляну, Эд схватил кремни, которые тоже оставались тут, и стал пытаться развести уже давно потухший костер. Рич присел тут же рядом и начал отряхивать рыбу, лежащую на мокрой траве.
   - Солнце сейчас быстро все высушит.- сказал он, стуча зубами - мокрая одежда прилипла к телу и впервые за несколько последних дней Рич откровенно мерз. Быстро стянув с себя рубаху, Ричард набросил ее на ветви кустарника, а сверху разложил рыбину, чтобы быстрее подсыхала.
   - Бр-р-р...- передернул мальчишка голыми плечами.- Замерз, представляешь? Слушай, а ты-то чего? Заболеешь же! Скидывай одежду, а я пока постараюсь разжечь...
   Он взял у Эда кремни и стал часто-часто стучать ими друг о друга, высекая искры.
   - Спасибо!- быстро выпалил Эд и тоже скинул рубаху, благо, климат тут был теплый. Правда, не во время ледяного душа, который недавно устроил им капитан "Летучего Голландца"... Хотелось верить в то, что он покинул их уже навсегда.
   Через минуту мучений первые искорки вонзились в траву, правда, толку от них пока не было. Ну так это только начало. Рич дунул на травинки, убирая оставшиеся от дождя капли, и с еще большим усердием продолжил добывать огонь.
   - Да-а... А ведь парус мы так и не построили.- задумчиво сказал Эд.
   - Завтра построим!- подбодрил Рич приятеля.- Сейчас поедим, лианы соберем, листья тоже, все подготовим, на берег в бухту отнесем, а завтра уже будем строить... О! А вот и огонь!- тонкие обсохшие травинки задымились, а через мгновение между ними вспыхнул огонек. Рич взял пару тонких веточек и аккуратно положил сверху, а веточки потолще разложил вокруг.- Ну же-е-е... Разгорайся скоре-е-ей...- нетерпеливо потер он ладони.
   - Сильно замерз?- сочувственно спросил Эд, у которого промелькнуло, что для того, чтобы согреться, огня Ричу будет недостаточно - ведь его тело по-прежнему было ледяным на ощупь. Впрочем, как знать, после всего, что было?
   - Да я не замерз, я есть хочу.- на лице Рича застыла дурацкая блаженная улыбка. Впрочем, холодно ему тоже было, но Рича это только радовало, как и чувство голода.
   - Однако холодную рыбу ты есть не хочешь.- отметил Эд.- Это правильно, я тоже подогрею.- костер к этому времени совсем разогрелся, и он взял вчерашнюю рыбу, насадил ее на ветку и начал аккуратно греть над костром, стараясь не опалить.
   - Не холодную, а мокрую.- возразил Рич. С физическими ощущениями вернулось и чувство веселья, и мальчишка теперь все время улыбался, тем более, что опасность лице мертвого капитана и его команды их, похоже, миновала. И даже совсем-совсем не хотелось сейчас думать о том, что может теперь случиться с самим Ричем, да и с Эдом тоже. Ричард тоже насадил оставшихся рыбин на веточку и принялся водить ею над огнем. Наконец, та согрелась до нужной степени. Эд снял свою порцию стал есть, ободряюще улыбнувшись другу. Рич откусил первый кусочек безо всякой надежды почувствовать вкус, но тут же глаза мальчишки округлились, в них блеснул задорный огонек, а рот растянулся в счастливой улыбке:
   - Вкусно!! Эд, вкусно!!!- чуть не поперхнувшись, воскликнул Рич и вгзызся в поджаренный рыбий бок. Только лишь покончив за раз с четырьмя совсем не мелкими рыбинами, Ричард, наконец, откинулся на спину и удовлетворенно выдохнул, держась за набитый живот:
   - Фух... Жизнь прекрасна!
   - Да уж пожалуй.- Эд тоже лег на спину и стал смотреть в ясное небо, усыпанное первыми звездами.- "Голландец" нам больше не угрожает, с тобой все в порядке, завтра будем строить парус для лодки...
   - Ага...- лениво подхватил Рич, кладя руки под голову.- Построим и поплывем к большой земле. Там дядю твоего найдем и... Эд, а дальше что? Что делать будем? Устроимся на какой-нибудь корабль, да?
   - Давай! Вдвоем!- подхватил идею Эд. На самом деле он подумал, что ему вряд ли еще когда-нибудь очень захочется выйти в море, но он хотел поддержать Рича.
   - Здорово!- тот искренне обрадовался.- Так и сделаем... Если все хорошо будет.- мальчишка устроился поудобней и закрыл глаза. И почти сразу перед ним вдруг всплыл образ Януша. Как он там? Жив ли? Встретятся ли они теперь еще когда-нибудь?.. Думать о друге было тяжело, и Рич постарался поскорее заснуть. Эд тоже скоро заснул - за этот день они с Ричем пережили много. А сколько всего еще предстоит пережить!..
  
   Утром Рич проснулся с первыми лучами солнца. Вернее, с первыми трелями птиц - те, не ожидая от людей никакого подвоха, подобрались совсем близко и теперь, громко переговариваясь друг с другом на птичьем языке, копошили клювами остатки рыбы. Ричард медленно, чтобы не спугнуть их, повернулся на бок, потом на живот, долго рассматривал их, потом весь подобрался, согнув ноги под себя, а потом... Резким движением стремительно бросил все туловище вперед, выставив обе руки перед собой, и схватил ближайшую зазевавшуюся пернатость. Ура!
   - Попалась!- констатировал мальчишка, сжимая в руках упитанное бьющееся тельце, теряющее яркие перья и кричащие, видимо, самые страшные ругательства в адрес охотника, однако не могущее дотянуться до него, чтобы клюнуть. Эд тоже проснулся от вопля друга.
   - Ты что делаешь?!- возмутился он.- Отпусти ее!
   - Что значит - отпусти?- удивился Рич.- Я ее поймал! Смотри, какая,- он покрутил добычу в руках, демонстрируя приятелю все ее "положительные" стороны.- Вкусная, наверное. Не одну же рыбу есть, в самом деле.
   - Ее не так просто приготовить, как рыбу.- парировал Эд.- Ничего, так проживем. Отпусти ее, а?
   Рич внимательно посмотрел на Эда. Потом на птицу (та поняла, что решается ее судьба, и тоже примолкла, буравя Рича черными глазами). Вздохнул...
   - Ладно, как знаешь.- не совсем довольно ответил он и выпустил птаху из рук. Та мгновенно взвилась в небо и со счастливым победным щебетом скрылась в кроне одной из пальм.- Но когда тебя уже будет тошнить от рыбы, не напоминай мне о птицах.- предупредил он, улыбнувшись.- Ну что - идем строить?
   - Ничего.- махнул рукой Эд.- Я люблю рыбу. Пошли!- он поднялся.
   Без особого труда мальчишки нашли брошенные вчера во время шторма, вызванного появлением "Летучего Голландца", срезанные ими лианы и пальмовые листья, и понесли их на берег - туда, где была спрятана лодка.
   - Основа какая нужна? Наверное, палку тяжелую приделать?- спросил на ходу Эд.
   - Приделать... Как приделать - вот в чем главная проблема.- задумчиво рассуждал по дороге Рич.- Лианами привязать?.. Иначе никак, наверное. А к чему? Прямо к борту лодки? Эх, у нас только один нож на двоих - ни топоров, ничего нету...
   - Ай!- внезапно Эд споткнулся и полетел на землю, уронив всю связку лиан. Поднявшись, он посмотрел на то, обо что споткнулся.
   - А вот и кое-что получше!- обрадовался он.- Просто чудо... Интересно, кто это был тут до нас и что с ним стало?- в землю почти по самую рукоять была воткнута сабля, вроде бы не очень ржавая.
   - Ух ты!- восхитился Рич, но тут же добавил, подозрительно сощурившись:
   - Стой! А это не сабля мертвого капитана? Вдруг он все же высадился на острове?- мальчишка испуганно заозирался по сторонам.
   - Не-ет, я видел его саблю. Тогда, в бою.- Эд осторожно вытащил клинок и осмотрел его.- Не похож, у него вся такая блестящая, даже странно. А эта погрязнее будет.
   Рич вспомнил, и правда, он и сам видел это (например, когда висел на этой самой сабле).
   - Ну бери. Нашел - владей!- сказал он приятелю, улыбнувшись.
   Мальчишки дошли до грота и вытащили лодку из ее укрытия.
   - Ну, с чего начнем?- Рич присматривался ко шлюпке.
   - Не знаю...- Эд немного стушевался.- Я никогда не делал ничего подобного... А ты?
   - Тоже нет.- пожал плечами Рич.- Нужно как-то укрепить палку в лодке, а потом парус привязать...- осматривая "материал" мысленно прокручивая в голове все, что им предстоит сделать, он с грустью понял, что работы тут может быть не на день и не на два.
   - Да... Сложно будет.- угадал его мысли Эд (а может, прочитал на лице).- Но мы постараемся!
   - Еще б не постараться.- почти про себя буркнул Рич и вздохнул.
  
   ...и закипела работа. Мальчишки сделали из ветки достаточно крепкую мачту, кое-как примотали к ней пару листьев побольше (остальные предполагалось привязать уже после того, как все будет готово) и теперь силились установить ее в лодке, не продырявив при этом дно.
   - К носу и корме привязать мало.- рассуждал Рич, обходя шлюпку.- К сидениям еще можно... Да и к бортам нужно прикрепить, чтобы со всех сторон прочно держалось...- полный раздумий, мальчишка крутил в руках нож, и вдруг его осенило:
   - Смотри! Можно нож вбить в борт и к его рукояти уже лиану прикрепить! Правда, не очень надежное крепление, но иначе как еще... О! И под килем лиану пропустить еще - тоже можно! Попробуем?
   - Давай!- Эд поддержал идею Рича, и они вдвоем принялись за дело. Мачта была уже почти готова, когда Рич вдруг захрипел и повалился на землю, схватившись обеими руками за горло. Через обвязанную (дабы не шокировать лишний раз приятеля своей продырявленной глоткой) вокруг шеи тряпицу проступила кровь, воздух будто затвердел. Мальчишка расширенными от ужаса и боли глазами смотрел на друга, пытаясь что0то сказать, но изо рта вырывался только кровавый кашель. "Ну вот... Теперь точно конец..."- пронеслась мысль во вновь осажденной сильнейшим приступом боли голове. Побледневший Эд выпустил из рук мачту и кинулся к другу:
   - Рич! Не надо! Что, опять?! Ри-ич!- он зачем-то затряс друга и принялся оглядываться, не зная, что предпринять.
   И снова, как и в пришлый раз, боль отступила так же внезапно, как и началась, даже быстрее.
   - По...- Подожди... Эд...- Ричард схватился за руки Эда и сжал их.- Уже... Прошло...- мальчишка никак не мог отдышаться. И вдруг он понял, почему. Он снова не дышал!
   - Да что же это такое...- хрипло произнес Рич, поднимаясь с земли.- Я ничего не понимаю. Я снова... Снова ничего не чувствую, Эд! Да что же такое происходит?!- от отчаяния он с силой врезал кулаком по борту лодки, ничего при этом не ощутив.- Это он! Он делает это со мной! Мне никогда не избавиться от проклятия...- Рич обвел гневным взглядом горизонт, сжал кулаки...
   - Продолжим.- сухо сказал он, поднимая упавшую на дно лодки палку-мачту. Эд только тяжело вздохнул...
  
   Наконец, мачта была установлена. Эд глянул на горизонт - солнце уже медленно садилось.
   - Ну, наверное, доделаем завтра, и тогда же и поплывем?- он устало сел на песок.
   "Куда поплывем?"- тоскливо подумалось ему.
   Вместо ответа Рич мрачно сказал:
   - Я проголодался. У нас там вроде еще рыба осталась... Давай лодку только подальше на берег оттащим, вдруг шторм...
   - Ага.- в душе Эда затаилась надежда, что еще не все так плохо. Или это Рич таким образом пытается заставить его и себя поверить в это?
   Всек было плохо. Опять. Увидев рыбу, Рич равнодушно взглянул на нее и, упав на траву, лицом вниз, пробубнил:
   - Не хочу я есть... Ничего я не хочу. Ешь сам, Эд.
   - Нет...- Эду хотелось есть, но он не стал.- У меня тоже аппетита нет...
   - Да не выпендривайся ты!- обозлился Рич, о чем тут же пожалел и поспешил добавить:
   - Ешь, тебе нужно. Нам предстоит долгий и наверняка нелегкий путь. Никто не знает, сколько мы пробудем в пути, поэтому не упрямься и ешь.- он улыбнулся и поднялся.- Я пойду попробую еще рыбы наловить, пока совсем не стемнело.- срезав ножом тугой длинный прут, Рич направился на берег, по дороге обстругивая один из его концов.
   Когда Рич ушел, Эд и правда начал есть. Но на глаза его наворачивались слезы... Настроение было тихое и грустное, он устал и поэтому нет ничего странного с том, что скоро он заснул, свалившись под пальмой.
   Рич вернулся уже затемно. Увидев, что Эд мирно посапывет под деревом, мальчишка вывалил свой нехитрый (удалось поймать только три более-менее приличные по размеру рыбины, остальных пришлось выпустить) улов на траву и стал разжигать костер. Спать не хотелось (ну еще бы!..), и мальчишка решил поджарить рыбу, чтобы завтра не тратить на это время. Эд проснулся от звука его шагов и треска костра.
   - А, Рич, это ты?- пробормотал он спросонья, протирая кулаками глаза.
   - Ага. Ты достаточно поел? А то тут уже еще одна готова.- кивком Ричард показал на румяный рыбий бок, пронзенный тонкой палкой, и подозвал Эда ближе к костру.- Ловил, ловил - и только эти три смог поймать.- отчитался он, пожав плечами.- Возьмем с собой.
   - Спасибо, я уже много съел.- Эд попытался приподняться... И внезапно не смог.- Рич! Голова горит!- позвал он.- Я, кажется, заболел.
   Да уж, ледяной ливень, устроенный Вандердеккеном, явно не пошел мальчишке на пользу.
   - Еще этого не хватало...- вздохнул Рич, подсаживаясь к Эду. Потрогав его лоб, он внезапно сообразил, что не чувствует температуры, а потому не сможет определить, насколько болен его друг.- Ну что ж ты...- тяжело выдохнул он, абсолютно не представляя себе, что предпринять в такой ситуации.- Тебе холодно? Или жарко? Может, воды дать? Может, накрыть тебя? Давай я тебя к костру поближе... Давай?- предлагал он разные варианты, не зная, какой верный и есть ли такой вообще.
   - Не знаю...- у Эда начала кружиться голова.- Не подходи, заразишься.- разумеется, заразиться Рич не мог, но Эд уже ничего не соображал. Внезапно он резко сел, тяжело глотнув воздуха.- Рич!!- громко сказал он, посмотрев на друга совершенно круглыми глазами.- Ты ведь меня не бросишь, правда?
   - С ума сошел?!- не сдержался Рич.- Ты о чем вообще? Быстро ложись! Я сейчас тебе воды согрею...- он силой уложил друга обратно под пальму, подложив ему под голову свою рубаху, и поспешил к реке. Вот только в чем греть воду, Ричард совсем не подумал...
   Эд горел и метался в бреду. Рубашку Рича он давно отбросил в сторону. Ему действительно было плохо...
   По совершенно счастливой случайности наткнувшись впопыхах на упавший с пальмы кокос, Рич решил, что кокосовое молоко - это тоже неплохо. По крайней мере, не холодное, как вода в озере. Но раскромсал кожуру ножом, кое-как вырезал в орехе две дырки и поднес орех к губам друга.
   - На, попей... Эд!- приподняв голову мальчишки одной рукой, другой Ричард попытался влить ему в полуоткрытый рот хоть немножко кокосового молока. Что делать в таких случаях, Рич действительно не знал...
   Эд стал пить чисто из инстинкта. Это помогло - он немного успокоился и пришел в себя.
   - Что случилось, Рич?- хрипло спросил он, смотря не на Рича, а куда-то в сторону.
   - Что случилось?- не понимая, переспросил тот, автоматически поворачивая голову туда, куда был направлен взгляд больного. Там, разумеется, ничего не было, просто у Эда потемнело в глазах и он не сразу понял, где стоит его друг.
   - Со мной... Почему мне так плохо?- переспросил он.
   - Ты простыл, скорее всего.- предположил Рич.- Ты как сейчас чувствуешь себя? Что ощущаешь? Я хоть тогда бы знал, что могу для тебя сделать... Холодно? Хорошо бы тебе чего-нибудь согревающего сейчас - на корабле врач бы, наверное, дал тебе рому...- мальчишка с сочувствуем следил за тяжело вздымающейся грудью друга.- И растер бы, наверное, чем-нибудь...
   - Чем? Что?- Эд был все еще в полусознательном состоянии.
   - Чем-нибудь...- грустно усмехнулся Рич.- Он бы нашел, чем...
   Внезапно мальчишку осенила новая догадка:
   - Слушай, а может, ты рыбой отравился, а? Ну мало ли... Мы же не знаем, что тут за живность - птиц таких я не видел никогда, рыбы тоже странные... Тогда тебе лучше промыть желудок!
   - Жи... Живот не болит, лучше не надо!- испугался Эд.- Нет! Обычные рыбы, это же эта... Как ее... Макрель! Да!
   - Думаешь?- Ричард прищурился.- Ну может быть... А вообще мне кто-то говорил, что промывание желудка при любом недомогании не вредит... И еще это, кровопускание, вот.
   - Не надо!- Эд поглядел на Рича умоляющими глазами.- Не надо, я умру!
   - С чего ты взял? Ерунда.- возразил Рич, но, увидев испуганное лицо приятеля, поспешил его успокоить.- Да ладно, не бойся. Не буду я тебя резать. Просто... Что делают, когда вот так... Болеют... Ты сам знаешь?
   - Знаю...- Эд потихоньку успокаивался, все еще тяжело дыша.- Только... Не надо меня резать, а, Рич?
   - Да не буду, если не режут!- уже совсем широко улыбнулся Рич, поднимая руки. Похоже, Эдвард потихоньку, хоть и от страха, но приходил в себя.- Так что делать-то?
   - Не знаю...- голова Эда опустилась.- Но... Но если кровь пустишь, заражение будет...
   - Так знаешь или нет?- Рич понял, что Эд, скорее всего, еще бредит. Но делать что-нибудь все равно было нужно, и Рич знал лишь единственный метод. Подействует - не подействует, а попробовать нужно, это лучше, чем ничего не делать, решил он про себя.
   - Ничего не будет.- сказал он, поднимаясь.- Я нож на огне прокалю.- и направился к костру.
   - Э, э, э!- Эд даже вскочил, правда, на пару секунд - потом мальчишка снова рухнул обратно.- Рич, что ты делаешь? Не надо-о! Рич, слышишь, все нормально, ну подумаешь, легкое недомогание!- бредом это не было, это было просто очень большим - поистине огромным - испугом.
   Рич развернулся и вновь подошел к Эду, присел рядом.
   - От кровопускания ты не умрешь. А вот если я ничего не стану делать - вполне возможно. Ты хочешь стать таким, как я?!- голос Ричарда дрогнул.- Впрочем, таким ты не станешь. Мертвый капитан далеко, никто не будет произносить заклинания над твоим телом... Что же, выбирай.- мальчишка не сводил с друга напряженного взгляда.
   - Я... Рич, я боюсь... Ты же не умеешь... А вдруг ты мне всю кровь выпустишь?- Эд был в ужасе.
   Рич и правда не умел врачевать. Как пускали кровь, он видел всего пару раз, да и то в первый мир отворачивался... Да и не был он уверен, что кровопускание - именно то, что нужно. Просто больше делать было попросту нечего... Даже воду не в чем согреть.
   - Все будет хорошо.- уверенно отрезал он, поднялся, вздохнул и, подойдя к костру, сунул лезвие ножа в огонь. Под руку попался камень, и Рич зло отшвырнул его в темноту. И резко обернулся - в тишине раздался громкий стук. Мальчишка бросился на звук и стал шарить в траве. Скоро поиски увенчались успехом - в руках у Ричарда отблескивала огоньками пламени мятая оловянная кружка. Откуда она взялась тут - неизвестно. Принадлежала ли она тому, кому принадлежала найденная Эдм утром сабля - Рич не знал. Да и не важно это было. Радостно улыбнувшись, мальчишка посмотрел на распластавшегося под деревом приятеля и поспешил к озеру - набрать воды.
   А Эд тем временем приподнялся, тяжело выдохнул и снова крикнул Ричу:
   - Хватит, не надо! Мне уже лучше, почти прошло!
   Рич усмехнулся про себя. Боится. А голос Эдварда и правда стал бодрей - похоже, он действительно чувствует себя получше. Как страх, однако, лечит. Впрочем, сообщать приятелю о своих планах Рич не спешил - в голове родилась идея Эдварта немного разыграть. Он набрал полную кружку воды и, быстро вернувшись к костру, сунул ее прямо в горящие угли, отчего над огнем сразу взвился густой пар.
   - Сейчас лезвие наколю.- сообщил Рич замершему от испуга юнге,- Краснеет уже... Сейчас...
   - Не... Не, не! Не надо!- Эд более чем резво вскочил и отпрыгнул в сторону, за пальму.- Говорю же, все уже прошло!
   Тут уже Рич не мог сдержаться и рассмеялся.
   - Ладно, ладно, твоя взяла.- он хотел потрогать нагревшуюся воду, но сообразил, что все равно ничего не ощутит и передумал.- Да успокойся ты, а то сейчас опять плохо станет.- мальчишка завернул кружку в пальмовый лист и понес Эду.- На вот, попей. Горячее тебе сейчас совсем не помешает. Да сядь уже, не собираюсь я тебя резать!
   - Давай...- Эд осторожно, чтобы не обжечься, взял кружку из рук друга.- Правда не будешь?.. А откуда взялась кружка?
   - Нашел, представляешь?- Рич сел рядом.- Случайно совсем, только что! Пей давай, а не болтай. До дна! Чтобы прогрелось все внутри.
   - А она не заразная?- подозрительно посмотрел на посудину Эд.- Ой, она же совсем раскаленная!- он отдернул обожженную руку, потряс ей, потом взял кружку снова, уже аккуратнее, и жадно выпил всю воду:
   - Ну вот. Теперь совсем хорошо.
   - Что заразная?- не понял Рич.- Вода?.. Хм-м, ну тут уже не выбирать. Хотя вряд ли она заразна, если в ней рыба живет, а? Пей, пей. Согреешься...- мальчишка поднял глаза на усеянное звездами небо.- Завтра ясно будет...- увидев, что Эдвард осушил кружку в момент (водохлеб!), Ричард спросил приятеля:
   - Ну что - получше? Как себя чувствуешь?
   - Я про кружку.- запоздало пояснил Эд.- Да, лучше.
   - Ну и хорошо. Жить будешь- Рич хлопнул друга по плечу и помог ему перебраться поближе к костру.- Спи теперь. Сон - лучший доктор.- он сел рядом с Эдвардом и принялся рассматривать кружку.- Обыкновенная...- он вертел ее в руках туда-сюда.- С чего ей заразной быть...
   - Ага... Давай спать...- повернулся на бок Эд. Уже через минуту он тихо сопел.
   Рич почти всю ночь просидел у костра, накрывая Эдварда, сон которого - видимо, из-за хвори - был очень беспокойным. А под утро с Ричем снова случился приступ. Мальчишка собирал хворост для костра на берегу - после вчерашней бури он весь был усеян сломанными ветками - и внезапно вновь ощутил сильнейшую боль, охватывающую все тело. Повалившись на песок, Рич сжался в комок и только выл сквозь зубы. Что с ним происходит - он не знал. Но догадывался. Вандердеккен. Как и обещал, он никогда не оставит Ричарда в покое....
   Спустя несколько ужасно долгих минут боль все же стихла, и Рич тут же почувствовал голод. Заклятие мертвого капитана вновь вернуло мальчишке чувства. Только вот надолго ли... Собрав брошенные веточки, Ричард вернулся к костру. На востоке чуть розовел рассвет...
   Эд не спал.
   - Привет!- окликнул он рассеяно бредущего Рича.- Хворост принес? Когда поплывем, сегодня?
   - Да, наверное.- Рич бросил хворост и тяжело опустился на траву.- Со мной сейчас опять это было... Эд, я не выдержу... Это невыносимо...- мальчишка повернул голову и полными отчаяния глазами посмотрел на друга.- Он меня не отпускает, Эд. Я должен его найти... Я должен узнать причину.... Его секрет. Он никому не говорит, но он точно что-то скрывает, Эд, понимаешь? Его прокляли, и он ищет избавления. Поэтому и делает так, чтобы всем было плохо, а не только ему одному. Я хочу все это прекратить. Я хочу...- Рич проглотил подступивший к высушенному горлу комок,- помочь ему.
   - Рич, ты что, заболел?- Эд потрогал лоб друга (и тот ощутил его руку на своей коже).- От меня заразился? Жить совсем надоело?
   - Жить?!- Рич вскинулся. В его глазах стояли слезы. Настоящие.- Жить?! Эд, я не живу!! Я не живу, понимаешь? Я как во сне. Ничего не чувствую - ни боли, ни страха, ни голода - ни-че-го! А за последние три дня вдруг снова наваливается все это - и боль, и страх, и голод. И это еще хуже, Эд... Потому что раньше я хоть знал, что я... Мертв. А теперь я даже я не знаю, что я такое...
   - А если сунешься к нему, перестанешь жить окончательно!- сердито воскликнул Эд.- Мы только отвязались от него, а ты снова хочешь?
   - Мне все равно уже.- хмуро буркнул Рич.- Надоело... Помогу тебе добраться до дядюшки - и... Ладно, если ты уже не хочешь спать, то давай поедим - и в путь.
   - Нет уж!- твердо сказал Эд.- Я тебя не брошу. Я уже много раз перед тобой в долгу, поэтому куда ты - туда и я.
   - Ладно.- сказал Рич - просто для того, чтобы закончить этот разговор.- Сначала надо до материка добраться - а потом будем думать, что дальше делать.- он сунул несколько веточек в начинающий угасать костерок, достал из специально выкопанного в земле сохраняющего прохладу "хранилища" две рыбины и принялся насаживать их на палки.
   - Да.- тут же согласился Эд.- Давай теперь завтракать.
   - Как ты себя чувствуешь?- Рич бросил Эду дымящуюся рыбину.
   - Превосходно!- Эд с аппетитом стал ее уминать. Рич улыбнулся, сглатывая слюну, и с жадностью вгрызся рыбий бок. Он был таким голодным, что готов был съесть рыбу с головой, хвостом и плавниками.
   - Ну не надо так быстро, костями подавиться можешь!- засмеялся Эд. Рич только прошамкал что-то неразборчивое, утирая рот предплечьем. Вряд ли Эду было знакомо такое чувство голода... Однако, голова и косточки были все-таки выброшены - на радость шастающим неподалеку птицам.
   - Ветер усиливается.- заметил Ричард, поднимая голову.- Самое время отчаливать.
   - Пошли.- Эд с готовностью вскочил.
   - Давай оставшуюся рыбу в листья заверни и приходи. Я пока к лодке пойду.- сказал Рич, набрасывая на вновь продрогшее тело рубашку, ночью служившую Эдварду покрывалом.- И кружку возьмем с собой - пригодится.
   Вытащив лодку из укрытия и еще раз проверил на прочность все крепления, Рич вытолкал ее в воду и стал укладывать а дно оставшиеся от строительства лианы, листья и длинные палки.
   - Это еще зачем? Для балласта?- не понял подошедший с рыбой Эд.
   - На всякий случай.- пояснил Рич.- Мало ли чего в пути приключится - нам нужно быть готовыми. Сейчас под парусом пойдем, а по дороге весла как раз сделаем, будем в четыре руки грести.- он кивнул на палки.
   - А листья? От летучих рыб отмахиваться?- продолжал не понимать Эд.- Лодка же потонет, если в нее столько всего накидать.
   - Литься для весел пригодятся!- настаивал Рич.- Чем ты грести собираешься в штиль?
   - Эээ... Ну ладно. А лианы-то?!- не сдавался до последнего Эд.
   - Эд, да ты чего?!- удивленно покосился на приятеля Рич.- А обматывать чем? Прикреплять?! Да и вообще пригодятся.
   - А кружка?!!- Эд был непреклонен в своем желании уменьшить количество груза.
   - Эд, все. Замолчи уже, или сейчас схлопочешь.- предупредил Ричард, правда, несерьезно.- Уж кружке-то применение мы найдем. Не бойся, не потонем. Все это нам и правда пригодится, поверь, друг.- добавил он и, чтобы компенсировать свой недавний тон, хлопнул приятеля по плечу.
   - Эх... Ладно уж, поплыли.- вздохнул Эд, садясь в шлюпку.- Сам-то влезть не забудь!
   - Не забуду.- усмехнулся Рич, отталкивая лодку от берега. Запрыгнув, мальчишка поправил самодельный парус.- Ну что - плывем?
   - Отчаливаем...- кивнул Эд.- Прощай, гостеприимный остров...
   - Это точно.- согласился Рич и, поймав парусом ветер, направил лодку в сторону континента.
  
   Прошел целый день с тех пор, как Эд и Рич покинули маленький заброшенный островок в океане и взяли курс на материк. Только проплыв под парусом до самого заката, Рич понял, как обманчиво зрение: материк остался почти там же, где и был. Воду и еду мальчишки старались экономить, хотя это было сложно для обоих. Рич даже не отказался бы сейчас снова "умереть" - тогда хотя бы на него не нужно было бы тратить провизию. Конечно, внешне оба держались молодцами, пытаясь подбодрить друг друга, но на душе у них было паршиво. Говорить не хотелось. Рич напряженно следил за парусом, Эд полудремал на скамеечке, свесив одну руку за борт и касаясь пальцами воды.
   - Ри-ич...- протянул он, наконец.- Как ты думаешь... Сколько нам понадобится, чтобы доплыть?
   - Ну еще пара дней точно... Это при нормальном ветре.- Рич передернул плечами. В последние пару часов у него начали сильно болеть раны на теле.- А если ветра не будет... Тогда совсем худо.
   - Нам не хватит воды... И еды...- вяло протянул Эд.- Может, зря мы покинули остров?
   - Все равно нужно было плыть.- Рич выплевывал слова отрывисто, хрипло - в горле было очень и очень сухо.- Ну, побыли бы мы там еще пару дней. Но рано или поздно-то... Не жить же там, в самом деле!
   - Я понимаю...- Эд совсем поник.- Но там было так хорошо... А тут...
   - Ничего.- Рич попытался улыбнуться другу.- Крепись. Доберемся до суши - и там, считай, спасены.- про себя он подумал, что спасен будет только Эд.- Может быть, по пути будут еще острова, там сможем пополнить запасы воды...
   - Хорошо бы.- Эд прикрыл глаза.
   На импровизированную мачту внезапно села чайка. Повертев любопытной головой, она издала пронзительный крик. Мальчишки вздрогнули.
   - Я чуть не свалился...- пробормотал Рич.- У, гадина...
   - Спать хочется, Рич...- посетовал Эд.- Не могу...
   - Ну так спи.- юнга немного удивился.- Кто не дает-то?
   - Ну ты же тоже устал.- пояснил Эд, отчаянно зевая.- А за парусом нужно кому-то следить. Надо было мне днем поспать, а не болтать и головой по сторонам вертеть, я не сообразил...
   - Да ладно.- Рич, усмехнувшись, покачал головой.- Спи. Я один пока справлюсь. А ты как раз выспишься, когда я тоже захочу спать, ты займешь мою вахту не зевающий, а свежий и бодрый.
   - Ну, раз ты так говоришь...- Эда не надо было долго просить. Засыпал он всегда быстро, вот и в этот раз - только откинулся на бортик шлюпки, насколько было можно, и тут же засопел. Видимо, и правда устал...
   Рич только хмыкнул, глядя на друга. Днем Эд действительно места не находил, скованный необходимостью сидеть на небольшой скамеечке. Ох, сколько еще он с ним намается, пока они докуда-нибудь доберутся...
   Очередной приступ накрыл его минут через десять. Сначала Рич просто почувствовал, как по его продырявленной правой руке что-то течет. С удивлением взглянувший на ладонь мальчишка не успел даже стереть с нее кровь - все тело скрутила ставшая почти привычной, но от этого не менее дикая боль. Не выдержав, Рич выпустил парус и... Неожиданно перевалился через борт шлюпки и рухнул в воду. Рич не успел ни крикнуть, ни даже застонать. Плеск воды не разбудил Эда, и шлюпка продолжала резко уплывать, а Рич камнем пошел ко дну - когда болит все тело и кругом ледяная соленая вода, не очень-то поплаваешь.
   "Да что же это..."- Рич пытался шевельнуть руками, но их сводило судорогой, пытался сделать что-то - и не мог. Хотя он уже догадывался, что произойдет сейчас, где-то в глубине души был страх, что сейчас он умрет совсем, окончательно, а Эд там, наверху, не доплывет, и тогда...- "Капитан..."- мысленно простонал мальчишка. В этот момент боль ушла. Инстинктивно Рич вздохнул, глубоко и облегченно... И понял, что сейчас ему в глотку хлынет поток воды. Так и произошло. Но Ричу это несколько не помешало: он снова не испытывал какой-либо необходимости в дыхании. Не ощущал он больше ни соли на языке, ни окружающего холода. Пожалуй, это был самый яркий его переход от живому состояния к мертвому: контраст между ледяной морской водой и той спокойной обволакивающей влагой, в которую она превратилась для Рича сейчас, был просто огромен. Не тратя лишнего времени на размышления, Рич стал выплывать на поверхность - шлюпку необходимо было немедленно догнать, и, желательно, до того, как Эд проснется и увидит, что его нет - мало ли, что ему придет в голову. Вдруг прыгнет следом, спасать. Выплывать было трудно - Рич уже был достаточно глубоко, и толща воды, ощутимая даже в его мертвом состоянии, сильно давила на плечи. Но, по счастью, с уходом чувств к нему вернулись его удвоенные силы, поэтому после пары минут интенсивного взмахивания руками Рич смог вынырнуть на поверхность. В первую секунду он не увидел шлюпки и испугался, что та уже уплыла неведомо куда. Но потом он все-таки сумел ее разглядеть - уже на самой линии горизонта, почти неразличимую - и изо всех сил поплыл к ней. Всю его глотку забивала вода, но Ричу было не до того, чтобы ее выплевывать - он несся к лодке. Уже довольно скоро он, приблизившись к ней на достаточное расстояние, с облегчением увидел, что Эд как спал, так и спит, и немного снизил темп. Догнав, наконец, лодку, Рич крепко схватился насквозь мокрой рукой за борт, от чего шлюпка накренилась, и стал забираться. Тут-то Эд и проснулся.
   - Рич, ты где? Что такое?- он оглядел лодку и увидел пустующее место на скамейке, пару капель крови на дне и карабкающегося Рича. Подскочив к борту, он быстро помог другу взобраться и сесть.
   - Что случилось?- переспросил он. Рич открыл рот, но не смог издать ни одного звука, кроме сдавленного бульканья. Он перегнулся через борт и выплеснул изо рта, носа и ушей целую струю морской воды.
   - Тьфу...- откинулся он на сидение и отряхивая выгоревшие волосы.- Опять, Эд! Опять! Я снова... Снова мертвый!
   - Надо добраться до дяди...- Эд хотел было взяться за парус, но Рич остановил его:
   - Погоди... Теперь-то мне точно не нужно спать, я буду сидеть. Высыпайся.
   Помолчав пару секунд, но неуверенно произнес:
   - Что-то я сомневаюсь, что это удачная идея, с твоим дядей. Все-таки священники служат службы в храмах гораздо чаще, чем снимают проклятия, причем такие древние и сильные.
   - Но попробовать-то можно!- горячо возразил Эд.
   - Мне вообще не очень хочется сейчас показываться людям. Любым. Мне кажется, что увидев меня... Таким... Они... Короче, ничего хорошего не будет.- признался Рич.
   - Ты же сам говорил, что нужно было отплывать с острова. Вечно там не проживешь.- Эд удивленно на него поглядел.
   - Тебе - да. А я... Я уже не живу, так что мне все равно, где существовать.- Рич махнул рукой.- Возможно, мне стоит довезти тебя до Ливерпуля, а потом повернуть обратно, найти этот остров или еще какой-нибудь, похожий на него, и там и сидеть... Пока не истлею до конца.
   - Нет, Рич! Нет!- Эд вскочил и схватил друга за мокрые плечи.- Ты же... Ты снова живешь! Только что-то не дает тебе ожить совсем - то же, что не дает совсем умереть! Надо только разобраться, что именно! Тебе помогут!
   - Ладно, ладно.- не желая огорчать друга, примирительно проворчал Рич.- Давай пока не будем об этом говорить. Спи, уже ночь.
   Кругом и правда царила тьма, которую разрезал только свет белой луны, отражающийся на ровной воде. Эд успокоился.
   - Когда мы уже приплывем...- пробормотал он снова, уже совсем засыпая.
   - Скоро, Эд.- ответил Рич почти про себя.- Скоро...
   Ему тоже хотелось в это верить.
  
   Всю ночь Рич обдумывал, что же с ним происходит. Спать он все равно не мог, но состояние, в котором он находился, можно было назвать трансом - он не двигался, смотрел в одну точку, и, с учетом того, что он еще и не дышал, его легко можно было принять за искусно выполненную статую или картину. Только внутри, в его голове, шумели и кружили сотни, тысячи мыслей. Что же с ним на самом деле происходит? Почему он то живой, то мертвый, но при этом ни живой, ни мертвый до конца? Как все это, наконец, прекратить? Забывшись за своими мыслями, Рич не заметил ни как рассвело, ни как проснулся Эд. Только когда друг заговорил, он вздрогнул и вышел из транса.
   - Рич, не сиди так неподвижно.- попросил Эд.- Ты страшно выглядишь, когда...
   - Хорошо.- Рич чуть виновато кивнул и помотал головой.- Эд, я так не могу. Мне кажется, что я догадался, почему я еще живой и не могу умереть. Я слышал много историй о призраках... У многих было на земле какое-то незаконченное дело.
   - И что же ты не закончил?- прищурился Эд.
   - Капитан от меня отстал... Но я не могу уйти, пока... Пока...- Рич прикрыл глаза, не решаясь сказать.- Пока не спасу тебя. Я тебя начал вытаскивать из этой передряги - я и закончу. Похоже, я смогу освободиться тогда, когда ты попадешь в Ливерпуль, в безопасность.
   - Ты уверен?- Эд критически покачал головой, эта теория ему явно не нравилась.- Ты же не приведение.
   - Я ни в чем не уверен.- с нажимом сказал Рич.- Но такое ведь тоже может быть, правда?
   - Не хотелось бы... Это ведь значит, что как только мы доберемся до Ливерпуля - ты умрешь.- глаза Эда стали грустными и растерянными.- Ты что же, так хочешь умереть? Неужели попытаться снять проклятие и ожить совсем - не лучше?
   - Если это еще возможно...- Рич вздохнул и покачал головой.- Я же весь в дырках. Посмотри!- он задрал рубашку.- Как я буду жить с таким?
   - А царапин стало меньше...- внезапно протянул Эд, оглядывая живот и грудь Рича.
   - Как?!- Рич чуть не подскочил, выпустив подол и тут же снова его задирая.- Как?!- он полностью скинул рубаху и посмотрел на свое тело. Оно было таким же бледным и чуть и синеватым, на нем все еще были раны от пуль и сабли, но вот остальные ссадины и царапины - за исключением нескольких, особо крупных - зарубцевались и были почти незаметны.
   - Похоже, твои оживления и умирания идут тебе даже на пользу...- нарушил молчание Эд.- Может быть, потому все так и происходит? Чтобы ты не умер совсем? Смотри, все как раз сходится: ты становишься мертвым как раз тогда, когда твои раны начинают кровоточить: пока ты оживаешь, твои раны затягиваются, а как только наступает опасность - ты снова... Нет, ты не умираешь: ты становишься неживой. И потом снова оживаешь... Так все твои раны исчезнут всего лишь через какой-нибудь месяц.
   Рич внимательно и жадно слушал друга. Ему отчаянно хотелось верить в то, о чем тот говорил. В то, что у него еще есть шанс действительно избавиться от проклятия, действительно стать живым - насовсем, навсегда... Как раньше... Но как знать, так ли это на самом деле - или это только напрасные надежды? Рич глубоко вздохнул.
   - Ну а когда все зарастет... Что тогда? Думаешь, это пройдет?- неуверенно спросил он.
   - Не знаю.- Эд серьезно подлядел на друга.- Не знаю, понимаешь? Но нам надо разобраться во всем этом, тогда, возможно, мы и найдем способ снять проклятие.
   - Хорошо.- Рич кивнул и снова погрузился в свои мысли. А что еще ему было делать? Посреди океана... Даже заснуть и то нельзя... Рич тихонько стукнул продырявленным кулаком по скамейке.
  
   Земля стала приближаться где-то во второй половине дня, ближе к вечеру, когда солнце уже не так пекло, но было еще достаточно светло. Первым на это внимание обратил Эд, которому по-прежнему было нечего делать.
   - Мы уже близко!!- завопил он, да так, что опять задумавшийся Рич чуть не свалился, взмахнув руками.
   - К чему?- не сразу понял он.
   - К берегу!! Мы приближаемся!!- Эд вскочил и метнулся на нос шлюпки, чтобы быть настолько близко к желанной земле, насколько это было возможно.- Мы близко!
   - Успокойся.- чуть охладил его пыл Рич, поправляя курс лодки.- Еще неизвестно, что это за земля. Вдруг там непроходимые джунгли или что-нибудь вроде этого. В конце-концов, это же Африка.
   - Я не знаю, что это.- пожал плечами Эд.- Я знаю, что я плыл в Ливерпуль, а куда меня занесло после встречи с пиратами... Они не говорили мне, куда плывут.
   - Это север Африки... Вроде бы. Если мы не далеко уплыли на "Голландце".- Рич почесал пепельную шевелюру.- В любом случае, Европа должна быть относительно близко, но до нее все-таки еще надо добраться.
   - Все равно вдоль берега плыть лучше, чем неизвестно где. Если что, высадимся, наберем воды, еды - и обратно.
   - У берега могут быть рифы.- Рич сощурился, пытаясь разглядеть берег.- Посмотрим на месте... Надеюсь, мы успеем добраться до темноты, хотя бы переночуем там.
  
   Но, к сожалению, до темноты они не успели. Уже прошло несколько часов с того момента, как стемнело, и Эд уже даже начал дремать, когда Рич потряс его за плечо и громко прошептал:
   - Приплыли! Вставай, Эд!
   - А... Я и не сплю.- того не нужно было просить два раза. Мальчишка помотал головой и резво выбежал из лодки на берег.- А... Где мы?
   - Откуда я знаю?- Рич удивленно пожал плечами. Берег выглядел безлюдным и совершенно пустым, просто большой пляж из песка и гальки. Вдалеке виднелся тропический лес, но звуки оттуда не доносились - может быть, все птицы уже спали, а может, просто лес был слишком далеко. Эд подумал-подумал и, вернувшись к лодке, взял свою саблю
   - Зачем она тебе? Если придется драться, ты все равно долго не выстоишь.- спросил Рич, качнув головой.
   - Все равно как-то спокойнее.- хмуро пояснил Эд.
   - Мы сейчас никуда не собираемся.- Рич сел на песок.- Сейчас ты поешь, а потом ляжешь спать. Прямо тут, на берегу. Я посторожу.
   - А если...- Эд пошевелил пальцами в воздухе.- Ну, если ты... Ты понял, да?
   - Я все равно посторожу.- успокоил его Рич.- Ложись и высыпайся. Нам еще плыть очень и очень далеко.
   Эд не стал спорить и вскоре действительно уснул - правда, не на берегу, а в лодке, неподвижно стоящей у берега. Когда его сон стал крепким, Рич усмехнулся, взял его саблю и начал отчищать ее от грязи, натирая песком. Вскоре клинок начал блестеть, а поскольку вышла луна, блеск этот был особо красивым. Рич полюбовался им... И внезапно уловил краем уха какой-то мягкий шорох. Резко обернувшись, он увидел большую пантеру, медленно подбирающуюся к мальчишкам. Рич вскочил, проклиная себя за то, что не додумался развести огонь, и крепко сжал так удачно оказавшуюся от него саблю. Зверь глухо зарычал, выражая недовольство. Его упругий хвост бил по его задним лапам.
   Рич махнул саблей в его сторону. Как бы не разозлить его еще больше...
   Пантера с рычанием бросилась на Рича. В голове у того мелькнула мысль о том, что если не удастся прогнать, то нужно хотя бы увести ее от Эда; он сделал еще один выпад саблей, попав подбежавшему зверю прямо по голове.
   Пантера чуть опешила - видимо, еще никто в этих девственных джунглях не оказывал ей такое бурное сопротивление. Воодушевленный своим успехом, Рич ударил еще раз, нанеся пантере длинную царапину. По всей видимости, оба удара были практически не опасными, но весьма болезненными. Так или иначе, пантера с неприятным рыком развернулась и потрусила обратно в джунгли. Рич облегченно выдохнул - что бы он не говорил о своем желании умереть, соваться в пасть к хищнику не хотелось. Потом залез в лодку и нашел кремни (хорошо, что он не положил их в карманы - они бы точно вывалились во время его "купания"). Остаток ночи он просидел, крепко сжимая саблю двумя руками и неподвижно глядя в костер.
  
   Как мальчишка и предполагал, пляж и лес оказались необитаемыми, и, запасшись в лесу водой и едой на некоторое время, друзья решили действительно двигаться вдоль берега. Отойдя на некоторое расстояние, Рич направил парус, но ветер не желал дуть в нужном направлении, и юнга, вздохнув, принялся активно грести веслами. Делать это ему было не слишком легко - где-то за полчаса до отплытия, в лесу, он снова "ожил" - на этот раз быстро и почти безболезненно. А может, просто привык? Глядя, как мучается друг, Эд все-таки взял вторую пару весел, сделанную из пальмовым листьев и ветвей, и начал ему помогать. На этот раз Рич его не удерживал.
   Путь был долгим, долгим и нудным. Несколько раз за последующие три дня мальчишки сходили на берег, один раз даже встретили поселение туземцев, которые отнеслись к пришельцам дружелюбно, но так и не смогли понять ничего из того, что те до них пытались донести. Рич был особенно осторожен: при малейших признаках кого-нибудь хищного он, памятуя о недавней ночной встрече, разворачивался и тащил Эда обратно в лодку. "Изменения" Рича за это время так и не происходили, и он оставался "живым". Правда, силы его иссякали с каждым днем. Они с Эдом долго беседовали на эту тему и, сообразив, что раны Рича не кровоточат, а тело такое же белое и холодное, предположили, что у того нет крови.
   - Так значит, я все-таки не живой?- юнга приуныл.
   - Я же говорю.- Эд продолжал гнуть свою линию.- Ты становишься все более и более живым с каждым разом.
   - Ага. А потом снова умираю...
   - Да нет же. Ты не может восстановиться сразу, и ты воскресаешь постепенно. Потом, когда ты восстановишься полностью, ты перестанешь делаться мертвым... Может быть.
   - Если к тому времени от меня еще что-то останется.- Рич смотрел хмуро и угрюмо, при этом продолжая грести.- Я даже не знаю, смогу ли я что-то делать завтра, если не "умру" опять. Руки болят все больше... Ой!
   Как это не иронично, изменения произошли именно в этот момент. Эд успел подхватить весла, выпавшие из рук Рича, а затем поддержать и его самого, не давая снова свалиться вниз.
   - Ну вот.- еще больше мрачнея, констатировал тот.- Все-таки смогу.
   - Да ладно.- поспешил успокоить его Эд.- Все еще образуется.
   - Поплыли дальше...- Рич быстро загреб, пытаясь с головой уйти в работу и таким образом отвлечься от невеселых мыслей.
  
   На четвертый день, ближе к полудню, вдали показались какие-то стены. Нет, сказать, что это были серьезные здания, мальчишки не могли: скорее это были развалюхи и хижины, но все-таки они образовывали уже не деревню, а большой городок. Потратив пару часов на то, чтобы до этого города добраться (друзьям пришлось довольно долго идти по суше, а шлюпку они спрятали в кустах), Рич долго и безуспешно пытался найти того, кто здесь понимал бы по-английски. Наконец, какой-то смуглый обшарпанный старичок, похожий на старьевщика или бродячего торговца, ломая пальцы и путая слова, сообщил им, что находятся они в городе под названием Лараш, что до Европы совсем близко, что кругом лишь пираты и что хлеб опять подорожал, а ничего толкового ныне не происходит.
   При упоминании пиратов Рич нахмурился. Среди них есть и хорошие люди (относительно, конечно), но можно наткнуться и на других - совсем нехороших. Нужно каким-то образом добраться до Европы, а там... План у него созрел довольно быстро. Самым сложным было убедить Эда продать его саблю. Рич и сам был не уверен, что правильно поступает, в конце-концов, совсем недавно эта сабля спасла им жизнь... Но, убеждая Эда в том, что в настоящем бою она его не защитит, а таскать ее с собой - только привлекать лишнее внимание, Рич и сам в это поверил и продал саблю старику (тот и правда оказался старьевщиком) безо всяких угрызений совести. Денег, которые тот дал им, было мало, но их хватило на более-менее сносную рубаху - такую, чтобы прочно и надежно скрывала все шрамы Рича - и головные платки для обоих. Также мальчишки купили немного провизии. Теперь, по плану Рича, следовало идти в порт и пытаться наняться на корабль юнгами - до Ливерпуля. Точнее, наниматься должен был только Эд - Ричу было слишком опасно долго оставаться на людях. Условия, на которых Эд должен был наняться, могли быть сколь угодно невыгодными, но при этом кое-что должно было оставаться неизменным: их наниматель должен был довезти Эда и его больного друга до Ливерпуля, и к больному другу при этом не должен был никто заходить, кроме самого Эда.
   Поскольку было уже поздно, поход в порт решено был оставить на завтра, и друзья вернулись туда, где оставили шлюпку. Там их ожидал сюрприз: шлюпки не было.
   - Отлично...- проворчал Рич.- Теперь, если мы не наймемся на корабль, нам можно сразу кидаться в море и топиться.
   - Но мы же наймемся.- уверенно сказал Эд.
   - Плохо, что наняться не могу я... Очень плохо.- Рич поморщился.- Вот же напасть... Что тут сделаешь... Спи. Нам еще предстоит многое сделать...
   Он и сам прикрыл глаза и привалился к большому валуну. Если он не может спать, то будет хотя бы делать вид, что спит. Хоть недолго...
  
   Наутро, добравшись до порта (пару раз мальчишки свернули не туда, но в конце-концов пришли в место, указанное им местной шантрапой (в обмен на оба кремня; Рич скрипнул зубами, но согласился). Кораблей в порту хватало, и Эд (Рич держался позади - он чувствовал непонятный страх, находясь среди людей... Живых людей) начал свой обход.
   Первый капитан дал ему от ворот поворот сразу, сказав, что ему секреты не нужны. Второй и третий плыли вовсе не в Ливерпуль, а вот четвертый почесал затылок и неожиданно согласился.
   - Плавание будет не слишком долгим.- сказал он.- Я уже возвращаюсь, нам остался последний отрезок. Но мой юнга как раз из Лараша. Я отпустил его, решил, что мы доплывем и без него. Обычно никто не нанимается на столь короткий срок, но раз ты сам нашел меня...- он пожал Эду руку. Капитан был молодой - ненамного старше самих мальчишек - с буйными рыжими волосами, хитрым прищуром и серьгой в ухе. В нем не было ничего ни от властного Безотти, не тем более от Вандердеккена. Корабль его был совсем небольшим, и Эд только порадовался этому: меньше будет работы. Капитан же, почти незаметным движением обтерев руку о полу камзола, начал торговаться о цене. Предложения его были такими грабительскими, что Эд, забыв о плане, возмутился и начал отстаивать свое право на оплату труда. По мнению капитана выходило, что дорога до Ливерпуля и двойная порция харчей как раз покрывала работу Эда в качестве юнги. Мальчишка и мужчина торговались около четверти часа, в итоге сойдясь на том, что капитан все же заплатит Эду, но только по прибытии в Ливерпуль и ровно столько, сколько посчитает нужным. Впрочем, капитан все-таки выдал своему новому юнге пару монет - отплывать предполагалось только через два дня, и до этого и ему, и Ричу нужно было что-то есть, да и приодеться Эду, по мнению капитана, не мешало бы.
   Рич занял свою каюту - отдельную, совместную с Эдом - уже вечером этого дня. Капитан мельком взглянул на него и только поинтересовался, не заразно ли это - и, получив отрицательный ответ, уже больше не вспоминал о Риче. Эд же, с чистой и новой одеждой восстановив свой социальный статус в глазах окружающих, шатался по городу, рассматривал необычные строения, а перед самым отплытием купил в лавке небольшой складной ножик и простенький, но работающий компас - пригодятся.
  
   Наконец, корабль, который назывался не самым обычным именем "Просоленный киль", отплыл от вод Африки, и мальчишки мысленно сжали кулаки - им остался последний рывок, и они в Ливерпуле.
  
   Плавание длилось одиннадцать дней и было на удивление мирным. После всего пережитого оно казалось Ричу курортом - он целыми днями сидел в своей каюте и не делал ровным счетом ничего. Нельзя сказать, что он маялся от безделья - он уже привык надолго погружаться в свои мысли, особенно в "мертвом" состоянии, но все-таки время от времени мальчишка ловил себя на том, что ему элементарно некуда деть руки. Что до Эда, то уж ему точно скучать не приходилось: он целыми днями натирал палубу, помогал коку и исполнял мелкие поручения матросов; судя по всему, капитан решил выжать из юнги все, что только было можно. К вечеру (в те дни, когда ему не нужно было стоять на вахте) Эд буквально приползал в свою комнату и сразу падал на гамак, справедливо рассудив, что все разговоры подождут - до Ливерпуля. А Рич не возражал, понимая, что товарищу нужен отдых. Его обед за те дни, когда он был "мертвым" также шел на восстановление сил Эда.
   Команда была неплохая, скорее всего, но Эд держал в голове только одно - цель, и потому ни с кем за этот короткий срок дружбы не завел. Чем таким промышляет хитрый рыжий капитан "Просоленного киля" (а то, что в числе его деятельности есть что-то незаконное, сомнений не оставляло), Эд тоже так и не вызнал: скорее всего, знали это все остальные члены команды, но никто не собирался раскрывать секреты случайному мальчишке. Поэтому плавание на "Киле" так и осталось у обоих мальчишек всего лишь маленьким, незначительным эпизодом в хронике их странствия.
   Утром двенадцатого дня "Просоленный киль" вошел в ливерпульский порт. Вопреки опасениям Рича, он не умер, доставив Эда по назначению - напротив, он очень кстати "ожил". После того, как все дела на корабле окончательно были закончены, друзья покинули его, ни разу не оглянувшись. На прощание рыжий капитан все-таки выдал Эду некоторое жалование - не слишком большое, но вполне сносное.
   Мальчишки были в Ливерпуле. Путешествие было закончено, но оставалась еще все та же насущная проблема - проклятие Рича. И разобраться в этой проблемой, по мнению Эда (да и самого проклятого тоже) надлежало Эдовому дядюшке. На поиски которого друзья и отправились.
  
   Прошло несколько часов с тех пор, как Эд и Рич покинули корабль. Рича долгожданная встреча с материком вовсе не радовала - именно теперь он начал отчаянно скучать по "их" острову. Начал скучать почти сразу же, как сошел на берег.
   - И что теперь?- спросил мальчишка, пугливо стреляя во все стороны глазами, предчувствуя, что вот-вот превратится в объект всеобщего внимания. Вон уже человек десять в стороне толкали друг друга локтями, что-то крича, и показывали в их сторону... Или не в их?- Эд...- Рич будто бы съежился.- Эд... Я не хочу тут... Я не хочу сюда... Мне не нравится здесь, Эд!- он пытался слиться со стенами, стать невидимым...
   - Как это - не нравится?- Эд сильно удивился.- Ты что, предлагаешь обратно плыть? Да ладно тебе. Большинство ран уже затянулись, остались только самые большие.
   - Угу. На горле, например.
   - Оно замотано.- у каждого свои страхи. Рич был уверен, что его совсем скоро окружат, поймают, а что будет потом - даже думать не хотелось.- Они меня куда-нибудь отправят.- продолжал он настаивать на своем.- Точно отправят. И изучать будут. Или просто-напросто возьмут и убьют. Как порождение Дьявола...- последнее слово Ричард прошептал как можно тише, увидев, как к ним направляется пара мужчин, одетых в церковное облачение.- Все. Конец мне. Сожгут... Или повесят... Или голову отрубят.
   - Да брось.- Эд тронул друга за руку, но тот не почувствовал прикосновения.
   - Эд, тебе не нужно ходить со мной.- только сказал он.- Если меня схватят, тебя ведь тоже обвинят... В пособничестве...
   - Да успокойся. Ты выглядишь нормально... Ну, терпимо. Тут и без нас народу хватает. Главное сейчас - чтобы ты ничем не выдавал своего волнения и не грохнулся опять со своим... Ну, этим. По крайней мере, до тех пор, пока мы не доберемся до безопасного места.- Эд вертел головой по сторонам, пытаясь сориентироваться в городе, в котором не был уже давно.
   Рич очень хотел верить другу, но осторожность все равно не помешает. Хотя те двое и правда прошли мимо, даже не оглянувшись, да и остальные обращали на него внимания ровно столько, сколько и на любого другого, Рич все же поглубже втянул голову в плечи и быстрым шагом, стараясь ни на кого не оглядываться (только глазами шнырял исподлобья) поспешил за Эдом, готовый, однако, в любую секунду выхватить из-за пазухи нож.
   - Если ты не хочешь привлекать внимание - мы можем идти узкими улочками.- предложил Эд.- Правда, я не знаю, куда мы так выйдем, но... Я точно то же скажу и про остальные улицы. Если я увижу церковь, в которой служит мой дядя, или близкие к ней кварталы, я узнаю их... Но пока нужно их искать.
   Рич шагал следом за приятелем, все так же держа ладонь на рукояти ножа. Улочка, по которой они шли, была и правда настолько узкой и темной, чтр Ричу стали мерещиться враги в каждом полуоткрытом дверном проеме.
   - Церковь... А вдруг мне там станет плохо? Я же проклят!- поделился мальчишка новыми тревожными мыслями.- Мы же не знаем, что еще делает со мной проклятие!
   - Ой...- Эд почесал на ходу подбородок.- Не должно, пожалуй, ты же нечистая сила! Ну а если и да, постоишь на улице, пока дядя не выйдет. А там о что-нибудь придумает, он умный.
   Рич только вздохнул в ответ на эти слова. И в этот момент где-то справа послышался приглушенный звук колокола. Потом чуть левей - такой же, только громче.
   - Наверное, полдень.- сообразил Рич.- Ну, выбирай, куда пойдем.
   - Погоди...- Эд прислушался.- Давай... Туда.- он указал в сторону, откуда дносился более громкий звук.
   - Угу.- кивнул Рич.- Только, наверное, сейчас там много народу. Может, давай я тебя здесь подожду.
   - А почему не вдвоем?- Эд не хотел уходить от друга.
   - Дурак!!- прошипел Рич, вырывая у него свою руку.- Тогда оба погибнем, ну как же ты не понимаешь?! Мне здесь безопасней будет! Здесь никого нету, а там - толпа! Эд, лучше приведи дядюшку сюда!
   Эд на секунду застыл, а потом хлопнул себя по лбу:
   - Да нет, давай вместе тут подождем, пока там богослужение закончится! А потом спокойно войдем в пустую церковь!
   - Ну давай так...- согласился Рич, садясь на холодный булыжник и откидываясь спиной к стене.- Ох, зря мы все это затеяли... Может...- было видно, как сложно мальчишке говорить,- Может, не надо было тебе вообще это все... Ради меня... Мне кажется, это уже не исправить. А если эти превращения не остановят тление... То... Лучше тебе даже не видеть то, во что я начну превращаться уже совсем скоро.
   - Да прекрати ты унывать.- Эд ободряюще улыбнулся другу.- Дядюшка во всех разберется, все станет на свои места. Главное же, что у тебя душа живая!
   - Душа...- Рич горько усмехнулся.- Да уж... Душа - это единственное, что останется от меня вскоре. Она будет летать воруг тебя, отпугивать твоих врагов и будить тебя по ночам страшными завываниями... Ладно.- он тяжело хлопнул приятеля по плечу.- Ты прости, что я пугаю тебя, просто мне очень страшно...
   Эд подумал, что ему тоже, но вслух сказал:
   - Да будет тебе... Все закончится хорошо. Точно, я знаю.
   Рич только покачал головой и молча замер в ожидании окончания службы. Рич мог находиться без движения сколько угодно долго, и в эти минуты он, бледный, как лунный камень, застывший в одной позе, совсем переставал походить на человека, а напоминал большое ледяное, призрачно-прозрачное изваяние... Скоро Эд не выдержал:
   - Рич, прекрати так сидеть... Неподвижно.
   - А?- вздрогнул опять ушедший в свои мрачные раздумья мальчишка.- А... Да, прости.- он выпрямился, внутри что-то опять хрустнуло.- Ну что - закончилась там уже служба или еще нет?
   - Может... Можно попробовать?- неопределенно предложил Эд.- Я попробую, схожу. Пойдем, ты подождешь там, но поближе.ъ
   Он встал и направился туда, где должна была быть церковь. Рич пожал плечами и пошел за ним.
  
   Служба уже действительно закончилась, прихожане отправились по своим делам, и отец Томас - именно так звали дядю Эда - принялся гасить светильники. Он служил в небольшом храме, и многое ему приходилось делать самому.
   - Дядюшка!- осторожно и даже чуть робко переступив порог храма и убедившись, что внутри больше никого, Эд не сдержал своих чувств и бросился дяде на шею.- Ты не представляешь, что было, как сложно было до тебя добраться, что я пережил...
   Нужные сведения он собирался донести до дяди постепенно, дабы не шокировать того всем сразу. Священник и так выронил от неожиданности и потрясения гасильник.
   - Эд?!! Это действительно ты?!!!
   - Я, я! Ты уже, наверное, неизвестно что думал?- Эд хихикнул.- Правильно, думал, кстати. Тут целая история такая. Не знаю даже, поверишь ли ты мне... Но придется.
   - Что значит - придется? Эд, поясни, что ты имеешь в виду.- отец Томас нахмурился. Он был человеком твердых правил, и даже нежданное-негаданное появление уже почти заживо похороненного племянника более чем через два месяца после назначенного срока не могло его изменить. Эд сообразил, что если он сейчас начнет расписывать дяде свои с Ричем злоключения, тот все равно ничего не поймет и не поверит, поэтому первым делом нужно было привести Рича сюда.
   - Погоди!- он снова подпрыгнул на месте.- Мне нужно привести моего друга, он там, рядом, меня ждет! Ты должен ему помочь!
   - Помочь? Другу? Да, конечно.- отец Томас кивнул.- Чем я могу ему помочь?
   - В этом и вся сложность... Так ты не поймешь, лучше бы тебе это самому увидеть... Я его сейчас приведу. Я мигом!- Эд выскочил из храма и подбежал к ждущему за углом Ричу.- Рич! Пошли! Он там один, и он сказал, что поможет тебе! Правда, он еще пока ничего не знает, но это ничего - сейчас вдвоем расскажем! Ты лучше меня рассказывать умеешь!
   Рич, как обычно, погрузившийся в какие-то только ему известные мысли, встрепенулся, звонко врезавшись затылком в стену.- Хм... Ты уверен?- спросил он, покосившись на залитую солнцем площадь перед церковью.- Ну пойдем... Все равно рано или поздно придется, наверное...
   С первым же шагом внутри храма Ричу сразу же стало не по себе. Он не мог объяснить себе свои ощущения, просто стало очень некомфортно.
   - Эд, мне... Мне тут как-то... Кхм...- поежившись, схватил он Эдварда за локоть и исподлобья воззрился на того, кто судя по всему, как раз и приходился Эду дядюшкой. Священник выглядел абсолютно обыкновенно, Рич много раз видел таких раньше, но сейчас человек в черных одеяниях внушал мальчишке неподдельный страх. Эд же, напротив, чувствовал себя прекрасно и был уверен в хорошем финале истории в ближайшее время.
   - Ну! Рассказывай!- толкнул он Рича в бок.
   - Да-да, мальчик, рассказывай все как есть. Не страшись.- привычно произнес священник. Он видел, что друг Эда очень бледен и двигается как-то неестественно скованно, но отнес это на счет волнения.
   - Спасибо, святой отец...- еле выдавил из себя Рич. Голос его так изменился, что он не узнал самого себя.- Я даже не знаю, с чего начать. Может, я вам просто покажу? Только прошу вас, не бойтесь того, что... Что вы увидите.
   Мальчишка наконец осмелился сделать шаг вперед из-за спины друга и развязать лоскут, прятавший под собой дырку в горле. Сквозную.
   - В общем, вот.- он опустил глаза, ожидая реакции священника.- Я... Я не живой, вот.
   Священник инстинктивно напрягся и быстро перекрестил стоящего перед ним мальчишку, потом еще раз. Эд с опаской посмотрел на друга и сжал кулаки. С ним ничего не будет, сказал себе он. Он же не нечисть... Ему это не страшно...
   Конечно, Рич не начал полыхать синим праведным пламенем. Но от крестного знамения ему стало настолько плохо, что он чуть не задохнулся, хоть и не дышал. В глазах его потемнело, и мальчишка, качнувшись, осел на пол, закрываясь от священника руками.
   - Не надо...- простонал он, сворачиваясь в клубок на каменных плитах и обхватывая ноги руками.- Не надо... Эд... Прекрати это... Хватит... Помоги мне... Уйти...
   - Эд! Не прикасайся к нему!- отец Томас резво (для своих лет) отскочил в сторону и, схватив стоявшую неподалеку чашу со святой водой, принялся кропить Рича, бормоча какую-то молитву.
   Эд как раз прикоснулся, пытаясь поднять Рича с колен.
   - Вставай... Это же нужно... Чтобы снять проклятие...- он обернулся к дядюшке:
   - Нет! Ты должен ему помочь! Он не нечисть, он жертва проклятия! Пойми, иначе он не пришел бы сюда за помощью!
   В этот момент Рич вздрогнул и посмотрел вокруг невидящим взглядом.
   - Эд...- позвал он хрипло.- Опять эта ерунда... Ну, та, ты понял...- он облокотился на приятеля.- Почти не больно, только плохо очень... И пить жутко хочется...- мальчишка снова гляделся и увидел чашу в руках немного приблизившегося священника.
   - Пожалуйста!- он протянул руки.- Позвольте мне напиться!
   От такого поворота отец Томас сначала немного оторопел: мальчик-мертвец потянулся к святой воде. Но потом ему пришло в голову, что Господь смилостивился над несчастным ребенком и позволил ему уйти с миром: полная чаша святой воды, конечно же, имела силу упокоить любую нежить. Потому он протянул Ричу чашу:
   - Пей!
   Эд напряженно следил, не мешая, но приготовившись подхватить друга, если тому станет хуже. А тот, схватив чашу, принялся пить. Не останавливаясь ни на малейшую передышку, он выхлебав добрую половину и только после этого, тяжело дыша, отдал ее обратно.
   - Спасибо... Святой отец...- он даже немного улыбнулся.- Я не пил уже... Очень долго... Не хотелось совсем... И вдруг...- он пожал плечами. И тут действительно произошло "и вдруг" - Рич округлил глаза, как-то странно сжался и стал озираться по сторонам.
   - Черт возьми... Ой! Простите, святой отец!- виноватно извинился он.- Просто... Где у вас тут... Эм...
   - Там!- Эд быстренько схватил Рича за руку, прежде чем отец Томас что-то предпринял.- Я провожу!
   Тому же осталось только стоять и недоумевать.
  
   Вернувшись, Рич устало прислонился к стене. Отец Томас пока не видел мальчишек.
   - Как ты думаешь, он поможет?- не скрывая сомнения, спросил Рич.
   - Конечно!- Эд уверенно посмотрел на него.- Просто он не сразу понял, надо... Надо будет все ему рассказать, подробно. Пошли?
   - Пошли... Если ты уверен в том, что это хорошая затея.- Рич вздохнул и направился следом за другом.
   Отец Томас сидел в маленьком комнатке, служившей ему рабочим кабинетом, и размышлял. В какую же передрягу затянул его племянник и что ему теперь делать? Как духовное лицо, он не мог помогать нежити. И ладно бы еще помочь упокоиться - но мальчик-мертвец явно не хотел упокаиваться. Выдул целую чашу святой воды и хоть бы что! С другой же стороны... Ясно же, что он просто жертва какого-то проклятия, что он совсем не рад этому. И тут уж помочь бедному ребенку - святой долг любого доброго христианина.
   Поэтому, когда ребята вернулись, отец Томас повернулся к ним и спокойно сказал:
   - Вы уже тут? Хорошо. Теперь садитесь и расскажите мне все поподробней.
   - Ага!- Эд серьезно и взволнованно кивнул.- Рич, начинай ты, все-таки я начала не видел, если что, я тебя потом поправлю.
   И Рич начал. Подробно и медленно, а потом все более нервно и сбивчиво он рассказывал свою грустную историю, глядя все больше в пол, иногда косясь на друга, а на священника и вовсе не поднимая глаз - поялся раньше времени прочитать на его лице свой приговор...
   Эд время от времени торопливо поправлял друга в каких-то деталях, а когда тот закончил, чуть смущенно выдохнул:
   - Вот...
   Отец Томас постучал пальцами по подлокотнику своего любимого кресла; он был полностью погружен в глубокие раздумья.
   - Так значит, мертвый капитан отступился от тебя...- медленно сказал он.- Но полностью проклятие тебя не отпустило, и...- он посмотрел в лицо Рича, который все еще избегал его взгляда.- Что же... Помочь тебе - мой долг, но вот только... Я не знаю, как это сделать.
   - Я тоже не знаю...- Ричу почему-то стало смешно. Наверное, это было нервное, от внезапного осознания того, что все пошло прахом.- Если бы я знал - я бы не пришел сюда, к вам...
   Но убивать в себе надежду Рич не мог себе позволить, а потому добавил:
   - Вы ни разу не слышали о чем-то подобном?- а потом вдруг вспомнил кое-что еще.- Что может тяготить его так, что он сам себе не может помочь?
   - Проклятие...- тихо произнес отец Томас.- Ты думаешь, ключ в этом?
   Он поднялся.
   - Чтобы победить врага, нам нужно его узнать. Поэтому идите сейчас в городскую библиотеку и попытайтесь найти что-нибудь о "Летучем Голландце" и о его капитане. Что-нибудь, что может нам помочь. Я дам вам записку, что вы от меня, тогда вас пустят в архив. Только ведите себя там потише...- последняя фраза была адресована в первую очередь Эду.- Сам я поищу в своих священных книгах упоминания о такого рода явлениях.
   Эд кивнул и встал. Намечалочь что-то важное... И интересное. Но то чтобы он так любил просиживать штаны в библиотеке, нет - но ведь борьба с проклятием капитана "Летучего Голландца" - это совсем другое дело!
   По дороге Рич все время держался Эда, не отходя от него ни на шаг. Из-за страха показаться кому-то странным, необычным, он совсем растерялся, шел неуверенно, шныряя глазами по сторонам, наступая Эду на ногу, извиняясь и продолжая еще более тревожно оглядываться. А увидев огромные ворота библиотеки, Рич замер и, дернув приятеля за рукав. тихо спросил:
   - Ты умеешь читать? Я нет...
   - Умею.- успокоил его Эд.
   - Ну тогда идем...- Рич кивнул. Эд приоткрыл тяжелую дверь и сделал приглашающий жест.
   - Ты иди вперед, а я за тобой лучше.- неуверенно предложил Рич, держась за Эдов рукав.- Ты вообще знаешь, что искать? О "Голландце" написано в книгах?
   - Посмотрим...- Эд прошел внутрь.
   В холле возникла небольшая заминка со служителем (тот странно покосился на бледного и оборванного Рича и не бледного, но все равно оборванного Эда), но записка отца Томаса возымела волшебное действие - мальчишек пустили в архив.
   - Книги о старинных легендах...- Эд взял из стопки довольно увесистый фолиант и сдул с него пыль.- Так... Вот... Где-то тут должен быть раздел о море, сейчас найду, сейчас... Ой!- он вздрогнул. Неизвестно, когда и как была нарисована эта гравюра, но с иллюстрации на Эда глядел самый настоящий "Летучий Голландец" - в точности такой же, каким он был при жизни. Эд замер, а Рич так и вообще обомлел - средь черных пятен на борту нарисованного корабля на него смотрел проклятый капитан!!!
   - Эд... Это он...- побледнев, хотя, казалось бы, дальше уже некуда, прошептал мальчишка.- Он знает, где я!
   Он отступил на шаг, задев одного из посетителей библиотеки, который не замедлил высказать неуклюжему мальчишке все, что он о нем думает. А Рич как дар речи потерял - даже не извинившись, он оттолкнул посетителя и со всех ног побежал к выходу. Выскочив на улицу, он завернул за ближайший угол и, задыхаясь, прижался к каменной стене, но отдышаться никак не мог - воздуха не хватало. А потом Рич вдруг понял, что снова не дышит. Дрожа от переполняющего его страха, он будто прилип к стене и долго стоял так, не шевелясь и пугая немногочисленных прохожих. Эд подошел к нему, выйдя из дверей библиотеки:
   - Рич, пошли обратно. Это была просто картинка. Пошли. Нам надо прочитать ту книгу, чтобы узнать о "Голландце" побольше.
   - Он снова меня превратил...- выдавил Рич, продолжая смотреть в одну точку.- Он будто специально мучает меня. Что ему от меня нужно, Эд?!- почти выкрикнул он.- Я не пойду туда, мне плохо. Иди сам, я лучше здесь подожду, здесь малолюдно и темно. А туда я не пойду.
   - Да пошли. Ты же и так превращался.- Эд не отпускал руку друга.
   - Превращался... Раз в несколько дней. А за сегодня это уже третье превращение!
   - Да это просто совпадение.- Эд потянул Рича.- Должно быть, тот, кто рисовал картинку, плавал на корабле, к которому когда-то близко подплывал "Голландец", и запомнил его.
   Рич долго думал.
   - Хорошо.- наконец согласился он.- Только пообещай, что если вдруг со мной что-то произойдет там... Или если ты что-то неладное почувствуешь - беги.
   - Ладно.- Эд кивнул. Конечно, бросать Рича он не собирался, но сказал это для его спокойствия.- Если хочеш, не заглядывай в книгу, я все прочту сам.- предложил он. Рич согласно кивнул.
   В огромном зале с высоченными полками до самого потолка мальчишка устроился в уголке и с нескрываемым волнением прислушался к каждому слову, тихо произносимому Эдвардом.
   - Филип Вандердеккен, называемый моряками не иначе как "проклятый капитан", известен вот уже более двухсот лет.- начал тот.- Ого! Началось все тогда, когда он, после успешной торговли, возвращался домой, в Голландию.
   Рич поежился, почувствовав внутри ледяной холод.
   - Ну а дальше, дальше...- сам не заметил, как попросил он, не отводя глаз с черного переплета книги.
   - По преданию, около мыса Доброй Надежды Вандердеккен попал в полный и продолжительный штиль. Сначала он возносил Господу молитвы о ветре, однако после трехдневного стояния, отличаясь горячим нравом, моряк якобы обратился к Дьяволу с просьбой дать ему нужный ветер.- Эд пересказывал Ричу то, что тот уже слышал от самого Вандердеккена.- Дьявол позволил Вандердеккену преодолеть мыс, но наложил на него проклятие, по которому тот сможет умереть только на берегу, а к берегу пристать никогда не сможет. С тех пор Вандердеккен плавает по морям и забирает к себе на корабль утонувших моряков.- Эд покосился на Рича и перевернул страницу, мальчишек обдало облако пыли.- Но молитвы, возносимые Вандердеккеном в первые три дня, также были услышаны: из-за них ему было сделано послабление, и раз в пятьдесят лет он может пристать к берегу там, где...- Эд вчитался внимательнее.- Не видно, где. Буквы стерлись
   - Где...- мгновенно потеряв голос, просипел Рич.- Где?- его аж колотило от волнения.
   - Давай думать, где.- Эд еще раз попытался прочитать слово, но после неудачи отложил книгу в сторону.
   - А дальше там ничего не написано?- спросил Рич с надеждой. что тайна кроется впереди.
   Эд еще раз открыл книгу и обежал глазами следующие страницы.
   - Нет, там только "причины возникновения легенды" и "явления, которые моряки могли принять за корабль-призрак".- с разочарованием сказал он.
   - Ну и что делать?- вздохнул Ричард.- Может, у этого спросить?- он показал на худенького старичка, стоявшего неподалеку и рывшегося в толстенной книге, погрузив в нее нос по самые очки.
   - Вряд ли.- Эд тоже вздохнул. И тут же воспрянул:
   - А вот у дядюшки - можно! Вдруг он знает? А если и не знает, то посоветует, где найти!
   - Ну тогда идем! Чего ждем-то?- Рич схватил книжку и поспешил к выходу.
   - Стой, книгу-то куда?- Эд забрал фолиант у шустрого товарища и вернул на полку.- Теперь идем.
  
   Рич кивнул. Он был слишком взволнован, чтобы рассуждать о таких тонкостях.
   - Побежали.- сказал он.
   Эд постарался, чтобы они вышли из библиотеки как можно тише и спокойнее - кто знает, вдруг им придется еще вернуться сюда - но на улице тоже рванул к церкви что было силы.
   - Послушай, Эд...- Рич совершенно не запыхался от быстрого бега, что было неудивительно - для того, кто не дышал.- А если проклятие снять все-таки не удастся? Тогда что?
   - Просто не думай об этом.- посоветовал Эд, который, напротив, быстро взмок.
   - А в этом... В книге... Во всем этом есть какой-то ключ, да? Если мы узнаем, где он может приставать к берегу и когда, то...
   - Слушай, давай обсудим это вместе с дядюшкой.- взмолился Эд.
   - Ох...- Рич сообразил, что другу не так удобно говорить на бегу и смутился.- Прости, Эд.
  
   Отец Томас встретил мальчишек уже на крыльце своего дома - небольшой пристройки, находящейся сбоку от церкви.
   - Узнали что-то важное?- спросил он, увидев их взволнованные лица.
   - Да!- выдохнул Эд.- Дядя, мы...
   - Мы узнали, что раз в... В... Во сколько там, Эд?
   - В пятьдесят лет, вроде бы...- Эд никак не мог отдышаться.
   - Да, что он может приставать к берегу! Но мы не узнали, где...
   - Да, там затерто.
   Отец Томас постучал пальцами по перильцу.
   - Может приставать к берегу... Вы думаете, это может помочь в вашем деле?- он распахнул дверь и пригласил мальчишек зайти внутрь.- А если он пристает у себя в Голландии? Или где-нибудь далеко, в Африке или Азии? Да мало ли где?
   - Здесь что-то не так...- у Рича внезапно застучали зубы.- Я... Я чувствую это. Я связан с ним, понимаете? Все еще связан! Мне все время кажется, что он рядом! Я иногда боюсь закрывать глаза, потому что...- он смущенно всхлипнул,- Потому что мне чудится, что когда я открою их, я буду снова на его корабле... А сегодня... И эта картинка там... Он там как живой... Ой, ну, то есть, как настоящий.
   По щеке Рича скатилась одинокая слеза, но он ее не почувствовал. Сейчас он не был живым... Впрочем, будет он полностью мертвым, плакать бы он тоже не смог. Он был наполовину жив и наполовину мертв.
   Отец Томас только вздохнул:
   - Может, ты и прав... Что-то есть во всем этом... Такое, непонятное. Даа... Тебе бы настоящего экзорциста, мальчик мой, а не такого старого дилетанта, как я...
   - Дядя...- укоризненно посмотрел на священника Эд.- Ты справишься.
   - Мы справимся.- поправил его уже спокойный (внешне) Рич.
   - Хотелось бы верить...- снова вздохнул отец Томас.
  
   Ночь выдалась на редкость беспокойной. Грозовые тучи еще вечером угрожающе нависли над городом, закрыв дневное солнце, а теперь, когда перевалило заполночь, разразилась настоящая буря. Ветер гнул деревья, дождь барабанил по земле с такой силой, что немногим прохожим казалось, что к утру на мостовой останутся выбоины от капель; все, у кого не было причины задерживаться, спешили по домам, все, у кого эта причина была - мечтали скорее освободиться и тоже перебраться куда-нибудь, в относительно сухое место.
   Рич, голый по пояс, сидел на крыльце домика. Дождь не только не доставлял неприятностей его мертвому телу, но и даже был приятен. Пресная вода смывала соль, казалось бы, намертво въевшуюся в кожу мальчишки, а может, он просто уже привык к тому, что кругом должна находиться вода. Как и все моряки, он не слишком уютно чувствовал себя на суше - впрочем, терпимо, возможно, потому, что все-таки не обладал стажем в несколько десятилетий, как иные.
   Если бы Рича в этот момент спросили, о чем он думает, он бы навряд ли ответил - скорее всего, он даже и не размышлял о чем-то особом, просто сидел и смотрел в дождь. Вдали грохотали громы, блестели молнии, но досюда они еще не дошли. Здесь Рич чувствовал себя удобнее, чем в доме. Там отец Томас постелил ему матрас - третьей кровати в доме не нашлось, но зачем покойнику спать? Точнее, не зачем, а как? И Рич сидел на крыльце, подставив дождю голые плечи и неподвижно глядя в глубь бушующего ливня.
   В это самое время неподалеку оттуда, в порту, несколько запоздалых моряков, коротающих время под крытым навесом, испытали чувство легкого беспокойства. Да и немудрено - уже через пару минут они отчетливо видели приближающийся к берегу корабль. Казалось, что буря вообще не задевает судно - капли и порывы ветра, будто бы проходили сквозь него. Моряки взволнованно привстали, пытаясь разглядеть корабль, а когда тот подошел совсем близко, некоторые даже рискнули вылезти из-под своего укрытия и попытаться докричаться до экипажа странного судна. Но их попытки успехом не увенчались. И только когда судно пристало к берегу окончательно, моряки поняли, что самое правильное - уносить отсюда ноги, причем чем быстрее, тем лучше. "Летучий Голландец" - гласило название на борту корабля.
   Если бы Эд или Рич были тут, они бы немедленно узнали проклятый корабль... Но они бы удивились переменам, произошедшим с ним. Дело в том, что корабль потерял все признаки своей обветшалости. Паруса вновь были целыми, гниль и трещины куда-то ушли с бортов. Более того - сами матросы корабля теперь выглядели живыми, и только по немигающим белесым глазам в них можно было распознать покойников.
   Капитан Вандердеккен, морщась, сошел на берег. Его шатнуло. Как же он отвык от суши...
   - Моя ночь настала...- прошептал он, и, в сопровождении пяти мертвых рабов (остальные остались возле корабля, так же, как и Рич не обращая никакого внимания на дождь) направился куда-то вглубь города.
  
   Рич шевельнулся и ошалело огляделся по сторонам. Что-то у него в сердце кольнуло... Как-то особо кольнуло, не по-живому.
   - Сколько времени я уже сижу тут?..- пробормотал он, отряхивая волосы и поднимаясь. В дом идти не хотелось, гулять по улицам было страшно - вдруг заблудится. Хотя... Когда еще ему гулять, как не ночью, в дождь? Сейчас-то уж точно ему никто не встретится. Рич усмехнулся - если он сейчас все-таки наткнется на кого-нибудь, бедняга будет заикаться до конца своих дней. Нет, ему определенно стоит размяться...
   Однако дойдя до ограды, Рич отпрянул - прямо из-за угла рамеренным шагом выходил... Вандердеккен собственной персоной. Мальчишка попытался шмыгнуть обратно, но было поздно: проклятый капитан заметил его.
   - Ты...- выпучив глаза, резво метнулся Вандердеккен к Ричу.- Ты...
   - Так вот, значит, где и когда вы пристаете к берегу, капитан.- с ехидной улыбкой отметил Рич. Ему почему-то совершенно не было страшно.
   - Почему ты... Почему ты не мертв?!- кипел от ярости капитан.
   - Ну, я-то как раз мертв.- Рич качнул плечом.- А вот вы, капитан, выглядите неплохо. Это вы кровь пьете, чтобы молодость себе возвращать, или еще что-то?
   - Да ты...- Вандердеккен хотел схватить Рича, но тот ловко увернулся.
   - Смешно, правда?- Рич поглядел на капитана.- Я мертв, а вы живы. Очень смешно.
   - Да, пожалуй, ты прав...- капитан внезапно остановился. Его лицо перечеркнула злобная улыбка.- Ты совершенно прав, мальчик. Ты, кстати, как-то спрашивал, есть ли какой-то ключик от моего проклятия... Так вот, такой ключик есть. Как ты относишься к тому, чтобы стать новым капитаном моего корабля, а?- Вандердеккен усмехнулся.
   - Что?!- воскликнул Рич, моментально меняясь в лице.
   В небе загрохотало - в этот раз над самой головой у Рича (или Вандердеккена?). Дверь распахнулась, и на пороге показался сонный Эд - видимо, его разбудили голоса и гром.
   - Рич, что ты... Иди в дом...- он осекся, увидев Вандердеккена.
   - Схватить его!!- немедленно рявкнул тот, указывая на младшего мальчишку своей вечно сияющей шпагой. Двое мертвецов молниеносно вскочили на крыльцо и обездвижили Эда, для верности приставив к его горлу кинжалы.
   - Отпусти его.- вновь спокойно произнес Рич.- Тебе не нужен он. Тебе нужен я.
   - Верно.- Вандердеккен кивнул.- Но он будет гарантом того, что я могу доверять тебе. Ты уже который раз каким-то образом ускользаешь от меня, юлишь и выдумываешь что-то... Но ты не сможешь больше делать этого, если нож моих головотяпов будет в опасной близости от горла твоего дружка.
   - Чего тебе надо?- к несчастью, побледнеть больше, чем сейчас, Рич уже не мог. Его банально загнали в ловушку, и он не знал, что делать... Эх, кто же просил этого Эда вылезать на крыльцо посреди ночи, кто просил его самого сидеть под дождем?..
   - Заключить с тобой сделку.- Вандердеккен довольно усмехнулся и со щелчком вложил свою саблю обратно в ножны.- Видишь ли, как ты правильно сказал, именно в это время и именно в этом месте я пристаю к берегу. Да... Это - моя ночь, единственная ночь за очень, очень долгий срок... Но пока она длится - я могу стать смертным... Для этого мне нужно, чтобы место капитана "Летучего Голландца" согласился занять кто-то другой, но при этом тот, другой должен быть мертвым. Непростая задачка, не находишь? Однако этой ночью все сложилось очень и очень удачно.- капитан хохотнул.
   - Если этой ночью ты человек... Почему ты не попытаешься убить себя?- Рич лихорадочно думал, что же он может предпринять.
   - Я не человек.- процедил капитан, вмиг помрачнев.- И я не смертен. Пока. Даже в эту ночь.
   - А ты проверял?- Рич поднял бровь.
   - Будь уверен, проверял. Говорят даже, есть какие-то условия, при которых я могу умереть, но... Зачем их искать, если выход лежит на поверхности?
   Эд на крыльце тяжело сглатывал, боясь вымолвить слово - кинжалы матросов-мертвецов все так же упирались ему в горло, грозя проколоть кожу.
   - Значит, если я приму твои условия, ты отпустишь Эда...- Рич исподлобья смотрел на капитана.- А откуда мне знать, что ты сдержишь свое слово?
   - Мальчик, мы не заключаем пари в пиратской пивнушке.- чуть усмехнулся Вандердеккен.- Мы подпишем Договор. После чего все будет зависеть уже не от нас.
   - И я вечно останусь мертвецом?
   - И ты будешь вечно плавать на мертвом корабле и собирать души и тела утопших моряков, перед этим лично пуская их на дно.- уточнил капитан.
   - Никогда!- непроизвольно вырвалось у распахнувшего глаза Рича.
   - Ну, как знаешь...- Вандердеккен махнул рукой матросам.
   - Стой!- Рич бросился сначала к Эду, потом к Вандердеккену, не зная что предпринять. Капитан остановил матросов повторным взмахом руки и хищно улыбнулся:
   - Похоже, у тебя нет выбора, юнга. Насколько я тебя знаю, ты никогда не допустишь смерти дружка, а значит...
   - Да.- Рич отпустил голову и шагнул вперед.
   - Отлично.- капитан стал совершенно серьезным и достал откуда-то лист бумаги - старый и просоленный настолько, что ему даже не вредили дождевые капли.- Договоры подобного рода, как ты, должно быть, знаешь, принято подписывать кровью. Из всех, кто здесь стоит, кровь есть только...- он указал пальцем на Эда.- Эй вы, подведите его.
   - Нет, ты не...- Рич вскинулся.
   - Да не бойся, я просто уколю ему палец.- поморщился Вандердеккен.- Тебе сейчас не о том стоит думать... Ты стоишь на твердой земле последний раз за пятьдесят лет.
   Эда, которого подвели к Вандердеккену и Ричу, била нервная дрожь.
   - Рич, не подписывай это...- пробормотал он.- Ты понимаешь, с кем заключаешь договор?
   - Понимаю.- кивнул Рич.- Видно, ничего не попишешь, проклятие все равно не снять. Пускай хотя бы ты будешь жив.
   - Я... Жив... Вот!- Эд резко вздрогнул.- Если я буду мертв, ты не подпишешь эту бумагу, и...- он ловко высвободил левую руку и потянул на себя кинжал, которым Вандердеккен собирался проколоть ему палец. По тротуару закапала кровь.
   - Эй, не дури...- Рич стал вырывать у друга оружие, за ним присоединился и Вандердеккен.
   - А дружок у тебя упертый...- усмехнулся капитан, но тут они не выдержали и все вместе рухнули на землю. Мертвецы-матросы, не получавшие прямого приказа, поднялись и отошли в сторону, а Вандердеккен, Рич и Эд продолжили кататься по мокрым булыжникам мостовой, вырывая друг у друга кинжал. На лист бумаги внезапно закапала кровь - Эд вскрикнул, похоже, порез был глубокий.
   - Отдай... Нож...- прохрипел в ярости Вандердеккен.- Отдай... Мне... Нож... Ах!!!
   Внезапно мертвый капитан дернулся и затих. По слабо вздымающейся груди было видно, что он еще дышит, но почему-то без сознания.
   - Что случилось?- поднял брови Рич.
   - Смотри-ка...- Эд поднялся с колен.- Лист, договор. Он разорван... Там, куда попала моя кровь, он порвался по этой линии.
   - А капитан?- Рич тронул босой ногой постанывающее тело Вандердеккена.
   - Он... Напоролся на нож?!- изумился Эд.- Но он же говорил, что...
   - Я... Говорил...- внезапно раскрыл глаза Вандердеккен.- Что есть еще какой-то способ... Нужно было порвать договор, а для этого... Невинная кровь... Как все просто, как все было до ужасов просто...- и проклятый капитан зашелся в хриплом, сипящем хохоте.- Я же говорил... Что твой дружок упертый...- он с шумом выдохнул воздух и затих.
   - Что-то меня мутит...- Рич пошатнулся и внезапно упал вслед за Вандердеккеном, крепко ударившись головой о булыжник. Последней его мыслью было то, что это больно.
  

Эпилог

  
   Рич не сразу понял, где находится. Во время отключки ему чудились то "Голландец", то "Королевский лев", то ночной берег с хищниками, а то и вовсе какие-то невообразимые места.
   - Мама... Где я?- он со стоном потрогал лоб - голову закрывала плотная повязка.
   - Лежи.- к постели быстро подошел отец Томас.- Тебе нужно лежать, если ты не хочешь отправиться на тот свет сразу после воскрешения.
   - Так у нас получилось?!- не смотря на приказ священника, мальчишка подскочил в кровати.
   - Лежи, я сказал.- отец Томас твердой рукой уложил Рича обратно.- Получилось. Эд разбудил меня среди ночи и вывел под проливной дождь, чтобы я обнаружил возле храма несколько трупов и одного тебя - живого, хоть и сильно израненного. Все твои дыры и царапины мгновенно закровоточили, хорошо, что они уже успели порядков зарости. Хотя твое горло все еще вызывает у меня опасения...
   - Куда вы дели тело Вандердеккена?- поинтересовался Рич.
   - Оно истлело буквально за несколько минут сразу после своей смерти, как и тела его мертвых слуг.- отец Томас присел возле кровати.- Остались лишь несколько костей, которые я собираюсь похоронить, да еще вот это.- он показал на стену, где висела совсем не вписывающаяся в интерьер спальни скромного священника сабля - сияющая сабля капитана Вандердеккена.
   - Ааа...- Рич откинулся на подушку, но тут же снова вскочил:
   - А Эд? Что с ним?
   - Отделался порезом.- успокоил его отец Томас.- Хотя глубоким, шрам останется на всю жизнь... Он побежал в лавку, за маслом... А вот и он!
   - Рич!!!- раздалось от порога комнаты, и Эд, роняя на пол вышеупомянутое масло (к счастью, его дядюшка успел подхватить бутылку), кинулся к лежащему на кровати другу.
   - Осторожнее.- отец Томас усмехнулся.- Не забывай, что теперь ты можешь его задушить.
   - Ай... Эд, и правда. Ты невыносим.- Рич широко улыбался.
  

Еще один эпилог

  
   Океан просто дышит легендами.
  
   Время меняется, люди становятся все более недоверчивы к чудесам и тайнам. Некоторые истории, которые рассказывают в кабаках старые пираты, поднимаются их более молодыми собратьями на смех: мол, такого и быть не может. И как знать, может быть, та нелепая сказка, над которой молодой пират из Леона так смеялся с утра, еще полвека назад, а то и меньше того, была самой грозной легендой всей округи. А может быть, уже этим вечером смешливый моряк падет жертвой этой или другой легенды?
   Не смейтесь над легендами о кракенах, русалках, гигантских сельдях или кораблях-призраках.
   Особенно над легендами о кораблях-призраках.

 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  А.Субботина "Плохиш" (Романтическая проза) | | Д.Коуст "Золушка в поисках доминанта. Остаться собой" (Романтическая проза) | | И.Смирнова "Проклятие мертвого короля" (Приключенческое фэнтези) | | А.Енодина "От судьбы не уйдёшь?" (Короткий любовный роман) | | О.Гринберга "Краткое пособие по выживанию для молодой попаданки" (Приключенческое фэнтези) | | В.Колесникова "Влюбилась в демона? Беги! Книга вторая" (Любовное фэнтези) | | Д.Сойфер "На грани серьезного" (Женский роман) | | А.Минаева "Академия Галэйн-2. Душа дракона" (Приключенческое фэнтези) | | М.Атаманов "Искажающие реальность-2" (ЛитРПГ) | | М.Рейки "Прозерпина в страсти" (Современный любовный роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"