Lazyrat: другие произведения.

Золотой Лис. 1 и 2 часть

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 6.21*13  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Фэнтези.


   - Аргх-х...
   Скелет трясся и скрипел. Невесть сколько десятилетий или даже веков он пролежал неподвижно, непобеспокоенный никем и ничем. Лежал и лежал себе, уставясь в непроглядную темноту столь же чёрным взором. И кто знает, какие видения, какие грёзы посещали его в стылой неподвижности подземной пустоты?
   Так он и покоился смирнёхонько, покуда однажды его не пробудило и принудило к действиям старое проклятье. Наверное, потому, паскуда, он сейчас и сыпал пылью так, что нестерпимо хотелось чихнуть. В чёрной глубине его глазниц иногда вспыхивали зеленоватые огоньки, и тогда казалось, что ощерившийся череп с интересом присматривается к замершему перед ним в готовности человеку.
   Хотя, что там всматриваться? Обыкновенный расхититель гробниц, каковые нет-нет да забредают даже сюда, на нижние ярусы старой гномьей крепости Дарнмут. Чуть выше среднего роста, в линялом длинном плаще, подчёркивающем напружинившуюся готовность худощавой фигуры. Если б не еле заметная горбинка носа и аккуратные черты молодого сероглазого лица, ничем бы он и не отличался от местных, обычно чуть более низких, круглолицых и шумных бородачей...
   - Откуда ж ты взялся, такой резвый? - живой сплюнул на грязный пол и с шипением потёр разнывшийся от неудачно пропущенного удара бок.
   Если б костяк умел думать и даже говорить, он возможно, и ответил бы. Так мол, и так - я такой же невезучий бродяга вроде тебя самого, некогда вляпавшийся в ловушку и за века истлевший до скелета... но костяк того не умел. Впитавшееся за долгое время в кости поток проклятия сейчас принуждал эти старые мощи к одному-единственному действу: со всею возможной резвостью охранять свою территорию.
   Наверняка к тому ещё примешивалась толика ненависти, которую обитатели той стороны не-жизни традиционно испытывают к живым. Возможно даже, ещё и желание немного закусить свежатинкой, горячей и живой плотью - но разве ж этот скелет скажет? Нежить, трупяк, что с него взять...
   Посох в руке мужчины качнулся влево-вправо изучающим движением - как отреагирует этот трухлявый костяк? Хотя изделие и было куда больше похоже на обыкновенную прогулочную трость, нежели на оружие и инструмент чародея, магией от него ощутимо потягивало. Во всяком случае, голова скелета послушно качнулась из стороны в сторону, следя за блестящим навершием с несомненным интересом.
   - Ах вот оно что, драконов не любишь? - живой хрипло рассмеялся.
   Ситуация сложилась тупиковая. С одной стороны, скелет не мог далеко отойти от места своей давнишней кончины, вокруг которой старое проклятие гномов поддерживало в нём это извращённое подобие жизни. А с другой, домогавшийся валяющихся там скромных сокровищ пришлый тоже оказывался не в состоянии проникнуть к вожделеемым им предметам.
   Он краем глаз бросил мимолётный взгляд туда же, в навершие, и на его грязные губы выползла улыбка. Дракончик, в форме которого и была сделана рукоять, казалось, ожил. Трость в руке мелко дрожала от еле сдерживаемого гнева, отчего маленький символ, казалось, пылал праведным гневом и тоже порывался ринуться на врага. Нет, определённо, у сгинувшего невесть когда драконьего племени наверняка имелись свои счёты с неупокоенными. И от древности та взаимная ненависть отнюдь не истлела...
   Посох-трость раскачивался всё сильнее, а за ним в противоположные стороны раскачивался и невесть что удумавший живой. Если бы у скелета имелись глаза, он без труда следил бы за обоими. Но, за неимением таковых, черепушка усердно пялилась на более близкий и потому сочтённый более опасным предмет.
   Ах, незадача! Из свободной ладони вырвался и укатился вперёд слабо скрипящий, сыплющий зеленушными искрами предмет. Мужчина, словно пытаясь поймать его, прыгнул за ним вперёд-в-сторону.
   Скелет с весьма похвальной резвостью ринулся наперерез. М-да! С соображаловкой у него откровенно оказалось туговато, при такой-то гулкой пустоте в голове! Потому что пощёлкивающая костлявая нога в очередном шаге наступила на обронённый предмет, над назначением которого скелет задуматься просто не сумел. Ведь даже для живого было бы трудновато думать о трёх вещах одновременно.
   Тут же взвился лёгкий дымок, мгновенно охвативший всего неупокоенного. В его клубах тот затрясся словно в припадке, и с жутким, душераздирающим хрустом стал оседать вниз.
   - Не хотелось расходовать костегрызку, однако ничего не поделаешь! - выдохнул заходящийся от утомления голос.
   Грабитель спокойно замер, оперевшись на трость и с любопытством наблюдая, как заряженный капкан в несколько мгновений пожрал скелет, выплюнул по сторонам груду перемолотой в щепу костяной трухи. Говорят, во времена войн за третий престол магики делали таковые ловушки и на живых. Щедро разбрасывали их на тропах, ставили на дорогах и даже городских или сельских улицах, и немало народу сгубили они...
   Вот и всё. Мужчина спокойно подобрал разрядившуюся ловушку, которая успокоилась и сейчас больше походила на железное кольцо с зубчиками, отдалённо напоминая этим корону. Он брезгливо отряхнул её и спрятал во внутренний карман. Это ж опять придётся несколько вечеров сидеть, заряжать скупо восстанавливающейся магией ненасытную утробу устройства. Или заплатить одному знакомому магу-с-патентом, частенько сквозь пальцы глядевшему на подобные мелкие шалости. Хотя, надо признать, оно того стоило. Путь теперь свободен, осталось собрать, что там блестит сквозь поднятую всей этой вознёй пыль - и потом лишь долгий путь наверх, а там и домой...
  
  
   Часть I
  
   Глава 1 Гончие псы Судьбы
  
   Со стороны наверняка казалось, что это просто обычный путник торопился к ещё незакрывшимся на ночь городским воротам, иногда щурясь на заходящее солнышко. Был он ладно скроен и чуть худощав, что свойственно обычно людям возвышенных профессий... или хорошим фехтовальщикам. Впрочем, болтающийся балахоном длиннополый серый плащ скрывал мелкие подробности от досужего или даже любопытного взгляда. Замечался лишь небольшой посох, закинутый на плечо, да болтающаяся на нём котомка.
   Иногда его обгоняли повозки, чьи лошади, уже завидя впереди долгожданный конец пути, невольно прибавляли хода. А по сторонам зеленели поспевающим жнивьём лоскутные пейзанские поля, раскинувшиеся вокруг единственного на всю округу города виноградники, и в нескольких местах подходили почти к самым изъязвлённым от времени стенам. Из-за тех уже вырастали навстречу серым глазам золотящиеся в закате островерхие крыши и шпили, а вон и башенка ратуши с неизменно развевающимся наверху синим с золотом стягом славного и древнего баронского рода Шарто.
   Справедливости ради стоило отметить, что всего баронства тут имелся лишь город с одноименным названием да пара десятков притулившихся по окрестностям деревень. Впрочем, в таком пограничье и то нормально. Раскинувшиеся к полуденному востоку и полудню Дикие земли мало того, что никак не давали наложить на себя цепкую лапку их благородий, но ещё и сами наседали на места обжитые. То неведомыми монстрами, то ордами диких и оттого вдвойне более опасных полуразумных существ. А то и вовсе уж чем непонятным, не к ночи будь помянутым.
   Говаривал кое-кто знающий из стариков, что так было не всегда. Что ж, в такое охотно верится - это вдали от границы люди на смех подымают всякие байки. А здесь народ больше уповал на закованную в железо баронскую дружину да мелкое, прадедовское, упрятанное до поры по захоронкам колдовство.
   Ридд неспешно вышагивал к уже близким воротам, раздумывая о двух вещах сразу. Нет, первый-то предмет размышлений путника, отмахавшего хороший конец, угадать в общем и несложно. Добраться до постоялого двора дядюшки Флетчера, отставного сержанта королевских войск, да поглотав наскоро ужин, наконец дойти до комнатушки под самой крышей - и наконец забыться в беспробудном сне хорошо поработавшего человека.
   Зато второй предмет, так занимавший мысли Ридда, оказывался хоть и менее заметным, но человеку сведущему куда более важным, нежели долгожданный отдых. Обычно-то как? Примелькается некий предмет или явление до того, что уже и не замечаешь его в повседневной суете. Но стоит только ему исчезнуть, как то сразу бросается в глаза и вынуждает холодеть в нехороших предчувствиях...
   - Привет, парни, - Ридд привычно продемонстрировал стражникам болтающийся на запястье тонкий медный браслет, означавший несомненную принадлежность к гражданам города Шарто.
   А равно и многие, проистекающие от того привилегии. Вот и сейчас, не платя входной пошлины, он шагнул было в полутьму проёма ворот, цепко и незаметно прицениваясь взглядом в поисках возможных непонятностей. Так и есть - десятник поманил его одним взглядом.
   И громко ворча на летнюю жару да проклиная чрезвычайно досаждающих по сей причине насекомых и цветочных эльфочек, Ридд вильнул в сторонку и очутился за спинами занятых досмотром каравана стражников.
   - Что там, Питт? - лениво и с виду расслабленно поинтересовался он у вроде как по малой нужде отошедшего от своих десятника.
   Здоровенный и дюжий парняга дёрнул щекой, завозился и в самом деле зажурчал струйкой по замшелой каменной кладке.
   - Заметил уже, мастер Ридд, что на ратуше королевского флага нет?
   Разумеется, это и был тот самый, второй предмет размышлений Ридда последние полчаса. Означать это само по себе могло что угодно. Его светлость барон мог по некой причине объявить мятеж или просто неповиновение королю; сам столичный град Нахтигейл мог просто провалиться в неведомые подземные глубины; да хоть бы и всё расположенное на полночь и закат королевство в одночасье сгинуло в роковые пропащности - да мало ли что?
   Ридд молча кивнул. Окинув взглядом окружение, он удостоверился, что особей мадамского полу поблизости не имелось, и себе с удовольствием принялся избавляться от лишней влаги.
   - Пришла в полдень весть - вроде как наш пресветлый король преставился, - ровным и невозмутимым голосом проронил десятник и лишь потом мазнул по собеседнику настороженным взглядом.
   Ах вот оно что! А ведь, не зря, не зря беспокоился всякого повидавший Питт! Коль трон опустел, смуты с дракой тут даже и ждать не придётся. И какой беспредел начнётся на дальних границах королевства, и гадать нечего - все сдерживаемые до поры обиды и ненависть сразу же выплеснутся жаркой, кровавой волной.
   Ридд призадумался, неспешно зашнуровывая брюки. С полночного заката к баронским землям примыкали владения графа Мейзери. Впрочем, тут ещё спорно, что к чему примыкало - граф выглядел побогаче и посолиднее. А вражда между обеими старинными родами оказывалась старинной, любовно и терпеливо взлелеянной.
   - Граф такого шанса не упустит... - негромко отозвался Ридд, упрямо не поднимая на знакомого и почти друга взгляд.
   Тот не торопил, понимал и сам. Потому что свара меж их благородий то дело привычное и даже вроде как освящённое веками. Но с другой стороны, не станут два вельможи ратиться в чистом поле - силёнок и деньжат собрать полноценную армию тысяч хотя бы в пять ни у кого из них не хватит. А с малым отрядом осаждать защищённый стенами и башнями город, то дело и вовсе гиблое. Но что без мордобоя и даже зашибленных не обойдётся, то уж и дураку понятно.
   Но куда большее опасение вызывало издавна мозолящее воображение и смущавшее умы соседство с другой стороны. С восхода к баронству примыкали малопонятные и почти незаселённые владения такого себе старичка-волшебника. Да вот только, поговаривали люди знающие, что дедок тот уже который век небо коптит - да не за просто так.
   Нет, конечно, земли того чародея вовсе не были пустыми. Хватало и лесов, и полей, и развалин прошлого. Но обитала там вовсе не привычная людям живность, а такое, что ближе к ночи и упоминать не стоит. А если кто из живых очевидцев о том вещать принимался, то в конце концов у всех от страху начинали зубы лязгать - по всему выходило, что тот старый гриб с чёрным и запретным не просто балуется, а очень даже якшается.
   - А некромансер или кто он там... посмотрим, - Ридд затем шепнул, что раньше времени подымать шум не стоит - а вот пока что снести в ухоронки что поценнее да проверить оружие будет нелишним. - Если что узнаю, сообщу.
   Столь близкое знакомство личности весьма подозрительной, коей добропорядочным обывателям представлялся молодой и энергичный Ридд, с почтенным десятником баронской стражи объяснялось весьма просто. Пять лет тому, когда совсем ещё молодой парень только приехал в эти столь отдалённые от центра королевской власти места, он с юным и нагловатым Питтом сразу повздорил. Ученик солдата и пришлый невесть кто - парни долго и с упоением тузили друг дружку кулаками... а потом вдруг обнаружили себя уже сидящими на берегу ручья чуть не в обнимку и мирно цедящими пиво.
   Ибо в ходе драки ни тот, ни тот не только не порывался сыпать песок в глаза, делать подножек и прочих увёрток подлого люда, но даже ни разу и за нож не схватился... а оружие, хоть и не боевое, у обоих при себе имелось. Потом Ридд как-то выручил отца своего товарища, у которого в кузнице случился пожар - ссудил втихомолку мешочком с кое-каким приятным на слух содержимым. Мало того, ещё и с отсрочкой на неопределённый срок, и даже без процентов, что по нынешним временам почиталось чуть ли не блажью...
   - Ну а ты как? - Питт затем строго прикрикнул на новобранца, чтоб тот не ленился, и вернулся вниманием к товарищу.
   В ладони Ридда словно сама собой объявилась монета. Да не простая - от одного её вида у десятника сами собой полезли на лоб синие глаза. Гномья, старинная, старше даже чем сам город - такую в здешних бедноватых местах даже и продать-то трудно.
   - Удачно нынче обернулся. Это сестре твоей - вроде ж замуж за Лукаса-бондаря собирается? Пусть ваш батя в ожерелье невесты вставит.
   Здоровенный десятник не сразу справился с удивлением, но монета исчезла в его ладони с таким проворством, словно её там никогда и не было.
   - Гм! Спасибо. Рисковый ты парень, Ридд - шляться по гномьим развалинам... А, ещё, чуть не забыл - вместе с королевским гонцом приехал какой-то хмырь из Храма, но подробностей не знаю, - Питт почесал кое-как бритый подбородок и совсем уж тихо добавил, что он этой ночью с десятком в смене. - Если надумаешь уходить из города, давай через мои ворота, тут парни свои, выпущу и забуду.
   Ридд смотрел в блестящие в полутьме глаза приятеля и молча улыбался. Нет, дружище - долгов за мной нет, и розыскные листы по мою душу не писаны. А что старый хрыч Арнед третий, долгонько сидевший на троне и старательно мутивший воду, наконец преставился - то даже и к лучшему. Уж теперь хоть и незаконному, но всё же отпрыску мятежного барона Фернандо, казнённого некогда на Королевской площади, можно вздохнуть хоть чуточку свободнее... но, вслух он ничего такого не сказал.
   Конечно, от папеньки-гулёны досталась твёрдая рука и крепкая стать, что не раз выручало в трудную минуту. А от дочери сельской травницы, приходившейся Ридду матерью - кое-какие порою вовсе даже и небезобидные способности по части дел тайных. И хотя выучиться удалось лишь владению оружием, сам отпрыск считал, что ему ещё повезло. Уж могилки старших братьев, законных сыновей барона, давно муравушкой поросли. А он вот он, жив-здоров, и даже иногда судьбу за дойки хватает...
   - Нет, то не по мою душу. Сейчас, наверное, вряд ли кто вообще обо мне настоящем знает, - Питт выслушал молча и лишь кивнул на эти слова. Приставать с расспросами он, как обычно, не стал. Хоть и выглядел неприлично здоровым парнем, но соображеньем тоже оказался не обделён. Ума хватило не только пробиться в десятники при бароне - но даже на том и остановиться. Вроде не рядовая скотинка, но в то же время не на примете. В наши смутные времена лучше от глаз их благородий подале держаться, верно вам говорю. Одинаково боком выходит и приязнь, и неприязнь людей благородных. Лучше уж потихоньку, но надёжно.
   - Ладно. Но на всяк случай, если в добыче что есть, сбрось, пусть даже по дешёвке, - разумеется, Питт был в курсе занятий своего друга.
   А пару раз даже и подмогал, сославшись перед начальством зашибленным на тренировке или хворающим. Во всяком случае, той осенью они вдвоём банду Хрипатого на меч взяли - а потом честно поделили полученную в ратуше награду за головы лихоимцев...
   - Купеческая гильдия что-то расползлась по домам в полном составе, а банк закрылся как бы на ремонт, - а вот эта вроде и незначащая информация стоила очень многого. Уж торговый люд неприятности загодя чует.
   Кулак Ридда приятельски ткнул в крытое кольчугой плечо товарища, а сам он кивнул на прощанье и опять принялся переставлять ноги. Выйдя из-под арки ворот, прорезавшей всю немалую толщину городской стены, он огляделся, привычно сдерживая движения. Всё-таки, регулярные тренировки с Питтом и жизнь на свежем воздухе сказывались. Но, уж ему-то никак нельзя выглядеть напружиненным и готовым к ежесекундной стычке. Лучше не выделяться из толпы.
   Кое-что, конечно, проскальзывало - но то вполне списывалось на образ этакого молодчика одной из гильдий, не платящих в казну податей. Разумеется, неофициальных и напрочь запрещённых гильдий - воров, наёмных убивцев или распространителей дури. И хотя Ридд всяких даже мимолётных знакомств с тамошней братией остерегался, всё же облику своему уделял большое внимание, и мнение о себе старательно поддерживал как о человеке тёмном. К такому и прицепиться вроде бы не за что, но и он просто так не ударит. Серьёзный парень и себе на уме, в общем, не какая-нибудь базарная шелупонь...
   Ноги, если их оставить вниманием, обладают непостижимым свойством вести своего хозяина накатанным маршрутом. Весь погружённый в свои раздумья, Ридд отстранённо, краем внимания восхищённо следил, как те сами пронесли своего обладателя улицей, сноровисто обходя и старые выбоины в брусчатке, и свежие лепёшки конского навоза. Затем привычно скинули петлю на углу возле шорной лавки - в то время как глаза столь же привычно проверили отсутствие за спиной вроде посторонних и вроде бы как лишних попутчиков.
   Нет, ничего такого... уже подрагивающие от усталости ноги свернули в кривоватый и даже в солнечную погоду полутёмный переулок, которым кратчайшим путём можно было выйти к ремесленному кварталу. А уж за ним, у речных пристаней, и обретался постоялый двор дядюшки Флетчера.
   Ну не любил Ридд ходить кратчайшим путём! Методу эту он перенял у диких животных после долгого за ними наблюдения и прилежного обдумывания. Те тоже почти никогда не ломятся прямой дорогой от лёжбища к водопою или местам кормления. Они словно гуляют. Путают стёжки-дорожки, нет-нет да выходя к своему следу и проверяя - а не крадётся ли кто следом?
   А посему, нежданная встреча пришла спереди - там, где ей, в общем-то, и быть незачем.
   Верхние этажи в этом переулке выдавались над нижними, кое-где и вовсе смыкаясь наверху - так, что хозяйки с разных сторон могли шептаться, даже не повышая голоса. Потому-то внизу и оказывалось вечно полутемно. И вот из этих потёмок наперерез чуть ослепшему со света Ридду плавно и нарочито неспешно выскользнул вертлявый малый с нагловатой рябой рожей.
   Посох словно сам собою скользнул с плеча и качнулся в руках, словно раздумывая - ударить так или же обнажить искусно спрятанный мастером внутри стальной клинок? А сам Ридд в это время уже переместился ближе к глухой стене, прикрывая ею спину, а у ноги мягко звякнула о замызганную мостовую упавшая котомка.
   - Не беспокойтесь, мастер Ридд, - малый старательно показывал пустые ладони, да и таращился в общем-то беззлобно, скорее с интересом.
   Ридд в своё время полностью отклонил любые, иногда очень даже заманчивые, предложения о сотрудничестве с презренными гильдиями, но и сам не задевал их членов. И со временем само собою сложилось молчаливое соглашение: я вас не вижу, а вы меня. Редкие же случаи, когда интересы его пересекались с намерениями городской преступности, удавалось разрешить без лишней жёсткости. Видимо, главы гильдий всё-таки чувствовали за Риддом некую не столько телесную, сколь моральную силу - тем более, что он держал своё слово и в пределах городских стен не работал...
   Суть дела этот словно намазанный маслом парниша изложил быстро и довольно толково. Мол, приехал тут один жрец из столичных храмов, а остановиться изволил как раз в "Рябой курице", где в не сдающейся постояльцам каморке под крышей проживал и сам мастер Ридд. Птица не шибко высокого полёта тот святоша, но и не из рядовых монасей. Как раз очень нехорошая серединка... в принципе, сам он с этой мыслью согласился. Самые опасные в любом деле вовсе не низовые побегушники и не зажравшаяся верхушка - а та самая, тёртая и битая жизнью золотая середина.
   - В любом случае вы, мастер Ридд, сторона. Но будет просьба передать тому храмовнику...
   Стоило крепко подумать, прежде чем связываться с городским отребьем. Но и идти с ними на конфликт тоже не стоило. Потому Ридд раздумывал недолго, старательно дыша через раз от забивающего нюх смрадного дыхания посланника. Это ж каким идиотом надо быть - перед делом натрескаться жареной рыбы с луком, да ещё и с чаркой-другой дешёвого вина! Но просьба выглядела вполне безобидно, и он кивнул.
   - Хорошо, я перескажу тому жрецу ваши слова. Если будет ответ, передам через самого Флетчера.
   И чуть выждав, пока назойливый и неприятный гонец растворится в сумраке переулка, Ридд всё той же с виду неторопливой походкой направился обратно.
   Подальше от теней...
   - Нет, положительно, надо было послушать Питта и сразу удрать из города, - пробормотал Ридд, в глубине души ещё надеясь, что всё обойдётся.
   Ибо и на свету от последних лучей заходящего солнца оказалось, что нежелательных встреч всё же не избежать. На площади, возле бронзового памятника своему деду стоял собственной персоной барон Шарто и взгляд его так красноречиво и испытующе смотрел на вроде и сторонкой намеревавшегося прошмыгнуть Ридда, что тут уже и сомнения отпали прочь - ждут именно его.
   - Не глупи, паря, их милость просто хотят с тобой парой слов перекинуться, - внушительно пробасил здоровенный сержант, шириною своих крытых кольчугой плеч едва не перегораживая весь поворот отсюда на улицу Мастеров, по которой можно было спуститься к реке и заведению дядюшки Флетчера. - И за ножик свой не хватайся без нужды, арбалетчики присматривают...
   А молодой барон, едва ли на пару лет старший самого Ридда, стоял себе у памятника, чуть расставив ноги, и рассматривал подходившего с самым неподдельным, хоть и непонятным интересом.
   - Ты тот, кого называют мастер Ридд? - холодным голосом поинтересовался хозяин и повелитель города, когда сам Ридд приблизился на должное расстояние и кое-как, едва преодолев свою привычку не гнуть спину, поклонился.
   - Да, ваша милость хорошо информированы, - столь же ничего не выражающим голосом ответил Ридд, краем глаза высматривая плотно перекрывшие выходы с площади группки солдат. Надо же было так вляпаться! Без крови и не прорваться. Хорошо ещё, если только чужая будет...
   А барон, казалось, наслаждался своей властью и кажущейся надёжностью ситуации. И единственно выдавала его ладонь, вроде бы случайно лежавшая на рукояти богато изукрашенного меча.
   - Нож, - указал рукой стоявший возле своего господина и сюзерена плюгавенький бесцветный человечек, коего в городе Шарто ненавидели едва ли не больше, чем даже сборщиков податей. А именно, руководитель тайного сыска, неизменно имевшегося при замке каждого влиятельного вельможи.
   Пожав плечами, Ридд выложил свой потёртый кинжал на скамью, на которой днём любили греться старушки или судачить досужие кумушки. Следом пришлось выложить и метательные шарики - этими кругляшками владелец мог при нужде с десяти шагов гвозди забивать. А ночью почти гарантированно бросить на звук и напрочь изуродовать подавшему голос лицо. Потом стилет, притаившийся за голенищем правого сапога, а там и его напарник внутри левого...
   - Ещё оружие есть? - весело поинтересовался барон, когда последней на скамью с грудой вовсе не мирного железа легла трость.
   Ридд показал пустые ладони, а потом легонько изобразил ими особый жест, заставивший барона и его пса легонько нахмурить брови. Ибо означал он, что подавший такой сигнал вовсе не мимоходом изучал кулачный рыцарский бой. А уж настоящие мастера таковой науки снискали себе славу и популярность во всех краях немаленького королевства. И попробуй таковое оружие обнаружь или отними...
   - Ладно, приблизься, - наконец озвучил барон результаты своих сомнений.
   И Рид чуть ли не через пол-площади потащился медленно вперёд, чувствуя просто обжищающие спину и щёку пристальные взгляды арбалетчиков. Ага, двое почти сзади, на чердаке банка, и ещё один притаился за статуей над входом в храм. Грамотно выбрали позицию, ничего не скажешь!
   Вблизи он рассмотрел здешнего хозяина получше. Раньше-то всё как-то случая не выпадало. Крепкий парень, ничего не скажешь - если мечу хорошо обучен, с таким возни не оберёшься. Да мордашка смазливая, и в то же время мужественная, с этакой печатью благородной сдержанности. Девки от таких наверняка просто млеют... хотя, кто их разберёт, юбочниц малахольных?
   - Прежде чем начать разговор, мне хотелось бы узнать, - барон неожиданно запнулся и сделал то, чего подобравшийся Ридд ожидал меньше всего - жестом отослал прочь своего тихаря.
   Наверное, их милость таки вдоволь хлебнул сегодня сладенького и коварного муската с южных холмов, да ещё и летнее солнышко изрядно напекло в дворянскую голову - иного объяснения Ридд попросту не видел. Тем более, что барон выждал, пока его человек уйдёт на достаточное расстояние, и лишь потом продолжил речь.
   - Я хотел бы узнать - отчего это моя матушка настолько хорошего мнения об одном жулике, что взяла с меня слово его не обижать?
   Так и есть! Ох, верно говорил Питт, что однажды выйдет Ридду боком его филантропия. По весне старая баронесса, будучи дамой ещё той, старой закалки, самолично инспектировала дома призрения. И то ли в госпитале инвалидов, то ли в сиротском приюте подхватила лихорадку - да такую, что в полдня едва не сгорела свечой. А как на грех, в ту пору единственный толковый лекарь в городе набрался на свадьбе дочери до такого состояния, что цветом лица мало отличался от покойника. Куда уж тут целительствовать.
   И неминуемо случиться бы беде, но всё свободное время посвящавший чтению Ридд припомнил где-то читанные симптомы той лихорадки. А также тот весьма интересный факт, что никогда она не появляется от естественных причин... короче, голову одному чернокнижнику-самоучке из анархистов резал Питт, а сам Рид в это время едва не загнал коня, пытаясь успеть собрать нужные травки и кое-что из запретного к продаже списка. А уж как потом пришлось провернуть целую операцию, раскрутив молоденькую горничную баронессы и таки заморочив глупышке голову настолько, что та безоговорочно согласилась отнести госпоже склянку с ещё тёплым, слабо мерцающим во тьме эликсиром - то отдельная история. Но белобрысая Камилла таки не подвела, напоила старушку целительским зельем. Так что, теперь та ещё и нас с вами переживёт, попомните эти слова...
   - Не могу знать, ваша милость. Я никогда не разговаривал с госпожой баронессой, да продлят боги её жизнь. И даже ни разу не встречался взглядом, - на всякий случай Ридд ещё раз поклонился, чтобы этот не страдающий отсутствием соображения барон ничего не мог прочесть по глазам.
   - Знаю, - просто ответил всемогущий барон Шарто, которого, несмотря на молодость, в королевстве побаивались недруги и уважали немногочисленные друзья. - А где драконью слёзку для эликсира собирал? На Вороновом холме или кладбище древних?
   Ридд поморщился и мысленно уже начал прокладывать пути прорыва отсюда. Потому что травка, именуемая драконьей слёзкой, росла как на грех в местах с самой дурной славой. И чтобы собрать хотя бы щепоть тех травинок, надо быть совсем уж отчаянной и забубённой головушкой. Потому-то в запретном списке она и числилась в самом начале. Это даже если не учитывать тот факт, что после капельки хотя бы случайно брызнувшего на ладонь сока той травки рука по плечо и вовсе отсохнет...
   - Трое, - невпопад ответил он и пояснил в полыхнувшие удивлением глаза их милости. - Могу прорваться отсюда, но троих солдат придётся положить.
   Это могло бы показаться удивительным, но барон понял. Его голубые и неприлично красивые глаза пробежались по уже сжатой в неимоверно тугую пружину фигуре собеседника, и лишь потом он нехотя кивнул.
   - Не спрашивай, и твой нос уцелеет. Понятно, - вздохнул он. - Но ты не ответил на мой первый вопрос - причём заметь, вежливый и вполне законный.
   В принципе, Ридд и не против был бы осветить кое-какие события прошлого. Уж повелителю пограничного баронства как никому полезно для здоровья знать всякие тонкости, подспудно проистекающие у него под самым носом. Но вот подставлять белобрысую Камиллу, чьи прелести радовали взгляды парней, а по слухам, частенько и лично самого барона в его опочивальне, вовсе не хотелось. Тем более, что та нынче вроде как и на сносях - а значит, особа в принципе неприкосновенная...
   - Моя матушка хорошей травницей была, - уклончиво ответствовал Ридд, упрямо сверля взглядом вычурный, серебряный с жемчугом амулет на груди барона и не рискуя подняться выше. - И научила, как без опаски можно собирать опасные для других, но иногда просто необходимые травки. Нынешней весной очень пригодилось умение...
   Барон с этакой простецкой и подкупающей ухмылочкой поинтересовался насчёт королевского патента на подобные дела - или хотя бы свитка с лицензией от гильдии целителей. Ридд хмуро отмолчался, переступая с уже гудящей ноги на другую, ничуть не менее усталую, и чувствуя, как под пропотелой рубахой по спине сбегают капли то ли страха, то ли и вовсе нехороших предчувствий.
   - Ладно, не будем ходить вокруг да около, - похоже, барон счёл, что достаточно нагнал страха на презренного жулика, и приступил наконец к основному. Надо ли и говорить, что Ридд слушал с особым вниманием?
   - Наверняка слыхал насчёт смерти старого короля? - негромко произнёс он нарочито ничего не выражающим тоном, и после уклончиво-подтверждающего кивка продолжил. - Если теперь граф Майзери не решит сквитать со мной кое-какие старые счета, то я уж и не знаю...
   Ридд со старательно нейтральным лицом в ответ обмолвился, что куда серьёзнее в данных обстоятельствах выглядит другой сосед со своими не к ночи будь помянутыми тварями.
   - Верно соображаешь, верно, - благодушно покивал барон. И безо всякой подготовки ударил главными силами. - Нашептали тут мне, что ты вроде чуть ли не с Древними на короткой ноге? Короче, мне нужно особое оружие.
   Что ж, сказано было, так сказано! Нынче за одно только подозрение в таких делах можно было оказаться в пыточных подвалах быстрее, чем успеешь пискнуть. А там и до виселицы недалече - это если останется что вешать после знакомства с тамошними костоломами и их методами...
   А барон полюбовался мрачной физиономией Ридда и продолжил.
   - Добудешь несколько экземпляров - и я забуду о твоих грехах, мастер Ридд. Слово барона.
   - Не сговорились, - быстро отрезал сам уговариваемый. - Никаких делишек за мной нет - а ваша милость, извините, не тот человек, чтобы подбрасывать мне всякие порочащие улики.
   Иные границы следует обозначать сразу, дамы и господа! Да и барон не хуже других знал кое-какие принципы. Что дворянин на своей земле не столько власть, сколько гарант соблюдения законов. И пока он более-менее держится в рамках, за ним пойдут люди и редкие не-люди. Поддержат всею своей силой и твёрдостью, потому что лучше уж хоть какая-нибудь власть, чем вообще никакой...
   - Жаль, - барон не стал скрывать своего разочарования.
   И только сейчас Ридд, по прежнему не упускающий из виду каждого стражника и даже их движения, легонько перешёл в контратаку.
   - Я не сказал нет, ваше благородие. Я всего лишь не согласен на ваши условия, - он смахнул с глаз заливавший их пот и вздохнул. - Давайте сделаем так, господин барон. У меня сегодня был тяжёлый день, голова просто гудит и думать отказывается. Да и вы притомились немного... я отдохну, обдумаю вашу идею. И завтра приду, обсудим с вашей честью ещё раз, на свежую голову.
   Барон разглядывал стоящего перед ним человека с неподдельным интересом льва, которого пойманный на завтрак кролик вдруг цапнул за лапу. Миг-другой, и на губах его обозначилась улыбка.
   - Да, матушка предупреждала, что непростой ты человек, мастер Ридд. А не сбежишь из города, за ночь-то?
   Ридду ничего не оставалось делать, как тоже легонько улыбнуться навстречу.
   - Времена сейчас в самом деле смутные, господин барон. Да и я сам не прочь обзавестись хорошим клинком... считайте, что ваше предложение меня заинтересовало - но и мне нужно крепко подумать, там опасности и трудности предвидятся ох как непростые.
   Голова барона задумчиво покивала, уж он-то понял невысказанный намёк, что рисковать своей жизнью придётся как раз Ридду, а потому торг пойдёт не на шутку. С древней магией-то лучше не связываться. Иной раз ещё очень крупно повезёт, если отделаешься всего лишь смертью...
   Уже уходя с площади, Ридд ощущал меж лопаток изучающий и сомневающийся взгляд барона Шарто. И даже свернув за угол и выйдя на залитую вечерним солнцем набережную, он с трудом отделался от ощущения, будто к его спине по-прежнему приставлен тяжёлый арбалет, заряженный чем-то посерьёзнее просто стального болта.
   И лишь входя в крепкую и как всегда заботливо смазанную дверь постоялого двора, Ридд почувствовал, как его начало помаленьку отпускать. Нет, положительно, из этого города надо хотя бы на время исчезнуть!
   Трапезный зал, как всегда в это время, оказался полон. Весело гудели в углу портовые грузчики, матросня и работный люд с верфей - многим из них ужин здесь казался милее, нежели дома - под ворчание всегда и всем недовольных жён. Да и не на сухую глотку же... а эль у дядюшки Флетчера, как всегда, отменный. В другой половине, отделённой незримой границей в виде прохода, куда более чинно трапезничала публика почище. Постояльцы, мелкие чиновники и сменившиеся с дежурства стражники, среди которых причудливыми вкраплениями попадались хозяева мастерских или купеческие приказчики.
   Наверное, только авторитет самого Флетчера и его пудовые кулаки и позволяли поддерживать в этом разноголосом бедламе относительный порядок. Хотя отставной сержант королевской армии и потерял в одном из сражений ногу, но нравом оказался строг, да и жизнью умудрён. По молчаливому соглашению меж властями и их предпочитающими находиться в тени оппонентами, здесь оказывалась нейтральная территория. Хозяин не пускал сюда всяких-разных с их слишком уж смердящими делишками - а стражники и сыскари не докучали проверками и облавами.
   К самому Ридду одноногий Флетчер питал неизъяснимое пристрастие. Хоть и поджимал сурово губы с перечёркивавшим их старым шрамом, но добычу из развалин принимал. Потому как словно чувствовал, что не тот парень Ридд, чтобы всучить краденое или совсем уж чёрное... Вот и сейчас, уловив на себе взгляд озирающегося посетителя, здоровяк словно невзначай кивнул и указал глазами в сторону неприметной двери в заднюю половину. Там располагалась под лестницей комнатушка, где хозяин заведения проворачивал дела не для всеобщего обозрения.
   Как обычно, Ридд первым делом вывалил на стол свою разномастную добычу. В числе всякого хлама здесь большая часть оказывалась гномьих рук изделиями. Проще говоря, всякая дребедень - посуда, бытовая утварь или монеты с отчеканенной на тех бородатой и не очень-то дружелюбной физиономией какого-то их то ли короля, то ли героя древности.
   А между делом вызнавал новости...
   - Ладно, Ридд - коль жульё заинтересовалось этим жрецом, передай ему их слова. По нынешним временам нам нашего барона и впрямь беречь надо, - Флетчер почесал свою короткую, вьющуюся бородку и вздохнул. - Сам-то что думаешь?
   Ох, много чего Ридд думал... да вот только, утомлённая сегодняшними событиями голова соображать отказывалась напрочь. Просто тихо гудела, словно в ней поселился целый выводок диких, а потому наверняка злющих пчёл, и всё.
   - Ничего не думаю, старина. Устал, как собака - довелось с одним резвым скелетом контрданс-экосез танцевать. Настырный попался, пришлось даже костегрызку на него разрядить.
   И в прежние времена весьма плечистый Флетчер ещё больше раздался (и не только в плечах) и выглядел просто устрашающим мужчиной, но сейчас только осенил себя отгоняющим зло знаком. Разумеется, он если и не знал наверняка, то уж догадывался точно, откуда к нему поступают столь необычные вещицы. Но в своё время Ридд жёстко заверил, что самые опасные и чёрные места будет обходить. А если что сомнительное попадётся, то лучше утопит в болоте, чем в город этакую дрянь тащить. И весьма неплохо разбиравшийся в людях отставной сержант согласился выступить перекупщиком - уж на одном Ридде он зарабатывал как бы не поболе, чем на весьма процветающем постоялом дворе.
   - Да и сам денёк слишком уж жаркий, - устало добавил Ридд, сгребая монеты в кошель и кое-как пытаясь сообразить - сильно его сегодня надул Флетчер, или нет?
   Да какая разница! Денег и так девать некуда - если бы здешний барон или прижимистые банкиры проведали, какие суммы проплывают мимо их загребущих лапок, то их наверняка бы хватил удар. А сам Ридд почти не тратился. Так, за постой и еду, да на кое-какие снадобья, которые можно было приобрести у аптекаря на углу или у седого и прижимистого эконома из гильдии целителей. Куда больше уходило на мелкие взятки, а особенно на помощь хорошим людям - Ридд не видел ничего зазорного в том, чтобы при случае втихомолку поддержать прогоревшего мастерового или же отца семейства на плаву. Не иначе, как папенькина жилка проявляется, хозяйская...
   - Как обычно, Стелла, - буркнул Ридд в зале вихрем пронёсшейся мимо него хоббичьей служанке-подавальщице, а сам с намеренно озабоченным видом обвёл глазами заведение.
   Похоже, вечер сегодня в самом разгаре. Да и слегка ошарашенный новостью люд нынче вовсю будет обсуждать и саму смерть короля (чтоб его на том свете демоны миловали!), равно как и могущие от того проистекать неприятности. И хотя народу набилось почти под завязку, Ридд мгновенно заметил полупустой стол в углу за поддерживающей потолочные балки стойкой. Равно как обретающегося за ним одинокого, трапезничающего в приметной взгляду мантии жреца.
   Обычно народ относится к таким с почтением или угрюмой настороженностью, и просто так рядом не ошивается - мало ли, какие дела и помыслы у облечённого доверием бессмертных? Вот и сегодня, вокруг одиноко ужинавшего мужчины образовалось словно небольшое пустое пространство - вот в него-то Ридд и устремился.
   - Можно присоседиться, почтенный служитель Динаса? - развязно осведомился он на всякий случай и, получив молчаливый кивок, наконец-то опустился на лавку и вытянул свои взывающие о пощаде ноги.
   Очень кстати примчалась хоббитушка и сгрузила на стол глиняный горшочек с запечённым в тесте мясом, плошку сметаны и блюдо с зеленью. А также кувшин молока, которое Ридд обыкновенно предпочитал всем иным напиткам. Уж при его работе хмельное лучше не употреблять, а праздный день когда ещё выпадет...
   - Святой отче, - негромко осведомился он у соседа напротив, с нарочито постной и ничего не выражающей физиономией поглощающего свою пищу. Хоть вышитые на его рясе узоры и не свидетельствовали ни об особо высоком чине, ни о принадлежности к конклавам или иным объединениям (уж Ридд таковые знаки выучил перво-наперво), но добродушным увальнем или растяпой этот жрец не выглядел. - Подошли ко мне тут в тёмном переулке... приставили к брюху стилет. И вежливо так пообещали щепотку серебрушек, если я передам вам некие слова, а потом обратно ответ.
   Уже отобедавший жрец откинулся на лавке и теперь лениво ковырялся щепочкой в зубах, и Ридд даже позавидовал его самообладанию. Крепкий, тёртый человек! Лет около тридцати с небольшим, весь подтянутый - да уж, наверняка учат в тех Храмах не одни только молебны служить.
   - А сам-то кто таков? - словно невзначай осведомился тот.
   Хотя Ридд всё своё внимание вроде бы уделял еде, но не раз и не два почувствовал скользнувший по нему изучащий взгляд.
   - Да здешний я, снимаю угол под крышей у дядюшки Флетчера. Вот, шёл нынче с работы, они и подвалили... и выбора-то особого нет, - Ридд запил особо вкусный кусочек хорошим глотком молока, с наслаждением вздохнул, ощутив, как по истерзанному телу наконец-то начала разливаться блаженная сытость.
   И только сейчас поднял взгляд, неприкрыто посмотрел на собеседника.
   В глазах жреца мелькнуло что-то похожее на сомнение, да и сам он меланхолично поинтересовался - а кто слово передать-то просил этаким необычным манером? Если что, могли бы и так подойти, он не кусается и не заразный.
   - Да понял, понял, - с нарочитой досадой Ридд швырнул на стол свою ложку. - Есть тут... барон наш это власть сверху, так сказать, а эти наоборот, снизу - и их заведения обычно обходятся без вывесок. Но поверьте, лучше поцапаться с коронными, чем с такими. А я человек маленький, мне не с руки ни с теми, ни с этими заводиться.
   Они оба переждали, пока отчаянно что-то ворчащая Стелла не протащит мимо их столика набравшегося до неприличия плотника с верфи, и даже проводили его сочувственными взглядами - в такой вечер оказаться на улице это просто обидно. Ведь есть что-то такое во всех разумных расах, что при одном только приближении опасности заставляет их сбиваться в тесную груду. Если не сказать, волчью стаю. Уж в случае нужды все двуногие благонравием и покорностью судьбе не отличаются...
   - Что ж, понятно. Слыхал я, что презренные гильдии обладают немалой властью. Ладно, я готов выслушать их слово, незнакомец, - скучным и невыразительным голосом проскрипел жрец, и во взгляде его мелькнуло что-то такое, отчего Ридд поёжился и непроизвольно отгородил глаза ладонью.
   Глубоко вдохнув-выдохнув, он довольно неплохо изобразил отчаянную решимость купальщика, таки собравшегося с духом прыгнуть в ледяную воду, и принялся говорить.
   - Передаю дословно. Если гость города в эти смутные времена умышляет что-то против их милости барона, то лучше бы ему исчезнуть, не дожидаясь завтрашнего рассвета. Конец сообщения.
   Сам Ридд в это время довольно неплохо изображал, будто его одолела хорошо знакомая каждому блаженная истома после трудного дня и упокоившегося в животе сытного ужина. Когда усталость потихоньку отпускает почти сведённые судорогой мышцы, а взамен наваливается такая блаженная дремота, противиться которой нет просто ни сил, ни желания. Но хотя слова его и произвели на жреца соответствующее впечатление, тот размышлял недолго.
   - Да уж, предупреждали меня насчёт здешних нравов... Что ж, ответ будет таков - и прошу его передать. Храмы тоже озабочены в предчувствии перемен. Потому меня и направили в баронство Шарто с заданием купить полсотни бочонков вашего здешнего муската и препроводить в надёжное хранилище, - жрец озабоченно поёжился, словно его то ли одолевали сомнения, то ли заедали нехорошие насекомые, и поспешно добавил: - Золота у меня нет, только именные чеки и векселя Королевского банка - потому господам жуликам грабить или обворовывать меня нет никакого резона.
   Ридд представил перед собой пёструю карту немаленького королевства и мысленно усмехнулся. Когда ещё совсем мальчишкой старшие братья снисходительно и чуть задаваясь объяснили ему, что это не просто разноцветные лоскуты, земля отчётливо покачнулась под ногами. И пришлось даже поспешно сесть, чтобы не упасть вот с этого изображения, к которому вдруг так прикипел взгляд.
   - Смотри, Ридди, вот это столица, Нахтигейл - там сидит на троне король. А вот наше баронство... - постепенно голос Энрико утонул в каком-то душном гуле, когда точечки и полоски на картинке вдруг сложились в определённый узор, и в кривульке вот этой тоненькой синей линии маленький Ридд вдруг узнал прихотливые изгибы столько раз избеганной вдоль реки.
   То осознание, насколько же огромен мир, отчего-то запомнилось тогдашнему мальчишке, которого папенька-барон взял в замок и велел учить наравне с законными сыновьями. С одной стороны, науки дело хорошее - особенно Ридду нравилось упражняться с деревянным ещё оружием, старательно гася во взгляде зависть при виде старших братьев, которым уже доверили ещё хоть и учебное, но железное.
   Но с другой стороны, старинный обычай, когда за провинности отпрысков знатных семей наказывали детей слуг, никто не отменял. А старшие братья уже тогда показывали свой непоседливый нрав. И частенько Ридду приходилось возвращаться после порки с конюшен, стискивая так и норовящие застонать губы и отворачиваясь, чтоб никто не видел предательски наворачивавшуюся на глаза влагу...
   Но карта, карта! Ридд чуть ли не явственно услышал чуть картавящий голос учителя, когда тот рассказывал баронским отпрыскам, что по прихоти богов в каждом уделе растёт свой особенный, присущий только этому месту сорт винограда. Мало того, родная этим местам лоза даёт сок, обладающий слабыми волшебными свойствами - а уж выделанные из него вина являются просто отменными исходными ингредиентами для тех или иных целительских зелий сильного свойства.
   - Зачем бессмертные то сделали, неизвестно...
   На землях папеньки-барона Фернандо, к примеру, выращивали иссиня-чёрные грозди, из которых потом делали замечательный портвейн, спасавший людей от болотной и горной лихорадки, иссушавшей душу любого, которому не повезёт ею заболеть. У соседей получали шартрез, который до сих пор почитался непревзойдённым лекарством от горла, кашля и грудной жабы... оттого и понятно, что клеймёные калёным железом бочонки с гербами разных домов расходились по всему королевству, да и ценились куда как дороже простого вина.
   Конечно, не единожды пытались вырастить и привить чужую, несвойственную этим местам лозу. Прививалась и приживалась - однако полученные напитки, хоть и ничем не отличавшиеся по вкусу от оригинальных, волшебными и целительскими свойствами не обладали ни в коей мере.
   Вот и здешнее баронство Шарто славилось на всё королевство своими мускатными винами. Тонкими, чарующими и мягко обволакивающими душу - в зиму нет лучшего средства от мороза телесного и душевного. Ридд и сам оценил достоинства здешнего нектара, от которого так алели щёчки красавиц, будто из вспыхнувшего тёмно-рубиновыми искрами бокала они отпивали само уснувшее южное солнце. Воистину, душа разворачивалась во всю ширь - и трусливо отступали любые морозы...
   - Да, святой отче - мускат здесь просто отменный. Что ж, я передам ваши слова в нужные уши.
   Ридд очень кстати закончил цедить молоко, которое сейчас кружило голову и подкашивало ноги посильнее любого вина - навалившаяся сверху усталости сытость любого быстренько усыпит и отправит под стол. Потому он скомканно распрощался со жрецом и, блаженно отдуваясь, поплёлся не к выходу, а к лестнице во внутренние покои.
   Здесь-то его и перехватил всё примечавший и везде успевавший дядюшка Флетчер. Даже и странно, как он так шустро и бесшумно передвигался на своей деревяшке... крепкая рука словно куклу затащила не успевшего даже удивиться Ридда в боковой отнорок.
   Хозяин заведения выслушал краткий ответ, кивнул, но что-то уж больно симптоматично и знакомо засопел.
   - А сам-то ты что думаешь? - поинтересовался он. Заслышав мнение Ридда, что врёт монах, как пьяный гоблин, криво усмехнулся.
   Во всём городе Шарто гоблина не сыскать ясным днём с фонарём - ни пьяного, ни трезвого. Но отставной сержант понял.
   - Я тоже так думаю. Ладно, передам ответ и частное мнение, а там пусть у них голова болит...
   На остатках соображения Ридд ещё подумал, что странно устроен этот мягко покачивающийся и так и норовящий уплыть в блаженное забытьё мир. Потому он напомнил озабоченному хозяину, чтоб тот озаботился самое ценное прятать в тайные места, и пошатываясь побрёл в сторону своей каморки под крышей. Пусть она оказывалась настолько маленькой и неудобной, что даже прижимистый дядюшка Флетчер не отваживался сдавать её постояльцам рангом посолиднее, самого Ридда она устраивала.
   Но если бы кто вздумал сейчас вздумал проследить за этим так и норовящим уснуть на ходу человеком, то оказался бы крепко удивлён. Потому что в коридоре третьего этажа походка Ридда вдруг потеряла своё сонное подволакивание. Бесшумно, словно крадущийся в подлеске лесной кот, тот проскользнул в торец коридора и открыл незакрытое ставнями по случаю летнего времени окно. Очевидно, запоры и петли были заботливо смазаны и пригнаны - человек без единого звука поднял створку и выскользнул наружу, на давно присмотренный на всякий случай каменный бортик.
   - Нет, положительно, сегодняшняя ночь в Шарто может оказаться вредной для моего здоровья, - Ридд поморщился от одного только воспоминания, как сыпануло ему по спине жаром, когда он только что обнаружил, что тайные знаки у двери нарушены. А значит, в его отсутствие в треугольной комнатушке, втиснувшейся меж трубой очага и скатом крыши, кто-то побывал. И уж явно не дядюшка Флетчер - тот предупредил бы, уж не один год знакомы.
   В принципе, глаза можно было и не открывать - спустившаяся ночь оказалась очень кстати почти безлунной. Серебристо-жемчужная Бель ещё не взошла, а маленькая и рыжая Соль сейчас светила низко и с другой стороны здания. Но Ридд не зря в своё время отработал этот маршрут до такой степени, что сейчас спускался просто на памяти тела. На соразмеренных и запомненных движениях, когда скользнувшая вниз нога привычно встречает выступ кладки, а протянутая в сторону рука - вроде бы по недосмотру строителей чуть торчащий наружу конец балки.
   И уже внизу, на заднем дворике, Ридд осмотрелся, чутко прислушиваясь сквозь доносившийся из трапезной залы шум и гомон.
   - Привет! Не спишь, волчара? - улыбнулся он маленькому и лохматому псу.
   Из будки лениво высунулся Трезор, которого называть волком было всё равно, что домашнего котёнка тигром. Но вот лаял он звонко и почти всегда по делу, за что и получил пристанище на задворках постоялого двора, а порой даже и объедки со стола. С шумом принюхавшись к давно и напрочь знакомому Ридду, пёс неодобрительно фыркнул на застрявшие в ткани запахи гномских подземелий и обиженно потёр лапой морду. А затем блаженно, с подвыванием потянулся и с наслаждением принялся чесать задней лапой где-то в мохнатом, как и весь он сам, загривке.
   - Чужих нет? - вполголоса поинтересовался Ридд.
   Пёс с намёком ткнулся влажным тёплым носом в ладонь, и парень тут же хлопнул себя по лбу. Припасённая с ужина корка хлеба немедля оставила своё пристанище в кармане и сразу нашла весьма восторженный и даже жаркий приют в брюхе вечно полуголодного пса. Уж дядюшка Флетчер не понаслышке знал иные принципы - сторож должен быть злым и всегда настороже... в тихом, утробном ворчании Ридд не услыхал зловещих или даже сердитых ноток.
   Странно - но кто же в комнате шалил? Выходит, у дядюшки Флетчера в обслуге крысятничает кто-то? Вот уж не обрадуется он таковой новости... с такими мыслями Ридд пересилил свои страхи и выскользнул из задворков на улицу.
   С наступлением темноты город хоть и не вымирал подобно кучке жмущихся друг к дружке сельских хат, но всё же обезлюдевал изрядно. На перекрёстках и у входов горели масляные светильники, прикрытые ответра и дождя матовыми стеклянными колпаками. Иногда попадались запоздалые, спешащие посвоим делам прохожие.
   Зря, пожалуй - хотя ночь и только-только пришла, но дневная духота отступала даже здесь, в муравейнике большого каменного города. По ногам так и вовсе покалывало ледяными иголочками - то от реки наплывал холодный поток воздуха.
   К воротам Ридд не пошёл. Не потому, что не доверял Питту, а потому что уж больно ему не понравилась нагловатая харя одного новобранца. Как пить дать, стукнет. А подставлять друга не хотелось, тем более из одной лишь мнительности или каприза...
   Верёвка с через равные промежутки узлами почти бесшумно размоталась и улетела вниз, в разлитую под стеной непроглядную темноту. Здесь, возле старой башни, стену стерегли больше для проформы - уж здешняя высота почти в полсотни шагов не уступала, по слухам, даже и столичным в Нахтигейле.
   - Хоп! - внизу Ридд легонько хлопнул по натёртому особым составом и потому слабо светящемуся кончику верёвки.
   Повинуясь нехитрому наложенному заклятью, та проворно уползла вверх, сворачиваясь кольцами и тихо шурша. А утром Ридд войдёт в город открыто и нагло, как обычный добропорядочный горожанин, с вечера припозднившийся и по той причине заночевавший где-нибудь в деревне или в одном из фортов, стоящих возле двух имеющихся в баронстве каменных, а по той причине нуждающихся в присмотре мостов.
   Ещё раз ладони привычно охлопали себя. Что ж, малый набор с собой - даже если Шарто за ночь провалится во владения подземных богов, имеющегося с собой более чем достаточно, чтобы перекантоваться где-нибудь или даже отбиться от целой банды. А там поосмотреться где в новом месте, да и начать всё сначала...
   Вместе с прохладным воздухом в лицо вдруг сильнее пахнуло свежестью. Вместе с ней прилетели ароматы ночной фиалки и истомившегося за жаркий день клевера, с тонкой, еле заметной струйкой томной резеды.
   - Дождь будет, - улыбнулся Ридд и чуть прибавил шагу.
   В нескольких местах в окрестностях города по личному приказу ещё прадеда нынешнего барона оставили нетронутыми священные рощи неведомых богов. Уснули те или же и поныне мутят воду в своих бесконечных бдениях, мало кто знал - и ещё меньше наверняка. Но вот что в те места не было хода злу, о том слыхали многие, да и ссориться просто так с чужими и непонятными божествами весьма благоразумно никто не хотел. И хотя не очень-то любили люди захаживать в этакие места, Ридд спешил как раз к одной такой роще, которую в ясную погоду можно было даже рассмотреть с верхушки полуденной сторожевой башни.
   Роща встретила запоздалого путника настороженным, еле слышным шелестом, не прекращавшимся даже в полное безветрие. Словно под ветерком иного мира трепетала листва, чутко прислушиваясь и к здешним веяниям. Прислушался и Ридд - но ему, похоже, нынче повезло. Никого.
   Но прежде чем развернуть под ветвями прихваченное и туго скатанное походное одеяло да предаться наконец сну праведному, надлежало сделать ещё одно дело. Вычитал о том Ридд давно, проверил по тогдашней непоседливости - и не прогадал...
   Земля под одним молодым деревцом недоумённо зашуршала, когда ладонь пришлого человека пригоршней вывернула в ней небольшую ямку. А затем из небольшого мешочка высыпала в лунку такое богатство, которому не мог не обрадоваться ни один хозяин или дух земли.
   Не зря, не зря Ридд по наитию прихватил с места последней стычки пригоршню праха и сберёг в кожаном мешочке! Уж настырность и живучесть того скелета резко отличалась от его обычно вялых и полусонных собратьев. Отличалась, пока не осыпалась трухой под всеперемалывающими магическими челюстями костегрызки...
   - Странно... Ты знаешь старые обычаи, хомо? - тихий голос даже не слышался. И не тёк - он словно выплелся из шороха листвы, еле слышного журчания родничка в глубине рощи и таинственного шёпота звёзд.
   - И даже соблюдаю их по мере возможности, - Ридд ладонью пригладил, утрамбовал засыпанную сверху землю и только после этого распрямился, краем глаза наблюдая за видимой только в свете взбалмошной рыжей Соль тенью.
   Здешняя дриада-хранительница точно так же, как и её товарки в других рощах, отличалась любопытством. Но всё же, Ридд ничуть не подумал ловить и быстренько пытать ту насчёт кладов и прочих сокровищ, как не преминули бы сделать большинство его соплеменников. Напротив, он отступил на шаг назад и в сторону, давая возможность хозяйке подойти и полюбопытствовать. Уж если вышла к чужаку, доверилась - то хороший знак и сам по себе.
   - О, это щедрый дар, хомо - и он принят благосклонно, - бестелесная дриада поплыла, потекла холодным туманом над потревоженным местом в земле и, казалось, даже улыбнулась бестелесными устами, когда пришлый вежливо поклонился и даже кое-как произнёс фразу ритуального приветствия. - Что ты ищешь здесь?
   - Да ничего, просто пришёл переночевать. А то в городе душно, да и шумновато к тому же.
   Наверное, дриада удивилась, что этот хомо не требует награды и даже не прикидывается - он действительно просто пришёл! Со странным интересом она неподвижно смотрела, как Ридд деловито расстелил прямо у сосенки своё одеяло и с блаженным вздохом растянулся на нём.
   - Вынуждена тебя огорчить, хомо - но, покоя тебе не найти и здесь, - дриада, больше всего похожая на плохо сделанное привидение женского пола, кивнула кому-то и сделала в сторону уже зевающего парня указующий жест.
   Ох, демоны мрака! А этим-то что здесь понадобилось? Ридда подбросило, как на пружинах. Но когда он рассмотрел прибывших чуть подробнее, то совсем было одолевший его сон опять куда-то испарился. Ибо из глубины рощи бесшумно и целеустремлённо к нему приближались две фигуры. Неспешно, плавно и величаво скользили они в мешанине золотистых лунных пятен - и тут даже человеку от природы напрочь далёкому стало бы ясно, что пожаловали господа остроухие.
   В принципе, с этим племенем перворождённых у людей большей частью складывалось что-то вроде извращённого мира. Эльфы особо не лезли в дела младших братьев, и увидеть их в городах можно было весьма нечасто. Но и шумные, жадноватые обычно люди как-то разом притихали, смирели под одним только взглядом таинственных и непонятных перворождённых. Если что и объединяло их, так это общая неприязнь - если не сказать ненависть - ко Тьме. В самых старых легендах упоминалось, что когда в страшной битве решалось, кому же будет принадлежать этот мир, то эльфы примкнули к бьющимся плечом к плечу людям и гномам - и вынудили Древних уйти навсегда...
   - Eluna adora! - звонко, чарующе и чуть напевно объявила одна из фигур, и замерший в напружинившейся готовности Ридд только сейчас и понял, что вон та чуть более стройная тень справа принадлежит несомненно женщине перворождённого народа.
   - Прости, красавица, но я по-вашему не понимаю, - хотя ладонь Рида с этакой проникновенной нежностью и ласкала рукоять кинжала, но он всё же отвесил прибывшим вежливый поклон, довольно справедливо считая, что в этой роще он и эльфы как бы и на равных.
   А уж правила вежливости и вовсе никто не отменял.
   Идущий чуть впереди мужчина величаво откинул с головы затенявший лицо капюшон, и Ридд поразился, насколько же стройным и соразмерным в лунном свете выглядел этот хищно-красивый незнакомец.
   - Ярл перворождённых Иллидар, - представился он.
   Вот уж... и даже не знаешь - благодарить или же проклинать эту ночь за подобную встречу! Ярл эльфов, дамы и господа, это примерно то же самое, что у людей принц - со своими схожестями и отличиями, разумеется. Но и Ридд крепко запомнил прилетевший, казалось, целую вечность назад подзатыльник, а ещё разгневанный голос папеньки-барона, что преклонять колени не зазорно лишь перед родителями и королём - но никак не перед женщиной или судьбой. Тихо и по мере возможности с достоинством Ридд пошёл на компромисс. Преклонил одно колено и склонил в знак почтения тупо гудящую от усталости голову.
   - Рад встретить вашу светлость - молва о ваших подвигах до сих пор бередит умы бардов и лицедеев всего королевства...
   Да ничуть не лукавил он! Уж баллады об осаде объединённым эльфско-человечьим войском гоблинского Морнхольде, где полководческие таланты эльфа блистали ярче солнца, до сих пор слушают во всех уголках королевства. А после лукавых и весьма пикантных рондо и сонетов о любовных похождениях ярла Иллидара до сих пор появляются румянец и смущённые улыбки на щёчках женщин всех возрастов...
   - Встань, хомо, я не твой король, - властно и даже чуть жёстко произнёс прибывший сюда повелитель восточных эльфов.
   Ридд неспешно повиновался. Однако, в очень узких кругах он не зря почитался одним из искуснейших фехтовальщиков - причём не только клинком, но и мыслью. Потому что его ответное ворчание явно пробило броню соперника и достигло цели - ярл удивлённо отшатнулся.
   - Ну и зря - многие проблемы исчезли бы сами собой...
   Молчание надолго повисло под еле слышно и таинственно шепчущейся листвой. Знатный как невесть кто эльф, чуть склонив породистое лицо, что-то обдумывал. А его спутница чуть сбоку хоть и прислушивалась очень внимательно, но судя по всему, намерена была пока молчать.
   - Ты не похож на представителя вашего городского дна, мастер Ридд, как я их себе запомнил. Но возможно, это и к лучшему?
   Как сам Ридд и предполагал, прибывшие эльфы тоже заявились не просто так, засвидетельствовать своё почтение двуногому лису-одиночке. В скупо роняемых ярлом словах вскоре прозвучало, что ему опять хотят всучить некую чрезвычайно важную, срочную - и само собой, весьма почётную работёнку...
   - Ох, ваше сиятельство - не буду обнадёживать. Сегодня я уже получил два заказа. Да таких, что не уверен, крепко ли отныне сидит на плечах моя голова.
   В чуть печальных глазах эльфа, казалось, заблудилась сама весна. Пела свою неслышную песнь, к которой, тем не менее, никто не остаётся равнодушным - потому Ридд старательно смотрел то на кончик носа весьма благородных пропорций, то на губы, но по своей старательно выработанной привычке не встречал взгляд собеседника прямо.
   - Послушай, смертный. Сегодня не просто ночь, сегодня прошлое встречается с будущим, и нет пределов этой силе. Традиционно мой народ празднует середину лета - горят невидимые для ваших глаз огни на священной горе Эред-ток, шипит в чашах вино, привезённое из разных уголков вашего королевства. Пиры и забавы, пляски на росе перемежаются с состязаниями, - против воли, Ридд заслушался этими словами, этой силой, развернувшей перед глазами картины всеобщего празднества.
   - И вот эта лучница не просто победила в малом кубке Лука и Стрел, но своим искусством настолько поразила моё воображение, что я обещал исполнить её желание...
   А, что на вас осерчал святой Динас и его столь же горячий небесный братец Шамот! Ибо у этих перворождённых оказалось всё столь же витиевато и запущено, как о том и говаривала молва. Оказалось, что сестрица-близняшка этой воительницы с детства пошла по кривой дорожке. Дескать, обнаружились у той весьма криминальные таланты по части дел карманных и домушных.
   - Бороться с предназначением трудно, преодолеть его почти невозможно, - мягко и чуть печально продолжал ярл. - А поскольку, гм, работать среди моего народа ей представлялось зазорным, то я и отдал ей на откуп ваш город и баронство.
   Ридд мысленно выругался - причём так азартно и витиевато, как никогда себе не позволял вслух. Да чтоб у этих эльфей уши поотваливались! Надо же закрутить такое! И ведь не врут, они то просто не умеют.
   - Однако она попалась, и сейчас заключена в подвалах замка барона Шарто.
   В весьма осторожных выражениях Ридд ответствовал, что брать приступом темницу он не станет. Не потому, что не может - а просто не хочет проливать просто так кровь.
   - Быть может, то покажется странным вашей милости, но я тоже ценю жизнь превыше многих иных богатств, - ну не хотелось ему вляпываться ещё и в это дело! Глаза горели, словно под них сыпанули песком, в голову тупо и устало бухала кровь, а Ридд упрямо и скользко намерен был и дальше отвертеться от этого дела.
   Видимо, до молча и угрюмо стоявшей осторонь лучницы по интонациям разговора таки что-то дошло. Потому что она мяукнула на своём языке нечто маловразумительное в сторону своего ярла. А потом шагнула вперёд и просто встала перед Риддом на колени в немом свидетельстве своей мольбы. И нескромный лунный отблеск что-то уж подозрительно ярко блеснул дорожкой на её щеке.
   Немного на свете найдётся мужчин, которым женские слёзы доставляют удовольствие. А ещё меньше тех, кто при виде их знает, что делать. Но вот как раз Ридд хоть и не относился к первым, но с почти полным правом относил себя ко вторым. Потому что бесцеремонно сграбастал эльфку под локти и приподнял.
   Но та упрямо поджала коленки, отнюдь не собираясь признавать своё поражение. Что ж, дело знакомое, имеются контрходы и на такой случай, знаете ли! Ридд без лишних слов опустил не очень-то и тяжёлую лучницу обратно и тут же бухнулся перед нею на колени и сам.
   - Не пройдёт, девонька, - безапелляционно заявил он. - Не будь здесь твой ярл, я бы тебя просто отшлёпал...
   Удивительно, но первое, что услышал он в тишине замершей в удивлении рощи, оказался негромкий смех. Первый эльф смеялся как мальчишка, весело и заразительно, чуть запрокинув голову и радуя своим голосом ночную тишину.
   - И после этого меня будут убеждать, что ты простой жулик, мастер Ридд? - и уже отсмеявшись, он совсем другим голосом заметил своей лучнице: - Lea vanya.
   Что оно такое за диковину означало, насторожившийся Ридд не понял и даже не сумел составить о том хотя бы предположений. Потому что упрямо коленопреклонённая напротив эльфка вдруг гибко подалась вперёд и не откидывая капюшона обожгла его щёку показавшимся бесконечным и сладостным поцелуем. После чего грациозно подскочила как на пружинках и последовала за своим уже уходившим в глубину рощи повелителем.
   Напоследок тот оглянулся, и оставшийся в одиночестве парень настороженно заметил, каким весельем сверкнули зелёные глаза ярла перворождённых...
   - Или я дурак, или одно из двух, - глубокомысленно изрёк Ридд и медленно поднялся на уже почти отказывающие ноги.
   - Первое само собой, но что второе? - из ствола сосны вынырнула неугомонная дриада.
   С любопытством она облетела вокруг почёсывающего ничегошеньки не соображающую голову парня и хихикнула.
   - Ложись, мастер Ридд. Я так и быть, навею тебе особый, целительный сон - летняя ночь коротка, но ты выспишься и отдохнёшь как никогда.
   И это было последнее, что он потом только и мог припомнить из этого длинного, суматошного и вовсе не чуточку сумасшедшего дня...
  
  
   Глава 2. Билет из тьмы на свет
  
   Блестящая, отточенная до неимоверной остроты сталь приподнялась, качнулась словно в сомнении - а затем пошла вниз и безжалостно вонзилась в беззащитно выпрямившееся человеческое тело. Прямо в сердце. Словно не удовольствуясь этим, ловкие пальцы вдвинули орудие на всю глубину... а потом проворно переместились на ту сторону канвы и протянули иглу с цветной ниткой сквозь будущий гобелен, где на груди уже вышитого человека золотистым пятном расцвёл намёк на орден или драгоценную брошь.
   - Что ж сын мой, мы одновременно довольны и недовольны вами, - из-под кружевного чепца столь ярко блеснули живые и умные глаза, что их небесная синева смело соперничала даже с белоснежным батистом головного убора.
   Барон Шарто в это утро не находил себе места. Вот и сейчас, он отклеился от мрачного созерцания чуть потемневшей от времени картины, на которой его ещё молодые дед и бабка играли с детьми в окружении весело прыгающих борзых и почтительно замерших стражников, и со вздохом повернулся в ярко освещённый утренним солнцем будуар.
   - Матушка, вы несправедливы ко мне. Я и без того едва ли не уронил свою честь, якшаясь с городским отребьем.
   Старая баронесса пригасила на миг сияние своих глаз и вернулась к рукоделью. Но уж сын-то видел - губы её строго поджались, и бог весть, какие слова прятались сейчас за ними. Но вот что женщина и к старости сохранила ясность суждений, оказывалось очень даже кстати. Уж при её-то опыте если с кем и возможно было посоветоваться, то как раз с нею, пожилой и умной баронессой-матерью. Да и покойный отец, прежде чем сложить буйну голову в том неудачном для королевской армии сражении под Фе, всегда внимательно прислушивался к её словам. И если не следовал намёкам супруги, то принимал их во внимание обязательно...
   - Как говаривал верховный жрец храма Солнца, ныне покойный - не суди опрометчиво, - баронесса, чуть отодвинувшись со своей дальнозоркостью, придирчиво осмотрела растянутый на рамках угол гобелена, и на поджатые губы её выползла лёгкая улыбка - работа ей явно удалась. - Вот и я говорю вам, сын мой - не судите о людях по внешнему виду.
   Барон хмуро отмолчался, и лишь его шаги туда-сюда по будуару баронессы выдавали его если не волнение, то уж некие терзания точно. А что тут ещё поделать? В отсутствие твёрдой королевской руки полагаться оставалось только на самого себя да на зыбкое обещание невмешательства со стороны маркиза дю Фрембо. Так что, с графом Мейзери (чтоб ему кисло стало!) разбираться придётся в одиночку. Это если не вспоминать о непрестанно и каждодневно дышащем в спину другом соседушке, из земель которого всегда дули очень уж нехорошие ветры...
   - И всё же, он не соврал, заявив, что не виделся и не разговаривал с вами, матушка, - размышлял вслух полновластный повелитель земель и замка. - Но вы что-то о нём определённо знаете. Хотя, меньше всего я склонен предполагать, будто вы имели некогда дело с полночными убивцами или расхитителями гробниц.
   На женские губы снова выплыла лёгкая улыбка, когда она погладила худощавой рукой богато изукрашенный её стараниями гобелен и вновь посмотрела на сына.
   - У него есть маленькая и очень симпатичная родинка на внутренней стороне правой ноги. Почти возле того самого места, отличающего мужчину от женщины...
   Будь она хотя бы на десяток лет помоложе, молодой барон предположил бы, что маменька втихомолку наставляла папеньке рога - иного объяснения знанию столь интимных подробностей он просто не видел. Но ведь и тот Ридд, хоть парень и весьма ничего должен быть на женский взгляд, в ту пору совсем малолеткой был? Да и в город он тогда ещё не приехал, уж то проверили точно, только пять лет как. В полном замешательстве сын посмотрел на мать - и всё же промолчал. Уж слишком хорошо он помнил тот день, когда не так давно вдруг осознал, что почтенная баронесса не просто так всё время ставит его в тупик своими вопросами или познаниями, а на самом деле неким изощрённым образом тренирует сыновний ум, вынуждая вместо праздной лени предаваться непростым, но порою весьма интересным и даже полезным размышлениям.
   - Вы просто кладезь премудрости, матушка моя.
   Вот с этим утверждением почтенная госпожа Шарто спорить не стала. С неизменно бодрой улыбкой вышколенной светской дамы она допустила сына к своей руке и незаметно от прикорнувшей за распутыванием пряжи Камиллы взъерошила его шевелюру в скромном проявлении материнской нежности.
   - Ступайте, сын мой, он скоро придёт. И помолитесь, чтобы ответ оказался - да.
   Потому и понятно, что барон уходил от покоев баронессы в такой задумчивости, каковую было бы странно обнаружить в молодом отпрыске благородного семейства, которому просто на роду было написано сейчас забавляться охотой или фехтованием во дворе казарм. Но тем не менее, он ощущал в душе некую тихую и светлую радость, словно побывал в благословившем его Храме или сделал что-то очень хорошее...
  
   Что ж, по крайней мере, дриада не обманула - проснувшийся на рассвете Ридд ощущал себя так, словно наотдыхался и выспался на месяц вперёд. Он потянулся с таким удовольствием, что весело хрустнули косточки, зевнул и только сейчас открыл глаза.
   Судя по мелькавшим сквозь листву весёлым лучикам, в которых уже весело плясали вездесущие цветочные феечки, день обещался быть ясным. И хотя в воздухе ещё разливалась утренняя свежесть и даже лёгкая сырость после ночного дождя, на самого Ридда ночью не покусилась ни единая капелька - уж благосклонность дриады-хранительницы священной рощи это вовсе не малость.
   Из подлеска донёсся весёлый смех, а затем, не шелохнув ни листика, на прогалину к валяющемуся парню выскользнула и сама хозяйка. Странное дело, явилась при свете... что-то тут определённо крылось... глаза дриады смеялись, а сама она непостижимым образом держала в ладонях пригоршню воды из родника.
   - Пей, - она бесцеремонно залила в изумлённого Ридда несколько глотков чистейшей и изумительно вкусной утренней влаги, а затем на миг прильнула к его лицу. - От тебя не пахнет перебродившим соком из ягод, и даже курительным зельем ты не оскверняешь своё дыхание. От тебя еле слышно пахнет... женщиной?
   Дура, ой как есть дура! Это же молоко так пахнет - этакие слова и выражения Ридд едва успел сдержать на так и рвавшемся спросонья что-нибудь ляпнуть языке. Но по своей привычке не раскрывать собеседнику всего, а держать его в лёгоньком напряжённом неведении или же в сладостном самообмане, он вполне благоразумно промолчал. Хотя, прямого и честного Питта или обычно добродушного дядюшку Флетчера это обыкновение Ридда иногда доводило до белого каления...
   - Спасибо за угощение, но за что ж такая честь?
   Усевшаяся рядом вся из себя довольная дриада вдруг пошла радужными разводами, и обеспокоенно проморгавшийся Ридд вдруг осознал, что взявшая его за руку ладонь вовсе не оказалась бестелесной. Нет, мир положительно с самого утра добросовестно принялся сходить с ума! Мало того, что эта малахольная показалась простому смертному при свете солнца, так ещё и перешла из этой их астральной формы, как говаривала маменька, во вполне телесную.
   Хм, и что же надлежит делать с этакими весьма приятственного облика девицами в почти полном неглиже? Хотя оно и неплохо было бы, в другое время с такой красуней побаловаться. Уж не чета хитроватым, жадным и попахивающим потом девицам родного человеческого племени...
   - Не искушай, - настороженно заметил он и на всякий случай опасливо отодвинулся.
   - Глупый ты, смертный - я всего лишь оказала и показала тебе своё доверие, - но всё же, дриада не умела долго дуться. Взмах-другой зелёных ресниц, и вот она уже снова улыбнулась и весело зажурчала словами. - Если сам ярл эльфов почтил тебя вниманием - негоже и мне быть негостеприимной.
   Ридд стрельнул глазами по сторонам и убедился, что обретается он точно там же, где и уснул вчера. В смысле, в этом мире и на всё той же грешной земле. Ну никак не в обещанном нам некоторыми религиями раю!
   - Что ж, зеленовласая красавица, я не обману твоего доверия. Но почему тот высокородный Иллидар ночью так странно и непонятно ушёл?
   Ох, лучше б он не спрашивал! Это у большинства людей есть благоразумная привычка помалкивать, но чтобы смолчала или обошлась парой слов распираемая от весёлой важности дриада? Вот Ридд и получил своё сполна... если отбросить всякие почти эльфячьи словесные красивости и завитушки, то всю эту несносную девичью трескотню можно было бы свести к весьма немногому: а загляни-ка, мастер Ридд, в своё сердце!
   Хм-м, ну заглянул, и что с того? Пожевать бы чего, и желательно вкусненького - а потом удрать на край света, да побыстрее. Иных сейчас желаний Ридд в себе, честно говоря, не обнаруживал. С другой стороны...
   - Ну ладно, ладно, вытащу я из баронских подвалов остроухую правонарушительницу, - затравленно сообщил он и только сейчас осознал, что это утреннее решение остроухий ярл безошибочно прочёл в его сердце ещё ночью. Нет, положительно, следует держаться от эльфов подальше! Не просто так их люди недолюбливают. Всё равно, что голый на площади, и даже похуже.
   Дриада хохотала так отчаянно-заразительно, что Ридд против воли и сам почувствовал, как на губы его выползает улыбка. С этим лесным народом ему так легко и просто. Да и с другой стороны, не нужно лукавить или хитрить - они этого просто не поймут. Но иных за обман накажут строго...
   - Ладно. Вот тебе завтрак, вот доброе напутствие, - с этими словами хранительница рощи наклонилась, обдав Ридда ароматами лесных трав, и мягко повела над ним ладонью в благословляющем жесте. - А у меня дела, извини - на той стороне красавка что-то плохо растёт, а то ещё и паутиной покроется. Всюду мой глаз хозяйский нужен!
   И с развесёлой песенкой, что без неё тут вообще всё пошло бы прахом, дриада весело умчалась прочь. Ридд только глазами хлопал на все эти новшества, если не сказать чудеса - и самым дурацким образом улыбался. Тем более, что рядом на большом листе лопуха и в самом деле оказался весьма недурственный завтрак. Отборная спелая земляника, калёные орехи, вяленые на солнце грибы. И даже заботливо накрытая листиком небольшая кринка молока - ага, от дикой косули, судя по запаху!
   Тоже ведь женщина, как ни крути...
   Он не заставил свой желудок ожидающе заурчать повторно. Бодро подмёл всё, хотя последние крохи пожертвовал духу лесному и деве полевой, как исстари водилось в его родных краях. Наверное, что-то подобное имелось и здесь, потому как никто парня не наградил в ответ ни чесоткой, ни даже поносом, и на край рощи он выбрался живым, здоровым и в отменном настроении. Хотя, вон в тех зарослях папоротника определённо кто-то тихо и басовито хохотнул...
   По недальнему тракту уже тянулись первые, самые нетерпеливые повозки и караваны, а Ридд всё стоял на опушке и чутко прислушивался к округе. Что-то определённо было не так - но вот что именно, определить никак не удавалось. Как-то всё вокруг чуть иначе воспринималось. И всё же, довольно быстро он признал, что неведомое нечто приключилось не с окружением, а с ним самим.
   - Интересно, с каким подарком надо подъехать к дриаде, чтоб она хоть немного просветила в этой их растительной магии? - Ридд привычно и споро принялся проверять себя на предмет всяческих нежеланных довесков магического свойства.
   Перво-наперво ноги, уж парень всегда полагался на них больше, чем на строптивых и пугающихся порой даже собственной тени лошадей. Шанс вляпаться в магическую ловушку, след старого заклинания или просто в нечто неподобающее и весьма дурнопахнущее у ног просто феноменальный. И по ногам от ступней и до паха прокатилась мягкая тёплая волна, не оставившая вниманием ни малейшего участка кожи.
   Нет, ничего.
   Затем он прошёлся вниманием по рукам, касавшимся многих предметов.
   - Тоже не тут. Кх-м!
   Спина, грудь и прочие участки тела, а также коротко стриженые русые, выгоревшие почти до соломенного цвета волосы. Одежда, снаряжение - ничего не пропускал дотошный и пристальный Ридд, которого неведомое и неуловимое заклинание задело уже за живое...
   - Прекрати!
   Из рощи на опушку выскользнула дриада. Она так красноречиво передёрнулась и почесалась спиной о ствол дерева, что Ридд смущённо извинился за своё мелкое чародейство, которое заставило так покрыться мурашами почтенную хранительницу священной рощи.
   Впрочем, на крупное или хотя бы средненького уровня его знаний магии попросту не хватило бы.
   - Как ты там недавно говорил... дурак, ой как есть дурак!
   Девица всплеснула руками и кулачком красноречиво постучала насупленного Рида по лбу. Опять в телесной форме, прямо аж глаза разбегались, а мысли путались при виде такой близкой красоты.
   - Поцелуй в щёку, который тебе подарила перворождённая, это вовсе не заклятье - но именно оно сбивает твоё восприятие, смертный! - гневно заявила подбоченившаяся дриада, однако Ридд-то видел - глаза её смеялись.
   Вот те раз! Это что ж теперь - не умываться вовсе? Да уж, скажи кому, так народ валом будет валить в заведение дядюшки Флетчера, чтобы полюбопытствовать на такое диво. Шутка ли - эльфка добровольно подарила смертному признание своей симпатии!
   Теперь он и сам улавливал медленно, почти неощутимо текущее с левой щеки дыхание весны. Когда душа и тело просыпаются от зимней спячки и так и хочется с чистой душой и от всего сердца весело сделать какую-нибудь несусветную глупость...
   - Ничего подобного я не говорил, - нашёлся Ридд, когда дриада странно притихла в поймавших её мягких объятиях.
   - Не искушай, - зловредно фыркнула та, опомнившись, и её прохладное, пахнущее свежестью и разнотравьем гибкое тело выскользнуло из не замедливших разжаться рук.
   Миг-другой яростных, полных блеска молний взглядов, и они оба не выдержали, рассмеялись.
   - Жаль, что ты не такой же, как я, - просто заявила снова безбоязненно прильнувшая дриада. - И вот тебе для симметрии чмок в другую щёку... какой ты восхитительно тёплый, совсем не как родные мне деревья. А теперь ступай, hanu, и возвращайся когда-нибудь.
   И он пошёл. По еле заметной тропинке, вьющейся меж любопытно уставившихся на путника цветов и деловито суетящихся над ними пчёл. Затем по дорожке меж бесконечных, как и думы Ридда, виноградников - а там и по старому тракту аж до самых полуденных ворот.
  
   Солдат у ворот щеголеватого, больше похожего на дворец баронского замка пусть и не походил видом оружия и доспехов на своих коллег из глубинки, его аммуниция хоть и не так блестела, зато оказывалась куда как добротнее. Не тоненькая жесть, а полноценная броня. И кольчуга пусть не сверкает, как рыбья чешуя на солнце - зато каждое колечко свито из калёной по старому гномьему рецепту проволоки. И сам их милость барон не считал зазорным проверять, как же его солдаты защищены от вражьего оружия.
   Да и само оружье, коего имелось короткое штурмовое копьё и висящий на боку прямой меч, не отличалось малым весом, свидетельствующим не столько о вкусе оружейника, сколь о скупости сюзерена. Нет, полноценная честная сталь, добротно выделанная и на совесть отточенная.
   Впрочем, и сам стражник вполне подходил под поговорку "солдат должен быть накормлен, экипирован и обучен". Крепкий и уверенный, он невозмутимо осмотрел непонятного проходимца с тростью, который вышел из тесноты городских улиц и в это жаркое утро невозмутимо поднимался на старый расплывшийся холм - именно на вершине того и возвышался над городом и окрестностями построенный ещё прадедами замок барона Шарто.
   - Мастер Ридд, - негромким и не очень-то убедительным голосом представился прибывший. - Его милость назначали мне встречу...
   Насчёт голоса солдат ещё стерпел бы - его сержант тоже не очень-то громыхал словесными залпами после одного случая, когда едва не оглушил невовремя подошедшую старую баронессу своим громоподобным рыком. Но вот таковое отношение... притащился тут прогулочным шагом, а теперь и прётся в ворота, словно просто шёл мимо, да и вдруг решил заглянуть. Впрочем, парень крепкий, жилистый - да и двигался как недавно виданный на ярмарке дикий кот.
   Из-за отворота портупеи рука солдата вытащила клочок пергамента, а хозяин принялся с некоторым трудом разбирать нацарапанный там список. Хоть поначалу и блажью почитался заведенный ещё старым бароном порядок, чтобы все слуги и солдаты умели разбирать эти не иначе как демонами придуманные в мученье добрым людям буквицы, имя Ридда солдат среди прочих нашёл.
   - Точно, есть такой. Ступай во двор к колодцу, там спросишь, где их милость, - уже чуть более благодушно прогудел едва ли не вдвое широкоплечий солдат и стукнул тупым концом копья о настил.
   Лёгкий перестук, пробежавший по сторонам, подтвердил - остальные часовые засвидетельствовали появление в пределах замка чужака-одиночки. И в случае чего... но Ридд не собирался ничего такого умышлять. Всё тем же неспешным шагом он прошествовал через вымощенный каменными плитами небольшой двор к колодцу, откуда набиравший воду рябой малый направил гостя в оранжереи.
   Ещё одна новомодная блажь, между прочим! Ну на кой... извините! - в здешних тёплых краях эта придурь, называемая по старинке зимним садом? Тут не зима, а так, одно название - за пять лет и снега-то настоящего ни разу не было. Но сам Ридд слыхал пару раз, что моду эту завезли из столицы. А мода, то дело такое - хоть и не нравится порою, однако соответствуй, и не пикай. Но прятать молодые саженцы от заморозков весьма удобно...
   - Доброго здоровья вашей милости, - он чуть поклонился в сторону сидевшего под вьющимся зелёным пологом у столика барона, и после кивка того приблизился.
   Опять, как и вчера, Ридд неуютно чувствовал себя под пристальным, изучающим и непонятным взглядом барона Шарто. Впрочем, что это он? Перед законом и свей совестью чист, долгов и неисполненных клятв нет - он смелее расправил плечи и принялся терпеливо ждать, когда же знатный хозяин замка соизволит первым начать беседу.
   - Ладно, встреча у нас неофициальная, да и пыль у тебя на сапогах очень уж густая - небось, с утра хороший конец отмахал? Так что, садись, - Удивительно, но барон лично выставил на крохотный столик в беседке запечатанный кувшин и пару серебряных чарок.
   Ридд полюбопытствовал своими и вправду не по-утреннему пыльными сапогами и подумал, что наставления насчёт чистить обувь всё же не ерунда, а вполне разумная мера предосторожности. Сам же он приценился к закрывавшей горлышко белой сургучной печати со слабыми следами магии. Ого! Белое божоле, обостряющее чувства и соображение - видать, их милость барон и в самом деле уделяет большое внимание результатам переговоров? И парень кончиком кинжала сорвал пробку.
   Сам налил, сам первым пожелал здоровья и долгих лет хозяину и его матушке - и лишь после мягко прокатившегося по языку и нёбу благословенного нектара из графства Божоле он вздохнул и решительно поставил запотелую чарку на стол.
   - Что ж, ваша милость... не стану скрывать, видал я несколько раз гномье оружие, хоть и издали. А пару мест даже доподлинно помню - частенько прохожу мимо, они у меня вроде ориентира, - Ридд задумался, почёсывая подбородок перенятым у Питта жестом. Да он сейчас и был им, словно надел на себя манеру вести себя этого выглядящего недалёким увальнем десятника. - Но вот взять их и при том не отдать демонам душу? Хм-м...
   После второй чарки разговор пошёл легче. Ридд сразу предупредил, что попробовать он попробует. Но!
   - Нет-нет, тут дело вовсе не в цене, ваша милость. Мне нужно будет изготовить кое-какую оснастку, сварить некие зелья - но многое из того под запретом.
   В голубых, как у маменьки, глазах барона любопытство и азарт боролись с осторожностью.
   - Нарушать закон не хотелось бы, мастер Ридд, - наконец, нехотя процедил он.
   Но Ридд не согласился. Какой такой закон, ваша милость? Короля нет, и неизвестно ещё, когда будет - а потому единственный сейчас закон это вы сами!
   - В общем, это всё я проделаю сам и втихомолку, но мне нужно подтверждение ваших полномочий, - закончил Ридд, между делом наливая третью чарку ароматного и лёгонького белого вина, которое пилось легко и вкусно, как родниковая водичка.
   Проговорил и осёкся. Потому что барон, давненько уже вертевший на пальце родовое кольцо с синим как и его глаза сапфиром, вдруг решительно сдёрнул его и положил на стол. На самую середину. Молча.
   Миг-другой парень недоверчиво разглядывал это объявившееся посреди стола (как раз меж чарками) свидетельство неслыханного доверия, и только потом поднял взгляд на собеседника.
   - Что ж, первое препятствие разрешимо, - вздохнул он, пока не трогая драгоценную безделушку.
   Ворос оплаты уладился, к удивлению самого парня, чрезвычайно быстро. Барон ничуть не возражал, если сам Ридд возьмёт себе один клинок по своему выбору. И даже обещал посодействовать, чтобы имеющий королевский патент старенький магик из его замка втихомолку выучил молодого жулика кое-каким основам своей науки. В самом деле, времена нынче смутные...
   Он некоторое время цедил вино, сейчас едва чувствуя его аромат. И даже возблагодарил небеса, что барон при всей его проницательности Даром не наделён ни в малейшей степени - и неспособен сейчас узнать, с какой же скоростью билось сердце Ридда. Хотя весь вид парня и говорил о задумчивости, на самом деле он волновался так, как не приходилось уже давненько.
   - Даже с хорошим оснащением мне в одиночку не справиться - там столько наверчено всяких ловушек магического и обычного толка! Нужен мне в напарники ещё некто, обладающий воистину змеиной гибкостью и ловкостью. Нет ли случайно у вашей милости на примете хоббита-циркача, на которого можно так надавить, чтоб он согласился добровольно сунуться в старые подземелья? Туда, где оживший скелет или привидение встретить куда легче, чем крысу.
   Вот что барон умел, так это владеть лицом, тут Ридд немного даже позавидовал. В голубых глазах едва ли сменилось выражение, а уж на лице собеседника и вовсе не дрогнула ни одна чёрточка.
   - Удивительное совпадение, мастер Ридд, - наконец заметил он негромким голосом. - Странно, просто поразительно - есть у меня кое-кто.
   О, рыбка уже затронула наживку! Чудненько, просто даже замечательно! Ридд с азартным ага! потёр ладони и поспешил налить по-новой, старательно скрывая нетерпеливый блеск глаз.
   - Только не хоббит, а эльф.
   Рука парня с замершим в ней кувшином так красноречиво замерла на полпути меж чарками, уронив с горлышка светлую каплю, а челюсть его так отвисла, что лучшего способа изобразить удивление он даже и придумать бы не смог. Великое дело импровизация...
   - Эльф? В вашем городе? Чудные дела, - Ридд старательно сделал вид, будто призадумался и даже засомневался. - А вы сможете уломать этого акробата полезть в обитель мертвецов?
   На лице барона промелькнула снисходительная улыбка.
   - Смогу. Не акробат, а взломщик - и он знает, что с ним будет, если на первый раз ему отрежут уши и нос, а затем прижгут калёным железом. В подвалах банка позавчера поймали.
   Да уж, с недоверчивым видом покивавший Ридд тоже знал. После таковой процедуры даже самый искусный целитель или маг не отрастит болезному утерянные части тела. Да и в банковских подвалах, где в арендованных именных сундучках он держал кое-что из своей добычи, тоже бывал частенько. Господа банкиры там так понамудрили с защитой, что частенько ошибались и сами, отчего немало пугались и с ними иногда даже происходил мокрый конфуз.
   - Только не эльф, а эльфка... - выдал последнюю поправку барон.
   Нет, определённо, в роду у маменьки-ведьмы или же папеньки-барона наверняка имелись если не высококлассные лицедейки из королевской оперы, то уж недюжинной силы барды точно! Потому что Ридд, в это время прихлёбывавший из своей чарки и смаковавший действительно великолепное вино, поперхнулся настолько красиво и оглушительно, что забеспокоился даже подчёркнуто невозмутимый барон.
   - Ох, прошу прощения, ваш-милость, это коварное винцо таки ударило в голову, - прокашливавшийся Ридд скорчил такую кислую мину, словно перед этим пил не прекрасное божоле, а разбавленный виноградный уксус. - Почудилось, будто у вас эльфка-взломщица есть...
   - Не почудилось, - сухо заметил уже овладевший собой повелитель замка. Брезгливо он вытирал забрызганную руку и кружевную манжету добытым из рукава платочком и сейчас оказался весьма кстати отвлечён именно на это.
   Так, кажется, тут следовало изобразить паузу и тяжкие раздумья... но потом Ридд тряхнул головой, словно отгоняя невесёлые или досужие мысли.
   - Безобразие какое-то! Но уламывать ту остроухую бестию будете сами, ваша милость. А мне придётся ещё и амулет с защитой от чёрного заказывать, - он снова сердито поморщился и украдкой, но стараясь, чтобы барон то всё же приметил, брезгливо сплюнул в сторонку. - Баба-напарница? Ох, пресветлый Динас и пресвятой Шамот, как же низко я пал!
   Стоило признать, все достойные балаганных лицедеев ужимки и старания Ридда принесли свои плоды - барон принялся мягонько, осторожно его убеждать. И даже увещевать... но в конце же концов, не камень человеческие сердца? Да и вновь наполнились чарки чудесным нектаром графства Божоле.
   Короче, Ридд хоть и позволил в конце концов себя уговорить, но всё же ушёл от барона в крепко расстроенных чувствах. Потому что уже когда последний раз поднимались чарки за успех всего мероприятия, барон вдруг ненавязчиво и задушевно поинтересовался - а не имеется ли у мастера Ридда родинки вот в этом самом месте на правой ноге?
   На этот раз парню изображать удивление даже не пришлось. Потому что на виски выступила холодная испарина, а успокоившееся сердце снова пустилось вскачь бешеным галопом. Да, да, да - была у него там родинка. Однако со временем обнаружилось, что когда пришла пора садиться в седло и овладевать нелёгким искусством верховой езды, то место очень сильно натирало. И ночью, за горсть серебра один такой себе бродячий целитель-без-патента сковырнул мальчонке родинку - да так ловко, что даже и следа не осталось...
   - Никак нет, ваша милость, не имеется, - ответил Ридд, изо всех сил надеясь, что его волнение всё же осталось незамеченным.
   Но поскольку удивление и даже недоумение на породистом лице собеседника написаны были просто огромными буквами, парень отодвинул чарку и хмуро вылез из-за столика.
   - Чтоб на будущее не было никаких неясностей и недомолвок, - заметил он в полыхнувшие удивлением глаза и принялся расстёгивать ремень, а затем и шнуровку на брюках.
   Он прекрасно догадывался, откуда у барона таковые сведения - но вот откуда старушка-баронесса могла знать о том, что происходило совсем в другом краю королевства много лет назад? "Ох, зря, барон - ты ж почти подписал своей матушке смертный приговор" - некстати промелькнула в немного шумящей от вина голове шальная мысль. И хотя она, казалось, улетела прочь, однако на самом деле крепко затаилась где-то недалеко, в полутёмном уголочке памяти...
  
   Огненный глаз светила поднялся в высшую точку своего дневного пути и сейчас рассматривал город и округу жарким, ревнивым взглядом. Впрочем, здесь, в тени арки городских ворот и на ветерке, оказывалось вполне терпимо даже в доспехах - потому десяток стражи ввиду совершенно безлюдного часа лениво перебрасывался давно поднадоевшими немудрёными шуточками и неприкрыто мечтал о конце смены, когда можно будет наконец скинуть с себя опостылевшее железо и освежиться хорошим запотевшим келихом тёмного эля или даже кое-чем покрепче. А затем... что там затем, разморенные жарой и бездельем солдаты додумать не успели. Потому что из тесноты города к воротам вышла самая странная парочка, каковую они только когда-либо и видали.
   По булыжной мостовой, спотыкаясь и неловко оступаясь на выбоинах, ковыляла стройненькая девица весьма недурственных, стоило признать, пропорций. За руку её вёл разбитной и весёлый парень, при одном виде которого руки солдат сами собой потянулись к поясам - кто погладить рукоять оружия, а кто и проверить целостность кошеля.
   Но самое диковинное заключалось в том, что лицо и голова этой девицы оказывалось замотанным таким слоем лекарской корпии, что рассмотреть её не было ни малейшей возможности.
   - Что ж ты с девкой-то сделал, изувер? - хмуро поинтересовался перегородивший им путь десятник.
   И тут сопровождавший бабёнку парняга в долгополом плаще и с тростью выдал такую историю, что солдаты ещё долго удивлялись и качали пропотелыми под шлемами головами. Оказалось, это пейзанка из Малой Кречетовки, что за дальними виноградниками. Спросонья она плеснула водой на раскалённую сковороду с маслом. Понятное дело, брызнуло так, что целитель едва и глаза-то спас. Но потом строго-настрого повелел повязки пару дней не сымать - и девка на эти слова согласно покивала замотанной головой, даже что-то такое замычала тоненьким от боли голосом...
   - Вот и веду её обратно в Кречетовку, да не за просто спасибо, - парень при этих словах так многозначительно ухмыльнулся и подмигнул серым глазом, что солдаты понятливо усмехнулись, а десятник перед тем, как освободить путь, окинул стройную фигурку взглядом и молодецки подкрутил ус.
   - Да уж, я б с такой пару ночей просто не слезал бы, - вдумчиво заметил он вслед осторожно пробиравшейся прочь по дороге парочке, а затем вскинулся в почти охотничьей стойке при виде вывернувшей сюда из переулка повозке Сима-пивовара.
   О, это совсем другое дело! Есть шанс стрясти лишнюю монетку-другую - всему десятку на вечерний эль. А ну, стой, стой, деляга...
  
  
   Глава 3. Никогда не знаешь - где найдёшь, а где... не потеряешь
  
   - Видела бы ты сейчас себя со стороны - пугало огородное и то рядом с тобой писаным красавцем покажется, - с такими словами похохатывающий Ридд за дальними рядами подвязанных виноградных лоз свернул в проход, затенённый листьями и приятно радовавший зелёной прохладой.
   Недолгий путь вывел обоих нелепо спотыкающихся и ковыляющих путников в истомлённое полднем поле. А там быстрый переход по шуршащему разнотравью - и вот настороженно шуршащая священная роща уже приняла парочку под свои тенистые своды.
   Парень огляделся, прислушался и даже чуть обострил своё восприятие, как научился делать, жадно подглядывая из-за угла за неосторожно проделывавшими то поблизости патентованными волшебниками. А затем его ладони протянулись к голове настороженно застывшей спутницы и принялись безжалостно обдирать с неё нехитрую, но оказавшуюся столь действенной маскировку.
   Первыми наружу вырвались роскошные золотистые локоны короткой причёски, равно удобной в обиходе и в деле. Да уж, по одному только этому можно запросто отличить перворождённую от человеческой женщины - Ридд против воли замедлил свои действия, нежно и бездумно пропуская меж пальцев этот нежнейший и драгоценнейший шёлк. Но потом лишь качнул головой, удивляясь несвоевременности своих мыслей, и вернулся к прерванному занятию.
   Следом наружу попалось вполне человеческих пропорций женское ухо. Не иначе, как эльфские хирурги и целители расстарались - для маскировки. Дальше пошло уже куда легче, и вскоре из-под последних слоёв ткани раздалось сердитое отфыркивание и даже шипение.
   - Чуть не задохнулась... на себя-то погляди, уродец!
   Вид прелестной даже в таком виде эльфки, пускавшей из зелёных глаз искры на манер крепко рассерженной породистой кошки, настолько контрастировал с весьма нелюбезным голосом и словами, что Ридд усмехнулся и легкомысленно пообещал себе в уплату за созерцание такой красоты некоторое время потерпеть выходки и словесные шпильки этой девицы.
   Впрочем, она и в самом деле выглядела просто потрясающе - и отчего-то именно на человеческий лад. Но первое, что сделала эта златокудрая фурия - отвесила тихо млеющему Ридду такую оплеуху, что тот мог точно сосчитать количество так и замельтешивших перед глазами пчёл. Но словно не удовольствуясь этим, эльфка довольно грамотно сделала обманный финт с подсечкой - и уже вовсе не малость удивляющийся парень обнаружил себя благополучно улетающим в кусты и теряющим по пути своё снаряжение.
   - Ыых! - страдальчески выдохнул он, когда прямо на грудь прыгнула ловкая девица.
   А вот дальше у неё не получилось ничего. Вернее, совсем ничего. Опрометчиво ухватившись за рукоять кинжала, сиротливо и бесцельно болтавшегося на поясе парня, эльфка вдруг переменилась в лице и с визгом взлетела с Ридда ещё быстрее, чем перед тем и напрыгнула. Потому что шипение и недовольство зачарованного клинка, трудолюбиво обжёгшего осмелившуюся ухватить его ладонь, куда более походило на звуки, издаваемые гадюкой, находящейся в весьма дурном расположении духа.
   В другое время стоило бы посмеяться вдоволь, наблюдая как девица с придушенным воем металась по опушке рощи, то и дело натыкаясь на деревья и сшибая ветви - но Ридд не понаслышке знал, каково оно, ухватиться за чужой клинок. Над ним однажды так старшие братцы подшутили, долго потом мёдом и пенкой с варенья откупались...
   - Да не дёргайся, балда! - он без лишних разговоров сграбастал метавшуюся эльфку за шкирку и для вящей убедительности даже приложил по златоволосой макушке кулаком.
   О, подействовало - строптивая девица как-то смешно и по-детски икнула и обмякла. Но упасть на мягкую лесную подстилку Ридд ей не дал. Мгновенно взвалив ношу на плечо, он рысцой припустил в сторону ручья. И через несколько секунд на зарёванные и искажённые болью щёчки выплыла блаженная, ещё несмелая улыбка.
   - Ох-х... спасибо, hanu, - кое-как простонала эльфка, слабо бултыхая обожжённой ладонью в холодной и тихо журчащей воде.
   А Ридд мягко поддерживал безвольно и доверчиво обмякшее тело и, недоверчиво прислушиваясь к себе, думал о том, что ради свидания с такой вот отпадной девчонкой наплевал бы на очень и очень многие запреты.
   - Потерпи чуть, - он порылся в многочисленных, пришитых изнутри к плащу карманах и выудил пузырёк с мазью, мимоходом удивляясь, что тут ещё ничего не побилось.
   Он даже не возразил, когда присмиревшая девица сначала принюхалась к содержимому, прежде чем позволить намазать свою покрасневшую и до сих пор наверняка просто горевшую ладонь. А вот так оно, за чужой клинок хвататься-то. Что характерно, от такового не защищает даже рукавица - оружие всегда крепко помнит своего хозяина. И надо крепко кое-чем оглушить своё восприятие, чтобы приручить клинок к новому владельцу. Либо особыми зельями, сильно притупляющими боль, либо просто чудовищным количеством крепкого вина...
   Да и то, без магика подобные дела не рекомендовалось проделывать категорически. Не так уж и редки были случаи, когда без чародея оружие не желало просто так сдаться... ну да, останки незадачливого потом выглядели весьма неэстетично.
   - Нет, без хохота на вас смотреть просто невозможно, - из-за деревьев бесшумно как всегда выскользнула смешливая дриада и в свою очередь занялась кое-как дышавшей эльфкой.
   У той зелёные глаза полезли на лоб, когда она осознала, что при этом парне презренного человековского роду-племени дриада появилась мало того, что днём, так ещё и в беззащитном перед сталью телесном виде. Но и хранительница священной рощи это вам не абы кто, лесной дух неприкаянный... это, если хотите знать, тень бессмертного на земле, отражение его мыслей. Потому никто не удивился, когда через несколько лёгких поглаживаний, сопровождавшихся вдруг усилившимся ощущением свежести, ладонь эльфки приняла вполне подобающий вид.
   - Ты - меня - ударил! - едва очухавшись, эта малахольная снова полезла в драку.
   Удивительно, однако Ридд снова дал опрокинуть себя на землю. Подумаешь, пара-тройка лёгоньких тумаков! Нет, если все эльфки таковы, то с ними положительно стоит иметь дело... по крайней мере, как с женщинами. При одной только мысли, какова же эта златокудрая бестия может оказаться в постели, парень мечтательно закрыл глаза.
   - Чему ты улыбаешься? - подозрительно полюбопытствовала недавняя пленница. Но хоть за острые железки хвататься перестала, и на том спасибо...
   Однако Ридд упрямо замотал головой из стороны в сторону, по-прежнему не открывая глаз и изо всех сил надеясь, что его улыбка не выглядит совсем уж идиотской. Ощущение оседлавшей его упругой девицы оказалось настолько ярким и интересным, что он старательно жмурился, чтобы эта по взгляду не прочла ничего предосудительно. Мало ли - некоторые идиотки обижаются, обнаружив вдруг, что нравятся какому-либо мужчине.
   И всё же он лукаво, на пробу приоткрыл один глаз, когда обнаружил, что хоть весьма приятное давление на грудь и не исчезло, но отвешивать плюхи ему перестали.
   - Всё? Выпусти лучше всю злобу сейчас, потом тебе потребуется полная сосредоточенность и ясность ума... дриада, помолчи, пожалуйста - и не говори ей.
   Старательно сдерживающая хохот дриада на той стороне ручейка прилежно закивала и снова прыснула. Что ж, коль этот в высшей степени странный мастер Ридд просит не просвещать насчёт последнего заказа - посмотрим, посмотрим...
   Это надо было видеть, как хищно и недоверчиво прищурились эти зелёные глаза, какой подозрительности они исполнились. А эти точёные ноздри, трепещущие в гневе словно крылышки бабочки!
   - Nya mello, а тебе никто не говорил, как ты прекрасна в гневе?
   Согласитесь, когда здоровенный самец человеков вдруг называет тебя мой друг, да ещё и отвешивает этакие чугунные комплименты, то для хорошей эльфской головорезки из порядочной семьи это довольно обидно!
   Но за гневом в глазах эльфки уже зажёгся и окреп другой огонёк - тонкий, умный, расчётливый.
   - Нет, грубый безобразный хомо. Мне всегда и каждый день, из года в год твердили, что я толстая, неуклюжая и позорю род перворождённых. Можешь ли ты себе то представить? - с отсутствующим взглядом ответила эльфка, и Ридд с досады прикусил губу за свою оплошность.
   Хм, а ведь и в самом деле - при такой просто изумительной на его взгляд комплекции, среди своих более стройных соплеменниц эта зеленоглазая бестия и точно, наверняка числилась в чересчур упитанных и... гм, вызывающе фигуристых.
   - А по мне, ты самая прекрасная женщина в мире, - прошептал парень и, не обращая внимания на полыхнувшее навстречу в чуть раскосых глазах недоверие, потянулся рукой и ласково, бесконечно нежно погладил эти золотые волосы.
   Как ни странно, всё испортила дриада, заявившая, что не бывает некрасивых женщин, бывает мало вина... а ведь, парень уже чувствовал, как эта красотка расслабляется под лаской, плывёт навстречу движениям и уже чуть ли не дышит через раз. А теперь вновь напружинилась, откинула его руку и смотрит как кошка на собаку. Нет, дриадочка, плохо ты знаешь людей и эльфов...
   - Да ну на вас, пошлячки! - Ридд поднялся и сел, демонстративно не обратив на покатившуюся кубарем эльфку никакого внимания. - К вам со всем сердцем, а вы высшим счастьем почитаете плюнуть туда, да ещё и грязной ногой размазать хорошенько!
   Возможно, эта смазливая бестия и умела ломать замки и обезвреживать хитроумные ловушки, но в рукопашном бою она оказалась не ахти как сильна. Ридд одним небрежным движением показал кинувшейся опять в драку эльфке, кто тут на самом деле хозяин и отвернулся, чувствуя как в гневе дёргается сокрытая от взоров щека. В своё время он быстро уразумел, что нельзя быть слабым. Нельзя быть глупым, нельзя быть несведущим. И как только тогдашний мальчуган уразумел эти ох как непростые в детстве истины да предпринял кое-какие шаги в нужных направлениях, отношение к нему как-то незаметно поменялось.
   Старшие братья перестали задирать его - им уже просто не приходило то в голову. Да и слуги забыли свою привычку тыкать в спину словом ублюдок. И не потому, что у вчерашнего голенастого и вечно ободранного нахалёнка вдруг объявились крепкие кулаки и острый, отточенный знаниями ум... просто, они уже не считали себя ровней этому хоть и незаконному, но дворянскому сыну.
   - Что ты там наобещала барону Шарто? - кое-как справившись с нахлынувшими воспоминаниями, рявкнул Ридд в сторону обречённо сидевшей на бережку эльфки.
   Та подпрыгнула, словно зеленая травка цапнула её за соответствующее местечко. А потом с убитым видом выдавила, что под угрозой уже занесённого ланцета и раскалённой, готовой к прижиганию кочерги мало ли чего сдуру наобещаешь...
   - Но барон оказался сволочь-гад-мерзавец, - щегольнула она знанием специфических словечек из языка людей. - Знал откуда-то, подлюка, как мне нужно было поклясться, чтоб не нарушить потом и не увильнуть.
   Она некоторое время грустно перебирала и гладила травинки, а потом поведала, что поклялась служить одному такому себе мастеру Ридду.
   - Служить вернее, чем рука, и преданнее, чем пёс - пока смерть одного из нас не освободит от этой клятвы, - при этих словах эльфки обычно весёлая и болтливая дриада вдруг очень знакомо хлюпнула носом, и через несколько мгновений уже расчувствованно плакала на плече Ридда.
   - И за что ж тебе такое наказание в виде этой лесной колючки, мастер Ридд? - дриада приподняла лицо и уронила с подбородка блеснувшую драгоценную слезинку. - Знала б заранее, я бы эту дурынду в свою рощу просто не пустила!
   Судя по выражению живо отзывающегося на малейшие душевные движения лица эльфки, за время её отсидки в баронских подвалах весь этот мир если не стал с ног на голову, то сошёл с ума точно. И Ридд, ласково поглаживавший зелёные волосы плачущей дриады, с невесёлой усмешкой подумал, что у него вчера наверняка была столь же очумевшая и бестолковая физиономия.
   - Клянусь вечным лесом и благословением Элуны, большего идиотизма я себе просто не могу представить! Дриада - против меня, перворождённой - но за какого-то презренного жулика из числа вонючих, рождающихся и умирающих в грязи смертных? Aqua myrl... (полный мрак - прим. Профессора)
   Где-то на той стороне рощи громко, весело и даже вызывающе зачирикала пташка, и Ридд прямо перед собою воочию увидал, как заострённое ушко дриады живо повернулось в ту сторону, словно у услыхавшей подозрительный шорох дремлющей кошки.
   - Ой, ярл Иллидар идёт, а у меня тут в роще полный беспорядок! - воскликнула встрепенувшаяся дриада. Она тут же взвилась с плеча парня и заполошной белкой унеслась куда-то вглубь своих владений...
   - Насчёт презренного жулика я согласен, - перво-наперво заявил неслышно появившийся из-за деревьев повелитель лесного народа, потому что Ридд при его приближении не подумал даже и встать - а всё так же сидел на берегу ручья, прислонившись спиной к сосне и чувствуя еле заметное покачивание радующегося ветерку дерева.
   Если честно, за обладание вот таким плащиком парень рискнул бы очень многим. Длинный, меняющий цвет по желанию повелителя, спасающий равно от жары и от холода. И ни одна самая даже забубённая колючка или ветка не осмелится зацепиться или попытаться порвать таковую одежду. Да и висящая на бедре знатного эльфа шпага одним только своим витым эфесом заставила Ридда завистливо прищуриться...
   - Моё почтение вашей светлости, - всё же процедил парень, подумав, что своё слегка переменившееся отношение к перворождённым не стоит доводить до абсурда. Он со снисходительной усмешкой полюбовался на обнимавшихся и старательно размазывавшим девичьи сопли сестёр-эльфок, а потом насмешливым жестом изобразил в сторону ярла, словно снял с головы несуществующую шляпу и чуть кланяется.
   - Но вот насчёт грязных хомо, Meana wendi Faennelor... если я ещё раз услышу подобные слова, то от моего гнева не спасёт даже заступничество бессмертных, - покладисто продолжил ничуть не обескураженный ярл, и Ридд тихо восхитился - воистину настоящий вельможа!
   Что ж, если ярл эльфов так действительно считает... Ридд с демонстративным ворчанием и кряхтением встал со своего места и снова преклонил голову и одно колено перед этим величайшим из эльфов. Но в голове его трудолюбивыми золотистыми пчёлами порхали слова и понятия, строки и обрывки знаний. Так... Фаэннелор это родовое название клана, Меана собственно имя, а вот Венди... что-то знакомое!
   - Не мучься, мастер Ридд, - дриада уже даже и не скрывала, что пользуясь непонятным к себе расположением парня, копается в его мяслях, как хочет - причём ни одной из сторон то не казалось постыдным. Парень не считал свои мысли и побуждения грязными, да и хранительница рощи не видела ничего зазорного в том, чтобы любоваться рощей, красивой эльфкой и самою собой. - Wendi это дева, maiden...
   Ах ну да, немужняя дева! Ридд искоса, с хитринкой взглянул на приветствующую своего ярла заплаканную и одновременно сияющую эльфку, и только сейчас, после дружелюбного прикосновения вельможи к своему плечу, поднялся на ноги.
   - Ударил тебя кулаком по макушке? - тихо шептавшийся с освобождённой ярл с сомнением оглядел внушительные кулачищи Ридда и вновь перевёл вечнозелёный взгляд на свою эльфку. - И правильно сделал - я иной раз с досадой вспоминаю тот древний указ своего прадеда, по которому в пределах Вечного Леса запрещено телесное наказание перворождённых.
   Эльфка, теперь уже известная как Меана как-её-там, опять протёрла глаза в столь откровенном изумлении, что все присутствующие усмехнулись, а дриада и вовсе покатилась по траве от хохота. И так заразительно оказалось её веселье, что Ридд с удивлением услыхал и серебристым колокольчиком зазвучавший смех лучницы.
   - Ладно, мастер Ридд - сколько столь почитаемого вами золота ты запросишь за исполнение заказа?
   Воистину, после утренней сцены в баронской оранжерее Ридд весьма крепко уверовал в свои лицедейские таланты! Потому что изобразил на лице такое удивление, таким недоумённым голосом обратился к дриаде, что та озадаченно затихла.
   - Быть может, память мне изменила? Подскажи, хранительница - разве я вчера давал своё согласие? Или, быть может, подписывал какие-то бумаги? А то, упаси огнедышащий Динас, клялся в чём-то?
   Хозяйка рощи мягко-текуче снова оказалась на ногах, и от волнения пошла радужными разводами. А голос её непостижимым образом растерял остатки веселья и прозвучал гордо и торжественно.
   - Нет, мастер Ридд, ничего подобного не было, и я то подтверждаю.
   Ридд повернулся к откровенно озадаченному ярлу перворождённых и с деланным сожалением развёл руками.
   - Прошу прощения вашей милости, но если вы принесёте золото или камушки, то мне останется только расхохотаться вам в лицо.
   Понятное дело, что тот нахмурился и пробормотал вроде бы в сторонку, что кое-кому то может стоить и головы. На что парень с озорной усмешкой заметил тоже в сторону дриады, что коль одному ярлу неймётся разгневаться, то придётся тому лично драться на оружии - мастер Ридд хоть и пониже происхождением, но вполне себе полноправный отпрыск древнего рода...
   Какой демон противоречия иной раз толкал его на этакие поступки, Ридд не знал и сам. Устраивая иногда подобные вспышки, он немало набил себе шишек и даже заработал дырок в теле, за исцеление которых приходилось отдавать уйму столь тяжело заработанных монет кровопийцам-целителям. Но столь же частенько и выигрыш оказывался таким, коего не достичь обыкновенными, повседневными методами.
   - Да, по древнему закону он имеет право требовать личного поединка с вашей светлостью, - с такой кислой мордашкой процедила дриада, что тут уже и сомнений не оставалось...
   Единственное условие, на котором настоял Ридд - не здесь. Ну не хотел он осквернять эту рощу и это место звоном оружия, а уж тем более своей кровью. И вскоре на небольшой тенистоц прогалине, на самой опушке, ярл эльфов сбросил плащ и отбросил его в сторону.
   - Что ж, я не хотел бы выспрашивать подробностей - но прежде чем приступить к исполнению древней как этот мир традиции, я хотел бы узнать твоё имя, дерзкий смертный.
   В глазах знатного эльфа сейчас не осталось даже и следа той мягкой весенней зелени, которая радовала и чаровала ещё вот только что. Нет, сейчас серо-травянистый цвет их больше походил оттенком на замшелый бок неумолимо падающей на тебя скалы...
   - Я могу сообщить вашей светлости своё имя - но тогда мне придётся вас убить. Или умереть самому. Иные тайны следует хранить очень ревностно, - Ридд заметил, что это его право как вызванной на поединок стороны выбирать оружие - и указал рукой на отброшенную было эльфом в сторону изящную шпагу. - А я очень не хочу вашей смерти.
   Ладонь его ласково погладила рукоять посоха-трости, а затем под испуганно-удивлённое ахх! зрителей дёрнула её в сторону-вверх.
   В самом деле, тут было чему удивляться и восторгаться одновременно: дракончик в навершии негодующе сыпанул искрами из крохотной пастишки. Его глаза гневно просияли алым, и из посоха с волнующим душу каждого воина шелестом полез вынимаемый клинок. Наблюдателям снова пришлось ахнуть, когда непонятное зрелище сложилось в их глазах и стало выглядеть чуть иначе.
   В руке Ридда оказалась тоже шпага, чей клинок казался с виду заброшенным, грязно-серым. А служивший рукоятью-эфесом дракончик радостно заклекотал, развернул крылья - и они вдруг образовали блистающую серебром гарду, надёжно защищающую руку владельца.
   Но глаза ярла Иллидара словно прикипели именно к этому неухоженному клинку, а не блиставшему в позе гарда-эфес маленькому чуду, которым так восторгались девицы. И странное дело - из глаз знатного эльфа напрочь исчезло всякое воинственное выражение. И смотрел он на оружие так, как юноша смотрит на возлюбленную, а... пьяница на вожделенную кружку эля.
   - Волнистая серая сталь. Странно - я считал, что подобное чудо существует только в моей личной коллекции и гм... в общем, в другом месте, - ярл очнулся от восхищённого созерцания и сожалеюще покивал головой. - Одно лишь то, что подобное оружие признало держащую его руку, служит лучшей рекомендацией. Что ж, приступим?
   И они приступили к древнему и священному праву мужчин... не раз и не два проклятому женщинами. Праву выяснить, кто же здесь и сейчас сильнейший. Убей или будь убитым - ох боги, до чего ж всё просто!
   Ридд фехтовал с мрачной отстранённостью, постепенно чувствуя, что хотя его сердце постепенно заполнял боевой азарт, голова оставалась всё той же ясной и холодной. Наконец-то он достиг той концентрации воина, о которой как-то обмолвился покойный отец, один из лучших клинков северо-запада королевства. И как жаль, что пришлось скрестить шпаги с живой легендой этого мира! Впрочем, сам виноват?
   С другой стороны, стоило беспристрастно признать, что эльфийский ярл, при всей его гибкости и изумительной технике, двигался тяжеловато...
   - Вашей светлости стоило бы не забрасывать занятия, - заметил Ридд, удачно проведя батман и вынудив противника отступить на шаг.
   - Мальчишка, кого учить вздумал! Не дай тебе боги узнать когда-либо, какова она, тяжесть и цена власти, - предводитель эльфов двигался уже не так легко и изящно, а дыхание его заметно участилось и даже стало слышным в замершей полуденной тишине.
   Но теперь оказался черёд Ридда ошибиться. Привычно и непринуждённо, как не догадывающийся о своей возможной неправоте мальчишка, он провёл коварный эльфийский терц, так часто выручавший его с другими противниками. Но как бы в насмешку судьбы, оказалось, что эльфу эта комбинация, искусно сплетённая из свистящей стали и обмана, известна куда как получше самого Ридда. И пришлось уже ему отпрыгнуть на шаг, чтобы не оказаться нанизанным на шпагу, словно бабочке на булавку естествоиспытателя.
   - Да уж, сразу заметно, что кое-кто всё время находится на свежем воздухе, а слово мастер в вымышленном имени носит не просто так, - заметил довольный эльф и обмахнул с висков серебрящиеся капельки.
   Надо же, а народная молва утверждала, что эльфы не потеют. Или там говорилось только о мертвецах?..
   И в безумии этой неистовой рукотворной грозы, изливавшейся с яростным шипением терзаемого воздуха и лязгом разгневанной стали, Ридд вдруг увидел ту самую, единственную дорожку, словно огненным ручейком вспыхнувшую в воображении. Один-единственный путь - и воин в нём не колебался ни мгновения. Подбив снизу клинок ярла с той неистовой силой, которую рука худощавого эльфа просто не могла парировать, парень змеёй поднырнул под нелепо взметнувшуюся шпагу противника - и в молниеносном движении распрямившейся наконец арбалетной пружины дотянулся, дотянулся до словно замершего в жарком и вязком воздухе ярла.
   И дважды, легонько похлопал кончиком разобиженного клинка по плечу противника...
   - Туше! - воскликнул он, отскакивая обратно и чисто на привычке проводя защитный приём.
   Но ярл уже грустно опустил шпагу, и её гарда печально блеснула под полуденным солнцем старым благородным золотом. А потом слегка вонзил клинок в землю и легонько помассажировал едва не вывернутое от удара запястье.
   - Впечатляет, - сожалеюще заметил он и печально покивал. - Что ж, юноша - признаю себя побеждённым. Или вы непременно хотели выяснить, какого цвета моя кровь?
   Ридд счастливо засмеялся и с пылом признал, что скорее даст изрезать себя на кусочки, нежели позволит продырявить ярла эльфов, знаменитого и непревзойдённого Иллидара Рюеньского, славного героя битвы под Морнхольде... и так далее, и тому подобное.
   И куда как странным оказалось услышать, как ярл в ответ просто-таки неприлично захохотал, даже заржал, как здоровенный и не очень благовоспитанный солдат людей.
   - Так какого псоглавца один юный нахал так нарывался на поединок со мной, что едва не проделал во мне дыру - не шпагой, так яростным взглядом?
   Девицы в сторонке хоть и перевели дух, завидя противников не только обоих целыми, но даже и вполне уже мирно беседующими - но при упоминании ярлом одной волосатой и довольно-таки гнусной твари дружно заткнули ушки с нарочито возмущёнными при том мордашками.
   - Очень уж мне плащ ваш понравился, - эх, проявлять нахальство, так проявлять!
   - Странно - а в древних традициях что-то упоминалось об оружии побеждённого, - с лукавой усмешкой ответствовал ярл эльфов, но шагнул к своему почти незаметному на фоне травы плащу.
   Ридд в ответ заметил, что кое-кому знаменитая шпага ещё понадобится. Когда её владелец немного восстановит былое мастерство, то он сам почтёт за честь ещё раз скрестить клинки - но уже в дружеском поединке.
   - Что ж, мастер Ридд - принято. Хоть и неуместным было то ваше требование взять с меня плащ, сделанный лично моей сестрой, пресветлой д'Эллинэ - но, я просто дарю его вам, - и с этими словами гордый эльф набросил на плечи замершего от счастья Ридда нечто восхитительно невесомое и невыразимо уютное, обернувшее тело словно вторая кожа.
   И даже столь любезен оказался высокорождённый эльф, что на прощание сам протянул в рукопожатии ладонь - уж на ристалище или поле боя то не считается зазорным.
   - Это слишком много даже для меня, ведь мы можем встретиться и в иной ситуации, - в сомнении протянул парень, но потом залихватски тряхнул головой, отбрасывая свои колебания. - Ладно, ваша светлость - исключительно в знак мужской дружбы.
   Две ладони встретились и пожали друг дружку в таком красивом и символичном признании вдруг вспыхнувшей взаимной симпатии, что так и не покинувшие благословенной тени под деревьями девицы восторженно зааплодировали этому зрелищу.
   - Что ж, ярл - если вам когда-нибудь понадобится помощь в трудном или щекотливом деле... - пробормотал расчувствованный Ридд.
   Тот в ответ посмотрел сначала слегка удивлённо. Но затем пробормотал, что время Зверя и в самом деле близко, и легонько кивнул.
   - Если будет туго, я тоже попробую сделать что-нибудь для одного юного нахала...
  
   Ах, как же мало порою надо для счастья! Вдруг обнаружить, что в одном высокомерно-заносчивом эльфе, да и в себе самом, есть куда как больше хорошего, чем предполагалось до того. Сидеть на берегу ручья в священной роще, иногда зачёрпывать эту вкусную, никогда не надоедающую и холодную до ломоты в зубах воду. Ронять в неё прозрачные капли, но ловить на себе полные настороженности и робкой надежды взгляды красавицы-эльфки.
   И осознавать, что мир вот он - огромен, юн и прекрасен...
  
  
   Глава 4. Дыхание вечности
  
   - Ох, и не говорите, мастер Ридд! Клиент нынче пошёл не то, что давеча - что-то все стали пужливые да нервные...
   Он всё вздыхал и причитал, перхал и искал, этакий благообразный и степенный старичок. Невысокий, с коротко стриженой сединой и с той размеренностью движений, которая неизменно выдаёт специалиста во всяком деле. Но самому парню он отчего-то до нервного смеха напоминал этакую чистенькую белую крыску, каковую можно легко сыскать в лаборатории алхимика или башне волшебника - если такую рассматривать на ярком свету, то сквозь белоснежную шерстку немного просвечивает розовым.
   На самом-то деле этот милейший дедушка одним только своим присутствием наводил дрожь даже на человека с крепкими нервами. Ибо оказывался он никем иным, как палачом его милости барона, сейчас орудующим в своих закромах...
   - Вот укладываю я намедни на дыбу рябого Заньку, что на королевском тракте шалил - а он, баловник, мало того, что в штаны раньше времени нагадил, струмент запачкал, так ещё и ногой лягнул! Ну никакого почтения к старшим, - сокрушённо вздохнул старичок, и вернул открытую было шкатулочку на прежнее место - на полку возле целого ряда ровненько и любовно разложенных щипцов для пальцев.
   Нет, находился сейчас Ридд в навевающих подспудный страх застенках не в качестве почётного гостя барона. И уж ясное дело, не по собственной прихоти. Но коль написано в списке ингредиентов - ноготь с ноги повешенного - то будь добр, разыщи. Спасибо пейсастому аптекарю Моське, у которого Ридд обычно затоваривался травами и компонентами, неприметно вручённая тому серебрушка благотворно повлияла на соображение и принудила вспомнить, что вот эта и вон та самая экзотика из списка наверняка сыщутся у старого палача, собиравшего на память кое-что о своих клиентах и любившего вечерами, за чашей дешёвого вина перебирать и рассматривать свою коллекцию...
   - Нет, я этого Хвеську таки точно за срамное место подвешу! - ругнулся дед на своего глупого подпалачика и даже сокрушённо всплеснул сухонькими руками. - Ну как можно крючья для вытягивания жил класть на полку рядом с ножами для мякоти?
   И такое негодование, такое искреннее недоумение послышалось в голосе болеющего за своё дело палача, что в другое время Ридд даже и посочувствовал бы. Однако дедуган наконец нашёл плоский ящичек с пузырьками и коробочками и принялся его перебирать, подслеповато всматриваясь в надписанные аккуратным почерком примечания.
   - Ага, вот ногти, - и Ридд не без брезгливости, аптекарским пинцетом перенёс в свой бумазейный пакетик несколько грязных, кривовато-мутных обрезков.
   - Так, а вот и кровь преступниц, - палач оглянулся на заказчика, весьма убедительно сверкнувшего при входе золотым с небесной просинью перстнем, а сам ладонью любовно поглаживал своё жуткое хранилище. - Тебе как, мастер Ридд, помоложе или постарше? Тут у меня тоже подборочка богатая, сорок лет неустанными бдениями собирал! Такого ты и в Храме не сыщешь...
   Парень прикинул так и этак, и хмыкнул в затруднении. Не настолько уж он хорошо в этих делах разбирался. Ну не успела мать выучить своим ведьминским и травническим делам сына! Кое-что так, случайно углядел, до кой-чего сам додумался. Но больше всего сведений он почерпнул из случайно купленного на пути в здешние края потрёпанного томика Генриха Инститориса - у матери был точно такой же. Самая прелесть-то оказывалась в том, что солидный учёный фолиант, изобличавший ведьм и их методы, неведомыми переписчиками оказался сделан так, что наложив на текст стандартную матрицу Леже (пластинка с отверстиями в определённых местах), оказывалось возможным на каждой странице прочесть текст наговора, рецепт зелья или даже описание ведовского ритуала.
   Правда, половина там оказывалась бесполезной для Ридда - ввиду его почти полного неумения работать с магическими материями...
   - Давай помоложе - нужно зелье усиленного воздействия, - с важной миной ответил пораскинувший мозгами парень.
   Недрогнувшая стариковская рука вложила в молодую ладонь пузырёк толстого мутноватого стекла, на донышке которого пересыпалась словно рыжая пыль. А сам палач отодвинулся и с непонятной улыбкой на сухих губах следил, как в руке необычного, облечённого баронским доверием заказчика пузырёк сам собою разгорелся зловещим багровым сиянием, в котором вдруг всплыла зелёная искорка...
   - Нет, деда, ты точно сбрендил со своей работой - это ж кровь девственницы! - шумнул Ридд на обескураженного палача. - Хочешь, чтоб на один только такой запах мертвяки со всего царства мрака сбежались?
   Дедуган досадливо хлопнул себя по лбу и меленько закивал, сетуя, что и в самом деле не того выходит - это и впрямь кровь девки, что много лет назад из ревности отравила увёвшую жениха соперницу такой дозой крысиного яда, что ту и хоронили даже в закрытом гробу. Настолько посинела пятнами и раздулась... он суетливо царапнул на пергаменте пометочку свинцовым, не боящимся сырости и времени карандашом, а затем снова принялся перебирать эти безмолвные свидетельства страшных и зловещих преступлений.
   В конце концов Ридд удовольствовался кровью ткачихи, утопившей с голода и отчаяния плод несчастной любви. И теперь список оказался весь, полностью помечен вполне булгахтерского вида галочками, а заплечная сума, соответственно, полнёхонькой. И уже совсем парнеь собрался было наконец покинуть эти словно наполненные никогда не смолкающими криками жертв подвалы, когда дедок доверительно придвинулся поближе и, смущённо засопев, поинтересовался - а что так?
   Ридд вполне ожидал каверз, ненужных вопросов и даже тихого противодействия, а потому к подобному повороту событий был вполне готов. Демонстративно оглянувшись на плотно прикрытую дверь в коридор, он сделал затем самую страшную рожу, какую только и умел, а потом трагическим тоном поинтересовался в ответ:
   - Про гномьи развалины слыхал чего?
   Дедок тут же округлил глаза с выцветшими ресницами и добросовестно осенил себя отгоняющим зло знаком.
   - Так это, вроде ж не велено туда шастать, мастер Ридд? Да и никто оттеда, говорят, и живым не вертался...
   Парень мрачно покивал и ответствовал в том духе, что всё верно - но места такие и без присмотра оставлять никак нельзя. Потому есть служба, тайная, даже вельможам неведомо про неё. Спросит отец наш король барона грозным голосом - нарушаешь, мол? А барон честно и ответит: никак нет, ваше величество!
   - Нельзя подставлять барона, понимаешь, деда? А уж тем более во времена нынешние, смутные. Так вот, - Ридд снова оглянулся и совсем приблизил губы к любопытно подставленному уху. - Последнее время там, внизу, зашевелились...
   Впервые он видел, как на человеке в безветренную погоду в буквальном смысле точно так же зашевелились волосы - белый пушок на голове палача встал дыбом.
   - И что? - кое-как прошамкал тот лязгающей от страха челюстью.
   - А то. У тебя своя работа, дед, а у нас своя, - Ридд деловито забросил за спину свою сумку на длинном кожаном ремне и лицемерно вздохнул. - Ладно, только между нами... Сначала пронаблюдать-проверить, чтоб зазря шум не подымать. А потом доложить куда следует, смекаешь? Пущай приедет из столиц толковый некромансер или жрец высокого ранга, храмовник. Но чтоб всё тихо - представляешь, какая паника подымется здесь наверху, если хоть слушок просочится?
   Видимо, до истерически кивающего палача таки дошло, что и в самом деле есть места, куда более глубокие и жуткие, чем даже милые его сердцу пыточные подвалы и застенки. Тихо охнув и непритворно побледнев, он помассажировал левую сторону груди и завздыхал.
   - Да уж, мастер Ридд, рисковые вы там парни... у нас тут и впрямь попроще будет. А тварь та ушастая тебе зачем? Вроде ж не из ваших - а я никогда на елфах не практиковался, не довелось. А так хотелось проверить на прочность перворождённую, да в устройстве еёном поковыряться вдумчиво, с нашим-то сравнить.
   Ридд с самой гнусной рожей ухмыльнулся, подмигнул и заметил - если где будет место сильно опасное или непонятное, он ту заразу вперёд пустит... миг-другой, и оба понявшие друг друга мужчины довольно захихикали. И вот так, довольные друг другом, они наконец покинули эти холодные, душные и напитанные болью подвалы...
  
   Старый форт ещё жил. Потрескивала раскалённая от жара боевых заклятий кладка, скупо чадил догоравший на левой башне навесной щит. Но всё так же горделиво полоскался на ветру славный стяг барона Фернандо - золотой лис на пурпурном фоне. И пока под этим флагом бились и умирали люди, не было хода через реку.
   Добротный, казематной кладки форт обеими своими башнями и неимоверной крепостью стен перекрывал такой же несокрушимый мост. За спиной королевские войска, осатаневшие от ярости и предыдущих неудач, грызли возвышавшийся на холме баронский замок. А это предмостное укрепление, обстрелянное и из баллист навесным огнём, и ослепительно полыхающими огненными шарами, штурмуемое вторые сутки, упрямо не пускало полки королевского главнокомандующего, маркиза Беренца, на эту сторону, не позволяя полностью сомкнуть клещи окружения...
   - Не зевай, Франки, - проворчал сержант, но больше для порядку.
   Ибо пожилой и усталый баронский магик, весь покрытый копотью и мелким, притягиваемым его чародейством мусором, встрепенулся - через мост опять полезли конные рейтары маркиза.
   Стоявший сзади и чуть осторонь худощавый парнишка еле заметно, зябко передёрнулся. Он уже знал, что сейчас произойдёт...
   Над верхним слоем бутовой кладки моста, но под гранитными столбиками булыжного настила мостовой, через равные промежутки в камне ещё строителями были выдолблены ровные желобки, в которые мастера залили по всей длине свинец. Они строго чередовались - левый, правый, и снова левый, и опять правый. Но уже здесь, под стенами форта, свинцовые полоски-отводы, заботливо укутанные пропитанными салом кожами и для защиты от сырости залитые поверх смолой, свивались вместе - отдельно первые и отдельно вторые.
   И концы их оказывались выведены сюда, наверх, на защищённую башнями короткую горжу...
   Вот Франки потёр и чуть размял ладони, вдохновенно поднял глаза вверх, словно испрашивая то ли разрешения, то ли благословения у испачканной облаками небесной синевы - и меж нешироко разведённых рук с шипением и треском зазмеилась неистовая, ослепительно-синюшная молния. Вот чародей, на чьём лице и припаленной ненароком бородке плясали мертвенные сполохи, резко приложил ладони к свинцовым пластинам. Вжал, словно впечатал в них свою ужасную колдовскую силу.
   Парнишка мгновенно поднял глаза туда, на мост. Как и в прошлый раз, неведомое чародейство магика пронеслось свинцовыми путями и теперь жалило в нападающих прямо из-под мостовой. Бились в неистовых судорогах кони, белым огнём вспыхивали ещё в воздухе вповалку летящие с них рейтары. Но даже и умерев, они не прекращали в конвульсиях рвать себя на части... даже оторванная по локоть чья-то дымящая рука, с застрявшей в посиневшей кисти погнутой саблей, судорожно плясала и подпрыгивала до тех пор, пока неведомая сила даже и её не выбросила из пределов моста...
   - Фу, а вонища же от этих королевских вояк, - довольный сержант отмахнулся от густого смрада горелого мяса, когда мост по воле чародея снова полностью очистился, а на почерневшем лице служаки весело блеснули глаза и зубы. - Так, сейчас скорее всего попробуют низами... эй, Риддерик! Притащи на всякий случай ещё арбалетных болтов пару связок!
   Парнишка мгновенно подскочил поближе. Хоть ему и исполнилось уже целых тринадцать, а тонкостям воинских забав он поучил бы и многоопытного сержанта, приказ барона не пускал его в самое горнило битвы. А на подхвате, всё ж польза какая - спасибо и за то, что не позволяет то считать себя совсем уж лишним при осаде отцовских укреплений этими королевскими горе-вояками...
   - Больших или малых, сержант? - парнишка тут же вопросительно указал рукой на цепочку защищённых зубцами стены арбалетчиков, а затем на башни, где стояли на поворотных платформах два крепостных арбалета, обладавших большей силой и дальностью боя.
   - Хм... Больших, Риддерик - малых ты уже притащил, но ведь мы ими ещё не стреляли? - улыбнулся сержант смышлёному баронскому бастарду.
   Парнишка понятливо кивнул и тут же с топотом сапог ссыпался по каменной лестнице вниз - в узкий, немного даже похожий на колодец двор форта. Несмотря на тень, здесь оказалось ничуть не прохладнее - рикошетом залетевший сюда малый огненный шар поджёг конюшню. Понятное дело, потушили сразу - уж воды рядом вдоволь - но от обгорелого дерева до сих пор пыхало теплом.
   А подошвы уже дробно стучали по винтовой лестнице вниз. В арсенальные подвалы, где справа на третьей полке снизу как раз и лежали большие арбалетные болты. Не скуп барон! Крепки и высоки стены, вдоволь внутри припасов и воинских, и провиантских - а люди все верные, на золото и посулы не позарятся. И пока стоит форт, не видать королевским прихвостням подступов к замку и его самого, как своих ушей!
   На бегу парень выхватил из вмурованного в стену железного держака скупо чадящий факел и уже с ним в руке бросился в последние обороты лестницы...
   С глухим воем дрогнул весь мир. Заныла, затряслась в ужасе и муке сама земля - а в спину уже вбежавшего в подвалы парнишки словно ударил могучий и беспощадный огненный зверь. И столь велика оказывалась сила его, что тряслись и ходили ходуном массивной кладки каменные стены, словно в лихорадке плясали полки и стеллажи, из стоек сыпалось заботливо смазанное и определённое туда оружие. Вход с лестницы заволокло дымом и лениво клубящейся пылью. Да какой там вход - теперь вместо него предстала мешанина просевших глыб и ощерившихся нелепо белыми изломами дубовых балок.
   Постепенно всё стихло. Ни единого звука не проникало сюда, в эту могилу заживо погребённого. Не ожили по углам осмелевшие крысы - уж комендант-сержант такого неподобства во вверенном ему форте ни за что не допускал. Не капала с перекосившегося свода вода, всё ж подвал не доходил до уровня реки.
   Тишина. Полная, вязкая и воистину что гробовая тишина. И лишь зябко трепещущее пламя одинокого факела кое-как свидетельствовало - ты ещё жив, Ридд...
   Он очнулся от воспоминаний и даже вздрогнул, когда дверь чёрного хода открылась, и в вечерние сумерки оттуда шагнул старенький целитель барона Шарто.
   - Держи, - неприязненно буркнул чародей и брезгливо сунул дожидавшмуся его парню замотанное в тряпицу и слабо звякнувшее нечто.
   Буркнул и тут же скрылся опять внутри баронского здания. Словно отгородился надёжной дверью от непонятного парня, по чьему заказу пришлось доверху заправить, залить магией две весьма попользованного вида костегрызки. Уж за такое дело нынче можно было запросто и в застенки угодить. Но коль барон негласно дозволить изволил - если потихоньку, да только меж своих, то ладно. Дело житейское...
   А Ридд шагал через стремительно засыпавший и затихавший к ночи город и угрюмо вздыхал. Воспоминания навалились с новой силой - хочешь или не хочешь, а иногда лезет в голову такое, что ближе к ночи и поминать-то не стоит... к примеру, как один упрямый и потный от задухи мальчишка едва не остался навсегда в отравленном дыханием и просочившимся дымом арсенальном подвале, полном вязкой темноты и тишины, нарушаемой лишь собственным надсадным дыханием.
   И всё же, маменькино наследство тогда выручило, пусть и неожиданным образом. Уж мелкое заклятье подводного дыхания, с помощью которого Ридд немало речного жемчуга натаскал маменьке, людьми знающими и за чародейство-то не считалось. Так, мелочь для повседневного пользования... но вот и сгодилось.
   Трое суток он рыл землю и бил камень, грязный и упрямый как крот. Но таки прокопался в соседний, боковой отнорок подвалов. Оскальзываясь в липкой жиже от лопнувших бочек с соленьями, он дальше вырыл себе узкий лисий лаз к колодцу. Совсем уж крепкой оказалась кладка здесь, на века - и на пятые сутки своего заточения он по покрытой жирной копотью колодезной цепи всё же выбрался наверх, к свежему ветру и звёздам.
   Форта больше не существовало, лишь груда закопчённых камней и потрощенных балок, до сих пор воняющая гарью и горелым мясом. И Ридд тогда долго плакал, размазывая слёзы по грязным щекам. Отчего плакал - да кто ж себя, выжившего, знает...
   Толком он так и не узнал, из-за чего там папенька-барон посварился с королём. То уж их дело, вельможных дворян самого высокого полёта. Однако даже за бунт старый закон запрещал карать людей мятежника - они принесли вассальную клятву и честно исполняли волю сюзерена. Лишь тот за всё в ответе... он и ответил, на плахе - вместе с сыновьями.
   Однако никогда, никогда - вы слышите? - не дозволялось использовать против поднявшего мятеж королевского вассала Великие Заклятья! Только против внешних врагов королевства или же против нежити. И всё же, победителей не судят... пробиравшийся подальше от родных мест оборвыш услыхал среди молвы, что доставивший живыми зачинщиков бунта маркиз Беренц удостоился наград и королевской милости. А за мелкую шалость его величество всего лишь парой слов мягонько пожурил своего главнокомандующего, применившего страшную силу даже не против самого барона Фернандо, а на какой-то крохотный форт. Да потом выжегшего дотла все окрестные деревни вместе с пейзанами, осмелившимися встать на защиту своего господина.
   Но постепенно Ридд, сердце которого оставалось пылающим от боли, словно непрерывно кровоточившая язва, смирился. И в бессонную полночь на верхушке стога, глядя в равнодушно перемигивающиеся звёзды, он только и сообразил - а ведь, его считают тоже погибшим! Вместе с защитниками предмостного укрепления, досаждавшего королевским войскам не хуже чем гвоздь в сапоге...
  
   - Питт, все твои люди надёжные? - хмуро осведомилась одна тень, нагруженная всякой весьма неаппетитно попахивающей дрянью, у другой, терпеливо дожидавшейся у задней двери в мастерскую Зинки-алхимички.
   Сама тощая Зинка уже наверняка отужинала и старательно лежала рядом с благоверным в постели, чтоб потом на любые возможные расспросы отвечать бодрым и честным "не-видела-не-знаю" и таким образом оказаться чистой. Но запасной ключ от её мастерской, облюбованной Риддом для своих изысканий, сейчас покоился в кошеле за пазухой надёжного, как скала, десятника баронской стражи...
   - Двоих новичков заменил старыми рубаками - теперь десяток полностью верный, - негромко проворчал здоровяк, плечи которого в неверном лунном отсвете блеснули железом. - Кстати, Ридд - где такой плащ урвал? Тебя даже Тобби не учуял.
   И солдат снисходительно потрепал по загривку смущённого пса - уж в ночную смену каждый десяток получал четвероногого помощника, выученного на баронских псарнях. И юркие ночные тени зачастую побаивались собак боле, чем дюжих и неробкого десятка солдат...
   - У эльфа выменял, почти задурно, - устало выдохнул Ридд и огляделся, поправляя впившийся в плечо ремень своей ноши. - Меана где?
   Питт буркнул, что уже внутри, разжигает огонь, калит тигли и протирает посуду - оказалась не совсем бестолочью по части алхимических дел. А затем некстати поинтересовался: ему просто в глову напекло, или та елфа и впрямь такая красотка, что хоть бы и королевой быть?
   - То у неё маскировочное заклятье, дружище, - Ридд насмешливо ткнул кулаком в плечо приятеля. - Но раз мордашку прячет, значит...
   Приятель с кривой ухмылкой покивал. Чего уж тут непонятного - коль рожу прячет, значит страшна, как демоны с картин в Храме. После чего он поинтересовался, да зачем эта бестолочь Ридду понадобилась? Уж навряд ли она во всяких делах хитрых сноровистее самого парня, раз попалась...
   - Да где подсобит, где подержит. А если что непонятное попадётся, вперёд её погоню. Не на себе ж пробовать?
   Питт поперхнулся возражениями и вполне понятным возмущением, а затем понятливо кивнул, уловив такой себе заговорщический взгляд Ридда, которым тот указал в сторону двери - позвякивание за нею подозрительно притихло. Ах ну да, всё по методе... давить на новичков посильнее. Если сразу не сломаются, потом куда как крепче будут, и не раз за науку поблагодарят. За самую ценную и нужную науку - выживать.
   - Короче. Держать стражу вокруг мастерской и не пускать никого. Разве что сам барон прибудут или святой Динас, - подтвердил Ридд прежнюю договорённость и после солидного кивка Питта открыл дверь.
   В лицо ударило душноватым теплом, тусклым светом. А ещё теми едва ощутимыми, едкими запахами, которые человеку знающему сразу скажут очень много. Витал тут и запашок калёного железа, и берёзового угля, и приторный аромат палёной медвежьей красавки. И вроде бы чуть даже серой першило...
   Эльфка отчуждённо стрельнула красивыми глазами и отвернулась, раскочегаривая перегонный куб.
   - Что ж, это кстати. Быстрей закончим, ещё и поспать чуток удастся, - Ридд наконец сгрузил с себя поднадоевшую коллекцию всяких ингредиентов и споро принялся раскладывать их на исцарапанном, в нескольких местах прожжённом столе алхимички.
   В реторту он сразу загрузил всё нужное для зелья обнаружения невидимости - оно должно было вариться и настаиваться дольше всех. Он улыбнулся своему отражению в пузатой стеклянной поверхности, и щедро сыпанул ещё несколько пригоршен - на двоих ведь эликсира надо...
   Что ж, работа пошла. Забулькали непонятные человеку постороннему сосуды, сизым дымком зашипел вечно подтекавший у Зинки перегонный куб. А раскалённый кальцинатор, схожий конструкцией и с чугунной печуркой, и с утюгом одновременно, засветился тускло-багровым светом, уже готовый принять в своё огненное чрево порцию мерзкого и страшного порошка.
   - Щипцы на полке, перехвати, - сосредоточенный Ридд осторожно, с помощью эльфки перелил фильтроваться ядовито-жёлтый раствор.
   Чего греха таить, любил он это дело. Спокойная сосредоточенность, выверенные движения и порции ингредиентов. Тишина и покой не только вокруг, но и в душе. Та спокойная тишина, в которой только и можно не просто работать - творить...
   - Смочи тряпицу в перегнанном вине и закрой нос, - проворчал он в сторону немилосердно расчихавшейся эльфки, которая сдуру сунула нос прямо в колбу с едва снятым с огня отваром очень редкого и дорогого каменного мухомора.
   Зелье, если его правильно приготовить, и в самом деле едучее, хоть драконов трави. Цветочные эльфочки, так те и вовсе за дюжину шагов просто мрут и падают! Зато с любым мертвяком, облитым такой заразой, приключается просто падучая. И бьётся он в конвульсиях долгонько - можно успеть дух перевести или удрать, если какой особо крепкий экземпляр нежити попадётся. На демонов, правда, действует вроде послабее, но Ридду доселе они не попадались, на что он особо и не роптал.
   - Не убьёт, так хоть задержит, - покивал он, когда варево, профильтрованное сквозь костяную муку мздоимца, вдруг моргнуло и осветилось изнутри нежным изумрудным сиянием. - Эх, слишком крепкое!
   В самом деле, эта малопонятная человеку несведущему концентрация оказалась слишком высока. Но Ридд уже как-то притерпелся к этим терминам, что крепость называют высотой... а раствор и в самом деле оказался пернасыщен мышьяком, который только каменный мухомор и вытягивал из земли.
   Но хмурая и сосредоточенная эльфка, опять похожая на мумию из склепа - со своей тряпкой на мордашке - уже тащила большую бутыль перегнанной воды.
   - Умница, - кивнул Ридд и слегка разбавил полученное зелье.
   Ещё чуть, пока зелень не сменилась тусклой синевой, а потом и вовсе чуть мутноватой бесцветностью. О, самое оно, теперь на этой основе можно и настоящую отраву варить!
   Куда благосклоннее эльфка осматривала и обнюхивала зелья, готовившиеся из производимого в вотчине барона Кагора вина. Само по себе просто отменное и неплохо отгоняющее мелкую нечисть, оно лучше всех впитывало благословения жрецов храма - а от обсевших человека бестелесных злыдней, в дороге лучшего средства просто и не сыскать. Но это всё эликсиры для внутреннего пользования, так сказать. И настой красноплодной рябины на вине баронессы Изабеллы, и стреляющее серебряными искрами зелье на основе с виноградников графа де Шампаня...
   Белая луна Белль с любопытством заглядывала в высокую каменную трубу небольшого домика, из которой столбом поднимались разноцветные, а иногда даже светящиеся дымы. Иногда ароматные, от которых небесная напарница Соль ярче светила оранжево-золотистым блеском. Но чаще такие отвратно-вонючие, что маленькая луна зловеще наливалась багровым, словно перед рассветом. И тогда шарахались подальше вылетевшие на охоту нетопыри - уж те неведомым чутьём знали, что от домика рыжей и злющей Зинки следует держаться подальше.
   Звёздам было всё равно - уж до них дым не долетал, заботливо уносимый и развеиваемый недрёманым в вышине ветром. Но и тот брезгливо морщился порой, и побыстрее сбагривал добычу неповоротливым тучам. Те пухли и пыжились недоумением, пока наконец не лопались вдалеке со страшным грохотом и искрами - и изливались где-нибудь в глуши дождевыми слезами...
  
  
   Глава 5. Свет в ночи
  
   - Неужели он настолько искушён в науке обмана, что сумел вас провести?
   Голос престарелой баронессы оказвался на этот раз строг и печален. А сама госпожа Шарто нынче вечером развлекалась вязанием - оставленный пока гобелен служанки накрыли простынями. Уж лучшим отдыхом баронесса почитала смену деятельности. Устали воспитывать солдат, сын мой? Займитесь изучением истории, уж ранний период династии Ранневиков вы знаете из рук вон плохо... ага, выучили так, что от усердия пар из дворянских ушей пышет? Тогда ступайте, так уж и быть, разомнитесь с мечом или протазаном...
   - О матушка, теперь вы несправедливы не только ко мне, но и к этому Ридду, - молодой барон валялся на тахте и казался предающимся самому предосудительному безделью.
   Однако на самом деле барон недавно вернулся из затянувшегося собрания в Купеческой Гильдии. Некоторые особо жуликоватые вздумали в предчувствии смутных времён попридержать хлеб и даже - неслыханное дело - взвинтить цены! Пришлось не только за бороды потаскать, но кое-кого даже и мордой по столу повозить, не боясь замарать дворянских рук и чести. В конце концов прониклись, осознали, уж обещание в случае повтора живо определить в петлю, самого заядлого еретика быстро обращает в праведника!
   А сейчас барон обдумывал интересную дилемму - почитать на ночь изумительные сонеты мэтра Петера д'Арки, или же кликнуть к себе в опочивальню Камиллу и немного порезвиться на сон грядущий? Уж немного того или иного лакомства он сегодня заслужил...
   - Нет, я не могла ошибиться! - баронесса опечалилась так, что проворно мелькавшие в её руках спицы замерли и бессильно обвисли.
   Вообще, молодой барон был примерно того же мнения. Ведь многие картины в родовом замке, да и некоторые в королевской галерее, принадлежавшие кисти блистательного, пожелавшего остаться инкогнито художника, на самом деле были написаны его маменькой в период её увлечения живописью. Да уж, глаз-алмаз, а истинно талантливый человек талантлив во всём...
   - Матушка, я даже скажу вам большее - если то останется между нами, - барон искоса посмотрел на насторожившуюся баронессу и нежно, любяще улыбнулся. А вот я вас сейчас! - Чтобы не было недоразумений, он снял брюки, и я в луче утреннего солнца осмотрел указанное вами место - ничего. Ни даже следов от едких мазей или притираний, как я было предположил, веря вам безоговорочно.
   Поразительное дело! Баронесса вернулась к своему рукоделью и молчала аж целый интервал меж боем напольных часов в углу, прилежно оповещавших замок каждую четверть. И лишь неистовые переплетения узора, выползавшего из-под испуганно мелькавших спиц, выдавали нешуточную и даже напряжённую работу мысли.
   - Значит, глаза мои действительно подвели - а это поразившее меня сходство на самом деле случайно... тот всё же погиб в осаде... - этот шёпот хоть и скользнул с сурово поджатых сухощавых губ женщины, однако не улетел дальше - спицы подхватили его и проворно вплели в узор.
   И всё же, через некоторое время молодой барон приметил, как руки пожилой баронессы обречённо опустились на кружевной передник, а со щеки упала блеснувшая в сиянии свечей капелька. Надо ли и говорить, что через миг любящий сын уже был подле матери, а его ладони бережно гладили усталые руки?
   - Успокойтесь, матушка, что вы, право! Какое вам дело до безродного жулика? Пусть он даже, возможно, и неплохой парень...
   И такое искреннее сочувствие слышалось в голосе его, что баронесса погладила сына по щеке и даже быстро, украдкой, словно стесняясь проявления чувств, наклонилась и поцеловала того в лоб.
   - Встаньте с колен, сын мой - не приведи боги кто из слуг войдёт... баронам Шарто негоже показывать свою слабость ни перед кем!
   Однако напрасно беспокоилась почтенная баронесса - если кто и приметил это маленькое бесчинство, вовсе и не ронявшее чести древнего рода, так это маленькая рыжая Соль, нахально заглядывавшая в высокое, затканное в свинцовый переплёт окно замка. Но уж та-то никому не скажет. И тут даже добравшийся до луны старик из пыточных подвалов озадаченно почесал бы в затылке, не в силах приспособить к этой свидетельнице тиски для пальцев или дробилку для ног...
  
   Наверное, правду писал восторженный и пылкий древний бард, что луны одинаково светят для всех. И для пробирающегося ночною тропой контрабандиста, и для упрямо выискивающего след егеря. Равно вдохновляют замершую в нежном восхищении парочку на прибрежном холме, с двух сторон проводя к ним золотую и серебряную дорожки на воде - и дрожащими огоньками отражаются в глазах вышедшего на ночную охоту зверя.
   Хотя вполне возможно, тут всего лишь дело в отношении. Вышедший впотьмах до ветру пейзан абсолютно равнодушно посмотрит вверх. Ещё и сплюнет по тому поводу, что небо ясное, а значит, дождя на поля не предвидится - надо всем опчеством к старосте иттить, засылать посла с подарками к их милости барону, чтоб дал команду чародею тучи пригнать. Эх! И почесав место, которое может осматривать только дохтур, безразлично отправится он спать обратно.
   Зато юная ученица астролога, полуночничающая на вон той старой башне, смотрит в небеса с таким благоговейным трепетом и вниманием, коего так и не дождался её незадачливый воздыхатель, нынче утопивший в винных парах свою досаду вместе с соображением. Тихо и торжественно девичья рука ловит луны в визир своих инструментов, отсчитывает по шкалам и номограммам углы - и на прихотливый чертёж предсказания ложится ещё одна, пока тонкая и неуверенная линия...
   - Ох, пресветлая Элуна, какой бред! - идущая по пыльной дороге фигура дёрнулась, отчего обе её тени - лишённая золота и лишённая серебра - точно так же возмущённо дрогнули и даже подпрыгнули в полном негодовании.
   Зато ещё две бредущие рядом тени, чей более внушительный обладатель ещё и тащил на плечах целую гору всякой поклажи, ничем не показал, будто обижен или раздосадован репликой легконогой эльфки. Ну да, ещё бы! От стен города сзади уже давно растаяли и последние воспоминания, остались без внимания и оба поворота к пройденным деревням, и путь в ночи отмахали уже немалый...
   Ридд привычно переставлял ноги, по своей привычке больше помалкивая. Но хоть и взвалил он на себя всю поклажу, избавив спутницу от хотя бы даже символической ноши, нёс её привычно и спокойно.
   "А всё же, эльфка эта напрочь лишена хоть какой романтики! Ни чисто их, эльфячьей, ни даже своей воровской, весьма присущей этим скользящим в тенях стервятникам", - парень улыбнулся легонько. Надо же, всего лишь присутствие рядом смазливой перворождённой, а настроение поднимает ещё как.
   "Зачем этот хомо процитировал почти точно барда д'Элинэля? И верно ли я не показала знакомства с его балладами?" - в голове Меаны мысли сновали тоже ничуть не менее шустро, хотя и несколько иного плана. - "Проверка? Да мне ярл уши на ходу обрежет, если что. Ох-ох, спаси, пресветлая Элуна!"
   Ридд вышел на край еле ощутимого спуска, откуда постепенно умиравшая дорога постепенно уходила вниз. Позади осталась большая часть баронских владений с их мирно спящими под лунами виноградниками и деревнями. Впереди оставался лишь короткий отрезок до реки, где под защитой небольшого форта прозябал посёлок у пристаней. Некоторы купцы разгружали и загружали свои барки здесь, если бочонки с мускатом ближе было везти из поставлявших их винных подвалов. Да и куда более низкие, нежели в городе, пошлины тоже поощряли к подобной смелости.
   Внизу спал крохотный городок без стен, сиротливо приткнувшись к подножию выстроенного на утёсе форта. Мерцало несколько огоньков, безуспешно соперничавших с щедрым сиянием лун, сегодня почтивших своим одновременным присутствием вызвездившиеся небеса. Сразу за ними непроглядной чернотой виднелась лента реки. А дальше... вот туда-то, дальше, чаще всего и не совались. Дикие земли, где власти нет, а есть лишь сила и удача - и вот туда-то и направляла свой путь шастающая в ночи парочка...
   И всё же, к самому посёлку они не спустились, свернули с уже кое-как угадывающейся под пылью дороги в сторону, где память Ридда и безошибочное восприятие эльфки нарисовали ещё одну священную рощу. Хоть и весьма отдалённая от города, но сам Ридд иногда навещал её в своих странствиях...
   - Давно не заглядывал, мастер Ридд, - выскользнувшая навстречу дриада молча мазнула ничего не выражающим взглядом по его спутнице.
   Сам Ридд уже скинул с плеч ношу, покончил с ритуальным приветствием и кое-как переводил дух. Что-то притомился он с этой суматохой... но всё же, рука его полезла в потайной карман и вынула небольшой пузырёк.
   - Это то, что я как-то обещал тебе.
   При этих словах хранительница здешней рощи озарилась радостными зеленоватыми сполохами, отчего оказалась слегка освещена ими вся - изнутри. Ещё бы! Чуть добавить той силы, что неподвластна этому грубоватому хомо, и получится Мёртвая Вода. Можно будет отвоевать у окружающего безразличия кусочек места в несколько шагов - а значит, вырастить там ещё одно дерево и хоть ненамного, но увеличить рощу...
   Признаться, Ридд тогда был крепко навеселе, раз сдуру пообещал здешней хозяйке неслыханное. Но в тот день он притащился в рощу с изрядной дыркой в плече - и не орал от боли только потому, что залил в себя полпинты самого крепкого муската со здешних виноградников, да ещё и настоянного на чуть притупляющей восприятие травке. И хотя после того дня не предпринимал активных шагов, но о том своём щедром обещании помнил. А вчера, заполучив кое-что из запретного списка, наконец и сварил зелье, в другом своём применении оказавшееся бы весьма и весьма страшным.
   - Моя сестра из полночной рощи, что возле каменного города, что-то уж очень хорошего о тебе мнения, мастер Ридд, - пузырёк в ладони дриады зазвенел от едва удерживаемой силы, что уже бурлила и кипела внутри. - И прислала просьбу не обижать.
   - А что, очень хотелось? - Ридд уже расстелил своё одеяло, к одной стороне которого нашиты были полоски толстого войлока. Чуть-чуть защищающей от сырости безобидной волшбы, и теперь на такой основе можно смело спать даже и на льду, не боясь себе что-нибудь застудить.
   Дриада покосилась в ответ хоть и удивлённо, но в общем-то беззлобно. А уловив мерцавший на губах парня один только отголосок улыбки, усмехнулась и себе. Нет, а зачем он стелит второе ложе, да ещё и подальше от первого? Странные эти двое - они что, в самом деле спать собрались? Нет бы заняться чем-нибудь полезным и, говорят, очень приятным... странные они, эти хомо и эльфы!
   Но в отличие от своей коллеги из пригородной рощи, эта дриада излишней болтливостью как раз не отличалась. Лишь проследила взглядом, как пришлый швырнул в сторону перворождённой тёплую накидку, которой по старой привычке хотел было укрыться сам. Но затем улёгся и накрылся своим роскошным плащом, какового не постеснялась бы и сама луноликая богиня. И где взял только? Или же украл...
   - Позволь мне погреться у костра твоего сердца? - одновременно с этими словами уже засыпавший Ридд почувствовал, как девичья ладонь коснулась его груди. В том месте, под которым спокойно и мерно бился маятник человеческой жизни.
   По правде говоря, он вполне ожидал и даже надеялся на нечто подобное. Но вот что вместо красавицы-эльфки к нему ночной порой скользнёт под бок дриада-хранительница священной рощи?
   И всё же, он её не оттолкнул. По себе знал, каково оно, быть одному. Иной раз волком выть хотелось. И самое страшное, это быть одному среди людей. Вроде и полно народу рядом, а не с кем словом по душам перемолвиться, не говоря уж о каком-то более дружеском проявлении чувств. Разве что с Питтом иной раз пообщаться, или если совсем уж тоска допечёт по другой части, уболтать на ночку смазливую служаночку без предрассудков...
   Дриада бесшумно забралась под бок, поворочалась и улеглась головой на плечо парня. На левое - ближе к сердцу. Даже сквозь одежду он почувствовал потёкшую от неё прохладу летней ночи, а в лицо мягко пахнуло ароматами трав. Ладно, погрейся у живого костра, раз ты такая из себя вся романтичная натура. Жалко, что ли?
   Уже засыпая, Ридд иной раз нет-нет да ощущал на себе этакий задумчивый взгляд затихшей под соседним деревом эльфки. Да нет, не ревнует, уж остроухие того тоже не умеют, наравне с лукавством слов и мыслей. Оттого, наверное, последние века лучшие барды и лицедеи всё сплошь выходят из людей? Хоть в чём-то перворождённых опередили...
  
   Рассвет сразу унесло ветром, едва солнце вышло из-за дальних гор и принялось деловито хозяйничать на земле. За ним уползло и утро, уступая место дню.
   Но есть места, где безразличны смены дня и ночи. Мало того, туда вообще ни разу за века не заглядывало не только солнце, но даже и ночные сёстры Белль и Соль много бы отдали, чтоб хоть раз заглянуть под те мрачные своды гномьих подземелий и тем самым утереть нос светилу дневному...
   Если кому-то при слове "крепость" представлялись могучие стены, башни и прочие изыски больной фантазии строителей подобных сооружений, то здесь таковые жестоко ошиблись. Гномьи крепости не просто так считались невозможными к взятию. По той простой причине, что по сути, штурмовать было решительно нечего - всё полностью оказывалось сокрыто внизу, под ногами. Но пользуясь своим неизъяснимыми способностями и чуть ли не сродством с камнем, подгорные рудокопы могли в любой момент уговорить скалу открыть ворота в любом месте.
   И когда в спину врагам ударял появившийся буквально из-под земли хороший отряд закованных в добрую броню бородачей с секирами, мало потом не казалось никому...
   Когда отсюда ушли хозяева и отчего, за давностью уже забылось. Одни мнения склонялись к тому, что гномы выкопали-добыли всё мало-мальски ценное и просто подались в другие края. Некоторые считали, что просто тем стали досаждать подземные воды - уж те дырочку всегда найдут. Находились и такие, которые считали, что гномы просто вымерли от старости и неизвестной болезни. Но в любом случае, отсюда народ старался держаться подальше. Поковыряли долотами и секирами плотный, неподатливый камень, прижгли своей магией. Плюнули, да и ушли с этой каменной проплешины, где даже козья мята, и та с трудом цеплялась за расщелины.
   Но сегодня здесь пробирались двое, и угревшаяся на вершине кривой сосны ворона подозрительно косилась на них то одним, то другим глазом. Они пришли со стороны реки, за которой начинались обжитые земли и, соответственно, всё самое интересное и вкусное. Однако когда человек стукнул в камень как-то так, что под землёй словно заныл басовитый колокол, наблюдательница не выдержала и с хриплым карканьем убралась подальше.
   Ну их, тут порядочной птице наверняка даже корочки от таких не перепадёт...
   - Слышишь? - Ридд оторвал ладонь от серого зернистого камня и распрямился.
   Эльфка хмуро кивнула, упрямо не поднимая глаз. А жаль, они у неё такие красивые... И вообще, звезду уголовного мира откровенно потряхивало от одной только близости к этим местам.
   - Нам точно туда? - всё же, ей не удалось придать голосу должное безразличие, и Меана раздосадованно запнулась. - Оттуда же сотни лет никто живым не возвращался! Царство вечного мрака и смерти.
   А Ридд уже деловито перевешивал на эльфку примерно третью часть припасов. Если вдруг что... пусть хоть ей повезёт выйти наверх.
   - Плюнь в глаза тому, кто такую глупость сказал, - улыбнулся парень и последним передал эльфке один из фонарей, за немалые деньги купленных в лавке магиков.
   От обычных эти отличались не только гораздо более прочными стёклами, но и тем, что внутри них в нужное время разгорался не просто огонь. И даже не заклинание сволшебного шарика света, с которого, по слухам, начинал осваивать волшебные премудрости каждый будущий чародей. Нет, после одного досадливого случая Ридд покупал только новейшую, лично проверенную конструкцию. Бинарная магия - последний писк в науке! Два довольно сильных и устойчивых заклинания, сами по себе весьма безобидные, высвобождались, стоило только дёрнуть за вот этот шнурок. И лишь взаимодействуя друг с другом, они давали свет - да такой, что Ридд для проверки нырял с ним на середине реки к самому дну, заплывшему илом и поросшему длинной, похожей на змей травой. И с тех пор предпочитал платить втрое, но гарантировать себе надёжность...
   - Если зажжёшь, сутки не погаснет. Ну, разве только если раздробить в осколки камнем.
   Эльфка судорожно кивнула, и в её вздохе Ридд без труда услыхал еле сдерживаемый всхлип.
   - Мне наш ярл говорил, что оттуда не возвращаются - по мне в клане уже спели и последнюю песнь...
   Парень с трудом удержался, чтобы своими губами не осушить заструившиеся по щёчкам девицы слёзы, и быстренько занялся работой. Уж он не понаслышке знал, что их, мужчин, вечно пробивает на нежности в самое неподходящее время.
   - Все иногда ошибаются, и ваш ярл не исключение, - чуть грубовато ответил он, и принялся разворачивать на камне древнее заклятье, приправленное кое-какими эликсирами. Спасибо старому рудознатцу из соседней деревни, который частенько к матери заглядывал за всякими зельями! А пока те готовились и остужались, дед с удовольствием пропускал чарку-другую забористой ведьминской настойки и с удовольствием травил развесившиему уши мальцу байки - про всякие диковины и тайности подземные.
   Про каменных упырей, про хозяйку Железной горы. Про крыс с диамантовыми зубами, которые защищают старые клады. Про духов-огневиков... да много чего там было. Да с шутками-прибаутками, с чаровными наговорами, от которых то волосы дыбом вставали, то в очаге сам собою начинал завывать ветер - и тогда хлопочущая над склянками ведьма одобрительно улыбалась в сторону захмелевшего рудознатца.
   Но кроме прочего, запомнилась малому ещё Ридду сказка о том, как великий наследник славного древнего Гондора одним только словом отворил подземные ворота в камне и разогнал накопившуюся там за века древнюю нечисть, прошёл на ту сторону...
   На камне заплясали сполохи призрачного огня, словно подземные демоны где-то внизу жгли свои проклятые костры и тянули песнопения.
   - Вот и всё, - Ридд распрямился и миг-другой смотрел в непонятным образом разверзшуюся в камне косую щель. - Где гномы проходили, там и мы пройдём.
   Казалось, чёрный проход уводил в самую бездну - однако виднелись сбоку гостеприимные каменные ступени. И единственными тут отпечатками в вековой пыли оказывались следы парня с прошлой седмицы.
   - Вон, глянь сама... мои, мои. Вон вниз, а вот обратно, - Ридд ухватил эльфку за загривок, наклонил носом к ступеням и силой заставил удостовериться.
   Она ещё ворчала, что великий ярл не может ошибаться в принципе, но вот прежней уверенности в её словах парень что-то не приметил. Да и шут с ним! Отвлеклась маленько, мысли приняли чуть другое направление, и то хлеб...
   - Без разрешения ни шагу в сторону, ничего не трогать, слушаться беспрекословно, - парень посмотрел задумчиво на такое диковинное зрелище, как откровенно трусящая эльфка, и первым принялся спускаться в подземный проход.
   Поначалу сверху ещё доходил белый, такой неуместный свет. Но когда Ридд уже едва не промазал ногой по ступеньке на очередном повороте, только тогда он нашарил на прицепленном к кожаному ремешку фонаре шнурок и с силой выдернул его. Чуть ли не воочию он представил и увидел, как дрянная бечёвка разломала печать ибн Соломона, и два сдерживаемые до поры заклятья радостно вцепились друг в дружку... в фонаре зашипело, затрещало, и спустя несколько мгновений из толщи мутноватого стекла полился сначала тусклый и неуверенный, но постепенно усиливающийся свет.
   - На сутки хватит... а ты свой побереги, пожалуй. Но дорогу запоминай. Если что, сама доберёшься - наружу тебя ворота выпустят, они помнят, - голос Ридда отразился от стен и увяз где-то в чуть отступившей тьме впереди.
   Ступени привели в широкий коридор, чьи гладкие стены уходили в обе стороны в такую жутковатую и непроглядную темноту, что дышащая в спину эльфка тут же ухватилась за руку своего спутника.
   - Yassen lma nar? (где мы - прим.Профессора)
   Сотни лет здесь не звучали голоса, да и сам Ридд во время дела болтливостью не отличался. Однако бородатым строителям этой подземной крепости наверняка и в кошмарном сне не привиделось бы, что однажды здесь, в несокрушимой гномьей цитадели прозвучит речь перворождённых. Уж древний народ с теми не особо дружил. Одно только эхо этого нежного и чуть дрожащего женского голоса взволновало тишину, заклубило медленно и неслышно текущий поток древней магии...
   Фонарь Ридда окончательно прояснился; как говорят магики, заклинание разгорелось. И Меана отшатнулась - казалось, на стенах ожили высеченные в камне картины, на которых кое-где даже сохранились ещё следы росписи. Только гномы владели этим секретом, выделывать каменные кружева и наносить на них минеральную, не боящуюся времени и сырости роспись.
   Вон сидящий на троне важный и весьма бородатый гном принимал делегацию кланов. И казалось, что торжествующий взгляд его порою нет-нет, да обращался на замершую в изумлении перворождённую...
   В безотчётной робости эта эльфка прижалась к своему спутнику и теперь выглядывала из-за его плеча на манер нашкодившего и тут же удравшего котёнка. Но бессмертные Боги! Стоило только оглянуться, как сзади на противоположной стене обнаружилась целая банда бородатых гномов, с песнями тащивших на катках какую-то то ли заготовку, то ли отливку. И настолько велико оказалось это искусство ныне ушедшего подземного народа, что Меана безотчётно ёжилась и вертелась в поисках безопасного положения до тех пор, пока вдруг не обнаружила себя в надёжных, уютных и чуть баюкающих её объятиях парня.
   И лишь его бесстрастный и чуть печальный голос вёл её в этой тишине подземелья:
   - Представь себе квадрат около лиги - мы сейчас на полуночной стороне этого коридора, ближе к углу с закатной стороны. Это первый, верхний ярус крепости...
   Позволив себе ещё чуть понежиться под этой тёплой и сильной защитой, эльфка ничуть не прогадала. Потому что из дальнейшего полушёпота прямо в её с интересом подставленное ушко девица узнала, что здесь у гномов располагались жилые помещения для воинов и смотрителей крепости. Из главной галереи-квадрата повсюду, даже в неподходящих местах обнаруживаются отнорки в казармы, спальни и спаленки - а также покои целителей и даже несколько детских, вроде наших сиротских приютов.
   По углам и посередине каждой стороны находятся богато изукрашенные, широкие каменные лестницы на второй ярус, расположенный под первым. Он чуть меньше, там некогда находились склады и арсеналы - всё то, что могло понадобиться обретавшимся поблизости от поверхности защитникам крепости.
   На третьем же ярусе, самом глубоком и меньшем, находились плавильни и мастерские, для ремесленников с магиками - но сам Ридд туда совался лишь пару раз. Да и то, потом удирал со всей возможной резвостию, путая следы и старательно их заметая. Хоть там и обреталось самое интересное, но похоже, что чем глубже, тем страшнее...
   - Где-то прошмыгнула крыса, спустился по ниточке напуганный ею паук - но старому проклятию того достаточно, - и угревшаяся, чуть успокоившаяся Меана согласно покивала, чуть покачиваясь вместе с парнем-хомо в подобии не то танца, не то убаюкивания.
   Всё верно - магия любит идти такими путями, уж то каждый сведущий или не очень знает. Да и в каждом углу, каждой комнате неспешный поток проклятия завихрялся, закручивался. И за века образовались такие коварные и даже мерзопакостные ловушки естественного происхождения, что только держись!
   - На первом ярусе нет ничего страшнее нескольких бродячих скелетов, - голос Ридда непостижимым образом окреп и вырвал замершую эльфку из её блаженной полугрёзы. - Но они калечные, не нападают - я их оставил для разнообразия.
   Как бы в подтверждение этих слов, из темноты раздалсяя ковыляющий шорох костяных шагов. Эльфка было заворочалась испуганным воробышком в теплоте гнезда, но тут же замерла. Успокаивающе гладившая её ладонь парня, оказывается, уже почти забралась в недозволенные никому места - но вот нахлынувшее ощущение опасности вкупе с нежной истомой образовали такой демонический коктейль, что Меана сочла за лучшее не делать активных телотрепыханий... а попросту покориться и прислушаться.
   С восточной стороны темнота раздалась и неохотно выпустила из себя ковыляющий скелет, уже который век нёсший здесь бессменную стражу. Не выбеленный солнцем и дождями, как бывает с подобными неудачниками на поверхности, а весь пожелтевший и с серыми пятнами, бродяга тащился по коридору к замершей на его пути парочке.
   - Не бойся, но и не бросайся на него... - ввинтился в сознание эльфки шёпот парня.
   В самом деле, на скелете сохранился обрывок ржавой кольчуги на плечах и даже обломок копья в костяных пальцах, а сам он откровенно изображал из себя обходившего вверенную территорию часового. Вот он замер на месте, словно прислушиваясь и глядя влево-вверх бездонными провалами глазниц, а затем со скрипом побрёл себе дальше.
   Наткнувшись на замершую посреди широкого коридора парочку, костяк потоптался озадаченно, давя под ногами мусор и вздымая вековую пыль, а затем неловко обошёл её по дуге. Ещё доносилось от уходившего размеренное поскрипывание и постукивание, а эльфка только сейчас запоздало начала дрожать.
   - Как страшно, - пожаловалась она и мягко, но настойчиво убрала ладонь парня от своей груди. - Все вокруг спят, а он... бродит.
   Ридд ничуть не обиделся и даже не досадовал. Главное, удалось эту ушастую красотку отвлечь. Возбудить любопытство к этому месту, чуть оттенённое неподобающими устремлениями тела. Согласитесь, в таком винегрете места страху почти и не остаётся...
   - Зато представь, какое у парня чувство долга и ответственности перед кланом - все спят долгие века, а он несёт стражу.
   На вполне резонный вопрос эльфки - отчего тогда этот грозный страж не трогает их - прилетел столь же интересный ответ.
   - А мы не враги, и он это ощущает. Раз в час проходит - вроде извращённых часов или напоминания о вечности. И ещё двое есть на внутренней галерее. Правда, на нижних уровнях попадаются и иные, которых проклятие подняло. Вот с теми держи ухо востро!
   Что самое интересное, губы Ридда подтверждающе скользнули по любопытно подставленному к ним означенному месту эльфки и обнаружили на верхнем кончике очаровательную заострённость, сокрытую от глаз маскирующим заклятьем. Разумеется, самым нежным образом они его поцеловали.
   - Самец и нахал, - резюмировала с усмешкой в голосе эльфка. И всё же, когда она высвободилась из его объятий, он с мимолётной улыбкой услышал легчайший ещё даже не вздох сожаления, а один только намёк на него. - Но спасибо, тебе удалось отвлечь меня, мастер Ридд.
   Неизвестно, что и как овладело гномами, что они впали в коллективное безумие и принялись убивать друг друга - в иных местах второго яруса груды скелетов и истлевших воинских принадлежностей на то указывали недвусмысленно. А самое интересное таилось на третьем... но там кое-где залы и галереи до сих пор светились от остаточной магии, недвусмысленно предупреждая дерзнувших, что неразумно было бы просто так соваться в этакие места.
   - Да и неупокоенных там куда больше, чем смирных, - заметил Ридд, ковыряясь в своей сумке.
   Конечно, имелась у него своя теория, как же без того. Вроде того, что жадные к сокровищам подземных кладовых гномы слишком уж глубоко вкопались к потаённому. И где-то там, у корней всего мира, потревожили или даже пробудили ото сна древнее зло.
   - Уцелевшие уходили отсюда поспешно. Да, всё самое ценное вывезли - но и оставшегося тут хватит на многие годы ловкой парочке вроде нас. Несметных сокровищ не жди, но вполне интересных находок более чем хватает.
   Они уже брели по коридору, а изрядно осмелевшая эльфка разглядывала богатые стенные и потолочные украшения, и даже иногда комментировала их. И голос её уже не дрожал испуганно, но журчал подобно весеннему ручейку, забавляющемуся с серебряным колокольчиком...
   Где-то впереди, во тьме рубиновым огоньком разгорелась крохотная звёздочка. Но эльфка не поспешила испуганно вцепиться в парня, к его некоторой тайной досаде, а всего лишь с любопытством поинтересовалась - что это?
   - Мой старый амулет-светилка, оставил ориентиром, - ответствовал Ридд.
   По мере приближения становились слышны и иные звуки, помимо шагов по мусору этой парочки. Возле огонька впереди словно кто-то еле заметно вздыхал, как вёл бы себя запертый в комнате ветер. Вскоре алый огонёк оказался совсем близко. И в его мерцании оказалась видна изрядных размеров пирамида, аккуратно сложенная из черепов - а на верхнем равнодушно светилась дешёвая побрякушка из лавки магиков. Одна из тех, которые сопливые девчонки обожают носить в ту пору, когда из гадкого утёнка только начинает проклёвываться прекрасная царевна-лебедь.
   - Жутковато, - призналась передёрнувшаяся от омерзения эльфка, уж она сообразила, кто и зачем соорудил это. - Они словно смотрят с укоризной.
   - Вон в той зале привидение живёт. В общем-то, безобидное... но воет и вздыхает так, что мурашки по коже, - пояснил Ридд и добавил, что пирамида вроде как удерживает пакость в одном месте. Так что, ребятки не должны быть в претензии - вроде ж в компании и при деле?
   В самом деле, все ровненько составленные черепа усердно глазели в одну сторону. Меана осторожно полюбопытствовала туда же и обнаружила там каменную дверь, для надёжности подпёртую несколькими выкрошившимися осколками. На ней красовался нарисованный известковым мелом большой предупреждающий знак.
   - Спишь где-нибудь в закоулке, а этот призрак подкрадётся и начинает горестно выть над ухом, - смущённо фыркнул Рид и указал на широкую прогалину в стене. - Нам туда. Здесь, на первом уровне ничего ценного не осталось. Что не забрали хозяева, то растащили любители или профессионалы вроде нас.
   Волшебный фонарь высветил уходившие вниз ровные ступени, и эльфка тихонько ахнула от восторга, только представив себе, каково же было здесь в прошлом, во времена расцвета подгорного племени. В самом деле, простором и добротностью одно только это сооружение могло бы довести до завистливой меланхолии даже парадный холл королевского дворца хомо. Уж его-то изображения частенько попадались на картинах и иллюстрациях, и во всей стране знали знаменитый шедевр архитекторов и художников...
   Ступени широким спуском уходили из-под ног парочки вниз. По сторонам возвышались богато изукрашенные и тщательно выделанные статуи, перемежающиеся с резными колоннами. Над спуском с той стороны возвышалась галерея с изящной каменной балюстрадой, откуда стрелки или магики могли хорошо угостить незваных гостей, сами оставаясь в почти полной безопасности. И даже накопившаяся за века пыль и паутина не портила светлого очарования этого места.
   - Да уж, гномы были великими мастерами, даже волшебниками камня, - Ридд улыбнулся, наблюдая как изящная эльфка непоседливой белкой метнулась туда-сюда, осторожно осматривая диковины и непритворно восхищённо ахая.
   В самом деле, хотя всё сооружение и выглядело чуть непривычно своими пропорциями - уж гномы ростом немного уступали людям и эльфам - но вот с понятиями о красоте у бородачей было всё в порядке.
   - А его можно зажечь? - Меана привстала на цыпочки, забравшись на упавшую колонну, и с любопытством разглядывала стенной светильник в виде драконьей морды, в пасти которой покоился мутно-белёсый шар.
   Хрусталь помутнел от времени и сырости - но будь Ридд более осведомлённым по части магии, он бы охотно попытался исполнить мелкий каприз красавицы... Меана непонятно стрельнула зелёными глазищами на последнее слово, дернула плечиком, но с общим смыслом слов парня спорить не стала. В серо-зелёных брючках и такой же курточке, над которой золотистым одуванчиком возвышалась разлохмаченная магией макушка, эльфка сейчас походила на резвого, стройного (в нужных местах, естественно) и неуместно смазливого подростка. И притом чистенького, в отличие уже где-то извозюкавшегося в пыли и паутине парня!
   - Если барон сумеет выполнить своё обещание и изыщет способ втихаря от официалов и даже Храма выучить меня хотя бы основам чародейства... - Ридд смущённо запнулся, осознав, что уже морально готов пообещать этой эльфке достать звезду с неба и осветить её путь во мраке.
   Нет, положительно, надо будет по возвращении дать хорошенько заработать какой-нибудь не совсем уж страшненькой девице из обслуги! Чтоб в голову не лезла всякая романтическая муть, оставив место для холодной и циничной расчётливости профессионала... Словно уловив его мысли, эльфка пренебрежительно фыркнула и храбро попыталась первой спуститься вниз, на середину длинного лестничного марша, который у дальней стены под барельефом с древней сценой расходился надвое и исчезал в темноте.
   - Слушай, мастер Ридд, они меня не пускают! - воскликнула она, когда что-то невидимое мягко оттолкнуло её обратно.
   А рука эльфки в великолепном негодовании указала на сурово надзиравших со сторон каменных стражей. Казалось, они следили за дерзкой нарушительницей с холодным, дремлющим, но внимательным интересом.
   Парень спокойно затопал по ступеням и прошёл мимо замершей перед невидимой преградой Меаной, спустился чуть ниже, и теперь его фонарь светил с середины пролёта.
   - Нет ли на тебе каких-либо опасных или, возможно, вредных амулетов? - поинтересовался он озадаченно. Но когда эльфка отрицательно завертела головой, спохватился. - Ах да, ты же до сих пор не сняла свою магическую личину. Наверное, стражи такого не любят и хотят знать, кто же проходит мимо них?
   Взгляд эльфки снова упёрся в парня с неким изучающим намёком. Некоторое время она буравила напарника с этакой заломленной бровкой, а затем с достоинством опустила глаза.
   - Возможно. Но если ты хоть раз пройдёшься по мне хоть словом, хоть полсловом или насмешкой... - с этими словами перворождённая добыла из-за пазухи амулет и, заключив его в ладони, что-то шепнула над ним.
   Ридд смотрел во все глаза, отметив и мазнувшее по восприятию ощущение чужой магии - мягкой и необидной. С эльфки постепенно сполз морок наваждения, навеянный кем-то из весьма искусных в своём ремесле чародеев. Незаметно исчез, оставив на своём месте неумолимую и голую истину...
   - Слушай, а ты милашка, - заметил с лёгкой улыбкой парень, обнаружив чуть заострившиеся кончики ушей, пухлые девичьи щёчки с ямочками, которые было бы так забавно расцеловать.
   А ещё, глаза. Обзаведшиеся сильнее прежнего заметной раскосинкой и затянутые той искристо-зелёной поволокой, которая так свойственна взгляду перворождённых. И вот эти глаза с недоверием и заметной лишь на самом донышке взгляда надеждой смотрели в ответ словам восторженного Ридда.
   - Нет, ну честное слово, очень красиво. Пожалуйста, не прячь от меня свой истинный облик, - парень нежно обнял съёжившуюся эльфку за плечи, притянул к себе в почти дружеском жесте и шепнул: - Ты самая очаровательная женщина, какую я когда-либо видел!
   Меана не была бы самой собой, чтобы не фыркнуть в ответ на подобные слова, которых в глубине души ждёт ещё живущая в каждой женщине восторженная девчонка.
   - Много раз задумывалась, как же вы, хомо, способны произносить ложь. Но так, что хочется услышать её ещё раз, - с лёгкой улыбкой признала она.
   На эти слова смешавшийся Ридд не нашёлся что ответить, лишь спустился ещё на несколько ступенек ниже, как бы приглашая замершую перворождённую за собой. Да и молчаливые каменные стражи этого места, казалось, удовлетворили своё любопытство и оставили вниманием Меану.
   Отныне путь оказался свободен и для неё. И вот так, уцепившись за руку парня (чему он в глубине души немного обрадовался), она и заскользила неслышно вниз, прислушиваясь к его пояснениям.
   А послушать в словах Ридда таки было что - уж этакие места беспечности не прощают...
   - В общем, следуй за мной и веди себя крайне осмотрительно. Без разрешения ничего не трогать и не предпринимать, - голос парня неожиданно перестал отражаться от уплывающих назад стен и свода, и парочка после долгого спуска очутилась на входе в громадную подземную залу. Неизвестно, что за трагедия произошла здесь некогда, но возле ступеней белела на полу широкая груда костей, из которых кое-где торчали проржавевшие останки оружия и доспехов.
   Среди народа гномов не было сильных волшебников. Но вот прилежанием и усердием они достигли просто небывалых высот. Ну, в принципе, так оно и должно быть - трудолюбивый, но не обладающий особыми талантами частенько добивается в жизни большего, чем одарённый лентяй. Наверное, потому разобраться в хитросплетениях гномьих премудростей люди и эльфы отчаялись уже давно...
   - Это похоже на библиотеку, - зачарованно шепнула эльфка, разглядывая едва видные на расстоянии стены, сплошь состоящие из полок и стеллажей с книгами, томами и фолиантами всех размеров. На высоте полутора ростов по всему периметру проходила узкая галерея, а выше неё опять продолжалось это молчаливое хранилище древних знаний.
   В другое время книжные черви всех рас душу бы отдали за одну только возможность хоть глазком заглянуть в эти книги. Но ушедший во тьму веков подгорный народ пользовался не просто своим языком, но и особой рунической письменностью, расшифровать которую не сумели и светлейшие умы нашего времени.
   - Даже страшновато - какие же великие знания и премудрости хранятся здесь, - Меана взглядом испросила разрешения, и после кивка Ридда осторожно вытащила из кладки один том в переплёте телячьей кожи, на которой ещё блистала былая позолота. - И дождутся ли они когда-нибудь своего читателя?
   Заклинание сохранности от сырости и времени мягонько поупиралось, но чуткие пальчики перворождённой мгновенно разобрались, что тут к чему. И с еле слышным чпок книга вышла из своего места.
   Последний вопрос эльфки всё ещё витал в стылом воздухе своей зловещей неопределённостью. И как бы отчаянно Ридду ни хотелось ответить на него "да", всё же холодный разум упрямо шептал, что гномы ушли в неизвестные миры и дали. И всё, что от них осталось - редкие упоминания в старинных фолиантах и легендах, да вот такие печальные свидетельства былого величия...
   - Таких залов-хранилищ книг и свитков целых две здесь, на втором ярусе Дарнмута, - задумчиво ответил Ридд.
   От этих слов эльфка тихонько ойкнула, подпрыгнула на месте и едва не уронила книгу, в которой зачарованно разглядывала исписанные страницы с редкими и довольно корявыми, на взгляд ценителя, картинками.
   - Ой, не напоминай, в каком зловещем месте мы находимся, - заметила Меана с досадливой гримасой и продолжила своё занятие.
   Иногда, после очередной перелистнутой страницы, её волосы взмётывало неслышным ветром или потоком магии, а порою лицо мягко освещалось тем потусторонним светом, коего никогда не видали домоседы, больше смерти боявшиеся лазать по этаким местам, и почитавшие своё окружение единственно существующей реальностью.
   - Я люблю читать. И если бы знал гномий язык, то почитал бы именно эти залы величайшей ценностью - уж тогда бы меня отсюда и за уши было не оттащить, - ухмыльнулся Ридд и внимательно прислушался.
   Но из трёх коридорчиков, сходившихся сюда, не доносилось ни звука. То ли беспокойные здешние обитатели ещё не обнаружили дерзкого вторжения, то ли последние вылазки сюда самого Ридда слишком уж изрядно проредили неупокоенных. Но в любом случае, чем бы ни представлялась нынешняя эскапада, ушки следовало держать ох как востро! Куда даже острее, чем вон те миленькие розовые раковины перворождённой...
  
  
   Глава 6. Первый раз не в счёт
  
   - Ладно, Меана - на первый раз я с тобой не хочу здесь задерживаться долго. Тут можно ходить и изучать годами, уж крепость малыми размерами не отличается, и от скуки здесь не помрёшь. Скорее, от другого... Давай займёмся делом?
   Голос Ридда взлетел, чуть распугав подземную тишину. В углу взметнулась куча пыли, взвилась маленьким вихрем и даже сыпанула колдовскими искрами - но сам парень к подобным перипетиям и некогда пугавшим его эффектам давно привык. Это вон эльфка подпрыгнула с круглыми глазами, таки уронив от неожиданности свою книгу, и опять спряталась за спину парня. Что ж, уже усвоила, где самое безопасное место - уж мы на то роптать не будем? За крепкими мужскими плечами женщине и впрямь не только надёжнее, но и даже порою и уютнее...
   - Злодей ты, мастер Ридд, - кулачок Меаны злокозненно припечатал парню меж лопаток, отчего по спине сладко сыпанули мурашки, а сам он засмеялся этаким мурлыкающим от счастья гортанным звуком.
   Наклонившись, Ридд поднял с изгвазданного пола сиротливый том и бережно обтёр его. Вернул на место и со вздохом погладил ряды корешков. Спите спокойно... до поры. Если представится возможность заглянуть в вас осмысленно, уж я того не упущу! Есть тут кое-какие мыслята и по сему поводу, как же без того?
   И казалось, предохраняющее заклятье поняло. В ладонь с надеждой ткнулось что-то мягкое, словно заблудившийся щенок в ногу наконец-то найденного хозяина. И даже словно хвостиком махнула эта ровная и мощная пелена, защищавшая библиотеку от сырости и порчи, от плесени и вездесущих крыс. Ведь коснувшаяся рука не принадлежала дерзкому расхитителю или вознамерившемуся учинить дурное. Сколько раз эти ладони вынимали и искали здесь хоть что-нибудь подобное азбуке с картинками для несмышлёнышей! Сколько времени провёл здесь этот немного похожий на хозяев вдумчивый парень, не пересчесть - уж здешнее старое чародейство немного отгоняло так и шаставшие вокруг тленные останки прежних...
   А Ридд со вздохом отошёл от этого неимоверного и едва поддающегося осознанию хранилища древних мудростей, смущавшего разум одним только своим существованием. Шаги его осторожно пробрались меж лежавших вповалку скелетов, и следом почти бесшумно пробиралась едва дышащая от усердия эльфка. Путь их описал некую загогулину, обогнув пятно старого заклятья с помеченным вешкой местом и привёл к краю ведшей наверх лестницы. И вот сюда-то, в узкую щель меж краем ступеней и закончившимися стеллажами книг, парень втиснулся сам и втянул свою подопечную.
   - Здесь под лестницей то ли малая кладовка, то ли и вовсе чья-то заначка, - выдохнул он с облегчением, когда несколько более фигуристая его (в нужных местах) женщина не без труда протиснулась следом. - Но тут... понаверчено.
   Маменькина скороговорка, с помощью которой деревенская травница и ведьма некогда отгоняла от себя мороки, но заставляла проявиться тайное и даже запретное, умерла шёпотом на устах парня, но своё дело сделала.
   Обнаружившаяся в монолитной стене дверь сияла, словно освещённая ярким солнцем, и к ней в тесном закутке можно было запросто прикоснуться рукой. Но пуще страха предостерегала от всяких глупостей серебристая паутина древней магии и плывущие по ней золотисто-алые огоньки.
   - Приготовь свои отмычки и приспособления, да выпей пузырёк с круглой нашлёпкой на крышечке.
   Взволнованно бившее в ухо горячее девичье дыхание прервалось на миг, когда эльфка кивнула и пошуршала чем-то сзади. С визгом и треском сургуча выскочила пробочка из пузырька с зельем обнаружения невидимости, а потом поневоле прижавшаяся от тесноты к спине эльфка передёрнулась от омерзения. Уж чистая магия, основанная на законах природы и проистекающих в ней флуктуациях, куда как отличалась от растительно-животного чародейства перворождённых...
   - Но послушай, мастер Ридд, тут есть следы, что кто-то недавно открывал, - заметила было принявшаяся изучать дверь Меана, но тут же понятливо покивала под скептическим прищуром парня.
   Ну да, открыл он однажды не так давно эту дверь. Однако вглубь треугольной комнатушки не сунулся, уж слишком там было... нездорово. Но если эльфка сумеет преодолеть первую преграду сама, тогда уж ей доверие и дальше будет.
   - Понятно, вроде испытания, сумею ли я превзойти тебя? - Меана сунула в рот пару мягко мерцающих лиловым сиянием тонких отмычек и принялась священнодействовать.
   Кто б ни учил эту перворождённую орудовать с чужими секретами, дело своё он знал. Уж в этом у парня не осталось ни малейших сомнений, когда через несколько минут паутина свернулась вверх и в стороны, и даже утащила с собой выглядящие весьма неприятными огоньки. А он чуть ли не сутки мучился, пока сообразил!
   - Молодчина, Меана - с меня поцелуй.
   Эльфка скорчила этакую непонятную мордашку, непреложно свидетельствовавшую о её весьма скептичном отношении к таким весьма относительным и даже спорным наградам. Но сообразив, что её опять отвлекают от обозначавшейся в каждом движении нервной дрожи, лишь легонько вздохнула и вонзила свои шпильки в скважину гномьего замка, принялась там шуровать.
   С тихим кррак! в дверной раме вскоре что-то хрумкнуло - уж подземное племя предпочитало встраивать запорные сооружения не в дверь, а в стену - и словно признавшая своё поражение дверь мягко вздохнула, чуть выдвинулась наружу из пазов.
   - Изумительно, - искренне восхитился Ридд и осведомился - что ж с такими-то талантами её сграбастали в банке?
   Эльфка не ответила, но парень спохватился и живенько захлопнул рот. Уж очень ему не понравилась промелькнувшая было в этот момент мыслишка, что такая виртуозка замков и ловушек никак не могла погореть на куда менее изощрённых банковских системах охраны. И что-то тут определённо могло крыться.
   За дверью оказалось сначало темно и тихо, но когда Ридд присветил туда фонарём, то озадаченная эльфка рядом тихонько охнула. И в самом деле, просачивавшееся сквозь толщу камня и в волосяной толщины щели старое проклятие навертело тут такого...
   Вся комната оказалась заплетена и заткана медленно струившимися полосами и лентами разных цветов, возмущённо полыхавших от одного только направленного на них взгляда.
   - Каждое действие и даже намерение предварительно согласовывай со мной, - жёстко приказал Ридд и нехотя добавил, что он обещал себе доставить обратно наверх одну эльфку живой и здоровой.
   Меана мягко прошлась потоком внимания по этой естественной ловушке - вовсе не так, как проделывавший то краем глаза Ридд. Уж маменька всегда на что-то или кого-то предварительно искоса смотрела - некоторые особо нервические от такого прямо в штаны с непривычки и накладывали...
   - Что-то я не помню, чтоб ты обещал моему ярлу вернуть меня живой, - прошептала весьма и весьма впечатлённая взломщица, когда заклятья встрепенулись и жадно зашарили по сторонам, пока не в силах ухватить дерзнувшего потревожить их. - Но помню чьё-то обещание в случае чего послать меня вперёд на заклание, в качестве разрядника.
   Она тут же ойкнула и скорчила жалобную мордашку, потому что железные пальцы безжалостно ухватили её за ухо и вытащили обратно.
   - Впервые слышу, что среди перворождённых дуры встречаются!
   Разозлившийся Ридд - это зрелище и впрямь редкое и даже немного устрашающее. Потому что перворождённая трусливо скукожилась на пороге, когда парень выпил пузырёк чуть притупляющего боль зелья и, едва оно жаркой волной разошлось по телу, шагнул вперёд...
   Он работал грубо и эффективно. Как в бою, когда уже не до утончённых построений апологетов фехтования. Уж толковый солдат и хороший фехтовальщик это далеко не совсем и то же. Первый хорош в крутой рубке плечом к плечу, в которой второго просто затопчут - зато один-на-один он просто не имеет шансов против изощрённого мастера клинка. Несколько раз он слышал донёсшиеся сзади испуганные или раздосадованные возгласы Меаны. Но охватившая человека холодная ярость это дело такое, перед которым пасует иногда даже и магия.
   Словно бог грозы, весь перевитый молниями остаточных разрядов, Ридд распутал последний узел заклятий и позволил магии стечь себе под ноги прямо по подрагивающему от колючей щекотки телу. Оба талисмана на груди разогрелись и уже откровенно попахивали палёным, но пока справлялись...
   - Выберемся наверх, я верну тебе твою клятву - по праву рождению я имею такую возможность, - прорычал он в сторону эльфки, когда в комнатушке стало хоть чуть возможным дышать от магии, а в глазах перестали мельтешить пятна от особо ярких вспышек. - И напоследок отвешу самый искренний пинок под зад сапогом!
   Не знаю, как эльфка, а любопытно заглядывавший в комнату снаружи скелет оказался впечатлён, и весьма. Хоть на гладко срезанной шее и отсутствовал снесённый невесть когда и неизвестно кем череп, но безголовый всё равно весьма резво притащился на шум и грохот, и сейчас бестолково тыкался в проём, не в силах ничего уразуметь.
   - Хоть ты не подглядывай, lusta cas! (пустоголовый - прим. Профессора)
   Весьма впечатлённая и изрядно раздосадованная эльфка смачно отвесила плюху этому, в общем-то, ни в чём и не виноватому неупокоенному. Тот отпрыгнул в тарахтении костей, озадаченно почесал пострадавшее место костяными, ещё помнившими упругость плоти пальцами, и как ни в чём ни бывало уковылял обратно в темноту.
   Ох, как же завтра будут болеть руки и особенно пальцы - словно после обморожения, когда холод поселяется, казалось, в самых костях и оттого те ноют, бесконечно ноют и жалуются. Даже горячее вино с добавлением нужных травок плохо помогает от таких недугов, и единственная возможность тут - просто перетерпеть сутки-другие, стискивая зубами так и рвущийся из глотки вой. Но, то будет завтра. А сейчас... не показывать же слабости перед этой!
   - Держи, - хмуро приказал он разобиженной на всё и вся эльфке, и сунул ей в ладонь лилово светящийся кончик последнего заклятья.
   Словно диковинная помесь змеи с пауком, древняя магия разлеглась на полках, и особенно жадно оплела здоровенный сундук, в котором сам Ридд непременно хранил бы что-нибудь ценное или просто хорошее. По-гномьи крепкий и внушительный, тот сиротливо возвышался в углу, и с него жадно и настороженно отсвечивала эта дрянь.
   А парень принялся деловито снимать слой за слоем, пока оставшееся просто не разметал в призрачные клочья.
   - Отпускай! - скомандовал он эльфке, удерживавшей ключевую нить заклинания и не дававшей тому толком сработать, и скомкал остатки магии в уже просто горящих ладонях.
   Меана засуетилась, выдернула из доставшейся ей доли припасов большую круглую ёмкость с мускатом - и вот в это-то горлышко Ридд брезгливо перецедил остатки древней магии из своих рук. Вино просияло было гневным багровым светом, словно обиделось, что к нему подмешали такую отраву. Но эльфка уже дохнула нежно на поверхность, запечатала тайным словом и тут же проворно вставила пробочку.
   - Пометь, чтоб самим ненароком не потравиться, - хмуро распорядился Ридд, а сам тут же вернулся вниманием к освобождённой от ловушек треугольной комнате в глубине гномьих подземелий.
   Конечно, за века тут почти всё сгнило и истлело до неузнаваемости. Даже гномьей выделки сталь оказалась бессильной перед сыростью и всепожирающей ржавчиной. Но, но, но... В старых легендах упоминались мастера подгорного народа, чьи изделия презрели само время. Что и как там эти умельцы вытворяли, до сих пор неизвестно, однако их оружие обладало воистину уникальными и неповторимыми свойствами. По слухам, таковое почти невозможно было сломать, а за ночь оно само заращивало царапины и выщербленные места.
   Но самое главное, что только эти изделия могли впитывать в себя просто уйму магии, и искусный чародей мог навесить на изделие гномьих мастеров заранее выбранное заклятье. Теперь-то становится, надеюсь, понятным, отчего бородачи резали древних демонов, как хотели - если нужно было драться с ледяными порождениями мрака, то чародейки и бородатые чародеи вдоволь напитывали лезвия своих воинов огнём. Зато против огненных ифритов нет ничего лучше тех же клинков, но уже обработанных строго противоположным, заклятьями из школы льда и мороза.
   Молнии, магические яды - многое умело принимать в себя такое оружие. А в саге о Мордевиндах упоминалось даже и о живых клинках, когда чёрная магия сильного некромансера выпивала самоё душу противника и затягивала её в честный меч. И тогда воинское искусство державшей таковое оружие руки приумножалось многократно и многажды - искуснейшие из фехтовальщиков не могли даже и мечтать сравниться с обладателями такового оружия. И великий граф Берен, никем и никогда непобеждённый, почитался одним из таковых счастливчиков...
   Вот кое-что из таких изделий Ридд и ощущал в этой прежде недоступной комнате, в которую так и не решался войти. Волшебная шпага отца, когда-то позабытая тем в тайнике баронского охотничьего домика и затем выкраденная оборванцем, в которого к тому времени превратился юный Риддерик, конечно, хороша. Против обычного соперника или даже нежити. Но любая попытка снабдить клинок магией наталкивалась на яростное сопротивление серой стали, секрет изготовления которой считался утерянным ещё в древности.
   - Ага, кое-что есть, - Ридд проворно отдёрнул протянутую было вперёд ладонь, когда в груде бесформенной ржавчины что-то гневно затрепетало.
   Да уж, неприрученное к новому хозяину оружие могло изрядно покалечить или даже убить. Потому Ридд не мешкая добыл из сумки клещи на длинных ручках и полил их составом из пузырька номер семь - с нарочито остренькой крышечкой, чтобы не путать даже наощупь.
   - Чехол, быстрее! - зашипел он.
   Напружинившийся в ожидании неприятностей парень осторожно поворошил клещами мусор и тут же стиснул их на просиявшем навстречу сполохе. Ещё одно усилие, одновременно осыпавшее парня морозом и заставившее вспотеть - и в клещах обнаружился кинжал. Да такой, что эльфка за плечом завистливо вздохнула и едва не выронила свою часть работы. Но столь же быстро она поправила свою оплошность. И вот уже немало торжествующий Ридд опустил трепещущю добычу в лёгкий чехол из плотной, особой выделки буйволовой кожи, смоченной недавно человеческой кровью. Только такое окружение и могло если не обмануть неприрученное оружие, то на время усыпить его бдительность и даже позволить себя переносить.
   - Мастер Ридд, когда тебе надоест маяться дурью, возьми контракт у нашего высокородного ярла - пусть он тебе отдаст на разграбление Морнхольде, - проворчала Меана, упаковав добычу в сумку и доставая следующий чехол. - Там, говорят, можно не просто оружие гномов найти, но даже и от Древних.
   Если Ридд и не ответил, то только потому, что его обострившееся внимание привлекло ещё одно место, на этот раз уже на противоположной стороне. Но здесь добыча выглядела несколько более сомнительной - несколько арбалетных стрел. Но парень-то прекрасно догадывался, что побывав в ладонях магика, эти безобидные с виду стерженьки могли и дракону устроить такое, что мало не покажется...
   Собственно сундук Ридд оставил напоследок. И не прогадал - содержавшийся в нём предмет поднял такую бурю из пыли и тлена, что Меана с чехлом наготове немилосердно расчихалась, за что получила полновесный подзатыльник от парня, который тут же ловко залил зелье из пузырька номер три в возмущённо раскрывшиеся было губы эльфки.
   - Молчи, и работаем быстрее, сейчас сюда сбежится половина яруса, - сердито бросил он и вернулся вниманием к раскрытому сундуку, в котором словно невидимая змея дралась со столь же невоспринимаемым от скорости мангустом.
   Здесь оказалась хорошая такая булава, и клещи Ридда жалобно заскрипели от натуги, когда тот наконец изловил взбесившееся от одиночества оружие. И лишь надев сверху второй чехол, оба грабителя сумели заставить утихнуть и смириться строптивое изделие древних мастеров.
   - Тихо! - бросил парень и поёжился от нехороших предчувствий миг спустя.
   Ибо в раскрытую дверь уже вползали непонятные шорохи и поскрипывания, человека соображающего заставившие бы насторожиться и без сыпанувшего по спине мороза...
   Впоследствии Ридд не раз вспоминал эти мгновения. С беспощадной лёгкостью обладателя хорошей зрительной памяти он медленно прокручивал их в воображении, смакуя случившееся и любуясь этой красивой и смертельно опасной кошкой.
   Ибо эльфка классически, с полуразворота и изящно прогнувшись, пяткой неожиданно отвесила ему в подвздошье такой великолепный и стремительный удар, которому поаплодировали бы и обучавшие парня мастера. И уже отлетая в угол в обломках таки рухнувших полок, Ридд некстати подумал, что после такой плюхи в солнечное сплетение он ох как не скоро сумеет не то, что осознанно двигаться, но даже и толком дышать.
   Уж анатомию и строение человека он немного изучал - но вовсе не только с целительскими, а и напрочь противными, душегубскими целями...
   И одно из последнего, что он успел ухватить стремительно меркнущим сознанием, так это гибкое движение эльфки, которым она подхватила на плечо сумки, мешочки с добычей и сияющий фонарь.
   - Если сумеешь выбраться, мастер Ридд, я буду крепко удивлена!
   Перворождённая не мешкая шагнула за порог, пяткой захлопнула за собою каменную дверь. Звонко щёлкнул замок, в захламлённой комнатушке под лестницей воцарилась тишина. Мягко и властно из углов вымахнула темнота, жадно ухватив это отвоёванное было у неё пространство. И легко прозвучавшие над головой шаги туда, наверх - к солнцу и свету - вот то как раз и оказалось последнее, что навалившееся беспамятство позволило почувствовать этому заживо погребённому во тьме...
  
   Над городом уже занялась алеющая заря, когда на пустеющий к вечеру рынок выбрался сухощавый и особо ничем не приметный старичок. С виду вполне себе спокойный и даже безобидный, на самом деле он навевал на стоявших за рядами торговцев мелкую дрожь и заставлял тех говорить неестественно громко, а кланяться и благодарить преувеличенно вежливо. Похоже, нынче у мастера допросных дел выдался не шибко занятый день, раз он выбрался из своих подвалов на свежий воздух и даже прошёлся по овощным рядам.
   Никто толком и не приметил (да и вряд ли вообще присматривался, старательно отводя глаза), как возле прилавка полуглухой зеленщицы Брю старый костолом оказался возле дядюшки Флетчера, который нынче тоже самолично шлялся по торговым местам, своей жёлчной въедливостью и стуком деревянной ноги наводя тоску на одних и меланхолию на других...
   - Доброго вам вечера, мастер Ден, - негромко проворчал владелец постоялого двора, вертя в руках пучок ранней морковки.
   - И вам поздорову, дядюшка Флетчер, - негромко буркнул в ответ баронский палач, и лишь очень намётанный глаз мог бы заметить, как тот насторожился.
   - Я к вам по поручению от мастера Ридда, - рослый Флетчер пристально заинтересовался луком и, чуть нагнувшись, принялся осторожно проверять кончики перьев - не плохо ли поливали?
   Потому и неудивительно, что дальнейший разговор не смог расслышать никто. Ну, разумеется, кроме нас... а касался он того, что на постоялом дворе остановился вчера такой себе храмовый жрец среднего уровня посвящения. Вроде как приехал затовариться здешним мускатом - да вот только, мастер Ридд, случайно отужинавший за одним столом с тем, не верит тому монаху ни на слово. Да и презренные гильдии тоже что-то обеспокоены...
   - Неровен час, против их милости барона удумал что-то, - озабоченно покачав головой, Флетчер оставил в покое лук и принялся ковыряться в листьях салата.
   В принципе, ход мыслей отставного сержанта был понятен палачу. В такое время, остаться и без королевской власти, да ещё и без барона - верная погибель. Дикие земли вот они, совсем рядом. А без твёрдой руки и хозяина всё оно прахом пойдёт...
   - Я припряг обоих своих внуков проследить, - рассуждал словно сам с собою старый вояка. - На пацанят ведь никто и никогда внимания не обращает.
   Из рукава почтенного хозяина постоялого двора в корзинку палача незаметно скользнул плотно скатанный свиток, перевязанный дешёвой тесьмой. А в ухо сообщение, что там записано всё - где тот монашек бывал, что и с кем обсуждал, и даже на что смотрел долго или внимательно.
   - Сам-то я в таких делах не очень-то, - добродушно прогудел в усы здоровенный дядюшка Флетчер и с довольной физиономией отложил в сторону пару понравившихся ему кочанов капусты. - Но выходит, что жрец тот нацелился на самый лучший мускат, который у нас только в баронских погребах и содержится.
   Дедок-палач, хоть и перекладывал к себе в козинку пупырчастые тугие огурчики, быстро накрыв ими свиток, но заметил вскользь - Храмы никогда в политику не лезут.
   - Так-то оно так. Храмы не вмешиваются, а вот их жрецы иногда по своей личной инициативе всё же влезают - и что-то не слыхал я, чтоб тех потом казнили или отлучали от сана. Проверено. Уж это вы в подвалах, всё в заботах. А я всегда на людях, вокруг меня новости так и вьются, как пчёлы вокруг кринки с медовухой.
   Дедок степенно покивал сам себе и заметил, что вдумчиво полюбопытствует тем храмовником, но беспокоить их милость барона пока рановато. Да и вообще, пожалуй, не стоит.
   - Если что, меры сами примем. Спасибо, дядюшка Флетчер. И да, мастеру Ридду - моё почтение...
  
   Наверное, если бы Ридд слыхал этот разговор, то он немало бы позабавился. И даже припомнил бы весьма поучительное событие из жизнеописания великого короля Вольфганга седьмого. Ах, некоторые уже сообразили сами? Да-да, тот самый, нашумевший некогда случай... отличавшийся широтой взглядов и оригинальностью суждений монарх как-то собрал на своей яхте (между прочим, переделанной из фрегата новейшей конструкции) всех своих баронов и графьёв. А потом, с присущей ему решительностью и приказал капитану отдать швартовы.
   Полную Белль, то бишь две седмицы, король плавал по морям. Поил своих вельмож лучшим вином, услаждал великолепной музыкой и песнями музыкантов, а ночами тех ублажали собранные со всей столицы смазливые девки. Но вот что характерно, по прибытии на берег те дворяне, у которых дела в их отсутствие пришли в упадок, потом как-то незаметно оказались в опале. Так и тут - Ридда нет, но дела кое-как идут...
   Постукивание и царапанье в невидимую дверь повторились. Причём с такой силой, что лежавший во тьме человек невольно затаил дыхание. Нет, эти не угомонятся. Сколько веков ждали, подстерегали подходящий случай полакомиться свежатинкой - а она вдруг, подлая, закрылась.
   - Ничего, подождёте ещё, - удивительно, однако на грязные и пересохшие губы выплыла улыбка.
   Ноющая грудь постепенно унималась. Как бы то ни было, но мерзкая эльфка не сумела (или не захотела) ударом превратить потроха парня в полопавшийся фарш. Ничего, поболит - и пройдёт. Да и рёбра целы, что ж тут теперь, опечаливаться?
   Некоторая бодрость Ридда объяснялась не только тем фактом, что он хоть и заперт в этой каменной клетушке, но всё же цел и невредим. А ещё и некой никому не известной, но весьма похвальной привычке не класть все яйца в одну корзину.
   Меана утащила сумку с припасами? Плохо - однако, не смертельно. Не просто так Ридд кое-что рассовал и по карманам дарёного плаща. Пусть тех и оказывалось не в пример меньше, чем у прежнего, нарочито пошитого под старый и потрёпанный вид...
   В темноте раздался шорох, мелькнула зеленоватая искорка. Да полноте, какая магия? Всего-то эльфийский светлячок! В том смысле, что внутри круглого стеклянного пузырька обреталась крохотная цветочная феечка. Вот и сейчас, малышка прекратила неслышно ругаться, когда ёмкость, в которую её заточили изловившие руки, перестали встряхивать. Зато от злости она так сыпанула искорками, что вся - от макушки до пяток и кончиков крыльев - озарилась чуть зеленоватым светом.
   - Знаешь, где мы сейчас, букашка? - Ридд с улыбкой рассматривал злобствующую крохотную девчонку росточком в полпальца, к которой бессмертные по некоей своей прихоти приделали изящные стрекозиные крылышки. - В глубине гномьих подземелий, и вокруг нас толпами лазят кровожадные мертвяки...
   Дети говорят, что эти вездесущие, малахольные и приставучие малявки на самом деле вполне понимают человеческую речь - по крайней мере, Общий Язык. Обычно они роятся всюду, где хоть что-то растёт и цветёт. Но к людям льнут вовсе не просто из приязни, вроде бы подпитываются от тех эмоциями и брызгами неизрасходованной магии. А в свободное время крохотными ведёрками таскают цветочный нектар и пыльцу, насмерть сражаются с воробьями или катаются на мохнатых и забавно жужжащих шмелях. Короче, помаленьку мозолят глаза и досаждают всем, как могут.
   Вот и сейчас, заслышав о страшном месте, малявка округлила глаза и демонстративно покрутила пальцем у виска. А затем с самым грустным и горестным видом уселась на своё перевёрнутое ведёрко, и даже подпёрла голову рукой. Настолько точно она скопировала задумавшегося о своих бедах человека, что Ридд поневоле снова улыбнулся.
   - Свети, маленькая, помогай. Если выберемся, я упрошу барона позволить тебе жить в его зимнем саду - а там такие растения, которых в наших краях и не встретишь. А когда уж подругам расскажешь о таком путешествии, они от зависти просто лопнут.
   Всё! Судя по мгновенно просиявшей склянке, маленькая феечка отныне готова была сиять денно и нощно, почти сравнявшись яркостью с прежним фонарём. Да и поведение той разительно поменялось - малышка с готовностью закивала, а на крохотной мордашке появилась довольная улыбка...
   Что ж, свет это уже хорошо. Ридд внимательно обвёл взглядом своё каменное узилище, и если бы нежить снаружи сейчас завидела эту больше похожую на волчий оскал улыбку, она бы тотчас разбежалась прочь с тем же усердием, с каким сейчас ломилась внутрь.
   Ибо взгляд парня приметил, как из угла блеснула рукоять-навершие прислонённой было туда трости. То маленький дракончик азартно сиял алыми глазёнками в предвкушении хорошей драки. А что без последней уже не обойтись, в том ни у кого не было ни малейшего сомнения - ни у блистательной феечки, ни у серебряного дракончика, ни у принявшего ковыряться в своих припасах парня.
   Итак, в наличии оказался полный комплект обычного оружия, несколько заклятий в голове, и пять пузырьков, которые Ридд задумчиво выстроил в ряд на освобождённой от сора крышке сундука.
   В первом сияла крохотная феечка, и парень благодарно улыбнулся ей - просто отменно! Второй, третий и четвёртый он лишь потрогал грязными пальцами, но лишь с досадой вздохнул. Если что и могло пригодиться, так это небольшой, на пару глотков виал тёмного муската, который уже готов был согреть человеческие тело и душу в этом стылом подземелье.
   Но пятый пузырёк с остренькой крышечкой, сразу предупреждавшей об опасном содержимом... этого хватило бы, чтобы надёжно упокоить самого резвого скелета или зомби, однако снаружи тех сейчас валандалось никак не меньше дюжины.
   Опустившийся вниз и чуть в сторону взгляд парня - он всегда так делал в задумчивости - некоторое время незряче оставался на тускло блистающем дракончике в рукояти спящей пока шпаги. И вдруг он прояснился. Вот он, вот путь к спасению! А ладони уже ухватили трость, приласкали рукоять ревностно и нежно...
   - Послушай, малыш. Ну ладно, чуждую магию внутрь себя не пускаешь. Эта твоя принципиальность мне не нравится, но я по крайней мере её уважаю. А согласишься ли ты позволить полить себя и удержать на клинке ядовитое зелье? Хотя бы четверть часа, а там мы прорубимся обратно наверх, под так милое нам обоим солнце.
   Ридд готов был дать голову на отсечение - маленький дракон несомненно прислушивался, а в глазах его тлели искорки алого интереса. Ох, сколько же он намаялся в своё время с этим упрямцем, никак не желавшим отвыкнуть от руки отца и признать новым хозяином сына! И за руку кусал, и одежду прожигал искрами, а один раз даже проткнул ногу кончиком дёрнувшегося в ладони клинка. Но когда по всему королевству разослан был и зачитан указ о казни мятежного барона Фернандо, только тогда маленький упрямец на эфесе оружия более-менее смирился.
   Но полное согласие меж владельцем и оружием пришло лишь там, в сторожке у моста, когда из троих коротавших там дождливую ночь бродяг двое оказались откровенным отребьем, возжелавшим ограбить и убить парнишку... клинок тогда сполна оценил крепкую руку и стальные нервы нового хозяина. А пуще того, его мастерство. Ну да, ещё бы - малолетнему Риддерику нужно было не просто заучить приёмы, а каждый день и каждый час на фехтовальном пятачке оспаривать со старшими братьями право не быть битым.
   И наутро, кое-как провёвший ночь в компании двух свежих трупов Ридд ускакал в так и не прекратившийся дождь полноправным хозяином волшебного оружия, испившего для начала кровь двух дюжих и неробкого десятка мерзавцев. Впоследствии ещё пару раз бывало, но как-то легче проходило. Во всяком случае, вывернуть желудок уже не тянуло...
   Серебряный дракон в ладони ощутимо нагрелся, но легонько цапнуть за палец не порывался, и на том спасибо всеблагому Динасу и его брату Шамоту. То ли идея шпаге понравилась, то ли не грела её возможность слишком уж надолго оказаться бесхозной в этом подземелье. А новый владелец... он может и вовсе никогда не найтись.
   - Спасибо, малыш, - Ридд привычно погладил прихотливо изогнувшегося дракончика по спинке и пока отставил трость в сторонку.
   Прежде чем отпирать дверь да приниматься прорубать себе путь на свободу, неплохо было бы более тщательно осмотреть здешнюю рухлядь - наверняка тут уцелело что-то ещё.
   И он, закрыв глаза и несколько раз вздохнув в этом уже начавшем душить спёртом воздухе, принялся методично осматривать полки. Сверху вниз и слева направо - как и учил мастер Фуке в гильдии хранителей... об этой организации мало кто знал. Лишь очень богатые вельможи могли позволить себе нанять в качестве телохранителя этакую обученную змею на двух ногах, отличавшуюся кроме блестящей выучки ещё и незыблемостью принципов. Уж подкупить таковых профессионалов, запугать или же соблазнить посулами было просто невозможно.
   Мастер собирал к себе под крыло и обучал лишь вот таких отчаявшихся в жизни, как и сам Ридд. Для которых золото не имело ценности, а драгоценные украшения всего лишь безделушками и оставались. И если бы не разразившийся в графстве Божоле страшный мор, косивший народ без разбору и вынудивший старого Фуке распустить школу, кто знает - чем бы оно всё продолжилось? Хоть владелец и основатель был личностью не очень-то приятной в общении, но стоило признать, дело своё знал.
   Это уже потом бывшие ученики мэтра основали братство Хранителей...
   - Хм, а это уже не кое-что, - Ридд с кривой ухмылкой осмотрел горку предметов, получившуюся при прочёсывании.
   Наверняка в этом окружающем хламе имелись и куда более ценные и полезные вещицы. Но большая их часть пришла в негодность за века. А самое главное - Ридд даже понятия не имел, что оно за предметы и как ими пользоваться. А нарываться на неприятности по глупости или из простого любопытства его отучили давным-давно.
   Потому всё, что возможно, парень тщательно упаковал и замотал в снятый плащ эльфийского ярла. Такую вещь лучше поберечь. Уж в ближайшие четверть часа холодно точно не будет, да и свобода движений во время рубки с нежитью не самое последнее дело... получившийся свёрток Ридд определил за спину, закрепив пришитыми к куртке кожаными ремешками. И в конце концов перед ним остались лишь два пузырька, в одном из которых беспокойно шевелилась светящаяся феечка, а другой наливался сконцентрированным спокойствием яда - и пока безучастное оружие...
   Возможно, неупокоенные тоже устают. Или же ослабевает напитавшая их древняя ненависть ко всему живому - кто их знает? Во всяком случае, когда дверь, за которой таилось вожделенное, ароматное и тёплое лакомство, вдруг распахнулась от мощного пинка изнутри, те отреагировали не сразу. Ридд без особого труда с хрустом развалил надвое несколько ближайших костяков и вывалился в библиотеку.
   Широко размахивая яростно шипящим от яда клинком и высоко держа драгоценный виал с усердно светящей феечкой, он в обход груды старых костей, на которых слишком легко было оступиться, прорубил себе путь в центр условно названной библиотекой подземной залы.
   Лишь здесь он бросил взгляд по сторонам и застонал сквозь стиснутые зубы. Нежити оказалось куда как больше. Мало того, выход на лестницу прикрывала такая толпа, что там скорее следовало вооружиться хорошим топором. И поплевав на ладони, прорубаться словно сквозь густо сросшуюся лесную чащобу. Но самое гнусное, что попадались и ещё не полностью разложившиеся трупы - наверняка где-то слишком уж полыхала старая магия, что те неплохо сохранились...
   В лицо ударило таким зловонием от злобно скрипевшей и даже завывавшей толпы, что Ридд на несколько мгновений потерял дыхание. Но и того хватило напирающей толпе нежити, чтобы зажать ненавистного и в то же время вожделенного человека в угол.
   - Твари!
   Клинок в руке словно превратился в портативную прирученную смерть. Он разил всё, до чего мог дотянуться, со вполне похвальной резвостью. Но всё же, шпага слишком лёгкое оружие, чтобы надёжно рубить им старые кости - а колющих ударов мертвяки практически не боялись. Эх, сюда бы хороший бастард или даже любимый отцовский двуручник...
   - Каргм! - от звуков этого басовитого рыка Ридд почувствовал, как сползающие по спине ледяные мураши безнадёги вдруг стали горячими.
   Напиравшая толпа неуверенно отпрянула. Сейчас они собрались в подземной зале чуть ли не полсотней, беспокойно шевелились и подёргивались, однако на несколько мгновений дали парню драгоценную отсрочку - и очень хотелось бы надеяться, что не перед неминуемым. Но когда из темноты сквозь нестройное воинство протолкалась горбатая туша, покрытая неровной плёнкой блестящей слизи, Ридд почувствовал, что его сейчас просто вывернет от непередаваемой смеси брезгливости и ненависти.
   Квага, мерзкое и отвратительное порождение мезальянса темноты с мраком... отвратительный трупоед, получивший это подобие жизни из испражнений демонов или же в алхимической лаборатории некроманта - сейчас именно эта четырёхлапая тварь вразвалку и деловито пробиралась к человеку, обречённо замершему в дальнем от лестницы углу. Ридд ещё успел прикинуть, что на остатках сил можно попытаться прорубить себе путь - да вот только, не к лестнице наверх, а к внутренней галерее второго уровня. Да вот только, туда и вовсе лезть не хотелось.
   - Мразь... - озверевшие от ярости человек и тварь тотчас сцепились в схватке.
   В древнем как мир поединке - убей, и не будешь убит сам. С той лишь разницей, что сейчас за спиной кваги дожидались своей очереди молчаливые скелеты и полуразложившиеся трупы. А слой яда на клинке таял, истончался с каждым мгновением... и всё же, исход битвы был предрешён. Хотя порхавший стремительной молнией клинок и нашёл уязвимое место меж упрятанных под слизь защитных пластин, вошёл туда на добрый фут торжествующей стали, но и взвывшая тварь успела ударом чудовищной лапы сшибить человека с ног.
   - Что ж, никто мне вечной жизни и не обещал, - обессилевший Ридд кое-как разбил о выступ стеллажей виал с выпорхнувшей из осколков феечкой. - Лети хоть ты, малышка!
   Впоследствии Ридд часто раздумывал над случившимся, но никакого сколь-нибудь рационального объяснения случившемуся не нашёл. Как ни мучился, истязая свою память в малейших подробностях и даже анализируя все мелочи задолго до того спуска под землю, но так ни к чему и не пришёл. Чем бы ни представлялось произошедшее в следующие несколько мгновений, однако ничем как чудом оно объясняться просто не могло...
   Маленькая феечка отважно взмыла вверх. Свет её, и без того довольно яркий, вдруг усилился. Да настолько, что упрямо пытавшемуся приподняться и нащупать рукоять шпаги парню резануло по глазам.
   Словно сюда, во многие сотни шагов под землю, вдруг спустилась с небес сама сияющая звезда. И рухнувший обратно Ридд, у которого глаза захлопнулись сами собой - да ещё и ладонью пришлось прикрыть - с вдруг пустившимся вскачь сердцем слышал, как от бешеного света рассыпались костяки. Как плясали огоньки по дёргающимся трупам и те лопались, поджигая всё вокруг. И как свет словно исполинский зверь с упоением вылизывал каждый уголок подземной залы, длинным языком доставая далеко в проходы...
   И когда взгляд перестало обжигать нестерпимым сиянием, Ридд поспешил раскрыть глаза. Всё, что он тогда успел приметить перед поспешившей вернуться темнотой, это усыпанная замершими навеки костями зала библиотеки.
   На плечо крохотным светлячком в беспамятстве рухнула обессилевшая маленькая феечка. И в почти полном мраке глаза лежащего человека вдруг увидали высоко, под самым потолком, медленно пульсирующую светом подобно усталому сердцу обложку одной-единственной книги...
  
  
   Глава 7. Белые начинают и... проигрывают
  
   Боль выгибала всё тело дугой. Билась и пульсировала, взвивалась багровой волной в такт бешено колотящемуся сердцу. Порой весь мир исчезал в пароксизмах, грозя рано или поздно исчезнуть совсем...
   Но как медленно ни приближались сейчас отчего-то чёрные деревья, всё же человек доковылял до границы целительской рощи и только здесь позволил упасть наземь своему измученному телу. И поспешившая навстречу хранительница, склонившись над ещё слабо подрагивающим хомо, печально отшатнулась.
   Страшные раны, нанесённые нежитью, сами по себе не смогли убить жизнь - но занесённый клыками и когтями трупный яд сейчас растекался по телу вместе с каждым ударом постепенно затихающего сердца. И хотя на почерневшие распухшие губы уже выхлёстывалась зеленоватая пена, в серых глазах не исчезал упрямый, осмысленный огонёк.
   - Ох, мастер Ридд, что же ты с собой сделал? - дриада не колебалась ни мига.
   Под её повелительным жестом тело этого странного хомо мягко взмыло над землёй, словно влекомое невидимой воздушной волной. А легко скользящая по неприминаемой её походкой траве дриада быстро увлекла свою печальную ношу в самую глубину рощи. Повинуясь одному только взгляду, деревья и кустарник тут же расступались, образовывали путь - и кто знает, не последний ли? Всё дальше и глубже...
   Здесь никогда не ступала нога смертного. Да и не могла ступить, ибо для всех прочих не было хода на эту поляну, заботливо укрытую ветвями деревьев и печалью забвения. Казалось, здесь остановилось само время, и при взгляде на эту пропитанную легчайшим туманом картину поневоле закрадывалось подозрение, что точно так же здесь всё было и сто, и тысячу, и тьму лет назад...
   Посреди поляны из земли выглядывал подозрительно ровный каменный круг шагов около пяти размерами, едва ли возвышавшийся над травой. Серо-песчаного цвета, когда-то он был отполирован до блеска, но сейчас помутнел и кое-где даже выкрошился по краям. Ветром и непогодой на него зашвырнуло несколько сучьев и прошлогодних, жёлтых и высохших до полупрозрачности листьев - дриада проворно обмахнула этот сор, и в самую середину древнего алтаря уложила изорванное человеческое тело.
   Один за другим по краю вспыхнули три белых огня, словно кто-то невидимый зажёг там три диковинных, не дающих копоти факела. Встретившись над почти бездыханным телом, сияние взвихрилось снежной волной, когда дриада, заламывая руки и откровенно волнуясь, принялась сбивчиво шептать странные и нелепые слова древнего языка...
   - Ветер к ветру, а облако по небу! Две точки - жизнь и смерть образуют линию судьбы. Капля к ручейку, а семя к земле! Три точки образуют круг вечности, да будет она проклята!
   Сияние над телом человека усилилось, воспарило, и сгустилось в ещё одну, четвёртую вершину пирамиды над алтарём - и вот к нему-то обратилась дриада. Наверное, сам камень бы внял этим мольбам, но обратившие сюда взор бессмертные всё отчего-то медлили. Молчали, печально взирая на медленно, по капле утекающие остатки жизни, пока наконец призрачная пирамида не начала окрашиваться в серые тона.
   - Нет! - взметнулся даже не крик, а стон смертельно уязвлённой равнодушием дриады.
   И тут хранительница рощи, вечная и бессмертная, сделала то, что не ожидала даже и сама. Шаг-другой привели её к замершему телу, и дриада печально опустилась на камень рядом со смертным, а ладонь её приподняла голову смертельно раненого воина - и прижала её к своей груди, в которой никогда не биться сердцу...
   Оказалось, что бессмертные всё же заинтересовались, и из глубины пепльно-жемчужной пирамиды стали слышны голоса.
   - Любопытно! Это что же, моя верная служительница согласна прервать нить своей судьбы, чтобы вернуть никчемную жизнь этому... этому мерзавцу? - женский голос выражал столь непритворное удивление, коего трудно было бы ожидать от всякого повидавших небожителей.
   Басовитый и чуть рокочущий голос хохотнул в ответ.
   - Дорогая, ты, право несправедлива к нему - он много лучше многих иных смертных.
   Невидимая богиня строптиво фыркнула и заметила, что хоть она и весьма невысокого мнения о жрецах и послушниках в своих храмах, но этот хитрый лис в человеческом облике не дотягивает даже до них.
   - Вот как? Славословия и песнопения тех, кто убоялся твоего гнева и надеется выслужить себе хорошее посмертие, милее искренности того, кто мучительно ищет свой путь? - дриада подняла лицо и дерзко взглянула в нестерпимо осветившую её вышину.
   Долгие мгновения утекли в бездонную копилку вечности, прежде чем небесная покровительница отозвалась, и печален оказался её голос.
   - Он прервал до срока не одну драгоценную жизнь - однако не породил ни единой. Пусть ищет благосклонности у своих воинственных покровителей, но не здесь!
   Невидимый собеседник бессмертной снова рассмеялся.
   - Тогда зачем ты помогла ему в подземельях, светлейшая? Признаться, это отозвалось нехорошей такой пощёчиной по репутации моей тьмы! За тобой должок, милая.
   - Ну, знаешь... - если бы боги умели возмущаться, то можно было бы подумать, что бессмертная именно задохнулась от возмущения. - Ну и ладно! Ну и пусть!
   Снова несколько мгновений невыносимой тишины, и замершая дриада услыхала, что за дерзость она уволена с места. Вскоре из священного дерева рощи выйдет другая, не такая нахальная и безрассудная хранительница рощи.
   - А ты, милая... что ж, исполнение - враг желания!
   Страшный крик издала содрогнувшаяся дриада, когда она вся вдруг излилась в пространство над алтарём драгоценным зелёным сиянием. Оно покружило неуверенно в воздухе, словно ветер перебрасывал клубочек дыма из ладони в ладонь - и бесшумно потянулось в лежащее на камне истерзанное тело.
   - Нет... - как ни был слаб голос с трудом балансирующего на зыбкой границе человека, но он оттолкнул зелёный огонёк от себя.
   - Ну ничего себе! Этот смертный не только мерзавец, но ещё и тварь неблагодарная! - но бессмертная отчего-то не спешила, всё медлила с окончательным приговором.
   В самом низу пирамиды робко замерцал огонёк. Ему вторил ещё один, затем ещё... и когда покровительница соизволила заметить их, они просияли радостным блеском.
   - Бессмертная, мы просим за этого хомо!
   Уловив смягчившийся взгляд покровительницы, дриады из других рощ приободрились и принялись наперебой расписывать необычность и чуть ли не уникальность этого хомо.
   - Не срубил ни одного дерева и даже не пытался вас ловить? - богиня расхохоталась так, что пирамида просияла нестерпимым блеском. - И даже мелкие подношения делал?
   Но одиноко паривший зелёный огонёк заметил, что смертный ни разу ничего не просил, а просто делал то по доброте душевной.
   - Вот уж во что я меньше всего верю, так это в добрые побуждения этих... гм! - бессмертная запнулась на миг. - Ладно, ладно, не тарахтите! Одно беспокойство от вас только... но и я своих решений не меняю.
   И в опустившейся тишине из горних высей прилетело решение. Отныне толика жизненной благодати, отпущенная бестолковой дриаде, связана с жизнью этого хомо. Вся грязь, все в будущем свершённые им мерзости - всё то будет каждый час и каждый миг казнить её сильнее удара топором по священному дереву.
   - Поговорим ещё раз, неблагодарная - когда он испустит свой последний вздох. И не хотела бы я тогда посмотреть на жалкие останки твоей сущности, услышать твои горестные вопли!
   Против ожидания, разжалованная дриада не разразилась мольбами и рыданиями. Напротив, огонёк просиял драгоценным изумрудом во тьме и восславил неслыханную милость и щедрость небесной покровительницы.
   - Спасибо, великодушная - большего подарка ты мне не могла и сделать!
   И не успела ошеломлённая богиня даже и разразиться возмущённой тирадой, как огонёк проворно обогнул окровавленную, пытавшуюся оттолкнуть его ладонь - и влился в изогнувшееся дугой тело смертного.
   Неслышно погасло сияние божественного присутствия. Сверху слетел потревоженный лист, и ничто не оттолкнуло его от вновь ставшего исцарапанным и грязным каменного круга. Кружа и порхая, последний дар усталого дерева опустился на мерно вздымавшуюся грудь человека. Казалось, он спал - но его страшные раны постепено перестали отсвечивать сизым, словно по ним прошлась невидимая рука сильнейшего целителя. Ещё немного, они закрылись, зарубцевались свежей плотью, а там и исчезли совсем...
   Ридд закашлялся судорожно, словно чистейший воздух упрямо не желал проталкиваться в лёгкие, а затем с хрипом подхватился и сел. Глаза слипались и тоже не хотели открываться, словно их залепили чем-то не очень-то хорошим.
   И всё же он справился с собой, вдохнул в грудь этого изумительного, никогда не надоедающего дыхания, и даже сел, кое-как помогая себе дрожащими руками...
   - А теперь вставай и уходи отсюда, смертный, не оскорбляй своим присутствием священного места!
   Хотя дриада и выглядела точно той же, но вот и чуть враждебный голос, и манера говорить выдавали полностью, что эта вовсе не та, которую парень сейчас ожидал перед собой увидеть. Он затряс головой, изгоняя застившую её муть, и тут же с придушенным воем ухватился за виски - в голове со звоном словно что-то разбилось, и прямо в мозг так стрельнуло, будто накануне обладатель не в меру хлебнул винца под скудную трапезу.
   - Где я, красавица? - Ридд осторожно огляделся. - В упор не помню, чтоб я сюда приходил.
   Поляна в её сумрачной неподвижности откровенно ему не понравилась. Равно как и ощущение стылого камня под собой. И всё же, погладив грязную поверхность, он быстренько проделал в голове некие вычисления, не имеющие никакого отношения к четырём действиям, и проделал нужные выводы.
   - Меня всё-таки исцелили?
   Ладони скользнули по телу, по ещё недавно искалеченной груди и левой руке, державшейся только на лоскуте мяса и наспех прихваченной ремнём. Ни малейших следов - но вот остатки одежды выглядели так, словно их жевали и рвали собаки. Нет, пожалуй, то были неупокоенные?
   И только сейчас картины последнего боя всплыли в голове, закружили страшным и бесстыжим в своей неприглядности хороводом.
   - Хранительница, прошу снисхождения - мне как-то немного не того... - ещё сумел выдохнуть Ридд, прежде чем в его собственной голове что-то чужое неуверенно засмеялось - а потом с великолепием увидавшей мышь девицы он рухнул в обморок...
   Следующее пробуждение оказалось хоть и не очень приятным - спать на холодном камне даже летом не рекомендуется никому - но зато Ридд ощутил себя куда лучше.
   - Нет, ну отчего так в ушах звенит? - Ридд попытался потрясти головой, добросовестно попробовал выковырять этот больше похожий на хохот звон из ушей, и даже пару раз легонько стукнул себя кулаком по макушке - а вдруг ставшие чуток набекрень мозги вернутся на место?
   Молчаливо наблюдавшая за ним дриада хоть и смотрела всё так же отчуждённо, однако активных действий предпринимать не спешила.
   - Ничего не понимаю! - Ридд обвёл взглядом сумрачную и чуть туманную поляну. - Не очень-то это место похоже на чертоги смерти.
   Не бойся, хомо!
   Согласитесь, когда прямо в голове не слышится, не читается по буквам и даже не угадывается, а именно сам собой раздаётся весьма знакомый голос, поневоле закрадываются подозрения в здравости собственного рассудка.
   "А, привет, дриада!" - на пробу мысленно отозвался Ридд, старательно вертя головой и пытаясь разглядеть старую знакомую.
   Однако ни за плечом, ни даже сзади себя парень так и не разглядел молчаливую обычно хранительницу. Нет, всё это более походило на потусторонний мир... если бы Ридд не ощущал себя до неприличия здоровым. Ну просто-таки живым!
   - И как тебе ощущать себя одержимым демонами? - холодно поинтересовалась очевидно уже, что новая дриада рощи, непринуждённо качаясь на ветвях.
   Я обменяла своё бессмертие на твою жизнь, мастер Ридд...
   В нескольких даже не словах, а... парень не знал, как это назвать - бывшая дриада поведала о решении повелительницы. Вполне понятные слова общего языка неожиданно и причудливо мешались с целыми понятиями и даже образами, а один раз в голове даже всплыла картинка себя, бездыханного, лежащего на сияющем алтаре.
   - А, так это ты шалишь у меня в голове? - как ни странно, но Ридд успокоился и даже попытался подняться на ощутимо подрагивающие ноги.
   Бессмертная не поверила, мастер Ридд. Она уже давненько забросила здешние земные дела, увлёкшись сотворением нового, более совершенного мира. И теперь мы до твоего последнего вздоха обречены быть вместе.
   - С одной стороны, это чудесно. Мы поладим, малышка, - отозвался парень, одновременно с этим почёсывая голову в раздумьях - куда же это запропастились его сапоги? И не будет ли невежливым и дальше так бесцеремонно валяться на алтаре этой, как её?
   Сиятельная Элуна, покровительница жизни и целителей!
   - Да восславится она в веках и продлится в тысяче жизней, - Ридд чуть насмешливо воздел кверху ладони и качнулся корпусом, уподобляясь молящимся в храме.
   Ох, ты просто невыносим со своей непочтительностью!
   Ридд кое-как слез с уже чуть не застудившего его камня и заметил в ответ, что он был более высокого мнения насчёт кое-чьего милосердия. Мало того...
   Тсс! Не здесь, умоляю!
   - Ладно-ладно, не ворчи. Так уж и быть, назначаю тебя своей совестью, - Ридд осмотрел траву и по нескольким уже подсохшим бурым каплям безошибочно определил направление, откуда сюда прибыл - но вот отсутствие характерных примятостей навело его на нехорошие раздумья.
   Уже проходя мимо насторожившейся хранительницы, он отвесил поклон и даже в нескольких словах поблагодарил дриаду за проявленное терпение и выдающееся исполнение своего долга.
   - Каков нахал! Но вежливый, не подкопаешься, - восхитилась та и даже соскользнула со своих качелей поближе. - Ты и вправду не будешь пытать меня раскалённой медью и семью проклятьями?
   Честно говоря, насчёт подобных дел Ридд даже ни разу и замечен-то не был, в чём чистосердечно и признался.
   Попроси её проникнуть в тебя, мастер Ридд, я тогда смогу с нею поговорить.
   Вот о чём парень всю жизнь только и мечтал, так это о том, что в его собственной голове примутся ошиваться и трещать две девицы непонятного роду-племени! Но в конце концов, он признал то достаточной компенсацией за найденные на опушке вечереющей рощи сапоги, по-прежнему скатанный эльфийский плащ и даже забрызганное какой-то дрянью оружие.
   - Прежняя хранительница просит тебя приблизиться, коснуться моего разума и поговорить с нею, - самым доверительным и кротким голосом поведал Ридд. Он устало сел на землю, ещё хранившую в себе древной жар солнца, прислонился спиной к молодой сосне и закрыл глаза.
   Сначала ничего не происходило. Медленно плыли в голове мерзкие и страшные воспоминания - от одних дриада шарахалась, на другие взирала с ощутимым неодобрением, но иные её весьма заинтересовали... вот сильнее запахло луговой травой и отчего-то медуницей. Затем обрушился водопад разнотравья, в котором отчётливо сквозил томный аромат разогретого под солнцем соснового бора. От терпкой пыльцы ромашки парень едва не расчихался и даже оказался вынужден почесать раззудевшийся некстати нос.
   Вот и всё!
   Одновременно с этим руки парня робко, а затем смелее коснулись холодные пальцы. Право, стоило приоткрыть один глаз, чтобы увидать рядом трясущуюся от страха дриаду, чтобы ободряюще ей подмигнуть.
   - Не бойся, хранительница, я не причиню тебе зла.
   Та осторожно протянула вновь отдёрнутую было руку и смелее провела кончиками пальцев по лицу сидящего - сверху вниз сползло прикосновение. И когда оно проплывало по губам, Ридд легонько улыбнулся и осторожно, с замирающим сердцем, легонько поцеловал эти пальчики лесной девы.
   - Клянусь вечным лесом и священным древом - ты сделал это! - в голосе дриады сквозило удивление. - Моя предшественница предсказала это - и не ошиблась!
   Дриада тут же уселась почти безбоязненно рядом, и некоторое время смотрела вдаль, на выгоревшее под летом поле и зелень виноградников за ним. И брошенный искоса взгляд парня подтвердил, что та сейчас воплотилась в телесном виде.
   - Столько веков я училась, тщилась быть лучшей из лучших, чтобы однажды вот так, неожиданно получить эту должность! Нет-нет, мастер Ридд - самое трудное было не запомнить имена и свойства всех растений и животных - то дано мне при сотворении. Но запомнить хитрость и коварство смертных, их уловки и подлые деяния.
   Ридд хмуро покивал.
   - То тебе ещё предстоит узнать, подруга - и я очень надеюсь, что это знание не ожесточит тебя. Далеко не все таковы, как я. Знаю всего лишь нескольких тех, кто отнёсся бы к вашему племени спокойно и даже дружелюбно. Остальные же... - парень сокрушённо махнул рукой.
   Уж не хуже других он знал заскорузлость и меленькую подлость людскую, когда ради сиюминутной выгоды творилось такое, что кому и пересказать стыдно. И что самое мерзкое - всё то проделывалось с именем светлых богов на устах. Неизменно находились десятки причин и отговорок, враз становившихся единстенно возможной истиной - истиной сильного, истиной победителя.
   - Послушай, - Ридд погладил доверчиво наклонившуюся травяную метёлку, восхитился её чуть кольнувшей в ладонь щекотке. - А как это, не иметь тела, жить каким-то лучиком света?
   Глупый, то не жизнь, а всего лишь существование.
   Судя по задумчивому кивку дриады, та каким-то образом уловила голос своей бывшей коллеги и несостоявшейся подруги.
   - И я намерена узнать эту жизнь...
   На краю священной рощи мирно сидел крепкий парень в нескольких изорванных лохмотьях окровавленной ткани вместо одежды - и одетая лишь закатным светом дриада. Удивительно то показалось промчавшемуся мимо вечернему ветерку, но первый что-то не спешил хватать ту раскалёнными медными клещами, да и вторая что-то не торопилась укрыться или отделаться от него.
   Они тихо и мирно беседовали, иногда обходясь одними лишь обрывками мыслей вместо слов. И тогда дриада что-то переспрашивала, удивлялась и ахала, а один раз даже отвесила звонкий, полновесный подзатыльник.
   Но парень не обиделся, а лишь печально улыбнулся и воздел ладони в извечном жесте признания вины. А потом поковырялся в складках валявшегося у его ног раскошного плаща, добыл оттуда небольшой виал вина и медленно, смакуя каждую каплю, отпил. Прислушавшись к чему-то, он кивнул и передал сосуд дриаде, которая пригубила с забавной смесью любопытства и осторожности. В общем одобрила и даже поглядывала потом уже куда веселее и непринуждённее...
   - Вон там, за ручьём в низинке, деревня Малая Зингеровка. Тамошний староста, с пегой бородой и круглой такой мордой как у сурка, мужик ничего, с понятием и спокойный. Могу поговорить с ним, возможно и придёт когда, побеседуете. Поможешь ему чем, он тоже - глядишь, и наладится у вас общение, - Ридд с сожалением опустил в траву опустевший виал и сожалеюще вздохнул по поводу его малых размеров.
   - Зато вон туда, в Комарёвку, лучше не соваться. Там народ жадноватый и позлее, могут и впрямь по тёмности предпринять чего, - просвещал Ридд жадно внимавшую дриаду. Он ещё долго рассказывал и показывал, словно торопился за этот вечер пересказать всё и вся...
   - Уфф, хватит? Я за год столько слов не произносил, - в конце концов парень запросил пощады и легонько помассировал занывшие от усталости губы и щёки.
   Дриада в ответ самым грозным голосом пообещала, что если кое-кто не будет как можно чаще приходить в гости и приносить с собой вино и рассказы, то этот кое-кто может о том и пожалеть!
   Можно подумать, будто кто-то купился на эти слова! Ридд легонько качнулся на месте и игриво толкнул соседку плечом. Та от такой нежности хоть и улетела кувырком в заросли голубики, но не обиделась, а рассмеялась.
   - Моя сестра права - а бессмертная ошиблась, - новая хранительница рощи скользнула поближе, радуя взгляд лёгкостью движений, и благословляя коснулась лба парня мягкими холодными губами. - Иди уж в свой город - и да не преткнётся в пути нога твоя о камень, мастер Ридд...
  
  
   Глава 8. Гамбит почтенной леди
  
   - Полегче, деда, грабками-то размахивай! Чуть в морду мне не заехал!
   Ломающийся голос деревенского парнишки с передка то взвивался по-петушиному, то вдруг отзывался этаким симпатичным баском, и покачивавшийся в телеге Ридд мимолётно улыбнулся, припомнив себя в ту же, совсем недавнюю пору. Когда окаянные руки и ноги сшибают все углы, и решительно не знаешь, куда их деть. Когда собственный голос иногда вдруг предательски ломается - а случайное прикосновение юбок прошмыгнувшей мимо служаночки нечаянно заливает шею и лицо до ушей жаркой волной...
   - Не, Грицько - морда то у собак или вон, у лошадей, - прокуренным голосом поучал внука возница, и тут же безо всякой надежды на успех подстегнул последних. - А у людей, шёб ты знал, харя.
   Попутная телега виновоза из Комарёвки, насквозь пропитанная стойким мускатным духом, продвигалась хоть и весьма неспешно, но всё же потихоньку приближала Ридда к городу. На ходу она тряслась и тарахтела так, словно колёса её отроду круглыми не были - а сделаны оказывались не иначе как самим врагом рода человеческого... чтоб ему набок своротило эту самую харю! Или морду? Ридд настолько заинтересовался этим вопросом, что даже сумел преодолеть свою усталость и окликнул словоохотливого возницу.
   - Слышь, батя? А лицо тогда у кого? Или, скажем, физиономия.
   - Ну-у, - судя по тону, дедок восторженно осклабился, обнаружив в прихваченном до города молодом попутчике благодарного слушателя.
   Из последовавшей затем тирады, витиеватой и преисполненной отсылов ко всяким примерам и житейским "ситуёвинам", Ридд с удовольствием узнал, что у простолюдина может быть токмо харя, и никак иначе. А вот ежели когда приезжают на ярмарку лицедеи и рисуют себе на харях всякие непотребства белилами да румянами, тогда и получается эта самая... физия.
   - Ну а вот лицо, то у ваших благородий токмо и есть, - неспешно и занудно, как проплывавшие мимо виноградники, балагурил себе возница.
   - А по шее? - поинтересовался парень и заворочался, тщетно пытаясь помягче устроиться на жиденькой охапке соломы, когда в его голове раздался весёлый смех и требование сейчас же всё-всё выяснить.
   Дедок довольно хохотнул, отчего в его ладонях затряслось обшарпанное кнутовище, и выпустил в темнеющее уже небо клубочек дыма из своей носогрейки.
   - Точно, их благородие и есть - чуть что, так по шее и норовят заехать. А ты, Грицько, в носу пещеру пальцем не ковыряй, а слухай! Есть меж родовитых такие, что в самом деле хужей вражин лютых, оченно полюбляют нашего брата в петлю определить повялиться. Но бывают и ничо, вроде мастера Ридда или барона нашего. Зазря пейзана или ремеслюгу какого не обидят, нет.
   Удивлённо приподнявшийся Ридд так возжаждал пояснений - отчего это его вдруг так сразу к благородному сословию определили - что получил их сполна, не хуже как от болтливой дриады из вон той кленовой рощи за оврагами. Оказалось, в окрестных деревнях мастера Ридда чуть не каждая собака знает...
   - На той седмице за гумном псоглавца кто порубал? А двое наших пацанят, оне лошадей в ночное водили, и угляди на зорьке знакомую фигуру в долговязом плаще. Да с посохом чудным, что в саблю вострую обернулся - потом всё как на духу старосте и выложили.
   Ну, такому даже я огорчаться не стану, вот!
   Парень задумчиво почесал в макушке, наивно пытаясь этим утихомирить расшалившуюся дриаду, и припомнил, что и в самом деле, было такое недавно. Жуткие подобия низенького и неимоверно волосатого человека, но с собачьей головой, псоглавцы иногда проникали в баронские владения из диких земель - в надежде ночью поживиться в деревне если не младенцем, то телёнком или овцой. Вот и подрядился Ридд в соседней Комарёвке заказ на такого злодея взять - за кувшин того муската, который даже барону не достаётся, только для своих. Понятное дело, выследил псоглавца и потом нашинковал, как хорошая хозяйка капусту...
   - А так - ну, у меня ж ноги смолоду калечные, потому сельский сход в извоз и определил. Хучь какая польза опчеству... Вот и насмотрелся я на людь и нелюдь, теперь уж за пол-лиги отличаю, - дедок снова щёлкнул кнутом промеж лошадиных ушей, ничуть не огорчённо вздохнул их равнодушному шевелению и затем смачно сплюнул в пыль обочины. - Так что, мастер Ридд, ты уж не серчай - но видно глазу намётанному, что ты безземельный какой, аль из байстрюков графьёвых. Откель-то с полуночи, но с понятием насчёт простого люда.
   Ну ты и фрукт, оказывается, мастер Ридд!
   "Да уж, вовсе не овощ с грядки..."
   Дедок ещё что-то балагурил и вещал, отчего голос его прихотливым ручейком тёк в одно ухо - не забывая столь же неспешно вытекать в другое - длинно и нудно, как сама дорога. Как весь необозримый мир и предстоящая впереди вся эта огромная жизнь. Но парень уже откинулся обратно на солому и вперил взгляд в немилосердно прыгающее вечернее небо, с которого уже робко проглядывала одна... а вон ещё одна...
   - Эй, паря, просыпайся! - что-то затрясло за плечо, и парень волей-неволей заставил себя не только принять более-менее вертикальное положение, но даже и открыть глаза.
   В полутьме грязными пятнами света чадили факелы, виднелись потные и усталые солдатские морды... хм, вернее, хари - спасибо за разъяснение, деда! Городские ворота хотели уже закрывать по вечернему времени, но стражники углядели на дороге кляч виновоза Симеона и пока придержали одну створку.
   Ридд зевнул, встряхнулся и привычно продемонстрировал было на запястье тонкий браслет горожанина, но от изумлённого восклицания отшатнувшегося десятника окончательно проснулся. На защищавшем руку заклёпанном наглухо серебряном наруче, который парень не снимал последние пару лет и который больше походил своими размерами на обычный напульсник лучника, после недавней стычки виднелись такие зловещие царапины, что тут отговоркой про собаку или даже волка уже никак не оделаешься.
   - С псоглавцем недавно дорожку не поделил, - буркнул Ридд, быстро спрятав руку под плащ и отчаянно надеясь, что простой служака не различает следы зубов, в общем-то, почти безобидной твари от тех, из гномьих подземелий.
   Очень кстати дедок-возница просипел, кашляя и дудя со своего передка, что и впрямь было такое дело, староста их милости барону про изничтоженную пёсью-бошку на той седмице доложил. Ридд из благодарности даже сунул ему пару медяков, и повеселевший в предвкушении выпивки старикан весёлыми матюгами и разудалыми проклятиями разбудил своих задремавших было одров.
   - Так это ты и есть мастер Ридд? - усатый десятник встрепенулся и посерьёзнел. - От их милости приказ пришёл: как появишься, сразу в замок.
   Очень нужно было! Уж парень как ни кутался в свой плащ, но под ним от одежды оставались одни заскорузлые от крови лохмотья. И всё же, пренебрегать приглашением здешнего хозяина тоже не стоило.
   - Надо заехать умыться хоть - в прошлый раз их милость барон выговор мне сделали за неподобающий вид, - быстро нашёлся Ридд.
   Десятник в сомнении дёрнул себя за ус, но всё же понимающе кивнул и сделал своим солдатам жест освободить дорогу. Возница на передке азартно огрел своих кляч, и в не замедлившем возобновиться грохоте и тряске дедова чертопхайка кое-как проползла в городские ворота...
   - Дядюшка Флетчер, а отчего это в прошлый раз мою каморку кто-то навещал? - ввалившийся на постоялый двор Ридд без зазрения совести ухватил хозяина за бороду.
   - Да полегче ты, - хозяин кое-как высвободил своё украшение из цепкой пятерни парня и поведал, что кто-то из постояльцев завёз тараканов в заведение, вот он и нанял подмастерье из гильдии магиков, чтоб погонял окаянных животных. Но известие о смерти короля в тот день так ударило по башке, что напрочь запамятовал даже и предупредить.
   Усталый Ридд не стал заводиться по такому поводу, да и проворная по-хоббитянски Стелла уже наполняла лохань водой для мытья. Потому он вытребовал себе стаканчик смеси не-для-всех, хорошо прочищавшей мозги перед важным делом. И быстренько, словно послушный мальчик, влез в едва подогретую воду.
   - Ох, мастер Ридд, да кого ж вы нынче рубали-то? - хоббитянка огорчённо всплеснула пухлыми руками и принялась быстро намыливать соизволившего одарить её цельной серебрушкой парня.
   Она ещё ворчала, что на удивление ни единой царапины или хоть бы синяка - не так, как в тот раз, когда весь обляпанный кровью псоглавца притащился. В общем, Стелла старательно, с упоением бурчала и разорялась до тех пор, пока через рекордно короткое время блаженно чистый и даже чуть порозовевший Ридд не вылез из лохани.
   Но если бы кто особенно докучавший присмотром наблюдал эту сцену, то обратил бы внимание, что хоббитянка несколько раз наклонялась к самому уху своего подопечного, что-то шептала - и тогда на её щёчки вымахивал румянец...
   Чистая одежда уже была принесена из сундука и разложена на лавке, и парень, кое-как обтёршись чистой простынёй, с облегчением в неё нырнул.
   Как ты это делаешь, что все девицы от тебя просто без ума? - поинтересовалась недрёманая дриада.
   "Особенно одна эльфка" - от такого неожиданного вопроса этой без спросу копавшейся в его голове нахалки Ридд едва не запутался в паре собственных сапог. И неминуемо рухнул бы с позором на забрызганный мыльной пеной пол, если бы прошмыгнувшая мимо хоббитянка не поддержала его за руку. - "Если ещё раз увижу ту Меану, проткну чем-нибудь"
   Обязательно проткнёшь, и я даже тебе в том помогу!
   После такого обещания Ридд уже едва не слетел с лестницы. Вот тебе и дриада-хранительница, кто б мог подумать... а сапоги его, словно живые, уже грохотали сами собой по коридору первого этажа.
   Из-за кухонной двери шагнул дядюшка Флетчер. По-хозяйски расставив одну свою, а другую деревянную ноги, дородный хозяин огляделся - нет ли чужих - и сунул в ладонь пробегавшему мимо парню высокую чарку, до половины заполненную слегка светящейся и брызжущей искрами смесью. Сваренное на основе вина божоле зелье обладало тем свойством, что неплохо прочищало мозги перед делом ответственным или умственным. Правда, потом будет голова трещать не хуже как с хорошего похмелья... но, то уже будет потом.
   - Бррр! - Ридд передёрнулся от брезгливости, залпом залив в глотку содержимое чарки, и с самопроизвольно скривившимся лицом утёр рукавом губы. - Фу, ну и гыдота...
   Дядюшка Флетчер с достоинством принял отданную без счёта щепоть серебрушек, а взамен вручил парню его трость - уж на старого солдата, взявшегося немного почистить клинок и сам посох, дракончик с эфеса хоть и шипел совершенно по-хамски, но обижать не порывался.
   Понимает, что ли?
   - Да, мастер Ридд - по тому жрецу открылось... всякое-разное. Я сбагрил сведения баронскому палачу, - проворчал напоследок хозяин заведения.
   Ридд ещё раз передёрнулся от брезгливости, одобрительно кивнул дядюшке Флетчеру и рысцой припустил наружу. В общем, не удивительно, что едва-едва на город бесшумно упало чёрное звёздчатое покрывало, а разоспавшаяся за день Соль слегка высунулась из-за башенки гильдии кузнецов и ювелиров да заглянула одним глазом в радостно вызолотившуюся навстречу реку, как Ридд уже бесшумно скользил ещё пышущими теплом улочками.
   Из чистого озорства парень незаметно прошмыгнул мимо растяпы-стражника на входе в замок за его спиной. Бесшумной тенью взлетел по старому дубу, наверняка помнившему ещё и прадеда нынешнего барона, и по боковой ветви скользнул на балкон.
   Расчёт его оправдался - по причине ещё не схлынувшей дневной духоты дверь там оказалась открыта. И через полминуты парень уже как ни в чём ни бывало вошёл в малую гостиную баронского замка.
   - Доброго вечера... господин барон... госпожа баронесса... - Ридд легонько раскланялся, слегка отступив от правил этикета, но в то же время и не сильно изображая из себя неотёсанного пейзана, отчего на сухих губах женщины промелькнула чуть горьковатая улыбка.
   Ну да, как говаривала добродушно-ворчливая хоббитянка Стелла - когда мастер Ридд хочет выглядеть лапочкой, то все остальные лапочки тихо умирают от зависти! Из-под роскошного эльфийского плаща виднелась белоснежная распашная рубашка с малой толикой кружев у воротника и манжетов, чёрные с серебристым блеском узкие брючки, заправленные в низкие удобные полусапожки - и полное отсутствие каких-либо украшений. Как сам Ридд надеялся, это обстоятельство хоть как-то позволит не отнести его весьма щёгольский наряд к тем фатоватым молодчикам, которые в этаких элегантных чёрно-белых нарядах выходят на охоту за молоденькими служаночками.
   "Жаль, усов нет - напомадить-набриолинить, эта старая горгулья точно с насеста упадёт" - с весёлой злостью Ридд определил на руки ошалевшему от неожиданности лакею свой примечательный плащ и сунул трость в угол, меж золочёной кадушкой с пальмой и вызывающе цокающими часами.
   Разговор поначалу не клеился, сын-мать бароны поглядывали на так непонятно объявившегося Ридда настороженно и даже с опаской. Оказывается, эльфка уже притащила в замок добычу и даже сообщила, что по мастеру Ридду можно смело заказывать панихиду в Храме. А он вот он, собственной персоной!
   И лишь когда Ридд по совету дриады стал в падающий из окна лунный свет и предъявил свою тень, хозяева расслабились и словно оттаяли. А барон даже вытребовал кувшинчик вина и фруктов.
   - Эльфка сейчас спит в покоях для слуг, - снисходительно пояснил он и лично налил своей матери в резную серебряную чарку.
   Но парень прислушался к своим ощущениям и заговорщически усмехнулся.
   - Вы позволите, ваша милость? - с намёком поинтересовался он у баронессы и подошёл к настенному зеркалу в прихотливо-вычурной раме.
   Маменька-ведьма выкидывала коленца и похлеще - жаль, что сам Ридд по малолетству и непоседливости как-то не особо присматривался... палец его легко скользнул по окружности зеркала, а губы словно сами собой шепнули всплывший из глубин детства простенький наговор. Разумеется, за неимением яблока парень незаметно просто смочил кончик пальца в вине, надеясь, что это сработает.
   Дриада в голове хохотала весело и отчаянно как девчонка, когда той пощекочешь пяточки или где-нибудь на сеновале предпримешь действия посмелее... но зеркало внезапно заиграло мягкими переливами, обрело глубину и объём - в нём обнаружилось совсем другое изображение.
   - Очаровательная маленькая мерзавка, - с улыбкой проронила подошедшая полюбопытствовать баронесса, когда в глубине рамы обнаружился вид в её собственный будуар, в котором некая златокудрая бестия, закусив язычок от усердия, ковырялась дамской шпилькой в замочке богато инкрустированной шкатулки. - Кстати, я буду весьма удивлена, если...
   В это время с тихим кррак! и тусклой вспышкой света замок сдался искусству перворождённой, и эльфка откинула крышку.
   - Не надо, ваша милость, - жестом Ридд остановил взвившегося было в праведном гневе барона - и не прогадал.
   Потому что Меана, не без любопытства порывшаяся в драгоценностях баронессы словно курица в уличном соре, равнодушно захлопнула шкатулку и в несколько мгновений прилежно её заперла. А потом окинула заинтересованным взглядом чёрный с позолотой шкапчик, в котором хозяйка будуара хранила взаперти от слуг бумаги и письма, и азартно потёрла ладони...
   - Когда закончит, расспросите её о самых ненадёжных замках и сторожевых заклятьях, а потом закажете усовершенствовать, - давящийся от смеха Ридд вернул разволновавшемуся зеркалу его естественный вид.
   - М-да! Пожалуй, и от взломщиц бывает польза? - переглянувшийся с матерью барон нервно хохотнул, но в общем, идея Ридда ему показалась вполне здравой.
   А парень только сейчас кое-что вспомнил. Проводив пожилую баронессу к её креслу, налив ей ещё капельку этого действительно замечательного вина и вообще увиваясь вокруг неё мелким бесом, Ридд вдруг назидательно воздел к высоким потолкам палец и произнёс пока что непонятное:
   - О!
   С видом заправского фокусника он пятернёй раз-другой на манер гребешка провёл по волосам над правым ухом. Но к некоторому разочарованию заинтересовавшихся зрителей, оттуда на ладонь парня кубарем вылетела всего лишь отчаянно зевающая цветочная феечка.
   - Ваши милости, - самым проникновенным тоном начал Ридд. - Эта малышка путешествовала со мной в царство мрака. Помогала, светила. Мало того, если бы не она, то сейчас я не имел бы чести предстать пред ваши светлые очи.
   Стоит ли и говорить, что такая рекомендация из уст мастера Ридда для совершенно расстроганной и очарованной баронессы стоила многих иных других? А потому просьба в награду разрешить этой малышке - в виде исключения - поселиться в оранжерее, встретила поддержку, а потом и единодушное одобрение матери и сына.
   Нет, ты точно обладаешь каким-то даром причаровывать девиц!
   - А ну-ка, - баронесса отвела чуть подальше от себя ладонь, в которую не замедлила перепорхнуть уже почуявшая выгоду маленькая феечка, и придирчиво её рассмотрела. - Знаешь что, милочка? Я закажу ювелиру золотое ведёрко вместо твоего простецкого - и тогда ни один лакей не спутает тебя с другими и не посмеет охотиться на тебя с мухобойкой...
   Нет, таки точно - некоторые феечки отличаются умом и сообразительностью! Потому что маленькая негодница на ладони баронессы бухнулась на коленки и в такой немой мольбе заломила ручонки, что люди только засмеялись. И мгновенно спевшаяся парочка двух женщин - большой и пожилой - и крохотной, но крылатой - весело направилась в сторону оранжерей.
   - Кстати, не попробуешь ли натаскать нектара с цветущих мамиллярии и опунции? Сделаем медок или варенье - соседская маркиза дю Фрембо точно лопнет от зависти!
   А Ридд проводил их долгим смеющимся взглядом и, доверительно чуть наклонившись к уже изнемогающему от любопытства хозяину замка, принялся кратко излагать.
   - Поначалу всё шло хорошо. Но когда потревожили ловушки, шум поднялся такой, что сбежалась нечисть со всех сторон...
   У молодого и крепкого барона не раз то вставали дыбом волосы, то отвисала челюсть, когда парень довольно живописно разрисовал приключение... разумеется, в несколько усечённом и даже переиначенном виде.
   Нет, врёт - и даже не покраснеет!
   "Не мешай, подруга - тут политика, дело априори грязное" - мысленно отмахнулся Ридд и продолжил столь же прилежно нагнетать страсти. В конце концов он скупо обмолвился, что в священной роще смилостивились над борцом с нечистью и вылечили, но там много и самому непонятно, надо ещё разбираться...
   - В общем, ваша милость - единственно что извиняет, так лишь то обстоятельство, что первый раз обычно так и бывает.
   Ошарашенный барон покивал и некстати спросил - а как распорядиться добычей? Хвала святому Динасу, что в этот момент он смотрел в свою чарку, а не на Ридда, и не заметил в глазах того мелькнувшего торжества! Потому что всё вышло даже лучше, чем сам парень и рассчитывал...
   - Присматривался я тут к одному десятнику вашей дружины - да-да, к Питту. Хороший вояка и неглуп. Честен вдобавок, не научился ещё бить в спину или предавать, - с самым задумчивым видом Ридд потёр неприятно кольнувший щетиной в ладонь подбородок. - Так вот, та булава словно под его руку и сделана!
   Признаться, барона едва не хватил удар от такого предложения - разрешить причаровать гномье оружие к простолюдину. Но даже и это Ридд сумел обернуть себе на пользу. Этак доверительно-интимно понизив голос, он пояснил прямо в расширившиеся от удивления синие глаза, что против костяков булава со святыми в ней молитвами ох как хороша будет - и тогда можно попробовать вытащить с нижних уровней что-то действительно серьёзное.
   Эх, хоть они и их благородие, а по гостиной в задумчивости бродили в точности как сам Ридд, уподобляясь в своих метаниях потерявшей след гончей! Не раз и не два барон приостанавливался в сомнениях, и тогда на скулах резче обозначались желваки. Но парень благоразумно помалкивал пока, больше налегая на тонкое, чарующее своим ароматом винцо. "Пусть думает, что сам решение принял - зачем давать понять барону, что я его элементарно просчитал?"
   Ну ты и змей!
   "У-у, ещё какой! Но если вдуматься, всё оно для пользы дела... кстати, а тебе не станет плохо, там, внизу?"
   Ой!
   Язвительно-насмешливый голосок в голове умолк уже надолго, а вполне удовольствовавшийся этим Ридд принялся развивать первоначальный успех.
   - Мой опыт плюс искусство эльфки и воинская доблесть Питта - это уже не шутка, ваша милость. Наверху-то уже ничего толкового не осталось. В лучшем случае пара кинжалов и ещё несколько арбалетных болтов... согласитесь, не под вашу руку. Так что, даёте добро?
   Молодости часто свойственна безрассудность - но столь же часто и решительность, коей побаивается осторожничающая старость. И тем не менее, барон Шарто никогда не отличался ни особенным тугодумством, ни поспешностью суждений. На губы его скользнула лёгкая улыбка, когда он заметил, что день сегодня выдался тяжёлым, и лучше всё хорошенько обдумать - да утром, на свежую голову и решить...
   Ридд лишь вежливо улыбнулся в ответ, обнаружив, что его чуть не побили собственным же манером - и согласился. Куда ж тут денешься? Тем более, что дел предстояло ещё столько, что могло и ночи не хватить.
   Кое-как распрощавшись с хозяином замка, он неспешно спустился по ступеням вниз, всем видом изображая рассеянную задумчивость. И лишь когда лакей, которого просто распирало от гордости, словно он подносил парадный камзол самому королю, подал и надел на плечи гостя его изумительной работы эльфский плащ, Ридд с досадой хлопнул себя по лбу.
   - Эка незадача! Трость где-то в покоях забыл... - проворчал он и проворно взбежал обратно наверх.
   Из гостиной слуги уже унесли подсвечники и магический шар-светилку, который барон мог позволить себе использовать в любое время, и комната оказалась погружена в сумрак, разрезанный надвое лишь золотистым сиянием упрямо подглядывавшей в окно Соль. Но бесшумной тенью скользившему Ридду то оказалось только на руку. Одним движением прихватив из угла своё чуть мерцавшее оружие, он неслышно, одними губами, прошептал маменькин наговор.
   В глазах легонько защипало, в ноздрях щекотнуло - но через миг-другой, проморгавшись и почесав нос, Ридд привычно обнаружил разительные перемены. Мягко светились натёртые воском с магическими добавками паркетины и деревянные части обстановки, зеркало и вовсе гуляло, как говаривала матушка, слабыми лиловыми сполохами. А на столешнице мерцала зеленоватыми отблесками остаточной волшбы сорванная с кувшина вина печать.
   Но парень не стал глазеть на все эти проявления магических энергий, тем более что уже видел ненамного хуже, чем днём. Напротив, своей непонятной походочкой, с виду неспешной, но позволявшей тем не менее поспевать повсюду, он выбрался на галерею. Снова на балкон, как будто ему претила одна только мысль уйти тем путём, каким ходят все. Однако здесь он не стал взбираться на словно нарочно приблизившуюся дубовую ветвь. Напротив, Ридд по выступам лепнины и увившему всё крыло замка дикому плющу проворно взобрался вверх, и через некоторое время уже ступил на балкон верхнего, третьего этажа.
   Если наблюдение за замком и сделанные из того выводы оказались верны, то как раз где-то здесь и должны обретаться покои баронессы. Оставалось лишь чуть выждать. Заодно и обдумать переданное Стеллой сообщение... если кто-то думает, что хоббиты годны лишь ковыряться в огородах или у кухонной плиты, то ошибётся весьма жестоко.
   Итак, помощи одинокому Лису не будет. Оказалось, что по всему королевству зашевелилась в подземельях тьма - а в некоторых местностях и среди белого дня обнаружилось весьма опасным спускаться в глубокие овраги или ущелья. Туда, где уже вот-вот готова была вспыхнуть паника, мэтр Фуке и разослал своих нескольких чародеев. А Ридду прислал лишь сообщение и приказ крутиться своими силами...
   - Молодой человек, если вы станете заверять, будто вдруг воспылали ко мне настолько буйной страстью, чтоб ночью лезть на балкон, то мне останется только рассмеяться в ответ, - женщина стояла в проёме распахнутой двери и рассматривала Ридда с неподдельным интересом.
   Поскольку баронесса по своей милой привычке обнаружилась в одном лишь полупрозрачном ночном пеньюаре до пят, то вежливо поклонившийся Ридд счёл наилучшим способом скрыть свою растерянность - снять с себя плащ и как можно галантнее набросить на плечи женщины.
   - Нет, ваша милость, я хотел бы с вами поговорить по кое-каким животрепещущим и обоюдоинтересным вопросам. Наедине.
   После этих слов он вынул из кармана нечто тонкое и удлинённое, завёрнутое в чистую тряпицу. Целиком полагаясь на присущее женщинам (и не только им) любопытство, парень развернул ношу, и вскоре на ладони его блеснули в золотом свете Соль два тонких металлический предмета, соединённые светящейся нитью. При ближайшем и подробнейшем рассмотрении оказавшиеся разительно похожими... да точно, оно самое и есть!
   - Да, ваша милость, с виду обычные вязальные спицы, - с лёгкой улыбкой заметил Ридд. - Только, сделанные из зачарованного гномьего металла и найденные мною в глубине подземелий.
   Баронесса содрогнулась словно от ночной прохлады, а парочка на ладони парня словно напиталась немного лунным светом и вдруг озарилась собственным иглистым сиянием.
   - Каюсь, поскольку с вашим сыном договор был только на оружие, я утаил эту находку - надеюсь, вы простите мне этот малый грех? - с этими словами Ридд, благоразумно держа спицы только через тряпицу, взял прохладную руку женщины и легонько кольнул её гномьим изделием в кончик мизинца - так, чтобы выступила крохотная капелька крови. Он медленно, старательно смочил в ней оба предмета, а затем, когда вязальная принадлежность просияла ещё раз, уже гораздо ярче, вложил спицы в ладонь баронессы.
   - Закажите у лучшего кузнеца большой моток самой тонкой стальной проволоки, выделанной по гномьему рецепту, и свяжите своему сыну лёгкую кольчугу, - Ридд посмотрел в озарённое сиянием Соль и волшебного предмета лицо баронессы и продолжил. - Только волшебными вязальными принадлежностями, и только мать сумеет сделать непробиваемую ни для какого оружия броню. Даже эльфская стрела окажется бессильной... разве что стрелы любви.
   На лице женщины засветилась мягкая улыбка, когда спицы после нескольких слабых трепыханий покорились новой хозяйке и признали себя её собственностью.
   - А почему так, мастер Ридд?
   Парень снова посмотрел в лицо женщины, на котором уже играла лёгкая улыбка и пояснил - в отличие от обычных кольчуг из колечек, изделие цельной проволоки в момент удара как бы стягивается в то место и распределяет собою нагрузку. Мало того, будучи сделанное руками матери и пропитанное материнской любовью, оно окажется куда как надёжнее и практичнее - пожалуй, не хуже легендарных доспехов эльфийских королей.
   - Так что, ваша милость, только одна женщина и только один раз может связать своему сыну подобное чудо, - негромко заключил Ридд и легонько поклонился в знак того, что с этой темой покончено.
   Полюбопытствовав затем взглядом женщины, парень мысленно ею восхитился - глаза баронессы решительно ничего такого не выражали - ни изумления, ни радости. Вот уж старая закалка!
   - Как я понимаю, мастер Ридд, за такую вещь и за такую возможность, соответственно, и цена будет немалой? - негромко осведомилась женщина и с великолепным пренебрежением к условностям спрятала мерцающую парочку себе в вырез пеньюара. - Вы верно предположили, кто за такую находку даст вам высочайшую цену. Это делает честь вашей сообразительности.
   После непринуждённого приглашающего жеста голос баронессы ничуть не дрогнул в смущении, и Ридд снова мысленно поздравил себя с тем, что в словесном поединке ему придётся скрестить шпаги с одной из воистину умнейших женщин королевства людей.
   - Прошу, мастер Ридд. Спасибо небесным покровителям, я уже благополучно дожила до того возраста, когда могу без боязни принимать молодых людей в своём будуаре, не опасаясь при том ни слухов, ни пересудов.
   В полутёмном помещении показалось чуть душновато после великолепия летней ночи. Но одинокая, оставленная служанкой свеча создавала уютную обстановку. Чуть пахло дамскими парфюмами и этими недавно вошедшими опять в моду эльфийскими палочками-чадилками... в общем, куда получше старых подземелий.
   Баронесса вернула парню его плащ и непринуждённо забралась в уже разобранную пышную постель, и Ридд почёл за вежливость бережно укрыть женщину шитым атласным одеялом и даже подложить ей под спину пару подушечек с кокетливыми рюшами.
   - Итак, мастер Ридд, вы пришли действительно по нужному адресу. И я готова услышать, а также обсудить вашу цену, - нарочито скучающим и прохладным голосом объявила баронесса, и тот едва не выдал себя, чуть не улыбнувшись в эти мерцающие синью глаза.
   Ага! Теперь я знаю, что такое афера!
   "Ещё не знаешь, малышка - слушай и учись!" - Ридд старательно сделал столь же постную физиономию, как и у собеседницы, и словно в раздумьях несколько раз прошёлся туда-сюда по пушистому, мягкому, отлично заглушающему шаги ковру.
   Вон там, на второй полочке, - подсказал в голове подрагивающий от радостного нетерпения голосок. И рука парня безошибочно выудила из-за дверцы бутылку тёмного, сейчас чёрного стекла. Вот так-так! Судя по запаху, оказывается, что госпожа баронесса втихаря балуется крепким сладким шартрезом?
   Ридд аккуратно налил в две крохотные, больше похожие на напёрстки чарки этого чёрного с багровой искрой нектара и принёс нимало не смутившейся своим разоблачением баронессе.
   - Ещё раз узнаю, что пьёте красное вино - наябедничаю вашему целителю, - самым сладким голосом записного пай-мальчика мурлыкнул Ридд и чарочкой отсалютовал собеседнице в извечном жесте пожелания здоровья. - Право, переходите на белый мускат с холмов у реки, ваша милость. Печень стоит и поберечь.
   Поскольку баронесса никак не отреагировала на шпильку, то парень некоторое время тоже молча и вдумчиво смаковал чудесный нектар, прежде чем опустить эту недостойную мужчины ёмкость на низенькую тумбу.
   - Одну лишь ошибку допустила ваша милость - я пришёл не торговаться, а принёс подарок, - Ридд подвинул поближе к кровати низенькое креслице без спинки, больше похожее на подушку-переросток, и с облегчением избавил свои ноги от веса тела.
   - Судя по вашему тону, подарком этим я могу и не успеть воспользоваться? - голос этой прожжённой интриганки не дрогнул.
   Лишь чуть приподнялась правая бровь. Если Ридд верно помнил правила второго, неписаного этикета, это у сплетничающих знатных дам долженствовало означать продолжай, дорогуша, я заинтригована.
   - У вас, леди, есть ответы на некоторые возникшие у меня вопросы - и от них зависит... но, не будем о грустном, право?
   Ах так вот зачем ты незаметно, локтем задвинул засов на двери? Мерзавец! Впрочем, я знала, на что шла.
   А Ридд заложил ногу на ногу, ещё и сцепил на колене пальцы. Покачался так некоторое время, меланхолично наслаждаясь льющейся из по-прежнему раскрытой балконной двери прохладой, и таки дождался своего.
   - Что ж, я попробую удовлетворить ваше любопытство, молодой человек. Спрашивайте, - судя по тону, баронесса тоже наслаждалась этой странной и опасной игрой...
   Перво-наперво Ридд поинтересовался, с чего бы это молодой барон едва не довёл одного парня до мигрени своими уверениями в наличии у того несуществующей родинки?
   - Я догадался, откуда исходили сведения - но каюсь, уже после того, как ваш сын лично убедился в отсутствии на мне таковой приметы.
   Баронесса сожалеюще вздохнула и пошевелилась. Рассказанная ею история, правда, не успокоила сомнения Ридда - но и не укрепила их. Оказалось, что много лет назад тогдашний её супруг, полновластный барон Шарто, получил в стычке с дикими кочевниками отравленную стрелу в ногу. В горячке сражения он не вышел из боя, поскольку сражался конным, но потом, несмотря на усилия магиков и лекарей, пришлось ему для полного выздоровления навестить ещё и знаменитые целебные воды в северном графстве.
   - По пути мы завернули с визитом вежливости к одному вельможе, на чьих землях выделывают замечательный портвейн, - голос баронессы журчал и тёк неспешным ручейком.
   И этот словесный поток принёс из глубины времён воспоминание, что тамошний барон как-то продемонстрировал супруге своего боевого товарища незаконнорождённого отпрыска едва пары месяцев от роду. Обмолвившись тем, что мальчонка вроде бы выглядит крепким, несмотря на то обстоятельство, что мать у того деревенская ведьма и, как у тех водится, неестественной, колдовской красоты.
   - Я согласилась с доводами барона Фернандо, признала их весьма здравыми и даже посоветовала не только оставить младенца в живых, но и воспитать по мере возможностей... правда, сейчас я окончательно уверилась, что глазомер художницы подвёл меня - ваш выговор, молодой человек, больше похож на тот, которым отличается графство Божоле.
   Ах, как романтично! Вторая мать...
   Ридд невесело покивал головой, соглашаясь, что таковая история в те давние времена вполне могла приключиться. И как же сейчас жутковато оказалось обнаружить, что издали, из глубины лет тянется этот тоненький следок.
   - Да, ваша милость определили верно - я прибыл сюда из графства Божоле, когда там вспыхнул мор. А так, я сирота, хоть и получил неплохое воспитание в школе телохранителей мэтра Фуке.
   Баронесса мягко усмехнулась и мельком взглянула на свою чарочку, по каковой причине парень поспешил наполнить её вновь.
   - Наслышана, как же. О мастерстве и неподкупности тамошних учеников, равно как и о грабительских расценках за услуги.
   Ридд с усмешкой подтвердил и то, и то - старина Фуке и в самом деле знал цену своей работе. Мимолётно обмолвился, что потом школу восстановить не удалось, вот и разлетелись питомцы по всему королевству, организовав нечто вроде братства Хранителей.
   - Бей пособников Тьмы всюду, где найдёшь - и ты всегда будешь прав. А в баронстве Шарто, ваша милость, я присматриваю за здешними подземельями... что-то последнее время неспокойно там.
   Разумеется, Ридд не только потому взял псевдоним Лис, что это умное и хитрое животное красовалось на гербе покойного папеньки, но и заслужил это право. Уж вся школа охранителей знала, что легче мокрыми руками обмылок поймать, чем юного Ридда на чём прищучить. Увёртливый и хитрый... в общем, сейчас парень тоже не стал освещать все подробности, лишь пояснил, что ещё выясняет, что там внизу к чему.
   - Возможно, просто случайность - ну, вроде порыва ветерка. Флуктуация, учёно говоря. Надо бы ещё понаблюдать... но как же некстати король преставился! - Ридд сожалеюще поморщился и даже покачал в неодобрении головой, надеясь, что не переигрывает.
   Да уж, это надо уметь - вроде и не соврал, но впечатление создал совершенно превратное!
   Мстительно парень залпом забросил в себя содержимое рюмки, не дав поселившейся в голове язве вволю полакомиться его ощущениями.
   - Что ж, ваша милость. Я убедился, что это не следок... по одному старому делу нашей школы, и теперь вполне удовлетворён.
   Можно подумать, будто Ридд купился на поспешно вставленную баронессой обмолвку об акценте! Или будто та не обратила внимание на очень уж настойчивый интерес парня к мелкому обстоятельству с родинкой. Но в самом деле, не резать же старушке горло, как в дешёвой мрачной пиеске! Не пал он настолько низко.
   - Хорошо, ваша милость. Тогда ещё один вопрос, и вовсе не из праздного интереса, ведь есть мысль гномью булаву передать одному парню. Так вот... если десятника Питта из внешней стражи хорошенько умыть и причесать, да поставить рядом с вашим сыном перед зеркалом, можно заметить некое определённое сходство. Это случайность, или...
   Судя по тому, как баронесса из-под своих ресниц бросила озабоченный взгляд на дверь во внутренние покои, наивно надеясь, что молодой гость ничего не заметит - вопрос тоже оказался с подковыркой. Но, уже на этот раз для самой женщины.
   - Или, мастер Ридд, или. Я слыхала от служанки, что то младший брат моего супруга, потом погибший под Белль Флёр, некогда отметился у купеческой дочери. Так что, этот парень не имеет права даже называться бастардом. Другого ответа у меня не будет, мастер Ридд, - медленно ответила женщина и невозмутимо пригубила шартреза. При этом она так спокойно и невозмутимо смотрела в лицо парня своими синими глазами, что в голове того сам собой зазвенел серебристый смех.
   А ещё говорили, что их благородия не лукавят!
   "Эх, малышка - ни одна уважающая себя женщина не сознается прилюдно, что её предпочли другой"
   Да поняла, поняла... всегда надо искать в словах припрятанную недомолвку. На служанку перевела - а той врать не зазорно!
   Вместо ответа своей собеседнице-во-плоти Ридд осторожно поднял с атласного одеяла уже увядающую женскую руку и просто поцеловал её. Тихо и спокойно погладил, а потом столь же осторожно вернул обратно.
   А ведь, догадается! - вовсю развлекалась дриада.
   Синие глаза заблестели чуть сильнее обычного - хотя, возможно, то просто огонёк свечи затрепетал, когда в будуар снаружи залетел нетопырь.
   Куси, куси её! - азартно вопила эта заноза в голове.
   Но Ридд всего лишь повернул голову к стремительной бесшумной тени, порхавшей вокруг источника света, и усмехнулся. Нет, ещё пара мгновений, и испуганная баронесса вылетит из-под одеяла прямо в неглиже и с таким визгом, что сюда живо сбежится вся стража замка и даже полгорода впридачу.
   - Исчезни отсюда, животное!
   Он верно припомнил время, нужное летучей мыши, после которого они обычно оставляют свою сочтённую неинтересной находку - словно поняв приказ человека, ужасное видение бесшумно выскользнуло наружу.
   А Ридд почти столь же неслышно поднялся со своего диковинного пушистого сиденья и снова оказался у шкафчика. Ветка остролиста и омела, переплетённые должным образом с наложенным на них нехитрым наговором вскоре оказались укреплены над балконной дверью.
   - До середины осени хватит, ни один летучий мыш к вам не залетит, - заметил парень в ответ всё ещё испуганно-настороженному взгляду женщины. А потом чуть поколдовал над тонко и приторно-горьковато пахучей веточкой полыни, и определил её на резное изголовье ложа баронессы. - Это от комаров и мух.
   Сжавшаяся в комочек под одеялом женщина еле слышно перевела дух и чуть расслабилась. И как же странно оказывалось видеть, что эта умная и весьма просвещённая леди боится абсолютно безобидных летучих мышей больше, чем смерти!
   - Надеюсь, об этом эпизоде и моём малодушии вы не станете распространяться на каждом углу, мастер Ридд? - с надеждой поинтересовалась она, и тот поспешил рассыпаться в самых горячих уверениях в своей скромности и даже преданности её милости.
   - Очаровательный мошенник, - с нервным хохотом отмахнулась баронесса и только сейчас расслабилась совсем.
   Да вот только, искоса присматривавшей за нею Ридд сейчас дал бы голову на отсечение, что престарелая баронесса готовит нешутейную каверзу. И точно - после ещё одного напёрсточка шартреза для успокоения нервов та вдруг повернулась и посмотрела в лицо собеседника так, словно ей только что на ум пришла одна мысль.
   - А могу ли теперь я купить у вас ответ на один вопрос, мастер Ридд?
   Если кто-то тут думает, что парень не пришёл в восхищение от такого выпада соперника, то он не соображает вообще ничего. Правда, восхитился Ридд на пару с бессовестно подсматривающей и подслушивающей дриадой. И уклончиво пробормотав, что всё имеет свою цену, он весь обратился во внимание.
   Для начала баронесса зашла издали и поинтересовалась - слыхал ли один молодой нахал о королеве Маргарите? В принципе, Ридд изучал в школе основы генеалогических деревьев - ведь королевская семья и королевский двор были основными заказчиками услуг мэтра Фуке - и не стал скрывать того, что помнит о великолепной женщине, матери покойного ныне короля и его обоих пока здравствовующих младших братьев.
   - Судя по нескольким виданным мною картинам, та дамочка в неизменно ярко-алом была не только необычайной красавицей, но и столь же редкостной стервой.
   - Отменная характеристка, - баронесса бесшумно приложила несколько раз ладони друг к дружке в жесте восхищения, а затем выдала такое, что Ридд едва не упал со своего места. - Так вот, молодой человек. Блистательная и распутная королева Марго в своё время подарила королю двоих сыновей - но я крепко сомневаюсь, чтобы тот являлся отцом хотя бы одного из них...
   Если бы парню сейчас огрели по голове палкой или заехали с прилежанием в ухо, он вряд ли бы обратил особенное внимание на такую досадную мелочь. Согласитесь, узнать, что династия Ранневиков вдруг оборвалась по прихоти королевы Марго, оказывалось в высшей степени шокирующе - особенно учитывая тот факт, что младший брат покойного короля теперь имеет прав на трон не больше, чем хоббит из трактира или базарный нищий. И если это так, то драка за корону предстоит такая, что только держись!
   - Давненько я не получал этаких ударов, - признал вовсе не легонько пришибленный Ридд и заметил дальше, что уже заранее боится равного по весу вопроса её милости.
   А пожилая женщина молчала, и от её лёгкой, еле заметной и загадочной улыбки смутившийся парень некстати вспомнил, что при входе в замок так и не смахнул со своих сапог лёгкую пыль городских улиц.
   - Совершенно верно, мастер Ридд - если вы ещё раз появитесь мне на глаза небритым, я открою дверь псарни и затравлю вас собаками.
   Парень уже пришёл в себя. Настолько, что в душе даже позабавился небольшой ошибке собеседницы. Но всё же, он припомнил - на баронской псарне среди легконогих охотничьих собак имелись и несколько северных мастиффов, и вот с теми-то бестиями иметь дело как-то не хотелось даже со своей шпагой в руке. Поговаривали, что когда ещё деду нынешнего барона подарили этих зверюг с подобными медвежьему капкану челюстями, в здешних охотничьих угодьях потом и волки-то перевелись...
   - Итак, мастер Ридд, я хотела бы услышать ответ на вопрос - каким противоестественным способом вы лишили бы меня жизни, если бы... - выдержка всё же на миг изменила баронессе. Голос её чуть зазвенел, а глаза странно заблестели не в такт медленно колыхающемуся от сквозняка огненному язычку свечи.
   Летняя ночь медленно, неслышно, однако неотвратимо вступила в свои права. Золотистый луч Соль на ковре причудливо открещивался от лёгшего наискось и ещё чуть розового света только что взошедшей Белль. От балконной двери вползла особая, уютная и прохладная тишина, которую не портили даже далёкие окрики часовых и еле слышная песня какого-то пьянчужки из города. Эх, в такую бы ночь не маяться дурью, а целовать под клёном какую-нибудь юную прелестницу с влажно мерцающими от счастья глазами...
   Ах, как здорово! Это и есть романтика?
   "Стоп-стоп!" - сердито оборвал себя опомнившийся Ридд, - "Целоваться куда лучше в постели!"
   - Что ж, ваша милость. Вы чуть ошиблись, но совсем чуть-чуть. Если бы сведения меня не устроили, я просто сбежал бы вниз по ступеням вашего дома - с тем, чтобы никогда не появляться боле в стенах этого замка.
   Баронесса откликнулась далеко не сразу. Некоторое время она размышляла, по исконной женской привычке спрятав взор под полуопущенными ресницами, и лишь затем призналась, что никак не видит здесь подвоха.
   - Я-то живу снаружи замка, ваша милость. И чуть улавливаю ветры, кружащие вокруг этих стен. Поверьте, если я просто уйду в сторону, за жизнь баронской семьи Шарто завтра никто и медяка ломаного не даст.
   Ридд никогда не играл в кости, карты и прочие азартные, гм, развлечения. Не потому, что не умел - в школе мэтра Фуке обучали и куда более экзотическим вещам - а просто потому, что не желал ставить содержимое своего кошеля в зависимость от неизвестно чего. Что такое блеф, он догадывался слабо, но сейчас именно блефовал. Он уже знал, какой ответ даст ему завтра молодой барон; хотя и не догадывался, каким боком тут замешаны эльфы. Готов был даже прозаложить голову, что угадает ответ старого палача из подвалов... но вот ни за одну мысль в голове собеседницы ручаться нипочём не стал бы.
   Потому что баронесса медленно покивала головой и ответила как-то буднично и просто.
   - Вот только теперь я уверена, что избрала правильный путь...
   Нет, положительно, понять этих женщин не стоит даже и пытаться! Тут любой лис, уводящий погоню от норы с уютными пушистыми комочками, от зависти просто сдохнет, как же путано-кручено ходят тропочки в этих с виду легкомысленных и ветреных головках! Ридд без особого внутреннего протеста отложил все эти непонятки на потом - пусть немного само в голове поварится - и стал прощаться. Дел впереди немеряно, а ночь не такая уж длинная. Да и на утреннее свидание... увы, всего лишь с бароном - он хотел прибыть с более-менее соображающей головой.
   Предложи навеять ей сон, мастер Ридд! Я помогу.
   - Осмелюсь, ваша милость, настоятельно рекомендовать крепкий и восстанавливающий силы сон. У меня есть кое-какие способности по целительской части... вот так.
   Нескольких жестов и слов над чуть вздрогнувшей от чуждой силы женщиной оказалось достаточно, чтобы веки её смежились, а сама она расслабилась и мерно, еле слышно задышала. Ридд на прощание легонько коснулся лба спящей губами, давая возможность дриаде завершить несложное сонное заклятье, а потом всё тем же путём, по внешней стене, ускользнул из будуара отчаянной госпожи баронессы...
  
  
   Глава 9. Авантюра номер раз
  
   Старый палач и по жизни не выглядел мирным голубем с кленовым листочком в клюве, но сейчас взгляд бесцветных глаз из-под насупленных бровей что-то и вовсе не лучился добродушием. Что-то настолько встревоженное почудилось спускавшемуся по ступеням Ридду, что ему стало вдвойне неуютно под изучающим взором хозяина этих мрачных подвалов.
   Воцарившаяся наверху темнота тут была вовсе ни при чём. Правда, что свет солнца никогда не заглядывал в угрюмые подземелья - но брезговала ими и чаровница-ночь. Не свистал здесь соловушка, не роились под лунным светом полоумные цветочные феечки. И даже мрачный мохнорылый охотник, нетопырь не пролетал неслышно в поисках глупых мотыльков.
   Словом, ни ночь, ни это узилище тут ни при чём. А при том здесь вот этот несуетливый дедушка, которого в другое время Ридд охотно бы нанизал на пару футов шпаги или определил бы в петлю под крепкой ветвью...
   - Умеешь же ты задачки подкидывать, мастер Ридд, - буркнул баронский палач, едва закрыв дверь в свою тесную и захламлённую наводящими дрожь инструментами каморку.
   Стих стон какого-то бедняги из дальней камеры, отрезало и позвякивание подпалачика, готовившего и смазывавшего к завтрашнему трудовому дню какое-то замысловатое приспособление. А дедок сидел за столом, сгорбившись и сквозь зубы поминая всуе всех до единого демонов, каких только и мог припомнить.
   Ридд уже забеспокоился - не придётся ли применять к дедку кое-какие развязывающие язык меры, но тот вдруг сгорбился и негромко заговорил сам. Оказалось, что подозрения городских жуликов и мастера Ридда верны. Монашек из Храма уже обретается в пытошных застенках и поёт аки пташка. Только, поменьше бы таких певцов непернатых!
   - Поначалу упирался маленько, трепыхался. Та ничо, и не таких обламывали, - палач дёрнул щекой. - Молитовки святые, на кои он надеялся, мягонько мы сняли, а там уж...
   Верно, верно приметил Ридд! Серьёзный человек прибыл под личиной храмовника - собственно, жрецом храма он и оказался. Сильным и неплохо осенённым благодатью, двоих успел до калечи довести, пока повязали. Да только вот, на нём цепочка и оборвалась, едва начавшись.
   - Верно, заказали ему прибрать нашего барона-благодетеля. Но, не сразу, а по определённому сигналу. И так всё ловко подстроено, что все ниточки в одну сторону - не знает он ни нанимателя, ни откуда тот. Через мальчишек-посыльных записки приходят, и всё.
   По обоюдному согласию, оба мужчины обходили молчанием тему, что надо бы самому барону сообщить. Но ведь, никто не собирался того шельмеца-святошу прилюдно на виселицу тащить, а уж живым отпускать точно. Не след их милости о том знать! Тут ведь как - бывает иногда, что жил-жил себе монашек перехожий, а потом вдруг и пропал весь. А что там к чему, то пусть у Храма голова болит - он человек божий, тут светская власть и слова сказать не моги...
   Некстати в голову парня вплыла мысль, что если вся кровь, которую видели эти стены, вдруг выступит из них, палач и его помощники просто захлебнутся. По правде говоря, туда им и дорога... он потряс головой, отгоняя непрошенные мысли.
   "Малышка, чтоб сильно там не страдать, поразмысли над принципом наименьшего зла. Когда просто приходится причинять малое зло, чтобы предотвратить большее"
   Ответом оказалось раздавшееся где-то ближе к правому уху, которое тотчас же зачесалось, сдавленное рыдание. Ридд меланхолично подёргал себя за мочку, и только сейчас подал голос.
   - Каким способом-то хоть?
   Дедок оживился - уж насчёт этого схваченного беднягу пытали особо дотошно - и принялся вещать. Оказалось, что в Храмах прекрасно знают новомодные веяния магии с её бинарными заклинаниями. Два вроде бы безобидных заклятья, без труда могущие обмануть самые изощрённые системы защиты, срабатывают лишь встретившись в организме жертвы. Результат... понятен, в общем. Всё с той лишь разницей, что тут должны были сработать две особые, не встречающиеся ни в каких требниках молитвы - уж у каждого жреца их как на барбосе блох. Бормочут под нос непрерывно, ни в жизнь и не заставишь себя прислушаться или хоть различить их.
   - Всё было бы похоже просто на апоплексический удар, мастер Ридд. Вот сволота же! - дедок сокрушённо стукнул по столу сухоньким кулачком.
   - Мало того, что против невладеющего магией, так ещё и полновластного барона, на котором тут в приграничье всё держится, - поморщился Ридд.
   И старый палач не выдержал взгляда, отвёл глаза и меленько покивал. Да что ж тут непонятного? Сразу две очень тяжёлые статьи королевских законов нарушены - бывало, и за меньшее без лишних проволочек отправляли на виселицу. В общем, за судьбу сейчас забывшегося в зыбком сне жреца можно было не беспокоиться... вернее, просто не будет у того никакой судьбы.
   - Неужели ни каких зацепок - зачем, почему? - ещё попытался хорохориться сбитый с толку парень, но палач опять насупился.
   - Обижаешь, мастер Ридд, я в своём ремесле умудрён, и весьма. Нешто пропустил бы что? По всему выходит, что просто наёмный убивец тот жрец и есть - да и наниматель, скорее всего, тоже лишь посредник, - выцветший, как и весь он сам, голос старика выражал лёгкое неодобрение непочтительностью гостя к старшим.
   - Да понимаю я, только не могу смириться, деда! Я ж охранитель классный, второго ранга - три фрахта сделал, и ни разу с моих нанимателей и волосок не упал. Хотя однажды махаться пришлось серьёзно. Правда, там я действовал открыто, да со всемерной поддержкой... - голос Ридда пресёкся, словно на ум ему пришла мысль, а в глазах загорелся огонёк. - А вообще, есть тут одна задумка!
   Он прищёлкнул в воздухе пальцами, словно по этому жесту пред очи хозяина просто обязана была явиться стоящая идея. Есть! Вот оно!
   Нет, мастер Ридд - ты невыносим! - и всё же, дриада тоже развеселилась от необычности замысла.
   - Так, деда - пусть твои парни пока посматривают, а я завтра устрою, как нам барона уберечь. Придумай пока, чем бы их милость занять, чтоб из замка весь день не отлучался.
   Энтузиазм - дело заразное ничуть не в меньшей степени, чем моровое поветрие. Потому что дедок с той стороны тоже изрядно просветлел лицом и даже поклялся организовать своему кормильцу и благодетелю маленько хлопот в доме. А Ридд подался вперёд и негромко шепнул:
   - Пока мы не разыщем, за что хотят убить барона Шарто, у нас не будет даже догадки - кто. Ведь наверняка придут и другие убийцы, которые могут оказаться более удачливыми. Но вот как только мы ответим на первый вопрос...
   У палача после этих слов сделалась такая физиономия - или харя, мастер Ридд? - что тут содрогнулись бы в слепом ужасе и вволю попившие кровушки тиски для пальцев. Уж этот старикан порядок знал как никто, хоть и костолом матёрый. И за обиду своего барона вполне мог положить на пыточный станок хоть бы и самого короля. Вот же урод моральный, прости меня святой Динас!
   - Всё, дед, держи тут оборону, чтоб даже муха не пролетела! Я пока побежал дальше. Тут ещё и перворождённые зачем-то нос сунули, а я непоняток не люблю, знаешь ли. Становлюсь недоверчивым и чуть что за клинок хватаюсь - и тогда головы полетят так, что только успевай в Храме панихиды заказывать!
   Ридд подхватился из-за стола, кивнул на прощанье зловеще ощерившемуся старому палачу и быстро направился наружу, в выложенный грубым камнем коридор. А затем и наверх по серым потёртым ступеням...
   Лишь здесь парень ненадолго остановился, подставив разгорячённое лицо свету лун и еле заметному дуновению свежего ночного воздуха. Вот же работёнка - все спят или... тоже спят, но с жёнами или подружками. А тут мотайся как ополоумевший, выкуренный из норы лис и крутись, крутись, крутись. Ощущение, что он упустил из виду что-то важное и лежащее чуть ли не на виду, снова нахлынуло так внезапно, что мир пошатнулся в глазах. Ридду пришлось даже ухватиться рукой за угол неприметного домишки в глубине замкового двора... и всё же, мысль ускользнула так же внезапно, как и приблизилась.
   Словно коварная обольстительница, которая по прихоти своей то приближает, дразнясь, то вдруг отдаляет своего обожателя, догадка на этот раз предпочла скрыться и опять где-то спрятаться.
   Прости, мастер Ридд, я не сумела сделать большего. У тебя в голове и без того всё так запутано. Знала, что просто не будет - но чтобы настолько?
   "Не напрягайся, малышка, а то цвет личика себе испортишь!" - хохотнул Ридд и под прикрытием тени очень кстати закрывшего яркую Белль облачка припустил через двор. Причём, нимало не озаботясь тем обстоятельством, что дриада с прилежанием хорошего грабителя могил копается в его мыслях и воспоминаниях. - "Очень тяжела и странна жизнь простого телохрана!"
   Путь парня хоть и приходился как раз к парадному входу в дворец, но всё же проходил мимо него дальше. На бегу Ридд шаловливо погладил растущие по обеим сторонам от двери высокие растения в кадушках и с мясистыми листьями, а потому ничуть не удивился, когда в голове словно зажёгся на миг огонёк, а чей-то голос с хорошо заметной нарочитой и даже едкой занудностью прокомментировал:
   Ficus benjamina, никакими целебными или противоположными свойствами не обладает.
   "Спасибо, малышка - буду знать!" - парень мимолётно улыбнулся своему до сих пор не угасшему мальчишечьему желанию знать названия всех камней и растений, всех ветров и вообще всего-превсего. Уж каждый из нас по себе помнит ту восторженную пору, когда огромный чудный мир вдруг распахивается и начинает понемногу раскрывать свои тайны перед пытливым умом отрока...
   Обогнув парадное крыльцо и эти растения с достойным какого-нибудь монстра названием, Ридд рысцой пронёсся дальше и с облегчением юркнул в тень стены - что-то не совсем он угадал с этой Белль и облачком. "Да уж, с этими феминами держи ухо востро!" - утешил он себя и с проворством паука взобрался по неровной кладке пристроенных к тыльной части дворца помещений для слуг.
   Всё же, хорошо не курить и по той причине иметь совершенно неиспорченный нюх! Чуть разобравшись в веяниях воздухов, потёкших из бесшумно растворённого окна, парень безошибочно распознал среди них аромат молодой девицы эльфов.
   Мастер Ридд, а у тебя в роду лис точно не было? - на этот раз в голосе дриады ощущалось нешуточное сомнение.
   Сам Ридд мимолётно улыбнулся своей мысли, что такую лапочку, как Меана, он даже рад выслеживать. А ноги проворно и бесшумно скользили по тёмному коридору, словно перед глазами хозяина огненным пунктиром виднелся ясно отмеченный маршрут. Но едва ладонь парня легонько коснулась двери, из-за которой уж слишком сладко веяло необоримым влечением, как та открылась, и на пороге объявилась... она.
   - Если назначу свидание под Старым Тисом или на мосту Грёз, небось, тоже опаздывать будешь? - с хорошо узнаваемой сварливой итонацией торгующей на базаре зеленщицы Брю проворчала эльфка, и зачем-то легко и деликатно обнюхала замершего от неожиданности Ридда.
   Меана обнаружилась уже полностью одетой и экипированной. Всё та же свободно сидящая, но не болтающаяся одежда, которая не стесняет движений и в то же время ни за что не цепляется. Всё та же сногсшибательная фигурка, которой эта малахольная тем не менее оказывалась жутко недовольна. И всё тот же странный, затягивающий в весеннюю бездну взгляд перворождённой...
   По правде говоря, Ридд слыхом не слыхивал ни о каком назначенном свидании, но мысль об этом ему понравилась настолько, что он едва не забыл о своём желании продырявить эту остроухую нахалку, да не один раз. И хотя его изрядно озадачил откровенно издевательский хохот бессоной дриады в голове, опомнился он быстро.
   - За мной, - бросил он уже на пути обратно к окну. Разумеется, тому самому... вовсе незачем заставлять баронских слуг наутро маяться догадками и подозрениями насчёт ночной жизни их, казалось бы, напрочь знакомого дворца.
   Э, тысяча и один демон! Ридд прикинул на глазок расположение лун и сообразил, что слишком уж подзадержался в беседе с баронессой. Хотя, стоило признать, женщина очаровательная! Гремучая кобра по сравнению с нею просто милейшая и безобиднейшая из тварей...
   Мастер Ридд, я ей в сон наслала пару жутко любвеобильных красавцев-эльфов, - в голове одновременно с этим задыхающимся от хохота голоском нарисовался большой зелёный глаз. И вот он-то самым заговорщическим образом Ридду и подмигнул.
   Хотя сам парень подобных шуточек с заказными снами проделывать не умел, но уж он той горгулье в юбке подослал бы такооого! Долго бы потом в свои панталончики кружевные писала от страха при одном только взгляде на кровать. Понятное дело, развеселившаяся дриада охотно поддержала эту тему...
   - Эй, мастер Ридд, с чего это вдруг ты так весело хихикаешь? - недоумённо поинтересовалась эльфка, когда тот едва поймал её после не совсем удачного спуска с замковой стены.
   Ну не хотелось Ридду битых полчаса втолковывать увальням у запертых на ночь ворот, отчего это в неурочный час по замку шастают неплохо вооружённые личности, да ещё и пытаются выйти наружу! Ещё пострадать кто может из этих горе-вояк...
   - Тоже посмеяться хочешь? Ну давай, посмеёмся вместе, - Ридд мгновенно затащил спутницу в тень за угловой башней и здесь с ухватками прожжённого ловеласа прижал к каменной стене гибкое и волнующее тело эльфки. - Тебе придётся очень крепко постараться, чтоб объясниться предо мною, прелесть моя! Зачем тебе понадобилось оставлть меня на растерзание нежити?
   Ах, волшебница-ночь, что же ты с нами делаешь? Отчего вместо того, чтобы урвать с этих обиженно припухших губок сладкий и желанный до неимоверности поцелуй, приходится заниматься пёс-знает-чем?
   Не думаю, что четвероногим млекопитающим из семейства собачьих то ведомо, - осторожно зазвенел колокольчик, на этот раз для разнообразия уже в левом ухе.
   Но зато Меана молчала, настороженно блестя в темноте глазами. Ну просто тебе жулик на первом допросе, когда колоться ещё рановато, а следует немного набить себе цену - вдруг потом какими сведениями заинтересуются, да и избавят от знакомства с пытошными подвалами?
   - Отчего у тебя так колотится сердце, мастер Ридд?
   Поначалу парень подумал, что ослышался - или же опять дриада вздумала шутки шутить. Но прозвучавший в летней ночи нежный голос принадлежал именно этой остроухой... Ридд со злостью резко отодвинулся. И не оборачиваясь, припустил вниз с холма, нимало не заботясь о том, что со стен его могут заметить. Вот же эти перворождённые! Вопросики у этой Меаны такие, право, что сбивают мгновенно - уж вовсе не простая домушница, как пел тот ярл эльфов. Сразу нашла слабое место...
   "Да пусть делает, что хочет! Лишь бы подальше от меня" - парень ввинтился в путаницу городских переулков с лёгкостью здешнего уроженца - хотя на самом деле сразу по прибытии прилежно изучил и запомнил здешние лабиринты по вколоченной ещё со Школы привычке. По пути он звонко щёлкнул по лбу сопящую тень, попытавшуюся было высунуться наперерез ему из тёмного переулка.
   - Совсем очумел? Глаза разуй, на кого лезешь! Каналья...
   Тень проворно шарахнулась обратно в темноту, из которой она появилась. И судя по звукам, там кто-то, столкнувшись с кем-то, неплохо на пару с тем упал... ох, пресвятой Шамот, отчего ж на сердце так мерзко?
   Вволю попетляв и поколобродив в районе купеческих пристаней, оставленные без присмотра ноги постепенно привели задумавшегося Ридда к постоялому двору дядюшки Флетчера. И парень вдруг осознал себя стоящим столбом посреди ярко освещённой обеими лунами набережной и пялящимся в запертую дверь. Правда, чьи глаза он видел вместо входа, он не признался бы и самому себе. Да что за демоны тут бал хороводят? И какого (censored) он думает не о жизненно важном, где разгадка, казалось, уже почти на поверхности?
   - Э-э, братишка! Да ты, похоже, тово? Совсем крепко набрался, что даже и ляльку свою не огуливаешь? - проходивший мимо поддатой матрос похлопал опомнившегося Ридда по плечу и, весело подмигнув, направился дальше.
   Парень ещё посмотрел вослед морячку, выписывавшему ногами диковинные кренделя, но упрямо продвигавшегося к своему кораблю, и завистливо вздохнул. Вот уж кому всё просто, а жизнь немудрёная, как кружка эля! Налили - пей. Осушил до дна - ложись и помирай с чувством выполненного долга. Однако в сторону маячившей за левым плечом тени Ридд упрямо не смотрел. Хотя стоило признать, через полгорода она прошла за ним чисто, ни разу и не заметил - разве только мореман... ну, люди знающие поговаривают, что пьяному моряку и море по колено, а магия чуть выше - ну, по это самое.
   Ладно, до рассвета хоть и немного осталось, но и несколько часиков у младшего брата смерти урвать тоже не мешает. Поутру ещё с бароном общаться, а он гусь ещё тот, весь в маменьку!
   "Вот уж правду говорят, что два сапога - одного поля ягода!" - лезущий наверх по задней стене Ридд улыбнулся в ответ на хохот очарованной его чувством юмора дриады, и через несколько отработанных движений уже влез в предусмотрительно оставленное незапертым окно. Спасибо, Стелла...
   Но вот чего парень совершенно не учёл, так того, что закрывая за собой дверь в каморку, едва не прищемил протестующе пискнувшую эльфку.
   - Ты спать-то собираешься? - настороженно поинтересовался он у бесшумно ввинтившейся в крохотное помещение Меаны, а затем не допускающим возражений жестом указал на свою постель.
   Ох все пресвятые небожители и их подземные антиподы! Как же это отроухое чудо разволновалось и затряслось! Но под одеяло эльфка юркнула даже не пикнув. Знает кошка, кого сдуру цапнула... или и тут всё обман? Так и не придя ни к каким выводам, Ридд махнул на все эти загадки рукой и приоткрыл окошко, пустил сюда не столько свежий воздух, сколь уже заглядывавшую в плохо мытые стёкла ночь. А затем занял место в стареньком продавленном кресле, которое по-хорошему надо было определять не в ремонт, а прямиком на свалку. И с блаженным вздохом, наконец-то закрыл усталые глаза.
   На коленях его лежала привычная трость, и правая ладонь так проникновенно ласкала разнежившегося на рукояти дракончика, что хозяин ничуть не удивился бы, если б тот сейчас совершенно по-кошачьи замурлыкал от удовольствия. Ладно... денёк выдался такой, что и вражине лютому не пожелаешь. Но вот чем парень оказался весьма доволен, так это тем обстоятельством, что он просто не сошёл с ума. А потому позволил себе мягко и незаметно соскользнуть в уютное ничто.
   Спи мастер Ридд, я обо всём позабочусь...
  
   Барон с утра выглядел словно разнежившийся на солнышке кот, у которого наглые воробьи вдруг собрались утянуть прямо из-под носа только что пойманную мышку.
   "Ну-ну, лицедей из тебя вполне неплохой" - Ридд развеселился, краем глаза наблюдая за хозяином замка в его элегантном синем с серебром камзоле полувоенного покроя и пошитых с нарочито удалым скрипом сапогах.
   Всего за три часа парень опять выспался словно на месяц вперёд - дриада и впрямь оказалась лапочкой. Похоже, переселившись в тело и разум человека, она не потеряла своих способностей и намерена была применять их с толком. Правда, дела Ридда её интересовали куда меньше, чем...
   Слушай, это же такая прелесть - смотреть на эльфку твоими глазами! Она выглядит как... как просто чудо!
   "Она и есть чудо", - невесело признал Ридд. - "Красивая и смертельно опасная хищница". Одновременно он болтал с хозяином замка о необременительных утренних пустяках, коими по правилам хорошего тона надлежало предварять важный разговор. Однако по пути сюда парень уловил в одном из зеркал знакомую мужественную физиономию Питта. А ведь, сейчас был черёд как раз его десятка нести стражу в воротах...
   - Хорошо, мастер Ридд. Мы подумали, и я решил - гномья булава достаётся сержанту Питту.
   И хотел бы парень кое-что высказать в эти сейчас плутоватые синие глаза барона, да вот права-то и не имел. Понятно, что с утра пораньше состоялся у барона разговор с его многомудрой маменькой... или та ещё изволит почивать, утомлённая сладкими битвами? Но Ридд упрямо не выпускал наружу свои сомнения. Потому что главная догадка по-прежнему кружила где-то на краю сознания, мельтеша и дразнясь, но упрямо не показываясь на свет. Прямо как цветочная эльфочка в конце осени, когда лужицы покрываются первым, похрустывающим ледком, которым малолетние девицы попроще так обожают протирать прыщавые щёчки. Говорят, способствует. Ха, а вот и она, легка на помине...
   Из внутренних покоев выпорхнуло неземное видение. Маленькая феечка, похоже, с головой окунулась в пудреницу баронессы с волшебной пыльцой, потому что серебристые искорки сыпались с неё, словно капли из прохудившейся грозовой тучи. Негодница описала в воздухе некую причудливую загогулину, отдалённо напоминавшую завязанную на узелок букву Z, и зависла над столиком. Порыв крохотным носиком туда-сюда, она безошибочно вычислила початую бутылку вина и в требовательном жесте протянула своё крохотное золотое ведёрко.
   Ридд усмехнулся и, окунув палец в свою чарку, позволил одной-единственной капельке упасть с кончика в подставленную ёмкость.
   - Как раз по ней, - криво усмехнулся заинтересовавшийся этой сценой барон.
   В нетерпении и предвкушении подрагивая крылышками, феечка храбро опрокинула в себя ведёрко. Миг-другой ничего не происходило, а потом не опавший лист, плавно кружась опустился на землю - то вдребезги хмельная малышка бестолково кувыркнулась в воздухе и тут же шлёпнулась в подставленную ладонь парня.
   Обхихикаться - они во всём копируют вас, людей!
   Эльфка бесшумно выдвинулась из угла, где весьма неплохо замаскировалась на фоне одной-единственной пальмы, и двумя пальчиками брезгливо переложила уже сладко спящую естествоиспытательницу на широкий зелёный лист.
   За стеной что-то грохнуло, заорали мужские голоса, засуетились с шумом, но барон и глазом не моргнул. Как ни в чём ни бывало цедил вино, разглядывал скромно помалкивавшего Ридда и добродушно щурился. Ах ну да, воробьишки вовсе не покушаются на мышку - но вполне могут помочь добыть ещё несколько...
   - Ладно, тогда с Питта выпивка - надо же обмыть сержантскую нашивку и новое оружие? - примирительно буркнул Ридд и вернул свою чарку на прилежно отполированную слугами поверхность стола. Судя по его ощущениям, дворцовый старикашка-магик при помощи кого-нибудь ещё из пользующихся доверием чародеев уже закончил проводить действо.
   - Лучше не надо, - барон скорчил весело-озабоченную мину. - Если вы хорошенько налакаетесь вдвоём, одной сгоревшей таверной я, похоже, не отделаюсь.
   - Эт-точно, ваша милость! - в дверях появился Питт собственной персоной. Причём его физиономия сияла так, как никогда.
   В руке новопроизведённого в сержанты парня блистала гномья булава. Грозная, соразмерная, наводящая сладкую дрожь. А судя по мягкому, постепенно переливавшемуся и на хозяина мерцанию, залита некой зловредной магией она оказалась под завязку. И теперь Питт морально готов был в одиночку сразиться со всеми демонами мрака, их слугами и прихвостнями впридачу. А то и кому из тёмных богов хорошенько на хвост наступить! Да уж, Ридд ещё помнил то ощущение, когда клинок с разлёгшимся на эфесе дракончиком вдруг стал словно продолжением руки - естественным и неотъемлемым...
   Следом за Питтом в комнату заглянул красный, распаренный и взъерошенный целитель. При этом он так жадно и ищуще ловил взгляд своего сюзерена, что Ридд легонько поёжился от нехороших предчувствий.
   Так и есть! Взгляд барона преобразился просто разительно. Холодный и оценивающий, он изучал парня с той цепкой настойчивостью, коей тот всегда по возможности старался избегать. Излишнее к себе внимание, знаете ли, в некоторых профессиях просто излишне. Однако, барон неожиданно отвёл глаза в сторону.
   - Леди Меана, вы не откажетесь обзавестись хорошим кинжалом гномьей работы?
   Эльфка независимо дёрнула плечиком, но без единого слова вышла в соседнюю комнату, откуда магическим обрядом уже не просто попахивало - несло так, что восприятие Ридда уже начинало легонько морщиться. А сам парень остался на месте, с интересом размышляя, кто же здесь дурак на самом деле?
   И ведь, как ни крути, а по всему выходило, что самый тугодум в этой комнате именно он...
   - Мастер Ридд, у тебя есть мечта? - как ни ожидал парень очередного подвоха, но вопрос вельможи всё-таки застал его врасплох.
   Сверлить пытливым взглядом дыру в бароне Шарто оказалось делом безнадёжным. Потому Ридд почти сразу оставил это глупое занятие, а пока плеснул всем троим мужчинам вина.
   - Есть, ваша милость - да только, она выяснилась неосуществимой.
   И всё же, барон то ли от скуки в ожидании манипуляций магиков с эльфкой, то ли от природной любознательности, помноженной на некие таинственные соображения, всё же заинтересовался.
   - У меня достаточно золота, чтоб купить себе небольшое лордство с деревенькой-другой. Но вот с дворянским титулом выяснилось похуже...
   В своё время Ридд случайно познакомился в Нахтигейле с одной астрологичкой. Мало того, что сама по себе столичная штучка, запросто утиравшая нос любому провинциалу, так ещё и ученица какого-то там известного светила науки. Так вот, тёмной ноченькой раскинула та звёзды по покрывалу неба, поворошила-погадала на них - и по всему вышло, что дворянство мастеру Ридду обломится, когда две луны в небе столкнутся (старинная идиома, примерный аналог современного "когда эльф на горе свистнет" - прим.автора)
   Барон слушал с ленивым интересом, иногда восхищённо хмыкая - уж риторику и искусство рассказчика Ридд постиг на совесть. Уметь разговором заинтересовать или даже увлечь собеседника, то наука частенько весьма и очень нужная...
   - Да уж, выслужить титул у короля то дело и впрямь безнадёжное, - покивал хозяин замка и повернул голову в сторону двери.
   Ибо за приотворённой створкой голос эльфки возмущённо взвизгнул и тут же сыпанул длинной, отчаянной и наверняка не предназначенной для нежных ушек фразой. Терпи, остроухая!
   - А так, кусочек земли в самом глухом и паскудном медвежьем углу, которым не заинтересуется ни один уважающий себя захватчик или сборщик податей, - от этих слов парня собеседники уже хватались от хохота за животы. - Но чтоб был лес, хотя бы одна горушка и озеро. Вечером сидеть на крыльце своего дома, смотреть на закат. И чтоб яблоневый сад цвёл...
   Барон и Питт уже едва не катались по полу от этаких представлений о романтике, но Ридд вовсе не обижался. О нет, сейчас за стянутым маской лицом бушевали совсе иные бури. Словно старый лис, дразнящий и отвлекающий собак пышным хвостом, он находился в ином месте и ином настроении. На самом деле, внутри парня словно раскатился по душе низкий безнадёжный вой загнанного в угол зверя. Вся сущность его порывалась вскочить и хоть что-то сделать - и парень не удивился бы, что будь у него шерсть, та сейчас встала бы дыбом. Но, пока приходилось действовать на иных уровнях.
   Повязали, повязали со всех сторон! Барон с маменькой своими непонятными интригами все мозги запудрили, тут ещё свои дела тянут за руки и за ноги. И даже эльфка почти ухватила за доставшееся от отца место. А ведь на диво слаженно все тянут в одну и ту же сторону! И если там не западня или хитро замаскированная ловушка, то уж и не знаю. Это с каких пор так дружно и ненавязчиво к чему хорошему подталкивают?
   Лис хмуро и недоверчиво принюхивался во все стороны, порывался тут и там. Но тщетно! Ни единой щелочки, ни одной зацепочки - на скалящего зубки зверя словно надвигалась сплошная стена. Напрасно шевелились остренькие ушки, напрасно каждый волосок на гордо и неукротимо задранном хвосте прислушивался к малейшим дуновениям. А оставленный очевидный выход - да лучше издохнуть, чем повиноваться сытым и уверенным в себе загонщикам!
   Наверное, выражением глаз Ридд всё же выдал себя, потому что взглянувший на него барон едва не поперхнулся вином и поспешно прокашлялся. Но парень уже зажал в себе вырывающуюся стальную струну. Стиснул её, намотал на клубок своих сомнений и до поры отложил в тёмный уголок, подальше от освещённого вниманием малого пространства своего Я - большого и, чего уж тут греха таить, весьма любимого...
   - Не, Ридд, ты точно легонько подвинулся со своими подземельями! - ничего не заметивший Питт восхищённо покачал головой, удивляясь простым желаниям своего приятеля, и снова наполнил чарки. - А как же бабы и вино? А хороший клинок в руке, да чтоб всё вдребезги и пополам?
   Парень тоскливо оглянулся на дверь - но за нею ещё не закончили мучить Меану венди как-её-там. Тоже заноза та ещё! Отчего от одного только осознания её рядом так сладко волны по сердцу гуляют? И ведь никаких приворотных зелий и заклятий - лично проверил, уж маменькины ведьминские чары сразу несусветный хай подняли бы. Или правду говорят, что до таинств эльфского чародейства людям ещё слишком далеко...
   - Намашешься с моё, дружище, тоже на покой потянет, - поморщился он и приложился к вину, совершенно не чувствуя его вкуса и заливая в себя как воду.
   Дриада в голове угомонилась, молчала, лишь откуда-то тянул по сердцу прохладный успокаивающий ветерок, словно лежишь в тени священной рощи и радуешься хотя бы одному тому факту, что просто жив... спасибо, малышка!
   И всё же, всё когда-нибудь заканчивается. Дверь в соседнюю комнату открылась, и на пороге объявилась эльфка - но в таком виде, что руки у парня так и зачесались в отсутствие своего оружия. Меана сейчас больше выглядела готовой к прыжку волчицей, а с опущенного к бедру и прикрытого им клинка беззвучно стекали белые искорки. Да уж, барон тут угадал точно так же как и Ридд, вчера предложивший отдать булаву громиле Питту - кинжал подошёл к новой хозяйке как родной. Вроде и небольшой, но стремительный и неотразимый.
   Это называется единство формы и содержания, - осторожно, на пробу заметила дриада.
   "Единство упаковки и содержимого", - хмуро съязвил Ридд и снова присмотрелся к перворождённой. Да уж, именно такой он представлял себе идеал подруги и напарницы - дикая кошка, способная при случае порвать и матёрого волчару. Стройная, пружинистая, резкая. Но в постоянные и единственные до конца дней такая не годится. Чем с такой век коротать и хозяйство держать, лучше уж удавиться сразу. Да и эльфка ведь, ей сто лет прожить что нам плюнуть...
   - Всё, ваша милость, мы пошли работать. Нам ещё к ювелиру заглянуть - я утром по пути заскочил, он уже защитный амулет остроухой заканчивает, - Ридд хоть и чувствовал себя немного выбитым из колеи, но решил сверх меры на одном месте не задерживаться.
   После короткого напутствия барона троица боковым входом покинула его дворец и выдвинулась под уже вовсю распустившееся на небе солнце.
   - Ридд, где ты такую кралю урвал? - Питт одним взглядом обозначил эльфке место за спинами парней, а сам вышагивал с приятелем бок-о-бок.
   Вдвоём эти не отличавшиеся узостью плеч парни едва не полностью перегородили собой переулок ювелиров, так что вывернувшая навстречу кляча водовоза испуганно шарахнулась вбок. Над нею замаячила бледная в ожидании неминуемых тумаков физиономия хоббита, но похоже, что сегодня покровитель извозчиков и ломовиков находился в хорошем настроении. Потому что странная парочка, от которой за лигу несло неприятностями, миновала сгорбившегося на передке коротышку, безотчётно вжавшего голову в плечи и пытавшегося стать ещё меньше, даже и вовсе не обратив внимания.
   - Если отбросить прикрытие-отвлечение и прочую шелуху, которой усердно пытаются замылить мне глаза, то похоже, что эльфы решили влезть в наши, людские дела. Да со всем усердием, дружище Питт, засучив рукава и себя не помня от рвения...
   Спасибо, что сказал - а то я никогда не догадалась бы!
   Сзади неожиданно прилетела плюха, приземлившись на некое место пониже спины, которое можно показывать лишь целителям. Но так, в четверть силы - усмехнувшийся парень даже не сбился с шага. Он даже стоически вынес недоумённый взгляд приятеля, который этак великосветски, по перенятой у Ридда привычке приподнял одну бровь.
   - Ах, так это остроухая? Хм-м... опрометчиво было бы доверить этой спину, - проворчал Питт и одним движением сграбастал ту за шкирку.
   В своё время Ридд немало усилий приложил, чтобы убедить приятеля в полной несостоятельности всякой ерунды вроде расовых предрассудков, и даже пару раз лёгонько выколачивал из него пыль. Но вроде бы, помаленьку начало доходить - во всяком случае, городские хоббиты уже перестали трястись, когда над ними нависала зловещая тень этого громилы. А потешно окающие переселенцы откуда-то из приморья, которых прежний барон Шарто пригрел на своих землях, не рисковали чуть что, без разбору получить пудовым кулачищем промеж ушей...
   - А вообще, ничего и даже очень, - добродушно объявил Питт, некоторое время созерцая эту аппетитно вихляющую попочку и достойную герцогини походку перворождённой, которая даже на неровностях городской брусчатки умудрялась держать форс. - У тебя хороший вкус, мастер Ридд. Иди-иди уж, златокудрая бестия...
   Последнее замечание относилось и впрямь к Меане, которая от таких неприкрытых и даже хамских обсуждений своих достоинств сбилась с шага. К её счастью (и немалому облегчению), путь уже привёл к неприметной лавке, где в передней части торговали всякими ювелирно-бижутерными цацками, а в задней их изготавливали, ремонтировали или готовили к продаже.
   Правду говорят - если хочешь приобрести своей подружке действительно что-то стоящее, отправляйся к дядюшке Соломону! Старый хрыч хоть и любил поплакаться, что его вечно все обижают и так и норовят ободрать, кому не лень, но дело своё знал...
   Питт одним жестом отмахнулся от вскинувшегося в стойку приказчика, который от одного только вида ввалившейся с улицы вооружённой троицы маленько сбледнул с лица. Пусть цены здесь были одними из самых высоких в городе, но товар того стоил - на прилавках и в лотках азартно рылись несколько дамочек, а их философски взгрустнувшие благоверные переглядывались с таким видом, что в глазах бедняг легко читалась тоска по чарке или большой, запотевшей кружке эля с шапкой белоснежной пены поверх. Примерочные и гардеробные кабинки не пустовали, мальцы-помощники и помощницы сновали туда-сюда, увиваясь вокруг клиентов - короче, несмотря на нарочито облупленную вывеску и скромный внешний вид, лавка процветала.
   Сам же дядюшка Соломон, с худым и мокрым лицом, обнаружился в задней, мастеровой части. Над верстачком нависал словно топор примечательный нос ювелира, а сам он с азартом вытворял пинцетом и чеканом что-то такое, от чего закреплённое в тисочках изделие выло и даже верещало не своим голосом.
   - Нет, молодые люди, вы таки не уважаете старших! - авторитетно заявил ювелир, взглянув на прибывших чуть миндалевидными глазами с навеки, казалось, застывшей в них тоской.
   Питт хмыкнул что-то в таком духе, что его уважение ещё заслужить надо, и быстро, словно каждый день только и потрошил лавки почтенных или не очень ювелиров, проверил остальные комнатки и закутки мастерской. Двоих помощников хозяина парень выпроводил, убедительно положив им лапищи на плечи и прогудев, что упрели совсем от работы, бедолаги - ступайте, мол, кваску или молока холодного усугубите.
   И когда уже Питт наподобие часового занял место у двери в мастерскую, а Ридд ненавязчиво переместился к задней и даже закрыл её на задвижку, только тогда дядюшка Соломон поинтересовался:
   - И таки кто из вас эльф, молодые люди? С чего это я должен уродовать пальцы, вместо того чтобы заработать себе на кусок хлеба, и выделывать эльфийский амулет с защитой от чёрного?
   Вчера Ридд с лёгким сердцем дал ювелиру заказ, блеснув предварительно баронским перстнем - а в качестве исходного материала оставил одну из старинных гномьих монет. Если кто-то не знает или запамятовал, что некоторые из таковых восьмиугольных (а вовсе не круглых!) монет с дырочкой посередине ценятся куда как выше своего веса в золоте. Нет, в их сплаве вовсе не было примеси легендарного митрила - некоторые и вовсе считают тот металл попросту сказкой - но вот что ничем не примечательные с виду гномьи изделия оказывались состоящими из истинного серебра, в том парень был уверен точно.
   И теперь лучший ювелир города, проклиная на все лады свою судьбу и неподатливый сплав, изготавливал хитрый амулет, о который по замыслу должны были обломать зубы все демоны мрака. Истинное серебро, живая как бы первооснова всех металлов, мечта и проклятье всех кузнецов и ювелиров... где и как древние гномы добывали это чудо, так и оставалось неизвестным. Но вот что сделанные из него предметы обладали удивительными, если не сказать чудесными свойствами, знал каждый сведущий в металловедении или ином, связанном с ним ремесле...
   Питт снова хмыкнул этак зловеще, что при его росте и комплекции было весьма нетрудно, и неделикатно ткнул пальцем в сиротливо замершую посреди мастерской эльфку.
   - Таки вам удалось удивить меня, молодые люди - клянусь моей мамой, - почтенный ювелир отозвался не сразу.
   Не выпуская инструмент из рук, дядюшка Соломон обошёл смущённую Меану вокруг, придирчиво рассмотрел. И даже деликатно принюхался, помахав ладонью и направив к себе ток воздуха. Со стороны то всё могло бы показаться неприличным и даже предосудительным - но улыбнувшиеся парни промолчали... стерпела и эльфка. Уж кто-кто, а этот ювелир не просто так считался лучшим в округе. Нет, ван Зейден на углу обладал более твёрдой рукой, а старый Фрич с того конца переулка слыл непревзойдённым специалистом по огранке камней.
   Но если вы хотели получить что-то особенное, подходящее именно к конкретному человеку или хоббиту - о-о-о, тогда вам самая дорога в лавку многомудрого искусника Соломона! Как этот тощий носатый ювелир ухитрялся разглядеть в клиенте ту изюминку, обычно видную только глазу художника, а потом и специально под неё изготовить украшение, оставалось непостижимой загадкой для одних и предметом зависти для других. Хм, понятное дело - за такую работу и цена оказывалась соответственная...
   Ридд и его приятель уже давно обзавелись подобного типа зачарованными амулетами, но работать для расы перворождённых? Да ещё и для их леди, смущавшей и восторгавшей взгляд одновременно? Дядюшка Соломон преисполнился важности и восторга.
   - Ещё четверть часа, молодые люди! Я почти угадал, но таки следует кое-что подправить.
   Обуянный просто-таки неприличным энтузиазмом, ювелир вернулся к своей работе, и там опять в буквальном смысле коромыслом пошёл дым. Шипела и плевалась искрами крохотная горелка, позвякивали щипчики и какие-то блестящие стамесочки. Дядюшка Соломон то подпрыгивал со сдавленными ругательствами, дуя на обожжённые пальцы, то азартно бросался к работе, то в нетерпении приплясывал вокруг верстачка, пока там что-то остынет - в общем, Ридду со стороны то больше напоминало шаманские пляски с бубенцами и раздуванием колдовского дыма.
   И всё же, через обещанные четверть часа дядюшка Соломон с кашлем и перханьем разогнал сизые клубы и осторожно, в щипцах рассмотрел свою работу.
   - Даже жаль заканчивать и расставаться с ней, - не без вздоха признал он.
   Ридд без разговоров ухватился за руку эльфки и даже прижал подмышкой. Меана пискнула от неожиданности, обиды и боли, когда парень кольнул кончиком кинжала в девичью ладонь и позволил упасть на нетерпеливо подрагивавший амулет одной-единственной капельке - такой же горячей и алой с виду, как и яростная человеческая кровь.
   Снова взвился с шипением дымок, но уже бесцветный. А изделие прояснилось в державших его щипцах, словно кто-то невидимый обмахнул запотевшее оконце.
   - Ух ты! - эльфка даже забыла про свою другую руку, вознамерившуюся было шлёпнуть коварного Ридда и так и замершую в воздухе.
   На лице перворождённой плясали цветные сполохи видимого только ей огня, а полностью очарованный взгляд намертво прикипел к готовому амулету. С виду простое серебряное изделие, сделанное зернью и слегка чернёное - однако из него выплеснулась такая сила, мягко обернувшая новую хозяйку, что Меана улыбнулась и тут же, нетерпеливо выхватив добычу, ревниво спрятала её в ладони.
   - Подождите на улице, я с хозяином поговорю, - Ридд усмехнулся и живенько вытолкал девицу и приятеля наружу.
   Некоторое время он смотрел на утирающего пот ювелира, загадочно улыбаясь, и наконец принял решение.
   - Конечно, я могу принести полный кошель золота - за такую работу не жалко. Но... у вас, дядюшка Соломон, кажется, есть супруга и трое детей? - с этими словами Ридд выудил из потайного кармашка и одну за одной, со звоном, выложил на ещё горячий верстак пять монет гномьей чеканки. Тускло блеснули истинным серебром восьмиугольные пластинки с непонятными надписями и отверстиями, смущая ум одним только своим существованием, а рука парня медленно, словно с сожалением, от них отодвинулась - такие, особенные, встречались довольно редко.
   Надо признать, почтенный ювелир намёки понимать умел. Некоторое время он замерев смотрел на своего необычного клиента и заказчика, а потом легонько кивнул и сгрёб не столько плату, сколь будущую работу в ладонь.
   - Весьма актуально и даже злободневно, мастер Ридд, - негромко выдохнул хозяин мастерской, а на закопчённом лице его проступила бледность.
   Но парня в данный момент меньше всего интересовали сомнения пожилого ювелира, потому он легонько изобразил на прощание подобие поклона и поспешил наружу - в мастерской, да ещё и в летний день, уже просто нечем было дышать.
   И вскоре бесшабашная троица, освежившись холодным яблочным напитком у толстушки Ванды, вскоре опять непонятным непосвящённому взгляду образом растворилась в шумном муравейнике большого города...
  
  
   Глава 10. Подземная гробница
  
   - О чём задумался, дружище? - голос Питта выдернул парня из раздумий с той бесцеремонностью, словно чья-то крепкая рука выхватила утопающего из воды.
   Солнце с демонстративным сиянием садилось за дальней грядой. Почернел к вечеру лес, затих где-то в небесной сини невидимый жаворонок. Природа уже медленно, но ощутимо готовилась к передышке. Прямо под ногами в камне давно открыта расселина в гномьи подземелья, оттуда веяло прохладой и иными, чем наверху, запахами - а Ридд всё никак не мог пересилить себя и заставить спуститься вниз. Сидел на корточках, так и не выпустив из ладони последний израсходованный на открытие врат пузырёк, и бездумно таращился вниз...
   Питт сегодня сменил свои обычные стальные доспехи на лёгкую броню из прокалённой буйволовой кожи, и потому чувствовал себя, по его словам, словно голый. Вздыхал периодически, двигал лёгкими с непривычки плечами и морщился - но не роптал.
   - Что скажешь, Ридд - там страшнее, чем было в замке Сов? - приятель присел на корточки рядом и зачем-то потрогал край раздавшегося по волшебству камня...
   Недалеко от города, в том месте, где над излучиной высился старый утёс, с незапамятных времён находились развалины замка. Неизвестно, кто, когда и зачем возвёл его - время и непогода изуродовали останки так, что уже ничего и не разобрать - однако на одном из ещё видневшихся над развалинами фрагментов стены отчётливо виднелась большая, высеченная в камне сова. Зачем то было сделано, и что означало, окрестные жители давно и головы ломать перестали. Старый замок Сов, не ходить туда от заката до рассвета, и все дела. Неприятностей не доставляет, и то спасибо.
   Да, под развалинами имелись древние ходы и погреба, пробитые прямо в теле скалы, а потому почти и не обвалившиеся. Знали о том немногие, а доподлинно и вовсе единицы... там не было ничего страшнее, нежели парочка довольно безобидных привидений да один старый, напрочь спятивший гоблин, которого добить мотыгами даже окрестные пейзане побрезговали. Собственно, Ридд туда ходил вместе с Питтом единственно чтобы легонько проверить парня на прочность (предварительно порассовав по углам пригоршню серебрушек да несколько золотых кругляшков)...
   - Замок Сов примерно как глоток эля по сравнению с кувшином старого муската. Но если с умом и аккуратно, мы справимся, - Ридд вздохнул и взъерошил шевелюру друга. - По правде говоря, было бы лучше всего, если бы после сегодняшнего наверх выбрался один ты.
   Синие глаза Питта потемнели, когда он в упор посмотрел на своего друга.
   - Не нравится мне твоё настроение! Угробить эльфку можно запросто и здесь, если за ней есть грехи, о которых я не знаю. Но ты-то чего?
   Миг-другой Ридд смотрел в лицо напарника, и всё же сдержался. Нет, Питт в таких делах не советчик и не помощник... хитроумные интриги и комбинации то не его сильная сторона. Со временем, конечно, обтешется маленько, поумнеет и сообразит, что бумага с буковками иной раз пострашнее толпы врагов будет - но, не сегодня.
   - Какие-то нехорошие пляски вокруг меня нынче, дружище. Все что-то затевают, суетятся. А я сижу, словно ночью у костра - и за пределами круга света ничего не вижу. И не знаю, что думать, что делать, что назавтра прикинуть.
   С другой стороны открытого прохода по камню бесшумно ступили два изящных сапожка, тень их продолжения упала на парней, а голос эльфки сверху прозвучал чуть смущённо.
   - Мастер Ридд, если тебя смущает то, что я сделала в тот раз... я всё объясню - и клянусь Вечным Лесом и пресвятой Элуной, ты останешься довольным. Но, не сейчас, прошу. Давай по возвращении наверх?
   Миг-другой Ридд раздумывал и всё же пришёл к выводу, что девица всё равно выкрутится тем или иным способом. Всё равно он ей простит то, что по сути дела умер от ран и яда, едва доползя до равнодушного холода каменного алтаря. И что жизнь его сейчас теплится лишь по прихоти богини остроухих, пока с ним вместе обретается дриада.
   Ой, не уверена, мастер Ридд - светлейшая Элуна никогда не числилась среди простых и незамысловатых, как одуванчик!
   Парень посмотрел прищурившись на эльфку, чей силуэт сзади ласково обнимали солнечные лучи. А затем неожиданно опустил ладонь и пощекотал лежащую рядом с ним тень.
   - Ой! - взвизгнувшая Меана подпрыгнула с круглыми глазами и едва не выронила три виала с уже наловленными цветочными феечками. А Ридд с меланхоличной улыбкой вспомнил тот вечер, когда мать показала ему этот нехитрый фокус - и он тут же умчался на улицу хвастать приятелям, таким же босоногим и чумазым, как он. А ведь, просто отослала, чтоб не путался под ногами, она как раз варила зелье деревенским дворнягам от чумки...
   Питт скороговоркой повторил и наощупь показал закреплённые в кармашках на широком поясе пузырьки - ему предполагалось вволю помахать булавой, потому от лишней ноши и вообще заплечной сумки его решили избавить. Зелья и фляга с водой, плюс эльфийский светлячок в особом мягком чехле.
   Эльфка сделала примерно то же - с той лишь разницей, что свои зелья рассовала в многочисленные, нашитые изнутри на куртку кармашки и клапаны.
   - Ладно, пошли. А твои объяснения мне не нужны, Меана, - с удивившей даже самого себя жёсткостью бросил Ридд. - Как подлость ни объсняй, а она таковой и останется!
   Эльфка сделала на миг такое выражение лица, каковое бывает у шаловливых девчонок, когда они показывают язычок. Но беспрекословно заняла место в середине и даже не роптала на сопение и пыхтение дышащего ей в затылок Питта.
   Выросшие из камня ступени плавно завивались влево-вниз, опять уводя в те подземные бездны, кои отчего-то столь милы были сердцам гномов. Ридд не задумываясь зажёг фонарь и некоторое время стоял, глядя не столько в темноту впереди, сколь в тот мрак внутри себя, который иногда наползает неслышно из уголков души. И клянусь святым Динасом и его пресвятым братцем Шамотом, что самые страшные демоны обретаются именно там, а не снаружи, вокруг...
   Питт сначала задумчиво почесал в затылке при виде бредущего мимо них скелета, коего ему отчего-то запретили трогать. Мало того, этот малахольный Ридд зачем-то попросил словами задержать жутковатого часового.
   - Стоять, рядовой! - гаркнул служака таким сержантским голосом, что эльфка страдальчески заткнула ушки. - Как оружие содержишь, мать твою (censored)! Да тебе со свечкой в сортире стоять, а не...
   Короче, дальше понеслось такое, что хоть бы и со стыда провалиться человеку или эльфу непривычному. Даже и гному. А озадаченный скелет и в самом деле топтался неуклюже на месте, и его пустые глазницы преданно таращились на наконец-то прибывшее начальство.
   Зато Ридд с мерзкой ухмылочкой выудил из кармана плаща без спросу вчера позаимствованную подвязку баронессы и, подкравшись сзади, быстро повязал её скелету на шее в виде галстука-бабочки. И уже проворно отпрыгнув от недоумённо дёрнувшегося бедолаги, жестом показал приятелю - отпускай.
   О, как изменились интонации и слова уже давящегося от смеха приятеля! Короче, солдат получил полный комплект благодарностей, поощрений по службе и даже обещание лишней кружки светлого бархатного эля после смены за свою добросовестность...
   - А вот последнее зря, Питт - придётся тебе в следующий раз притащить флягу и таки напоить страдальца, - нехотя заметил Ридд, когда скелет наконец опять уковылял во тьму. - Иные обещания следует выполнять.
   Эльфка таращилась на обоих парней с таким видом, словно тут развлекались то ли двое клоунов, то ли и вовсе постояльцев из дома для скорбных главою. Но потом он заметила чуть ярче обычного блестевшие глаза сержанта, и со снисходительной гримасой кивнула Ридду - в прошлый раз он и сам её отвлекал схожим манером.
   - Надеюсь, на третий уровень ты нас сразу не потащишь? - с надеждой осведомилась она.
   Ридд присел на корточки и принялся прямо в пыли рисовать чертёж. Проход наверх уже затянулся, словно почувствовав, что пока никто им воспользоваться не собирается, и яркий свет волшебного фонаря сейчас высвечивал самое сюрреалистическое зрелище, каковое только и можно представить с собственным участием...
   - Я в тот раз тебе не говорил, Меана. Вот здесь, в центре, вовсе не просто пространство. Там то ли зала старейшин, то ли парадный холл - туда есть проход снизу из третьего уровня. И что-то там такое я чувствую, очень серьёзное, аж вроде голубым отсвечивает, - напарники вдумчиво изучили рисунок, но отреагировали чуть по-разному.
   Если эльфка посерьёзнела так, что черты её смазливой мордашки чуть заострились и побледнели, то Питт задумчиво погладил рукоять пока висевшей у бедра булавы, которая наверняка уже призывала своего хозяина обнажить её из чехла да пройтись со всем прилежанием по черепушкам здешних завсегдатаев.
   - Туда мы пройдём тихо, как по маслечку. А вот когда всякие-разные всполошатся, обратно придётся прорубаться, - Ридд по мере возможности растолковал маршрут, ориентиры и возможные неприятности.
   - Так что, Питт, работай чуть скуповато, береги силы... да сам разберёшься, не юноша сопливый. А ты, Меана, всё время между нами. Только если скажу заменить кого и дать отдохнуть, только тогда и влезаешь со своим... кстати, я так толком и не рассмотрел ваши ковырялки.
   Сержант понятливо рыкнул оружие к осмотру! негромким голосом и расчехлил свою столь пренебрежительно названную булаву.
   Эх, хороша! Ридд рассматривал изделие древних гномьих искусников и едва не забывал дышать от восторга. Тяжёлая одноручная булава, очень похожая на те, коими обожают орудовать конные рыцари, и словно отлитая из золота - обретя хозяина, оружие нынче проявилось во всей своей красоте. А по утяжелённому навершию прихоть мастера пустила не шипы или реборды. Нет, там виднелись отлитые в металле фигурки вооружённых гномов, и с этого круглого барельефа они гневно грозили врагам секирами и боевыми молотами.
   Но когда Ридд в забывчивости едва не погладил великолепное оружие пальцами, по металлу с предупрежающим шипением пробежала синяя молния...
   - Да уж, как раз по Питту, - рассматривавшая оружие эльфка словно невзначай мазнула по щеке Ридда золотым шёлком волос и вздохнула.
   Как её кинжал появился в ладони, не заметил никто. Но теперь пришла очередь Питта завистливо засопеть. Чуть выгнутый листом клинок на десять дюймов светился и хищно красовался, словно река под лучами солнца. На внешней стороне виднелся одинарный паз-зацеп, коим ловкий фехтовальщик мог захватить клинок противника и словно рычагом выдернуть его из оплошавшей руки. Рукоять удобная, наборная, с костяными накладками и набалдашником на конце эфеса - оружие не царедворца, но головореза. Вот кинжал крутанулся в воздухе, размазываясь от скорости прошёлся вертушкой меж девичьих пальцев, чтобы тут же послушно замереть в ладони - но уже нижним хватом.
   - Судя по всему, ты этим клинком тоже владеешь не хуже, чем я булавой, - ухмыльнулся Питт и проворно, как кот, отдёрнул руку, когда по его протянувшимся пальцам сыпанули золотые искры с вознегодовавшего лезвия.
   - Не жалуюсь, - скромно ответила эльфка. И уже спрятав оружие, сожалеюще вздохнула. - И отчего мы с такой готовностью радуемся оружию, вместо того, чтобы восторгаться утренней зарёй или глотком ключевой воды?
   Ридд свою шпагу предъявлять не стал - эльфка и Питт её уже видали и даже оценили сполна. Да и дракончик иной раз проявлял строптивость. Если драки не предвиделось, то заставить его раскрыть крылышки у Ридда просто не хватало твёрдости духа...
   - Дурные, наверное, - заметил он и наконец повёл отряд давно проложенным в голове маршрутом.
   Что-то ты задумал, мастер Ридд - но вот разобрать не могу...
   Под ногами всё так же похрустывал сор, стены с барельефами уплывали назад. Эльфка с сержантом позади от нечего делать затеяли обсуждение и вообще, самым предосудительным образом чесали языки, а парень по-прежнему прокладывал путь и старательно помалкивал. Он шёл сейчас в другую сторону, нежели в последний раз, но весь умысел не разворачивал перед мысленным взором - зачем пугать раньше времени дриаду?
   Ведь если он погибнет здесь, то малышка и в самом деле навсегда останется в этом царстве вечного мрака...
   - Ждите здесь, я быстро, - бросил он в одном месте, где от коридора первого уровня отходили тёмные проходы, и тут же нырнул в темноту.
   В таких подземных сооружениях особое значение приобретали вентиляционные колодцы, а также узкие желоба для отвода оседающей на камне влаги. И хотя Ридд так и не разобрался, как и отчего на поверхности невозможно найти отверстия для воздуха, но общий рисунок этих круглых вертикальных тоннелей представлял неплохо. Вот и сейчас, присев в тупичке возле уходящего в бездну колодца, из которого тянуло током затхлого воздуха, он шепнул маменькин наговор и некоторое время выждал, пока темнота перед глазами перестанет быть непроглядной.
   А руки уже нашаривали в заплечной ноше бухточку тонкого троса с завязанными через каждый фут узлами. Зачарованный, лёгкий - упавший вниз кончик легонько мерцал от наложенного заклятья. Вообще, за одно только подозрение в обладании этой мечтой жуликов и домушников можно было запросто нарваться на неприятности с коронными - да где они, эти дуболомы? Здесь вам не тут, как иной раз говаривал делавший накачку своим солдатикам Питт! Парень закрепил верхний конец за вмурованное в стену кольцо и усердно подёргал на пробу.
   Вот и всё. Бережёного, как говорится, и святой Динас бережёт - а небережёного конвой стережёт. И для пущего правдоподобия он дёрнул завязку на брюках...
   - Да отлить наверху забыл, - проронил парень в вопросительные взгляды своих спутников и пошёл себе дальше, непринуждённо помахивая тростью, словно гуляющий по столичному парку бездельник.
   Спуститься на второй уровень он решил на самом углу. Отчего-то Ридд никак не мог заставить себя вновь оказаться в той самой зале а-ля библиотека, где в прошлый раз его едва не ухайдакали неупокоенные. Надо же, а ведь второй уровень он лично для себя уже почти считал спокойным и исхоженным. Но едва стоило прикрыть на мгновение глаза, как перед взором опять вырастал сонм беспокойно шевелящихся трупов разной степени сохранности - и с сытой уверенностью пробирающаяся меж них квага.
   Какого демона эти сбежались, понятно - сработал он грубовато, чтоб этой Меане кисло стало! Но отчего через дальнюю галерею примчались и с третьего уровня, Ридд решительно себе не представлял. Обычно нежить околачивалась в одних и тех же местах, словно животные в выбранных и прилежно помеченных территориях кормления...
   Широкая и богато украшенная лестница вниз оказалась сильнее разрушенной, нежели на середине верхнего квадрата - но оставшееся Питта впечатлило, и весьма.
   - Здоровый мужик, - сержант одобрительно похлопал по плечу одного из могучих стражей, особо выделявшегося статью и мастерски запечатлённой в камне неукротимой яростью. В мельтешащих тенях так и казалось, что ещё одно усилие, ещё полвздоха - и древний герой всё же вырвется из заточившей его темницы и таки дорвётся до вражин со своей весьма устрашающей секирой в руках.
   - Да уж, я тоже почёл бы за честь воевать с таким плечо к плечу, - Ридд кивнул и заторопил своих дальше. Не экскурсия по достопримечательностям баронского замка, тут не след забывать и о главном.
   Второй уровень встретил отряд тишиной. И такой пустотой, что Ридду поневоле пришла на ум мысль, что после прошлого раза нежить просто отсыпается-подлечивается. И на столь скорое повторение прошлой эскапады просто не рассчитывает. Всё ж, и он неплохо помахал клинком, да и феечка та малахольная прижгла так, что там и живым не поздоровилось бы...
   - Десять минут отдыхаем, руками ничего непонятного без разрешения не трогать, - парень присел прямо на упавшую каменную колонну и скупо смочил губы глотком воды.
   Да уж, сразу видно человека военного - Питт уже вымерял шагами ширину проходов из залы и проворчал, что гномы строились с размахом, тут хоть бы и тяжелобронированной коннице развернуться можно.
   - А я по наивности думал, что здесь чуть ли не крысиные норы, как в наших замках, - сконфуженно пробормотал сержант и высоко поднял фонарь, пытаясь осмотреть всё огромное помещение разом.
   - Всё верно, тут даже на меня не давит - гномы, похоже, были широкой души людьми, - подначила эльфка Ридда с его теорией, что все мы люди, просто выглядим чуток по-разному.
   Ну в самом-то деле! Едим похожую пищу, нас волнуют одни и те же песни, и все мы в общем-то стремимся к тому, что считаем добром - но по мере сил преуменьшаем засилье зла?
   Только вот добом и злом мы частенько почитаем совершенно разное, мастер Ридд!
   А эльфка быстро потрошила обнаружившиеся вдоль стен полочки и ниши, каменные ларцы и шкафчики. С достойным лучшего применения тудолюбием перворождённая изучала весь этот хлам... э-э, а ведь, сверху вниз и слева направо - всё по науке! И парень с грустью подумал, где же это у эльфов могут преподавать подобные премудрости.
   "Уж явно не в воровской гильдии, у них таковых попросту нет!" - грустно усмехнулся парень, утвердившись в своём подозрении, что Меана скорее всего замаскированная под взломщицу эльфийская лазутчица, кои днём и ночью шастали по королевству людей. Всё верно, слишком беспокойное соседство, чтобы ярл перворождённых оставил его без присмотра. А уж тот дядечка не дурак, и непростую людскую натуру знает как никто - Ридд припомнил лицо повелителя таинственного лесного народа и поёжился от нехороших предчувствий...
   - Вон там посмотрите, я туда всё достойное внимания собрал. Но многое непонятно, а остальное не стал сразу тащить в город, чтоб цены на гномьи диковинки не сбивать.
   Согласитесь, таковое известие немного воодушевляет. Совсем чуть-чуть. Даже Питт оставил свои воинские изыскания и присоединился к эльфке, которая уже азартно рылась в указанном рукой Ридда здоровенном, каменном, высеченном прямо в стене сундуке. Пару раз они со смехом из-за чего-то сцепились, отчего Питт получил звонкий подзатыльник. Зато со стороны сержанта прилетел такой дружеский толчок плечом в плечико, что притворно возмутившаяся эльфка едва не кувыркнулась в угол.
   - Покажите, - потребовал Ридд и встал на ноги. Всё, пора идти дальше...
   Если эльфка выбрала себе диковинный бокал, низкий и широкий, искусно высеченный из полупрозрачного кристалла, то Питт по простоте своей взял пару игральных костей... хотя, из чего те кубики были сделаны на самом деле, Ридд сказать не решился бы. Тяжёлые, словно из олова, со светящимися на гранях непонятными рунами, они беспокойно шевелились на ладони, будто с нетерпением ожидали начала игры.
   - Если ты с такими предложишь сыграть под деньги, то в каталажке окажешься быстрее, чем успеешь пикнуть. Зачарованные, и очень сильно, - буркнул парень, возвращая Питту его выбор.
   Сержант хмыкнул и заметил, что то не игральные, а гадальные - и их должно быть три. С невнятным восклицанием эльфка тут же сунулась в угол сундука, где оказался на дне ещё один кубик.
   - Я думала, просто распарованный, - заявила она, но вместо того, чтобы отдать парню недостающее, сжала ладонь в кулак и с вызывающей улыбкой спрятала за спину.
   Ридд грустно смотрел на их весёлую возню и думал - велика же сила жизни! Если даже в глубине гномьих подземелий устраивает этакие весенние игрища... словно почувствовав в спину его задумчивый взгляд, Питт вдруг замер и оставил в покое почти завязанную уже на узел девчонку.
   - Извини, Ридд, - сержант вздохнул и протянул ладонь в извечном жесте, который мог быть и приветствием, и поздравлением, и дружеским признанием своей неправоты. - Когда эта малахольная на расстоянии протянутой руки, у меня сразу мозги клинит.
   По правде говоря, у Питта соображение отшибало напрочь и сразу при одном только виде любой смазливой мордашки и прилагающейся к ней тугой девичьей попки. Ну что тут поделаешь, широкой и искренней души человек - от близкого знакомства с несколькими разгневанными родителями парня доселе спасали не только и не столько широкие плечи, сколь принадлежность к баронской дружине. Ну, и не одним только Риддом подмеченное сходство с их милостью бароном.
   Ах так вот что такое ревность! Это не настолько мерзко, как я думала...
   - Проехали, - Ридд хлопнул по ладони приятеля и кивнул. - А теперь пошли, и тихо.
   Магический фонарь-светилка перекочевал к эльфке, и осторожно пробиравшийся впереди Ридд то и дело ощущал в спину этакий задумчивый взгляд. А ведь, прекрасно всё просчитала остроухая - хотела именно ущипнуть, и прекрасно знала, как и чем. Наверняка психологию хомо им читал грамотный спец...
   Назад уплывали тоннели и залы, прекрасные и печальные в своём тихом запустении. Ридд упрямо двигался по периметру второго уровня, обходя завалы или особо подозрительные места. Да и в середину квадрата не совался - там располагались непонятные, едва обработанные пещеры со всякой непонятной, но несомненно живой дрянью. Особенно поразили его здоровенные, слабо светящиеся лиловым грибы, немного похожие на обычные белые...
   Corinfus maelefic...
   меж которых деловито сновали здоровенные муравьи размером в пол-ладони,
   Formica giganticus...
   но когда Ридд заметил, что в этакие места даже мертвяки не суются, то легонько вспотел и задком, задком быстренько оттуда ретировался,
   Скорее всего то плантации гномов, их житница - ты обязательно отведёшь меня туда, мастер Ридд!
   с тем, чтобы никогда больше не соваться туда и старательно обходить те места подальше. Согласитесь, легче схватиться с парой-тройкой скелетов, чем с полчищами этаких муравьишек, от одного только воспоминания о которых сразу пробивало на лёгонький нервный смех. Уж Ридд прекрасно знал из детства, что остаётся наутро от речного рака, если того вечером сунуть в слегка разворошённый муравейник. Или с подшибленной в амбаре крысой... пособие по изучению скелета.
   Бррр! Ридд зябко передёрнулся, перелезая через невысокий завал на полуобрушенной галерее, откуда открывался великолепный вид на старое побоище. Но соваться туда не решился бы и отчаянно смелый Питт - от старой магии светилось внизу так, что заметно было и невооружённым взглядом.
   - Даже если они вдруг и подымутся, то до нас не доберутся, - отчего-то подрагивающим шёпотом пояснила Меана сержанту, и тот хмуро кивнул. Если вся эта орава в истлевших доспехах разом набросится, все руки отмахаешь.
   - Тихо! - шикнул на них Ридд и весь обратился в слух возле неширокого пролома в стене.
   Где-то негромко и мерно капала вода. Далеко впереди повздорили две крысы, но их азартная возня и писк никого не смущали - уж те остромордые усатые разбойницы мертвяков тоже отнюдь не жаловали. Значит, чисто. Даже подозрительно немного - кроме нескольких старых знакомцев, относительно безобидных, Ридд не встретил по пути никого. И ничего...
   В ухо тихо и уютно дышала эльфка. Прижавшись к спине чуть ли не всем волнительным телом, девица безбожно шалила ладонью в волосах и по щеке парня, отчего... гм, совершенно некстати поднималось настроение.
   - Слишком уж тихо, - еле слышным шёпотом поделился Ридд своими сомнениями. - Обычно по пути сюда пару-тройку особо нервных типчиков приходилось успокаивать.
   - Думаешь, засада? - поинтересовался терпеливо прикрывавший тылы Питт.
   - Всё может быть, дружище, - Ридд мимолётно чмокнул расшалившиеся девичьи пальчики. - Но горе той мышеловке, в которую попадут мышки вроде нас! Оружие приготовьте, но чтоб не отсвечивало - и чтоб в любой момент могли пустить в ход...
   Сзади легонько завозились, и даже рука Меаны ускользнула (к тайному сожалению парня). А сам он пересилил себя, встал - и нехотя раздумывая, с какой стати он с такой радостью лезет в столь гостеприимно распахнутый капкан, шагнул вперёд и вниз.
   Казалось, этой расселине, некогда наискось перечеркнувшей планы строителей и создавшей новый путь, не будет конца. Сзади иногда со скрежетом протискивался Питт, неслышно скользила эльфка с фонарём, а парень всё также опускался по рождённой судорогой подземной трещине, иногда на несколько ударов сердца приостанавливаясь отдохнуть в обнаруженных по пути каморках и тоннельчиках гномов. И всё же, рано или поздно, заканчивается всё.
   - Фонарь чуть прикрой, - шепнул Ридд и выглянул из-за угла.
   Подгорные жители не зря устроили внутренние помещения крепости именно так. Если враги всё же ворвутся внутрь, то чтобы попасть в сердце цитадели, им пришлось бы прорубиться на всю глубину. Сюда, аж на третий уровень, из которого только и можно подняться в ту пока неразведанную залу по центру. Уж бородатые и важные старейшины гномов не видели ничего зазорного в том, чтобы почитать кузнецов и рудокопов превыше даже воинов - в отличие от обособлявшихся от тех земных королей.
   Как парень и рассказывал, здесь располагались мастерские и кузни, рудные дворы и плавильни. Но сейчас печать запустения и заброшенности придавала всему удручающий вид. А как же, наверное, здесь было здорово в прошлом, когда сновали подмастерья и работные гномы, в воздухе стоял звон молотов и хрипловатые указания мастеров! Чего уж греха таить, Ридд и сам был неравнодушен к мастерам почти в любом деле, и упрямо не хотел понять кичившуюся древним происхождением родовую знать, иной раз за всю свою жизнь и пальцем о палец не ударившую на благо своего народа...
   Вдумчиво полюбопытствовав вон тем светящимся, чуть ли не в обнимку с наковальней замершим скелетом, Ридд всё же пересилил себя и беззвучной тенью шагнул из-за угла, в любой миг готовый шмыгнуть обратно в укрытие.
   Ну точно лис, крадущийся в курятник! - как ни странно, но дриада в голове развлекалась вовсю.
   "Не говори гоп, пока не перепрыгнешь - этому лису надо ещё и на обратном пути хвост уберечь!" - Ридд рукой поманил за собой остальных. И короткими ломаными перебежками, из одного укрытия в другое, устремился вперёд через захламлённые помещения...
   - Замрите, и дышать через раз! - парень остановился под прикрытием невысокой арки и всем своим видом старательно изображал что-то совсем непримечательное и даже неинтересное.
   Ибо впереди с еле слышным сопением и хрустом мусора продвигалось еле заметное дрожание воздуха. Что самое интересное, даже ведьминский взгляд не примечал больше ничего достойного внимания - но с пути этой тени размером этак в десяток шагов удирала даже нежить. И всё же, невидимая тварь не охотилась. Она словно гуляла тут, что ли. Несколько раз Ридд замечал её в своих подземных скитаниях - но та на него внимания не обратила. Но первое знакомство даже вспомнить страшно! С мокрым хлюпающим сопением чудовище обнюхало прижавшегося к стене человека, у которого уже заходилось от страха сердце, а рубашка просто плавала в холодном поту... и равнодушно ушло дальше.
   - Людей оно вроде не ест, но вот насчёт эльфок я бы нипочём не поручился, - злокозненно заметил Ридд, когда дрожащее марево неспешно проследовало в боковой проход куда-то к оружейным.
   И с ухмылкой почёсывая пострадавшую от пинка пятую точку, он припустил снова вперёд. То ли святые покровители каменно-кирпичных дел Шамот и Динас сегодня способствовали, то ли в прошлый раз Ридд с цветочной феечкой изрядно проредили ряды нежити, но к центру третьего уровня группа проскользнула благополучно и даже незамеченной. Иногда где-то совсем рядом раздавались знакомые ковыляющиеся шаги, один раз даже чьё-то басовитое порыкивание, и все по сигналу послушно замирали. А эльфка в центре трудолюбиво прятала фонарь под курточку - и тогда авантюристы все обращались в слух.
   Но тем не менее, вот он, круглый подземный зал, более похожий на лежащий барабан, внутри которого с изумлением озирались забравшиеся туда по недомыслию букашки. В стенах виднелись восемь широких проходов во все стороны, зато по центру возвышалась исполинской ширины колонна, по краю которой начиналась торжественная даже на вид винтовая лестница куда-то вверх.
   - Нам туда, - шепнул Ридд и на пробу проскользнул поближе, под прикрытие вполне узнаваемого станка то ли для волочения проволоки, то ли для свивания её в стальные канаты.
   На удивление, обошлось. Здешние обитатели шастали себе где-то вокруг и то ли не догадывались о проскользнувших в самое сердце крепости нахальной троице живых, то ли с прилежанием засевших в засаде охотников давали жертве поглубже влезть в западню... ещё несколько бесшумных шагов, и вот наконец Ридд с некоторым даже облегчением ступил на край каменной лестницы.
   - Отдыхаем, - распорядился он после первого же витка наверх, в недоступную даже свету фонаря темноту.
   В самом деле, передышка нужна была не столько физически, словно морально. Вон, упревший Питт тоже утирается, словно всё это время добросовестно махал оружием или таскал тяжести.
   - Да уж, тут работёнка не сахар, - заметил он и с блаженным уфф уселся на краешек ступени.
   В полном подтверждении сомнениям Ридда, так и ждавшего от окружающей обстановки если не неприятностей, то капризов точно, надёжная с виду каменная площадка расселась с противным хрустом. И лететь бы сержанту вниз вместе с кучей щебня, если бы не подхватившийся Ридд и легконогая эльфка, успевшие буквально выдернуть здоровяка и перетянуть его на эту сторону.
   А вот так всегда, други мои - только-только расслабишься, как жизнь тебя тут же по лбу хлоп! Не забывайся! Единственное, на что можешь рассчитывать, так это на сделанное и проверенное лично тобой... и то не всегда.
   Разумеется, ничего такого Ридд вслух не произнёс, хотя по глазам его нечто подобное так и читалось - и сержант был ему за то весьма благодарен. Избавил от нотаций и даже выволочки, но дал взамен возможность самому разобраться и сделать кое-какие выводы.
   - Спасибо, - буркнул смущённый Питт, заглянув вниз и философски вздохнув. И прежде чем сесть на другую ступеньку, он усердно попинал её ногой.
   Здесь, в самом начале уходившей вверх лестницы, оказывалось самое безопасное место. Один хороший рубака играючись мог противостоять целой армии - разумеется, при условии, что мертвяки не умеют пользоваться арбалетами. Похоже, такая же мысль пришла в голову и сержанту, потому что он поинтересовался - отчего Ридд не озаботился против нежити чем-нибудь этаким, дальнобойным?
   - Из лука или арбалета по костякам стрелять бесполезно, - на пробу предположила Меана, чьё личико даже в таком пыльном виде, освещённое снизу отблесками фонаря, всё равно выглядело неприлично миленьким.
   - Точно. Молитвы жрецов хороши, но уж больно неспешны - за это время нежить такого в клочья несколько раз разорвёт, - Питт соглашаючись кивнул и приложился к фляге.
   Но и Ридд добавил свой пятак в общую кучу, сообщив, что если хороший магик в замкнутом объёме подземелий шарахнет огнём или молнией, то живым достанется ничуть не меньше, чем мертвякам.
   - А некромансеры наперечёт, уж слишком многие из них пошли по кривой дорожке... - с кислой физиономией покивал сержант и вздохнул. Уж даже он, рубака до мозга костей, слыхал истории, как некоторым особо усердно мутившим воду помогали найти тропочку на ту сторону бытия.
   Но Ридд встрепенулся. А ведь, соседушка-то по владениям барона как бы не маг смерти и есть! Так что, кажется, нашёлся вполне законный и даже уважительный повод подъехать к тому чародею-отшельнику и для начала хотя бы проконсультироваться насчёт здешних подземелий. Уж коль мэтр Фуке дал право выкручиваться своими силами... так-так, а это уже идея, и вполне реальная!
   Левую щёку обожгло мягким прикосновением - то эльфка недоверчиво провела ладонью, не в силах поверить взгляду.
   - Ты улыбаешься, мастер Ридд? - в глазах её полыхнуло такое удивление, что на миг они округлились.
   Парень смущённо потупился, обнаружив, что и действительно, самым дурацким образом улыбается. Хех, а почему бы и нет? Что с того, что в глубоком подземелье? С одной стороны сидит девчонка, от одной мысли о которой начинает сладко колотиться сердце - а с другой стороны плечом подпирает надёжный друг. Оружия и припасов валом, вражины боятся и старательно прячутся по углам...
   О да, это тоже р-р-романтика!
   - Подъём - и пошли, - распорядился Ридд, получив свою долю дружеских подзатыльников за восторженные речи.
   Снова каменные ступени вкрадчиво, одна за одной стелились под ноги. Несколько раз приходилось преодолевать обвалившиеся участки, но в общем-то обошлось. И вот наконец, впервые за долгие века, свет вернулся в эту огромную подземную залу.
   - Ох пресвятая Галадриэль, какая же она огромная... - благоговейно прошептала эльфка, тщетно подымая фонарь повыше.
   Троица стояла на верхних ступенях умирающей здесь лестницы в центре самого большого рукотворного помещения, каковое им только и доводилось видеть. Свет фонаря едва доставал куда-то, а по сторонам угадывались только едва заметные отблески. На расстоянии шагов с полсотни вокруг лестницы виднелись мощные каменные колонны, подпиравшие вверху не столь заметный, скорее угадываемый свод. А за ними притаилась темнота и настороженно выглядывала оттуда чёрными очами.
   Ридд, как менее впечатлительный, первым шагнул с лестницы и огляделся. Да уж, мрачное великолепие этого места даже сейчас било поддых своим величием. Это даже не учитывая того факта, что старые кости валялись тут особенно густо. Неизвестно, какая трагелия разыгралась здесь в давние времена, прежде чем жизнь навсегда ушла отсюда - но от одной только мысли о том становилось жутковато.
   - Отчего-то я боюсь говорить здесь громко, - едва дыша заметила эльфка.
   - Кхм! - громовым голосом кашлянул Питт, в полной готовности выхватить булаву и начать крошить всё-что-шевельнётся.
   Но к его вящему разочарованию, из темноты за резными колоннами никто не выбежал, не выскочил и даже не напрыгнул. Лишь слабое эхо вернулось, вскоре исчезнув совсем.
   - Ну, я так не играю, - не понижая голоса разочарованно заявил сержант. - Даже подраться не с кем.
   Но Ридд показал ему кулак и вполне резонно заметил, что после того, как подымется шум при вскрытии и извлечении, нежити окажется даже больше, чем того хотелось бы.
   - Стой возле входа, одна ладонь на оружии, во второй пузырёк зелья невидимости, Питт. И прислушивайся вниз так, как никогда в жизни. Если вдруг что...
   - То сразу, - кивнул посерьёзневший сержант и вернулся к единственному входу в залу.
   - Впрочем, разрешаю одним глазком присматривать за эльфкой, - Ридд выдвинулся из центра чуть в одну сторону, затем в другую. Восприятие плыло и двоилось, едва слышное эхо собственного сердца и дыхания забивало уши громом торжества жизни, и разобрать что-то в этой круговерти оказывалось весьма затруднительно. И всё же, через некоторое время он обозначил строго находившейся меж ним и сержантом Меане оринтир номер один.
   - Вон то возвышение вроде подножия трона - ориентир номер один, - он ткнул рукой в некий низкий пьедестал со ступенями, на котором сквозь мусор и паутину и в самом деле виднелось что-то похожее.
   Затем он ещё и ещё раз прошёлся вниманием по сторонам, не упуская ни одной мелочи и упрямо разбираясь с каждым сомнительным местом. Отметил два скопления костей и мусора, в которые влезать категорически возбранялось - только ещё магических ожогов одной остроухой красотке и не хватало...
   - Между второй и третьей колонной от ориентира, что-то замуровано в стене. Вон там, между пятой и шестой, гномья секира в груде скелетов, попробуй вытащить. А вот то, что за троном, в последнюю очередь, - прошептал парень, разобравшись в мельтешении цветных пятен. - Мелочёвку я подберу сам.
   Немного оживившаясяя эльфка заметила, что она сначала все отмеченные места осмотрит-прикинет, а потом уж примется и действовать со всей возможною резвостью.
   Отзвуки голосов плодились и множились, летали где-то в темноте под сводом, и оттого казалось, что там проплывают величественные невидимые птицы.
   - Добро, если будут сомнения или потребуется помощь, скажешь. Но местечко и впрямь жутковатое, - Ридд присмотрелся к ощерившемуся скрюченному скелету, прямо сквозь ребристую грудину которого торчало проржавевшее копьё, а потом окликнул сержанта. - Что там, Питт?
   Тот отозвался в том духе, что вблизи пока тихо, но внизу шум и потрескивание вроде усилились.
   - Мы приступаем, - ответил Ридд, краем глаза приметив кивок высунувшейся из-за колонны эльфки. - Не подведи, дружище - лучше бросить добычу тут, чем оплошать и попасть на закуску к... этим.
   Нет, этот скелет определённо на что-то напрашивается! Но парень не стал пинать его, а осторожно зашёл сзади и издали, кончиком посоха прижал к каменному полу неестественно вывернутую руку покойника. Сторожившая тут гнилостно-зелёная змея заметалась встревоженно, костяные пальцы задёргались - но нарушителя покоя они так и не обнаружили. А Ридд с ухмылкой подвинул к себе потускневший кинжал - почти такой же, как у Меаны.
   - Если б всё так просто и дальше оказалось, - выдохнул он с облегчением, когда первая добыча оказалась заключена в кожаный чехол.
   Но дальше оказалось несколько э-э... не так просто. Ридд уже проклинал тот день и тот час, когда полез в эти светом проклятые катакомбы - балансировать на одной ноге меж двух скелетов и пытаться клещами вытащить над собой глубоко засевший в каменной колонне арбалетный болт оказалось совсем, совсем непросто, доложу я вам!
   Царапанье и шорох со стороны Меаны прекратилось, и из-за груды каких-то белых камней показалась её припорошенная пылью мордашка. Но Ридд и не подумал встревожиться - эльфка просто-таки лучилась довольством и даже счастьем.
   - Гномий арбалет, семизарядный! - торжественным шёпотом заявила она и продемонстрировала что-то несуразно-разлапистое, краями втиснутое в кожаные чехлы.
   Во какие дела... Ридд никогда не слыхал ни о чём подобном, но возмущаться, понятное дело, не стал. Его добыча оказалась скромнее - кинжал и три арбалетных болта. А сам он стоял возле груды скелетов, даже в посмертии не возжелавших разжать стиснутые не глотках врагов ладони, и сосредоточенно размышлял - удастся ли вытащить вон то неистово полыхнувшее навстречу копейное навершие? И не вцепятся ли разобиженные мертвяки в него самого?
   Эльфка уже лежала возле следов другой чудовищной гекатомбы и, прикусив губку от усердия, извлекала оттуда примеченную Риддом секиру. Боевая, двухлезвийная, гномья - в ближнем бою страшнее оружия, пожалуй, и нет... наблюдать за эльфкой оказалось одно удовольствие - она проворно распутала что могла, а освободившемуся и жадно зашарившему по сторонам проклятью подсунула подобранный череп. Остроумно... сбитое с толку чародейство утащило свою добычу и принялось жадно обгладывать и без того мёртвую кость - и тут-то торжествующая Меана клещами утянула оставленное без присмотра оружие.
   - Помоги, одной рукой не удерживаю!
   И поспешивший на помощь парень без лишних слов заключил строптиво подрагивавшее оружие в чехлы.
   - Теперь ты мне, - заметил он и вернулся к своей находке.
   Теперь, в четыре руки, дело пошло живее. И через несколько минут торжествующая эльфка обрадованно закивала головой - навершие гномьего копья оказалось превыше всяких похвал. И пока Ридд возился с ещё одним найденным арбалетным болтом, Меана на цыпочках ускользнула за условно названное тронным возвышение.
   Появилась она оттуда нескоро, и вся какая-то грустная.
   - Я там расчистила что могла, мастер Ридд. Гробница, саркофаг - но такой, что страшно и тревожить. Ощущение такое, будто тронь - и свод рухнет.
   Ого! Ридд наконец справился с последней находкой и кое-как размазал по лицу смешанный с пылью пот. А вот непрост он, хлебушек расхитителей гробниц...
   Он стоял и стоял, не в силах отвести глаз и унять дрожь в коленях. Ещё никогда подобная картина не встречалась его взгляду - да что там, не фигурировала даже в самых смелых мечтах! Ибо перед ним на крышке саркофага виднелись высеченные в камне скрещенные молот и секира - знак одного из древних подземных королей. И такой силой даже сейчас веяло от гробницы, что на голове сами собой шевелились грязные, пропотелые волосы.
   - Рискнём? - еле слышно выдохнула не менее парня впечатлённая эльфка. Она вцепилась в парня как в единственную надёжную сейчас защиту и словно в ознобе вся тряслась не мелкой, а очень даже крупной дрожью.
   - Такие находки бывают только раз в жизни, - Ридд опомнился и деловито обошёл богато украшенный затейливой каменной резьбой пьедестал, а потом только покачал головой. - И попробуй докажи мне, что она случайна сейчас, на пороге смутных времён...
   Меана мелко закивала и суетливо бросилась помогать. Тихо переругиваясь, они вдвоём расчистили шов под крышкой, из-под которого в щели сочился ослепительный свет. Но когда они попытались приподнять её, оказалось, что это им не под силу.
   - Смени Питта, если всё спокойно. Его медвежья сила сейчас будет очень кстати, - Ридд оставил эти безнадёжные попытки и пожал плечами.
   Легконогая эльфка бесшумно умчалась прочь, на ходу безо всякого успеха выдирая из словно потускневших прядей паутину и сор. А Ридд положил ладони на еле заметно гудящий от сокрытой мощи камень и с горечью думал, что при живом короле в подземной крепости навряд ли смогли произойти всякие безобразия. Уж этот был из настоящих, матёрых - не то что некоторые самозванцы из числа земных монархов...
   - Внизу уже всё бурлит, но пока к нам не подымается, - Питт вынырнул из-за тронного возвышения, беспечно шагая по хрустящему мусором полу, и остановился в изумлении. - Ничего себе! Я думал, та остроухая пошутила... командуй, Ридд.
   Кое-как удалось вбить в щель клин и завести туда кусок троса. Сержант взабрался на пару стороживших у изголовья искусно высеченных каменных медведей и вот так, широко раздвинув ноги, поплевал на ладони и ухватился за уже завязанные петли.
   Со звоном натянулся трос из лучших волокон, пропитанный льняным маслом и заклятьями так, что едва не светился. Напряглись могучие мускулы парня, уже выбрав слабину на себя. В левом медведе что-то захрустело, но всё же зверь даже в каменной ипостаси не подкачал - крышка саркофага шевельнулась, чуть приподнялась, и Ридд быстро сунул в расширившуюся щель осколки камня.
   - Передохни. Я почищу немного, а то ноги колдовством попечёшь, - буркнул он горой нависавшему над ним сержанту, и принялся кропотливо удалять так и полезшие наружу едкие испарения.
   Пока Питт отдувался, парень успел обойти вокруг саркофага несколько раз, вновь и вновь придирчиво расчищая видные только ему места. С магией шутки плохи. Но если она круто замешана на старом проклятии, да ещё и на большой крови, то и вовсе осторожничать следует... и всё же, слепая, лишённая направляющей силы стихия не сумела навредить сыну простой деревенской ведьмы и родовитого вельможи. Ридд безбоязненно растирал её меж ладоней, отщипывая понемногу обжигающее кожу гнилостное сияние, а затем брезгливо стряхивал в сторону - и тогда Питт наверху принимался громче ворчать.
   - Давай ещё чуть... ещё, - Ридд подложил ещё несколько осколков, вновь всё пристально осмотрел и едва не вынюхал.
   С висков и кончика носа уже лил пот ручьём, но ведь никто и не обещал, что будет просто! Спасибо хоть, что вон те два медведя, задуманные как хранители покоя древнего короля, не ожили. То ли испортились со временем, то ли истощилась напитавшая их магия...
   - Теперь сдвигай в сторону, но будь готов в любой миг бросить всё и отпрыгнуть. Мне твоя задница дороже любых сокровищ.
   Питт с самой гнусной ухмылочкой, каковую только и мог изобразить, заметил в ответ, чтоб кое-кто лучше эльфячьими попками интересовался, и снова ухватился за трос. Наверное, в роду у этого здоровяка таки имелись те самые исполины прошлого, которые некогда весь мир на плечах держали - с одним молодецким ыыых! неподъёмная каменная крышка разом отъехала в сторону.
   - Нет, темнота и всё, - ответил даже и не подумавший отпрыгнуть Питт со своей высоты и осторожно размял руки.
   В самом деле, внутри саркофага вместо ожидавшегося скелета той или иной степени упокоенности обнаружилась пустота и темнота. Но и не та пустота, при виде которой сердце парня разочарованно сжалось.
   Внутренность каменного саркофага оказалась лишь входом куда-то вниз, в непроглядную черноту.
  
  
   Глава 11. Под горой
  
   - Матушка моя, вы не поведаете мне, отчего у моего кузнеца глаза такие же круглые и большие, как монета в пять цехинов? - барон Шарто улыбнулся в последний раз мигнувшему меж деревьями солнцу и обернулся с балкона в будуар матери.
   День выдался - и врагу не пожелаешь! Как только троица авантюристов покинула замок, наутро вдруг стали наваливаться словно сами собою какие-то мелкие, но тем не менее совершенно неотложные неприятности. И не привыкший откладывать дела на завтра барон сам не заметил, как оказался втянут в такую круговерть забот и хлопот, что до вечера так и не выбрался за пределы замка. Не раз и не два хотелось взвыть с досады и послать все эти треволнения туда, где им и было самое место (не при детях будь сказано) вместе с врагом рода человеческого, не иначе как самолично организовавшим барону всемерные пакости. Но вечер всё же милосердно избавил его от суеты - в тот час, когда уже хотелось кого-нибудь маленько пришибить, вдруг оказалось, что все дела наконец сделаны...
   - Не сейчас, сын мой, потерпите. Всё, можно входить, - матушка с утра шушукалась и пререкалась с кузнецом, едва не согрешив в конце концов гневом и не отправив того на конюшни для порки.
   А потом весь день провела в своём будуаре, запершись изнутри, что само по себе было делом неслыханным! И лишь сейчас, когда солнце уже почти село, а небо приобрело ту глубокую синеву, неумолимо напоминавшую о приближении ночи, впустила полноправного барона в свои покои... но выгнала на балкон, а свою таинственную работу свернула и накрыла холстиной.
   Одаривая мать дежурным поцелуем в щёку, молодой дворянин с удивлением обнаружил, что от госпожи баронессы просто-таки неприлично несёт железной окалиной и льняным маслом - запахами, куда более приличествующими оружейнику или кузнецу. Но поперхнувшись изумлением и осуждающе покачав головой, сын всё же не стал высказывать своего неодобрения и вполне резонно предположил, что раз матушке хочется сделать некий сюрприз - пусть её. Он ногой подвинул к себе низенькое мягкое кресло без спинки и наконец-то сегодня сел... ох, как же порой мало надо для счастья!
   - Сын мой, я вижу - вы сегодня весь день тоже по хозяйству хлопотали? Похвально, весьма похвально.
   Поскольку пространные рассуждения о предосудительных нравах и безделии нынешней молодёжи оказывались одной из любимых тем госпожи баронессы, на которые она могла распространяться (если не сказать ворчать) сутками напролёт, то не на шутку встревожившийся по сему поводу сын предпринял отчаянные усилия, чтобы сменить тему.
   - Маменька, а вы не забыли, что завтра у вас почтовый день?
   Баронесса куда больше любила чесать со служанками или дочерью язычком, безжалостно перемывая косточки кому попадётся (не забывая и хозяйские хлопоты), потому на лицо её выплыло несколько э-э... кислое выражение. Писать письма такая морока! Гораздо труднее, чем вышивать эльфийским крестиком или даже делать угольным карандашом наброски в этюднике. То неправильные глаголы не спрягаются так, как надо, то приходится лезть в словарь, а то, к тайному своему стыду, и вовсе менять фразы, обходя скользкие места.
   - И что, сын мой? - с нескрываемым подозрением поинтересовалась госпожа баронесса, устраиваясь поудобнее в своём любимом кресле. Но даже в этом мягком и удобном сооружении она возвышалась прямо и несокрушимо, словно на троне. И барон Шарто вдруг поймал себя на мысли, что и в аду маменька будет сидеть на раскалённой сковороде так же чинно - и при том хохотать в морды обескураженным её выдержкой демонам...
   - Мне нужно от вас, матушка, послание. Особое и необычное послание. Нечто очень важное или даже полезное, что следовало бы узнать нашему соседу-чернокнижнику - но чтобы обязательно последовал ответ.
   Формально владение колдуном соседними землями выглядело целиком законным - за некие уже забывшиеся за давностью лет заслуги их ему пожаловал кто-то из августейших повелителей королевства. И даже в баронстве Шарто он дважды появлялся на памяти барона - первый раз чтобы удостовериться лично и пресечь слухи, будто отец отошёл не просто так, а с помощью... А второй раз на церемонии законного вступления в баронский титул уже сына. Но, те оба раза вспоминать что-то не хотелось - чернокнижник и впрямь оказался неприятным типом.
   - Что ж, это устроить не так трудно, сын мой, - матушка размышляла недолго и наконец подняла взгляд. - Тот проходимец Ридд как-то обмолвился, что последнее время в подземных сооружениях на ваших землях возросло количество... не к ночи будь помянутых.
   Барон понимающе и благодарно кивнул - озабоченность или даже просьба о совете в таком деле выглядели бы очень даже естественно. И если послать с письмом Ридда, то как гонец он будет неприкосновенным. А там уж его забота, сумеет ли он договориться с чёрным магом об учёбе. Главное, что потом к самому барону Шарто или обретавшимся на его землях волшебникам претензий не будет ни малейших!
   - Вы просто кладезь премудрости, маменька - что б я без вас делал? - барон наполовину в шутку, наполовину всерьёз, сидя изобразил весьма любезный поклон, чем немало потешил баронессу, выполнявшую требования этикета куда ревностнее, нежели молитвы и посты в Храмах.
   Через раскрытую балконную дверь в полутёмный уже будуар влетел трепещущий живой огонёк. Маленькая феечка приветливо помахала хозяевам крохотным золотым ведёрком, а затем устремилась к подсвечнику. Раз, другой она атаковала навершие свечи, ударяясь о него в маленькой ярости - пока с сизым дымком та наконец не занялась. А малышка с любопытством обследовала пустые чарки на столике и с нескрываемым разочарованием упорхнула прочь.
   - Но и вы можете помочь мне, сын мой...
   Баронесса долго смотрела в золотистый огонёк свечи - так долго, что в недвижном воздухе тот постепенно осознал всё величие направленного на него взгляда и замер по стойке смирно крохотным светящимся часовым. Но когда она перевела задумчивый взгляд на сына, тот к стыду своему осознал, что его тоже так и подмывало выстроиться в один ряд и одну шеренгу. Однако матушка продолжила свои слова тихо, едва слышно.
   - Когда всё будет сделано и всё закончено - я больше не желаю даже слышать об одном молодом проходимце.
   Казалось, мир пошатнулся и неслышно дал крен, когда до барона дошёл смысл этих слов - а особенно что за ними крылось. Не хотелось, не хотелось быть неблагодарным - но маменька, как обычно, права. Если этот Ридд всё сделает как надо, то отблагодарить его будет просто нечем. В том смысле, что вряд ли в подлунном мире найдётся нечто достойное.
   - Мудрая мысль, матушка. Я... подумаю, - и всё же, барон не сумел выдержать устремлённый на него взгляд сейчас бездонно-чёрных глаз матери. Отвернулся, молча проклиная себя за мерзость и малодушие...
  
   Шаги хрустели мусором под подошвами, отдаваясь отчего-то каждым лишним звуком прямо в сердце. В кромешной тьме, глубоко в подземельях проклятой гномьей крепости. И всё же где то впереди, в почти непередаваемом далеке, слабо замерцал огонёк - то эльфка вынула пузырёк с задремавшей от безделья цветочной феечкой и потрясла его, пробуждая лентяйку к бодроствованию.
   И к свету.
   Ридд шагал, обливаясь потом и едкими страхами. слева и справа проплывали услужливо подсвеченные груды скелетов, и оттого казалось, что каждый из них злобно щерился вослед.
   Остановись, смертный... пади ниц!
   Но парень тащил в обеих руках увязанную добычу, а свет разгорался навстречу, приближался - пока не оказался совсем рядом.
   - Они уже подымаются, - будничным голосом отозвалась Меана, которая сидя на краю лестницы беспечно болтала ногами.
   Ридд сгрузил в одну кучу всю добычу и вытребовал у эльфки верёвку - где-то в её ношу он клал на всякий случай небольшую бухточку. И пока она извлекала ту, по своей неискоренимой женской безалаберности засунутую на самое дно, он в нескольких словах посвятил Меану в подробности.
   - Значит, вход вниз? И оттуда прямо тянет чем-то очень мощным? - в сомнении эльфка почесала запылённый носик и покачала головой. - Ох, не просто так боги подсунули нам такое богатство...
   Парень тем временем немного отдышался, обновил на себе выдохшийся ведьминский наговор ночного зрения и ласково потрепал перворождённую по спутавшимся волосам.
   - Мы быстро. Если что не так, бросаем и уходим - жизнь дороже. А ты не расслабляйся, впереди толпы нежити вполне могут идти разведчики.
   Эльфка резво подхватилась на ноги, испуганно таращась на темноту внизу, откуда постепенно нарастал неумолчный шорох. Но Ридд уже мчался обратно и на ходу осторожно освобождал заботливо уложенную виток к витку бухту троса. В самом деле, поспешать надо...
   - Держи, я спускаюсь.
   Питт величественно кивнул, постепенно вытравливая трос с болтающимся внизу, привязанным за пояс парнем. Наспех сделанная петля больно врезалась в подмышки, и Ридд глухо ругался сквозь зубы. Но не столько от боли, сколько от того, что вблизи от давно покойного короля отказывало всякое колдовство - и оставалось полагаться только на удачу.
   Впрочем, снизу полыхнуло голубым светом, так похожим на отблески дневного неба, что парень поначалу даже протёр глаза. Нет, в самом деле... вертикальный тоннель оказался коротким, зато из вырубленного вбок прохода, который стерегли опять же два медведя - но уже вставшие грозно на дыбы - лился довольно яркий свет.
   - Питт, вытрави ещё чуть!
   Ридд заворочался, пытаясь наощупь определисть, что же там под ногами и не провалится ли дно - уж гномы хитромудростью своих ловушек давно снискали у него должное уважение. Но он упрямо отводил глаза от зрелища в проходе, словно боясь даже и посмотреть туда. Подумав, парень даже вытащил свой эльфийский светлячок, легонько потряс его, и при свете пробудившейся феечки осторожно перевёл сорванное от волнения дыхание.
   И всё же, он решился и даже осторожно, затаив вздох, на цыпочках прокрался меж стражей, отчётливо ощущая на себе их холодное внимнание.
   - Не хотел бы я знать причину вашего спокойствия...
   Стиснутая на рукояти с дракончиком ладонь уже занемела почти до судорог, но Ридд ясно отдавал себе отчёт, что если эти каменные зверики оживут, то против них волшебная шпага это так, что дамская булавка.
   Несколько шагов вывели парня в небольшой подземный зал. По сторонам... да много чего было там, по сторонам. И всё же, взгляд прикипел к простому каменному трону, на котором гордо восседал невысокий широкоплечий скелет. Но даже не сам древний король, на котором истлели когда-то богато изукрашенные доспехи, притягивал взгляд. Меж скрещенный перед собой рук даже сейчас, бездну лет спустя, древний монарх держал меч.
   Но зато какой! От одного только взгляда на это чудо Ридд с неудовольствием отметил, как против воли начало останавливаться сердце. Прямой и длинный клинок, сужавшийся к острию, полыхал голубым огнём, переливался и сиял, бросая вокруг бешеные сполохи. Для невысокого короля он был идеальных пропорций двуручным мечом, верой и правдой служившим при жизни...
   - Почёт и слава тебе, повелитель подземных недр! - парень не погнушался стать на одно колено перед одними лишь бренными останками былого величия и даже преклонил голову, отдавая последние, наверное, почести подгорному королю. И лишь потом из пересохших от волнения губ вырвались страстные слова.
   - Тьма снова поднимает голову, великий король! Она грозит затопить собою наш маленький мир. С восхода, с полудня и с заката грызут нас её волны и вот-вот затопят...
   Король молчал, великий даже в своей незавидной посмертной оболочке. И всё же, Ридд готов был поклясться, что слова его услышаны. Пусть не здесь и не сейчас, но они долетели до нужных ушей и сердец - и раскрыли их навстречу дерзкому пришельцу.
   - Нам нужен твой меч, король. Клянусь посмертием своей души - не на продажу и не для бесцельного висения на стене. Не обагрится он и кровью невинных, - голос парня окреп, и странно отзывался гулким эхом в этой крохотной подземной гробнице. - Меня послал сюда барон, единственная оставшаяся в этих краях власть и надежда - ему я и отнесу твой клинок. Он сильный воин и храбрый человек... но даже и не это главное...
   В глазах навеки уснувшего короля мерцание уже не мерещилось Ридду - оно усилилось, окрепло, и теперь из бездонных провалов глазниц на парня уставились два розоватых звериных огонька. А затем этот обтянутый полупрозрачным, пожелтевшим от времени и сухо шелестящим пергаментом скелет тихо затрясся, вздымая облачка невесомой пыли.
   И как Ридд ни щипал себя, сколь усердно ни протирал глаза, но всё же приходилось признать - древний король смеялся. А когда раскрылись бесплотные губы и из них зазвучал шелестящий голос, промокшие насквозь волосы парня зашевелились сами собою, словно ледяные змеи.
   - Долго же я ждал тебя! - слова общего языка звучали очень странно, едва узнаваемо - но Ридд понимал их!
   - Этот клинок был выкован из застывшего дыхания ледяной змеи, когда она пыталась ужалить само небо. Тогда мой прадед бился вместе с твоими пращурами, едва променявшими шерсть собственную на шкуры зверей, и вооружёнными каменными молотами. Из-за наших плеч метко разили стрелами эльфы - и мы вместе всё же превозмогли древних демонов...
   Настолько велика оказалась сила этого голоса, что парень почти воочию увидал те великие и страшные времена. Когда горы тряслись в ужасе, а небо то и дело рушилось на землю, погребая под собой и правых и виноватых. Горячая кровь живых причудливо мешалась с огненной сущностью и ледяным сиянием демонов - но никто не хотел уступать. И тогда на тайном совещании глубоко в закатных лесах было принято решение выковать волшебный меч, но уже использовать на этот раз и силу Древних, обратить её против своих хозяев.
   В последней битве, когда решалось, кому владеть этим миром, а кому отправиться в скитания, прадед короля, многосильный Орри-яростный, отрубил лапу непобедимому дотоле огненному ужасу бездн и тем склонил благосклонность богов в нашу пользу. Потом... много чего было потом.
   - Так знай же, на этом клинке лежит руна безвременья, Риддерик из рода Фернандо! Этот меч бессмертен, как сами боги. Предсказано было, что в трудный час он вновь объявится во всём своём блеске - и опять поможет живым...
   Костяные пальцы шевельнулись. Медленно, сначала неохотно, они разжались - и неистово блиставший клинок величественно выпал из ладоней древнего короля гномов.
   Ридд сжался и мысленно уже представил, как тут ему и настанет последний час. Но древний меч не причинил вреда почтительно подхватившим его рукам и их владельцу. Лишь заблистал как-то иначе, словно вздохнул с облегчением, что наконец-то окончено невыносимое безделье. А перень бережно провёл пальцами по обжигавшем холодом клинку, смахивая клочья паутины (вот же, даже такой клинок этим восьмилапым не указ!) и вновь поднял голову на последнего гнома.
   - Спасибо, король - твой дар и напутствие воистину щедры.
   Но костяная рука предупреждающе возделась с колен и величественно указала куда-то в угол. И в самом деле, в голубом мерцании клинка там что-то блеснуло меж каменных ларцов. Ридд не заставил короля долго ждать, и вскоре в его ладони обнаружилось нечто, сплошь заросшее грязью и пылью, но наощупь до жути похожее на костегрызку.
   И тут его снова - уже который раз за этот день - обдало жаром. Ибо по уже укрепившейся привычке вытирать всё о себя, о не пачкающийся эльфский плащ, Ридд провёл несколько раз ободом по ткани, и в руке его зажглась хрустальная радуга.
   - Эта корона некогда была сделана эльфами в знак дружбы меж лесным и подгорным народом...
   И снова перед парнем словно распахнулось окно в прошлое. Однако на этот раз разворачивавшиеся картины понравились ему куда больше - теперь старый гном силой своего величия показывал мир. Строились прекрасные замки и города, возводились мосты, а в школах непоседливые мальцы осваивали ремёсла. Вон ставшие в круг мастера леса дружно закончили что-то напевать - и лысая доселе, как колено, каменная гора неспешно оделась зелёной курчавостью весеннего леса.
   - Негоже ей тут валяться... а мне она уже не нужна. Кстати, дай осмотреть твой клинок.
   Ридд поспешил сунуть корону за пазуху и осторожно вложил в костяные пальцы трость. Дракон пыхнул искрами, но вовсе не злобно, уж парень то видел. И в сиянии голубого меча медленно развернул крылья.
   - Да, отменная работа гоблинских мастеров. Мы, гномы, почитали их своими лучшими учениками - но ушастые зелёные коротышки всё ж предпочли кривую дорожку. А потом и вовсе забыли древнюю науку прекрасного, - король печально склонил голову.
   Долго, казалось, целую вечность молчал он, но потом всё же спрятал серую сталь в посох и щелчком костяного пальца по драконьей мордашке отправил того опять в ленивый сон.
   - В другое время я оставил бы его себе взамен... но коль скоро это клинок твоего отца и принадлежит тебе по праву - ладно! Не стану лишний раз подтверждать пословицу насчёт того, что бородатые гномы всё сплошь скряги и скупердяи, - с этими словами король разжал пальцы и позволил посоху упать обратно в ладонь трепетавшего от волнения Ридда.
   Голос давно умершего великого гнома внезапно окреп, загремел так, что Ридд невольно подтянулся. Вот уж взаправду король, настоящий и великий - уж если отец всех кузнецов позволил душе того на миг отлучиться из залов вечных пиров и взглянуть в прежде родной мир...
   - А теперь прощай, Риддерик из рода Фернандо - и сделай, что должно!
   Огоньки в глазницах сидящей на троне тени бывшего монарха погасли внезапно, словно кто-то задул внутри трепетавшую свечу. И теперь перед парнем вновь остался лишь древний скелет, кое-где обёрнутый истлевшими лохмотьями. Чуть косо облокотившись на каменную спинку, он опустил усталые костяные руки на такие же колени и замер, холодный и безучастный ко всему.
   - Прощай же, король гномов! Ты был великим при жизни и остался таковым после неё, - Ридд почтительно склонил голову перед напоминанием о тленности всего живого, внушавшим уважение даже сейчас, и лихорадочно принялся распихивать по кожаным мешкам свою здешнюю добычу...
   - Ну что там? - нетерпеливо спросил Питт, одним рывком выдернув снизу приятеля, всего странного и в задумчивости.
   - Благословил, - невпопад ответил Ридд своим думам и только здесь, наверху, окончательно пришёл в себя. - Что там Меана верещит?
   Потому что со стороны оставленной стеречь вход эльфки доносился не голос её, не крики, а именно самое что ни есть нечеловеческое верещание.
   - А, развлекается, - добродушно усмехнулся Питт, сматывая на локоть трос. - Эти мертвяки тоже воюют по науке - лазутчиков вперёд выслали.
   Но Ридд хоть и озаботился положением уже ввязавшейся в бой перворождённой, напоследок сделал ещё одно дело. Проворно выбил он из-под перекошенной вбок крышки камни, Питт поднажал - и с гулким каменным грохотом тяжеленная плита вернулась на место, обдав друзей облаком мельчайшей пыли.
   - Всё, кажется. Ну, а теперь то, что ты любишь, Питт? Сладкое!
   Сержант весело осклабился, и странно оказалось видеть на его больше похожем на грязную маску лице белозубую улыбку. Наподдать порождениям тьмы? Ну, к такому хорошего солдата принуждать не надо... парни бегом, старательно огибая подозрительные участки, вернулись к центру залы. Ридд тащил на себе снаряжение и добычу, зато Питт ограничился переноской одного лишь поднятого над головой фонаря. И вот в этом ярком свете они увидали перед собой воистину удивительное зрелище.
   Вся эта отнюдь не мышиная возня подняла тучу пыли. И в середине её с полыхающим в левой ладони эльфийским светлячком свой извращённый танец стремительно выводила проворная и гибкая фигурка. Вот снизу буквально вылетел карабкавшийся на четвереньках скелет - но эльфка увернулась и, уже пропуская бестолково размащивающего костями мертвеца мимо себя, на противоходе с треском разодрала его кинжалом. В розово-золотистой вспышке, окрасившей пыль в подобие мыльного пузыря, незадачливый лазутчик рассыпался на части и уже в таком виде улетел в темноту.
   - У тебя хорошо получается, сестра, - заметил Питт и, уже помахивая шипящей от ярости булавой, плечом отодвинул перворождённую в сторонку. - Дай теперь настоящему воину размяться чуток, леди Меана.
   Вовремя, вовремя подоспели главные силы! Ибо из осветившегося фонарём спуска наверх полезла уже целая толпа скелетов. Питт молодецки раскрутил своё оружие и врубился туда с таким треском, словно ураган ломал сухие деревья.
   - Полегче, экономь силы! - прикрикнул Ридд и принялся навешивать на себя остальную добычу. Мимолётно он покосился в темноту за дальней колонной, где из расселины в своде свисал кончик опущенной сюда верёвки. Не понадобилось, и ладно - но одна только мысль, что на самый крайний случай остаётся ещё один, запасной путь отхода, приятно согревала.
   Свой эльфийский светлячок он отдал эльфке и вот в таком виде, больше похожий на мальчишку-посыльного, бредущего за возвращаюшейся из похода по лавкам дамой, начал спускаться вслед за уже изрядно прорубившимся вниз сержантом. На работу того любо-дорого было посмотреть. Воистину как в сказке: налево махнул - улица, а направо - переулок. Да уж, у мертвяков сегодня оказался несчастливый день, потому как попасться под эту порхающую и гудящую молнию не рекомендовалось никому.
   - Слушайте, да это просто чудо! - Питт уже разметал в клочья передовой отряд и теперь на ходу поглядывал на своё оружие с тем видом, когда впервые влюбившийся парень таращится на предмет своего обожания.
   - Мой клинок в общем-то и не хуже! - эльфка запросто, рукавом утёрла грязную мордашку и как-то ловко, на бегу прижалась к Ридду. А в ухо ввинтился её лукавый шепоток: - Ну что там, в гробнице? Надеюсь, с тем трупяком не слишком драться пришлось?
   Ридд ухмыльнулся - возвышенное состояние после визита к древнему королю подгорного народа уже схлынуло.
   - Нет, дядя оказался просто душка. Сам отдал, ещё и поговорили немного...
   Спускавшийся впереди Питт даже оглянулся от удивления - однако на лице парня не было ни малейшей тени лукавства или шутки.
   - Похоже, бессмертные втихомолку помогают нам, - кивнула эльфка и попыталась перегрузить на себя часть ноши уже тяжело дышавшего парня.
   Но получив легонько по рукам, дуться не стала, лишь показала язычок и снова как ни в чём ни бывало заскользила рядом...
   - Ого! - Питт впереди перегнулся с очередного витка лестницы и указал вниз.
   Сердце Ридда как-то нехорошо трепыхнулось, когда он разглядел там целое море беспокойно шевелившихся костяков. Сообразили, стервецы, что на лестнице им ничего не светит... а ждать они вокруг могут долго, им-то есть-пить не надо.
   - Меана, проверь воду и раздели во все три фляги поровну, - парень не без облегчения сгрузил ношу у каменной стены, плавно загибавшейся вместе со ступенями вправо, и вновь принялся шептать над собой старое ведьминское заклятье ночного зрения. А потом протёр заслезившиеся от магии и пыли глаза и пристально всмотрелся в темноту.
   Ситуация сложилась тупиковая. Скелеты с перестуком топтались у нижних ступеней, не рискуя без толку соваться в узость - а перед ними стоял поигрывавший булавой крепкий вояка. Но попробуй только сойди вниз - быстро навалятся со всех сторон...
   Здесь чувствуется чья-то злая воля, мастер Ридд - они пришли не сами.
   "Да, у меня сложилось примерно такое же впечатление" - парень поморщился и с досады мысленно добавил пару-тройку словечек, строжайше запрещённых к произношению перед детьми и рафинированными мадамами. Дриада хохотнула, но в переливах её смеха чувствовалась озабоченность.
   - Питт, спустись чуть ниже и помаленьку круши паразитов - но на открытое пространство не выходи. Я попытаюсь найти старшего или кто он тут.
   Того не нужно было заставлять дважды. Как-то само собой сложилось, что Ридд выступал не только экспертом по делам подземным, но и незаметно стал командиром. А сержант усвоил крепко-напрепко, что лучше хоть какой-нибудь старшой, чем вообще никакого - ведь любое войско без командующего есть просто бестолковая орава вооружённого народа... напомнив тому, чтоб берёг силы и не рисковал, Ридд высунул из поклажи конец троса и в несколько движений сделал из него скользящую петлю.
   Заведя руки за спину, он старательно перекрутил опутанные тросом запястья и полуулёгся на ступени, вцепился пальцами в самодельные путы.
   - Меана, заливай в меня пузырёк номер три и пять, сверху глоток воды... и придержи потом, мне будет плохо.
   Глаза перворождённой сейчас больше всего напоминали взгляд белки, спрыгнувшей с дерева за грибочком и вместо него вдруг узревшей перед собой куницу. Эльфка нерешительно облизнула грязные губы и вздохнула, роясь в припасах.
   - Ладно, мастер Ридд - я надеюсь, ты знаешь, что делаешь, - Меана сковырнула пробки и, усевшись на грудь Ридда странно знакомым и весьма волнующим образом, ловко залила ему в рот обжигающе-горькую жидкость...
   Впечатление после судорожных глотков взбунтовавшегося горла показалось такое, словно Ридд проглотил живого ежа. На остатках соображения он ещё пригубил воды, захлёбываясь и кашляя, а потом всё тело скрутили судороги отказавшего разума... сколько он так провёл в смутной пробежке над краешком пропасти, парень не знал - но судя по предыдущим экспериментам, десяток-полтора ударов бешено заколотившегося сердца.
   - Уфф... всё, слезай и развязывай, - простонал Ридд, когда ясность сознания вновь вернулась к нему.
   Всё тело и конечности ныли так, словно он лично перетаскал на плечах мешки с купеческой барки или его долго и усердно колотил палкой враг рода человеческого. Ладони тряслись как у безнадёжного пьянчужки Вуппа с жуткого похмелья, а в живот воткнули раскалённый лом.
   Эльфка помогла парню встать на дрожавшие ноги и даже оказалась столь любезна, что первое время поддерживала его, прижавшись горячим упругим телом.
   И всё же, не зря Ридд отхлебнул той двойной дряни, наверняка если не убавившей ему жизни, то уж добавившей седых волос точно. Первое время перед взором всё плыло и расмывалось, но постепенно стало на свои места. Волшебные эликсиры, улёгшись на матушкино чародейство, оказали своё воистину страшное воздействие. Всё вокруг виднелось неестественно чётко и ярко, словно каждый предмет и каждое движение изливали резкий белый свет. Мерцали подёргивавшиеся в судорогах скелеты, молочной белизной отливал камень стен - парень сейчас видел всё, что хотел и даже больше.
   Ага, вон он, главный злыдень!
   - Питт, отойди назад и приготовься, - Ридд присел, не отводя взгляда от притаившегося в непроглядной, как тому казалось, темноте предводителя нежити. Наощупь он выбрал себе подходящего размера каменный осколок и хищно усмехнулся.
   - Меана, солнце моё, плесни на камень чуть той дряни из десятого пузырька.
   - Каменного яда с мышьяком? - уточнил девичий голос над ухом, и уже надёжно улёгшегося в ладони каменного снаряда что-то коснулось. - Готово.
   Парень резко подхватился, весь извернувшись как пружина. Миг - и камень вылетел из его руки словно раскрученный пращой. С лёгким гудением он устремился к цели. Вот предводитель мёртвого войска встрепенулся, поднял безглазый взор... но поздно, поздно!
   Импровизированный снаряд ударил мертвяка в плечо так, что тот покачнулся. В другое время на такой щелчок не стоило бы обращать и внимания, однако нескольких капель трудолюбиво выгнанного зелья хватило - полуистлевшие кости с болтавшимся на них ветхим плащом занялись призрачным пламенем.
   - Засекай, Питт! Грохнем его, и путь откроется!
   Мертвяк задёргался, засуетился, тщетно пытаясь сбить с себя эту жгучую заразу. Но тщетно, тщетно! Все зелья Ридд варил на совесть, иной раз завистью исходила даже Зинка-алхимичка. Однажды она втихомолку от благоверного и вовсе пыталась затащить парня в свою постель, чтоб под таким допросом выпытать пару-тройку рецептов - но как-то удалось отвертеться... эй, да что такое?
   Здоровенный в своих поцарапанных доспехах сержант медленно пятился назад с бессильно обвисшей в руке булавой, а в глазах его застыл ужас.
   - Всё пропало... это король мертвецов!
   Рядом сдавленно всхлипнула и тут же начала медленно оседать наземь эльфка. Ридд оторвал от сержанта удивлённый взгляд и подхватил её, затряс легонько, отчего у девицы лязгнули зубы - но всё равно глаза её закатились.
   Предводитель мертвецов наконец сорвал с плеч уже вовсю полыхавший плащ и величественно отбросил останки в сторону. Несколько не успевших вовремя порскнуть в стороны скелетов в свою очередь занялись от горевшей призрачным огнём тряпки - но похоже, их командира то нимало не озаботило. Он выпрямился и шагнул из укрытия весь целиком, громадный и грозный, и только сейчас одурманенный зельем Ридд почувствовал исходившие от того незримые тёмные волны. Они медленно обвивали, сжимались и душили, словно призрачные петли.
   Дыхание мрака... ах ты ж, паскуда! Не всё врут старые сказки, выходит? Ридд перехватил подсечкой не повиновавшееся тело эльфки, которое своевольно от отключившегося разума перворождённой пыталось трусливо удрать наверх. Повалил на ступени, прижал своим весом. А потом не раздумывая заехал кулаком поддых.
   - Ххэк! - из побледневших губ перворождённой выплеснулись остатки обеда, но парень не роптал. Сильно грязнее он от того не стал, зато девица замерла без движения и в полной отключке.
   Одним прыжком Ридд подскочил к неестественно бледному даже сквозь грязь Питту, отвесил одну звонкую оплеуху, другую. Бесполезно! Взгляд сержанта с тоскливым ужасом вцепился в приближавшегося мертвяка, перед которым из почтительности и страха расступалась нежить, а в глазах его уже отчётливо плескалось безумие.
   Миг-другой парень соображал, что тут можно сделать. В харю Питту заехать, что ли? Так ведь он сдуру и ответить может - да так, что мало не покажется...
   - Ага! - Ридд хлопнул себя по лбу и с лихорадочной поспешностью полез в свои припасы.
   Настой на душице и корешках валерианы это страшная смесь, доложу я вам, особенно если сделана на основе красного муската! Самого закоренелого и унылого меланхолика она способна превратить, пусть и ненадолго, в приплясывающего от избытка радости жизнелюба.
   С еле слышным чпок! отделилась и улетела во тьму пробочка, а Ридд уже заливал зелье в едва двигавшиеся губы сержанта. Ох пресвятой Динас, как же оно воняло! Теперь полсуток от Питта будет народ шарахаться, а цветочные феечки за несколько шагов и вовсе падать в обморок... в горле парня что-то протестующе напоследок булькнуло, но через несколько мгновений в глазах поселилось новое, какое-то иное выражение.
   - Сержант! Встать! - срывая голосовые связки, рявкнул Ридд тем ещё голосищем, которым в свою бытность папенька доводил до мокрого конфуза новобранцев.
   - Питт, дружище - какой на (censored) король мертвецов? Где ты у него корону видел? Ты что ж это, голуба, совсем (censored)лся? - голосище папеньки-барона зычно раскатывался по подземелью, одним только тоном предвещая оплошавшему солдату десять ударов по пяткам и потом ночь в ледяном карцере.
   Мертвяк, на голову более высокий остальных скелетов, уже почти подошёл к подножию каменной лестницы. На голове его красовался начищенный до блеска гномий шлем с рожками, а на плече виднелся устрашающих размеров двуручный меч - но вот указанного Риддом украшения там и в самом деле не наблюдалось.
   - Корона... какая корона? - губы сержанта двигались еле-еле, но в глазах мелькнуло осмысленное выражение.
   - Железная корона! С язычками огня вместо зубцов и черепом демона наверху - где? - заорал Ридд так, что уже чётко знал - в ближайшие несколько суток разговаривать ему придётся только шёпотом. Но сейчас главное - доораться до Питта. До настоящего Питта, сейчас захлёбывавшегося в навеянном дыханием мрака ужасе...
   - Нету короны, - сержант легонько вздрогнул от осознания своей промашки - за такие ошибки наверху иной раз можно было и головушкой поплатиться.
   - Это не король мертвецов, а всего лишь его слуга - а значит, его можно побить! - по правде говоря, Ридд далеко не был в том уверен. Но крепкий рубака, обдолбавшийся лошадиной дозой эликсира бесстрашия - это такая силища, что ему сейчас хоть бы и сам тёмный бог не указ. - Сержант, урой того мерзавца! Это приказ!
   И не успело эхо последних слов окончательно угаснуть в пустоте подземелий, как Питт уже шагнул вперёд, на ходу раскручивая булаву, а в другой руке зажигая эльфийский светлячок. Ну всё, теперь можно не волноваться - если этот сержант дорвался до своей любимой махаловки, демона лысого его остановишь! Скорее супостаты кончатся... ближние ряды бросившихся к расходившемуся вояке скелетов тот разметал просто играючись.
   Наверное, скелеты завывали бы от злости и ярости - но они того не умели. В какой-то неестественной тишине, разбавленной лишь тарахтением и скрипом костей, раздавались мерные удары - и каждый из них упокаивал по несколько мертвяков. Уже навсегда.
   Предводитель нежити заколебался, воздел руку в повелительном жесте. Повинуясь заключённой в ней злой силе, с пола поднимались всё новые и новые костяные бойцы - с тем, чтобы броситься в безнадёжный бой. Они уже просто напрыгивали стаями со всех сторон, и скрип их когтей и зубов по кожаной броне превратился в непрерывное зудение.
   Но и Питту, похоже, родная стихия немного прочистила мозги. Словно корабль по крошеву перемолотого весеннего льда, он в несколько ударов пробился к вожаку, и вот уже его блистающая булава столкнулась с мечом неупокоенного.
   На несколько мгновений Ридд ослеп от яростной белой вспышки - и ещё долго выковыривал из ушей громом ударивший по тем грохот. Смотреть вниз можно было лишь прищурившись. Словно демон грозы сошёлся в драке с прародителем огня - грохотало и полыхало там так, что ближайшие скелеты просто разлетались в пыль.
   Что ж, дела кое-как пошли... Ридд потрогал еле заметно бившуюся жилку на шее перворождённой и неодобрительно покачал головой. Ладно, пока Питт отвлёк тех страхолюдий на себя, можно и тут кой-чего предпринять. Поколебавшись, он залил в Меану глоток оставшегося от сержанта эликсира, и несколькими последними каплями натёр виски и запястья эльфки. Живи, милая, ну же!
   Губы его легонько коснулись пыльных уст перворождённой, а кончик языка чуть раздвинул их настойчивым исследующим движением. Ох демоны, какой же дрянью от них несёт! Но ресницы Меаны затрепетали, меж них сверкнула зелёная молния... понятное дело, левую щёку тут же обожгло пощёчиной.
   - Не смей, грязный ... ... ... - перевести, что там дальше она процедила, знаний их языка у Ридда откровенно не хватало. Хотя, в общем-то, примерно понятно и так? Мать-перемать и прочие семью семь в растудыть твою чудес света.
   - Хватит разлёживаться, радость моя, надо Питта выручать!
   Согласитесь, Ридд нашёл именно те единственные слова, которые только и сумели заставить эльфку приподняться, повиснув на плече парня, и даже оглядеться. Хватило запалу даже строптиво дёрнуться, отстраниться. Но тут же её откровенно повело.
   - И вновь ты в моих объятиях, красавица, - Ридд усадил Меану на ступени, быстро оглядел. Что ж, помирать или удрать уже не порывается, и то хлеб. - Сторожи добычу, горе ты моё остроухое!
   И подхватив свою трость, парень устало шагнул вниз. На ходу он пробудил к жизни затрепетавшего дракончика, и спустя несколько ступеней шпага с радостным шипением разрезаемого воздуха врубилась в ряды скелетов. Как ни вымотался Ридд, но его сил хватило, чтобы в несколько ударов расчистить путь и по крайней мере избавить ворочавшегося как медведь среди собак Питта от атак со спины.
   - Спасибо, - буркнул тот и уже всею силой навалился на своего главного противника.
   Король не король, а кто-то из лордов рангом пониже - сражался он отчаянно и умело. Однако не вельможе состязаться в бою с крепким бывалым сержантом! В несколько ударов Питт вышиб остатки смелости из заколебавшегося и даже отступившего на шаг костяка. А потом неожиданно ловко поднырнул под просвистевший над головой меч - и булава громом ударила в лишённое плоти плечо. Ещё и ещё раз - и спустя несколько мгновений здоровенный скелет рассыпался на неестественно светящиеся кости.
   Но едва сержант победно выпрямился и попытался отдышаться, как кости перед ним самым подлым образом сползлись, и из этого мерзкого шевеления вновь поднялся целый и невредимый мертвяк.
   "Да чтоб тебе!.." - парень за спиной Питта суетливо охлопал себя по карманам и развешанным под плащом припасам. Ага! Наклониться и сзади, меж широко расставленных ног приятеля коварно подбросить мертвяку костегрызку оказалось делом недолгим. И тот, в пылу сражения не приметив столь мелкую пакость, тут же влез в неё левой ногой. С душераздирающим хрустом лорд мёртвых затрясся, осел и вскоре разлетелся в мелкую труху.
   Незримое давление сразу исчезло, и покончивший с очередным мертвяком Ридд вдруг почувствовал, как с висков потекла холодная испарина.
   - Шо оно за хрень? Ничего не помню, - Питт с самым озадаченным видом тёр глаза и озирался вокруг.
   А посмотреть там было на что. Лишённые поддержки и направлявшей их воли, скелеты с грохотом оседали на каменный пол. Нескольких самых упрямых Ридд безжалостно изрубил, и наконец-то в подземелье наступила тишина.
   В дальний проход с тихим скулящим визгом удрала квага, ещё один костяк неуверенно зашевелился было, но тут же затих под придавившим его сапогом сержанта.
   - Это была славная битва, дружище! - Ридд устало вытер мокрое лицо и спрятал шпагу.
   - Битва при... эльфке? - настроение и даже шутливость возвращались к сержанту с неимоверной скоростью.
   Потому что на нижних ступенях каменной лестницы горделиво восседала Меана и с самым поощряющим видом улыбалась дравшимся ради её спасения парням. Стоило признать, означенные парни с самым неприкаянным видом переглянулись и жизнерадостно заржали. Мокрые, истерзанные, они дружески обнялись и поспешили припасть к ногам едва сдерживавшей нервный смех перворождённой.
   - Ладно, хватит дурака валять, пошли наверх, - просипел Ридд и принялся нагружать на своё измученное тело сумки и свёртки.
   - А никто тебя и не валяет, - с самым нахальным видом мурлыкнула Меана, когда Ридд и на этот раз избавил её от ноши. Ну, разве что к ней вернулся чуть потускневший, но ещё достаточно ярко сиявший фонарь.
   - Удивительно... да нет, сногсшибательно! За десятую часть таких дерзостей ты раньше кого угодно в клочья порвал бы, - ухмыльнулся Питт и безропотно подставил плечи под свою долю тяжестей. - Эй, а это что за оглобля?
   Ридд скромно прошептал, что то подарок гномьего короля барону Шарто. А сам, словно ему показалось мало тяжестей, прихватил ещё шлем и меч лорда мертвяков. Головной убор сохранился великолепно даже после знакомства с булавой Питта - похоже, его тоже изготовил не абы какой мастер подгорного народа. А двуручный меч хоть и иззубрился немного, но после хорошего кузнеца ещё неплохо послужил бы. Ну вот крепко вбито в людей военных, что оружие на поле боя бросать негоже!
   И вот так, нагруженные аж до ломоты в плечах, усталые, но непобеждённые, они и направились в обратный путь. Горячка боя и азарт поиска гномьих сокровищ схлынули, взамен навалилась усталость и боль от мелких царапин, но гордость победителей не превозмочь! Если бы ещё оставались силы, Ридд даже захрипел какую-нибудь подходящую по случаю песню - отчего-то он чувствовал, что на сегодня это очаровательное до жути подземелье исчерпало свои силы.
   А завтра... ну, до завтра ещё дожить надо. А там, пресветлый Динас даст день, а пресвятой Шамот и пищу.
  
  
   Глава 12. Из огня да в полымя
  
   - Меана, ты крашеная блондинка или натуральная дура?
   Этакое вырвавшееся в сердцах восклицание Ридда какую угодно женщину могло бы вывести из себя - причём, с весьма предсказуемыми последствиями. Но только не эту, данную и конкретно взятую эльфку. Меана обиженно покосилась в ответ этак исподлобья, а затем встряхнула короткой чёлкой и терпеливо повторила опять.
   - Ридд, это в самом деле так - у нас, avari, есть такой обычай. Когда nessima под сводами Вечного Леса называет свою wendi самыми нежными и милыми словечками, то... в общем, если сердце её хоть чуть сильнее начинает биться в ответ, она назначает ему испытание.
   Парень всего ожидал во исполнение того обещания объясниться. Увёрток и лукавства, даже встречных обвинений. Но такого? Согласитесь, женщины всех рас схожи в своём непостижимом умении с самым милым и непосредственным видом ставить мир с ног даже не на голову, а вообще на уши. Что пухлощёкая хоббитянка Стелла, что свои родные, человеческого роду-племени - одна маменька-ведьма чего стоила... а теперь, как выяснилось, ещё и перворождённые.
   Что, и я такая же?
   "Совершенно верно, милая, непредсказуемость твоих поступков частенько ставила меня в тупик" - парень некстати улыбнулся, приметив, как Меана строптиво дёрнула плечиком и продолжила гнуть свою линию.
   - И чем чаще бьётся сердце венди, тем сложнее она выбирает испытание своему избраннику.
   Ридд классически огрызнулся в том смысле, что теперь понимает - отчего у остроухих столь низкая рождаемость. И почему большая часть их головорезов как раз фемины - с глазами как у голодной кошки и злющие как демоны. Растранжирили своих парней на испытания... но эльфка не обиделась, а скорее опечалилась.
   - А разве у вас, хомо, не так? Рыцарь объявляет возлюбленную дамой сердца и отправляется за тридевять земель совершать деяния под названием подвиги!
   Вот ведь, и крыть-то особо нечем. Хотя...
   - Меана, счастье ты моё нечаянное - а интересовалась ли хоть раз, что то за подвиги? Убивать и грабить, жечь города и насиловать... а оставшаяся в замке леди с тоски тянет в постель смазливого пажа или проезжего сладкоголосого барда. Вон, великий король Фандор довоевался до того, что у его любимой стервы-Марго оказались сплошь чужие детишки.
   Эльфка, просияв на самые первые слова, затем с кислой мордашкой кивнула. Уж Ридд быстро сообразил, что предстоящие в королевстве перипетии с борьбой за трон и непременным мордобойством весьма неплохо затронут и находящиеся рядом земли эльфов. Что здешние, на восточном полудне, что закатные, что полночные. Потому парень, по пути сюда завернув в волшебную рощу чуть передохнуть, попросил Меану по-быстрому передать ярлу Иллидару это сногсшибательное известие о более чем сомнительных правах обоих принцев на престол. Пусть подумает и примет меры...
   - Ну хорошо, ваши обычаи кажутся странными - наверняка как и наши вам. Но общее-то несомненно? А как ты сам ухаживал за девушками?
   Ридд, отхлёбывавший из фляги воды, едва не поперхнулся. Что? Ухаживать за этими вертихвостками, так и норовящими променять нас за пару монет или новое платье? Почитающими за высшее счастье сперва помучить вдоволь, а потом и вовсе разбить сердце? Нет, увольте - если уж в одном месте совсем приспичило, лучше иметь дело с коллегами из Школы, ведь тамошние девицы предрассудками не обременены. Или заплатить за ночку профессионалке, не стремящейся опутать нежными цепями и хорошенько, до дна подоить твой кошель...
   - Я не дворянин, Меана, и их обычаи мне чужды. Я всего лишь незаконнорожденный бастард, и к тому же неисправимый циник, - в собственном голосе Ридд против всякого желания услышал боль.
   Эльфка в своём великолепном гневе так топнула каблучком, что завтра на этом месте наверняка появится ещё одна новая выбоина в булыжнике - и тогда прижимистым чинушам из ратуши волей-неволей придётся раскошелиться на ремонт ставшей совсем ухабистою мостовой.
   - Нет, незаконнорожденных детей не бывает! Тогда придётся признать и незаконных родителей, что ли? Неправда, Ридд - новая жизнь всегда законна, и даже желанна матушке-природе!
   Целеустремлённо шагавшая по ночной улице троица пусть весьма и настораживала своим видом ночную стражу, но особых безобразий не нарушала. Хотя и шумела при том так, что добропорядочным спящим обывателям наверняка приспичит навестить ночную вазу или по крайней мере, с досадливым сонным ворчанием перевернуться с боку на бок.
   Питт тащился позади шедшей впереди парочки, грызшейся в своё неописуемое удовольствие - и хохотал примерно так же восторженно, как когда две луны тому на весеннюю ярмарку приезжали лицедеи и ставили в балагане на площади давно полюбившуюся в народе "Альфа, Ромео и Джулия". Ах, как же венецийская красотка ловко обвела вокруг пальца недотёпу-Ромео и наставила ему ветвистые рога с цирюльником Альфой из се-Вильи!
   - Люди, вы просто прелесть что такое! Нет, не прекращайте, прошу вас...
   Разумеется, Меана не упустила случая огрызнуться - благо по-прежнему ношей была не обременена - рикошетом досталось и сержанту. Но тот хохотал так, что уже начал пошатываться, и вовсе не от тяжести ноши или усталости.
   - Чушь, леди Меана! На самом деле все мы люди, только немного по-разному выглядим - уж то в меня Ридд вколотил крепко и на совесть. А кем вы там себя считаете, хоть хоббитами, хоть эльфами - да хоть бы и зелёными человечками с Белль или Соль - то уже ваши личные тараканы. Может, вам просто по приколу!
   Бродячий философ, проповедующий всякую заумь, или даже умудрённый жизнью инок из обителей Храмов - все они почерпнули бы из этой реплики восторженного сержанта немало для себя интересного и поучительного. Потому и неудивительно, что Ридд через плечо вполголоса обьявил Питту выговор - нельзя так себя выдавать и выходить из образа туповатого солдафона.
   Круглолицая медно-золотистая Соль и нынче вырядившаяся белым серпиком Белль наверняка немало поудивлялись, когда сержант досадливо крякнул и признал, что и впрямь немного раскрылся...
   - И всё равно, Ридд - когда ты говорил мне слова, способные смутить разум и размягчить сердце даже мраморной статуи, разве то не было ухаживанием? - наивно поинтересовалась сбитая с толку эльфийская взломщица.
   Парень поправил на плече врезавшуюся лямку казавшейся уже почти чугунной ноши и со вздохом признался, что вовсе нет. Ведь ухаживание это целая система правил и традиций, лукавства и недомолвок. Даже немного есть от военной тактики осады неприступных крепостей... в смысле, сердец!
   - А я просто сказал, что думал. От души и безо всякого умысла, Меана.
   Эльфка на перекрёстке в задумчивости раз-другой переложила почти угасший фонарь из левой руки в правую и обратно, шёпотом подбирая контраргументы. И всё же вздохнула в конце концов, признавая своё полное тут непонимание.
   - Лишь тот, кто грезит нашим счастьем, нас оскорбляет безучастьем... - прошептали её губы.
   Ридд через плечо лениво поинтересовался у Питта, а помнит ли тот, чья это фраза?
   - Эльфячий поэт де Вега, из клана Лопе, - незамедлительно отозвался тот с просто неписуемой ухмылкой. - Из моей любимой "Кошка на соломе"...
   Девица от изумления едва не села прямо в уличную пыль и старательно протёрла глазищи, после чего самым внимательным образом осмотрела обоих парней. Согласитесь, однажды вдруг узнать, что какой-то громила-сержант и жулик рода людей не только знают творения почитающихся древними даже у народа перворождённых поэтов, но ещё и имеют в том свои пристрастия - то всё изрядная плюха общепризнанному высокомерию и эстетству эльфов, если не сказать снобизму.
   - Ну, а - быть или не быть? - это чьё? - на всякий случай усомнилась она.
   - Вот в чём вопрос, - охотно кивнул Питт и подошёл поближе. - Только, дурак он был, этот ваш Шейк из Пира! Надо было тому принцу кликнуть верных ребят из гвардии - вроде меня - и воздать всем сестрам по серьгам! А то в результате все померли, королевство ихнее осталось без присмотра, а это непорядок.
   Меана подозрительно покосилась на сержанта - не шутит ли тот? Но Питт добродушно и открыто улыбнулся в ответ, после чего продолжил тащить свою часть ноши...
   Если бы их милость барон Шарто не спал в эту ночь, а имел возможность подслушать разговор этой бесшабашной и усталой троицы, то вельможа немало тому позабавился бы. Матушка же его, многомудрая госпожа баронесса, вдобавок нашла бы ещё и массу поводов и даже причин крепко призадуматься да возобновить свои прежние подозрения и заодно пересмотреть кое-какие приоритеты. Но к счастью, хозяева замка и земель вокруг нынче крепко спали.
   И всё же, когда далеко за полночь повелителя разбудил красноглазый с недосыпу и по той причине немного злой солдат, барон едва не заехал тому спросонья в харю. Но потом опасливо отшатнувшийся служивый с лязгом почесался где-то под кольчугой и вымолвил известие, что под воротами-де стоят обещанные трое и уже всерьёз совещаются взять замок приступом - тут барон Шарто проснулся окончательно.
   - Камилла, пошевели-ка окорочками - а ну, лети стрелой и разбуди матушку! - уже спускаясь по лестнице, распорядился он. И сонная служанка, меленько покивав, с неприличной в её положении резвостью припустила по галерее к покоям баронессы...
   - Свои, ваша милость! - гаркнул в ночи уже потерявший терпение Питт, когда с привратной башни прибывших долго мытарили расспросами задушевными и по третьему разу потребовали осветить лица - но наконец прибыл барон.
   В башне затарахтел со звоном цепей ворот, лязгнул и содрогнулся подвесной мост - и наконец, нехотя принялся опускаться. Хотя замок и находился в центре неплохо защищённого внешней стеной города, однако на всякий случай его укрепления и стража содержались в порядке. Случаи-то, они разные бывают...
   Разговоры и охи-ахи затянулись едва не до утра. И то, грозились бы тянуться и ещё больше, но Ридд снова блеснул своими талантами.
   - Ваша милость - вы уверены, что о наших приключениях стоит подробно рассказывать в этом замке, да ещё и ночью? Мало вам того предупреждения, что мы едва ноги унесли, а кошмары будут преследовать нас ещё долго?
   Баронесса из своего кресла весьма резонно согласилась, что неразумно было бы поминать создания тьмы ночью, когда прадавнее зло за этими стенами властвует почти безраздельно.
   Ага! Я раскопала в твоих воспоминаниях - это из сказания об адской гончей, преследовавшей древний род Бэрриморов!
   Но сильнее слов служила доказательством правдивости рассказа о приключениях блиставшая на дубовом паркете груда гномьего оружия - а пуще всего изумительный голубой меч на коленях барона, ласкавший взоры и смущавший разум одновременно.
   - Значит, этот клинок выкован из дыхания ледяной змеи, когда та пыталась ужалить самоё небо... даже и легенд о тех старых временах мало уже осталось, а прошлое всё равно настигает нас и упрямо напоминает о себе, - сидящий барон любовно провёл пальцами по хищному лезвию, и по комнате заиграли нежные сполохи цвета небесной лазури.
   И лишь недрёманая баронесса из глубины своего кресла приметила, как от последних слов её сына троица с заговорщическим видом переглянулась, а эльфка устало пожала плечами. Наверное, и впрямь не цитата, а блестящая импровизация, пришедшая в восторженный ум человека благородного.
   - Быть посему! - с военной решительностью распорядился барон Шарто и хлопнул ладонью по колену. - Сейчас всем спать - нечего превращать ночь в военный совет. А завтра утром ты, мастер Ридд, повезёшь важное письмо...
   В нескольких словах и куда большем количестве недомолвок вельможа пояснил неприятно удивившемуся парню важность задуманного - ведь тёмный чародей наверняка сможет кое-что, напрочь запрещённое законами и правилами. Но и Ридд сумел несказанно изумить хозяев замка.
   - Вот эта головорезка, отменно замаскированная под обычную человеческую красотку, ближайшие ночи проведёт в спальне барона, охраняя вас от... что-то неспокойно мне, - парень поморщился от одной только мысли, что молодой барон вполне может и возжелать предъявить вполне мужские права, но решительно встряхнул головой. - Вам же, госпожа баронесса, будет просьба тонко организовать слухи и пересуды, чтоб каждый слуга и солдат догадывался лишь об очередном любовном увлечении господина.
   Ах, насколько же разными оказались направленные на него взгляды! Питт смотрел откровенно как на идиота, взгляд Меаны выражал нешуточную задумчивость. В глазах баронессы плескалась удивление пополам с согласием, зато взор самого барона так и лучился недоверием. Вот последний-то из участников немой сцены и решился в конце концов нарушить уже звенящую от напряжения тишину мёртвой сцены.
   - Кхм! Шуточки у тебя, право, мастер Ридд... тебе что-то известно?
   Парень дёрнул этак неопределённо плечом и с кривой ухмылкой сообщил, что одного убийцу уже перехватили. Но все ниточки оказались обрезаны - с той стороны тоже не дураки. И посему в ближайшее время стоит поберечься...
   - И присмотреться - наверняка таинственные недоброжелатели занервничают, заспешат и совершат хоть одну ошибочку. Дадут в руки хоть одну нить, за которую можно будет размотать весь змеиный клубок. Ваших людей, господин барон, я посвящать в тонкости не хочу - среди них наверняка найдутся соглядатаи. А мои действуют из потёмок, и в них я уверен.
   Барон Шарто медленно покивал, глядя куда-то внутрь себя - уж не настолько он был плохо осведомлён о нравах и слабостях человеческих. Да, имелись и у него верные людишки и хоббиты среди слуг хозяев сопредельных земель, за соответствующую мзду исправно сообщавшие о тамошних веяниях. Согласитесь, вполне резонно было бы предполагать наличие и в своём окружении лишних ушей и ртов.
   - Питт, дружище - а тебе лучше всего под неким предлогом всё время вертеться поблизости от их милости. Не совсем рядом, но в пределах зрения.
   Сержант понятливо усмехнулся и кивнул. Если вдруг что, то сразу и безжалостно...
   Собственно, это и было последним из заслуживающего внимания перед тем, как отчаянно позёвывающий Ридд послонялся по вновь погрузившемуся во мрак баронскому замку и по совету одной полоумной дриады в своей голове прикорнул в оранжерее - под какой-то волосатой и неприлично лохматой пальмой.
   "Нефропелис широколистный бархатный, говоришь? Запомним"...
  
   - Всё понял, деда? Питт стережёт барона днём, эльфка охраняет ночью - и на них положиться можно. Так что, если кто ещё по душу барона придёт с худым, сразу не хватайте - присмотритесь и любой ценой следок от него к заказчикам вынюхайте.
   Ещё розовое утреннее солнце напрасно пялилось спросонья - заметить эту притаившуюся за углом конюшен парочку оно не сумело. Над притулившейся в углу замкового двора кузней уже вился первый дымок, там что-то позвякивало. А отстоявшие без происшествий ночную смену солдаты своим видом напоминали некачественно сделанных зомби. И это мирное утро так походило на другие такие же, что очень хотелось верить, будто так оно в самом деле и есть...
   Озабоченный и хмурый палач согласно кивнул, а потом заметил, что есть у него одна хитрая идейка - пусть только мастер Ридд быстрее возвращается, и желательно живым. Всё ж о том чернокнижнике молва недобрая идёт.
   - Вернусь обязательно, но вот насчёт живым - не обещаю, - мрачно пошутил Ридд, который не выспался толком, а потому после завтрака легонько клевал носом.
   Проигнорировав вытаращенные в изумлении глаза палача, он пробормотал, что если удастся заручиться если не поддержкой колдуна, то хотя бы его нейтралитетом, то уже будет большое подспорье...
   С трескучим скрипом отворилась створка ворот, и заспанный конюший вывел наружу недовольно пофыркивавшего, уже осёдланного жеребца. Оглядевшись и не приметив Ридда, слуга озадаченно почесал лохматую голову с застрявшими в ней соломинками.
   - Ладно, деда, разбегаемся. И тереби дядюшку Флетчера, чтоб он свою босоногую агентуру по всему городу разослал и на медяки да посулы для них не скупился, - Ридд прощальным кивком отпустил тут же юркнувшего в неприметную дверцу палача и вышел из тени.
   Жеребец вороной масти с белой звёздочкой во лбу парню понравился. Хоть и косил лиловым глазом этак недовольно, прядал ушами - от будущего седока отчётливо веяло столь ненавистной тёмной магией - но зато красавец! Да и пока не буянил подобно остальным прочим собратьям. Уж Ридд на своих двоих дальние концы отмахивал не по своей прихоти...
   - Чтоб вы знали, мастер Ридд, - зачастил конюший, передавая поводья. - На спуске не позволяйте этому кровопивце галопом идти - засекается. Ноги длинноваты, да и понести от боли может.
   - А отчего кровопивец? - лениво поинтересовался парень и глянул на крыльцо дворца. Нет, письмо ещё не вынесли.
   Конюший сделал такую скорбную физиономию, что в иное время стоило бы позабавиться и даже посочувствовать бедняге, занятому столь непривычной работой, как думать. Вкратце же, если отбросить словечки, от которых вянут уши и цветы, смысл его речи свёлся к тому, что резвей вот этого жеребца на баронских конюшнях скакуна и не сыскать - однако своим кусачим норовом он всех так зае... гм, заездил, что надысь их милость после верховой прогулки по лугам крепко осерчали и едва не повелели этого демона в конской шкуре продать.
   Позволь мне попробовать, мастер Ридд!
   Парень покивал с самым высокомерным видом, едва не надувая от важности щёки - и на слугу то произвело просто неизгладимое впечатление. А затем Ридд, едва не расхохотавшись и тем не испортив впечатление, вполголоса вытребовал, чтоб конюший сбегал на кухни и принёс печёное яблоко, что тамошние повара готовили для их милости баронессы.
   - Да самое большое и горячее, прямо из печи! И накрой тряпицей, чтоб не видать...
   Нет, не городским увальням учить деревенского парнишку, как с лошадьми обращаться! "Сейчас будет тебе бесплатный цирк и балаган, милая" - пообещал Ридд, придерживая подальше от себя поводья и пока не предпринимая активных действий.
   Заинтригованный конюший обернулся быстро, и парень, пряча так и лезущую на лицо улыбку, вернул тому уздечку и повернулся спиной к жеребцу. Телом скрывая от коня свои действия, свободной рукой он нанизал на щепочку принесённое яблоко, а саму руку спрятал в рукав - с тем, чтобы всё походило на сжатый кулак. И потом, вернувшись к уже скалящему зубы жеребцу, сделал вид, будто потянулся той рукой погладить его по морде...
   Ох! Зубы клацнули с такой скоростью, что движение это едва не осталось незамеченным. А затем, залитый утренним солнцем двор огласил неистовый вопль оскорблённого в лучших чувствах жеребца. Замотав мордой и выплюнув обжёгшее пасть яблоко, конь заметался в полной панике.
   Да уж, теперь его демона лысого заставишь укусить кого! - восхищённая дриада хохотала так отчаянно, что Ридд всё же не сдержал улыбку.
   - Иди ко мне, малыш, иди, бедненький, - непритворно ласково запричитал Ридд, словно успокаивающая малыша мать. И, поймав поводья, мягко притянул морду ошалелого от боли и неожиданности коня.
   Уж как маменька-ведьма ухитрялась драть деревенским коням дурной зуб, обходясь без пут или удара колотушкой по голове - и даже клещей - малолетний Риддерик в своё время выучился во мгновение ока. Вот и сейчас, из пальцев мягко выплеснулась сила и поймала, поймала плачущего жеребца - да нет, не под уздцы! Лаской и только лаской... в несколько мягких прикосновений Ридд постепенно, неспешно унял боль, одновременно нашёптывая коню на ухо такие нежности, что возревновала бы даже Меана.
   Ага, а теперь он запомнил, что пришёл ты и спас от боли!
   "Точно" - мысленно ухмыльнулся Ридд и до тех пор гладил и успокаивал коня, пока по блестящей шкуре того перестала пробегать нервная дрожь.
   - Ну, теперь мы друзья?
   Жеребец вдумчиво ткнул мордой в шею, мягко дохнул тугим теплом, и какое-то странное чувство единения обернуло собою эту замершую парочку. Так они и стояли неподвижно, под восхищёнными взглядами сбежавшихся слуг и утреннего солнца, пока на крыльцо не вышел лично их милость барон Шарто.
   Конюший бросился господину в ноги, что-то принялся горячо шептать, с опаской и недоверием тыкая в Ридда пальцем. Дворянин сначала нахмурился, а затем расхохотался.
   - Ну, если поладили, так тому и быть, - он сделал жест ко мне, и Ридд осторожно приблизился, придерживая так и льнущего к нему чёрного жеребца. Потому что следом из дверей показался Питт, усердно изображавший, что вышел на двор просто так, почистить висевшее в зале на ковре оружие хозяина.
   - Пятьдесят золотых, и это демонское отродье твоё, - одновременно с этим в ладонь Ридда легло письмо. А также особая медная бляха, большая и начищенная, на которой под гербом баронов Шарто перекрещивались два почтовых рожка.
   Поскольку обнюхавший эти предметы конь счёл их откровенно несъедобными и брезгливо фыркнул, парень немедля спрятал послание. А сияющую медь прикрепил дополнительной застёжкой плаща. Всё! С этого мгновения он уже не просто человек, а гонец с официальным поручением. И любой дерзнувший покуситься на такого тем самым навлекал на себя гнев не только барона Шарто, но и всю тяжесть королевских законов - а ни с тем, ни с тем шутить не рекомендовалось никому.
   - Письмо предназначено волшебнику на востоке, - лаконично напомнил барон и привычно оттолкнул вздумавшую обнюхать и его конскую морду.
   К его удивлению, чёрный жеребец даже и не подумал цапнуть, как не преминул бы сделать в другой раз, лишь отвернулся и лениво махнул хвостом. А ухмыльнувшийся Ридд взглянул в синие глаза барона и заговорщически произнёс:
   - Сто золотых, и это моя последняя цена, ваша милость!
   Поскольку барон ошарашенно кивнул, полностью и напрочь сражённый невероятной логикой этого нахала, то парень добавил, что деньги передаст Питт, ему же отдать купчую. И, придерживая на локте свою трость, безо всякой показной лихости забрался в седло.
   - Дорогу, канальи!
   Двое сменившихся с дежурства в угловой башне солдат, сонных словно осенние мухи и тащившихся через двор в казармы, разом проснулись и порскнули в стороны, теряя своё железо. Ридд промчался меж них в уже открытые поутру ворота, и свежий ветер ласкал его лицо подобно умелой и страстной любовнице.
   А таки хороша она, жизнь!
  
   Еле слышно звякнула стеклянная ложечка о золотой край, и внутрь просыпалось... нет-нет, есть этакое не рекомендовалось никому в здравом уме. Потому что затаивший от осторожности дыхание человек всыпал в золотой тигель ещё толику тончайшего бурого порошка.
   - Примерно так, - он распрямился от заваленного всякой рухлядью стола и небрежно вытер ладони о свою шёлковую мантию вызывающе-чёрного цвета.
   Но в отличие от прожжённой и проеденной столешницы, эта одежда с щеголеватыми серебристыми полосками по подолу ничуть не пострадала. С мягкими переливами отблеска ткань небрежно отряхнулась и вновь стала девственно чистой. Ах да, если кто ещё не понял одежда эта служила мантией волшебника, а цвет... хм, неужто надо объяснять?
   Полутёмная лаборатория, освещённая лишь отблесками вечернего солнца из окошка и раскалённой докрасна алхимической печью, при одном только взгляде наводила должное уважение и даже трепет. И не только тем, что оказывалась полна всяких приборов и посудин с непонятным содержимым - уж в задних половинах лавок алхимиков и аптекарей бывает и похлеще - а скорее некоторыми отличиями.
   Во-первых, на потолочных балках мохнатыми гроздьями висела дюжина летучих мышей, однако ни здешняя вонь, ни свет, ни даже присутствие чернокнижника им, похоже, совсем не мешаали.
   А во вторых... нет уж, скорее во-первых! В полутёмном углу, возле облезлого шкафа с книгами, стояла словно отлитая из серебра статуя. Только вот, от одного только на неё взгляда у непривычного к таковому зрелищу человека сразу поднимались дыбом волосы - а сердце, наоборот, проваливалось куда-то поближе к пяткам. Если на свете существует живой металл, то эта весьма изысканных пропорций молодая женщина в длинном сарафане оказывалась не просто мастерски из него отлита, а ещё и еле заметно перетекала радужными разводами.
   Серебряные глаза без зрачков следили за перемещениями хозина, на полусогнутой руке иногда не в такт сквознякам шевелился небрежно наброшенный плащ не будем ближе к ночи и напоминать, какого цвета. На слегка всклокоченной макушке залихватски виднелась надетая чуть набекрень островерхая и широкополая шляпа... и вот тут-то только и начинало доходить - эту статую не изваял скульптор и не отлил чародей в своей мастерской. Судя по неким едва уловимым признакам, скорее живую женщину неким заклинанием обратили в изваяние. У-у, садюга...
   - Тэ-экс! - колдун присмотрелся к уже прокаливавшемуся в печи тиглю, а затем сунул наморщенный нос в раскрытую книгу с заляпанными пятнами страницами и вписал туда пару цифр большим гусиным пером. - Значит, амальгама из сублимации гномьего угля и весенних флюидов горгульи в пропорции два к трём всё-таки выдерживает прокаливание? Любопытно, прямо-тебе как бронза.
   В это время на полке тихо тренькнули и сами собою перевернулись на новый цикл большие песочные часы. Занятый своими изысканиями волшебник недоверчиво покосился на них из-под кустистых бровей, затем столь же подозрительно - на смирно стоящую в углу статую. И всё же он распрямился и задумался о чём-то, поглаживая убелённую благородными сединами бородку.
   Но да не введут читателя в заблуждение всяческие атрибуты старости и явно почтенный возраст колдуна - судя по здоровому цвету лица и чересчур уж молодо блеснувшим глазам, этот дядечка ещё и нас переживёт, попомните мои слова...
   - Ну что ж, Морти - ты отбыла своё наказание, - пожалуй, старик выглядел немного огорчённым. Он пробубнил под нос что-то весьма смахивающее на популярное брекс, пекс, фекс! После чего щёлкнул пальцами в сторону статуи, и с той беззвучно сполз серебряный блеск.
   Первым делом в одну сторону полетела шляпа. В другую большим чёрным нетопырём порхнул плащ, а из центра этого беззвучного взрыва юрко вылетела молодая особа лет этак двадцати или чуть меньше, огненно-рыжая, рослая и довольно смазливая - и с виду ветреная, словно сразу дюжина артисточек из королевской оперы. Однако напрасно было бы думать, что сия фемина набросится на колдуна с попрёками или жалобами!
   Напротив, девица резвой прытью метнулась в дверь. Ещё донеслось снаружи, как каблучки её дробно ссыпались по лестнице, а затем с нетерпеливым звуком хлопнула дверь в очень нужное в каждом доме помещение.
   Волшебник сначала насторожился было в ожидании очередной порции каверз или пакостей, а потом снисходительно усмехнулся. Ещё бы! Провести целую седмицу в заточении чар - небось, так припекло посетить одно заведение, что даже строптивость уступила место несколько иным желаниям...
   Спустя некоторое время, когда хозяин закончил свои записи, закрыл книгу и принялся гасить печь и горелки, издали донёсся шум спускаемой воды, а затем снова такой же неприкаянный, как и прежде, стук каблучков. Однако, на этот раз, в нём ощущалось некое бесшабашное веселье - строптивица неслась по коридору вприпрыжку.
   - Папенька, ты догадываешься, как я тебя нежно люблю? - в дверях снова замаячила неприкаянная мордашка девицы, а под рыжей чёлкой и дерзко задранная носопырка.
   Колдун меж делом выразил надежду, что всё же не настолько, чтобы воткнуть в спину что-нибудь острое? Или накормить крысиным ядом.
   - И ещё раз прошу, па - не называй ты меня Морти... Меня зовут Муэрте, это значит смерть!
   Волшебник поморщился на эту стремительно набиравшую обороты трескотню изголодавшейся по болтовне дочери, а затем с достойным всяческого подражания философским терпением только вздохнул.
   - Ну какая из тебя смерть, Морти? Ты меня скорее до апоплексического удара доведёшь своими капризами...
   Лёгкая ткань накрыла разложенные к завтрашней работе препараты, от одного только взгляда волшебника закрылась створка окна. И последний раз окинув взором лабораторию, почтенный волшебник величаво направился к двери.
   Со шкафа на его голову мягко спланировала заброшенная туда шляпа, плечи сам собою обернул короткий щеголеватый плащ - а из стойки волшебник извлёк красивый посох чёрного дерева с мягко сияющим в навершии алым кристаллом. И уже проходя мимо посторонившейся дочери, колдун легонько вздохнул.
   - Если ты снова откажешься выйти замуж, то я заточу тебя уже на полный лунный цикл Соль...
   - Ни за что, замораживай лучше сейчас! - с таким пылом воскликнула эта негодная девчонка, что на строптиво топнувший каблучок уже и внимания-то обращать не стоило.
   Однако словно не слыша её, волшебник размеренно и задумчиво продолжал:
   - Затем на большую Белль, год, десять, сто и так далее - пока однажды меня не окажется в живых, чтобы снять чары. Вот так, Морти.
   И печально покивав головой, волшебник неспешно направился прочь. Дочь смотрела вослед, и её то открывавшийся, то закрывавшийся рот свидетельствовал о нешуточной борьбе в этой ветреной головушке. Уж не настолько она плохо знала папеньку, чтоб не поверить ему - и в таком случае упрямство выходило уже не боком, а куда как иным местом...
   - А зачем так вырядился, па?
   Волшебник уже на пороге печальной и тихой залы покосился на свою дочь и заметил, что сюда скачет гонец от барона Шарто - охранные заклинания своим верещанием уже едва до мигрени не довели. Морти-Муэрте понимающе хмыкнула, этак симпатично повела зеленоглазым взором и прислушалась расширившимся восприятием.
   В самом деле, папенькина сторожевая система орала так, как будто её по весне насиловало целое стадо диких кабанов. Некто пёрся сюда с заката нагло и целеустремлённо, себя не помня от рвения.
   - На всякий случай тоже надень что-нибудь... не столь домашнее. Всё ж мы не нищета какая-нибудь, престиж поддерживать надо.
   Надо ли и упоминать, как пренебрежительно фыркнула молодая смазливая особа неполных двадцати лет, от скуки проштудировавшая добрую половину отцовских книг и способная при случае угробить хорошее войско? И всё же, дочь с сомнением оглядела свой потрёпанный сарафан, едва прикрывавший коленки, после чего поплелась в свои покои с таким убитым видом, словно её собирались вырядить если не в храмовую власяницу, то в цельнокованый пояс супружеской верности...
  
   - Отстань, паскуда! - Ридд рявкнул на особо приставучее привидение и прикосновением пяток вновь направил своего коня по едва угадывавшейся лесной дороге.
   Свет вечера стремительно угасал. Как ни был хорош чёрный жеребец, но и его резвости не хватило, чтобы за световой день пронести седока от города Шарто в самое сердце владений грозного чернокнижника. А ночевать в этом лесу парню ой как не хотелось.
   Чёрные и странно покрученные деревья без листьев словно тянули к дерзкому всаднику изувеченные руки. Грозили вослед узловатыми пальцами и воздевали уродливые ветви к стремительно темнеющим небесам, где Соль уже высунула свой любопытный оранжевый глаз. И если бы не эльфийский плащ, то давно бы эти порождения больного сна разодрали коня и его наездника, расцарапали и разметали в клочья - несомненнно, лишь с тем, чтобы затем уже неспешно приступить к более прилежному измельчению...
   Привидение заколебалось в вечернем воздухе, но чуть приотстав, всего лишь зашло с другой стороны.
   - Как же ты меня достало! - Ридд вздохнул и воздел руку в полузабытом жесте, которым маменька иной раз гоняла всякую, охотно пристававшую к людям мелкую нечисть.
   Он уже сосредоточился и почувствовал, как ладонь защипало тёмной и пряной волной, выплеснувшейся из глубины души - с тем, чтобы после короткого и страшного колдовского наговора навсегда развеять этот надоевший хуже сборщика податей призрак... но тут ситуация резко изменилась.
   Скачущий конь со всего маху вылетел на большую лесную поляну. Словно уловив чутьём ненавистную магию, он в прыжке перемахнул тускло-алую ленту очередного пояса сторожевых заклятий. Парень, сидевший в седле ровно и прямо словно свечка (так ездили в северных краях королевства), без труда вместе с жеребцом перемахнул препону - но привидение с горестным воплем шарахнулось назад. И судя по всему, на этот раз окончательно...
   Посреди сумрачной поляны в ещё более сумрачном лесу возвышалась вовсе уж чёрная каменная башня. Причём такой высоты, что Ридду пришлось изрядно задрать голову, чтобы рассмотреть где-то там, в густо-синем вечернем небе, едва не царапающий звёзды острый шпиль. Что там на макушке виднелось - флаг, флюгер или ещё какое непотребство - парень рассматривать не стал.
   - А вам чего надо? - руки сами собою бросили повод и ухватились за рукоять мертвяковского двуручника, который Ридд по некому наитию прихватил с собой.
   Впереди и чуть по сторонам словно из-под земли объявились две горбатые туши весьма впечатляющих размеров. Больше всего они походили бы на горных медведей с подлунных гор, славившихся размерами и силой - если бы не ещё вдвое большая величина и светящиеся алчным пламенем глаза.
   Но жеребец покосился на этот комитет по встрече ревнивым глазом - те хоть размерами и превосходили его, но вот резвостью весьма уступали - и в великолепном рывке промчался между ними.
   Непонятные твари засопели-заохали басовитыми голосами и, неуклюже переваливаясь на мощных лапах, поспешили по обеим сторонам гостя...
   Как и когда в чёрной стене обнаружились ворота, Ридд даже и не приметил. Но выученный строевой жеребец по одному лишь прикосновению пяток понял намерения седока и сам направился в раскрывающиеся навстречу створки.
   - Эй, хозяева! Гонец от барона Шарто с личным посланием господину волшебнику!
   Голос Ридда даже не отразился ни от чего, просто увяз в темноте. Ворота сзади захлопнулись с тугим грохотом, и во тьме парню даже почудился скрежет наползших друг на друга камней кладки...
   Свет вспыхнул резко и неожиданно, как не бывает, даже если одновременно зажечь дюжину факелов - вверху обнаружилась здоровенная, кованая и больше похожая на колесо от телеги люстра с целой гирляндой обсевших её волшебных шаров.
   Нервничающий, разгорячённый скачкой чёрный жеребец и его всадник обнаружили себя посреди то ли замкового двора, то ли широкого подвала. Вокруг всюду виднелась грубая кладка коричневатого зернистого камня, слева стояла старинного вида пустая карета, за нею столь же пустые стойла. Справа же уходила вверх широкая, каменная, с деревянными перилами лестница. Под ногами гладко утоптанный пол с остатками соломы и кое-где разбросанными рогожами. М-да, небогато, но с размахом...
   Что там вверху, рассмотреть не удавалось из-за слепящего сияния этой дурацкой люстры, более подобающей яркостью какой-нибудь зале королевского дворца. Но Ридд и не стал забивать голову, потому что явственно услыхал спускающиеся оттуда звуки шагов. Чересчур уж лёгких и поспешных, по его мнению - но в конце-то концов, местный колдун и не обязан был спускаться лично. Наверняка служку прислал.
   Парень спрыгнул наземь, с удовольствием разминая усталые от этой долгой поездки ноги.
   - Что ж - мы ехали, ехали, и наконец приехали? Но похоже, со слугами здесь туговато.
   Ставить сразу в стойло великолепного жеребца, ещё бурно поводившего боками после скачки, было бы верхом глупости, потому Ридд немного поводил своего скакуна по кругу, давая тому успокоиться. Заодно присмотрел подходящее место и даже словно нарочно оставленную там торбу овса.
   - Нет, Черныш, а вот холодной воды я тебе не дам, - парень оттолкнул жадно потянувшуюся к добытому из колодца ведру лошадиную морду. - Остынешь, потом. И не ворчи, после такого с тебя останется только шкуру снять...
   Жеребец опасливо покосился блестящим с лиловым отблеском глазом и словно в согласии мотнул головой. Дескать, хозяин, я согласен и на шкуродёрню, только дай напиться!
   - Эх ты, волчья сыть, травяной мешок! - Ридд прислушался к тишине - обладательница так задиристо звучавших башмачков спряталась где-то наверху лестницы, разглядывая одного из наверняка редких здесь гостей.
   Да и левая ладонь этак подозрительно зачесалась - верный признак, что на тебя смотрят исподтишка, хотя и не враждебно. Потому парень ещё немного походил с жеребцом в поводу - пока конь совсем остынет, а вода в ведре, соответственно, нагреется. Хотя по идее, должен был спешить наверх с посланием. Ничего, потерпят чуток - хороший конь тоже в присмотре нуждается, коль уж слуг или конюших не прислали. А баловать здесь своими скудными колдовскими умениями Ридд отчего-то не хотел, мало ли как хозяева к этому отнесутся...
   Наконец оделив страдальца водой и овсом, Ридд хлопнул того по крупу и принялся рассёдлывать, избавлять от притороченных седельных сум и на рыцарский манер пристроенного у седла двуручника. Потом он взгромоздил часть этой ноши на себя и оставил вниманием увлечённо хрумкавшего коня. Уже на подходе к лестнице до парня донеслось сверху едва сдерживаемое хихиканье, и он поднял глаза.
   В том месте, где шедшая вдоль стены мощная каменная лестница загибалась на углу в очередной пролёт, стояла облокотившись на перила весьма смазливая огненно-рыжая девчонка, и взгляд её смеющихся глаз оказывался направлен на Ридда. В длинном и весьма идущем ей бледно-зелёном сарафане открытого покроя, она походила на служанку примерно как породистая борзая с баронской псарни на деревенскую шавку.
   Как говорите вы, люди - пассия этого колдуна? - судя по вибрациям, бедная дриада от страха колотилась уже не мелкой, а очень даже крупной дрожью.
   "А может быть. Если так - у чернокнижника отменный вкус, должен заметить" - Ридд затем старательно убедился, что магии сверх нормы вокруг не наблюдалось, да и истинного серебра талисман за пазухой тоже ни о чём особо чёрном не предупреждал.
   - Привет, красавица! Барон Шарто прислал письмо здешнему волшебнику... - осторожно промолвил Ридд и только сейчас осторожно поставил ногу на первую ступеньку, словно надёжный камень мог раздаться и провалиться в здешние подземелья.
   Рослая, красивая девица непонятно хмыкнула, и лишь затем отозвалась звонким и насмешливым голосом:
   - Что ж, следуй за мной, гонец.
   Парень тащился по ступеням за этой малахольной непонятно кем и старался по мере сил не очень таращиться на аппетитно вихляющую перед глазами понятно какую часть девичьего тела. Во всяком случае, он изо всех сил надеялся, что девица, от которой Силой веяло за лигу, не обидится...
   Лестница после очередного подъёма вывела в широкий коридор чёрного и мрачно-щеголеватого камня, скупо освещённый несколькими небрежно развешанными тут и там магическими светильниками. Если Ридд ещё и подивился такой роскоши - позволить себе освещение чисто на магии не мог даже отнюдь не бедный барон - то вот само окружение его откровенно насторожило.
   Алое и чёрное. Только эти два цвета преобладали в обстановке. Ярко-красные ковры и портьеры, чёрный полированный или нарочито грубый камень... впрочем, от чернокнижника трудно заподозрить иных пристрастий? Если что и разнообразило это мрачноватое великолепие, то встречавшиеся тут и там изделия белого металла, украдкой опознанного прикоснувшимся к напольному канделябру Риддом как серебро. Что ж, хоть тут легче - многие виды нечисти этот металл любили примерно как собака палку.
   Снова подъём - на этот раз уже по гладким ступеням чёрного камня с играющими в глубине радужными сполохами. "А что, красиво - идёшь, а оно переливается. Хм, и даже табачком хорошим вроде повеяло?" - Ридд впервые улыбнулся. И даже ничуть не расстроился, когда шедшая молча впереди девица указала рукой в стенную нишу с полками и небрежно сказала оставить лишнее здесь.
   - Никто не возьмёт...
   Ну да, ну да - уж подобное в башне чёрного колдуна карается наверняка не просто отрезанием носа или ушей. Во всяком случае, с этим делом тут куда как строже, чем в других замках?
   Словно уловив его мысли, девица мимолётно заметила, что слуг здесь нет, а прочие создания не умеют воровать - для подобного им просто не достанет ни ума, ни соображения. Парень понятливо хмыкнул и стоймя пристроил сбоку не помещавшийся на стеллаж двуручник. После притащенной груды гномьего оружия барон на эту железку и смотреть не пожелал, потому Ридд без лишних слов просто присвоил себе хороший клинок. Против многих созданий его шпага слишком уж легковата будет - а вот с таким мечом очень даже сподручно будет отмахиваться...
   Короткий коридор привёл к проёму, освещённому по бокам двумя драконьими мордами, державшими в пасти светящиеся шары. И не успел Ридд сообразить, где же он видал такие же точно светильники, как девица без лишних велеречий откинула небрежной рукой великолепного алого шёлка штору и указала гонцу - за мной.
   Зал показался сначала таким огромным, что парень даже удивился - как таковое поместилось в верхней части не очень-то и мощной башни. Но потом приметил чёрный потолок с искусно выложенными в нём звёздами, увеличивавший объём, примерно такого же великолепия стены... и снова кроваво-алый, бьющий в соображение цвет, так и заставляющий трепетать словно обнажённые нервы и сами собою хищно раздуваться ноздри.
   У дальней стороны на неплохом подобии трона сидел весьма импозантный дядечка - именно такой, каким его описывал барон. Весь в чёрном, с седой бородкой и кустистыми бровями. И многодумным, хотя ничуть не усталым от жизни взглядом.
   - Приветствую могучего волшебника, лорда Шима! - громогласно провозгласил Ридд, привычно напялив на себя нарочито солдафонскую манеру поведения Питта и даже его привычку поглядывать чуть с достоинством даже на своего барона.
   В принципе, всё верно - хорошие наёмники и профессиональные рубаки из воинской гильдии прорубили дорогу к трону не одному вельможе и не одному королю. Так что, независимость и некоторая даже бравада крепкого солдата весьма оправдана...
   Ответное покачивание островерхой и широкополой шляпки более всего походило на кивок, потому Ридд поспешил к возвышению и после весьма почтительного поклона добыл из внутреннего кармана послание. Как тут положено было передавать такие вещи здешнему сюзерену, парень даже понятия не имел - но свиток с чуть мерцающими печатями сам нетерпеливо зашевелился в ладони. И стоило только разжать пальцы, как он воспарил в воздухе и поплыл к задумчиво взирающему на все эти безобразия колдуну.
   Однако Ридд отвесил второй поклон не раньше, чем послание коснулось ладони того, кому предназначалось. Почтительно пятясь в полном соответствии с уставами, он у входа поклонился ещё раз. И повернувшись выскочить нетерпеливо наружу, едва не врезался в насмешливый взгляд девицы.
   - Прости, красавица - я весь день в седле, мне бы облегчиться чуток... - с грубоватой недвусмысленностью солдата проворчал парень, демонстративно переступив с ноги на ногу. Ибо и в самом деле, поджимало так, что аж в глазах желтело.
   Девица брезгливо поморщилась, словно при ней громко испортили воздух или сказали непристойность.
   - На этаж вниз, сразу справа, - судя по ледяному голосу, для неё Ридд окончательно слетел по шкале оценки куда-то в самый низ, примерно между чушкой-поросёнком и его босоногим подпаском.
   Впрочем, последнее соображение мало задевало Ридда - на подобное отношение он уже давно не обижался. Он летел в указанном направлении словно на крыльях, словно страждущий к кабаку или влюблённный юноша к предмету своего обожания. Стремился душой и телом - скорее, скорее!
   - Ох, это же и есть счастье...
   Понятное дело, бесстыжая дриада в голове хохотала от облегчения тоже. Хотя и по совсем другой причине - что чёрный колдун по крайней мере поначалу оказался вовсе не таким уж зловещим типом, как его расписал барон, а позднее и сам Ридд в своём воспалённом воображении...
  
  
   Глава 12+1. Пламя гнева
  
   Голос баронессы прозвучал на этот раз ровно и спокойно, как будто скала встретила порыв ветерка.
   - Сын мой, в чём, по-вашему, состоит величие?
   Закончился очередной день, но ещё не началась ночь - а сын и мать традиционно встретились в это время на своих непонятных иногда даже им самим посиделках. Вот и теперь, молодой барон чуть развалившись отдыхал в кресле и обдумывал этот весьма, согласитесь, непростой вопрос. Да и когда это слова маменьки оказывались простыми? Вечно если не с подковыркой, то уж с двойным дном точно...
   - Сделать что должно, матушка - или по крайней мере, всё для того возможное.
   Баронесса на этот раз чуть изменила своим привычкам - привезенное нынче купцами кресло-качалка оказалось настолько удобными и приятным предметом, что мигом распознавший это дело управляющий лично принёс купленное изделие краснодеревщиков в будуар баронессы и установил там. И вот сейчас, почтенная женщина легонько покачивалась в новом предмете мебели и задумчиво смотрела в огонёк свечи.
   Отчего хозяйка будуара никогда не зажигала огня поярче - уж подсвечников и даже магических светильников сюда понатащили бы по одному только намёку - не знал даже навестивший её барон. С другой стороны, есть в этом своя прелесть. Не свет и не тьма, когда ничего не мешает, а в открытую настежь балконную дверь льётся снаружи прохлада, столь желанная после жаркого дня...
   - Хороший ответ, сын мой. Вы превзошли самого себя - по крайней мере, в намерениях.
   В покоях баронессы чуть терпко пахло полынью и ещё какими-то растительными делами, зачем-то приделанными над дверью - но по крайней мере, по приказу барона осмотревший всё это старый целитель подтвердил, что всё сделано очень грамотно и даже эффективно. Но вот способ наложения чар тому решительно незнаком... одна только мысль, как совсем не владеющая Силой матушка сумела то провернуть, барону весьма не нравилась. Равно как и та возможность, что её тайком навещал какой-то чародей из посторонних...
   - И всё же, матушка, вы не ответили на мой вопрос. Чем вас прогневал этот Ридд? Скажите хоть несколько слов, чтобы я мог сформулировать официальное обвинение - и тогда от виселицы его спасёт разве только чудо!
   Однако, строго поджатые губы престарелой баронессы всё такими же и оставались, хотя после слов сына в глазах её и промелькнуло какое-то иное выражение. Негромко она заметила, что если сыну недостаточно одного лишь желания матери, то придётся пока оставить этот вопрос...
   Барон хоть и казался расслабленным с виду - уж проверка второго платунга стражи и осмотр подлежащих ремонту укреплений кого угодно вымотают - однако на самом деле размышлял с уже привычной сноровкой.
   Если тот проклятый и всё же необходимый Ридд чем-то обидел или обманул мать, то голову ему не сносить в любом случае. Но когда и как? Он и в замке-то появлялся всего несколько раз, да и то ненадолго. И не есть ли внезапное, необъяснимое желание матери всего лишь женской прихотью, капризом? Или, упаси боги, проявлением неумолимо подкрадывающегося старческого слабоумия...
   - Маменька - я мог бы поверить вам на слово и пойти навстречу. Сделать то втихомолку, не вынося наружу. Но того Ридда просто так мечом не проткнёшь, вёрткий, да и ловушку он распознает.
   Ощущение оказалось таким непривычным... словно барон разговаривал в пустоте или сам с собой. Баронесса смотрела из глубины кресла как-то так отчуждённо, словно она заперлась в своём внутреннем замке-крепости и сейчас лишь выглядывала оттуда в неприметную издали бойницу... И всё же она пошевелилась, чуть качнула остановившееся было кресло.
   - Хорошо, сын мой, я поняла вас. Да, негоже было бы вам пачкать руки и душу бесчестием - спасибо, что напомнили мне о том. Официального обвинения не будет... я приму свои меры.
   Бровь барона поползла вверх, а сам он даже пошевелился и встревоженно посмотрел на мать. С другой стороны, одно только представленное зрелище, как маменька ночью, в капоре и ночной рубашке, с арбалетом охотится на этого Ридда, кого угодно довело бы смехом до колик.
   - Нет, ничего такого. Я поступлю более тонко и изощрённо, сын мой. Закон будет безмолвствовать, - баронесса верно истолковала тревогу сына...
   В дверь будуара снаружи словно мерно и причудливо посыпались сухие горошины, мгновенно образовав условленный ритм. То пришла эльфка, уже отоспавшаяся за день и готовая к бдению в комнате барона Шарто и теперь стучавшаяся в комнату напоминанием.
   - Что ж, тогда покойной ночи, маменька, - сын покорно стерпел подаренный его лбу поцелуй матери.
   И, весь исполнен тревожных и непростых дум, в сопровождении охранницы направился в свою опочивальню. Но если б, если б он хоть на миг обернулся и узрел горящий взор своей матери!
   Ах, это пресловутое если бы...
  
   Огонёк переливался пурпуром и золотом, а затем в сиянии его дерзко вильнул пышным хвостом проявившийся лис и проворно, одним прыжком сразу скрылся куда-то. Сияние затрепетало, а затем медленно угасло на поддерживавшей его раскрытой ладони.
   - Очень красиво, папенька - но, ничегошеньки непонятно, - стоявшая в дверях Муэрта завистливо вздохнула - сама она такие эффектные фокусы проделывать ещё не умела. Знания знаниями, но опыт дело куда серьёзнее.
   - Дочь моя, мне тоже далеко не всё ясно. Однако я не грешу поспешностью суждений, уж соображаю, насколько сложен и многообразен мир...
   Беседа эта проистекала ранним утром на небольшом балконе, прилепившемся к чёрной башне, уродливым каменным пальцем возвышавшейся над мёртвым лесом. Наверное, так он ни к чему бы и не привёл - этот никому не нужный и тягостный разговор между почти трёхсотлетним чёрным магом и единственным в его жизни светлым пятном. Дочерью.
   А ведь казалось ещё совсем недавно, что та встреча с Божанси всё изменит. Ведь не так часто встречаются женщины, способные заставить пересохнуть губы у умудрённого жизнью чародея, словно у пятнадцатилетнего юнца... и как же горько вспоминать, что слишком поздно выяснилось, что выживет только одна - либо мать, либо ещё неродившаяся дочь. Как же больно вспоминать этот угасающий, искажённый болью тела и душевной мукой взор единственной по-настоящему родной женщины.
   В тот вечер он проклял всех богов, каких только знал. Хоть бы один знак подали они ему, хотя бы на седмицу раньше! Могучий чародей прикрепил бы жизнь к телу обеих женщин - маленькой и большой - такими могучими чарами, кои не решились бы разорвать и бессмертные, чтобы не слишком уж разрушать этот мир... но последними словами Божанси, прежде чем она впала в беспамятство, была еле слышно прозвучавшая просьба.
   - Дочь... пусть она...
   И вот уж скоро двадцать лет, как в башне волшебника поселилось это взбалмошное и несносное существо, одновременно похожее и на мать, и на своё с неудовольствием рассматриваемое отражение в зеркале. Всяко бывало, конечно - пришлось даже за большие деньги и посулы пригласить в башню семью с глухого хутора в соседских владениях, чтобы жена крестьянина и его сестра не столько присматривали за несмышлёнышью, сколько воспитали её. Позволили осознать себя человеком, а не големом, зомби или призраком, каковых только и умел создавать чёрный маг.
   В её шестнадцать уже изрядно разросшаяся к тому времени семья крестьянина получила плату и даже весьма щедрую надбавку сверху - и уехала обратно. Прочь, будто бы здесь ей было опаснее, чем в тех, продуваемых ветрами всех несчастий землях! Что ж, такова она, плата за тёмную сторону силы... и всё же, одиночество оказалось нарушено.
   Но причудливым образом объединив в себе упорство отца и мягкую настойчивость матери, блистательной чародейки земли, дочь выросла строптивой просто на удивление. И хотя гости в башню заезжали куда чаще, чем о том догадывалась молва, несносная девчонка одним только язычком распугала все возможные кандидатуры. А ведь, скоро двадцать - как бы не перезрела... нет, не телом, уж отец не даст дочери состариться и на миг, а там уж и сама в мастерство вцепится. Способности просто блестящие, но... и ведь розгами не хочется драть! Хотя, иногда и ох как неплохо бы.
   Чего стоило одно только это дурацкое желание скрыть данное при рождении имя (сама по себе идея очень здравая) другим - но таким, что старый чародей на миг подумал, что ослышался тогда. Ведь на старом языке Муэрте означало ту, чей приход неизбежен, но вот торопить её редко кто желает...
   - Ладно, Морти. Приведи ко мне гонца, я хочу расспросить его. А ты глянь пока, чем встревожены волколаки в сумеречной роще за горой, я не успеваю и то, и то.
   Дочь строптиво поморщила было носик - но всё же, мягкое постоянное давление отца постепенно излечивало её от торопливости и столь свойственного юности желания поделить весь мир только на два цвета - свет и тьму.
   - Плохие известия, папа? - в голосе её отец услышал лёгкую тревогу.
   Волшебник по своей привычке чуть помолчал, прежде чем ответить.
   - Ещё не знаю, хотелось бы разузнать подробности. Скажем так - тревожащие известия. Барон Шарто и его мать сообщают, что в старых подземельях резко активизировалась нежить.
   Пока девчонка с округлившимися в удивлении глазами (ах, как же она этой милой привычкой напомнила мать - аж по сердцу резануло) переваривала это сообщение, волшебник повторил своё распоряжение. Но дочь снова зафыркала, как почуявшая сырость кошка.
   - Да зачем тебе этот солдафон, па? Я заглянула ночью - спит в соломе возле своего коня, седло под головой. И храпит так, что едва камни из кладки не вываливаются - даже громче тебя.
   Волшебник со странной смесью умиления и осуждения покачал головой.
   - А ты обратила внимание на покрой его плаща? Так вот, Морти - это не просто пошитая по эльфийской моде подделка, это и есть настоящий эльфийский плащ. Причём, не краденый и не снятый с убитого. А трость с зачарованным клинком? А амулет на груди, сделанный хорошим мастером из истинного серебра?
   Когда дочь хотела выглядеть пай-девочкой, она то умела проделывать просто блестяще. Вот и сейчас, в деланном смирении потупив совсем материнские глаза, она некоторое время обдумывала сообщённые сведения. А затем медленно, с волнующей неспешностью подняла взгляд в лицо отца - и ведь, прекрасно догадывается, как то на него действует...
   - Он не шпион и не наёмный убийца, у него не та аура. Но ты прав, па - я слишком поверхностно осмотрела его и не сделала выводов.
   С лёгкой улыбкой чародей беззвучно похлопал, словно поздравляя не то дочь, не то самого себя с очевидной маленькой победой. А та на миг обняла отца, чмокнула в щёку и уже умчалась вниз всполошенной белкой. И кто знает, какие мысли прятались за мягким, всепрощающим взглядом этого человека? Но вот мы можем то легко узнать: чародей прикидывал - а не бросить ли эту заражённую проклятием землю да не уехать ли в другие края, где никто не признает в старике чёрного мага, а в легкомысленной девчонке его дочь?..
  
   Ридд вылетел из сна мгновенно, быстро и резко. Ну да, поневоле вскочишь, когда на тебя сверху кто-то резко выльет ведро холодной воды, откровенно метя в лицо! Не разбираясь, он сделал подсечку, зацепив мыском ноги за щиколотку и другою мягко ударив в колено сбоку. Ещё не успевшее проснуться тело во мгновение ока привычно скрутило что-то трепыхнувшееся и слабо пискнувшее - и подмяло под себя.
   И вот только сейчас парень кое-как проморгался мокрыми глазами и разобрал, что совсем рядом прямо на него испуганно смотрят снизу зелёные девичьи глаза. И что это та самая девица, которая так вольготно разгуливает по башне чернокнижника.
   - Прошу прощения... леди, - смущённо буркнул он и быстренько отпустил нахалку. - Не стоило бы так делать, спросонья тело реагирует на угрозу само.
   В другое время стоило бы позабавиться, как же быстро в глазах вскочившей девицы испуг сменился гневом. Хм, хороша... а ты знаешь, что бледно-зелёное очень идёт к твоей белой коже и рыжим лохмам? И глазищи - у-у, кошка породистая...
   - Ах ты, мерзавец! - и всё же, она не осмелилась припечатать чем-то едким и дымчатым, заструившимся в её ладони - Ридд уже накинул плащ и демонстративно застегнул его ярко блеснувшей эмблемой гонца. - Иди за мной, отец хочет говорить с тобой.
   Ах, папенька? Что ж, будем знать! Парень тащился за откровенно и неприкрыто злобствовавшей девицей и раздумывал опять о двух вещах сразу. Первая-то вполне понятна и естественна для парня - где б чего найти съестного да приложиться к тому со всей основательностью. А вторая оказывалась опять с подковыркой. Насколько вчера с вечера Ридд рассмотрел по обстановке, никакого, даже малейшего следа женской руки в окружении решительно не наблюдалось. А ведь, на подобные мелочи его неплохо натаскивали в школе мэтра Фуке. Уж ни одна жена или просто любовница не упустит случая что-то передвинуть, украсить или просто сделать по-своему...
   Так и есть - строптивая доця местного некромансера даже для виду не предложила гонцу позавтракать. А в седельных сумках в лучшем случае завалялась корка хлеба - и та для коня припасена. Да чтоб тебе кисло стало, гонористая девка!
   Чародей обнаружился в небольшой, зловеще ало-чёрной комнате, весь из себя ещё более импозантный, чем вчера. И единственное, что хоть как-то скрашивало обстановку, это раскрытая дверь на балкончик, откуда испуганно светило утреннее солнце над бескрайним чёрным лесом...
   В животе так вызывающе заурчало, едва парень поклонился пожилому чародею, что тот понимающе и снисходительно улыбнулся. Ну слава тебе, святой Динас!
   Пожалуй, к этому славословию присоединюсь и я - доселе никогда не знала, что такое голод... жестоко, мастер Ридд.
   По отданному в колокольчик сигналу в башне поднялась какая-то суета, воспринимаемая скорее как прошедшийся по залам и лестницам ветерок. А парень пока скромно стоял в присутствии старшего и откровенно того рассматривал. Высокий и крепкий старик, но двигается не как вельможа - скорее как недавно отошедший от дел купец или мастеровой. Да и вообще, вблизи от старикашки веяло таким морозным холодком, что сделанный из гномьей монеты амулет на груди беспокойно дёрнулся.
   - Прошу прощения, молодой человек, что моя дочь в порыве негодования не проявила должного гостеприимства, - после этих слов расположившегося за столом чародея дверь в комнату отворилась.
   Нет, в принципе, Ридду не в диковинку и не впервой видать всяких необычных тварей естественного или не очень происхождения - однажды пришлось такую даже и порубать маленько. Но вот это нечто, больше похожее на оживший и мягко перетекающий ком жёлтой глины, не похожило решительно ни на что...
   Не отводи взгляд, я ещё не насмотрелась! Это ведь не то живое, к которому я привыкла и которое люблю.
   Парень краем глаз ещё немного полюбопытствовал непонятным созданием, отчаянно надеясь, что его интерес не сочтут назойливым или невежливым. Но куда большее его внимание привлекал принесённый этим страшилищем хороших размеров поднос, уставленный блюдами и горшочками с тем, что так любо изголодавшемуся желудку. Во всяком случае, пахло оттуда достаточно привлекательно, чтобы желудок парня опять взволнованно подал голос.
   - Надеюсь, аппетит вы себе не испортили? - с хитринкой во взоре осведомился волшебник после того, как непонятное проявление пытливой мысли чародеев сгрузило свою ношу на стол, а потом с еле слышным бульканьем просто утекло обратно за дверь.
   Ридд поспешно заверил, что ни в малейшей степени, и после красноречивого жеста хозяина - приступайте, и без экивоков - в самом деле принялся уминать завтрак. Во всяком случае, не хуже, чем у дядюшки Флетчера? А отбивные под ароматным с кислинкой соусом и вовсе привели проголодавшегося парня в восхищение - и он отдал им должное ещё раз... в себя он пришёл под ироничным взглядом чародея, когда на подносе и вокруг него не осталось ничего особо достойного внимания.
   Ой, да ладно - мне тоже понравилось!
   Разве что вино - однако Ридд предпочёл налегать на свежайшее, ещё тёплое молоко.
   - Что ж, если один молодой человек клинком машет так же, как ест... - чародей неприкрыто усмехнулся, огладил свою примечательную бородку и вновь непонятным магическим сигналом вызвал навевающее дрожь непонятное существо.
   - Хм, надо будет узнать у барона - если будут ещё послания к вам, обязательно напрошусь. Ради такого угощения стоит и потрястись от страха, - Ридд проводил взглядом уехавшие останки трапезы и блаженно вздохнул.
   Это называется подлить маслица?
   Впрочем, на столе непонятный слуга оставил фрукты, а чуть погодя приплыл с кувшином молока уже куда более приемлемых, на взгляд парня, размеров и вазочкой печенья.
   "Формально да - но мне и в самом деле понравилось"
   - Если надумаете бросить магию, господин волшебник, и открыть трактир или постоялый двор, обязуюсь создать вам наилучшую репутацию и привлечь солидных клиентов, - парень с сожалением отвалил от стола, почувствовав, что ещё немного - и придётся чуток распустить пояс.
   После еды пришло то блаженное и чуточку философское состояние, когда весь мир кажется если не прекрасным, то вполне и вполне приемлемым. Ридд искренне и довольно пылко поблагодарил хозяина за трапезу и оказался приятно удивлён, когда в ответ услыхал, что то всё работа дочери, освоившей с помощью заклинаний искусство быстро выделывать кулинарные шедевры.
   - Правда, полная магия трансформации ей не даётся, так что сделать еду из песка или камней не получится... но ведь, нельзя иметь всё?
   - Повезёт же кому-то, - с улыбкой и намёком заметил Ридд, терпеливо дожидаясь основного - зачем это могучий волшебник пригласил для личной беседы какого-то пусть и не простого, но всё же солдата?
   Хозяин башни и земель на многие лиги вокруг помолчал, по своей уже примеченной привычке чуть оглаживая бороду и глядя куда-то вдаль. А затем вздохнул и осведомился в том духе, что в послании в конце имелась приписка - податель сего письма сможет ответить на вопросы и дать уточняющие сведения.
   - Всё верно, господин волшебник, - осторожно заметил Ридд. - Второго дня я спускался на нижние ярусы гномьей крепости Дарнмут... обратно вернулся лишь чудом.
   Поскольку примечательные брови волшебника взметнулись на лоб этаким красноречивым проявлением удивления (если не сказать недоверия), то парень подумал и осторожно закатал левый рукав.
   - Что господин волшебник скажет, взглянув на эти свежие царапины?
   Один вид кошмарных следов, оставленных зубами на заклёпанном наглухо серебряном наруче, многим другим стоил бы сна или аппетита, однако тёмный маг разглядывал борозды в металле с самым неподдельным интересом. И словно не удовлетворившись изучением, добыл откуда-то линеечку на манер плотницкой и зачем-то вымерял расстояния меж зубов.
   - Квага, - сокрушённо признал чародей, а затем соершенно непоследовательно поинтересовался. - А как вас зовут, молодой человек?
   Ага, рыбка клюёт, как говорите вы, хомо!
   Парень не видел пока что никаких причин крыться, а потому безо всякого внутреннего сопротивления признался, что все окружающие зовут его мастер Ридд - а он на такое охотно откликается.
   Чародей откинулся на спинку кресла и некоторое время созерцал собеседника с этаким непонятным выражением лица.
   - И судя по говору, этакие таланты рождаются где-то в полуночной части королевства?
   Ридд этак скромно потупил глаза (ха, можно подумать!) и признал, что вплоть до пришествия мора обучался в школе мэтра Фуке, которое в графстве Божоле - и даже успел отработать три контракта на охрану важных персон. Сирота. Потому он ничуть и не удивился, когда выражение глаз чародея неуловимо изменилось.
   - Значит, старый греховодник Фуке до сих пор мутит воду? Что ж, отрадно то слышать. Такая рекомендация стоит многих иных... - взгляд чародея затуманился, когда он в нескольких словах поведал, что его привлекали тогда в комиссию по борьбе с той заразой - удалось даже выяснить причины и источник. Кое-какие головы слетели, пришлось крепко поработать, но распространение морового поветрия остановили. - Да, печальное событие. Но ладно, мастер Ридд, оставим прошлое прошлому - а теперь рассказывайте подробности о подземельях.
   Это ненавязчиво подчёркнутое обращение "мастер Ридд" свидетельствовало о неизмеримо возросшем уважении чародея к прикидывавшемуся простым солдатом собеседнику. И парень выдал раскладку по полной программе. Не забыв, впрочем, пару раз и в свою очередь вставить "мэтр Шим"...
   - Значит, лорд мёртвых поднимал по два-три скелета за один раз, и в радиусе полусотни шагов? - чародей уже строчил и записывал сообщённые сведения, и даже что-то прикидывал витиеватыми завитушками, рождавшимся под стремительно порхавшим гусиным пером. - Тэ-экс, это получается примерно полторы единицы в интервал времени - итого напряжённость магического поля около пятнадцати пси?
   - Пятнадцать целых и одна шестая пси, - на балконе мелькнула крылатая тень, и в распахнутую настежь по случаю летней жары дверь в комнату ступила давешняя девица. - А это значит, отец - что сей солдафон врёт, как пьяный гоблин.
   Далее девица сообщила отцу, что в сумеречной роще наведён порядок, а потом повернулась к недовольно вставшему при её появлении Ридду и некоторое время брезгливо разглядывала его своими зелёными - хоть и на иной манер по сравнению с лапочкой Меаной - глазами.
   - Двенадцати пси достаточно, чтобы образовалась магическая волна тёмной энергии, которую именуют дыхание мрака - а её не переживёт ни один грязный лжец!
   Затем она шагнула вперёд и... да демон побери всех этих девиц оптом и в розницу! - чуть что, сразу пощёчину норовят отвесить. Хотя Ридду очень хотелось в ответ скрутить эту дуру и, задрав сарафан, хорошенько всыпать по одному месту, он сдержал себя.
   Ну и зря! Вот эту как раз стоило бы!
   - М-да, нехорошо получается, молодой человек. А я уж было совсем поверил вам, - прокомментировал разочарованный чародей из своего кресла.
   Парень задумчиво почесал пострадавшую щёку, на которую после знакомства с ладонью этой вполне гвардейского роста девицы уже вымахнул пожар. Пробормотав, что он сейчас, пусть его чуть подождут, Ридд под недоумёнными взглядами чародеев выскочил из комнаты.
   Удрать не выйдет, - удручённо прокомментировала дриада.
   "Размечталась!" - Ридд хоть и зол был как демон, которому прищемили кованым сапогом хвост, всё же мыслил трезво. Бегом он промчался по коридору, слетел по лестнице на этаж ниже и, не обращая внимания на вздымающиеся за ним алые портьеры, рысцой добрался до вчерашней ниши. И взвалив на плечо двуручник, столь же быстро устремился обратно.
   - Вот, мастер Шим, меч того лорда мёртвых. Проверьте своими методами - кому он принадлежал ещё недавно, - с этими словами чуть запыхавшийся Ридд выложил на стол перед чёрным магом исцарапанный клинок.
   Отец и дочь волшебники посмотрели на какую-то железку со вполне понятным презрением. И всё же, старый чародей властно воздел над протянувшимся через весь стол мечом ладонь и бросил несколько слов. Взвился чёрный дым вихрем, на стене ходуном заходили развешанные миниатюры и портреты в потемневших от времени рамах, а раскашлявшийся от забившего горло праха парень на всякий случай отпрыгнул подальше.
   - Любопытно, - старый и всякого повидавший чёрный маг заинтересовался уже всерьёз и взялся за проверку основательно.
   Ридд не знал, куда ему деться - то в носу свербело так, что не было решительно никакой возможности удержаться от чиха, то словно кто-то раскалённой кочергой ковырялся прямо в мозгах, и тогда дриада начинала верещать от боли. А то какой-то один лишь отголосок заклятья ударил незримо поддых, и некоторое время парень провёл в уголочке, в позе нерождённого младенца, старательно заставляя дышать отказавшуюся то делать самостоятельно грудь.
   И всё-таки, наступил тот миг, когда чародей оставил меч в покое и сокрушённо развёл руками.
   - Ничего не понимаю, Морти, - голос его прозвучал сконфуженно. - Железка эта недавно и впрямь принадлежала костяному лорду - да такой силы, что и мне несладко пришлось бы при встрече.
   - Украл или купил у кого, - упрямо настаивала на своём неугомонная девица, сверля немного очухавшегося Ридда таким взглядом, словно тот задолжал ей сотню золотых. - Или специально его таким мечом снабдили, чтобы к нам в доверие половчей втереться!
   В другое время Ридд приступил бы к воспитанию этой козы вдумчиво и неспешно, не давая гневу застить разум и закончить процесс слишком уж быстро. Такое и забывается скоро, да и воздействия должного не оказывает...
   - Есть только один способ проверить, - старый чародей в сомнении поджал губы, а потом неспешно озвучил свою мысль.
   Гм! С одной стороны, идея спуститься на пару с этим дядечкой в здешние катакомбы у Ридда особого энтузиазма не вызвала. Всё-таки незнакомец, кто его знает, как он себя поведёт. И не угрохает ли под шумок там, как едва не сделала одна малахольная эльфка. Но с другой...
   - Заодно можно проверить - не суетится ли нежить и в здешних подземельях, - он принял вызов с гордо поднятой головой.
   Нет, тебя в детстве точно головой о пол роняли, мастер Ридд! - дриада опять принялась трястись от страха - да так, что аж в ушах зазвенело.
   "Тихо!"
   - Если мэтр Шим ещё будет так любезен набросить на этот клинок что-нибудь колдовское от нежити. На скорую руку... моя шпага хороша, но против толпы слабовата оказалась, - непреклонно произнёс он.
   Парочка смотрела на гостя с любопытством, к которому примешивалась изрядная доля сомнения. И всё же, колдун нехотя пробормотал, что то потребует времени.
   - Надеюсь, спуститься ночью в подземелья - у вас не будет возражений, мастер Ридд? - коварно поинтересовалась девица. - Или отговорок...
   А вот я тебя сейчас! Парень отмахнулся с самым беспечным видом и буркнул, что под землёй всё равно, есть наверху солнце или нет. Ночью даже лучше - глаза быстрее привыкают к тамошнему сумраку. Если девица от такого откровенно разочаровалась, то отец её молча покивал и повелел отнести клинок в его лабораторию - там он наложит на сталь кое-какие чары.
   - Ничего особо волшебного не обещаю - так, на скорую руку, как вы и просили, - сообщил важно вышагивавший волшебник.
   Он опять выглядел весьма величественно и даже импозантно - в переливающейся чёрным шёлком мантии с двумя серебряными каёмочками по подолу и с мерцающим посохом в руке.
   "И на кой (censored) ему эта дровиняка внутри башни?"
   Тебя опасается, наверное? - с сомнением предположила чуть угомонившаяся дриада.
   "Ой, вряд ли - может, для престижа?"
   И вот так, мило пререкаясь с этой поселившейся в голове занозой, парень с двуручником на плече и добрался до святая святых здешнего хозяина, выяснившейся едва ли не теснее, чем лаборатория Зинки-алхимички. Обстановка и слабо витавшие здесь запахи оказались настолько знакомыми, что Ридд улыбнулся и даже снял свой плащ, определив его вместе с тростью в угол. Отчего-то здесь он чувствовал себя немного увереннее - обычное чёрно-алое великолепие внутреннего убранства башни изрядно подавляло его...
   - Вылейте эту дрянь и набейте морду поставщику-алхимику, - проворчал он, сунув нос в реторту с настоем и скривившись. - Уж слишком он вас обманывает, мэтр Шим.
   И только по реакции чародея, который едва не подавился от возмущения, Ридд понял, что только что совершил непоправимый промах - оказывается, старикашка многие исходные ингредиенты и сырьё делал сам. Что ж, ошибки надо исправлять?
   - Держите, мэтр, - парень выудил из своих запасов склянку с такой замечательной дрянью, что проверивший её заклятьем чёрный маг от восторга разом забыл про свои обиды.
   Небольшой пузырёк в ладони чародея равномерно переливался цветом, словно кто-то искусно менял содержимое с тёмно-красного на серо-стальное и обратно. Будто цветовой маятник - туда-сюда, туда-сюда.
   - Какая прелесть! - воскликнул совершенно очарованный волшебник и взглянул на парня с улыбкой. - Где вы покупаете такие бесподобные зелья? Клянусь дыханием Скади, такого я давно не встречал!
   Что ж, пришла пора развеять в голове старикашки кое-какие заблуждения, раз уж он оказался неплохим человеком? И мягко улыбнувшийся Ридд принялся показывать.
   - Запоминайте, мэтр Шим. В отличие от классического способа с постепенным доведением до кипения, этот метод предполагает получение наоборот - из перегретого предварительно раствора...
   В углу за шкафом невовремя подал голос сбитый с толку сверчок, под сводом беспокойно ворочались и попискивали летучие мыши. За окном солнце уже вымахало на саму верхотуру, объявив всей округе полдень и оттого немного заважничав. А здесь, в полутёмной и пропахшей всякой алхимической дрянью комнатушке, два любителя своего дела неспешно и со вкусом делелись тонкостями своего мастерства. Закипали и булькали растворы, печь для прокаливания с удовольствием доводила до нужной кондиции невероятные и безумные по её мнению смеси.
   Звучали голоса и реплики - то восхищённые или озадаченные, то строго-деловитые. И тогда не в такт сполохам огня плясали и корчились тени на стенах, а из-под шкафа вдруг удлинялась и наползала бархатная чернота. Потому сама процедура зачарования отобранного у лорда мертвецов меча протекла и осталась позади как что-то будничное, второстепенное и вскоре полузабывшееся...
   - Что ж, мастер Ридд - признаться, я не ожидал встретить столь блистательного алхимика. Теперь вижу, что не просто так у вас проблёскивает в ауре совершенно определённый оттенок. Отчего вы не стали волшебником? - пожилой чародей осторожно процедил поданный ему парнем раствор через высокую фильтрующую колонку и с интересом уставился на полученный результат - а он, стоило заметить, оказался превыше всяких похвал.
   Парень пожал плечами и отозвался в том духе, что в своё время слишком поздно у него проявилась Сила.
   - А потом закрутилось такое, что и вспоминать-то не хочется. Всё некогда было пройти инициацию. А потом вырос - и всё, уже поздно. Кстати, мэтр Шим, а есть какой-нибудь способ... да осторожнее, не вдыхайте пары вытяжки из купороса!
   Старый чародей отдёрнулся от колбы, ядовито-зелёное содержимое которой опрометчиво попытался понюхать. Но и того хватило, чтоб из глаз его хлынули слёзы. И потому естественно, что парень помог хозяину башни добраться до табурета и отдышаться.
   - Спасибо, молодой человек - теперь я не сомневаюсь, что мастером вы зовётесь по праву. А касаемо способа, - волшебник прервался, утирая глаза и лицо платком. - Есть кое-что, уж я не зря почти триста лет небо копчу. Но есть тут другое.
   Взгляд его сочувствующе прошёлся по почтительно стоящему парню.
   - Я никак не могу понять - вы откровенно где-то подхватили демона неизвестного мне вида и сейчас должны страдать одержимостью...
   Нет, ну каков нахал этот некромансер! Сравнить меня с каким-то демоном!
   "Тс-с! Пусть выскажется - старикашка на редкость замечательный"
   Ну да, просто замечательно будет смотреться в петле под дубовой ветвью, - откуда дриада нахваталась этакой весьма несвойственной ей кровожадности, Ридд боялся даже и предположить. Неужели от себя, любимого?
   - О нет, мэтр Шим - наоборот, мы живём душа в душу. Я даже назначил свою вторую половинку совестью и частенько к ней прислушиваюсь, - Ридд налил в мензурку дистиллированной воды и поднёс волшебнику.
   Тот благодарно кивнул и осушил склянку, после чего протёр всё ещё слезившиеся глаза платком.
   - Какая мерзость этот флюидный купорос... И что же, вы не хотите пройти процедуру экзорцизма и избавиться от этой заразы? Из личного расположения к вам, мастер Ридд, могу провести бесплатно и даже почти безболезненно, - надтреснутый и засипевший под конец голос чародея так не понравился парню, что он поспешил ещё раз налить воды и поднести своему собеседнику.
   "Слышишь, как тебя не любят?"
   Мастер Ридд, я надеюсь - ты не станешь и в самом деле... - судя по зачесавшемуся и задёргавшемуся носу, дриада опять тряслась как осиновый лист.
   "А разве ты демон? Или нет в тебе сияния светлейшей Элуны?"
   Волшебник с такой жадностью осушил и вторую порцию, будто и в самом деле год обретался в засушливой пустыне. Он задумчиво посмотрел на склянку в своей ладони, словно только сейчас её обнаружил, и сокрушённо покачал головой.
   - Ночью сова принесла мне сведения о вас, мастер Ридд - от надёжного человечка в баронстве Шарто... но вижу, что там вряд ли есть хоть одно верное слово. Из вас такой же точно жулик и проходимец, как из отставной козы барабанщик. Признайтесь - капля-другая благородной крови в вас найдётся?
   Ридд со смехом признал, что найдётся - и даже побольше. Равно как и предупредил, что у него есть веские причины то скрывать.
   - Что ж, бывает, - философски заключил волшебник. - Жаль - будь вы ростом хоть на пару пальцев повыше, непременно сосватал бы за вас свою дочь.
   Если сам Ридд и не упал от таких неожиданных слов, то только потому, что неверной рукой нашарил позади себя табурет и кое-как сел.
   - А вообще, да - девицы в таком возрасте уже, бывает, и второго ребёнка нянчат. Что, противится?
   Волшебник хмуро зыркнул на плотно закрытую дверь в лабораторию - чтобы сквозняком не тянуло в башню клубы магии и едкие запахи - и красноречиво черкнул себя пальцем по горлу.
   - Противится, это ещё мягко сказано, - трагическим шёпотом сообщил он.
   Парень покивал с самым умным видом, какой только и мог изобразить. Девка, конечно, просто отпадная - но любой даже с самыми крепкими нервами парень ещё долго будет вздрагивать без причины после одного лишь мимолётного знакомства с этой занозой. Сразу видно - хворостиной или розгами ни разу по филейным частям не получала, да и от жизни тоже...
   - Послушайте, мэтр Шим. Силой вы от неё ничего не добьётесь, у меня глаз намётанный. Но вот что если её отправить со мной? Я проведу её через такие страсти-мордасти - глядишь, матушка-природа сама своё возьмёт.
   Волшебник смущённо заметил, что с трудом представляет себе мужчину, перед которым Морти станет на задних лапках ходить.
   А, я поняла, мастер Ридд - уж Питт её обломать сумеет!
   "Если сразу не прибьёт" - подтвердил мысленно Ридд, а вслух шепнул чародею, что если у девицы в одном месте засвербит, она и на куда более чудные фокусы горазда станет. А уж если до тела допустит, там и вовсе характер переменится.
   - Но мысль хотя бы на одну Белль сбагрить с рук эту хулиганку мне нравится, даже если у вас ничего и не получится, - мечтательно заметил отец. - Я подумаю, мастер Ридд... а пока предлагаю отдать должное обеду. Потом чуть отдохнём, и вечером отправимся в путь.
   Что ж - бывают предложения, от которых просто не отказываются? Вот и Ридд не отказался...
  
   Горошком сыпанувший в дверь стук повторился. Не получив ответа и на второй раз, стоявшая за створкой эльфка оглянулась на дежурившего у входа солдата, который тоже встревожился тишиной в будуаре баронессы, где традиционно по вечерам барон беседовал с матушкой.
   И всё же, чуткий слух перворождённой уловил мягкие шаги, приглушённые пушистым ковром. Засов на двери с тихим лязгом откинулся, и в проёме показался раздосадованный барон.
   - Сейчас иду! - он обернулся внутрь комнаты матери и раздражённо бросил: - Матушка, вы меня не убедили - налоги всё же нужно повысить, иначе нам просто не хватит средств на всё намеченное. А ведь, до осени далеко и урожай ещё не собран!
   Госпожа баронесса предстала глазам заглянувшей в будуар эльфки всё в том же виде - чинно сидящей в кресле-качалке и со строго поджатыми губами. Уставшие за таинственной дневной работой руки её покоились на коленях, и лишь иногда хозяйка легонько массажировала их.
   - Хорошо, сын мой - возможно, ситуация и в самом деле тревожащая. Давайте пока оставим эту тему и взвесим все pro и contra ещё раз. А завтра последний раз обсудим...
   Традиционный поцелуй в лоб барон перенёс с похвальным терпением, хотя ему было и неловко под непонятным и спокойным взглядом эльфки. Он погладил ладонь матери, вышел наружу, и звук его шагов стал удаляться в сторону большой и пышной баронской опочивальни.
   - Задержитесь на минутку, леди Меана, - еле слышно вымолвила баронесса, едва та собралась идти следом за хозяином замка.
   Однако, пожилая женщина продолжила не сразу. Некоторое время она смотрела на терпеливо дожидавшуюся продолжения эльфку, и лишь потом вздохнула.
   - Днём по реке из центральных районов королевства пришёл караван... и один из приглядывающих за пристанями людей сообщил, что есть там очень странные люди. Что-то неспокойно мне - убедить сына принять дополнительные меры не удалось.
   Меана поинтересовалась нейтральным голосом - что предлагает почтенная госпожа баронесса? Однако та опять лишь вздохнула.
   - Река... вода... вы что-нибудь понимаете в магии воды, дорогуша?
   Чуть растерявшаяся эльфка призналась, что к своему стыду - совершенно ничего. А баронесса ещё несколько раз покачнулась в своём кресле, прежде чем лицо её прояснилось.
   - А, погодите! - он живо подхватилась из кресла и принялась рыться в своих шкатулках и сундучках. - Точно, вот он.
   На ладони женщины обнаружился простой работы серебряный браслет с тёмно-синими, почти чёрными камешками. А та пояснила, что когда-то давно ей подарил один старый волшебник в северном графстве, и что тут вроде бы есть что-то от водяной магии.
   - Сейчас. Ага, вот так! - нажатые в нужной последовательности камни-вставки просияли на миг ярким блеском, чтобы затем пригаснуть и лишь мерцать таинственным, разных оттенков синего, светом. - Примерьте, милочка - или лучше отдать сыну?
   Эльфка, чуть подумав, выразила мнение, что коль скоро их милость барон будет спать, то...
   - Согласна, согласна - вы на дежурстве, вам и браслет носить. Хотя бы пару ночей, пока те подозрительные чужаки не уберутся из города или их не арестуют, - с этими словами баронесса мягко, но непреклонно надела украшение на запястье эльфки.
   - Так, что ещё? - баронесса в задумчивости побарабанила пальцем по губам, а затем снова полезла в шкафчик.
   Повернулась она оттуда с тремя тёмными, почти чёрными пузырьками на ладони. Первый оказался зельем обнаружения невидимости, второй обострения слуха.
   - А этот... - баронесса в сомнении вздохнула, и всё же протянула и его эльфке. - Этот лучше сейчас. И не капризничайте, леди - я уже вне себя от тревоги.
   Сбитая с толку Меана уже сообразила, что сейчас с этой женщиной лучше не спорить. Покорно она положила в левый кармашек пузырёк для зрения, в правый для слуха. Да ещё и дважды повторила, где какой, чем несколько успокоила откровенно нервничавшую баронессу. А последний быстренько опрокинула в себя, поморщившись от чуть горьковатого вкуса, едва прикрытого сладостью старого вина.
   - Запейте, милочка... вот. И ступайте, - баронесса самолично плеснула охраннице воды и лишь затем на лицо её выползло странное, бледное выражение. - Спасибо, что успокоили сердце матери.
   Эльфка улыбнулась одними губами - она уже научилась у людей кое-как выдавать дежурные улыбки, даже если внутри ничего подобного и не обнаруживалось - и поспешила на охрану обьекта.
   Баронесса долго смотрела через приотворённую дверь ей вослед, даже после того, как белокурая красотка с её изящной летящей походкой скрылась за поворотом. А на губах женщины заиграла непонятная улыбка.
   - Кажется, я нашла и твоё слабое место, мастер Ридд...
  
  
   Глава 14. Тусклый свет истины
  
   Взвизгнула протестующим звуком насилуемой стали козья ножка, с придушенным скрипом напряглись пружины, и наконец тетива взведённого арбалета легла в прорезь.
   - Болт вкладывается как обычно, ваша милость. Или поочерёдно семь штук вот в эту прорезь в обойме, - Питт призадумался о чём-то, но стряхнул с себя посторонние мысли.
   Деловито и каким-то будничным тоном он показывал особенности конструкции гномьего оружия. Вот этот винт поправка на боковой ветер, а этим выставляется расстояние. Вот на этот лоток любой толковый магик наложит заклятье ускорения - и тогда, при правильном прицеле, снайперский арбалет способен поразить цель на тысячу шагов.
   - А вот на эту полку под болтом накладывается второе заклятье - мы еле разобрались, - Питт ткнул пальцем в тускло блеснувшую площадку. - Можно огненное или...
   Сержант сунул нос в свои записи, поводил по строкам пальцем и наконец кивнул головой.
   - Ага, или дробления. Пёс его знает что оно такое, ваша милость - но по всему выходит, что с тысячи шагов можно одним удачным выстрелом вынести крепостные ворота или превратить в мясной фарш отряд тяжелобронированных рыцарей в полном облачении.
   Барон слушал пояснения внимательно, и всё же можно было заметить, что порою мысли его витали очень далеко от этого грозного и прекрасного оружия. Вот и сейчас, налетевший порыв ветерка тронул волосы дворянина и вернул из каких-то довольно приятных, судя по мечтательному блеску в синих глазах, воспоминаний.
   Здесь, на макушке башни, солнце хоть и палило по-летнему усердно, однако ветерок с лихвой компенсировал все эти неприятности. На расстеленной холстине блистал затаённой мощью гномий арбалет, верный сержант пояснял своему барону его утройство и принципы работы - а рядом, в ведёрке с колотым льдом из погребов исходил слезами запотелый кувшинчик лёгкого вина. И жизнь казалась если не прекрасной, то очень и очень к тому близкой.
   - Чародейских болтов всего восемь, - Питт сокрушённо почесал в затылке.
   А затем добавил, что хотя кузнец и магики из гильдии клялись, что ничего подобного они изготовить не сумеют, сходил он по совету мастера Ридда к такому себе ювелиру из переулка. Тот долго крутил своим примечательным шнобелем, рвал на себе волосы и рубашку, но!
   - Он не сказал, что не сможет - он в конце концов назвал цену за каждый болт, который сумеет сделать. Но я таки выбил из него обещание первый, на пробу сделать к утру.
   С этими словами сержант развернул вынутую из-за кольчужной пазухи тряпицу и осторожно развернул её. Барон нахмурился, когда под полуденным солнцем блеснуло чернёное серебро. Да уж, цена тут и в самом деле будет немалая... но что такое деньги, если удастся сэкономить нечто куда более ценное - человеческие жизни? По крайней мере, своих людей.
   Руки барона осторожно вложили новенькое изделие в лоток уже взведённого арбалета, а сам он вопросительно взглянул на сержанта.
   - Всё верно. А теперь, ваша милость, я распорядился на самой дальней отсюда башне сколотить из досок что-то вроде мишени, - хмурый Питт указал на возвышавшееся с противоположной стороны замка мощное сооружение со следами недавних ремонтов, на зубчатой верхней площадке которого и в самом деле виднелось что-то большое и несуразное. И хотя стрелять пришлось бы между шпилями дворца, риск для привыкшего иногда заглядывать смерти в глаза человека представлялся вполне умеренным.
   Питт подсказал расстояние - четыреста пятьдесят шагов, плюс один щелчок поправки вправо на лёгкий ветерок. Барон выставил винты прицела и, заметно волнуясь, уложил приклад арбалета на плечо. Миг-другой, пока в т-образном прицеле появилась верхушка башни и выросла вдруг до непонятных размеров, а пальцы мягко вжали спусковой рычаг.
   Казалось, время замерло мухой в этом вязком мареве расплавленного и неистового солнечного света. Но уже крутанулся увлекаемый рычагом орех, прорезь которого удерживала тетивой молчаливую ярость пружин. Искоркой, словно от кресала, вспыхнуло первое из наложенных старичком-целителем заклятий - и вся эта могучая сила с радостным рёвом выплюнула вперёд недлинный и какой-то даже несерьёзный серебряный стержень...
   - Ого! - приложив ладонь ко лбу козырьком, барон с радостным изумлением смотрел, как на вершине противоположной башни сам собою вспух огненный цветок, а по сторонам его величественно разлетелись обломки досок и какие-то чадящие тряпки.
   Спустя миг в тело толкнул удар, а по ушам хлопнул донёсшийся грохот далёкого взрыва. По двору испуганными тараканами заметались солдаты; теряя свежепостиранное бельё из корзины, вприпрыжку пробежала Камилла в белом чепце и переднике, а в окнах дворца замаячили бледные лица испуганных челядинцев.
   Грозный и величественный барон Шарто хохотал заливисто и задорно, словно удачно попавший комком грязи в соперника мальчишка.
   - Да, вот теперь я верю, что у нас что-то и получится!
   Он утёр выступившие слёзы радости и поперхнулся, глядя в хмурое лицо своего верного друга. Мало того, на загорелом лице вельможи, ещё только что лучившемся неподдельной радостью, проступила некоторая бледность - Питт с каменным выражением, пряча глаза, отцепил со своего плеча сержантский значок и положил его перед своим бароном.
   Мало того, вояка вынул из чехла блистательную булаву гномьей работы. Погладил её нежно, словно навсегда прощающийся с возлюбленной мужчина, а потом резко, выворачивающим движением крутанул за рукоять.
   Если оружие умеет плакать и рыдать, то наверняка в застывшем полуденном воздухе раздался именно этот стон. Пролетел в вязкой недоумённой тишине - с тем, чтобы угасло обернувшее булаву сияние. И уже пустое, погасшее и никого не считающее своим хозяином оружие мягко легло на холстину рядом с арбалетом.
   - Я сделал всё, что обещал. А теперь... Я более не желаю служить у вас, господин барон Шарто, - голос Питта звучал глухо, искажённо, а глаза предательски заблестели, когда он всё же пересилил себя и наконец оторвал ладони от столь великолепного и успевшего полюбиться оружия.
   С яростным рычаним барон затряс того за могучие плечи, словно безвольно обмякшую куклу.
   - Что? Из-за какой-то бабы... ты предал меня, Питт!
   Однако из бледных, стиснутых губ бывшего сержанта не донеслось ни звука, ни обвинения, ни стона измученной души. И в конце концов барон оставил его, отвернулся с искажённым от ярости лицом, задрал его вверх - так, что солнце высекло золотые искры из глаз и казалось, ударило ими прямо во вспыхнувший от того мозг. И немало прошло времени, пока с вершины башни в проём отворённого люка вниз не раздался зычный и невозмутимый как прежде голос полновластного сюзерена.
   - Эй, стража! Посадите бывшего сержанта Питта в подвалы - пусть немного остынет в холодке!
  
   Взгляд старого чародея лучился ожиданием и иронией. Здесь, под развалинами дворца какого-то гоблинского князька, подвалы были хоть и поскромнее подземной крепости гномов, однако недра земли тоже оказались неплохо источены ходами наподобие хорошего сыра.
   Верхние ярусы приятно радовали пустотой и прохладой, после душной жары наверху здесь показалось даже приятно. Ридд поначалу огляделся и признал, что тут немного теснее, чем у бородачей - возможно, оттого, что гоблины и сами по себе народ мелковатый. Да и чувствовалось куда более низкое мастерство строителей. Кое-где огрехи пробитых в камне тоннелей и залов выправлялись грубой, местами выкрошившейся от времени кладкой. И сырость... стоило только прислушаться, как из темноты доносилась неумолчная капель.
   - Да уж, с гномами им не равняться, - Рид с любопытством обозрел уродливую статую какого-то гоблина в пластинчатых доспехах и с двумя кривыми мечами в руках, и отвернулся. - Убожество какое-то.
   Он поймал на себе оценивающий взгляд замершего в ожидании чародея, который опёрся на свой слабо мерцающий посох и, казалось, чего-то ждал.
   - А, вы думали, мэтр Шим, что я удеру? - парень усмехнулся. - Нет, этого даже и бояться не стоит - смирный.
   В самом деле, из шуршащей всякими звуками и эхом темноты вскоре выступил и первый здешний скелет. Ростом и комплекцией потщедушнее гномьего, он тем не менее точно так же брёл себе куда-то в своих бесцельных и, похоже, бесконечных поисках.
   - Стоять, солдат! Награда за верную службу, - Ридд порылся в кармане и добыл оттуда светилку - одну из дешёвых мерцающих побрякушек из лавки магиков.
   Кожаная тесёмочка, нарезанная тонкой длинной лапшой и пропитанная льняным маслом против сырости, у парня при себе имелась всегда. Вот и сейчас, он отхватил от мотка пару локтей, во мгновение ока соорудил из светилки медальон и ловко накинул его на костлявую шею.
   Казалось, скелет горделиво выпрямился. Его челюсть пару раз щёлкнула, выкрикивая неслышное и неизбывное во все времена "рад стараться, ваше-ство!" А затем гоблинский костяк всё так же бессмысленно уковылял во тьму, разбавляя её алым мерцанием дарёной побрякушки.
   - Вам бы шутом работать, мастер Ридд, - едко заметил чародей, которого результат первого испытания, похоже, полностью удовлетворил. Несколько раз он приводил сюда своих редких гостей - по их просьбе, естественно. То ли хотелось им испытать свою храбрость, то ли просто пощекотать себе нервишки - чтобы потом за кружкой эля или чаркой вина поражать собеседников рассказами о своей смелости. И как слыхал волшебник, чем больше времени проходило, тем более в воспоминаниях оной смелости прибавлялось...
   Но обычно дальше этой косо уходящей вниз галереи с многочисленными ответвлениями никто спускаться не отваживался. Или бросались на редких неупокоенных, размахивая оружием и себя не помня от удали, либо жались за спину и вдруг вспоминали о каких-то совершенно неотложных делах наверху. А у этого - хм! - даже и голос не задрожал.
   - Ну что ж, тогда пойдёмте ниже, мастер Ридд.
   Чародей сделал чуть поярче сияние навершия своего посоха. И всё так же размеренно, прогулочным шагом направился дальше. Иногда он поглядывал на молодого спутника, который озаботился каким-то калечным, явно перенятым от полуграмотного деревенского колдуна заклятьем ночного зрения и спокойно вышагивал рядом.
   - Ну хорошо. Допустим, допустим - что вы и в самом деле обладаете опытом шастать в таких местах. Но я не представляю, как вы могли преодолеть дыхание мрака, - голос волшебника отражался от сырых стен и лишь потом увязал в темноте где-то впереди.
   Ридд косо ухмыльнулся и дёрнул плечом. По правде говоря, он и сам толком не понял, как то получилось. И как потом ни раздумывал, оставалось только пожать плечами да помянуть добрым словом всех светлых богов оптом и в розницу. Живы остались, и то спасибо... Чародей слушал внимательно и легонько кивал.
   - Наверху, в более спокойной обстановке я попробую вспомнить в деталях и пересказать вам всю цепочку событий, мэтр Шим. Быть может, ваше внимание сумеет найти некую зацепку и приметить то, что по неопытности упускаю я?
   Чародей заметил в ответ, что это здравая мысль. Двое путешественников остановились на узком уступе, куда их привёл подземный ход, а внизу открылась большая пещера естественного происхождения. Когда-то руки гоблинских шахтёров и камнетёсов чуть подправили её (вернее, изуродовали), но даже и сейчас она радовала взоры своим великолепием.
   - Что вы всё время морщитесь, мастер Ридд? У вас что-то болит? - голос чёрного мага гулким эхом поплыл в стылом подземном воздухе.
   Парень едва сдержал снова выползшую на лицо гримасу и пробормотал, что у него какие-то нехорошие предчувствия - словно что-то произошло в баронских землях.
   - Оставьте эти глупости, молодой человек, - снисходительно отозвался старый чародей, который перегнувшись через низенькие каменные перила пристально всматривался вниз. - Если в баронстве Шарто произойдёт что-то достойное внимания, я узнаю о том максимум через четверть часа...
   Он сокрушённо признал, что внизу как-то не так. На что Ридд поинтересовался, есть ли уровни ещё ниже? И получил тот ответ, что в своё время рывшие эти ходы гоблины наткнулись на хороший пласт каменной соли - и у них даже хватило ума разрабатывать его.
   - Давайте для очистки совести осмотрим уж всё, мэтр Шим? - заметил Ридд и решительно направился к уводившим вниз каменным ступеням сбоку.
   Чёрный маг счёл то разумным - манера молодого человека делать всё пусть неспешно, однако на совесть, ему откровенно понравилась. И вот так, мило беседуя о том, о сём, парочка авантюристов спустилась на дно пещеры. А потом и свернула в один из штреков, красиво блиставший словно инеем мелкими соляными кристаллами.
   Здесь повсюду валялись кости погибших некогда гоблинов, изъеденные временем инструменты и непонятные уже предметы. Ридд поковырял ногой в груде хлама и извлёк оттуда неплохо сохранившуюся шахтёрскую кирку. После короткого осмотра он определил её себе в ношу.
   - Отец моего приятеля занимается кузнечными ремёслами, и у него неплохая коллекция образчиков разных эпох и народов, - пояснил он недоумённо присматривавшемуся чародею. - Я тоже кое-что подкинул из гномьего, последнее время тот кузнец подумывает даже перенести собрание в гильдию и даже организовать что-то вроде музея.
   Однако не успел Ридд рассказать об отце своего приятеля Питта, как словно мерзкий крик разнёсся по подземельям, заставив ощетиниться всё существо. Уныло валявшиеся кости зашевелились, словно по пеплу промчался порыв ветерка, вскипели. Миг - и из разрозненных останков соткался целый костяк. Молча, без подготовки или малейшего раздумья, не успевший даже подняться скелет прямо с четверенек прыгнул на насторожившуюся парочку.
   Время словно спрессовалось в тугие пласты, через которые продирался отчаянно борющийся Ридд. Казалось, он не успевает... и всё же, через показавшиеся нестерпимо долгими мгновения он дёрнул назад зазевавшегося чародея, заслонил своим плечом - и всё что успевал, это в жесте защиты вскинуть левую руку.
   - Аррргх! - в скрежете остреньких гоблинских зубов, сдуру вцепившихся в подставленный серебряный наруч, послышался даже не голос, а сплошной злобный и разочарованный вопль.
   Скелета отбросило назад в неяркой вспышке, однако из груды костей один за одним вставали новые. И мерцающий в их глазницах огонёк ненависти показался что-то уж очень знакомым. Но правая ладонь Ридда уже охватила рукоять затрепетавшего от радости двуручника, и через мгновение в руке парня зашипела разрезаемым воздухом прекрасная стальная молния.
   - Ах вы, (censored)! - Ридд в несколько ударов развалил ближайших и самых настырных, и привычно ухватился за пузырёк с каменным ядом. Сейчас, сейчас - напоить клинок поверх чародейства ещё и этой отравой, и тогда можно будет устроить мертвякам хороший урок.
   Однако сзади ударило таким могучим ледяным дыханием, что не ожидавший такого парень в судорогах упал на колени. Ох, мать моя женщина!
   - Посторонитесь, мастер Ридд, теперь моя очередь! - загремел неожиданно властный голос, и мимо парня шагнул вперёд чернокнижник со своим чёрным посохом.
   Только, сейчас навершие пылало гневным мутным пламенем, и исходившие из этого багрового сияния волны очень пришлись не по вкусу кувыркнувшемуся прочь с дороги парню. Впрочем, это мелочи - скелетов этот незримый смерч и вовсе валил и разбрасывал словно кучи сухих листьев. Да уж, приятно посмотреть на работу профессионала! А чародей что-то проскрежетал сухим от ненависти голосом, высоко воздел посох и величественно ударил им оземь.
   Да мать вашу за ноги, предупреждать надо! - бедную дриаду скрутило от боли так, что она не разобравшись сыпанула такими словечками, за которые сам Ридд запросто мог бы сделать ай-яй-яй.
   По всему естеству сыпануло морозно-приторными искрами, желудок протестующе заворочался, когда из-под ударившего посоха во все стороны разлетелась эта гневная и необоримая волна. Да вот только, это оказалось только начало... в центре невидимого, но прекрасно бьющего наотмашь урагана возвышался словно непобедимый исполин с блистающим взором. Исполин не тела, но духа - и парень с радостным изумлением смотрел на истинную сущность чёрного мага.
   Да уж, великан, каких мало. Все эти скелеты такому что деревенские шавки решившему подзакусить мясцом горному медведю. И хотя самого Ридда едва не выворачивало наизнанку, он заботливо обернул вниманием корчившуюся от боли дриаду и мягко упрятал куда-то на самое донышко своей души.
   "Так лучше?"
   Ответом донеслось благодарное хнык-хнык, а лучащийся зелёным серебром голосок пискнул, что вполне терпимо.
   Но парень уже поднялся на дрожавшие и ставшие словно ватными ноги и настороженно, с мечом в руках, прилежно обследовал все направления.
   - В том отнорке ещё кто-то шевелится, мэтр Шим, - крикнул он, и вылизывающая подземные ходы грозная сила радостно устремилась в том направлении. Из бокового прохода тотчас донёсся тихий скрежет, шуршащий перестук осыпавшихся костей, и всё стихло.
   - Отходим, мэтр - не приведи святой Динас у вас хоть царапина появится, мне потом ваша дочь и вовсе голову открутит!
   Невидимая сила чуть поумерила своё присутствие, а замерший с посохом чернокнижник, который высился посреди пещеры словно необоримый утёс, ожил.
   - У вас найдётся ещё одна светилка, молодой человек? Или что-то подобное...
   Следуя указаниям грозного чародея, Ридд привязал к кончику растущей из свода вниз каменной сосульки кусок тесёмки, а к той прицепил завалявшееся в кармане дешёвое серебряное колечко с заклятьем от комарья. И потом легонько раскачал наподобие маятника. Ага, незримо реющая в простанстве сила обратила сюда внимание! Постепенно эту нехитрую конструкцию охватило тусклое сияние, стало чуть отчётливее, а потом окрасилось нежным сиреневым светом.
   - Теперь я буду незримо присматривать за этим местом, - устало пояснил чародей. - Но вы правы, мастер Ридд - наша эскапада и в самом деле без должной подготовки выглядит несколько э-э... легкомысленной.
   Ридд по своей весьма похвальной привычке неплохо запомнил дорогу сюда. Во всяком случае, в голове сами собою всплывали приметные ориентиры, направления поворотов в этих таких же запутанных, как и мысли гоблинов, лабиринтах. Он шёл впереди, в полной готовности в любой миг обрушить на преграду всю ярость своего мощного клинка - а за ним словно величавый линкор за разведывательным корветом шествовал настороженный и недоверчивый чародей.
   "А ведь, всё верно" - мысленно сообразил Ридд, вдумчиво приценившись к широкому проходу в другую часть дворцовых подземелий и потрогав почти успокоившийся талисман на груди. - "Я быстрее, но куда слабее - а у некромансера сила умопомрачительная, но уж больно неспешная"
   Из уголка естества с затаившейся там дриадой донеслись весёлые ругательства и бодрые проклятия в адрес этих мужчин, вечно шляющихся по самым мрачным и даже подозрительным местам, но парень на то особого внимания не обратил. Каждый занят своим делом - означенные мужчины держат мир на своих плечах, а женщины вовсю молотят языками и втихомолку тоже карабкаются на эти самые плечи. А что, всё нормально, жизнь идёт, наши шеи всё стерпят... "Да утихомирься ж ты!" Парень крест-накрест рубанул выскочившую наперерез тварь, более похожую на помесь крысы с бородавчатым мухомором, и продолжил свой путь...
   Никогда ещё Ридд так не радовался нежному серебристому сиянию Белль и смущённо потускневшему в её присутствии взгляду рыжей Соль. Он так искренне обнял нежно изливающийся с небес поток света обеих лун, что вышедший вслед за ним из развалин чародей сочувственно потрепал парня по плечу.
   - Завидую я вам, молодой человек - у вас ещё впереди все нежные и волнующие открытия, горести и укрепляющие душу разочарования.
   Искоса взглянувший в ответ парень быстро отцепил с пояса свою флягу и предложил не озаботившемуся такой ношей волшебнику пару глотков воды.
   - Мэтр Шим, а зачем вы развели вокруг это безобразие? - Ридд едва дождался своей очереди, а затем и сам с наслаждением отхлебнул сейчас показавшейся неимоверно вкусною воды из нагревшейся на поясе фляги.
   В самом деле, тускло отсвечивавший под светом лун чёрный лес изуродованных деревьев выглядел настолько угрюмо, что едва отхлынувшее воспоминание о происшествии в подземельях грызануло с новой силой. Едва проявляющиеся из-под сухой и жёсткой, словно проволока, травы камни старых развалин неестественно белели под светом. Рядом неуверенно отозвался конь, который хоть и брезговал есть этакую пакость, но и на стороживших его лунных волков посматривал со вполне понятной неприязнью.
   - Эх, мастер Ридд - большей частью это последствие древнего проклятия. Здесь оно проявилось особенно сильно, - пояснил с блаженным вздохом усевшийся на рухнувшую колонну чародей и снова глотнул воды. - А частично уже и я озаботился, принял меры на случай нападения эльфов.
   Очищавший клинок двуручника от какой-то липкой и откровенно попахивавшей тухлятиной пакости парень едва не порезался - настолько не понравились ему слова собеседника.
   - А с остроухими-то вы что не поделили, мэтр Шим?
   Ридд меланхолично посмотрел вбок, где заскучавший чёрный жеребец, обиженный полным невниманием к своей драгоценной персоне со стороны волков, наконец в присутствии хозяина решился. Вытянутая вперёд конская морда всё же придвинулась вплотную к нежившемуся в лунном сиянии неестественно белому зверю, осторожно его обнюхала. Затем конь отпрыгнул, игриво взбрыкнув задними ногами, когда лежащий волк величаво повернул в сторону жеребца голову и лениво зевнул, продемонстрировав великолепную коллекцию клыков.
   Ну да, лунный волк это не какой-то там его серый и более мелкий собрат! Жеребец трусливо дёрнул шкурой и тоскливо, на пробу заржал...
   - Ну, перворождённые всегда относились к чёрной магии с омерзением и частенько пытались пристроить меж лопаток носителю таких способностей что-нибудь острое и быстролетящее, - невесело пошутил чародей и затем со вздохом признал, что ноги у него подрагивают от усталости и даже почти не держат.
   В голове у парня что-то со звоном щёлкнуло, и к угомонившейся дриаде оно ни малейшего отношения не имело.
   - Мэтр Шим, а что, если найдётся средство и повод вам если не замириться с перворождёнными, то положить начало новым отношениям?
   Чародей в ответ снова покосился этак как на умалишённого, но его взгляд быстро прояснился.
   - После прошедшего дня я уже готов поверить во что угодно. Даже в чудо...
   Он с сомнением отнёсся к идее попробовать проехаться на коне мастера Ридда, но между делом признал, что если некий молодой человек сыщет нечто этакое для урегулирования вопроса с эльфами, то его благодарность не будет иметь пределов.
   Парень предложил усталому волшебнику взойти чуть повыше по полого высившейся упавшей колонне, а к верхнему, нелепо белеющему под лунным сиянием концу подвёл, словно к помосту, своего откровенно занервничавшего коня.
   - О, мой быстроногий чёрный красавец. Быстрокрылый посланец ночи, легконогий ураган моей любви - прошу, помоги. Как вернёмся, я куплю тебе самую красивую кобылку по твоему выбору... - самым проникновенным голосом и ласками Ридд принялся уговаривать коня.
   При упоминании о подруге жеребец быстро навострил столь же чёрные, как и он сам, уши и таки позволил похохатывающему некроманту забраться в своё седло.
   - Нет, мэтр Шим - никаких слов о плате или долгах.
   Ответный взгляд усталого мага полоснул словно бритва.
   - Вижу, не верите вы в людскую благодарность? Возможно, вы и правы, молодой человек.
   Ридд уже вёл под уздцы фыркающего коня. Шагал и шагал по услужливо разворачивавшейся перед ним тропинке, словно кто-то невидимый разматывал её из волшебного клубка, а сам с горечью думал, что и в самом деле не верит. Ни в благодарность людей, ни не-людей. И уж вовсе верхом наивности было бы полагаться на щедрость тех, кого называют сильными мира сего. О нет, сказки то всё для детей или наивной, обманутой сказочными мечтами толпы! Если в мире где и существует справедливость, то лишь та, которую обеспечил ты сам, силою своего разума или оружия.
   На всём так ничем и не запомнившемся пути обратно к замку что-то нашёптывало ему, что он прав - мало того, вскоре получит тому новые подтверждения. И разумеется, то была не угрюмо примолкшая дриада...
  
   Умереть-не-встать - иль всё же победить и выжить? Погибнуть с честью в битве и пасть словно подрезанный косою спелый колос - или же стиснуть зубы и наступить на горло своей гордости, уже распахнувшей обьятия навстречу неизбежному? Взять в союзницы самоё смерть и в безумии битвы найти одну-единственную тропочку, проводящую тебя на ту сторону. Огибающую и снежно-белые пики чести, и бездонную трясину предательства. Лишь с тем, чтобы пройти, балансируя на зыбкой и зачастую даже не видимой, а всего лишь осознаваемой грани меж бытиём и не-. Меж жизнью и не-.
   Меж собою - и нею, прекрасной, иногда желанной и неназываемой...
   Ридд вывалился из кошмарного и липкого сна с пересохшим горлом, из которого вырывался сдавленных хрип, и резко открыл глаза. Ах ну да, всё тот же нижний этаж башни чернокнижника и его вередливой козюли-дочери! И хотел бы он уехать отсюда поскорее, но мэтр Шим ещё не закончил свои расчёты и, соответственно, ответ барону Шарто.
   Чем бы сейчас ни представлялась недавняя вылазка в гоблинские подземелья, однако по возвращении устало сгорбленный старый волшебник невесело признал, что никогда ещё он не сталкивался с таким всплеском активности нежити.
   - Могу заверить лишь в одном - это не чья-то злая воля, мастер Ридд, - заключил он перед тем, когда смертельно усталые мужчины кое-как расползлись спать...
   "Эй, а это ещё что такое?" - кончик носа лежавшего на спине парня определённо светился. То ли откуда-то упал лучик света, то ли умылся небрежно, и теперь там догорало какое-нибудь заклятье. Однако Ридд, прежде чем потереть означенное место, старательно скосил туда глаза и тихо выругался.
   На кончике его носа вольготно развалилась цветочная феечка. Мало того, эта едва мерцающая малявка безмятежно посапывала, лишь иногда подрагивали во сне её стрекозиные крылышки.
   Это хороший признак, мастер Ридд!
   Конечно, парень не стал бы ловить и давить меж пальцев это надоедливое иной раз до чрезвычайности существо - уж больно феечки своими крохотными фигурками походили на девчонок. Кышкнул бы просто, стряхнул и отогнал прочь. Но одна только мысль, что эта мелюзга появилась не где-нибудь, а в глубине владений грозного чернокнижника - мало того, в башне его, в святая святых - весьма Ридда позабавила.
   "Думаешь?" - с сомнением поинтересовался он, одновременно прикидывая, проснулся ли он прежде утра или же можно ещё прихватить сна этак минуток по сто на каждый глаз.
   Утро, утро, - подтвердила неугомонная дриада и сделала что-то такое, отчего спящяая феечка потянулась, со вкусом зевнула и ленивым огоньком взлетела в темноту.
   Немало подивившийся тому Ридд подумал чуть, да и себе сделал то же самое и в той же последовательности. Потянулся с хрустом в костях и блаженным подвыванием, зевнул так, что едва не вывихнул челюсть, и довольно бодро выбрался из соломы.
   - Отдыхай, Черныш, - он ласково погладил спавшего как обычно стоя чёрного жеребца и огляделся.
   Как ни мало было света от дерзкой феечки, но всё же его хватило, чтобы хоть как-то развеять темноту внутри башни и позволить рассмотреть окружение. Впрочем, оно уже хорошо было парню знакомо. Потому он добыл из колодца пару вёдер и весело поплескался, беззаботно хлюпая водой наземь. Быстро обтёрся жёстким полотенцем и оделся, с удовольствием ощущая, как привычная одежда согрела загоревшееся огнём тело.
   "Кстати, дорогуша, а отчего это на мне нет ни единого синяка или царапины после вчерашнего?" - поинтересовался Ридд, уже примерно догадываясь об ответе. Так оно и оказалось. Дриада заметила, что хомо хоть и устроен изнутри куда сложнее, чем дерево - примерно как медведь - но она уже разобралась почти со всем.
   Так что, мастер Ридд, я намерена устроить тебе и себе как можно более комфортное существование!
   "Это как?" - подумав, парень оставил на месте повешенный на столб двуручник, который вчера показал себя столь блестяще, а на сгиб локтя привесил за рукоять свою неразлучную трость.
   Дриада в ответ заметила, что исцеление всяких увечий и отравлений за ней - лишь бы мастер Ридд голову уберёг.
   Остальное я выращу!
   И тут парень опять совершил одну из тех ошибок, за которые потом себя корил или же посмеивался - в зависимости от настроения. Уже подымаясь по лестнице в сопровождении старательно сияющей феечки, он весьма опрометчиво поинтересовался, с чем же это дриада ещё не разобралась?
   Динь-динь! - весело объявила негодница, и тут Ридд к стыду своему вдруг почувствовал, как у него шевельнулось то, что оставил ему отец.
   В смысле, не трость, а... ну понятно, надеюсь!
   - Эй, это не твоё! - опасливо заявил он, чувствуя как заполыхали щёки, словно у услыхавшей крепкое словцо юной леди. Дриада в ответ расхохоталась серебряным колокольчиком и пообещала, что хулиганить больше не будет. По крайней мере, в ближайшее время.
   И вот так, в весёлом и даже опасно шутливом настроении вся честная компания ввалилась на второй ярус башни. Феечка дерзко обследовала каждую попадавшуюся по дороге достопримечательность и даже сунулась было внутрь здоровенной напольной вазы изумительной работы - разумеется, аспидно-чёрного цвета. Удивительно было наблюдать, как из этой мрачноватой красоты полился свет... но малышка вынырнула оттуда несколько разочарованная.
   - Это что ещё за насекомые тут? - появившаяся из-за поворота девица выглядела весьма рассерженной.
   Но феечка дерзко изобразила той неприличный жест ручонками у пояса, а затем стремглав спряталась под прикрытие уже давившегося от хохота парня.
   - Это значит, леди Морти, что кто-то из светлых небожителей желает осмотреть вашу обитель и её обитателей. И возможно даже...
   Девица, будь она иного пола, при её росте запросто попала бы в ряды королевских кирасир, куда всегда отбирали рослых и крепких парней. И тем забавнее оказывалось наблюдать на её лице настолько откровенное удививление, что на неприличную выходку нахалки-феечки эта леди Морти внимание едва ли обратила.
   Ридд посоветовал найти для малышки несколько цветов естественного происхождения - и хорошенько тем самым накормить. Стоит признать, что дочь некромансера намёк поняла.
   И спустя всего лишь четверть часа Ридд блаженствовал над завтраком, а феечка с достойным лучшего применения усердием обносила притащенный горшочек с цветущей мохнатой фиалкой.
   - Замрите и постарайтесь быть настоящей леди, - тихо посоветовал парень, когда довольно погладившая себя по животку феечка принялась задумчиво кружить вокруг девицы. Разумеется, та привычно насторожилась и даже поморщилась - однако слова парня насчёт леди всё же возымели своё непонятное действие.
   Малышка словно принюхивалась к той, то приникала поближе, то отскакивала опять - но всё же, наконец уселась в копне рыжих волос над левым ухом и угомонилась там.
   - В зеркало посмотритесь, - шепнул Ридд, и эта зловредная в ответ одарила таким взглядом, что кто другой на месте парня непременно удавился бы.
   Но девица всё же пальцем очертила в воздухе большой светящийся круг, дунула туда, а затем осторожно заглянула в получившееся зеркало. Судя по смягчившимся чертам лица, увиденное ей понравилось. А феечка усердно работала живой брошью-украшением, светила и мягко переливалась разными цветами, пока на строго поджатых губах девицы не мелькнуло подобие улыбки.
   - Ладно. Только, в лабораторию отца и подвалы чтоб и носа не совала!
   Выглянувшая среди рыжих локонов феечка усердно закивала с такой уморительной рожицей, что тут вовсе не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы догадаться - эти две шалуньи несомненно споются.
   "Кстати, а откуда она взялась, подруга?"
   Лучше посоветуй этой кирасир-девице развести вокруг башни луга с цветами и травами. Да и внутри зелени побольше. Красиво и запах будет лучше, чем этот... бррр!
   Внутри башни и в самом деле ощущеньице было примерно как в старинном склепе. Вроде и ничего такого, однако нет-нет, а продирало по спине чем-то этаким нехорошим. Словно просыпалось вдоль позвоночника ледяное крошево, от которого ощетинивалась вся сущность.
   В осторожных выражениях Ридд заметил, что с этого дня вполне возможны некоторые изменения приоритетов, но подробности - у хозяина башни, великого, могучего и ужасного волшебника, лорда Шима.
   Понятное дело, девица в ответ воззрилась как на сумасшедшего. Но помявшись немного, так и не решилась отвесить очередную дерзость, лишь поинтересовалась:
   - Чем ты так вчера настолько очаровал или подкупил моего отца? Ни за что не поверю, будто ты и в самом деле спас ему жизнь, пройдоха...
   По правде говоря, Ридд ни о чём таком не думал тогда, во время той короткой и безумной схватки с неупокоенными. Просто делал, что считал нужным - и всё. Впрочем, он частенько доверял своему глубинному я и поступал так, как подсказывал неумолчный внутренний голос.
   О, ты был просто великолепен, мастер Ридд!
   "Не хвали, а то зазнаюсь, малышка"
   В ответ дриада разразилась длиннющей тирадой, из которой парень узнал, что ей очень понравилось прилежание, с которым её новый друг крошил порождения тьмы. И вообще,
   мне было бы жаль, если бы в те кости вернулись души их прежних обладателей. Однако то вовсе не так. Тёмная магия всего лишь придала им видимость жизни - но, не более того. И да - меня зовут Флора, мастер Ридд.
   Парень едва не сел от неожиданности, уж в присутствии этой Морти то было бы непростительной ошибкой. И всё же, и всё же... чтобы дриада священной рощи вдруг открыла смертному своё истинное имя? Воистину, свет положительно сошёл с ума!
   "Тогда, никаких мастер Ридд отныне - Ридд или Риддерик. Очень приятно познакомиться, Флора. У тебя красивое имя, чем-то напоминающее о всякой зелени, цветах и... весне"
   В ответ дриада весело рассмеялась и заметила, что так оно и есть. Именно всякая зелень, цветы
   и вечная весна, мой друг Ридд!
   В другое время парень пропустил бы мимо ушей слово вечная. Но только он собрался полюбопытствовать, как потерявшая терпение от его молчания рыжая девица гневно осведомилась:
   - Это что же, какой-то пронырливый мерзавец с ловко подвешенным языком, обманом втёршийся в доверие к моему отцу, не собирается отвечать на прямо поставленный вопрос?
   В голосе этой молодой леди Морти уже отчётливо звучали стремительно приближающиеся громы и молнии... но Ридд прекрасно знал эти симптомы и неплохо умел их гасить. Куда только и делись манеры грубоватого рубаки, слегка обтёсанного знакомством с приличным обществом - прямо на округлившихся от такого зрелища зелёных глазах парень отвесил нахалке изящный лёгкий поклон и непринуждённо уселся в кресло. Мало того, он закинул ногу на ногу и с самой благожелательной улыбкой покивал оторопевшей девице.
   - Между прочим - вам, юная и весьма дурно воспитанная особа, придётся испросить разрешения, прежде чем сесть в нашем присутствии.
   В зелёных глазах Морти отчётливо заплескалось сомнение, но Ридд вовсе и не думал останавливаться на достигнутом. С увёртками прожжённого светского льва он снял с локтя висевшую на нём элегантную трость и кончиком указал на замершую девицу.
   - Если наша милость не ошибается, вы обещали отцу, что принесёте нашей милости извинение за ту опрометчиво отвешенную пощёчину? Так знайте, леди - мы его не примем.
   Взгляд Ридда самым нахальным образом прошёлся по обладательнице светло-зелёного сарафана. Сверху вниз, а потом обратно. Неспешно и с такой пристальностью во взоре, что Морти вспыхнула... и лишь неимоверным усилием воли промолчала.
   - Не будь вы девицей, мы с неизъяснимым удовольствием нанизали бы вас в поединке на добрый фут благородной стали. Или ввиду малолетства просто пощадили бы и приказали отстегать на конюшне розгами...
   Видя, что девица сейчас взорвётся, Ридд ещё усилил нажим.
   - Невыносимо дерзким поведением вы опорочили свой род, леди Морти! Мало того, вы бросили тень на доброе имя своего отца - а ведь, лорду Шиму стоит немалых трудов его поддерживать, ввиду цвета своего мастерства...
   Эй, полегче, Ридд!
   - И не надо нам изображать тут обмороков или девичьих слёз, леди Морти. Всё равно наша милость не поверит этим уловкам, - парень сделал вид, что задумался, а потом с этаким благородным негодованием покивал. - Среди титулов нашего отца имелся и баронский - но разве думала наша милость, что придётся однажды вразумлять юных нахалок?
   Упоминание баронского титула мгновенно заставило девицу прикусить язычок, когда неспешно вставший Ридд отложил трость и небрежно-элегантным манером скрутил ту, едва не завязав на узел. Она лишь страдальчески вздрагивала (дриада ойкала), когда ладонь парня со смачными шлепками впечатывалась в понятно какое место пониже спины.
   - Это за неуважение к отцу... это за дерзость... это за длинный язык...
   В принципе, список можно было весьма долго продолжать ещё и ещё - эта строптивица уже и в самом деле довела Ридда до холодной ярости. Но растерянно кружившая над сценой наказания феечка вдруг круто спикировала вниз и смело накрыла собой сжавшиеся в ожидании очередного шлепка девичьи прелести.
   - Ну-ну, малышка - слишком уж ты добрая... Встаньте, юная леди, и соизвольте привести лицо в соответствие с правилами приличия.
   Пока Морти поднялась с четверенек и кое-как утёрла зарёванную мордашку, Ридд уже вернулся в кресло и даже чуть помассажировал отбитую ладонь.
   - По закону наша милость имела полное право требовать удовлетворения в соответствии с традициями дворянского уложения. Но мы решили не доводить дело до большой крови и решить всё в тесном домашнем кругу. Претензии или жалобы по сему поводу имеются, леди Морти?
   Похоже, именно равнодушный голос парня окончательно добил девицу, и она отрицательно затрясла головой, роняя с красных как помидоры щёк влажные блёстки.
   - И запомните, юная и дерзкая особа - не все окажутся столь же покладистыми, как наша милость. В большом мире за пределами этих земель даже половины ваших выходок хватило бы, чтобы подписать смертный приговор и себе, и вашему благородному отцу.
   Трость задумчиво покрутилась в ладони, роняя с серебряной рукояти блестящие отблески, и Ридд наконец кивнул.
   - И скажите спасибо феечке, что спасла вас от полного позора. А теперь оставьте нашу милость. Ступайте в свои покои, леди Морти - и хорошенько обдумайте своё недостойное поведение.
   Ну ты даёшь, Ридд!
   Но парень проводил пристальным взглядом удалившуюся и непривычно смирную девицу, а затем озадаченно почесал рукоятью трости спину.
   "Главное, чтоб сейчас папенька оной особы не дал мне самому!"
   Примерное внутреннее устройство башни чародея Ридд уже неплохо себе представлял. Потому, недолго побродив, он нашёл хозяина в библиотеке, поразившей воображение количеством собранных здесь книг и свитков. Конечно, порядок и чистота здесь соблюдались неукоснительно - и всё же оказывалось заметно, что собрание текстов тут устроено не для моды и не для того, чтобы не прослыть невеждой. По всему было видно, что библиотекой часто пользуются, и пользуются с удовольствием...
   Старый чародей обнаружился у окна за уютным столиком, на котором виднелись письменные принадлежности. Он отложил в сторонку перо и некоторое время взирал на замершего в дверях парня непонятным взглядом тёмных глаз.
   - Спасибо, мастер Ридд - у меня никогда не доставало твёрдости воспитывать дочь должным образом. Да и времени тоже, - чародей молча покивал, глядя куда-то внутрь себя, а затем совершенно непоследовательно поинтересовался: - Те слова насчёт баронского титула покойного отца - не пустая оговорка ради пущего страха?
   Да уж, плохой был бы из дядечки волшебник, если бы не знал, что творится в его собственной башне! Ридд меланхолично погладил на полке толстый том со следами былой позолоты и лишь тогда вполголоса подтвердил, что вовсе не оговорка. Он запнулся, когда чародей с кряхтением принялся вставать из кресла в присутствии столь высокородной особы, но тут же показал тому головой - нет.
   - У меня есть веские причины пока скрывать своё происхождение, мэтр Шим - и я надеюсь, что вы тоже не станете о том оповещать прилюдно.
   И такая нотка до сих пор не улёгшейся горечи проскользнула в его голосе, что чародей лишь вздохнул и печально покивал.
   - Да, прошлое хранит немало тайн, иным из которых лучше бы навсегда там и остаться...
   Он повернулся к столу и жестом показал своему гостю - присаживайтесь напротив. Ридд с удовольствием составил компанию столь необычному человеку и в таком наводящем должный пиетет месте. А волшебник ещё раз перечёл уже составленное послание и раздражённо уронил его на стол. И весь его вид, словно постаревшего и осунувшегося, мрачно набивавшего трубку, очень парню не понравился.
   - Что-то не так, мэтр Шим? - поинтересовался он, старательно не дая растечься по душе холодку нехорошего предчувствия.
   - Всё не так, мастер Ридд, - брюзгливо заметил тот, отчего-то отводя глаза.
   Однако не успел парень полезть на пояс, где в особом кармашке хранилась его гордость - гномьей конструкции поджигалка, старательно отчищенная и заправленная огненной магией - как чародей со вздохом очнулся и прикурил от собственного пальца. Некоторое время он так и сидел, задумчиво пуская сизый дымок в окно, и лишь затем повернулся к гостю. И вот тут-то Ридд окончательно уверился, что дела совсем плохи.
   - Я только сейчас сообразил. Да и вы, молодой человек, вовсе не так умны, сколь нахальны. У вас были все нити, вы просто обязаны были соединить разрозненные части мозаики вместе...
   Словно утомившись, волшебник некоторое время пыхкал своей трубкой и меланхолично перебирал разбросанные на столике письменные принадлежности. А затем вновь поднял глаза на собеседника.
   - Всё верно вам сообщила баронесса - основная линия королевской династии прервана благодаря сумасбродству красавицы-королевы в алом. Но, мастер Ридд, существует ещё несколько побочных ветвей, которые скоро сцепятся в борьбе за обладание короной. И одну из них представляет... угадайте с трёх раз, кто?
   Библиотека поплыла перед взором Ридда, а в виски забухал холодный туман. Неверными руками нащупав ворот, парень рванул его, ощущая, как в голове вдруг поселилась гулкая пустота. И уж совсем подвигом оказалось вернуться к удобному библиотечному креслу с подлокотниками и кое-как, чуть ли не боком, рухнуть в него. А голос чернокнижника звучал странно гулко в этой пустоте, словно глас всеведущего оракула:
   - Ведь вы своими руками преподнесли ему меч древних королей - и сам по себе символ огромной сокрушительной силы. Да ещё и попавший к носителю истинной крови...
   Дальнейшие слова уже были, собственно, и не нужны. Пелена, доселе скрывавшая от разума вертлявую и всё время ускользавшую истину, вдруг исчезла, и похолодевший Ридд внезапно осознал, над какой же пропастью он оказался в один миг.
   Барон Шарто и его матушка прокладывали себе дорогу к королевскому трону!
  
  
   Часть II
  
   Глава 15. Цена свободы
  
   Уклончивые, увиливающие взгляды солдат не понравились Ридду сразу. Хоть для встречи леди Морти у ворот баронского замка и выстроился в две шеренги малый караул в начищенных и сиющих на солнце доспехах, но слишком уж легко он мог превратиться в сомкнувшиеся сталью челюсти капкана.
   - Леди, не вздумайте проявлять жёсткость - несмотря ни на что, - устало шепнул парень своей провожатой, и шлепком ладони по крупу направил её кобылу вперёд.
   Девица щеголяла в непривычном здесь сочетании одежд только чёрного и только белого - лишь рыжая шевелюра расцвечивала это элегантно-мрачноватое великолепие - покосилась в ответ так, что Ридда едва не вынесло из седла. Но всё же смолчала, и великолепный полупрозрачный шлейф её платья невозмутимо маячил перед взором парня, направившего следом своего коня. Леди весь путь ехала бочком в специально сооружённом дамском седле, но стоило отдать ей должное, парень ни разу не услышал от неё ни единой жалобы на усталость или дорожные тяготы.
   До границы баронства они добрались весьма быстро, хоть Ридд и косился неприязненно на сопровождавшие парочку могучие тени. Уже в тамошнем форте он нанял девицу прислуживать знатной даме, и сейчас та, вся разморенная и мокрая от жары, тащилась сзади на пыльно-сером ушастом ослике...
   - Сержант, сообщи официально по команде - прибыла леди Морти, дочь лорда Шима, могучего чародея и соседа по землям баронства. Пусть организуют малый церемониал въезда знатной дамы в замок. И подай весточку барону, у нас важные новости, - голос поспешившего спешиться парня и кивок командира стражи сорвал с места парнишку-посыльного. - Что тут за суета?
   Сержант помялся, всё так же отводя глаза, но пробурчал в ответ, что к их милости барону приехало с визитом несколько дворян, в том числе и сосед с полуночи, маркиз дю Фрембо. А ещё, вроде как прошёл слушок, что граф Мейзери уже собирает войска, чтоб устроить на баронские земли если не набег, то...
   - Понятно, - сосредоточенно кивнул Ридд.
   Хотя поднявшееся солнце палило уже вовсю, он просто блаженствовал в своём плаще - спасибо, ярл эльфов! Всё ж, у тебя славная сестра, коль сотворила подобное чудо... Краем глаза парень посматривал на церемониал приёма, которому подвергли знатную гостью. Терпи, девонька, такова твоя ноша!
   На крыльце уже маячили гости и барон, начались все эти экивоки два-притопа-три-прихлопа, а там, согласно этикету, появилась и мать хозяина замка, да тоже принялась изображать строго отмеренное радушие. Отсюда, от ворот, видно было не очень, но приветственный танец-тарантелла выряженных в традиционные сельские костюмы нескольких девчонок Ридду понравился. Вот была бы хохмочка, если б пейзанки и в самом деле щеголяли в шелках и атласе с лентами да прочими излишествами! Хотя, справедливости ради стоило б тут отметить, что на землях барона Шарто народ не бедствовал - и на ярмарке запросто можно было встретить зажиточного пейзана в добротного сукна шароварах и бархатной куртке, ещё и новых юфтевых сапогах.
   А главное, в хорошем настроении...
   - Их милость велели передать, что срочно! С малого крыльца зайти, пока гостей отведут освежиться и сделают отбивку на разговоры, - запыхавшийся голос мальчишки-посыльного сбивчиво и горячо толкнул в ухо.
   Что ж, оставалось надеяться, что у барона и его маменьки хватит ума ходить вокруг леди Морти на задних лапках. Одно то, что эта девица, дочь могучего чернокнижника, соизволила посетить замок с визитом, уже давало им хорошие надежды... Парень короткими перебежками меж слуг гостей и барона уже огибал суету у парадного крыльца.
   - Лассе, присмотри за конём, но пока не рассёдлывай - сейчас наверняка опять в дорогу!
   Конюший поймал брошенные ему поводья, кивнул и тотчас скрылся из глаз - Ридд хоть и не бежал во всю прыть, рискуя создать ненужную суету или подозрения, но спешил. Что-то уж очень нехорошо ему было на сердце...
   Двое солдат у малого крыльца смерили его хмурыми взглядами, но пропустили безропотно, а затем Ридд всё так же торопливо проследовал за мальчшкой-посыльным, всё время ёрзавшим в непривычно новой ливрее.
   - В парадную залу? - сам себя спросил парень, когда провожатый тихо приотворил высокую дверь и осторожно сунулся внутрь.
   Но вот на бледное лицо его, когда он высунулся обратно, стоило посмотреть. По нему катился пот, а глаза упрямо не хотели встречться со взглядом Ридда, даже когда тот поймал мальчонку за подбородок.
   Так... кажется, вполне может оказаться и какая-нибудь весьма скверная пакость? Парень чуть призадумался, отпустив не замедлившего удрать мальчишку - да так, что уронил свою трость. Впрочем, то виделось лишь со стороны. Нагнувшись под прикрытием плаща, Ридд переместил оба засапожных кинжала в рукава. Мало того, из прикреплённого на поясе специального клапана после нажима в ладони скользнули два бронзовых метательных шарика - по крайней мере пару арбалетчиков или одного магика можно отправить в глубокий и вовсе не целебный сон...
   Время опять сжалось в прозрачный, едва проницаемый кисель. Первый шаг, выведший Ридда из-под защиты приотворённой створки, дался ох как непросто - словно в тот раз, когда пришлось всего с одним Питтом выскакивать на арбалеты разбойников у моста... и всё же, сжатые в невыносимо тугую пружину мышцы и рефлексы не подвели - словно танцуя тарантеллу с лихой девчонкой, парень с поворотом проскользнул в залу.
   Лишь с тем, чтобы тут же стремительно уйти влево, оказавшись за спиной и под прикрытием стоявшего на страже солдата и осмотреться...
   Нееет!!!
   На подлокотнике возвышавшегося над залой трона, где в горделивой позе застыл барон Шарто с сияющим небесным светом двуручником в руках, сидела странно знакомая и в от же время совсем отныне чужая златокудрая девица. Она прильнула к мужчине в такой позе, так нежно ласкала его руку и преданно заглядывала в лицо, что здесь и сомнений быть не могло...
   Ох боги, какую же злую шутку сыграли вы, надоумив для охраны этого... этого... своими руками толкнуть эльфку в объятия барона!
   - Гореть тебе в аду, - глухо зашипел придушенный из горла вой.
   И всё-таки, уже дёрнувшаяся было рука с припасёнными в ней сразу двумя смертоносными подарками так и совершила окончательного, безвовзратного движения. Ведь сидевший на троне барон был не просто увёвшим женщину мужчиной - это оказывался будущий король! А лучше хоть какой-то монарх, чем никакого, иначе по королевству и его народу потом не будет и кому всплакнуть...
   - Вижу, ты впечатлён, мастер Ридд, - чуть насмешливым голосом провозгласил барон Шарто.
   Он встал, нетерпеливо откинув полу пышного алого плаща и не выпуская из ладоней готовый к замаху клинок. И всё же, видимо, что-то такое мелькнуло в потемневших глазах Ридда, что хозяин замка осмелился сделать лишь несколько шагов вперёд и вниз по трём ступеням. Словно бравируя своей смелостью, он продемонстрировал её в должной мере, но и слишком уж зарываться не спешил. Загнанный в угол зверь опаснее всего.
   - Какое известие ты нам принёс? - гулкое эхо этих слов метнулось по большой зале точно так же, как в холодной пустоте в голове парня.
   У Ридда едва достало сил не послать вперёд смерть. Напротив, его рука поднялась и уронила на поднос лакея свиток послания. А глаза цепко, ещё раз обежали залу. Двое арбалетчиков по углам... ещё двое вверху на галерее... этих двоих у входа можно не считать, это на одно движение с противоходом... целитель опасней всех, но к бою не готов... леди Морти тоже здесь? Умно, умно... хорошо, что Питта нет, не хотелось бы увечить...
   И только сейчас Ридд осознал, что же так жгло его левую щёку - то был торжествующий взгляд старой баронессы Шарто.
   - Стоять, каналья! Пусть целитель проверит - нет ли там каких заклятий, - стражник пинком отправил вперёд лакея.
   А Ридд замер, одновременно прислушиваясь к нехорошим шагам с этаким железным лязгом из коридора и к своему вдруг пустившемуся вскачь сердцу.
   Тук-тук... обложили, как матёрого лиса в норе!.. тук-тук... сейчас поджигать будут, мерзота... тук-тук... пока целитель занят - да или нет?.. тук-тук... лучшего момента не будет!
   Тук-тук...
   "Да или нет?"
   Тук-тук...
   Да или же - Нет, мой друг, прошу!
   И не сразу, спустя несколько торопливых толчков сердца, внутри постепенно расслабилась уже звеневшая от напряжения струна.
   "Да будет так, Флора"
   А голос парня прозвучал бесстрастно, хоть и чуть надтреснуто от усталости:
   - Лорд и волшебник Шим пообещал, что не станет вмешиваться во внутриусобные распри и возню за корону, а также гарантировал своё непосягательство на ваши земли. В качестве подтверждения прислал с визитом свою дочь, леди Морти. Подробности в письме и у самой леди, ваша милость.
   И всё же, барон не спешил прикасаться к свитку даже после подтверждающего бормотания осунувшегося и побледневшего от страха целителя. Он смотрел на выступившего из-за солдата парня, чей взгляд не предвещал ничего хорошего - несмотря на то, что трость с клинком всё так же бесцельно висела на сгибе левого локтя.
   - Ты ничего не хочешь нам сказать, мастер Ридд? - поинтересовался барон, не сводя с опасного и по-прежнему непонятного гостя цепкого взгляда.
   - Где Питт, почему он не охраняет вашу милость? - Ридд едва узнал свой хриплый и какой-то чужой голос. Заслышав, что тот определён в подвалы за предательство и на днях его ждёт виселица, он лишь невесело усмехнулся и неодобрительно покачал головой. Ох и фортели судьба выкидывает - закачаешься! И всё же...
   - Я хочу выкупить его жизнь и свободу.
   Давно эта зала не слышала такого хохота - барон смеялся весело, отчаянно и зло, как человек, наконец скинувший носимую долгое время маску. Расправивший плечи и впервые за долгие годы позволивший себе вдохнуть воздуха полной грудью.
   - Выкупить? Вряд ли у тебя найдётся цена, мастер Ридд. Да и сам ты скорее всего не выйдешь из этой залы. Но... всё же, ты нас заинтересовал. Говори!
   Два взгляда снова встретились. Торжествующий, гордый взор победителя и затравленный, мрачный, загнанного в угол зверя... И всё же, лис показал на миг свои клыки - да такие, что барон отшатнулся:
   - Старый маркиз Беренц, бессменный главнокомандующий королевской армией - я принесу вашей милости его голову на подносе. Это и будет выкуп за свободу Питта и ваше слово забыть про нас с ним.
   Как ни был ошеломлён Ридд внезапным изменением в поведении прекрасной и столь желанной Меаны, голова работала холодно и ясно. Ведь именно старинный род Беренцев и оказывался той самой, второй побочной ветвью королевской крови, которая стояла на пути к трону барона Шарто... Ну, а про то, что именно тот дворянин в своё время взял штурмом замок отца и едва не отправил на тот свет его самого, Ридд распространяться не спешил. Тот случай, когда полезное совпадает с приятным - да и у маркиза из законных детей имелись лишь три дочери. Не бойцы и вряд ли претендентки на высший трон...
   - А ты умеешь искушать, мастер Ридд, - барон разглядывал того с усмешкой, больше похожей на кое-как скрывающий удивление оскал, однако с ответом не спешил. - А как насчёт дальнейшего? Может ли наша милость рассчитывать, что однажды не проснётся проткнутой чем-нибудь острым или вообще без головы?
   "И ведь не может не догадываться, что жизнь его сейчас и без того висит на ниточке моего терпения"
   Держись, Ридд - только держись, друг мой!
   И тогда в тревожно затихшей зале снова раздался негромкий, смертельно усталый голос.
   - Моего слова достаточно, ваша милость? Ни делом, ни бездельем... и так далее.
   Барон опустил двуручник, коснувшись кончиком сияющего клинка чёрно-серых мраморных плит, отполированных слугами и натёртых воском, тотчас отразивших это диковинное подобие солнечных часов.
   - Хотела бы наша милость знать, отчего верит именно твоему слову, а не иным гарантиям, куда более надёжным, - вельможа коротко задумался и тряхнул головой. - Хотелось бы услышать ещё слово насчёт нашей матушки...
   Но Ридд пресёк эти пустопорожние размышления вслух таким величественным жестом отрицания, что барон поперхнулся на полуслове и с изумлением воззрился на непонятного авантюриста, вдруг представшим на миг величавым вельможей.
   - Это излишне и даже не обсуждаемо, ваша милость. Женщины неприкосновенны.
   И всё же, выдержка на миг изменила барону - он хоть и коротко, но взглянул на мать. И хотя та склонила долу глаза в крайней задумчивости, её лёгкий кивок не остался незамеченным. Ни сыном - ни цепко охватывавшим взглядом обстановку его врагом.
   Ох, Ридд, кажется, меня терзают нехорошие предчувствия...
   Но цена, предложенная парнем, и впрямь оказалась настолько соблазнительной, что уже почти чувствовавший тяжесть королевских регалий барон наконец решился.
   - Что ж... свобода предателю и наше баронское слово забыть о вас обоих в обмен на обещание не поминать прошлое. И плюс к тому, - барон жёлчно усмехнулся, но глаза его горели мрачным торжеством. - Голова маркиза Беренца нам не нужна, лишние с нею пересуды тоже. Но известие о его скоропостижной и очень мучительной кончине будет выслушано нами с просто неизъяснимым удовольствием.
   - Согласен, и даю в том своё слово, - Ридд поднял левую руку в известном жесте клятвы, отчаянно надеясь, что не выглядит слишком уж поспешным.
   А барон снова рассматривал его, чуть расслабившись и наслаждаясь каждым мигом своего триумфа. В напряжении уже побелели ладони стиснувших оружие солдат, но их повелитель всё медлил, медлил, медлил! И лишь потом в зале раздался размеренный голос:
   - Привести пред наши очи бывшего сержанта Питта, кандалы пока не снимать...
   Наверное, эти несколько минут невыносимого ожидания стоили Ридду слишком много недожитых лет потом - но всё-таки они прошли спокойно. За боковой дверью что-то лязгнуло, загремело, послышалась перебранка. Створка распахнулась, и в неё не столько вошёл, сколько ввалился Питт в лёгких кандалах - но спасибо святому Динасу, живой и даже здоровый. Он на остатках куража ещё проорал что-то этакое, злое и позволенное лишь обречённому на казнь. Однако, наткнувшись на хмурый взгляд Ридда, он поперхнулся и молча шагнул вперёд.
   - Что ж, наш бывший верный воин. У тебя был шанс выслужить не только офицерский пояс, но даже и дворянский титул. Но ты предпочёл предательство, цена за которое мучительная смерть... и всё же, нашей милости заплатили очень хорошую цену за твою презренную жизнь. Настолько хорошую, что... В общем, ступай с глаз наших, и мы не держим боле на тебя зла.
   Ридд ни в тот момент, ни потом, так и не смог понять - почудилась ли в интонациях барона Шарто что-то мягкое и даже чуть ли не сожалеющее, но вот что голос вельможи этак симптоматично дрогнул, парень мог бы поклясться. Быстро обняв друга, провонявшегося тюремными подвалами, он только и успел шепнуть ему: молчи! - как по зале вновь раздался голос барона.
   - Наша милость даже настолько уверены в данном мастером Риддом слове, что своею властию я, полновластный барон Шарто, повелеваю - освободить бывшего нашего сержанта прямо сейчас...
   Дюжина шагов к дверям залы за руку с другом показались парню вечностью. Каждый из них давался с куда большим трудом, чем звеневшему цепями Питту, меж лопаток просто-таки зудели взгляды и прицелы. И всё же, приостановившись возле раскрытой створки и пропуская вперёд вырванного из цепких лап смерти арестанта, Ридд словно ненароком оглянулся.
   Лишь с тем, чтобы навсегда запомнить эту картину: вернувшийся в объятия трона барон Шарто - и точно так же вернувшаяся в его объятия красавица-эльфка с затянутым любовной пеленой взором...
  
   "Милая, с каких это пор ты вмешиваешься в мои решения?"
   Сказать, что Ридд был взбешён - это значит не сказать ничего. Ярость просто душила его, холодная, управляемая, но... нерастраченная. Ведь там, в зале, он уже подписал на самом деле приговор находившимся вокруг людям - и себе на всякий случай тоже. Первыми - арбалетчиков на галерее, уж больно у них хороши позиции. Вторым взмахом - вторую пару по углам. Затем нанизать на шпагу магика, уж он человек не военный, просто не сумел бы среагировать быстро...
   Замолчи, умоляю! Не надо больше.
   "Ладно, ладно" Но сейчас, когда слева тихо позвякивал при каждом шаге Питт, намотав слабину цепей на кулак и теперь пугая развешанные по стенам замка портреты своей угрюмой физиономией...
   - С кем вы разговариваете, мастер Ридд?
   Сейчас, когда с другой стороны почти неслышно плыла непривычно серьёзная и задумчивая леди Морти...
   - Мастер Ридд! - негромкий, однако словно стальной голосок леди стегнул по нервам и таки вырвал из зачарованного круга.
   - О, прошу прощения, леди, - парень не сумел вовремя пригасить свой взгляд, и девица отшатнулась, сбилась с шага. - Я разговаривал со своими демонами, как однажды пошутил ваш благородный отец.
   Во взгляде девицы нарисовалась самая нешуточная подозрительность и даже недоверчивость, да и Питт тоже зыркнул искоса этак нехорошо. Но Ридд уже потихоньку переваривал душившую его нерастраченную силу. Вернее, усердно помогала тому белкой метавшаяся внутри дриада - уж та умела не только залечивать в пару минут мелкие царапины.
   - Питт, помнишь, в прошлом году я отлучался на пару месяцев?
   Вместо ответа приятель лишь дёрнул плечом и этак утвердительно мотнул головой, а за него отозвались презрительным звяканьем цепи.
   - Герцог Курвуазье тогда как раз отправился послом в великое княжество Стоунард, которое расположено за проливом. И при нём такой себе шалопай-дворянчик, решивший выслужиться и ухватить чин в этакой курортной поездочке. Или даже звёздочку, если дипломат чего там выторгует из уступок.
   Но оказалось, что и во владения чернокнижника важные вести приходят быстро и даже с нужными подробностями. Потому что леди Морти даже припомнила, как вроде бы того надутого индюка-герцога то ли уличные грабители хотели от кошеля и золотых цацок избавить, то ли и вовсе вполне себе благородные разбойники с большой дороги. Но что-то такое там определённо вышло...
   - Почти так, леди - почти. В том княжестве далеко не все согласны были с князем в его решении замириться с нашим королевством. И пошли на весьма серьёзные меры, чтобы сорвать миссию. Короче, тот молодой хлющ в несколько мгновений разными способами продырявил троих вооружённых и весьма серьёзно настроенных мужчин, а в следующие уже утаскивал из засады оцепеневшего от страха дипломата.
   Спуск с галереи в боковую часть баронского дворца прошёл в полной тишине, и лишь уже внизу девица задумчиво покивала головой.
   - Стало быть, следует предположить, что...
   - У того дворянского щелкопёра были серые глаза? - невесело закончил Питт.
   Предположений и дурацких вопросов отчего-то больше не нашлось. Лишь у входа в оранжерею, куда парочку зачем-то привёл всё ещё подрагивавший парень, Питт мрачно поинтересовался - а что, если бы барон не согласился?..
   - Тогда из залы живым бы вышел я один, - мрачно проронил Ридд, не поднимая глаз. - Возможно, леди Морти тоже - если бы не вздумала трепыхаться.
   К чему такие ужасы, друг мой?
   - Это я к тому, что только мой личный демон удержал меня от крайностей, - парень криво дёрнул щекой и, не оборачиваясь, распахнул дверь в царство солнца и зелёного полумрака.
   Как здорово! Эй, а эта что тут делает?
   Вопрос дриады, более похожий на вопль, раздался в тот момент, когда троица добралась до укромного уголка оранжереи, где при её появлении уныло околачивавшаяся там служанка дёрнулась так, что тут и слепому ясно бы стало - он дожидалась именно Ридда. Мало того, это оказалась смазливая белобрысая Камилла, чей животик уже этак симпатично намекал на скорое материнство. Она бросилась к парню.
   - Мастер Ридд, выслушайте меня! Если же нет, я закричу и не позволю вам выкопать то, что спрятано в почве под пальмой...
   Ридд мрачно ругнулся так, что заалелась вроде бы уже должная привыкнуть к таким словечкам дриада. Ведь в ту ночь он устал до такой степени, что решительно не нашёл в себе сил добраться до постоялого двора дядюшки Флетчера. А потому, именно тут отдыхал и втайне от всех закопал хрустальную корону.
   - Кто подсматривал? - поинтересовался было он с этаким весьма нехорошим прищуром. Но тут же осёкся - порхавшая над плечом Камиллы феечка с ярко блестевшим золотым ведёрком демонстративно показала всем часть тела пониже спины и тут же деловито упорхнула вдумчиво полюбопытствовать как раз зацветшими флоксами. - Понятно... крылышки оторву и раскалённым гвоздём прижгу!
   Однако никто даже для виду не показал, будто поверил этой злобной клевете Ридда на самого себя. Питт хмуро помалкивал, дочь некроманта взирала тоже молча, но с куда большим интересом и даже сочувствием во взгляде. Ну, а служанка... она шагнула вперёд.
   - Мастер Ридд, я прошу вас защитить меня!
   В нескольких словах обозначилась суть дела. Разумеется, никого и нигде не удивишь извечным любопытством слуг и тем, что их уши всегда улавливают неосторожное или лишнее слово своих хозяев. Но Камилла, оказалось, ещё имела в том и куда более важный интерес, а потому просто подсматривала и подслушивала.
   - Что барон смотрит куда-то на сторону, давно читала я в его глазах. Но лишь совсем недавно поняла, что... что скоро он вознесётся в такую высь, где мне не будет не то что места рядом, но даже и в его прошлом, - карие глаза служанки влажно блеснули в зелёном сумраке под пальмой.
   - Вот и верь после такого слухам, будто блондинки сплошные дуры, - философски вздохнул Ридд. Всё верно - если барон сядет на трон... вернее, когда барон Шарто сядет на королевский трон, от мимолётного увлечения молодого тела не должно остаться даже воспоминания. Король обязан быть чист, как батистовый платочек знатной дамы под лучами солнца. Мало ли, вздумается некой ловкой особе воспользоваться кое-какими последствиями и легонько надавить, а то и даже шантажировать!
   А король должен уметь хорошо хранить свои секреты... вернее, хоронить. Ридд вздрогнул и очнулся от своих мыслей.
   - Допустим, что так, Камилла - но хватит ли у тебя денег заплатить? Мои услуги недёшевы.
   Питт и леди Морти взглянули на парня с осуждением, и даже от дриады долетело ядовитое фи! - однако Ридд чётко знал, что он делал. В своё время та же Камилла отшила его самого не только элегантно, но даже и ухитрилась сделать то необидно для молодого честолюбивого парня. А стало быть... так и есть!
   - Мне есть чем заплатить, мастер Ридд - и это вовсе не золото, которое ценят лишь глупцы. Но доверяете ли вы молчанию ваших спутников?
   Ого! А девица хорошо подготовилась к разговору! Но в сторону Питта парень даже не глянул. Его глаза вопросительно посмотрели на гневно вспыхнувшую дочь некроманта.
   - Леди Морти, здесь замешана не просто политика - а очень большая политика. И поверьте, лучше вам самой сейчас перерезать себе нежное горлышко, нежели хотя бы на миг усомниться в своей способности хранить тайны. Кинжал ради того могу подарить, - Ридд криво усмехнулся и позволил выскользнуть из рукавов сразу обоим клинкам.
   И вот так, рукоятями вперёд, он протянул девице сразу оба метательных и неплохо отточенных орудия смерти.
   - Отец перед отъездом сообщил мне о возможных... изменениях в расстановке высших сил, - Морти хоть и отшатнулась от такого подарка, но голос её остался ровным. Да уж, хороша папенькина школа. - Мало того, я смогу дать прибежище этой женщине и её ребёнку - в башне отца!
   Серые глаза парня и синие Питта переглянулись с такой быстротой, что обе присутствовавшие при том дамочки ничего не заметили. И всё же, ещё не избавившийся от цепей приятель уже отошёл от того ступора, которым тюремные подвалы неизменно награждают своих постояльцев - Питт еле заметно, но что самое главное, утвердительно моргнул. Да и в самом деле, хоть и весьма извращённое и неожиданное, но зато самое надёжное убежище на ближайшее время?
   - Хорошо, Камилла - но плата вперёд.
   Служанка улыбнулась с новым блеском глаз, и только сейчас стало заметно, что неумолимо приближавшееся материнство ничуть не испортило ни её внешности, ни характера.
   - Хорошо - отчего-то я уверена, что вы этими железками не отхватите мне голову... в тот вечер после вашего отъезда, мастер Ридд, баронесса была просто вне себя отчего-то. И я, сославшись на нездоровье, оставила хлопоты по хозяйству и, скажем так, присматривала за нею, - Камилла на миг смутилась, но всё же, продолжила. - Госпожа так опутала словами эльфку, торопившуюся на стражу в спальню барона, так напустила пыли... а потом отвлекла внимание и обманом заставила её выпить любовное зелье. А в том пузырьке его растворено было столько, что хватило бы на дюжину самых добронравных девиц!..
   Впоследствии Ридд не раз задавался вопросом - какова же была у него физиономия после слов Камиллы. Во всяком случае, тут показания свидетелей изрядно расходились. Питт ворчал что-то в том духе, что не хотел бы оказаться на месте госпожи баронессы. Леди Морти наоборот уверяла, что серые глаза озарились таким светом и нежностью... зато пристально и с надеждой смотревшая тогда в его лицо Камилла вместо ответа поцеловала его так нежно, что не будь она в интересном положении, Ридд бы её на радостях немедленно закружил на руках... Потому-то именно к ней он больше с подобными глупыми расспросами не приставал.
   Как бы то ни было, изрядный кусок дня бесследно выпал из памяти, заменишись какими-то серыми блуждающими тенями. В себя Ридд пришёл уже на берегу реки, в буйно разросшемся кустарнике на развалинах бывшей пивоварни. Когда-то заведение сгорело во время грозы - то ли молния ударила очень уж удачно, то ли конкуренты подсуетились, кто его знает. В общем, его так и не отстроили, а на этом холме сам парень иногда любил сидеть просто так и бездумно смотреть на реку...
   - Никогда бы не подумал, что среди бела дня можно пробраться по городу в такой компании и незамеченными! - оказавшийся уже без цепей, но в чистой одежде Питт ворочался, бил обнаглевших к вечеру комаров и шёпотом ругался - в общем, проявлял все признаки нетерпения.
   В противовес, сидевшие по другую сторону женщины уютно устроились под старой сиренью и тихо о чём-то шушукались. Но это ж надо быть совсем не в своём уме, чтобы полезть к ним с расспросами и получить свою порцию девичьей трескотни! Потому и понятно, что Ридд почесал затылок уже крепко гудевшей от раздумий головы и на пробу поинтересовался у друга:
   - Питт, ты когда-нибудь в зеркало смотрелся?
   Каждая собака знала, что бывший десятник, а потом и сержант баронского гарнизона брился со всем тщанием каждый день, а потому вопрос сразу и немедленно был распознан как хитрый и с подковыркой. Но всё же, прошло не менее полуминуты (и парочки прихлопнутых кровососов), прежде чем тот сообразил.
   - Это намёк на моё сходство с бароном? Или на глухой слушок, что я ему вроде как двоюродный брат?
   Эх, дружище, как же иной раз мы бываем близки и всё же страшно далеки от истины!
   - Да нет, Питт - не двоюродный... всего лишь младший. И вроде как незаконный - хотя эльфка насчёт последнего и совсем иного мнения.
   К слову сказать, Питт пусть и прикрывался усердно маской туповатого здорового служаки, но вот даже тугодумом прослыть ему не удалось. И всё же, ему потребовалось прихлопнуть ещё троих комаров, пока он сообразил.
   - Это что же, барон всерьёз собирался отправить на виселицу собственного брата? - в голосе его слышалось недоумение.
   Но леди Морти невесело усмехнулась.
   - Или не собирался. Но тогда придётся нам признать, что купили нас всех дёшево, как портовых шлюх.
   М-да, лексикончик у этой леди оказался ещё тот! Хотя с другой стороны, со смыслом её слов никто спорить особо и не собирался. Камилла сидела молча и с отчуждённым лицом, и лишь поглаживала легонько свою выступавшую спереди ношу. И всё же, она опомнилась первой. Хотела было отобрать свою руку, под локоток которой её подхватила доверительно беседовавшая леди.
   - Не дёргайся, Камилла - нам с тобой волей-неволей придётся стать подругами. В башне иной раз так одиноко и скучно...
   - Питт, а ведь, тебе придётся разбавить собой их общество, - со вздохом признал Ридд. - И не только потому, что там будет безопаснее отсидеться первое время - а по той причине, что чародей через седмицу взвоет от этих девиц и без твоей поддержки попросту сбежит.
   На честной и открытой физиономии парня весьма живо отобразилось всё, что он думал об этой ситуации. И всё-таки Питт осторожно покосился на леди, а потом ещё более осторожно поинтересовался - а что за человек тот чернокнижник?
   - Оказалось, что мэтр Шим куда лучше некоторых наших с тобой общих знакомых, - задумчиво протянул Ридд, демонстративно не замечая застывшей, словно стянуткой ледком отчуждённости физиономии леди Морти. - И я, честно говоря, сейчас жалею только о том, что не познакомился с ним раньше.
   Но если ещё честнее говорить, то бесшабашная дриада в голове парня хохотала так, что весёлыми колокольчиками звенело в ушах. Уж ни от неё, ни от Ридда не укрылось, с каким восторгом леди Морти пару раз украдкой взглянула на Питта - он такой смелый! И такой большой! И следовало предположить, что если Питт хоть раз посмотрит так же в ответ... матушка природа потом и пискнуть не успеет, как эти двое под ближайшим же кустом поладят ко взаимному удовольствию.
   "Ну что ж, хоть одной головной болью меньше будет" - Ридд наконец перестал сжимать в ладонях грязный свёрток, в котором покоилось нечто, наощупь весьма напоминавшее костегрызку.
   Значит, ты задумал древний Хрустальный венец отдать эльфам через того старого чародея?
   "Всё верно, малышка! Если лорд Шим всё сделает как надо, с соблюдением всех ритуалов и традиций передаст её ярлу Иллидару, то он этим самым фактически коронует ушастика - а таких услуг, поверь мне, эльфы не забывают" - ох, хотел бы Ридд хотя бы отчасти быть в том уверенным!
   "Флора, найди в моих воспоминаниях толстый фолиант порыжелой тельячьей кожи, в бронзовой оправе и с грифом королевского географического общества - земель и вод мироописание. Поищи главу о плавучих льдах" - и через некоторое время дриада, переворошив воспоминания детства с такой пылкостью, что аж перед внутренним взором зарябило, осведомилась новыми для неё сведениями и даже сообразила.
   Айсберг прячет под поверхностью почти весь свой объём, выставляя наружу лишь макушку, а потому представляет особую опасность для мореплавателей... да, это весьма похоже на вашу политику. Только, куда чище её!
   И всё же, словно заглушая голосом все свои сомнения вместе с трепыханиями успешно прикидывающейся совестью дриады, не допускающим возражения тоном он распорядился вслух:
   - Ждите меня здесь, друзья мои - к восходу Соль я всё организую...
   Час это много или мало? Смотря для чего, скажете вы - и будете правы, совершенно правы. Но всё же, Ридд управился, хоть и вернулся в прибрежные заросли тяжело дышавшим и немного загнанным. Он не только успел всё запланированное, но даже и договорился с одним таким себе седоусым контрабандистом, чтоб тот за ночь поднялся вверх по реке на своём баркасе и высадил троицу пассажиров на самой границе владений чернокнижника...
   Питту достался короткий меч в потёртых ножнах, чему он несказанно обрадовался. Леди завёрнутое в холстину нечто круглое и почти плоское, а также полыхающий магическими печатями свиток с инструкциями - в обмен на клятву передать оба предмета отцу-чернокнижнику. Зато только сейчас начавшая бояться и трястись Камилла получила весьма тяжёленький мешочек, ласкавший слух звоном золотых монет.
   - Это на булавки, сестра, - Ридд ласково ущипнул вспыхнувшую служанку за щёчку. - Если что-то захочется сверх гостеприимства хозяев, трать на своё усмотрение.
   На самом деле, едва удержанной Камиллой тяжести той хватило бы при бережном расходовании на всю жизнь. Но парень весьма грамотно прервал её уже заметавшиеся было мысли новыми словами.
   - И ещё, женщина, внимательно следи за лодочником - эти-то двое в простых людях не разбираются, оне ж их дворянские разблагородия. Если тот удумает чего нехорошего, сразу давай сигнал Питту... а он знает, что надлежит делать.
   Бывший сержант кивнул понятливо и с самой решительной физиономией. Однако, по мимолётному блеску его глаз парень понял, что тот прекрасно обо всём догадался - контрабандиста в любом случае надлежало пустить в расход. В любом случае, обществу от того только польза будет...
   Рыжая малышка Соль ещё только озиралась на услужливо почерневшем небосклоне, где на закате ещё алела полоса от скрывшегося туда солнца, а к реке за дальним пирсом спускались несколько людей. Двое довольно рослых, один чуть постройнее, а четвёртая тень очень походила на вёрткого толстячка с заметно выпиравшим брюшком. Судя по голосам, погуляли они сегодня знатно, а потому возжелали покататься на лодке по ночной реке и вдоволь подышать свежим воздухом...
   Ридд тихо вздохнул, ощутив, как слой прохлады затопил сначала ноги, потом несмело мазнул выше, а потом коснулся и лица.
   - Ну всё, други мои, пора.
   Он крепко обнялся с Питтом, чьи глаза уж подозрительно ярко блеснули при луне, демонстративно чинно приложился к дрогнувшей и почему-то ледяной ручке леди Морти. Зато на ушко Камилле вползли несколько весьма успокоивших её и странно согревших слов:
   - Не бойся ничего.
   Ох и хитрый ты лис, Ридд! А девка-то на тебя с такой надеждой смотрела! Красивая и неглупая, да и король за ней мог бы титул какой учредить... ну да, да, знаю - не по ней стучит твоё сердце.
   Парень ещё долго стоял у еле слышно хлюпавшего старого причала и смотрел туда, где уже не виднелась, а скорее угадывалась постепенно удалявшаяся точка. Вот она растаяла совсем, исчезла соринкой в ночи - и вместе с ней странно истончилась, оборвалась в душе какая-то едва ощутимая нить.
   И всё же, она странно звенела, ныла и бередила душу, пока оставшаяся на берегу тень не проскользнула через затихший к ночи ремесленный квартал и под еле заметной сенью деревьев осторожно проскользнула туда, куда ей перемещаться ох как не хотелось - к залитой оранжевым светом и чёрными, изломанными тенями громаде замка баронов Шарто. Там до сих пор гуляли широко и пышно, из-за стен наплывала музыка и взрывы смеха.
   Ридд, я боюсь - и не вижу твоих мыслей. Одни только странные тени, призраки бродят сейчас в твоей душе.
   "Эх, малышка Флора! Помнишь тот вечер, когда я подарил баронессе спицы?"
   Не продолжай, друг мой, мне страшно... неужели та старая горгулья взъелась на тебя из-за той моей шалости? Из-за прекрасного сна, за возможность побывать в котором половина ваших человековских женщин отдали бы невесть что?
   "Похоже, так - но то скорее был повод, чем причина. Как там сказала Камилла? Давно читала я в его глазах? А ведь, тоже читывала классику"
   Дриада молчала довольно долго, и отозвалась лишь когда парень уже перемахнул через замковую стену в давно облюбованном и чуть подготовленном месте. Он ещё немного выждал, пока захмелевших гостей окончательно разведут по их покоям и в замке воцарится относительная тишина.
   Нет, ты всё равно не станешь резать баронессу... но что же? Неужели эльфку?
   Воспоминание о Меане, хоть и загнанное волей в самый дальний угол памяти, вырвалось и наотмашь ударило саднящей болью. Как ни занимал себя Ридд хлопотами, как ни загонял в полуобморочное состояние - но обмолвка дриады всё равно застала его врасплох. Даже и подумать было страшно о том, что сейчас происходило совсем рядом, рукой подать - за вон теми едва освещёнными изнутри окнами в третьем этаже над галереей. Стоит лишь чуть выпустить своего зверя...
   "Нет!"
   Парень с силой ударил кулаком о камни, обдирая их шершавостью костяшки и наивно пытаясь свежей, резкой болью заглушить эту ноющую и выворачивающую всю душу тоску. Но всего лишь к одной ране добавилась другая.
   У-у, бешеный... Я сейчас, я быстро!
   И всё же, Ридд с усилием отвернулся от манящих близостью и кажущейся лёгкостью очевидных, хоть и весьма желанных решений. Шагнул за угол, разом отсекая себя от источника манящих и кровавых соблазнов. Следующий шаг пошёл легче, затем ещё один - и через некоторое время наполненная яростью человеческая оболочка сбежала вниз, в духоту и вонь пыточных подвалов...
   - Спасибо, мастер Ридд - что не оказался на моём станке... - проворчал в качестве приветствия старый палач, а затем пытливо уставился в нежданого гостя.
   На столе виднелась в испуганном мерцании огарка чистая тряпица, а на ней ломоть ржаного хлеба, шмат сала с розовыми прожилками, луковица и прочая нехитрая снедь. Ясное дело, и четвертинка перегнанного вина, в народе метко прозванная мерзавчиком - одному хватит, а вот двоим или больше уже никак...
   - Не будем лясы точить, дед, - Ридд мрачно дёрнул щекой и потёр усталое лицо. - Что там с теми купцами, что на барке пришли?
   Палач меленько и суетливо покивал, а затем принялся обстоятельно, хоть и без лишних подробностей, рассказывать. Так мол и так, пришли тут водой... обычные купцы-то поначалу ходят-осматриваются, цены вызнают да товар щупают. Потому ж начинают вокруг подходящего виться, да кругами, исподволь, с подходцем - словно умелый ухажёр вокруг строптивой барышни. А эти сразу скупились, что первое на глаза попалось - а теперь по городу шляются. С виду ничего такого и не делают, то в кабаке полдня одну кружку эля цедят, то в базарной сутолоке вроде бесцельно толкаются. Но во дворец пока ни ногой.
   - Река... река... - Ридд задумчиво тёр лоб, пытаясь что-то сообразить, когда наконец в голове забрезжила неясная ещё не догадка, а одно лишь предвестье её. - Слушай, дед - а поищи-ка толкового морячка из старых, пусть присмотрится к чужакам незаметно.
   Наворачивавший меж делом свой ужин палач едва не поперхнулся солёным огурцом. Аж глаза на лоб полезли... но сам Ридд крепко сомневался, что в этаком месте сумеет проглотить вообще хоть кусочек.
   - Дык где ж я тебе такого возьму? Нету у меня, - дед задумался, стряхивая с редкой седой бородёнки крошки. - Может, упростить эту некромансерскую дочку подсобить?
   Парень крепко сомневался в способности девиц хотя бы пару минут мыслить здраво. Да и не понаслышке знал, сколько великих начинаний пошло прахом или даже погорело ясным пламенем из-за этих глупышек... палач слушал с недовольной физиономией, кивал легонько, морщился - но соглашался туго. Правда, при этом ещё и ухитрялся метать за обе щеки своё немудрёный ужин с завидной скоростью.
   - Ладно, придумаю что-нибудь... - он наконец ловко опрокинул в себя очередную чарку прозрачной как слеза жидкости, шумно выдохнул и закусил.
   Мысли нынче что-то неохотно ворочались в обычно шустрой голове парня (ах, женщины, что ж вы с нами делаете?), потому очередную он сумел дождаться нескоро - дедок ловко подмёл остатки трапезы и словно в заупокой им хлобыстнул ещё чарку.
   - Скорее всего деда, что я правильно вычислил, откуда тот ветер нехороший дует. Проверь втихомолку через купцов - чужаки привезли сюда случайно не херес в маркированных бочонках? И давай так - я займусь той стороной, а ты рубай все концы на этой. Потом, если всё выйдет, барон любые грехи отпустит, да ещё и сверху золотишка насыплет...
   Палач занюхал рукавом, а потом о него же вытер крутобокое яблочко и тут же впился в белый налив ничуть не испорченными зубами.
   - Как смекаю я, сокол наш скоро круто в гору пойдёт, - словно ни к кому не обращаясь, проворчал он.
   И пусть взгляд его ни на миг не оторвался от пристально изучаемого надкушенного яблока, Ридд мрачно усмехнулся, уже собираясь уходить.
   - Всё верно, дед - и мы в том светлом будущем места пока что не выслужили...
   Уже давно остались внизу и за спиной мрачные подвалы, где словно паук в своём мрачном логове остался что-то обдумывавший палач. Уже серебряная Белль почтила небо своим присутствием и теперь, кокетливо усевшись на зубцы крепостной стены, любопытно заглядывала во двор - а парень всё так же стоял в оцепенении, обнимая и бездумно поглаживая беспокойно фыркавшего жеребца. Тот словно недоумевал - отчего не снял седло, хозяин?
   - Потерпи, Черныш, - Ридд погладил ладонью словно сияющую во лбу коня звезду.
   Тот фыркнул теплом, изрядно разбавленным сомнением - но возражать особо не стал. Переступил с ноги на ногу и пошёл за хозяином, который направился к воротам.
   Створки здесь прикрыли на ночь, но поднимать мост не стали. Ох, как бы не вышла боком барону такая беспечность! Совсем расслабились тут...
   - Открывай, служивый!
   Солдат перегнулся с внутренней привратной галереи во двор, приглядываясь и недоверчиво сопя. Но Ридда тут уже каждый знал - примелькался - потому тот кивнул и бросил через плечо команду. Стоявшие у ворот двое доходяг нехотя сняли с петель навешенное бревно, приоткрыли одну створку - и через совсем малое время по настилу моста глухо застучали копыта коня и еле слышно - сапоги его хозяина. Затем звук стих - двое выбрались на дорогу, лениво сбегавшей с холма и растворявшейся в уже засыпавшем городе. Кое-где ещё мелькали огоньки, где-то на работной слободе лениво побрёхивали собаки, провожая ватагу припозднившихся гуляк.
   Как странно... впереди дорога, за нею ещё сотни. А вот ехать что-то не хочется. Слишком уж тянет назад прошлое, сладкое и несбывшееся. А потому и горькое до оскомины - и всё же, невыносимо притягательное...
  
  
   Глава 16-я, печальная
  
   В конце лета, когда жара уже схлынула, а воздух приобрёл ту изумительную прозрачность, которая присуща лишь этому времени года, ветры разносят по всему миру крохотные, едва заметные паутинки. Одни люди охотно говорят, что то реют по белу свету обрывки платья божественной небесной Земфиры, некогда сотканного из тончайшего волшебного шёлка и затем разорванного в порыве исступлённой ревности богом всех ветров. Другие столь же истово утверждали, что то всего лишь путешествуют, уцепившись за нити, крохотные паучки.
   Как бы то ни было, бессмертную воочию уже давненько никто не видал, да и означенных насекомых тоже. Пейзане убирали на полях и виноградниках истомлённый солнцем урожай, бережно принимая его натруженными руками. А вечерами сидели на пороге корчмы или деревенской завалинке, цедили эль, молодое вино и лениво роняли скупые слова.
   И как-то совсем незаметным прошёл и растаял слушок, будто бы кто-то видел в ночи скакавшего на полудень мрачного всадника на чёрном жеребце. Эка невидаль! Мало ли кто тут ездит, главное чтоб не трогали. То посыльные, то ещё кто. А иногда появлялись странствующие рыцари, коим в одном месте так свербит испытать свою силушку, что лезут они через баронские земли в дикие места. Правда, куда меньше их возвращается, и уж почти всегда без добычи...
   Ридд на этот раз поехал не по дороге, ведшей из города к посёлку у речных пристаней. Виноградниками и холмами, рощами и перелесками - уж спешить ему было решительно некуда. Так, подышать немного воздухом перед тем, как. А что там, впереди, и загадывать не хотелось. Что будет, то и будет - лишь бы было хоть что-нибудь.
   - Вот и всё, Черныш, отдыхай здесь. Надеюсь, хранительница присмотрит и за тобой.
   Парень спрятал в кусты седло и сбрую, а коня лёгким шлепком по крупу направил в священную рощу. Плечо уже оттягивали припасы, душу сомнения... с совестью, правда, немного полегче оказалось.
   Ну и что ты там забыл, в тех мрачных пещерах?
   Если б дриада могла, она б ещё и подбоченилась на манер хозяйки, делающей выволочку засидевшемуся в шинке муженьку. Но с другой стороны, эта ворчливая и вечно всем недовольная Флора сразу меняла гнев на милость и мгновенно вставала на защиту парня, стоило тому вдруг испытать какое-то затруднение или получить малейшую царапину. Только вот, до сих пор кровоточившее сердце залечить она не умела...
   - Возьми, - Ридд вложил в ладони не замедлившей появиться дриады-хранительницы два кувшинчика вина, уж он помнил своё обещание угостить хозяйку ещё раз.
   Та прильнула на миг, обдав запахами вечернего луга и тонкой прохлады ночного леса. Флора в голове сразу оживилась - о чём там эти малахольные тарахтели, Ридд не прислушивался. Обнял дриаду, мягко поглаживая словно примчавшуюся искать защиты и утешения сестру, и так некоторое время покачивался с нею под медленную и мало кому слышную музыку небесных сфер.
   - Hanta, мастер Ридд, - печально поблагодарила дриада. Она сунула в карман парня небольшой лёгкий пакетик и неслышной тенью отошла.
   Вот она мелькнула в лунном свете уже под сенью своей рощи, и вокруг осталась одна тишина. Даже странно немного - цикады и сверчки словно уснули, а обычно верещат словно оглашенные...
   Дождь будет, - мрачно пообещала Флора, и парень поспешил своей дорогой. Мокнуть никак не хотелось, а путь предстоял ещё немалый. Через поля и последние виноградники, через реку и на тот пустырь, где сквозь тощую почву проглядывали залысины притаившегося под землёй камня. А под ними... ну здравствуй опять, старая гномья крепость Дарнмут!
   Чертёж семилучевой звезды уже горел лиловыми линиями прямо над поверхностью камня, готовый принять в себя последний компонент, последний ключ - и отворить проход вниз. Но Ридд всё отчего-то медлил. Стоял над своим творением, скрестив на груди руки и бездумно глядя в тихо перетекавшие перед ним ручейки Силы, словно тщился разглядеть там что-то доселе незамеченное. И лишь когда изнутри творения на него уже откровенно взглянули зелёные глаза, только тогда он в изумлении отшатнулся.
   - О боги... - Ридд в ужасе вытер заструившийся по лицу ледяной пот.
   Облик эльфки не только не растаял, как надеялись суматошно заметавшиеся мысли, но даже напитался лунным светом и обрёл объём.
   "А ведь, ты всё так же прекрасна" - холодный огонь побежал по жилам парня, когда он, попытавшись шагнуть назад, не смог оторвать ног от камня - словно подошвы вдруг приросли к нему.
   - Зачем ты звал меня, Риддерик из рода Фернандо? Зачем потревожил мой сон? - от одних только звуков этого смертельно усталого голоса он почувствовал, как на голове сами собою зашевелились мокрые волосы. Словно змейки, они приподнялись в невысказанном желании задушить своего хозяина.
   Сердце истекало кровью и рвалось в стремлении туда, навстречу - но хоть и слабо, но ещё сопротивлявшийся разум упрямо отталкивал это потустороннее видение. Сгинь, изыди! - вопил он, извиваясь в муках. И всё же, не раскрылись пересохшие губы, не произнесли ни звука, когда безмолвный зов души ещё сильнее вызвал из небытия это видение, этот призрак той, кто была сейчас во многих десятках лиг отсюда.
   "Или ты уже в царстве теней?" - Ридд попытался заслониться руками, и всё же они предательски повисли вдоль тела.
   - Зачем ты даже сейчас терзаешь меня? Зачем не хочешь отпустить?
   И такая мука послышалась в этом голосе, что словно подпитавшаяся ею фигура в центре звезды вдруг сгустилась, обрела объём - а на светлый камень упала сдвоенная тень обеих лун.
   Тень? Призраки не отбрасывают тени! Ридд с глухим рычанием загнанного в ловушку зверя рванулся вперёд. К ней, единственной в мире - и пусть все демоны мрака разбегутся, трусливо поджав облезлые хвосты!
   И всё же, дрожащие ладони его встретили одну лишь пустоту. Лишь слабый отблеск несбывшейся мечты промелькнул в ночном воздухе. А белеющая в свете лун каменная площадка зачем-то вздыбилась, встала косо - и шершавостью нагревшегося за день камня ударила в лицо...
  
   Пальцы вздрогнули ещё раз. Дёрнулись судорожно, словно желая вцепиться в горло врагу - и расслабились снова. Вот они опять шевельнулись и бесцельно заскребли по остывшему камню, теребя с хрустом песчинки.
   Из груди вырвался хриплый вздох, больше похожий на сдавленное рыдание. Затем ещё один, ещё - пока всё тело не сотряс кашель. И всё же, постепенно он успокоился, и лежавший навзничь человек задышал уже ровно, мерно.
   Немало прошло времени, пока он отважился открыть глаза. И да - в них отразились звёзды. А ещё лукавый взгляд искоса Белль, в предчувствии утра уже прижавшейся к горизонту.
   - Проснись, Ридд, - легонько позвала... не она.
   На каменной пролысине, в центре почти истаявшей лиловой звезды колдуна сидела дриада - именно на её коленях и покоилась голова парня.
   - Ты в порядке, друг мой? - странно, но в голосе её отчётливо слышалось что-то живое, человеческое.
   Наверное, это боль.
   Ридд вздрогнул и всё же неимоверным усилием воли привёл к подчинению взбунтовавшееся тело, которое столь странным образом отреагировало всего лишь на попытку поднять руку. И всё же, через несколько вздохов он решился вновь. И ещё раз - пока ладонь парня не взъерошила легонько волосы дриады.
   - Да... наверное, в порядке.
   Флора печально улыбнулась, пошла рябью, и сквозь неё отчётливо проглянула луна. А когда ладонь зачем-то наклонила дриаду к пересохшим искусанным губам, та с грустной улыбкой сумела лишь коснуться их своими - а затем с лёгким мерцанием втянулась в уста парня вместе с вдохом.
   Eluna adora! Кажется, я вернулась, и мы снова вместе!
   Ридд слабо улыбнулся - оказалось, что он даже успел соскучиться по этой малахольной.
   - А что это было?
   Он с сомнением присматривался и вчувствовывался во всё. Каким-то оно оказывалось... не таким. Свет Белль мягко холодил кожу запахом луговой ромашки, ночной воздух попахивал несуществующей гарью дотла сгоревшей радуги, а камень под спиной откровенно пульсировал нотой фа - причём, ещё и с нахальным синим оттенком!
   Кажется, ты инициировал сам себя. Сам - себя.
   "Точно у меня с головой всё в порядке?"
   Во всяком случае, я на это очень надеюсь, - вьедливо отозвалась дриада. - Лучше иметь дело с магиком, чем с сумасшедшим.
   Ридд не нашёлся, что на это весьма здравое рассуждение возразить, и даже ответить. Лишь кое-как сел, перекатившись набок и помогая себе руками. В голове колыхнулось что-то, отчего легонько замутило, но тут же принялось хозяйски устраиваться.
   В левом, - с готовностью отозвалась бессоння Флора, едва парень вознамерился поинтересоваться, в каком же ухе у него звенит.
   - А...
   Не знаю. Я тоже видела её и даже уловила запах цветочной мази, которым обычно эльфы пользуют себя, чтобы отбить обоняние у собак или волков. Но как ты едва не вытащил её сюда сквозь свою эту семиугольную пакость - выясняй сам!
   Ридд грустно оглянулся. Подготовленная для открытия врат звезда почти догорела, лишь один луч светился призрачным лиловым пламенем.
   Подумав, он потянулся рукой и щедро, всей ладонью зачерпнул этого фиолетового сияния. Некоторое время смотрел, как холодный огонь струился по руке, горя и не сгорая, обжигая и не сжигая.
   Нет, точно уже не просто слабенький колдун... как здорово! Можно и мне попробовать?
   И не успел грустно улыбавшийся парень, в чьих глазах зачарованно метался этот пламень, даже ответить, как по телу словно пронёсся душистый весенний вихрь. Он уютно мазнул по сердцу, покопошился в ладони, а потом вернулся обратно, растёкся.
   Оно меня не слушается!
   - Всё верно, Флора - магия это не твоя стихия. Но ты, кажется, на самом деле можешь меня покинуть? - Ридд хоть ещё и был слаб, словно котёнок, но обмануть себя странностям и случайностям не давал.
   В ответ дриада разразилась ворчанием, что она и сама удивлена. Но ей пришлось то сделать, потому что над почти бездыханным телом только что родившегося колдуна описывала круги какая-то подозрительная сова.
   - Сова? Да откуда ж ей здесь взяться? Они только в лесах вроде, на восходе и полуночи, - Ридд кое-как согнал лиловые сполохи вместе, а затем скомкал ладонью, словно зимой лепил снежок.
   Сама удивляюсь - но та наглая птица очень тобой интересовалась!
   Парень тихо охнул, припомнив, какие же на самом деле у этой с виду безобидной совы когтищи - хищница, как-никак. И впавшего в беспамятство та дурында могла располосовать так, что тут уже никакой целитель не поможет...
   "Выношу благодарность по гарнизону от лица начальства!"
   Вот нахалка! Как дриада то проделывала, Ридд не имел ни малейшего понятия - но перед его внутренним взором вдруг предстала белоснежная девичья попка, которую ему нахально продемонстрировали в качестве ответа.
   И всё же, он улыбнулся.
   Чувство юмора у парня и у самого иногда бывало этаким слегка извращённым, на грани дозволенного - но хорошую шутку он любил. Повертев в руках невесомый сгусток непонятно чего, неощутимый пальцами, но прекрасно воспринимаемый своей словно прозревшей сущностью, Ридд недолго думая отправил лиловое пламя в рот.
   Ой! Брось каку, выплюнь!
   Однако, напрасно засуетилась разволновавшаяся дриада, стоявшая на страже здоровья парня как наседка над своими цыплятами - никакого вреда проглоченная магия не принесла. Наоборот, по всему телу разнеслись ручейки свежести и затихли с умиротворённым звоном.
   Ага! Это примерно как я подпитываюсь лунным светом? Сейчас разберёмся...
   "Вот тебе и ага!" - Ридд даже попытался встать - и к его удивлению, ему то удалось. В ушах немного шумело, весь мир откровенно покачивался, но через некоторое время парню удалось достаточно уверенно утвердиться на своих двоих. Какое же это блаженство, иметь возможность делать что-то самому, не быть совсем уж игрушкой в руках капризной судьбы! Встречать удары грудью и иметь что сказать в ответ - и сделать. Воспринимать себя частью мирозданья, и притом не безропотной, не пассивной.
   Любопытная Белль так засмотрелась на эту объятую незримым пламенем фигуру новорождённого колдуна, что вовсе не обиделась, когда тот обеими руками зачерпнул её сияния и словно воду выплеснул на камень. Размазал ладонью, прижал её сильнее. И в тот миг, когда пульс матушки-земли совпал с взволноваными толчками человеческого сердца - в камне открылся проход. Тёмный, мрачный - он уже не казался бездонным, потому что в глубине его дерзкого человека ждали гномьи катакомбы.
   С ума сойти...
   - Нет, лучше не надо, - Ридд отчего-то иногда знал, как и что надлежит делать. Не по веленью судьбы, но по зову сердца.
   Со вздохом он наклонился, взвалил на себя сложенные в сторонке припасы. Правда, с тростью незадача вышла - не разобравшийся спросонья дракончик поначалу не признал хозяина в этом пробудившемся чародее. Понятное дело, цапнул так, что едва и палец не отгрыз.
   - Да уймись ты! Ну распробовал, бестолочь? - Ридд едва не взвыл, приплясывая от боли и зажимая ранку губами.
   Ожившее на миг серебро виновато блеснуло глазёнками и вновь обратилось в недвижную, холодную фигурку. Зато внутри парня металась и хлопотала неприлично разволновавшаяся Флора.
   - Э, демоны, тут даже и листа подорожника не найти! - проворчал Ридд, кое-как оглядевшись.
   Дриада сварливо шумнула, что на самом деле Fоliа Рlаntаginis mаjоris, то есть листья подорожника большого. Осталось парню только заткнуться и подивиться, зачем это малахольные эльфы придумали столь забубённые названия для таких, казалось бы, уж совсем простых вещей. Воистину, чудно текли мысли меж их остреньких ушей, коль нагородили столько несуразностей на ровном месте. Это ж надо умудриться только, наворотить столько сложностей из ничего!
   А развороченная ранка зачесалась, принялась зудеть. И прямо в лунном свете, под удивлённым взглядом парня стала затягиваться, закрываться. Вот остался лишь свежий розоватый шрам. А когда Ридд по привычке просто погладил его, словно размазывая по пальцу ещё остававшееся саднящее ощущение, и отнял ладонь - то не обнаружил на том месте уже ничего.
   - Спасибо, милая, - зачарованно улыбнулся парень и на пробу пошевелил пальцами. - Этак ты меня однажды и от смерти спасти можешь.
   В ответном ворчании донельзя довольной Флоры легко оказалось разобрать, что старость у хомо тоже всего лишь болезнь.
   Дай срок - и с нею разберусь, куда она денется.
   М-да! Бывают заявления, которые поражают словно громом меж ушей. Хоть стой, хоть падай... но парень весьма благоразумно не стал уточнять и выпытывать у дриады подробности. Если даже хотя бы обеспечит ещё полсотни лет без дряхлости и неизбежно сопутствующих мудрости болячек, и то просто замечательно будет.
   Он повесил на сгиб локтя свою трость с виновато утихомирившимся серебряным драконом в рукояти. И первые шаги во тьму как-то даже затерялись в памяти бессонной ополоумевшей Истории, просто обязанной примечать и запоминать всё и вся...
   ЭХО-Эхо-эхо отражалось от каменных стен древней гномьей цитадели, словно боясь даже увязнуть в этом стылом мраке. Каждый ШАГ-Шаг-шаг дробился и метался в лабиринтах. Впервые за долгие века сюда спустился не просто дерзкий авантюрист, обезумевший от одной только мысли о таящихся внизу сокровищах. Не занесённый невесть какими ветрами призрак, неприкаянный и отверженный. Но полновластный хозяин своих дум, воплощённых и скрнцентрированных в человеческом теле.
   - Всё гуляешь? - скептически поинтересовался Ридд у неизменно приковылявшего на шум скелета с наградной подвязкой баронессы на шее.
   Костяк шарахнулся так, словно на белом свете или во тьме и в самом деле имелось нечто такое, чего ему стоило бы бояться. И бочком-бочком, распластавшись по стеночке обошёл стоявшего парня. А когда со скрипом и хрустом он уковылял в противоположную сторону, Ридд мог бы поклясться, что до него донеслось что-то весьма похожее на вздох облегчения.
   Ага, боится! Не всё ж мне при виде их трястись осиновым листочком, - прокомментировала злокозненная и весьма довольная дриада.
   Парень лишь хмыкнул и направил свои стопы к спуску на второй уровень - тому самому, через который когда-то провёл восторженно-испуганную эльфку. Странно - сейчас, когда сердце уже отболело первым и самым невыносимым страданием, воспоминание о Меане всего лишь обернуло дымкой печали. Или то оказали своё воздействие могучие стены гномьей крепости, защищавшие даже и от таких напастей? Сладкие и грустные воспоминания уже не терзали раскалённым щипцами палача, но лишь напоили лёгкой грустью. Шевельнулись сами собою губы и уронили во тьму неожиданную, горьковатую улыбку.
   Рука с зажатой в ней тростью поднялась и повела указующим полукругом, словно замерший над ступенями человек сам себе показывал эту картину былого величия, обернувшуюся ныне чуть горьковатым великолепием упадка. И под этим взглядом незримая волна пробежала по величественной лестнице и её обрамлению. Как будто кто-то незримый протёр смоченной в перегнанном вине тряпицей старую, запылённую и потемневшую от времени картину кисти хорошего мастера.
   Первыми ожили вмурованные в стены изваяния драконьих голов. Седые струйки пыли осыпались вниз, когда каменные бестии недоумённо преглянулись и предстали во всём своём великолепии - вплоть до малейшей чешуйки, изваянной прихотливыми руками подгорного народа. И всё же, пробудившая их сила не была злой и беспощадной. Да и мерещилось в ней что-то знакомое, серебряное и похожее на них самих. Мутно-белесые шары в их пастях, до дрожи напоминавшие бельма какого-нибудь доживающего свой век старика, постепенно прояснились, обрели глубину и объём.
   И постепенно в них зажглись огоньки. Десятки их неуверенно, робко проклюнулись в глубине прозрачного как слеза камня - и всё же, робко моргнув, погасли опять.
   - Что за диво? - поинтересовался Ридд, когда убедился, что шевеление в левом внутреннем кармане ему не почудилось.
   Что-то там определённо затрепыхалось. И когда рука парня полезла туда, назад она извлекла в ладони эльфийский светлячок - внутри стеклянного пузырька билась и металась махонькая цветочная феечка.
   - Ох, ничего себе! - зачарованно шепнул парень, когда приметил в сиянии малявки сверкнувшее чистым золотом крохотное ведёрко. - А ты здесь откуда - и зачем?
   Чуть подумав, он ногтем поддел пробку и выковырял её из горлышка светилки. Малявка вынырнула наружу... ну, неприличному её жесту Ридд ничуть не удивился - как он приметил уже давно, ко всяким любовным делам создания природы относились вовсе без присущего людям ханжества или стыдливости. А феечка изящным огоньком метнулась в растерянно застывшим светильникам у стен...
   Как красиво!
   Да, это было красиво. Крохотная феечка силой своей крохотной немудрёной магии пробуждала к жизни хрустальные шары. И вслед за её продвижением, позади разгоралось могучее сияние, подпитанное человеческой волей. Дюжина ударов сердца, и лестница оказалась освещена как днём, под весёлым и столь желанным сиянием полуденного солнца.
   Упавшая статуя воина с двуручным топором зашевелилась. Древний гном неуверенно поднялся в скрипе ожившего камня и клубах пыли, и под насмешливым взглядом парня виновато пожал плечами да и стал на своё место в колыхнувшийся строй. И теперь две шеренги стражей по бокам лестницы уже лишь с виду казались просто изваяниями. На самом деле они, словно хорошо вымуштрованные солдаты, замерли в ожидании приказа того, кто имел право его отдать.
   - Ну-ну, - с сомнением заметил Ридд.
   Повинуясь одному лишь невыказанному желанию, вихрь быстро выдул отсюда пыль и сор. Со стуком убрались прочь редкие кости, и даже полуобвалившиеся каменные колонны приняли свой прежний вид. Заблистали, словно только вчера вышли из-под ревнивых рук мастеров, а потом ещё женщины и дети напитали их горным воском до почти зеркального блеска.
   И спустя совсем малое время от всего этого зрелища вдруг повеяло теплом. Нет, не тем, который дарит солнце или огонь. А тем, который присущ только жилищу. Устоявшимся, многолетним и таким уютным. Казалось, сейчас лопнет мыльным пузырём эта обманчивая и хрупкая тишина. Спустится сверху отряд усталых бородатых воинов, вернувшихся с дежурства или вылазки - а навстречу им снизу выбежит шумная орава непоседливых малышей. И облепив отцов-дядек-братьев, примется обнимать и требовать рассказов о диковинном верхнем мире. А следом чуть более степенно с виду появятся матери, сёстры и возлюбленные, чтобы не скрывая блеска счастливых глаз дождаться своих - домой.
   Домой, какое же это сладкое слово! А потом... да нет, не будет никакого потом. И уже прозвеневший было над лестницей смех угас, едва родившись. Лишь эхо печально затихло где-то вдали.
   - А жаль, - вздохнул расчувствовавшийся отчего-то Ридд и утёр со щеки неожиданную слезу. Наверное, просто пылинка попала...
   Повинуясь одному лишь взгляду, светильники чуть пригасли. Они уже не слепили глаза блеском парадного великолепия, но всего лишь освещали путь. И вот по этому пути вниз, по безукоризненному убранству лестниц спускался одинокий человек с дорожными сумами на одном плече, а вокруг весело порхала цветочная феечка и придирчиво бросалась устранять малейшие недочёты или незамеченные ошибки.
   - Недрёманое око ты наше, - усмехнулся Ридд, когда на развилке малышка капризно потребовала уделить внимание полуосыпавшейся и едва видной картине, выписанной прямо во всю каменную стену.
   Как он то проделывал, оставалось загадкой и требовало в дальнейшем пристальнейшего разбирательства и изучения, но одного прикосновения ладони с щедро выплеснувшейся из неё силы хватило, чтобы написанное минеральными красками творение древних гномьих живописцев обрело свою вторую жизнь. Заиграли потемневшие или выцветшие оттенки, не в такт сполохам беспокойной феечки качнулись тени в глубине картины - и через мгновение парень удовлетворённо кивнул. И даже отошёл на несколько шагов назад, чтобы полюбоваться отрядом гномов, который на залитом солнцем холме озирался на окрестные поля и рощи.
   - То ли в поход пошли, то ли просто погулять по опасным местам, - усмехнулся Ридд, сообразив, что бородачи поднимались наверх наверняка с тем же чувством опасности, с которым люди опускались сюда, в полные неясной угрозы подземелья.
   Слушай, а может быть! - судя по серебристому звону, дриаде эта мысль тоже показалась здравой...
   Спуск вниз затянулся - парень вкалывал как проклятый и не позволял лениться ни себе, ни крылатой малышке. Мало того, своей вновь обретённой силой он восстанавливал кое-где разбитые на углах каменные вазы, насыпал туда несколько пригоршен сдобренного костяной мукой мусора и ронял одно семечко из подаренного дриадой-хранительницей пакетика.
   Это была моя идея, - с затаённой гордостью заметила Флора, и парень ничуть не удивился бы, если б та от удовольствия покраснела. Когда после нескольких капель плеснутой сверху воды и мягкого поглаживания натруженных ладоней из праха впервые проклюнулся росток, он улыбнулся - да так, что в глазах снова предательски защипало. Надо же, велика сила жизни... это ничего, что он выглядит тщедушным - уж мы ему не дадим зачахнуть. А там окрепнет, и в старой гномьей цитадели под волшебным светом вырастут любимые растения эльфов. Где они, там не бывать смерти. А быть жизни и только жизни.
   Так, Ридд, так! И... ты молодец, я тебя сейчас почти люблю!
   Смущённая улыбка парня и его молчание оказались лучшей наградой тоже старавшейся дриаде. И когда вся эта увлечённо трудившаяся компания добралась до второго уровня, её уже изрядно пошатывало.
   - Ещё одно усилие, девчонки! - устало просипел пересохшим горлом Ридд и щедро окатил своим вниманием подземную библиотеку.
   Ту самую, куда он впервые привёл трясущуюся от безотчётного ужаса эльфку и где потом сам едва не пал в схватке с той стороной, с не-жизнью. Но сегодня на захламлённый пол спустился не просто человек, полагающийся лишь на силу оружия и кое-какие хитроумные эликсиры - нет, сюда спустилась грозная троица, от одних лишь отблесков силы которой содрогнулись в слепом ужасе незримые порожденья тьмы.
   Груду костей и мусора вымело в проходы словно дурной сон ласковыми прикосновениями матери. На верхней галерее и под сводом зажглись, неуверенно проморгавшись, светильники. А состоявшие из рядов книжных полок стены просияли, словно крытые лаком. Естественно, пришлось немного извернуться и помудрить, чтобы и здесь устроить в углах четыре зелёных насаждения - и вскоре первые зелёные усики душистого горошка робко коснулись стеллажей.
   Но против них защитная магия библиотеки не имела ничего. Мало того, Ридд то тех пор гладил и почти нескромно ласкал её, пока аура этого места не колыхнулась и мягко включила в себя эти странные побеги в резных каменных вазах.
   - Теперь они не дадут друг дружке зачахнуть, - с усталой улыбкой шепнул парень. - Старая магия этого места снабдит растения водой и светом, а те в ответ напитают силой вечной жизни.
   Больше всех радовалась цветочная феечка. Странное и чуть мрачноватое очарование этого хранилища древних знаний, изящно подчёркнутое первой зеленью, неожиданно пришлось малышке по душе. Та порхала и носилась, стараясь успеть повсюду живым светлячком, пока наконец обессиленно не плюхнулась на подставленную ладонь.
   - Отдыхай, - Ридд огляделся и на миг задумался.
   Из прохода в глубины второго уровня послышалось торопливое похрустывание, и дриада привычно насторожилась. Но вскоре пара более-менее уцелевших костяков внесла изящной резьбы каменный столик, а затем и такой же работы кресло. Как они то проделывали - ведь изделия гномьих мастеров малым весом не отличались - Ридда не интересовало. Главное то, что эти два предмета мебели мгновенно нарушили гулкую пустоту этого места и внесли в него некоторое разнообразие.
   Ага, а ещё вон тот светильничек с полки и вазочку, что я приметила на пролёт выше!
   Ридд устало усмехнулся. Нет, воистину - женщины неисправимы со своим извечным практицизмом! И вполне способны наутро после ночи безумной любви заявить, наивно хлопая глазками "милый, а вон тот шкафчик я бы передвинула в другое место"... и какой идиот придумал, что им нужна романтика? Нет, это прерогатива мужчин, и красавицы беззастенчиво тем пользуются, чтобы размягчить и обратить себе на благо их и без того вовсе не каменные сердца.
   И всё же, он перевесил на спинку кресла ношу и с одной лишь тростью в руке не поленился сходить за указанными дриадой предметами и водрузить их на стол.
   - А что, и в самом деле довольно миленько, как говаривала одна моя знакомая, - улыбнулся он.
   Пальцы его осторожно нащупали под складкой плаща маленький деревянный шпенёчек, которые народ эльфов предпочитал вместо пуговиц, и высвободили его из петельки. Всё равно чуть более плечистый Ридд не пользовался той застёжкой. Но вот само дерево... ого - горная вишня!
   Обалдеть, Ридд! Ты настоящий волшебник, - зачарованно шепнула дриада, когда в пальцах парня крохотная щепочка выросла, удлинилась и в конце концов обратилась в небольшую ветвь. А после вдумчивого изучения заинтересовавшейся такой забавой феечки на вишнёвой ветке проклюнулись нежные, ещё чуть клейкие листики.
   А затем полыхнули неистовой белой кипенью соцветий.
   В небольшую изящную вазочку парень плеснул немного воды из фляги и установил это чарующее любое сердце украшение. А покрытый благородной патиной бронзовый светильник хоть и не стал заправлять маслом (ввиду отсутствия такового), но помудрил чуток и повесил на кончике маленький светящийся огонёк. Даже чуть ещё постарался над ним, чтоб он еле заметно подрагивал словно живое пламя настоящей свечи.
   Феечка уже вовсю лакомилась пыльцой и нектаром из цветков вишни, порхала там со своим ведёрком, словно диковинная светящаяся пчела. А Ридд обвёл глазами залу библиотеки и улыбнулся.
   - Вот теперь порядок?
   В самом деле, как мало, чтобы заброшенное подземное помещение вдруг обрело уютный вид! Убрать мусор и дохнуть живым теплом - а главное, вернуть обоюдную необходимость помещения и заглянувших сюда живых... Ридд устало прошёл под стену, почти в угол. Слепо потыкался там восприятием и наконец улёгся на то же самое место, с которого ещё не так давно безуспешно пытался подняться, сбитый с ног могучим ударом когтистой лапы.
   Погасли огни драконьих светильников, уловив невысказанную волю человека. Заснул огонёк на столе, обратившись в едва тлеющую искорку. И даже изрядно воспрявшая духом цветочная феечка доверчиво села на ладонь, под сомкнувшиеся над нею пальцы. Темнота воцарилась почти полная. Почти как тогда... нехорошее воспоминание разом обернуло парня и взволновало сердце.
   Но уже мягко мерцала высоко, почти под сводом, обложка одной-единственной книги. Словно сердце, пульсировала еле заметным сиянием - и звала, звала к себе.
   "Малышка, найди её и приметь!" - уловившая эту мысль феечка нетерпеливо зашевелилась в ладони, щекоча кожу. И Ридд разжал пальцы, чтобы сейчас почти погасшая малышка взвилась мотыльком наверх и прижалась всем тельцем к так просящейся в хоть чьи-то ладони книге...
   Уже просияли вновь светильники, радостно запорхала над своей вишней феечка, а огонёк светильника рядом воссиял ровным светом. А спустившийся с верхней галереи Ридд поглаживал ладоньями непримечательный с виду томик размера in-quarto, всё не решаясь раскрыть его. Он даже сел в кресло, подстелив под себя свёрнутый в несколько раз плащ. Ладони ещё не чародея, но уже не просто человека убрали следы с позеленевшей от времени бронзовой застёжки, сделали почти как новенький переплёт из кожи - а вот решимости что-то не прибавлялось.
   Нескоро парень со стукнувшим вдруг сердцем отщёлкнул вычурную бронзовую пряжку. Книга с усталым вздохом словно расслабилась в ладонях, уже готовая раскрыть дерзкому хомо все свои тайны. Но прежде чем открыть уже воспарившую над страницами обложку, Ридд вздохнул судорожно и распустил ворот рубахи, словно тот душил его. Ещё бы - пляшущие на переплёте огненные письмена, кривляющиеся и мельтешащие, вдруг сами собою сложились в странно знакомые руны: "Кнiга пророчеств i тайнъ".
   И вот, наконец, свершилось! Дрожащая ладонь впервые за долгие века раскрыла наугад древний том, нетерпеливый взгляд зашарил по неспешно проступившим строкам. А искусанные и потрескавшиеся от усталости губы медленно выдохнули странные и невозможные здесь слова.
  
   - Пускай ты выпита другим,
   Но мне осталось, мне осталось
   Твоих волос стеклянный дым
   И глаз осенняя усталость...
  
  
   Глава 17. Вьюга
  
   - Матушка, вы не находите, что вокруг нас последнее время происходит какая-то нездоровая суета?
   Барон Шарто оторвался от созерцания зацепившейся за мачту уснувшего на реке корабля Соль, отчего та казалась словно насаженной на кол, и повернулся в глубину будуара матери. Всё та же чуть непривычная мужскому взгляду обстановка, шелка-гобелены, рюшечки-подушечки и прочие излишества. Те же самые, терпкие и чуть будоражащие ароматы трав, которые изящно оттенял запах неизменной лавандовой воды.
   - Именно так, сын мой - но вот источник и направление этих трепыханий мне положительно неизвестны.
   Уставшая за день баронесса мерно покачивалась в своём полюбившемся кресле, и не стоило особо приглядываться, чтобы заметить - мысли почтенной женщины витали сейчас где-то очень далеко. Она не шевельнулась даже, когда её сын почти бесшумно пересёк укрытое пушистым ковром свободное пространство и подошёл к столику. Еле слышно звякнули чарки, когда горлышко кувшина осчастливило их своим мимолётным прикосновением - а из него пролился драгоценный сок мускатного винограда.
   Как и было сказано - белого и с южных холмов...
   - А не может ли быть, что мы в чём-то ошибаемся или же наоборот, перестарались?
   Баронесса улыбнулась одними лишь глазами, когда её брошенный чуть искоса, взгляд с хитринкой и нежностью оказался обращён на сына. Она приняла в ладонь маленькую ёмкость. Несколько мгновений женщина грела в руках серебро, чтобы сильнее пошёл из него аромат вина, и лишь потом мелко, по-птичьи пригубила.
   - Когда мальчишка-сорванец в ветренную погоду бросает камень в окно зажиточного горожанина, он придаёт рукой направление и скорость... так вот, сын мой, поздно что-то менять. Камень уже вылетел из нашей руки, и теперь остаётся лишь уповать, что вся траектория продумана и рассчитана верно.
   Барон медленно и задумчиво покивал, а затем залпом залил в себя содержимое чарки. Опомнился, взглянул в свою ладонь и скривился на миг - что за гадость? - а потом с лёгким стуком вернул серебряную, больше похожую на напёрсток ёмкость на столик.
   - Либо попадём в окно, либо... в крайнем случае, всегда можно отступить - но, другого шанса уже не представится, - голос барона стал глуше, интимнее. - Я почти раскрыл свои намерения перед знатными родами соседей. Одни поддержат меня в открытую, другие склонны выждать решительных ходов с моей стороны.
   Женщина засмеялась легонько и сильнее качнула своё кресло.
   - Да, именно так, сын мой - но ваша идея уступить первый ход графу Мейзери даже сейчас представляется мне просто блестящей. И мы по всем статьям будем выглядеть обиженной стороной.
   Улыбка барона хоть и выглядела усталой, но тем не менее почти искренней. Он прошёлся по будуару, бесшумно ставя бархатные туфли строго по рисунку ковра, и лишь потом отозвался.
   - И принять ответные меры мы будем не только иметь право - просто обязаны.
   Что ж, всё что должно, уже сделано. Семена бури посеяны тщательно, взлелеяны и политы - и теперь осталось дождаться лишь ветра. А что за ним дело не станет, не сомневался ни барон, ни его интриганка-мать, ни этот куда-то запропастившийся прохвост Ридд...
  
   Ощущения оказались весьма забавными...
   Вчера Ридд с воплем и почти мистическим ужасом захлопнул книгу тайн, едва осознав смысл первого же прочитанного вслух пророчества. Озарившися сиянием томик отлетел на другой конец каменного стола, и некоторое время предмет и человек взирали друг на друга с откровенным изумлением. Дриада, та вообще тихо выпала в осадок, словно кристаллы из неосторожно переохлаждённого раствора.
   - Нет, это невозможно! - и ещё долго эхо этого вскрика блуждало подземными лабиринтами, иногда возвращаясь в виде совсем уж перекрученного отражения.
   То словно голодный мальчишка умолял и просил хоть корку хлеба, то резкий клёкот почти настигшего добычу орла, а то словно усталая мать отчаянно и безнадёжно звала своё дитя...
   И всё же, через некоторое время парень решился вновь. Дрожащими как в лихорадке руками он осторожно придвинул к себе книгу и опять раскрыл её... какое разочарование! Сколько Ридд ни листал книгу, сколько ни выискивал ту самую страницу - ничего! Он даже прилежно пролистал от начала до конца, поплёвывая на пальцы, чтобы не пропустить слипшиеся вдруг листы. На каждой странице блуждали какие-то каракули, клубилась серая муть, из которой вдруг выступал то чей-то пронзительный взгляд, то нос блуждающего в тумане корабля.
   Ни единого понятного места, то же самое, что и в других книгах - даже письмена на обложке перемешались и теперь глумливо корчили оттуда рожицы.
   И лишь когда Ридда вновь прошиб пот - не от волнения, а уже холодный от безнадёги - обидчивая книга сжалилась над ним. И в самом конце, где словно нарочно имелись то ли недописанные чистые листы, а то и вовсе запасные для заметок, вдруг проступили чёткие мелкие строки. И впившийся в них взглядом парень принялся медленно, отстранённо от содержания пилить их взглядом.
   Ну едва стружка не сыпалась от этого беззвучного вжик-вжик - а из ушей уже почти пошёл от усердия дым. Но глаза опускались всё ниже, затем на следующую страницу, и опять.
   Ощущения оказались весьма забавными. В голове зелёным беззвучным вихрем носилась бешеной белкой дриада. Только, в отличие от пушистой красавицы, Флора таскала и укладывала не орешки и грибочки. Нет, эта умница таскала туда-сюда слова и прилежно раскладывала их по полочкам памяти. Ибо несколько страниц, исписанных в три столбца убористым почерком, оказались кратким разговорником, где резкие, словно высеченные топором гномьи руны соседствовали с куда более изящными эльфскими - а вот те парень неплохо понимал. Хм-м... обычно люди читают и переводят со словарём, а Ридд с дриадой?
   Подожди, не спеши! Ещё раз - руна Harretin, похожая на тощую птичку с одной лапкой, это...
   - Это lassil, во множественном числе llassla, лист - листья, - терпеливо повторил вслух Ридд и тут же впился взглядом в следующую короткую строку, на самом деле боясь, что коварная тут же исчезнет.
   Он замечал боковым зрением, что верхние записи постепенно бледнели, расплывались, словно их пожирало неумолимо подбиравшееся заклятье. Руны и целые слова беззвучно корчились в муках, чтобы снова исчезнуть в небытие. Быстрее, быстрее!
   И всё же, наверное, никогда этой книге не доставался столь прилежный читатель. Последнюю строку, где якорь обозначался загогулиной с глумливо проглядывавшей оттуда харей, парень прочёл взглядом за несколько мгновений до того, как её пожрала неумолимо подбиравшаяся невидимка.
   - Уфф! Кажется, всё... - Ридд медленно закрыл опустевшую книгу и обмяк в своём кресле.
   Голова просто раскалывалась от боли, сухость во рту более всего напоминала об утренних последствиях обильных возлияний с вечера. Вдобавок задубели губы, а без устали повторявший непривычные звуки язык уже просто-таки просил пощады.
   Зато мы теперь одни из немногих, кто знает язык гномов!
   - Боюсь, что вообще единственные, - парень скорчил мрачную физиономию и тут же поморщился от стрельнувшей изнутри под веки боли. - Но чует моё сердце, о том надо крепенько помалкивать.
   Радостно приплясывавшая дриада нехотя согласилась и отправилась, по её заверениям, лечить одному лучшему в мире парню болящую голову. В самом деле, если о таковом диве хоть подозрения появятся, то некоего полиглота живо отправят в пытошные подвалы, чтоб завладеть и себе столь уникальным знанием. И после того, как последнее слово будет вырвано инструментами палача или заклятьями магика, в острой или весьма горячей благодарности обречённому сомневаться уже не приходилось...
   Начала своё исцеление Флора отчего-то с горла, но уже через несколько мгновений в голове пронеслась ясная горячая волна, вымывшая оттуда боль и оставившая лишь усталость с лёгким кантиком сонливости.
   И парень едва-едва нашёл в себе сил выпить несколько глотков воды, прежде чем прикорнуть в уголке на расстеленном плаще. Уж скелеты теперь не тронут?
   Спи я пока... побдю, - дриада неприлично хихикнула и наконец угомонилась.
  
   Заглянувший из бокового прохода скелет тут же шарахнулся обратно, словно увидал самое удивительное в своей не-жизни зрелище. Да так оно, верно, и было - уж видение сидевшего за столом в мягко освещённой библиотеке хомо оказывалось ох как диковинным. Потому и неудивительно, что бедняга удирал в знакомую и привычную тьму со всей резвостью, каковую допускали его старые кости.
   Ридд не обратил на мёртвого бродягу внимания. То есть, вообще никакого, хоть и отметил сам факт уголком сознания. Он весело смеялся. И поглядывая на него, точно так же в точности копируя и держась руками за животик, заливалась от хохота сидевшая на вишнёвом листе маленькая феечка.
   - Ой уморила, Флора! Да нет же, наоборот! У гномов во всём железный орднунг.
   Э-э... порядок? - дриада с похвальной быстротой нашла на воображаемой полочке нужные руны и сопоставила с ними слово.
   - Именно! Вот смотри, всё очень строго - подлежащее, сказуемое и лишь потом всякие второстепенные слова. И так в каждом предложении.
   Весьма пылко Флора заметила, что это довольно неудобно, потому как исчезает гибкость, так свойственная живым языкам.
   - Зато почти полностью исключена двусмысленность и возможность недопонимания, - резонно заметил Ридд и вновь принялся водить по строкам пальцем.
   Дриада ничуть не угомонилась и даже посетовала - в каких же казённо-рубленых выражениях гномы изъяснялись друг дружке в любви? Прямо жалко их... Парень в ответ старательно нарисовал в голове картинку, как молодой гном на коленях дарит своей пассии любимый молоток - а та с размаху оглоушивает тем избранника по маковке, после чего за ноги уволакивает мириться в ближайшую постельку.
   Эй! А дальше? - развеселившаяся Флора потребовала продолжения, уж фантазия Ридда скудостью или отсутствием живописных подробностей не страдала никогда.
   - Дальше? - Ридд демонстративно-скучающе отмахнулся. - Они поцеловались и - хлоп! - у них тут же куча детишек.
   Но ему не поверила даже малышка-феечка. Она с такой уморительной и лукавой мордашкой показала крохотным пальчиком нееет, что парень поневоле усмехнулся.
   - Если что, Флора, я тебе всё равно подсматривать не позволю. Отправлю погулять пока. Винца попить или подружек проведать... - рассеянно пробормотал парень, пытаясь сообразить, что же это такое - "часть той силы, что хочет зла и вечно совершает благо". - Предательство?
   А что это такое предательство? - мгновенно заинтересовалась дриада, столь же прилежно меж болтовнёй с парнем изучая наугад вытащенную с полки книгу. - Этого ты мне не показывал...
   С утра... вернее, с пробуждения парень кое-как поел и тут же бросился к книге. Но как он её ни разглядывал и ни упрашивал, на этот раз строптивый томик не показал ни единой руны. И немного разозлившийся Ридд едва успел отдёрнуть от страницы прижатую было ладонь с посылом повелевающей Силы, когда со вдруг выступившим потом сообразил.
   Пророчеств и тайн! Книга вчера показала ему одно пророчество - и одну тайну. Сшибающую с ног одним дыханием балладу и основы гномьего языка. Мало тебе?
   Пришлось наугад выцепить с полки другой томик, уже покрупнее, in-folio. И как же странно оказывалось видеть, как незнакомые доселе чёрточки и закорючки прихотливых гномьих рун вдруг выстроились в слова, обрели значение и смысл...
   - И надеюсь, что не покажу тебе - что такое предательство. На телесном уровне это то же самое, что и см... - но уже взвилась в воздух малышка-феечка, упёрлась обеими ручонками в губы парня, словно запрещая им произнести то слово, которое так не любят солдаты и эльфы.
   Дриада некоторое время подозрительно отмалчивалась, а потом на диво покладисто попросила продолжить чтение. И вот так, то хмурясь, то веселясь, пробуя на вкус новые слова и огорчаясь на ещё неизвестные, они по общему контексту и смыслу окружения находили наконец в голове Ридда то самое, одно-единственное нужное значение.
   - Ага, штоффе это вещество, субстанция... запиши там, малышка, - бормотал парень и снова храбро бросался вперёд, словно кто грозился отнять у него всю эту огромную библиотеку в десятки, сотни тысяч томов и свитков.
   Наконец, снова пришёл тот момент, когда гудение и расплывчатое дрожание в голове уже не могла унять даже умничка Флора. Тогда, признав себя в достаточной мере измотанным морально, Ридд откладывал в сторону книги и брался за шпагу. Заскучавший дракончик тоже оказывался не прочь размяться - и тогда серая стальная молния порхала в воздухе, сплетая вокруг обладателя незримую сеть, в любой момент готовую взорваться градом уколов.
   Дриада поначалу хмуро присматривалась, признаваясь, что у неё в глазах просто сплошное мельтешенье. Феечка смотрела тоже осуждающе, но похоже, что безделье постепенно таки доконало и её. Наконец малышка взвилась в воздух изящым огоньком и довольно резво принялась атаковать парня. Поначалу Ридд опасался, что от одной нахалки останутся только брызги света, но потом пришлось признать, что даже ему попасть шпагой в эту вёрткую малявку не легче, нежели пудовой кувалдой в пролетающую мимо муху.
   Феечка уворачивалась, петляла и бросалась на всякие хитрости. И хотя пару раз Ридд её точно зацепил, аж искры полетели - но из столкновения со смертоносной сталью та выходила без видимых повреждений. И наконец парень признал, что малышка оказалась достойной соперницей...
   - Всё, довольно на сегодня! - объявил он, отступив на шаг и привычно отсалютовав шпагой цветочной фее. - И спасибо.
   Та в ответ воззрилась весьма недоверчиво и даже подозрительно, но всё же просияла нежными сполохами света. После чего прямо в воздухе отвесила церемонный реверанс, отчего-то живо напомнивший парню ухватки одной помешанной на этикете баронессы.
   Какая же она дрянь!
   - Безусловно, замечательная женщина, - не стал возражать Ридд, у которого от таких воспоминаний немного испортилось настроение.
   В голове лениво плескался холодный туман, мышцы приятно постанывали от доставшихся им сегодня нагрузок. Хех, в самую пору немного возгордиться собой? И всё же, после скудного ужина и нескольких обязательных процедур в дальнем отнорке гномьего подземелья парень с блаженным вздохом улёгся на расстеленный плащ. Наверное, жизнь была бы прекрасна, если бы не... но уже спешила на помощь бессонная дриада.
   Властно, словно ночь, она раскинула над душой и сердцем свой величественный полог. Принесла ароматы вечерних трав и седой туман над рекой. Закружила-убаюкала журчанием ручейка и нежными касаниями ветра, нашептала тысячи прекрасных снов и легко увела за собой в незримые и вряд ли достижимые дали.
   Заснула на чуть покачивающемся вишнёвом листике неугомонная феечка, устало подрагивая во сне натруженными крылышками. И лишь тогда волшебный огонёк на носике гномьей масляной лампы почуял сейчас свою ненужность и тоже пригас, задремал, съёжившись до размеров едва тлеющей во тьме искорки...
  
   - Значит, Харальд Меднобородый со всего-то горсткой гномов некогда разбил объединённое войско людей и эльфов? - Ридд озадаченно почесал в затылке, прекрасно зная, на что способен набравший скорость клин тяжёлой рыцарской конницы.
   А уж во что горазды лучники перворождённых, о том знают даже сопливые деревенские мальчишки...
   Однако на вкладке-приложении к тексту в большой книге древней истории ожил цветной рисунок, изображавший действия отдельных сторон. Маневрировали отряды, сшибались в рубке войска. И стоило признать, что великий король гномов оказался просто блестящим полководцем - в конце концов эльфы оказались вынуждены стрелять против ветра и даже солнца, слепившего их более привычные к лесному сумраку глаза. А коннице после преодоления заболоченного луга, расстроившего её ряды, пришлось наступать вверх по склону холма.
   Понятное дело, что укрепившиеся наверху гномы в их великолепных доспехах попросту уничтожили потерявшую разбег и смешавшуюся кавалерию. А когда остроухие подтянулись поближе, чтобы почти в упор расстрелять противника, то бородачи просто съехали на пятых точках вниз по волглой траве и тут же вырезали лучников подчистую.
   - Командиру нашего войска нужно было уши оборвать, а лучше голову вовремя срубить! - в сердцах воскликнул парень, с отвращением глядя, как бесполезно и бесцельно гибли наступавшие под страшными ударами крохотных гномьих секир, а на острие атаки маленькой голубой молнией блистал древний меч.
   Дриада, которую от созерцания таких сцен немного мутило, осторожно возразила - это всё хорошо рассуждать задним числом, глядя на битву с высоты птичьего полёта. А в той сутолоке хорошо ещё, что люди и эльфы успели выдернуть из мясорубки и увести обратно за реку хотя бы треть, оставшуюся от войска...
   - Что тебе? - Ридд отмахнулся было от вдруг замельтешившей прямо перед глазами феечки, но малышка снова упрямо полезла едва не в глаза.
   Погоди, не отстанет ведь, - с досадой признала дриада, даже и мысли не допуская, что Ридд просто так обидит малышку.
   В самом деле, феечка отчаянно махала всеми конечностями, сияла, привлекая к себе внимание, а потом указала ручонкой куда-то вверх и чуть вбок.
   - Ну-ка, тишину! - прошипел Ридд на пару скелетов, которые после вчерашнего приказа как раз притащили к порогу библиотеки ещё несколько образцов гномьего оружия и теперь бесцельно топтались там.
   Оба костяка замерли, преданно таращась на парня чёрными провалами глазниц - а один даже весьма неплохо балансировал на одной ноге с задранной на полушаге второй. И вот этой-то тишине, сверху словно лёгкий вздох долетел отзвук гулкого удара. Он ещё бродил лабиринтами и закоулками, словно выбирая место, где уснуть навсегда, а Ридд уже метался по библиотеке.
   Кто-то ломился сверху в глубины гномьих подземелий!
   Плащ испуганной птицей взлетел на своё место, дракончик уже азартно скалился в предвкушении, и парень большими скачками, одолевая в каждом прыжке по несколько ступеней, помчался наверх.
   - Феечка, за мной! - и малышка, испуганно закивав, вынырнула из-под листочка и зависла над левым плечом парня. Миг-другой, и в собрании книг остался лишь трепещущий на лампе огонёк...
   Сердце стучало от натуги, уж одолеть в таком темпе полдюжины пролётов вверх это не шутка! В уши бил неумолчный прибой зашедшегося сердца и ток горячей крови, и Ридд силой заставил себя отвлечься, вслушаться в тишину на первом уровне.
   Там! - вскинулась дриада, когда из темноты донёсся ещё один тяжкий удар, и парень помчался в ту сторону, едва не сбив с ног испуганно отшатнувшегося бродячего скелета. Бежать оказалось совсем недалеко, как и предположил Ридд. В самом деле, под тем местом, через которое совсем недавно он спустился сюда в компании Питта и эльфки, озадаченно топтался давешний скелет с дамской подвязкой на шее и таращился вверх.
   - Прочь, зашибу! - на бегу рявкнул парень, хлопая ладонью по гладкому кругу, словно нарочно оставленному в стене.
   Костяк понятливо отпрыгнул подальше, теряя рыжую пыль с проржавевшей кольчуги, а каменная стена в этом месте протаяла, подалась, предъявив взору ступени наверх. И вот по ним-то Ридд торопливо затопал в сторону поверхности, откуда доносился непонятный шум, а затем ещё один удар...
   - Как ты вовремя, дружище! - Питт, собравшийся снова стукнуть здоровенным булыжником по каменной проплешине входа, едва не заехал им по макушке вынырнувшего буквально из-под земли парня.
   Ридд огляделся и присвистнул. Яркие взоры двух лун освещали в ночи такое зрелище, которое б вовек не видать. Вход окружили несколько дюжин разъярённых псоглавцев - а от них тускло светившимся посохом кое-как отбивалась знакомая рослая девица в некогда щеголеватом, а сейчас изорванном чёрно-белом одеянии.
   - Моё почтение, леди Морти!
   Выскочивший парень в несколько взмахов рубанул самых ближних и настырных, чем заслужил самый искренний и признательный взгляд обоих обретавшихся тут людей.
   В несколько слов он вытянул из Питта ситуацию. Войска графа Мейзери вторглись в баронские земли, сейчас отряды уже подходят к городу и окружают его. А эти двое, решившие вернуться и разыскать Ридда, таки вытянули из хозяина "Рябой курицы", что "мастер Ридд опять отправился куда-то под землю".
   - Хранительница рощи сначала упиралась, но я пригрозила ей кое-чем из арсенала папеньки, и она показала мне твоего коня, - леди Морти размахнулась посохом, с треском огрела по косматому лбу сунувшегося поближе псоглавца, и тот со скулящим воем отскочил.
   В общем понятно... ближайшим крупным подземельем гномов как раз и оказалась старая крепость Дарнмут, и Питт предположил всё верно.
   - А оружие где, вояка? - Ридд отмахивался кое-как шпагой и лихорадочно вспоминал, есть ли у него при себе пузырёк с эликсиром против живых?
   Ибо обычная сталь, даже гоблинской выделки, особого вреда тем не причиняла. Вернее, рубила и колола - но в лунном свете даже смертельные раны этих тварей тут же затягивались, зарастали. И разваленные едва не пополам тела вновь вскакивали на ноги.
   - Феечка, проводи Питта в библиотеку, там двуручник остался. Бегом туда и обратно! - рявкнул парень, сообразив, что долго так не продержаться - вырванный из руки Питта обычный короткий меч валялся довольно далеко.
   Бывший сержант скрылся в подземном проходе вслед за старательно засиявшей малышкой, лишь загудели по каменным ступеням его нетерпеливые шаги. А Ридд крест-накрест рубанул морским приёмом всклокоченного псоглавца и брезгливо пнул останки подальше. Словно в кошмарном сне он наблюдал краем глаза, как ещё дёргавшиеся парящие обрубки зашевелились, сползаясь вместе, и взлетевшее к звёздам хриплое рычание подтвердило - этот снова оживёт под лунным светом.
   Обычно псоглавцы действовали по одному-двое. Но когда на обитаемых землях вспыхивал чадный огонь войны, эти твари словно чуяли поживу, и их стаи шли следом за армиями, не брезгуя ни живыми, ни мёртвыми...
   - Леди Морти, а отчего вы их не угостите своей Силой? - Ридд смеха ради провёл любимый приём своего отца и едва не засмеялся над озадаченной мордой (именно мордой!) псоглавца, хотевшего ударить ненавистного человека лапой и вдруг обнаружившего вместо неё куцую кровавую культяпку. Ударом ноги отбросив дымящийся обрубок как можно дальше, парень заработал крохотную передышку.
   Дочь некромансера сначала понесла какую-то околесицу насчёт того, что нельзя применять магию смерти против живых и не владеющих такой же силой. Идиотка! Это только к разумным относится - и то, лишь в пределах королевства!
   Видимо, отголоски лихорадочно пронёсшихся в голове Ридда мыслей каким-то образом отразились на его гримасе, потому что леди запнулась и даже легонько смутилась.
   - Ну, и они слишком уж неожиданно напрыгнули, я не успела подготовиться. Ночь была такая тихая и красивая.
   Оставалось не совсем понятно, о чём думала эта пробирающаяся в романтической лунной ночи парочка - но уж не о готовности к драке точно... Сзади и снизу донеслись шаги и тяжёлое дыхание возвращавшегося Питта, а из проёма входа в ночное небо вырвалась крохотная живая звезда.
   - А ну, расступитесь, - со зловещей ухмылочкой заявил вояка, скидывая с плеча двуручный меч и становясь в стойку.
   Ридд за шиворот притянул к себе возмущённо пискнувшую леди. Неровен час, попадётся под это... а это сейчас впечатляло, и весьма. Питт на пробу крутанул двуручным мечом, оценивая его вес и размеры, а потом словно ветряк врубился в завывающую от бессильной ярости толпу.
   - А у клинка отменный баланс, - заметил он и чуть ли не элегантно, противоходом развалил неловкого псоглавца надвое.
   - Питт, дружище, отец этой леди наложил на меч несколько весьма серьёзных заклятий, да и я одну хитрую руну кислотой выжег. Попробуй дотянуться вниманием, - посоветовал Ридд, одной рукой держа трепещущую шпагу, а другой дрожавшую от нерастраченной злости Морти.
   Постепенно клинок, невесомой тростиночкой порхавший в умелых руках хорошего рубаки, озарился багровым сиянием. Затем он полыхнул огнём, и с этого мгновения псоглавцы оказались обречены. Каждый удар меча рубил их словно слепленных из теста, а останки тут же вспыхивали призрачным пламенем.
   - Кстати, ты был прав - дядечка оказался наш, из настоящих, - заметил Питт и после защитного tete de pont лихо разъял натрое ещё одну тварь.
   Мерзкое и великолепное зрелище не могло продолжаться долго. Вдруг обнаружив себя не просто уязвимыми, но уже и переполовиненными, псоглавцы с хриплым взлаиванием бросились врассыпную. Вояка ещё немного поразвлекался, догнав и изрубив нескольких самых медлительных или неловких, а затем вернулся, сияя победной улыбкой не хуже обеих лун. Он подобрал свой потерянный меч и сунул в ножны.
   - Строиться, - вместо поздравления негромко скомандовал Ридд.
   Питт сообразил мгновенно. Вытянулся перед приятелем, положив на плечо неохотно угасавший двуручник и молодецки выпятив грудь. Следом чуть озадаченная леди пристроилась у его левой руки, а там и старательно светившая где-то над головами феечка замельтешила у левого плечика девицы.
   - Сержант Питт - выговор. Волшебница леди Морти - выговор, - будничным голосом принялся перечислять Ридд, неспешно прохаживаясь перед строем словно главнокомандующий и для пущего злодейского эффекта даже заложив одну руку за спину. - Цветочная малышка - в виде поощрения назначается повелительницей всех фей в округе.
   Если Питт мрачно вздохнул с убитым видом, полностью признавая, что оплошал, то леди согласилась далеко не сразу, и лишь после красноречиво предъявленного ей посоха волшебницы она нехотя кивнула с весьма кислой физиономией. Зато маленькая фея просияла ярким светом и крутанула в воздухе пируэт. При этом она последовательно сменила все цвета радуги и лишь потом засветила ярко-белым, как и положено благовоспитанной фее из порядочного клана, добившейся повышения по службе.
   - Вольно. Поймайте быстренько дюжину феечек и следуйте за мной, - негромко проронил парень и неспешно направился вниз, в душноватую тьму подземной крепости...
   Бывший сержант довольно спокойно отреагировал на преобразившуюся часть подземелий - уж он здесь бывал. Но вид на ярко освещённую и увитую живой зеленью лестницу поразил его до глубины души. Что же говорить о девице, которая вместо представлявшихся ей мрачных крысиных нор обнаружила такое великолепие?
   - Не обольщайтесь, я расчистил только один проход и библиотеку, - отмахнулся Ридд от расспросов. Но леди Муэрта всё равно косилась на парня, от которого сейчас магией шибало за лигу.
   Уже внизу Ридд опасливо покосился на стол - не обратит ли кто внимание, что тот весь завален книгами? Но похоже, защитное заклятье этого места в отсутствие читателя само вернуло тома и свитки на свои места и снова уснуло, оставив там лишь вазу с цветущей вишнёвой веткой и радостно просиявший по возвращении сюда живых огонёк.
   - Да, я каким-то образом сумел принять силу - но не расспрашивайте попусту, всё равно ничего не знаю.
   Питт хотел рубануть на пробу пару по-прежнему топтавшихся у прохода костяков, но Ридд попросил леди волшебницу попробовать оседлать их и сделать слугами. Сам он уже довольно неплохо освоил эту науку, и несколько скелетов без устали потрошили завалы во тьме, добывая оттуда разные занятные мелочи... с любопытством и даже чуть завистью он следил, как дочь чёрного мага по-хозяйски перехватила бразды правления и принялась распоряжаться.
   - Да, за пределами этой залы тут и впрямь мрачновато, - признала она наконец, с отсутствующим взглядом охватив вниманием почти весь уровень.
   У Ридда едва не отвисла челюсть от удивления, уж сейчас-то он сполна мог оценить масштаб работы и ту лёгкость, с которою она была проделана. Да уж, вот что значит потомственная волшебница, к тому же обучавшаяся у самого строгого и знающего учителя - не чета какому-то сыну деревенской ведьмы!
   Дабы скрыть своё смущение, ему пришлось отвернуться и обратиться к беззаботно порхающей феечке.
   - Ваше величество, вот вам двенадцать фрейлин, двенадцать придворных дам. Выучите-воспитайте их... - Ридд запнулся, наблюдая как испуганно заметались было выпущенные на волю малышки, которых это место едва не доконало. - Пусть присмотрят за растениями отсюда и вверх по лестнице.
   Внимательно прислушивавшаяся феечка тотчас закивала с самым довольным видом - уж ухаживать за всякой зеленью их силой заставлять не надо. Но парень не остановился на том, посоветовав ещё организовать патрулирование ближайших окрестностей.
   - Чтоб не боялись и привыкали - а потом можно будет второй и первый уровни облететь, ниже пока не спускайтесь.
   Наверное, что-то такое особенное и впрямь имелось в этой блистательной малявке с золотым ведёрком, потому что она мгновенно навела порядок среди своих соплеменниц, и те выстроились перед нею в воздухе неровным полукругом, трепеща от волнения, но внимательно к чему-то прислушиваясь. Уж как там они общались, то можно на досуге и у Флоры поинтересоваться...
   Да, это может и подождать, друг мой!
   Следом Ридд приказал бывшему сержанту разобраться с мечом прежнего лорда мёртвых - и сам по себе непростой клинок, он после наложенных чар стал и вовсе ненамного хуже гномьего оружия.
   - А вы, леди Морти, обдумайте свои ошибки и скорректируйте тактику на будущее. Не заставляйте думать, будто столь блестящая волшебница на поверку просто неумеха.
   Подчёркнуто игнорируя вспыхнувший и едва не испепеливший его взгляд девицы, парень добыл из своей сумки пару виалов вина и предложил отметить маленькую победу, заодно и пересказать ему новости. Скелеты притащили ещё одно кресло с выщербленной спинкой, а затем и неподъёмный табурет для Питта. Принесённых парочкой припасов и остатков у самого Ридда с лихвой хватило, чтобы организовать маленький пир.
   И как же странно оказывалось иногда отвести глаза от разрумянившихся лиц и света магического шара, чтобы вспомнить, что всё это непринуждённое веселье царит на глубине многих сотен шагов под землёй - в овеянных самой жуткой и зловещей славой местах! Поневоле вздрагивало что-то в душе, а по спине пробегал холодок от осознания иных истин...
   - Значит, вы ушли из города по реке, он уже был почти окружён, - Ридд задумчиво повозил по расстеленной тряпице, которую все молчаливо согласились принимать за белоснежную скатерть, косточку от персика. - Но пока оснований тревожиться нет?
   Леди Морти как-то странно, искоса взглянула на Питта, а потом вполголоса добавила ещё новостей. Некие люди из числа пришедших по воде якобы купцов не пытались злоумышлять против барона Шарто - они собирались накрыть одним мощным и весьма подозрительно смахивавшим на чёрный обрядом весь замок...
   - Эльфка первая забила тревогу - она же к той магии чувствительная. А потом с угловой башни она всадила в ту барку какой-то странный арбалетный болт. Люди говорили, огнём ахнуло так, что на несколько мгновений обнажилось дно реки.
   Питт кивнул и добавил, что нескольких лихоимцев удалось взять живьём - и они сейчас в пыточной. А баронский палач просил передать некоему мастеру Ридду самые свои искренние уверения в беззаветной любви. И глоток хорошего хереса... ага! Но поскольку того сейчас больше беспокоила армия графа Мейзери, то постепенно разговор зашёл и о ней...
   - Граф тоже заручился поддержкой нескольких дворян. Да и деньжат у него вдосталь - он нанял два отряда ландскнехтов.
   Ридд поморщился. Одетые в хорошие доспехи профессиональные меченосцы это такая сила, которая любого заставит отнестись к себе серьёзно. И коль скоро их наняли за полновесное золото, они плату отработают с лихвой.
   - Да уж, если бы удар изнутри города увенчался успехом, то последовавший за ним штурм снаружи доконал бы защитников быстро, - невесело признал он.
   И всё же Питт не зря верил в светлую голову своего друга. Ридд улыбнулся в блестящие глаза собеседников.
   - Дружище - а помнишь, как мы спьяну на Вороновом холме за призраками гонялись?
   Волшебница осуждающе покачала гловой. Это же сколько нужно было принять на грудь, чтобы устроить подобное безобразие, да ещё и в таком месте, одно только упоминание заставляет холодом заурчать в животах? Это если не учитывать того факта, что любой солдат относится к магии с недоверием и брезгливостью. И это ещё мягко сказано...
   - Леди, вы сумеете поймать несколько духов, чтобы привести в лагерь осаждающих и потом под утро натравить на ставку графа?
   Означенная леди не стала скрывать, что задачка хоть и не из простых, но вполне осуществима. Другое дело, что в лучшем случае удастся посеять лишь кратковременную панику.
   - Этого достаточно, леди. Мы с Питтом за это время подожжём осадные орудия и требучеты. А потом... - Ридд загадочно усмехнулся. - А потом я сделаю то, ради чего то всё затевалось. И если наутро барон с его мечом и несколькими рубаками с гномьим оружием не разгонит ту банду, я его просто уважать перестану.
   Питт после некоторых раздумий признал, что план достаточно безумен, чтобы сработать. Леди же посмотрела на обоих парней как на вовсе не малость скорбных главою и со вздохом произнесла, что постарается на этот раз не оплошать и даже взять реванш.
   - Отец хоть и не приказывал помочь барону, но... судя по его недомолвкам, и ругать за то не станет, - тонко улыбнулась она.
   А затем совершенно непоследовательно поинтересовалась - смазливую служанку Камиллу некий мастер Ридд направил в башню чернокнижника просто так или с неким умыслом?
   Парень отозвался далеко не сразу. Но с лёгкой улыбкой признал - что или. Но, дальше на ту тему распространяться не стал. Посоветовал лишь всё обдумать, что возможно - прорепетировать. А потом отдыхать, осматривать в пределах разумного риска здешние достопримечательности и вообще, и в частности. Он обернулся к распекающей своих фрейлин королеве фей.
   - Малышка, покажи леди здешние... удобства. Если вы там ещё и воду организуете, это будет предел моих мечтаний.
   Та, понятное дело, заважничала, но приветливо умотала вместе с девицей в ту сторону, где Ридд обнаружил как раз эти все... удобства. И оставшиеся вдвоём парни с ухмылкой переглянулись.
   - Дружище, что ты удумал? - Питт в шутку обнял приятеля - но как-то так, что у того в лёгких отчего-то вдруг закончился воздух.
   Ридд легонько засмеялся, кое-как вырвавшись из медвежьих объятий друга. Ну вот отчего бывает, что с некоторым людьми отчего-то легко? Проникаешься к ним неизъяснимой симпатией, и ощущаешь, что это взаимно. Когда шутки оказываются удачными и в меру, намёки в нужной мере прозрачны, а все кошки белы. С такими и дорога не в тягость, и трудности вполне переносимы...
   - Сделать, что нужно - а потом соскочить. А ты, здоровый, что удумал?
   Прежде чем ответить, Питт этак вроде невзначай глянул в ту сторону, куда удалилась леди, а потом чуть смущённо улыбнулся.
   - Нет, братцу не соблазнить меня титулами. Если он уж так лихо начинает... пусть новому королю служат другие. А я, кажется, уже знаю, чего хочу - по крайней мере, на ближайшее будущее.
   И столь велика оказалась убеждённость, прозвучавшая в его словах, что Ридд дружески хлопнул друга по плечу.
   - Что ж, не скажу, будто огорчён.
   И всё же, крытые кольчугой плечи недюжинной силы бойца поникли. Словно кто-то незримый и искусный выпустил воздух из парня, а вместе с ними и напускную браваду. Питт покачнулся и рухнул в кресло, обхватив голову руками.
   - Знаешь Ридд, я долго думал... - и такая горечь мелькнула на лице друга, что не позавидуешь. - Неправильно всё это.
   - Понимаешь, неправильно! - с исказившимся лицом выкрикнул он, и гулкое эхо испуганно удрало в темноту.
   Ридд было поинтересовался - а стоит ли ему знать всякие откровения - но Питт лишь грохнул по каменному столу кулаком так, что тот загудел.
   - Да, слыхал я... всякое. Что кузнец взял себе жену на сносях после баловства вельможи, а за то ещё и горсть золота, чтоб открыть кузню и своё дело. Однако отцом своим считаю именно его, понимаешь? Он меня выкормил и воспитал! И заметь, дружище, ни разу ничем не попрекнул и корки хлеба не пожалел.
   Спутанные волосы упали Питту на лоб. Но он словно не заметил того - так ярко сквозь мокрые пряди блистал драгоценным сапфиром яростный взгляд. И ощутивший на себе эту силу Ридд вздрогнул. Та самая сила, что равняет людей и богов - она сейчас смотрела из глаз друга, и перед нею в ужасе дрожало мироздание.
   - Нет, дружище, ещё не пробил наш последний час! Крепка наша рука, пусть и смущён дух - неужели мы так легко сдадимся?
   Не успело эхо этих яростных и великих слов затихнуть в цитадели знаний, как словно эхо откликнулся ему из прохода молодой и полный скрытой силы другой голос.
   - Друг мой, не говорите ерунды. Никто и не говорит о сдаче. Просто у нас, людей, иногда бывают сомнения, - вышедшая из темноты леди Морти залихватски взлохматила рыжую шевелюру, и упавшие с неё блёстки влаги блеснули в сиянии светильника.
   Поднявший голову Ридд вздрогнул. Ощущение, будто во всём мире ничего нет, кроме этого тщедушного огонька, снова нахлынуло с неодолимой силой. Казалось, стоит этому единственному источнику света испугаться, поникнуть, как вселенная полностью погрузится во тьму.
   Словно осознав сейчас всю свою важность, маленький светлячок на носике старой гномьей лампы просиял с удвоенной силой.
   - Вы помните графа Лестера? - девица непринуждённо турнула из кресла Питта и взамен уселась сама, являя собою то милое, привлекательное и чуточку неприличное зрелище, которое являют собою не совсем уж страхолюдные девицы, заявившись под всеобщие взгляды после омовения. И совсем уж другим, доверительным и в то же время не допускающим возражения голосом леди холодно сообщила, что обоих головорезов ждёт хорошая головомойка. - С водой я разобралась - всё ж она родственная стихия земле.
   Ридд мимолётно припомнил оговорку одного почтенного тёмного мага, что матерью этой девицы являлась мастер земли. А стало быть...
   - А при чём тут граф Лестер? - первым сформулировал он главный из множества вопросов, обсевших соображение наподобие пчёл на летнем лугу.
   Куда подевалось элегантное даже в полуизодранном виде чёрно-белое одеяние молодой волшебницы, оставалось только гадать. Мало того, стоило бы крепко призадуматься над вопросом, откуда сия рослая и столь же легкомысленная особа позаимствовала этот шёлковый, синий с золотом и явно великоватый ей халатик. Но Ридд не дал себя сбить с толку какой-то девице, пусть и магичке до мозга кости, и с неприличной настойчивостью повторил свой вопрос.
   Леди в ответ сначала глянула так, что у парня зачесались ладони ухватиться за что-нибудь стальное и острое, а ладонь Питта словно ненароком замахнулась припечатать одной девице пониже спины, но помедлила. Ах ну понятно, уже поладили. И куда только папенька-некромансер смотрит? Хотя возможно и другое - могучий чёрный маг спит и видит, как бы пристроить чадушко и извечную головную боль хоть за кого-нибудь...
   - Граф Лестер, коего многие помнят по легендам, но почти никто доподлинно, был личностью одарённой. Он в своё время усадил на трон троих монархов и вошёл в историю под прозвищем делатель королей, - девица невозмутимо расчёсывала волосы сама - ибо по воспитанию вниманием камеристок, фрейлин и прочих горничных обременена не была. - Правда, он плохо кончил...
   Ладонь Питта, сначала вместо шлепка вознамерившаяся было откровенно погладить девицу пониже спины, заколебалась в воздухе.
   - Не нравятся мне эти намёки, - бывший сержант скорчил такую физиономию, что Ридд поспешил снова налить всем вина.
   Но коварная молодая леди невозмутимо заметила, что некий хитрый лис, всё время так и норовящий спрятаться где-нибудь в тени, уже фактически посадил на трон некоего мускатного барона и даже добыл хрустальную корону для ярла эльфов.
   - А совсем недавно, на глазах моей милости, возвёл в августейшие и весьма яркую личность из числа цветочных фей...
   Питт едва не поперхнулся, и от смущения не нашёл ничего лучше, чем с хрустом лопающегося металла скомкать в ладони ни в чём не повинную оловянную чарку. Правда, затем мрачно поинтересовался - отчего этот означенный делатель королей прячется в подземных катакомбах, куда в здравом уме ни один человек или эльф не сунется? Уж не потому ли, что наверху стало уж очень жарко?
   - Или ты прячешься от судьбы, дружище?
   Эхо от этих слов ещё долго металось не столько под сводами, сколь в сознании самого Ридда. Даже когда он улёгся под стеной, привычно накрывшись полой плаща и поглаживая рукой уложенную рядом трость-шпагу, иные горькие истины вновь и вновь приходили на ум и гнали прочь сон. Ах, если бы ещё не эта столь несвоевременная симпатия к одной эльфке...
   Мой друг, любовь всегда приходит вовремя! Это всё остальное несвоевременно... а теперь, милый Риддерик, спи...
  
  
   Глава 18. Гроза
  
   Массивное, тяжёлое боевое копьё нерешительно качнулось в руке солдата.
   - Это приказ! Бей в брюхо! - голос барона Шарто не оставлял простора для раздумий или нерешительности.
   И крепкий солдат с переменившимся лицом и коротким ыхх! стремительно ударил копьём своего повелителя, облачённого лишь в тонкую, изящную и какую-то даже несолидную кольчужку. Он не зажмурился от страха или обречённости, как обычно делают новобранцы или мямли. Не провёл укол в полсилы или чуть вкось, не дрогнула его рука.
   Но барон лишь пошатнулся, когда диковинная, мягко переливающаяся жемчужными сполохами защита с презрительным звяканьем отбросила калёное копейное навершие, любую другую кольчугу пробившее бы на пол-локтя в глубину. А потом поморщился легонько и помассажировал ушибленное место.
   - Очуметь... - наблюдавшие за этой сценой другие солдаты не сговариваясь сотворили над собой охраняющий знак.
   И то сказать, повечеру сбежавший вниз на двор барон вдруг потребовал, чтобы его обновку проверили - да на совесть. В принципе, ничего такого в том не было. С той лишь разницей, что сюзерен повелел испытать кольчугу не на специально для той цели поставленном у дверей кузни манекене и даже не на притащенном баране.
   Но диковинная, невесть откуда взявшаяся бронька оказалась на диво прочной. Напрасно соседский маркиз дю Фрембо иззубрил о ту двуручный меч - барон лишь покачивался под ударами, словно зачарованный исполин прошлого. Не принёс успеха и массивный боевой топор, которым, поплевав на руки, плечистый сержант пару раз от души приложил своего повелителя и благодетеля. В принципе, ожидаемо - рубящий удар даже и плохонькую броню не пробивает, лишь сминает. Был бы подкольчужник или потник надет хороший...
   Но здесь оказалось что-то уж очень замудрёное. Ведь хороший удар копьём в упор ни одна кольчуга не выдержит, тем более без защитных пластин и накладок! Но мелкого и непонятного плетения работа неведомого мастера, сидевшая на бароне как влитая, просто наплевательски отнеслась ко всем на её целостность посягательствам.
   - Осталось последнее испытание, - как и когда на тесном замковом дворе, уже наполовину погрузившемся в вечерний полумрак, появилась баронская златокудрая пассия, не приметил никто.
   Однако в ладонях её обретался гномьей работы арбалет, и дужка его сияла гневным чаровным светом - а вот это уже было куда как опасно. Ещё помнили солдаты и многочисленные зеваки, как эта ладная девка недавно одним выстрелом с расстояния почти в лигу высадила в небеса барку пришлых якобы купцов, задумавших то ли мор на город пустить, то ли ещё какую пакость. Громыхнуло так, что от того немаленького корыта одни обгорелые досочки и разлетелись...
   Синие глаза барона с интересом и недоверием уставились в непонятные, зелёные и спокойные озёра девицы. Не дрогнув выдержали этот взгляд красотки, демонстративно положившей на сгиб локтя взведённое и готовое к выстрелу оружие. Что ж, всё верно рассчитала стервочка - барон ни за что не выкажет страха или сомнений перед своими людьми и несколькими собравшимися здесь же дворянами из числа своих рыцарей и прибывших соседей. Да и что-то уж больно симптоматично дрогнула штора в окне будуара госпожи баронессы. Но гномий арбалет с зачарованным на лотке болтом?
   - Что ж, Меана, надеюсь - тебе не придёт в голову стрелять не в кольчугу, а промеж глаз нашей милости, - голова барона медленно, степенно кивнула. А затем он распорядился в сторону. - Всем отойти чуть подальше!
   Солдаты и уже примерно сообразившие последующее дворяне проворно отхлынули в стороны, и вот на замковом дворе остался напружинившийся, чуть хищно наклонившийся вперёд барон. А напротив него на удивление спокойная, безмятежная девица в практичного покроя брючках и куртке, куда более подобающих простолюдинке из ремесленниц, нежели этой изящной постельной ляльке.
   Миг-другой напряжённого ожидания, и с тихим шорохом недвижно стявшая Меана исчезла. Лишь взлетела с каменных плит щепотка пыли на том месте - а эта непонятная девица обнаружилась уже в дальнем углу двора, почти под угловой башней. И вот оттуда, почти не целясь, она навскидку с бедра, сухо и даже как-то буднично щёлкнула зачарованным гномьим арбалетом...
   Глухой удар и многоголосое ахх! раздались почти одновременно - напряжённо замерший барон кувыркаясь отлетел назад словно после отмашки невидимой исполинской лапы. В неяркой вспышке на груди его будто распустился огненный цветок, и вельможу унесло в угол двора. К счастью для барона (и несчастью зеленщика) там как раз обреталась телега торговца, недавно привезшего на кухни свежую зелень - и вот в это-то ветхое сооружение на колёсах здоровенный мужчина влетел с треском и грохотом.
   Почтительно и с испугом наблюдавшие это событие потом вразнобой утверждали, что обломки телеги взлетели как бы не выше замковых стен. А запряжённого в неё одра убило не иначе как испугом, уж осмотренная потом шкура того не пострадала. Но как бы то ни было, груда щепок и деревяшек почти тотчас же зашевелилась - и из неё, к немалому облегчению зрителей, выбрался живой и невредимый барон.
   - А ведь, и на этот раз не промахнулась, - ухмыльнулся он и страдальчески почесал место на левой стороне груди. - Точно в сердце нашей милости, не хуже ихних лесных остроухих стрелков.
   Собравшиеся наблюдатели бросились поздравлять и недоверчиво ощупывать отряхивавшегося от щепок мужчину, наперебой восхваляя его действительно немалую храбрость и иногда бросая на замершую в противоположной стороне девицу неприязненные взгляды. А кузнец после пристального осмотра господской кольчуги громогласно объявил себя полным неумехой, после чего науськал испуганно жавшегося к ноге Тобика. Но пёс уже давно знал свою работу, всё-таки не впервой проделывал подобные шутки. В несколько мгновений он вынюхал среди обломков телеги согнувшийся и с лопнувшим наконечником арбалетный болт, после чего коротким взлаиванием привлёк к нему внимание. Залитая в изделие волшба выплеснулась напрочь, без остатка - и тут даже самые прожжённые скептики признали, что диковинная кольчуга барона Шарто обязательно войдёт в легенды.
   - Дорогу, бездельники! - повесившая уже арбалет на плечо девица бесцеремонно растолкала солдатню и дворян.
   Вот же демонское семя - это ещё надо суметь себя так поставить, чтоб никто и пикнуть в ответ не посмел! Если вояки расступились весьма быстро, крепко соображая, что от фаворитки их милости барона поиметь неприятности это плёвое дело, то потомки более знатных родов освободили путь хоть и с ворчанием, но чуть позже, пытаясь хоть как-то сохранить лицо. Уж как эта девка умеет одним взглядом ставить любого на место, ещё и поучиться у неё стоило бы...
   А красавица пристально глянула на неповреждённую и равнодушно переливающуюся сполохами металлическую ткань, даже погладила её ладонью и недоверчиво покачала головой.
   - Кольчуга достойна самого короля! - объявила она окончательный вердикт и, напрочь проигнорировав перекосившиеся в изумлении лица, прилюдно одарила улыбнувшегося барона нежным поцелуем в щёку.
   Потому и понятно, что наверх, в хозяйские покои барон поднимался с весёлой улыбкой, с трудом сдерживая себя, чтобы и вовсе не помчаться вприпрыжку наподобие неприлично резвого мальчишки. Возле будуара матери барон притормозил свой больше похожий на бег стремительный шаг и жестом отправил сопровождавшего его оруженосца обратно.
   - Это больше похоже на чудо, матушка! - клянусь пресвятым Динасом, улыбка барона в это мгновение сияла ничуть не тусклее заходившего солнца.
   Не сразу он взглядом обнаружил в комнате баронессу, которая всё ещё стояла прислонившись к стене у окна и скрестив руки на груди. Но всё же, хотя волнительная бледность ещё не покинула её щёк, мать не смогла не улыбнуться восторгу сына.
   - Признаться, я чуточку струхнула, когда эта остроухая... - баронесса всё же не стала разливаться подобно весеннему половодью о своих извечных женских печалях. Но убедившись взглядом, что дверь наружу прикрыта плотно, она тронула замечательную защиту сына и даже позволила тому в свою очередь подарить себе сыновний поцелуй в неизменно пахнущую лавандой щёку.
   И всё же, во взгляде барона Шарто столь отчётливо просвечивало ожидание, что мать поневоле отошла, не выдержав одного лишь ожидания - весьма тягостного - предстоящего разговора. Ибо час назад вручив сыну полностью готовую кольчугу, уставшая донельзя женщина опрометчиво пообещала ему после проверки осветить подробности появления у неё столь необычного и даже откровенно волшебного изделия.
   Она уже знала, что сейчас произойдёт в этой комнате. И как ни хотелось прервать всю тягомотность этого ожидания, баронесса удручённо покачалась в своём кресле, словно набираясь решимости. Погладила всё ещё нывшие натруженные руки и лишь затем подняла взгляд.
   Он стоял у дверей, такой красивый и мужественный. Готовый к испытаниям и лишениям - и даже к тяжести королевской короны. Но готов ли он полностью? Что ж, сейчас это должно было хоть отчасти проясниться. Женщина легонько вздохнула и извлекла из выреза символического декольте плоскую, выстеленную изнутри бархатом коробочку, в которой ещё несколько дней назад хранилось безжалостно оттуда выкинутое ожерелье, и с холодком в душе отщёлкнула крышку.
   Стоило отдать должное молодому дворянину, он понял всё с одного взгляда. Ведь гномьи вязальные спицы даже полный неуч в этих делах признает сразу. А откуда они объявились, то после недавних событий уже и вовсе не ахти какая загадка... улыбка сползла с лица барона, уступив место столь непривычной в здешних полуденных краях бледности. И поскольку далеко не сразу задыхающийся от ярости мужчина сумел найти нужные слова, мать в самый последний момент сумела перехватить инициативу.
   - Надеюсь, сын мой, вы когда-нибудь оцените, на что же пошла ради вас мать, - голос её дрожал. Но вовсе не от страха или неуверенности, как предположил бы кто-нибудь плохо знавший эту женщину - от с трудом сдерживаемой силы.
   И всё же, у барона и полновластного повелителя земель достало твёрдости уточнить - идея сделать замечательную волшебную кольчугу тоже принадлежала некоему мастеру Ридду?
   - Именно так, сын мой, - женщина в кресле покачнулась и отвела смятенный взор в сторону. - А на следующее утро у меня появилась мысль сделать твоей королевой прекрасную эльфку и тем ещё сильнее упрочить положение...
   Стоило тут заметить, барон оказался далеко не первым, кто крепко призадумался - а уж не сошёл ли с ума этот далеко не самый худший из миров? Правда, следом пришла несколько иная мысль того же плана.
   - И как вы думаете, маменька, крепко ли сидит на плечах моя голова? Или, к примеру, ваша - если этот Ридд доведается об истинной первопричине его несчастий.
   Но тут оказалось, что состязаться в мастерстве интриги с матушкой сыну ещё рановато.
   - А он наверняка уже знает, - чуть слишком поспешно отзвалась баронесса. - И учитесь сын мой - король должен уметь управляться со своими вассалами, причём с весьма немалым талантом. Ведь монарх сам по себе лишь символ, да будет вам то известно. Он могуч своими приверженцами, порою обладающими силой урагана...
   С нескрываемым удовольствием барон услыхал затем, что известие об отсутствующей родинке едва не сбило с толку одну весьма неглупую женщину. Но стоило ей, весьма прославившейся на поприще живописи и потому до сих пор обладающей опытным глазом, пристально всмотреться сквозь крохотную щелочку в отодвинутых шторах, как некий прохвост садится в седло...
   - Этот мастер Ридд до сих пор, залезая на коня, безотчётно опасается за то самое, предсказанное мною место, словно родинка ещё есть. А как он от неё избавился, то уже дело давнее, - вымолвившая эти стоившие ей немало душевных сил слова женщина не выдержала. Встала, и шаги её оказались заглушены прилежно расстеленным слугами толстым ковром.
   - Но какое то всё имеет значение? - барон не видел тут ровным счётом никакого достойного ответа, но всё же задал вопрос из чисто праздного любопытства.
   И тут маменька взглянула на него шаловливо, искоса, с хитринкой во взоре и той улыбочкой на сухих устах, коей сын всегда боялся едва ли не больше, чем кинжала в спину или яда в бокале.
   - Как говаривал один знакомый нам обоим человек... у вас есть, чем купить эти сведения?
   На миг барону показалось, что он ослышался. Во всяком случае, изящный будуар баронессы ощутимо качнулся перед глазами в тот момент, когда дрожащая рука рванула ворот и бессильно обмякла, наткнувшись на несокрушимую прочность кольчуги. Да вот только, сейчас материнская любовь душила его как ничто иное...
   - Поверьте, матушка - есть. Хотя и не уверен, выдержите ли вы то известие, - крепкий, недюжинной храбрости молодой мужчина, буквально только что смотревший почти что верной смерти в лицо, бессильно сполз по стене, безжалостной сталью кольчуги обдирая с неё шёлковые обои.
   Баронесса оказалась заинтригована. Настолько, что заметила вслух - теперь она не отступит ни за что на свете.
   - Недавно скончавшийся король Арнед третий так и не смог в своё время разрешить загадку - отчего это в столичной галерее славы, которую украшают гербы и символы знатнейших родов, так и не погас сиянием перевёрнутый было в знак траура и прерывания династии боевой щит баронского рода Фернандо!
   Свет медленно померк в глазах барона, а рука его снова и снова рвала неподатливый ворот кольчуги. Воистину, воссиявший свет истины порою омрачает взор глаз!
   - Так вы хотите сказать, матушка...
   Голос баронессы взвился торжеством разобравшегося во всех загадках разума.
   - По возрасту - подходит. По внешности - вылитый барон Фернандо, уж мне ли его не помнить? Тот бравый вояка из вотчины портвейна в своё время крепко приударял за мной, хотя я и отдала сердце вашему будущему отцу, сын мой. Ведь что говорит логика? Отбрось невозможное - и то, что останется, пусть даже самое невероятное, и окажется истиной!
   Слова баронессы били словно океанские валы в утлое судёнышко. Беспощадно и мерно, они безжалостно срывали с прошлого все трудолюбиво наверченные им покровы тайны. Один за одним они отлетали прочь, сорванные безжалостною рукой.
   - Манеры и поведение можно привить, сын мой. Платье можно купить, произношение божоле выучить. Но благородный и возвышенный склад ума, который проявляется в трудные минуты? Взгляд и помыслы, которые блистают подобно молнии в ночи?
   Почти беспомощно сын внимал поведанной матерью истории, как после казни мятежного вельможи и обоих его сыновей обнаружилось, что вопреки стараниям палачей, древний род всё же не угас.
   - И как я ни размышляла над тем случаем, но приходилось признать, что единственной возможностью продолжения рода по мужской линии оказывалось то, что незаконнорожденный отпрыск барона Фернандо всё же уцелел после уничтожения выжженного до скального основания форта!
   Каждый образованный дворянин королевства хотя бы в общих чертах знал генеалогические деревья и истории древнейших родов - но эта поведанная матерью история заставила уже откровенно сидевшего на ковре барона Шарто крепко призадуматься. Как же странно оказывалось наблюдать этот луч истины, высветивший вдруг разгульные и полные страстей события прошлого. Идти вдоль него, наслаждаясь выпавшей редкой возможностью оказаться если не очевидцем и свидетелем, то одним из немногих знающих... и узнанное молодого человека просто потрясло.
   - Воистину, маменька, мы приобрели страшного врага. Пока Риддерик уверен, что я на троне буду наименьшим из зол... да нет, что я говорю? - барон оставил без толку терзать рукой ворот и обвёл будуар затравленным взором. - Пока он считает, что королевству нужен король, это может и перевесить сомнения. Но если его оскорблённая мужская честь возобладает над доводами разума, мы в тот же миг окажемся обречены.
   Уж ни сын, ни мать не обманывались насчёт головорезских талантов молодого бастарда, вдруг оказавшегося единственным носителем древней крови - школа мэтра Фуке и её ученики славились на всё королевство. А по слухам, и далеко за её пределами.
   - Согласна, сын мой, я немного перегнула палку со своей маленькой женской местью. Ведь... ведь однажды он навеял мне чудесный и пугающе яркий сон, в котором я изменяла твоему отцу сразу с парой эльфов - мало того, я проделывала то с удовольствием и просто пугающим бесстыдством!
   Синие и так напоминавшие отца глаза сына на миг прищурились - и вовсе не от того, что их слепило вечернее солнце - его уже сменила первой восходящая в эту пору года золотисто-рыжая Соль. Уж подобные откровения из уст матери мало того, что оказывались совсем непривычными - они наглядно показывали, что женщина дошла до предела. А касаемо сна... извечный и неизбывный мужской цинизм безошибочно подсказывал молодому барону, что то всё хоть и симптоматично, но в лучшем случае просто забавно. Понравилось маменьке лакомиться и в то же время не согрешить - пусть её.
   - Надо будет с целителем переговорить насчёт снов по заказу или даже сценарию, - прошептал он, старательно пряча так и лезшую на губы ухмылку.
   И всё же, как ни была погружена в свои мысли баронесса, она встрепенулась от этих легчайших сотрясений воздуха.
   - Вы что-то сказали, сын мой? - в голосе её слышалось непритворное внимание.
   - Я к тому, матушка, что вы, похоже, заигрались, - вслух произнёс молодой человек, со вздохом поднимаясь на ноги.
   К услугам барона не оказалось верного оруженосца, пособившего бы снять наконец с дворянских плеч тяжесть кольчуги - но он кое-как справился и почти сам. Почти, ибо мать безошибочно знала, что и где следует потянуть в этой ничуть не протестовавшей против её прикосновений волшебной металлической ткани.
   - Что ж, маменька - теперь пришло время расплаты. В смысле, за некоторые, стоило признать, просто потрясающие откровения, - голос барона обличал удовлетворение. И наверняка не столь избавления от кольчуги, сколь от предстоявшего... в нескольких словах барон скупо поведал, насколько же велико оказалось его изумление однажды ночью, когда некая эльфка вдруг воспылала прямо-таки сверхъестественой страстью к нему и всерьёз вознамерилась её утолить, юркнув в некую широкую постель под пышным балдахином.
   - Но ошибочно считать мужчин всего лишь похотливыми самцами, матушка! Я был тогда просто в ярости и отхлестал Меану по щекам - настолько, что у неё пошла носом кровь. Всё-таки, перворождённые куда хлипче нас, людей, - с еле заметной издёвкой произнёс молодой человек, наслаждаясь зрелищем в ужасе отступавшей под каждым словом матери. - Именно те пятна на простынях вы, маменька, потом и приняли ошибочно за свидетельство... несверлёная жемчужина стала вполне объезженной кобылицей, да? Кажется, так вы говорите?
   Затем барон поведал, что пришлось ему лично, без помощи слуг, вызвать в свою опочивальню полусонного целителя, дабы унять кровотечение - и уж он-то и обнаружил, что девица до бровей накачана любовным зельем. Настолько, что даже самый строгий глас разума или сердца просто тонул под зовом плоти и сжигающим чресла жаром...
   Баронесса едва не села мимо кресла, настолько велико оказалось охватившее её изумление.
   - Мне пришлось извести целый кошель так непросто доставшегося серебра на редкие снадобья и ингредиенты. Но старый маг-целитель всё же справился, вывел заразу из крови. И потом мы с Меаной всего лишь поддерживали видимость пылких любовников. Так что, мне теперь есть, чем оправдаться перед... мастером Риддом, если ему угодно скрывать и дальше своё имя, - обличающий перст молодого барона неожиданно указал на мать. - Но вы, вы, маменька! Я не спрашиваю, как могла родиться в вашей голове столь неслыханная мерзость. Я спрашиваю иное - осознаёте ли вы, сударыня, насколько неубедительно держится сейчас голова на ваших плечах? И мастер Ридд тут ни при чём!
   Даже если бы здесь и сегодня оказалось бы мало одного только смысла этих воистину убийственных слов, то стоило бы убояться одного лишь голоса, прозвучавшего в будуаре баронессы. Рыка молодого льва, наконец осознавшего свою силу. Сильного и великолепного зверя.
   - И последнее, госпожа баронесса! Да-да, вы не ослышались - сейчас я говорю с вами не как с матерью. Ни этой ночью, ни завтра мы с вами не отправимся покорять Нахтигейл и королевский трон! Пока угрожает опасность моим землям и моим людям, я их не оставлю.
   На реке, прихотливым изгибом русла обвивавшей почти самые стены замка и тем самым образовывавшей дополнительную защиту, уже стояла у пристаней фелюга с верными людьми, готовая в любой миг отчалить и направиться вниз по течению, в самое сердце расположенного на полуночь королевства. Всё уже было решено и обговорено на сто кругов, но именно последние события с наступлением войск соседского графа Мейзери - а пуще того, иные, прозвучавшие в ночи признания - этого хватило молодому барону, чтобы поменять свои планы...
   - Корона и трон никуда не убегут, кто бы ни тянул к ним свои лапы. Но вот дурным бы я был сюзереном, если бы позволил обидеть народ, вверивший мне свои судьбы!
   И настолько убедительным оказался верно подобранный в соответствие со словами тон, что несчастная женщина съёжилась в своём кресле, словно уличённая в краже варенья и получающая за то нахлобучку девчонка из прислуги. Облитая беспощадным лунным светом ладонь вдруг заскребла ноготками по лакированному дереву подлокотника, а затем неуверенно оказалась поднесена к лицу.
   - Ох, погодите, сын мой... дайте же немного прийти в себя. Мятные капли, пузырёк второй слева на полочке, - подсказала женщина синеющими губами, неожиданно для себя оказавшейся поражённой крушением планов и надежд в самое сердце.
   Сверля женщину недоверчивым взором, барон всё же не отказал матери в этой легко могущей оказаться и последней просьбе. Но и в самом деле, почтенная госпожа баронесса цветом лица сейчас что-то подозрительно напоминала покойницу. И лишь когда он не считая капель плеснул в чарку зелья и, кое-как разболтав с водой напоил мать тошнотворно-вонючей смесью, лишь тогда в будуаре воцарилось относительное спокойствие.
   - А вы достойный сын своей матери, - некоторое время спустя заявила женщина уже обыкновенным, спокойным голосом.
   И сын снова, в который уже раз восхитился ею. Да уж, старая школа! Закалка ещё та, нынче таковое в диковину...
   В дверь с внутренней галереи словно кто сыпанул пригоршней сушёного гороха - то эльфка изобразила ноготками своё неподражаемое постукивание. И спустя некоторое время подавленного внутри молчания, после повторного стука створка приотворилась, и в будуар заглянуло мерцающее магией рыльце арбалета.
   Эльфка - вернее, её лицо - обнаружилось вовсе не там, где его искал взгляд. Низко, над самым полом блеснул вечной весной зелёный взгляд, то по неискоренимой привычке не подсталяться перворождённая проверила комнату на предмет неприятных сюрпризов. Миг-другой, и в будуар уже обычным манером втекла и она сама.
   - Милый, я так скучаю по тебе, - чуть капризным тоном уже надувшей губки красавицы заявила вошедшая, но сурово насупившийся барон остановил её одним судорожным подёргиванием щеки.
   - Оставь эти ужимки, Меана - я открыл матушке всё величие её рухнувших планов.
   - Вернее, всю мерзость, - вошедшая привычно обследовала будуар, зачем-то даже проскользнула через приотворённую дверь на балкон. И хотя задержалась там ничуть не дольше обычного, внутрь вернулась уже собранной, с дерзким взглядом глаз. - А жаль, барон, что не позволишь развалить ей горлышко - от уха до уха. Или хотя бы заточить в башню. Эта леди ведь не смирится и не успокоится никогда.
   Барон мрачно покивал - уж с последними словами Меаны он был согласен полностью. Даже если весь свет рухнет и провалится в царство вечной тьмы, то и тогда почтенная баронесса Шарто будет строить интриги, которые с необычайной лёгкостию будут сотрясать любой из миров. Вот уж, уродится же такая... впрочем, само по себе это неплохо - лишь бы суметь направить эту изощрённую силу в полезное русло...
   - Я не говорю о морали, госпожа баронесса, уж таковое вам неведомо в принципе. Я говорю о том, что будущее королевство нельзя строить на таком зыбком фундаменте, как ложь. Неужели пример с Марго вас ничему не научил?
   Странное дело! Баронесса промолчала и на этот раз, лишь плотнее стиснулись её губы. Уж историю о старом короле, взявшем в супруги молодую красавицу Маргариту против её воли - равно как и способ, коим та отплатила - эта интриганка знала назубок. Всё верно, даже слабая женщина способна иной раз отомстить так, что мало не покажется.
   А барон отвесил матери лёгкий ироничный поклон, после чего изысканно предложил руку своей спутнице и телохранительнице.
   - Пойдёмте, леди Меана? Клянусь моей милостью - завтра предстоит непростой день.
   Они уходили. Легко и непринуждённо шествовали по залитой мятущимися огнями галерее, сильные и красивые, и полный бессильной горечи взгляд почтенной баронессы изливался им вослед. Солдат снаружи с почтительным покашливанием прикрыл дверь в будуар, разом отрезав это прекрасное и немного печальное зрелище.
   И лишь сейчас сквозь стиснутые зубы женщины вырвался наружу еле слышный, полный безотчётного отчаяния негромкий вой...
  
   Со скрипом ещё раз провернулись блоки. Натянутые до басовитого звона канаты напряглись и на последнем изнеможении подняли тяжеленный каменный блок к верхней отметке.
   - Хватит! - командовавший требучетом грязный сержант дал отмашку, и круторогие волы, натягивавшие сложную систему тросов для поднятия груза, остановились с глухим посапыванием.
   Соседи тоже справились, и сержант осторожно выглянул в сторону города из-за невысокой каменистой гряды. После захлебнувшегося вчерашнего штурма, когда с одной из башен вдруг стали стрелять чем-то уж очень смертоубойным и подожгли одно осадное орудие, позицию пришлось перенести сюда, под защиту естественного скального осбразования.
   Сержант ухмыльнулся, и в ожидании команды быстро набил трубочку. Вот вам полное преимущество в позиционной войне навесного огня над настильным, дамы и господа! Отсюда, хоть и на почти предельной дистанции, всё же можно посылать обороняющимся гостинцы по крутой изогнутой траектории и обрушивать их на дурные головы горожан. А обороняющиеся оказывались бессильны со своими заряженными магическим огнём баллистами, стреляющими почти по прямой. Мало того, даже если бы в городе обнаружился толковый боевой чародей, даже он не смог бы поразить позицию графских артиллеристов огненными шарами или молниями.
   Командир требучета придирчиво осмотрел длинную кожаную петлю, в которую вот-вот надлежало определить заряд, и кивнул - порядок. Хоть и осталось орудий всего три, но и с этим можно наделать хороших делов...
   - Зажигательными... зажигательными... - словно огонь по шнуру прибежала по короткой цепочке команда, и сержант поспешил погасить и выбить почти выкуренную трубку.
   По его скупому жесту двое солдат прикатили маркированный ярко-алым бочонок с крепкой начинкой и с натугой приподняли, вложили его в уже готовую кожаную петлю. Сержант лично сорвал вощёный предохранительный колпачок со скрученного фитиля и замер, глядя на сломанное деревцо позади позиции, где сигнальщик уже задрал руку, требуя внимания. Три... пять... сержант принял поправку своему орудию и рычагами выставил её на незатейливой прицельной системе. Ещё раз он окинул заряженный требучет взглядом - всё готово, а рядом уже маячил щуплый солдатик с чадящим факелом.
   Сигнальщик подал команду поджигай четыре! и командир требучета лично, складным ножом укоротил фитиль до четвёртой отметки и проследил, чтобы кончик занялся от огня с ярким, вонючим и брызжущим искрами шипением.
   Всё, теперь даже сам их сиятельство граф не смог бы отменить стрельбу. Сержант проворно подбежал к боковой перекладине, где над толстой изрубленной колодой уже дрожал натянутый до звона канат. И острым, неотлучно обретавшимся в чехле на поясе топориком размашисто и чуть наискось рубанул его.
   Освобождённый каменный блок весом в три ласта (около 2,5 тонн - прим.авт.) с сотрясшим землю ударом рухнул на короткий конец массивного дубового рычага. Длинная часть крутанула коромысло, а закреплённая на противоположном конце кожаная петля размашисто и с пугающей лёгкостью зашвырнула окутанный дымом бочонок в утреннее небо.
   - Хорошо пошли, кучно, - одобрительно ухмыльнулся сержант, из-под прикрытия ладони наблюдая за дымными траекториями устремившихся в небо чёрных точек.
   Вот они залетели на самый верх и, казалось, едва не подшибли низко пролетавшую любопытную тучку. Но там их полёт не закончился - бочонки с затаившейся внутри огненной смесью изогнули свой полёт и устремили его вниз, к столь притягательной земле. Только, теперь под ними оказался раскинувшийся по обеим берегам реки вражеский город...
   Тыловики из обоза уже подали сюда задком телеги с новыми зарядами, быки с натугой вновь подымали каменные блоки - прицел оказался верен, в городе полыхнули пожары, и артиллеристам надлежало теперь быстро засыпать баронских прихвостней щедрыми подарками.
   И всё же, они не успели... Из утренней дымки позади выскочили двое. Если один оказывался защищён лёгкими доспехами и орудовал добротным двуручником - и как бы не с колдовской начинкой - то шпага второго жалила стремительно и неудержимо, словно змея.
   В несколько мгновений всё оказалось кончено. Как только здоровяк своим ужасающим клинком наискось, от плеча до пояса развалил надвое лейтенанта артиллеристов, остальные словно по команде побросали ухваченное было оружие и покорно задрали кверху руки.
   - Поджигай... - сорванным и задыхающимся от усталости голосом просипел Питт, зловеще поигрывая клинком перед испуганными взорами.
   Ридд кое-как унял зашедшееся дыхание, и с кивком вернул шпагу в трость. Нагнувшись, он поднял с земли брошенный краснорожим и потным сержантом топорик и пробежался вдоль позиции. Каждый удар пробивал уже заложенные в метательные петли бочонки, и из них потекло студенистое белесое содержимое. Знал он эту мерзость - перегнанное земляное масло, смешанное с кое-какими зельями и толикой магии, оно не гасилось даже водой. И какой ад сейчас бушевал в торговых и ремесленных кварталах, куда пришёлся первый залп, не хотелось даже представлять... обратно парень бежал уже с факелом, поджигая вытекшую смесь.
   Пара минут, и все требучеты оказались охвачены жадным пламенем. Настолько жарким и обжигающим оказалось оно, что Питт милостиво позволил незадачливым графским артиллеристам и обозникам отойти подальше.
   Взметнувшиеся едва не до неба языки чадного пламени раздались, и оттуда выскочил живой и невредимый Ридд.
   - Уходим! - бросил он на бегу и устремился вбок.
   Питт на прощание погрозил солдатне кулачищем и многообещающей ухмылкой, особо впечатляющей после короткой резни и наглядно вставшей стены огня, и устремился вслед за приятелем, безжалостно топча и без того истерзанный виноградник. Здесь, на еле заметном возвышении они кое-как отдышались и огляделись.
   - А неплохо! - осклабился бывший сержант, и Ридд согласно кивнул.
   Едва начавшийся утренний штурм захлебнулся. Позиция требучетов величественно пылала, пачкая небо грязным чёрным дымом. А в том месте, где на некотором отдалении ещё недавно стояла вызываяюще ярко-алая шёлковая палатка графа Мейзери, сейчас творилось сущее светопреставление. Завывали и ухали несколько привидений, которые отчего-то наплевательски относились к свету взошедшего солнца. Меж них носились какие-то призрачные тени, весьма напоминавшие здоровенные черепа с ужасающими клыками. Басовито порыкивали какие-то весьма схожие на демонов твари, рвавшие разбегавшихся солдат на части... в общем, невидимая леди Муэрта развлекалась на свежем воздухе и в своё удовольствие.
   Мало того, из города, обрадованного неожиданной подмогой, через раскрытые ворота вышло несколько отрядов. И хотя численно они никак не могли даже надеяться сравняться с пригнанной графом армией, но ударили так, что мало не показалось никому. Даже отсюда, с расстояния в пол-лиги, виднелись вспышки ударов зачарованного оружия. А сквозь поднимавшиеся и постепенно заволакивавшие видимость клубы пыли то и дело мелькал яростным голубым росчерком меч гномьего короля.
   - Пошли графа выручать - если рыжая разойдётся, пиши пропало! - ощерился Питт и кое-как размазал по лицу смешанный с пылью и копотью пот.
   Ридд огляделся. Да, похоже, что наступление графских войск нынче закончится их полным конфузом. Без требучетов всё и так пошло бы прахом, даже без учёта того, что барон Шарто со своими приверженцами и верными войсками сейчас выбивал пыль из передней линии. По всему естеству периодически словно кто-то проводил душно-липкими прикосновениями - то накрывшаяся невидимостью дочь некромансера наводила страху на ставку графа Мейзери.
   - Да, пора.
   Полубегом, полушагом они преодолели расстояние до пологого холма, на котором уже дошло до последних крайностей. Иногда навстречу из клубов пыли выскакивали солдаты с совершенно обезумевшими лицами - и тех, кто просто удирал, пробиравшаяся вперёд парочка не трогала.
   Вблизи оказалось куда более страшно. Защитные амулеты истинного серебра едва справлялись с построениями чернокнижья, и уже откровенно тряслись ледяным крошевом. Хоть молодая волшебница и настояла на том, чтоб обойтись больше иллюзиями, без применения полного душегубства, но по соображению продирало всё равно знатно.
   - Ага, вот он, - Питт ударом эфеса по затылку огрел графского оруженосца, трясущимися руками пытавшегося зарядить арбалет, и шагнул через потерявшего сознание вперёд.
   Граф Мейзери, коренастый и в некогда белоснежной, а сейчас грязной и измятой шёлковой рубахе кое-как отбивался от сразу парой насевших на него призраков. Но тут леди Морти уж что-то очень замудрёное наколдовала - оба демона оказывались что-то уж больно пугающе реальными. Двуручник графа иногда прорывался сквозь мельтешение когтистых лап, и тогда клинок с тупым лязгом обрушивался на чешуистые мускулистые тела. Без особого успеха, впрочем...
   - А, барон! - мимолётно оглянувшийся граф оказался опытным бойцом.
   Хоть он и ошибся, приняв откровенно похожего Питта за самого барона, однако отреагировал мгновенно. Отпрыгнув от чудовищ, он пинком отправил им под ноги лёгкий переносной столик, и обсыпанные посудой и остатками яств демоны недоумённо взрыкнули.
   - Я требую личного поединка! - и не успел Питт объяснить графу всю глубину его заблуждения, как тот скользнул за спины, отгородившись от чудовищ этой парочкой прибывших, и обрушился на парня.
   Что ж, древнее право дворян выяснять отношения в личном споре ещё никто не отменял. С другой стороны, объяснять тут что-то не виделось ни времени, ни малейшей возможности - в отличие от страшных, но в общем-то безобидных призраков, меч в руке графа был самым настоящим.
   - Не убивать и не калечить. Оглуши его минут на несколько, - Ридд отмахнулся от сунувшегося к нему гнилостно-зелёного призрака и принялся вдумчиво любопытствовать в разгромленной ставке графа.
   Довольно быстро он нашёл то, что искал - в особого устройства переносном сундучке покоились до поры писчие принадлежности. И печати в холщовом мешочке... парень как раз выудил оттуда малую походную, обернулся и успел как раз к финалу представления.
   Нависший над схватившимися в поединке мужчинами призрак заколебался в воздухе. Можно было поклясться - на отвратной харе демона отчётливо проступило недоумение и даже разочарование, когда он вдруг стал таять, сделался полупрозрачным, а потом и вовсе растаял подобно уносимому ветерком дыму. Да и смотреть тут особо было не на что. Хоть граф и числился неплохим бойцом, но с Питтом ему оказалось не тягаться. В несколько ударов и выпадов выяснив манеру противника фехтовать, опытный сержант просто с силой отбил клинок в сторону.
   А затем полуведёрный кулачище Питта глухо свистнул в воздухе и с такой силой приложил вельможу по макушке, что тот рухнул как подкошенный.
   Из-за развеявшихся призраков скользнула тень. Задрожала, пошла муаровыми разводами - а потом из неё шагнула слегка растрёпанная и неприлично раскрасневшаяся леди Морти. Девица оказалась хоть слегка припорошенной пылью, но весьма довольной.
   - Жить будет, - она потрогала жилку на шее бесчувственного графа и распрямилась, с любопытством глядя на двух мужчин.
   Питт воткнул в изрытую землю ещё разгорячённый меч и уже притащил лишившийся одной ножки столик, а Ридд быстро писал на позаимствованном у графа листе дорогой гербовой бумаги и его же волшебным пером, не оставлявшим в случае освидетельствования или проверки никаких недвусмысленностей.
   - Вот и всё, - удовлетворённо кивнул парень, придирчиво осмотрев короткий текст, и принялся сворачивать его в свиток. - Помогайте!
   Впоследствии сам Ридд не мог без смущения впоминать произошедшее. Да и сэр Питт со своей супругой леди (не догадались ещё?) отфыркивались при упоминании этой темы и быстро переводили разговор на что-нибудь иное... парень вложил малую походную печать в пальцы бесчувственного графа, пятернёй сжал его вялую, расслабленную ладонь. Девица уже разогрела над тлеющими останками палатки медную формочку с белым сургучом, которым только знатнейшие вельможи и запечатывали свои послания, щепочкой нанесла на свиток немного массы. А бывший сержант проворно поднёс письмо к удерживаемой Риддом руке с печатью - и оставил на сургуче тут же заигравший чародейскими сполохами оттиск.
   - Готово! - Ридд быстро вернул печать на место, подул на остывающую печать и спрятал письмо за пазуху. - Кстати...
   На руке графа кровоточил небольшой порез - Питт всё-таки ухитрился в короткой схватке зацепить своего противника кончиком клинка - и Ридд мазнул по свитку свежей кровью. А затем неожиданно рванул подол длинного платья леди. Та хоть и округлила глаза на столь двусмысленные действия молодого человека, но следила за дальнейшим пусть и со строго поджатыми губами, но в общем-то спокойно. Ридд оторвал от подола длинную и широкую ленту, после чего в несколько мгновений связал всё ещё живописно валявшегося без сознания графа.
   - Питт, тащи его на плече к барону - мол, в плен взял, причём в личном поединке. А вы, леди Морти, прихватите меч и корону графа да быстренько остановите бой.
   В самом деле, в сутолоку у ворот уже ввязались наёмники. Хоть простым меченосцами почти нечего было противопоставить вооружённым гномьим оружием баронским сторонником, но вот остальные, обычные отряды они быстро принялись теснить назад. И ситуация там стала складываться критическая...
   - Лишнее кровопролитие ни к чему, - леди согласно кивнула, одновременно критически обозревая своё укоротившееся почти до колен прежде щеголеватое платье, заодно и себя в нём.
   А ничего смотрелось - Ридд незаметно ухмыльнулся, а потом свистнул, да так, что почти с того края этого маленького рукотворного ада под городскими стенами отозвался верный чёрный жеребец. И уже взобравшись в седло, парень помахал друзьям рукой и поспешил в обход всего этого безобразия. Ведь путь предстоял ох какой неблизкий...
  
   Баронесса еле заметно морщилась и старалась дышать в сторону. Не спасала даже настежь распахнутая дверь на увитый плющом белокаменный балкон - как ни старались слуги, а от барона Шарто и его сторонников нынче всё равно несло гарью. И когда он пришёл в конце дня на традиционные посиделки-пикировку с матушкой, та сначала обеспокоенно принюхалась, затем покраснела, а потом утешилась лишь поднеся к лицу смоченный ароматической солью платок.
   - Это расплата за то, что почти полдня махал в чаду зачарованным клинком, - барон устало развалился на оттоманке и вещал оттуда с видом чрезвычайно довольным. Ведь и было отчего - обычно осады и всякие трения с соседями могли тянуться неделями, но тут уж очень удачно обернулось...
   Неслышно прибывшая вместе с ним эльфка равнодушно устроилась на ковре. И хотя она в беседе не участвовала, но всё время возилась со славно поработавшим нынче арбалетом. То заряжала-разряжала, а то принималась там что-то регулировать в сложном механизме. Правда, от девицы тоже разило как от сгоревшего стога травы - но таковые ароматы, согласитесь, переносить всё-таки легче. Отчего-то у баронессы не хватило духу выгнать нахалку - едва она отворила уста для хорошенькой отповеди этой невесть что о себе возомнившей остроухой бестии, как та всего лишь посмотрела в ответ. Но как-то так, что женщина смешалась и решила за лучшее промолчать. Нелюдь, мало ли - в отместку за то зелье ещё и кинжалом пырнёт! С неё станется, с остроухой.
   Похоже, настала пора перемен. И быть уже полноправной правительницей осиротевшего без настоящего хозяина замка не придётся... быстро же дети растут! Баронесса оказалась к таковому откровенно не готова.
   Дверь в будуар распахнулась, и на пороге вырос тот, кого почтенная баронесса сейчас желала видеть меньше всего.
   - Вам что здесь, проходной двор? - её голос взвился к тем властным интонациям, которые не обещали ничего хорошего.
   Но грязный и совершенно небритый нынче Питт равнодушно и даже наплевательски проигнорировал испепеляющий взгляд хозяйки и обратил взор к барону.
   - Ваша милость, пожары потушены, сейчас там работают магики и целители. Людей погибло не очень много, большая часть успела спуститься вниз.
   Под городом ещё прежними строителями была сооружена весьма разветвлённая система подземных тоннелей, с равным успехом служивших как для отвода дождевой воды, так и для стока городских нечистот. И идея спрятать часть горожан именно там оправдала себя с блеском. Тем же, кто прятались в подвалах собственных домов, повезло куда меньше...
   - В принципе, большего сделать невозможно. Хотя неплохо бы, чтоб там показался и кто-то из... - Питт промолчал этак с намёком, но устало приподнявшийся барон в изнеможении вздохнул.
   - Отдыхайте, сын мой, я сама всё проверю и распоряжусь при нужде, а также покажу людям наше присутствие, - баронесса выбралась из качнувшегося кресла и, поправляя на плечах собственноручно вязаную роскошную шаль, позвонила в колокольчик.
   Поскольку появившаяся словно из-под земли служанка недвусмысленно повела бровью, объявляя тем, что намерена переодевать госпожу, и что присутствие остальных здесь нежелательно - вся компания собралась вываливаться наружу и оставить это весьма уютное женское гнёздышко.
   - Где леди Морти? - поинтересовался барон, осторожно поглаживая раненую днём и кое-как, наспех залатанную старичком-целителем ногу.
   Питт помялся, покривился, и странно оказывалось видеть этакие выражения на честном и открытом лице вояки. Оказалось - девица изволила лично посетить пыточные подвалы.
   - Там что-то уж больно любопытное обнаружилось по чёрной части, уготованной вашей милости маркизом Беренцем, - негромко заметил Питт.
   За дверью словно в подтверждение слов парня что-то громыхнуло, донёсся смущённый голос солдата, а затем внутрь будуара явилась и собственной персоной означенная леди - причём как бы не раньше, чем на её стук ответила хозяйка.
   Девица хоть и успела переодеться, но прибыла откровенно не в духе.
   - Ваша милость, - с весьма недовольной мордашкой обратилась она к барону. - Там открылась настолько неприглядное, что по закону я обязана известить Королевскую академию и волшебный Совет о нарушении прямого запрета на чёрную магию.
   Уже вставший было с оттоманки барон от неожиданности рухнул на неё обратно - причём так, что изящное сооружение протестующе заскрипело.
   - Настолько серьёзно? - поинтересовался он, и на лицо его сейчас стоило бы посмотреть.
   Но дочь чернокнижника, сполна познавшая науку отца, нашла взглядом эльфку. Несколько шагов привели эту рыжую и высоку девицу к перворождённой, а затем неожиданно ласково та обняла стушевавшуюся Меану.
   - Спасибо. Если бы ты вовремя не отправила к праотцам тот кагал на речной барке, сейчас полгорода представляло бы из себя большое и весьма беспокойное кладбище, - каким-то будничным тоном заявила леди.
   А вот сейчас стоило бы посмотреть на глаза перворождённой - они округлились настолько, что сейчас напоминали пялящуюся в темноту сову.
   Питт задумчиво почесал небритый подбородок - с таким хрустом, что почтенная баронесса непроизвольно поёжилась - и пробормотал, что лучше пока предупредить папеньку-некромансера. И пусть уже у него голова болит, всё ж они и полноправный лорд, и член магического совета королевства. Барон вопросительно посмотрел на опять вырядившуюся в неизменно чёрно-белое леди Морти, затем кивнул, и вопрос оказался исчерпан. Волшебница отпустила воробышком сжавшуюся в её объятиях эльфку (не забыв напоследок легонько оттаскать за ушко) и с порога балкона выпустила в ночь неслышный, но оказавшийся весьма могучим зов.
   Ибо вскоре любопытную Соль, выползшую почти на самый верх своего ночного пути, застили чьи-то крылья, и на локоть молодой чародейки села обыкновенная ушастая сова. Питт содрогнулся, увидев как когтищи птицы впились в шёлк и бархат платья - но самой девице то, похоже, ничуть не повредило. С лёгкой улыбкой она что-то пошептала ночной охотнице в то место, где полагалось бы находиться уху, а потом с напутственным восклицанием подбросила ту к самой луне.
   Ещё видно было, как облитая золотым лунным светом птица деловито расправила крылья и направила свой полёт в сторону восхода - куда её неудержимо влекло почтовое заклинание. И стало быть, через некоторое время осерчавший чернокнижник...
   - Нет, отец не станет предпринимать немедленных действий, пусть мастер Ридд сделает своё дело первым, - негромко заметила вернувшаяся в будуар чародейка.
   Но верно, верно Меана в своё время заметила, что баронесса не смирится и не успокоится! Потому что та сделала в этот момент свой новый ход. И чуть забегая вперёд, стоило бы отметить, что оказался он весьма и весьма впечатляющ...
   - Не думаю так, будто мастер Ридд предпримет что-то против маркиза Беренца, - негромко, но как-то торжественно объявила эта властная и по-прежнему не желающая упускать бразды женщина.
   Естественно, её сын на правах полновластного барона тут же потребовал объяснений.
   - Извольте, - баронесса отпустила вызванную было для одевания её милости служанку, а затем чуть танцевальным шагом вернулась к своему полюбившемуся креслу-качалке. Очевидно, предвкушение триумфа весьма бодрило и даже радовало почтенную женщину, потому что она качнулась несколько раз, а затем весьма лукаво поинтересовалась: - Дамы и господа, что вам известно об искусстве взятия крепостей?
   Тоже мне вопрос! Барон и Питт переглянулись и заверили, что почти всё. Мало того, всего лишь два года тому они участвовали в штурме королевскими войсками замка одного слишком уж далеко зашедшего лорда.
   Леди Морти, похоже, тоже обучалась не только тараканов по углам заклинаниями давить. И папенька впихнул в эту рыжую голову кое-какие знания посерьёзнее. Эльфка в свою очередь независимо дёрнула плечиком и заверила, что это ненамного-то и сложнее, чем взломать сундук с хитрым замком гильдейских кузнецов. Главное - знать и уметь...
   - Вижу, ничего вы о том не знаете, - со снисходительной улыбкой объявила баронесса, а затем, опять покачавшись в кресле, вытребовала себе томик истории из библиотеки.
   Питт, оказывается, тоже прекрасно знал, где стоит четвёртый том "Истории королевств", так что невзирая на усталость обернулся быстро и вручил искомое барону.
   - Раскройте на той странице, сын мой, где начинается глава как раз о взятии укреплённых сооружений, и прочтите третий абзац снизу. Только первые две фразы.
   Оказалось, что обеспокоенная приключениями на бесконечных войнах сначала мужа, а потом уже в свою очередь и сына, госпожа баронесса в тоске и тревоге пролистала кое-какие сведения - чтоб хотя бы составить представление, что же её близким грозит и ожидает. Но вот усмотрела она там и сделала выводы весьма и весьма парадоксальные... наконец, барон нашёл нужное место и скороговоркой принялся читать.
   - За сто лет, которые были взяты для обзора и анализа, имеются достоверные сведения о взятии ста двенадцати замков и укреплённых городов. Лишь сорок семь из них оказались захвачены путём штурма или осады - то есть, военным путём - остальные же шестьдесят пять были взяты с помощью переговоров... - барон с досадой оторвал взгляд от текста и поднял его на баронессу. - И к чему это вы клоните, матушка?
   Глаза баронессы лучились таким торжеством и верой в справедливость, что рыжая Соль на миг смутилась и потускнела пред светом истины.
   - Две трети крепостей берутся путём подкупа и посулов - вы заметили? - промолвила женщина и качнулась в своём кресле.
   Баронесса вынула из рук сына тяжёлую, с бронзовыми накладками и застёжкой книгу в кожаном переплёте и положила себе на колени. Несколько раз перелистнула, прежде чем нашла вкладыши о новейших событиях, прилежно доставляемые курьерами из Королевской академии во все публичные и частные библиотеки.
   - Вот, полюбуйтесь, - пальцы женщины медленно скользнули по листу, где на рисунке-схеме осаждающая армия вцепилась в твердыню на берегу реки. - Во время штурма замка барона Фернандо ключевую роль в обороне играл вот этот форт. Предмостное укрепление, не дававшее королевским войскам под командованием маркиза Беренца подойти и полностью окружить твердыню мятежного вельможи.
   На щёки эльфки вымахнула такая бледность, что уже заглядывавшей в окна ревнивой Белль то жутко не понравилось. Лишь она одна имеет право быть серебристой! Голос Меаны задрожал.
   - Вы меня пугаете, баронесса...
   Женщина в кресле мазнула по ней полным неодобрения взглядом, в котором всё же замечалось сочувствие и даже сострадание.
   - Сложите же наконец два и два, дети мои. Непонятным образом взорвавшийся форт - очень уж в нужный момент, прошу заметить - унёсший жизни всех защитников. Притом уцелел лишь бастард самого барона?
   Дальнейшее было бесстрастно пояснено ожившей схемой, где магия летописцев подробно показала, как после уничтожения настырного укрепления конные рейтары захватили берег реки и сомкнули кольцо окружения. Пользуясь многократным численным преимуществом, а также тем обстоятельством, что теперь ничто не мешало подтянуть к стенам крепости осадные орудия, королевская армия пошла на решительный штурм сразу со всех сторон. Попросту задавила количеством - и к вечеру над слегка закопчёной башней донжона скользнул вниз золотисто-пурпурный стяг с лисом баронского рода Фернандо - а взамен на флагштоке заполоскался королевский флаг.
   - Пусть то и показалось бы нехорошо, что я осуждаю юного Риддерика за... скажем так, проявленную лояльность к короне, - баронесса медленно закрыла книгу и качнулась в кресле, чуть сгорбившись наподобие каменной горгульи над каким-нибудь храмом. - Но по мне, это просто предательство.
   Леди Морти хоть и обреталась в будуаре с весьма мрачным лицом, всё же заметила, что её отец как-то вскользь коснулся этой темы. По мнению чародея, обретавшийся в королевской армии маг первого ранга ударил по форту огненным, а потом ледяным штормом. Эти заклинания из числа Великих применяли только против нежити или иногда внешних врагов королевства. Но куда чаще их использовали, как ни странно, именно в мирных целях - в каменных карьерах, когда нужно было быстро провести работы по вскрытию верхних пород...
   - Жар и потом холод настолько сильные, что лопается даже самый крепкий камень. Из-за разницы в температурном расширении, - пояснила было молодая волшебница, но потом, сообразив, что подробности вряд ли кого заинтересуют, дёрнула щекой и поспешила укрыться в надёжных объятиях хмурого Питта.
   В самом деле, такого удара не выдержит ни один форт или крепость. Как ты его ни строй и ни укрепляй, без магической защиты шансов никаких. По слухам, только на Громовом перевале в восходных горах обреталось укрепление, возведённое из чистого железа и после однажды применённого против него подобного насилия лишь обзаведшееся чёрным цветом закалившегося металла. Защитникам пришлось куда хуже, там даже на символические похороны ничего не осталось...
   - Надеюсь, теперь вы понимаете, отчего я хоть и отдаю должное талантам мастера Ридда, всё же презираю его, - негромко пояснила баронесса. - Потому считаю, что этот молодой прохвост всего лишь изящно ускользнул от нас под крылышко к маркизу Беренцу.
   С угрюмым сочувствием почтенная женщина смотрела, как бледная эльфка сделала по направлению к ней один-единственный, неверный шаг. Ладонь Меаны ещё успела коснуться рукояти зачарованного гномьего кинжала - но потом перворождённая с закатившимися глазами медленно, как подрубленное деревцо, упала на ковёр.
   Первым опомнился молодой барон. Он бережно подхватил на руки бесчувственную красавицу. И уже в дверях полуобернулся, бросив через плечо:
   - Похоже, вы опять правы, матушка - но вот почему-то я не ощущаю по этому поводу ни малейшей к вам симпатии...
  
  
   Глава энная плюс одиннадцать. Привет с того света
  
   Этой ночью Беатрис не спалось. Трудно сказать, была ли виной тому разыгравшаяся за окнами яростная гроза, когда сквозь плотные шторы вдруг проникал мертвенный свет, а спустя несколько мгновений и тугие залпы небесной ярости. Возможно, что вовсе не природные феномены и бьющие в стёкла струи ливня волновали вдову знатного рода, а то, что за стеной тяжело ворочался и вздыхал во сне отец. В кои-то веки много лет бессменный главнокомандующий королевской армией, блистательный маркиз Беренц вырвался домой и почтил своим присутствием дом, дочерей и внуков.
   И всё же, не очень радостной вышла встреча. С полудня донеслись слухи о страшных событиях, и словно какая-то подспудная неуверенность витала по всему дому, расположенному в центре города. Полный тревожных дум отец хотел было распорядиться уехать в замок, однако разыгравшаяся непогода вкупе с подступившей ночью остановили большое семейство.
   Вот и металась на смятых простынях женщина, потерявшая на войне супруга и сохранившая в память о нём лишь двоих детей. Сон бежал от тревожных дум и дурных предчувствий, как муж от постылой жены... Беатрис совсем уже поднялась на постели и нашаривала рукою колокольчик, дабы вызвать служанку, как вдруг дверь в опочивальню бесшумно растворилась. Однако не успела недоумённая дочь знатного рода даже испугаться, как раздался знакомый голос.
   - Прошу прощения, госпожа, но тут срочное дело, - в комнату вслед за крохотным огоньком стеклянного светильника просочился телохранитель отца, плечистый и усатый мастер Дитц.
   Заметив, что женщина и без того не спит, он шагнул вперёд смелее и в нескольких словах, негромко обрисовал суть дела. Оказалось, что только что с полудня прискакал мокрый и измученный дальним переходом гонец - на чёрном как смоль жеребце и со срочным письмом к их светлости маркизу...
   - Печать графа Мейзери, поставленная его рукой, - далее хмурый Дитц поведал, что ни ядов, ни посторонних заклятий на послании не обнаружено - да и на гонце тоже. Разбуженный личный маг его светлости всё проверил, чисто.
   И всё же, дочь маркиза не спешила выпускать на телохранителя раздражения или гнева. Не тот парень Дитц, чтобы поднимать тревогу просто так. Словно хороший сторожевой пёс, который и чужого не пропустит, но и лишний раз не гавкнет, он нёс службу куда как лучше других.
   - Только вот, госпожа, знаю я того парня. Наш он - в смысле, тоже из школы мэтра Фуке, - хмуро сообщил плечистый охранитель маркиза. И после некоторых колебаний добавил, что терзают его нехорошие предчувствия. - Хорошо помню его, хитрый и увёртливый...
   Сон окончательно оставил женщину, как только она уверилась, что тут и в самом деле дело нечисто. Дитц ответил на её вопрос, что дело вовсе не в вопросе позвенеть клинками - наверняка за этим Риддом кроется что-то иное, чего силой оружия не предотвратить.
   - Так вот, госпожа - вроде я и не вижу никакой зацепки, чтобы не допустить того парня к их светлости. Но что-то нашёптывает мне, что то будет ошибкой, не убережём мы господина...
   Как бы в добавление к словам, за окнами снова мелькнула молния, и в её неверном свете из полутьмы проступило смуглое усатое лицо. И такая серьёзность оказалась разлита на нём, что маркиза смешалась. Ей пришлось переждать раскат грома, чтобы принять решение и найти слова.
   - Мой отец не боялся никого и ничего, даже гнева покойного короля. Я сейчас разбужу его, пусть он примет решение сам - всё же, маркиз Беренц полновластный хозяин в своём доме!
   И уже когда хмурый телохранитель отступил к дверям, голос Беатрис догнал его.
   - Разбуди Синди, что ли.
   Вторая телохранительница со столь смешным прозвищем сейчас отдыхала после смены, однако женщина верно рассудила, что будет нелишним привлечь и её. Рослая и крепкая воительница откуда-то с гор, она наводила ужас на солдат и слуг одним своим видом - но и охраняла на совесть...
   Дитц помялся, но кивнул - хотя и повторно выразил сомнение, что силой оружия можно нынче как-то уберечь их сиятельство. А женщина, не решившись вызвать служанку, кое-как накинула на плечи шёлковый халат. И уже на ходу завязывая поясок, нащупала ногами ночные, шитые из парчи туфельки. Бесшумно ступая по ковру, она выбралась в полутёмный коридор и поспешила к покоям отца.
   Здесь у дверей стоял солдат, седоусый ветеран из гвардии. Но едва Беатрис холодно кивнула ему и взялась за ручку двери, как сверху легла крепкая ладонь - то из потёмок неслышной пантерой вынырнула Синди, и в глазах её полыхал нехороший огонь.
   - Остынь, головорезка, - проворчала дочь маркиза не поворачивая головы, чтобы лишний раз не глядеть на эту доводящую до дрожи свирепую воительницу. - Отец всегда смотрел опасностям в лицо и не простит нам, если мы попытаемся принять решение за него.
   Крутой и решительный нрав хозяина прекрасно знали в этом доме, да и по всему немаленькому королевству. А кое-кто из непоседливых соседушек тоже испытал на своей шкуре полководческие таланты маркиза Беренца и его ярость. Потому телохранительница со зверской физиономией отступила.
   - Если маркизу сегодня причинят хоть какой-то вред, я лично выпущу этому мастеру Ридду кишки, - мрачно пообещала она и лишь сейчас убрала тяжёлую и крепкую как камень ладонь с руки женщины.
   Беатрис толкнула створку и бесшумно вошла в комнату. Нескольких шагов хватило, чтобы пересечь её нарочито простое убранство и присесть на краешек ложа, где в беспокойном сне забылся крепкого, даже чересчур, сложения мужчина. Долго, как ей казалось, дочь смотрела в освещаемое огоньком светильника и вспышками из окна лицо. Отметила, как блестит оно от лихорадочного пота - но едва она вознамерилась протянуть руку, чтобы нежнейшим батистом утереть седые виски отца, как глаза маркиза открылись.
   - Что? - крепкая ладонь ухватила Беатрис за руку, перехватила на полпути.
   В нескольких словах та поведала о приехавшем гонце. Не стала скрывать и тревоги Дитца, да и своих дурных предчувствий тоже.
   - Но решение за тобой, отец...
   Маркиз уже проснулся, и в глазах его зажглось осмысленное выражение.
   - Послание от графа Мейзери? Наверняка подробности о неудавшемся вторжении к барону, чтоб ему... - крепкий мужчина уже откинул одеяло и встал с постели. Больше времени проведший в походах, он даже одевался без помощи слуг - разумеется, если не отлёживался после каких-нибудь ранений.
   - Дочь моя, я и не рассчитывал жить вечно. Завещание давно составлено должным образом и даже заверено рукою покойного ныне короля. Да, я втихомолку рассчитывал сесть на трон и обойти в том молодого барона Шарто - но возраст, возраст!
   Да уж, немногие из великих полководцев могли бы похвастать тем, что разменяли седьмой десяток и при том не лишились какой-нибудь части тела. Хотя с другой стороны, давно подмечено, что дольше всех живут производители оружия и генералы - главные поставщики душ для безносой...
   Наконец, дородное тело маркиза оказалось облачено в домашнего покроя полувоенный сюртук со шнурами и такого же фасона брюки, а на ноги ловкий слуга натянул низкие удобные сапожки. Короткий меч с неистово светящимся в эфесе сапфиром - подарок покойного короля за верную службу - занял своё место на поясе.
   - Пожалуй, дочь моя, ты права - удар будет нанесён не силой стали или магии, - маркиз покрутил головой на толстой, почти незаметной из-за общей массивности шее, поморщился от откровенно жавшего ему ворота и притопнул ногой. - Но лучше так, чем от уже подкрадывающейся старости и её болезней?
   Он ещё пытался шутить, этот великий полководец и искусный царедворец, разбивший немало врагов и женских сердец. Породивший силою чресел троих дочерей, не считая скольких-то там десятков незаконных отпрысков. Но сердца всех присутствовавших тревожно сжались - не стоило даже и сильно приглядываться, чтобы приметить над раскрасневшимся лицом маркиза Беренца какую-то печать обречённости.
   А тот властно проследовал в свой кабинет и потребовал вина. Да не какого-нибудь, а родного, прославленного и лучшего во всём мире хереса! После чего, осушив торопливо поданный на подносе кубок, он смял в кулачище ни в чём не повинное серебро и обвёл налитыми кровью глазами собравшихся.
   - Что ж, я готов к удару судьбы, - выдохнул маркиз и громогласно призвал к себе гонца...
   Ридд сидел в полутёмном холле этого изнутри более похожего на дворец дома, а сердце его билось мерно и спокойно. Уставшие руки, почти сведённые судорогой после долгой и безумной скачки, покоились на коленях, и мокрые брюки неприятно липли к ногам, холодили их.
   Напротив виднелась угрюмая физиономия Дитца с двухзарядным арбалетом в лапищах. Не то, чтобы Ридд имел что-то против коллеги - но с другой стороны, эта нежданная встреча особо и не вредила его планам.
   Ридд, твои мысли словно разлитая в бездонном омуте печаль - я их не могу прочесть и понять!
   "Флора, милая! Сейчас затихни и не отсвечивай, пожалуйста!"
   Дриада всё же угомонилась, хотя напоследок и пообещала утворить что-нибудь жутко нехорошее, если один гадкий мальчик хоть пальцем или заклятьем коснётся маркиза...
   - Ридд, я не верю твоему ни единому слову и знаю, что мой нынешний контракт по охране будет считаться проваленным. Но всё же, ничего не могу сделать - мой господин призывает тебя, - Дитц поморщился и ещё раз проверил мокрого как мышь парня на предмет всяческих неприятных предметов.
   С другой стороны над гонцом хлопотал личный маг маркиза - но в конце концов оказался вынужден отступиться и он. Никаких зловредных или хотя бы подозрительных заклятий ни на парне, ни на одежде не оказалось.
   - Ступай, но помни - я лично перережу тебе горло, - хрипло пообещал Дитц и чуть грубовато, за плечо вздёрнул парня с лавки и подтолкнул к двери во внутрение покои.
   Ридд меланхолично улыбнулся. Не то, не то ищете... он подхватил прислонённую к столику со сваленным туда его обычным комплектом оружия, от которого его освободили проворные и ловкие руки, свою трость и привычно повесил на сгиб локтя.
   - Я первым не обнажу оружия, Дитцерих - только для защиты, клянусь. Кроме того... - он промолчал и продемонстрировал дёрнувшемуся было телохранителю кулак.
   Пусть тот и был чуть поменьше, чем здоровенные кулачищи маркизова телохранителя, но вот парень умел действовать ими с куда большим проворством. Уж несколько стычек в учебном зале школы мэтра Фуке внушили к Ридду должное уважение...
   - Маг Ференц, навесьте этому нахалу удавку, - коротко громыхнул Дитц, и поморщившийся тощий волшебник, позёвывая, привесил на Ридда какое-то заклятье.
   Тревога! - заверещала было недрёманая дриада, но парень несколькими безмолвными словами успокоил её, заверив, что в здешних краях гномьих развалин нет, и о защитных амулетах из истинного серебра маги имеют лишь весьма смутное представление. Как бы подтверждая слова хозяина, переделанная гномья монета шевельнулась и уютнее устроилась на его груди.
   Больше всего Ридд боялся поскользнуться на этом чёртовом паркете, натёртом пчелиным воском - и спровоцировать конвоировавших его Дитца и чародея на какую-нибудь грубость... надо же, он уже почти и забыл об этом принятом лишь в полночных краях королевства обычае, доводить дубовые плашки до почти зеркального блеска, а всех тут ходящих до особой походки, весьма напоминавшей осторожное передвижение по льду. Помнится, в отцовском замке он не раз падал поначалу, чем заслужил град насмешек со стороны куда более к такому привычных старших братьев и даже лакеев.
   Здоровенная мордоворотка у дверей в кабинет маркиза особенно не понравилась Ридду. Мало того, что весьма бесцеремонно облапала парня опять, вертя в ручищах словно большую плюшевую игрушку, так ещё и попыталась отнять трость. Понятное дело, дракончик в рукояти такого хамства не стерпел и с готовностью цапнул дылду за палец...
   - Маркиз, это зачарованный клинок моего отца - и не стоит, право, доводить осторожность до невежливости, - громко заметил Ридд в сторону приотворённой двери.
   Всё верно он рассчитал! Любой настоящий воин при одном только упоминании о фамильном клинке сразу преисполнится гордости за свою профессию... из кабинета донеслось распоряжение пропустить.
   Парень оттолкнул руку здоровенной телохранительницы, что-то опять вознамерившейся было выискать в укромном месте пониже пояса, и шагнул вперёд. Сквозь ещё мокрые и спутанные волосы он мгновенно вычленил среди собравшихся здесь маркиза Беренца - уж сколько раз в лихорадочных мечтах он протыкал того чем-нибудь отнюдь не мирным - чуть склонил голову в подобии поклона.
   - Послание графа Мейзери к его светлости маркизу Беренцу, - негромко объявил он, слегка подпустив в голосе усталой деловитости обычного курьера.
   В ладони уже обретался плотный, пошитый из вощёной кожи непромокаемый тубус с письмом. Словно не замечая сжавшейся на шее удавки и уже почти проколовшего кожу клинка со стороны Дитца, парень с лёгким пумм сдёрнул крышку и извлёк наружу мерцающий свиток.
   - Прошу, ваше сиятельство, - он протянул письмо вперёд, почтительно не поднимая головы, и сделал осторожный шаг в середину комнаты.
   Холодный и чуть голубоватый свет истекал из печати, обвивая свиток и державшую его ладонь - вернейший признак, что оттиск не поддельный и сделан печатью в руке вельможи.
   - Их сиятельство граф Мейзери был ранен, на бумагу брызнула его кровь, - осторожно пояснил Ридд причину столь яркого свечения.
   Незримое давление на шею чуть ослабло. То чародей простёр над посланием свою ладонь и бросил какое-то проверочное заклинание. Свиток просиял, едва не обжёг державшую его ладонь, а маг срывающимся голосом подтвердил - да, вот это бурое пятно ничто иное, как кровь владельца печати, сиятельного графа Мейзери.
   Так и осталось неизвестным, боялся ли тогда маркиз явственно различимого шёпота уже почти вплотную к нему подобравшейся судьбы. Но все очевидцы потом в один голос утверждали - ничего подобного бравый воин не выказал. Шагнув вперёд, маркиз Беренц бестрепетной рукой вынул послание из протянутой руки гонца.
   Ничего...
   Ридд ещё раз чуть ниже поклонился, упрямо не поднимая лица в угодливых ужимках перед ликом сиятельного вельможи, и покорно отступил на шаг назад. Затем ещё на один, пока опять не оказался возле самой двери. А маркиз повертел в руках послание, недоверчиво сопя, и сорвал печать.
   Ничего...
   - Света, - проворчал он, пожав крепкими плечами. Естественно, сразу несколько рук поспешили поднести лампу, подсвечник и даже шарик магического огня.
   А маркиз Беренц с ничего не выражающим лицом бегло прочёл несколько строк, набросанных на листе. И лишь потом оказалась заметна проступившая на его мясистом лице необыкновенная бледность.
   - Проклятие на их головы! - еле слышно прошептали задрожавшие губы, но в этой тишине их услыхали все.
   Весь в кабинете свет и все взгляды сейчас оказывались устремлены на глухо зарычавшего маркиза, который тяжело вздыхал и массажировал крепкой ладонью левую сторону груди, где опять заявило о себе последнее время всё откровеннее пошаливавшее сердце. И оставшийся почти без присмотра Ридд отбросил с лица мокрые волосы, распрямился смело. Он подставил свой облик рассеянному свету и даже легонько, демонстративно почесал щёку блистающей серебряной рукоятью трости.
   Взгляд маркиза безотчётно отреагировал на движение у двери, метнулся туда... и в полубезумных глазах старого вельможи что-то дрогнуло.
   "Узнал, узнал лицо и оружие, старый хрыч! Да, маркиз - я восстал из могилы, чтобы поквитаться с тобою за кое-какие старые счета!" - мысль эта ревела и грохотала в голове парня с такою силой, что бледный как полотно маркиз словно услышал её. Он пошатнулся. Глаза дворянина полезли из орбит, а из посиневших губ вырвался какой-то неестественный хрип, когда в голову словно хлынул со свистящим гулом обжигающий и в то же время какой-то ледяной огонь.
   Он ещё успел сделать шаг и рвануть ворот, как ноги его подкосились, и с глухим шумом этот крепкий мужчина рухнул на ковёр. Он всего лишь пару раз дёрнулся всем телом в страшных муках наконец остановившегося сердца - и после этого затих уже навсегда.
   Таковой и осталась записанная в анналах и семейных хрониках кончина сего достойного мужа и полководца...
  
   Дождь закончился и пошёл опять. И хотя он уже не громыхал небесными вспышками, унеся их куда-то на полуденный восход, его шелест в ночи всё равно не поощрял к бодрости.
   Ридд устало сидел под портиком на крыльце печального и растревоженного дома, прислонившись плечом к стене и бездумно поглаживая рукоять неразлучной трости. Вот и свершилось то, к чему он так долго стремился и готовился. Но отчего же на сердце вместо триумфа какая-то холодная пустота? Где радость победителя, упоение свершившейся местью - уж не оттого ли нет её, что победа одержана не в честном бою, а слишком уж окольными и даже кривыми дорожками?..
   - Не знаю, как ты проделал то, но горло я тебе всё равно перережу, - как бы в подтверждение слов, Дитц шевельнул взведённым и приставленным к боку парня арбалетом.
   Сзади и над головами отворилась дверь, и наружу выбралась старшая дочь упокоившегося ныне маркиза. И взгляд в её бледное и осунувшееся лицо что-то не прибавил бодрости поспешившему подняться на ноги Ридду.
   - Целители и магик наперебой утверждают, что мой отец скончался от апоплексического удара. А потом уже не выдержало и сердце. Мало того, о подобном они предупреждали и ранее - уж маркиз не был умерен в питье и пище, да и образ жизни вёл напряжённый, - глаза теперь уже почти полноправной маркизы с сомнением впились в лицо Дитца. - Ты хоть что-нибудь заметил?
   Бывший телохранитель виновато пожал плечами и сконфуженно пробормотал, что нет, ни малейшей зацепочки - мастер Ридд не замечен ни в чём таком.
   - А предчувствия и интуиция всё равно шепчут против, - закончил он.
   Леди Беатрис мрачно усмехнулась и дёрнула щекой.
   - Больше всего, мастер Ридд, мне сейчас хочется отдать приказ просто свернуть вам шею. Но как дочь древнего рода, я на виду и не имею права на беззаконие, уж ни одного намёка нет... осветите мне подробности, как вы получили письмо!
   Осторожно подбирая слова, парень принялся вещать под скептическое хмыканье дриады. Что вельможа был ранен, в том числе и в руку - и потому писать пришлось ему лично. Что армия графа Мейзери оказалась разбита под стенами города его давнего врага, барона Шарто. И что когда Ридд скакал с посланием прочь от разгромленного лагеря графа, того уже брал в плен некто, весьма фигурой и лицом схожий с бароном...
   Ну вооот, опять! Ни слова не солгамши, ухитрился тем не менее обмануть полностью, - злобствовала и возмущалась в голове Флора. Но предпринимать что-либо эта особа не порывалась, и на том спасибо светлейшей Элуне.
   Эй, ты что же, хочешь убедить меня, будто почитаешь мать всего живого?
   "А я всегда на ночь останавливался отдыхать только в её рощах - неужели не заметила?" - как ни устал Ридд, как ни потрясла его смерть знатного вельможи, но внутренне он усмехнулся...
   - Значит, содержимое письма вам известно? - полуутвердительно переспросила маркиза Беатрис из рода Беренц, пристально глядя в лицо парня.
   Ещё бы! Сколько Ридд обдумывал эти несколько строк, сколько переформулировывал и оттачивал смысл фраз, чтобы оказать на маркиза как можно более сильное впечатление. Там было и про разгром графской армии, и про наличие у барона гномьего оружия - и даже об обладании тем древним зачарованным клинком великих королей прошлого. И в конце такой себе откровенный намёк, что не худо бы одному маркизу поберечь себя и семью от того, что он уготовал конкуренту в борьбе за трон - от чёрного...
   - Увы, ваше сиятельство. Но в любом случае, смерть маркиза подвела черту под всеми делами. И если барон Шарто всё же станет королём... - Ридд покачал головой. - Лучше б вам забыть обо всяких заигрываниях маркиза с тёмной стороной силы и даже отречься от того.
   Женщина гневно топнула ножкой, и этот резкий звук по каменному крыльцу слегка отрезвил её.
   - Это что же, броситься новому королю в ноги?
   - Лучше попробуйте через его матушку действовать, - устало заметил Ридд и потёр разнывшиеся от бессонной ночи виски.
   Как ни странно, именно последнее замечание направило размышления женщины по иному руслу. Воистину, непредсказуемы пути их мыслей... хм, наверное, за это мы их и любим?
   Ой-ой, можно подумать... Ридд, кажется, я поняла - именно этот маркиз в своё время штурмовал замок твоего отца? И когда он совсем недавно узнал тебя, то его заела совесть?
   "Почти так, Флора - старые и свежие грехи вельможи наконец доконали его" - вслух же Ридд заметил, что коль смерть маркиза произошла и необратима, то новый король, скорее всего, будет склонен забыть о прошлом.
   - А письмо? - угрюмо поинтересовался Дитц, не пропустивший ни одного произнесённого вслух словечка и ни единого на лицах выражения. - Если он когда-нибудь доведается о существовании такого документа...
   Маркиза и Ридд переглянулись. Если первая встревожилась не на шутку, то парень... тоже оказался взволнован. Ведь это и было слабым местом его плана - написанное собственной рукою письмо.
   - Значит, нужно, чтобы он не доведался - или даже позаботиться, чтобы никогда не увидел свидетельства неприглядных дел, - неопределённо предложил Ридд.
   Женщина всплеснула руками и озабоченно пролепетала сквозь шум дождя, что позабытое послание так и осталось в кабинете покойного маркиза. И уже следуя за нею по длинным переходам немаленького дворянского гнезда, парень больше всего надеялся, что эта Беатрис примет правильное решение.
   И в самом деле, перечтя собственными глазами текст письма, маркиза Беатрис побледнела. Пройдясь туда-сюда по опустевшему кабинету отца, она задумчиво взяла в руки подсвечник с почти прогоревшим в нём огарком.
   - Не знаю, верно ли я поступаю...
   Свёрнутое в свиток послание никак не хотело загораться - уж писчие принадлежности графа Мейзери никак не из тех, что продаются в дешёвой лавке. Но и дочери знатного рода терпения оказывалось не занимать - вскоре обуглившаяся бумага задымилась, затлела. И на неё от свечи перескочил пока ещё крохотный язычок огня.
   Словно зачарованные, три взгляда блестящих глаз следили, как пламя неохотно пожирало послание, способное перевернуть и искалечить столько судеб. Как корчились и исходили дымом буквы, слова, мысли... как выгорало само прошлое, исчезая и становясь недоказуемым.
   - Мастер Ридд или как вас там. Против вас нет никаких доказательств, но! - маркиза пошевелила крохотным дамским кинжальчиком уроненный в пепельницу догорать остаток письма и наконец истолкла останки в пыль. - Что-то мне упрямо твердит - если я ещё раз увижу вас, то...
   "Ну-ну, дурёха - оставайся в приятном заблуждении" - однако на самом деле Ридд уже кланялся, задом пятясь к двери. Полубегом, бесшумным скользящим шагом, десятой дорогой обогнув залу, где уже готовили в последний путь покойного хозяина и кормильца, он вернулся в по-прежнему полутёмный холл возле входа. Рассовал по карманам и клапанам реквизированные охраной вещи и оружие, нарочито игнорируя мрачный взгляд здоровенной телохранительницы. Здесь его и догнал Дитц.
   - Слушай, - обратился к нему Ридд. - Смерть клиента произошла без внешнего вмешательства, от естественных причин. Если мэтру Фуке будет мало свидетельства от целителей и мага, можешь рассчитывать на моё подтверждение. А пока попробуй наняться в охрану барона Шарто - насколько я осведомлён, он ни с кем из нашей Школы контракта ещё не заключил.
   В качестве то ли согласия, то ли просто на прощание Дитц сунул парню кулак под рёбра - да так, что от заколовшей в боку боли едва не остановилось дыхание.
   - Не знаю, Ридд - всё выглядит именно так. И всё же, готов прозакладывать свою голову, что это именно ты его убил, - да и сам голос потерявшего выгодную работу телохранителя не сулил ничего хорошего. С другой стороны, при должном рассмотрении и предложение давнего заклятого друга выглядит очень даже ничего?
   Вместо ответа Ридд звонко съездил по уху нависшую над ним верзилу-девицу - да так, что та улетела в угол. А потом кивнул Дитцу и вышел на крыльцо. Здесь он осмотрелся и легонько свистнул в темноту сада своему коню.
   Дождь затих к утру. Где-то на полуночи слегка вызвездилось небо, а на восходе уже воспарила серая светящаяся в полнеба полоса приближавшегося рассвета. И как же странно смотрелись на ней здания и башни большого города! Воистину странная и незабываемая ночь... позади резко распахнулась дверь. Но устало усмехнувшийся Ридд был к тому готов. Право, стоило позабавиться, как он проворно шагнул в сторону, словно забыв на прежнем месте отставленную вбок ногу.
   Зрелище здоровенной телохранительницы, с проклятьями перецепившейся через коварную подножку и полетевшей кубарем на гравий дорожки, прямо под копыта подбежавшего чёрного жеребца, не оставило бы равнодушным никого. Правда, парень слишком уж эмоционально не отреагировал. Всего лишь забрался в мокрое и холодное седло, а потом бросил вниз, сердито отплёвывавшейся и протирающей со света глаза незадачливой воительнице, несколько слов.
   - Ты сначала делаешь, а потом думаешь, и в этом твоя слабость. Станешь сильной - приходи ко мне, - он тронул бока коня уставшими и словно в огне уже горящими пятками...
  
   Кружка пива, дымящаяся в зубах трубка и хорошее настроение - что ещё надо мужчине, чтобы достойно встретить утро?
   Пива, правда, в наличии не имелось, уж слишком далеко нынче оказалось до ближайшего трактира или пивоварни. Табака Ридд тоже не курил, а у чёрного жеребца одна только мысль о вдыхании вонючего дыма вызвала сердитое фырканье и даже недовольное прядание ушами. Зато вот с хорошим настроением вышел совсем уж полный конфуз - полное наличие отсутствия такового как в принципе...
   - Ну чего тебе, Черныш? - Ридд приоткрыл глаза.
   Ночёвка в стогу сена удовольствие весьма сомнительное. Но всё ж, получше, нежели в чистом поле или в лесу под деревом? Или на постоялом дворе, где каждый второй так и норовит то ли кошель твой облегчить, то ли и вовсе тебе меж лопаток что-нибудь острое сообразить.
   Над хозяином склонилась из самого, казалось, неба чёрная лошадиная морда, нетерпеливо дохнула травяным духом и теплом. Жеребец дёрнул ухом и этак с намёком покосился в сторону, а потом снова сунулся к хозяину.
   - У-у, морда твоя бессовестная, - страдальчески простонал Ридд, отпихивая нахала, и словно диковинный барсук полез наружу из своей соломенной норы.
   Утро обнаружилось хоть весьма и весьма поздним, зато ясным и солнечным - от вчерашней грозы не осталось и следа. Правда, по соседней делянке с вызревшей люцерной словно пьяный косарь прошёлся, то Черныш оставил свой след вдумчивой трапезы. Сбоку виднелась страдальческая, круглолицая с бородкой физиономия крестьянина, чьему участку досталась такая потрава. Ридд уронил в ладонь того пару серебрушек, а в ухо предупреждение, что тот никого тут не видал.
   - Дык, ваша милость - никого тут и в самом деле не бывало!
   Продаст при первой же возможности, - предположила уже умудрённая опытом дриада.
   Парень был примерно того же мнения. Но поглазев вроде ненароком на сокрушённо почёсывавшего затылок над своим полем пейзана, со вздохом полез в седло. Ну вот так и не приучил он себя убивать просто так, на всякий случай. Да и ситуация вроде не та, чтобы жёстко следы заметать?
   - Авось и обойдётся, - проворчал он и легонько тронул пятками уже откровенно куда-то порывавшегося чёрного жеребца.
   В иную пору Черныша вовсе не нужно было понукать лететь стрелой. Дерзко и великолепно он рванул с места, насторожив уши вперёд, в одну лишь ему известную сторону - и Ридд очень надеялся, что там сыщется что-нибудь похожее на постоялый двор или хотя бы захудалую придорожную корчму. Одним словом, после хорошо сделанной работы ему поутру хотелось не просто покушать. И вовсе даже не поесть. А, извините на слове - именно что пожрать... а потом ещё немного поспать.
   Но жеребец летел по изрытой просёлочной дороге, ещё толком не просохшей с ночи, и столь же быстро улетали назад рощи и виноградники, лоскутные пейзанские поля с усердно ковыряющимися там фигурами. А иной раз навстречу попадался то одинокий, как и он сам, путник, то щеголеватая карета или же благоухающая навозом телега, а то и мальчишка-подпасок с тощей чередой нахально мекающих коз.
   Уже в виду замаячившего впереди моста и деревушки на той стороне неистовый скакун стал забирать вправо и вскоре совсем оставил дорогу в стороне.
   - Ну и куда мы так несёмся, словно то ли на пожар, то ли от коронных сыскарей? - поинтересовался Ридд сквозь зубы - пришлось чуть спружинить в стременах, когда резвый Черныш беззаботно перемахнул на полном скаку довольно широкую промоину.
   Понятное дело, чёрный злодей не ответил, а казалось даже, наддал ещё. Справа освещённой солнцем медной колоннадой мелькали сосны, а по левую руку сизой лентой бесшумно струилась река. И лишь обогнув пологий прибрежный бугор, Ридд наконец сообразил, куда же так целеустремлённо нёсся его жеребец - сюда, чуть ниже по течению от деревни, коноводы пригнали изрядного размера табун.
   - Эге, малыш, да ты себе никак подругу присмотрел? - весело хохотнул Ридд и спрыгнул с приплясывавшего коня наземь.
   Оказалось, коней гнали было в столицу на ярмарку, но ввиду очень уж нехороших слухов о предстоящей смуте старшой решил от греха подальше увести табун двух- и трёхлеток подальше. И тут нате, догнали... Табунщики вовсе не пришли в восторг от нашествия парня с клинком, и как бы не вовсе захудалого рода, но Ридд беззаботно похлопал себя по приятно звякнувшему кошелю.
   - Иди уж, выбирай, ловелас, - он напоследок хлопнул рванувшего с места коня по крупу.
   Чернявый и пыльный как подошва пастух покривился, но особо возражать не стал - а вдруг и в самом деле всё миром обойдётся. Лишь поцокал языком при виде, как здоровенный чёрный жеребец гонял кобылок туда-сюда, а особо строптивых даже безжалостно покусывал.
   Очень кстати Ридд приметил в утреннем тенёчке костерок, на котором ещё пара табунщиков и тощий малец варили снадобье для двух подранившихся лошадей. Разговорить тех, посоветовать кое-что из ещё маменькиных рецептов, а потом под хорошее настроение напроситься на кружечку-другую травяного отвара, да с краюхой хлеба и хорошим, в пол-кольца ломтем колбасы - на это дипломатических талантов парня вполне хватило.
   И не прошло нескольких минут, как Ридд обнаружил себя сидящим у костра и споро, с аппетитом завтракающим. А его Черныш всё гонял взволнованно ржавший табун, словно ворвавшаяся в рыбью стаю щука. Всё сновал там, и его голова выныривала из обеспокоенной лошадиной толпы в самых неожиданных местах.
   - Ну, ты и нахал, - парень наконец покончил с угощением и встал, ухмыляясь оборотистости своего коня.
   Горделиво потряхивая гривой, чёрный жеребец уже гнал сюда сразу пару облюбованных им кобылиц. Если одна, серебристо-белого и словно шёлкового окраса с белой гривой, на взгляд Ридда смотрелась очень даже и очень, то вторая по сравнению с ней выглядела какой-то захмурышкой, хотя и выдающейся золотисто-оранжевой масти.
   - О, да то ж двухлетка, от нашего скакового чемпиона, - табунщик подёргал ус и усмехнулся, когда его утренний покупатель не торгуясь принялся отсчитывать двадцать запрошенных монет за трёхлетку и тридцать за недомерку. Золотых, естественно - но Ридд не видел смысла торговаться или скупердяйничать. Ведь цена вполне божеская, на ярмарках в неудачные годы до сотни доходило за рыцарского коня.
   Коль сам Черныш выбрал, тут уже и к храмовнику ходить не надо - кобылки самые что ни есть первостатейные... пришлось даже надеть плащ и по старинному обычаю заполучить наброшенные на обеих страдалиц уздечки из полы в полу.
   - Кстати, хозяин - попробуй осторожненько табун сторговать барону Шарто, который мускатный, - посоветовал на прощание Ридд, уже возвернув на пояс изрядно полегчавший кошель. - Он вроде бы войско собирает, наверняка хорошую цену даст и всех возьмёт...
   Бегло проверив у испуганно косящих глазом покупок подковы (вряд ли Черныш в таких низких материях разбирался), Ридд не нашёл особо к чему придраться. И снова тёплый ветер в лицо, и снова путь. Правда, через некоторое время призадумавшись, куда же он так целеустремлённо направлялся, парень обнаружил у себя утреннее солнце в левом глазу. То есть, повинуясь невысказанному пожеланию, довольно скалящий при виде кобылок зубы жеребец держал общее направление на полудень - в становившуюся с каждым шагом всё ближе вотчину барона Шарто.
   - У-у, морда твоя наглая, - попытался Ридд пристыдить того. - Ну ладно эта, серого муара белобрысая - если отмыть и на гриве-хвосте причесон сделать, в самом деле весьма и весьма.
   Означенная блондинка в сомнении навострила уши, зато Черныш согласно мотнул головой и оскалил зубы в своей дьявольской усмешке.
   - Ну а вторая-то зачем? - допытывался разморенный жарой, долгой дорогой и бездельем парень. - Чего это тебя вдруг на рыжих малолеток потянуло, извращенец ты этакий!
   На этот раз конь дёрнул ухом и старательно изобразил на лоснящейся довольством чёрной морде раскаяние. Ну-ну, можно подумать, будто тут ему кто поверит! Не и наче как удумал, злодей этакий, что как старшую кобылицу обрюхатит и та уже отгонять от себя станет, захмурышка вторая как раз в самый сок войдёт. Вот уж воистину жеребец, прости, пресвятой Динас, что выразишься...
  
  
   Глава 19. На рубеже времён
  
   Обратно к полуденным границам королевства Ридд возвращался не спеша. Нарочито он свернул с королевского тракта и пробирался просёлочными дорогами, кривыми и извилистыми в той же мере, как и мысли в его голове. И всё же, если бы кому-нибудь в небесной сини вздумалось присмотреться пристальнее к этой одинокой человеческой фигуре отрёхконь, зоркий взгляд с удивлением приметил бы, что по мере приближения родины славного во всех краях муската продвижение одинокого путника постепенно замедлялось.
   Иные края, иные ветры и совсем, совсем иные мысли одолевали парня в этих местах, где неброская и словно чуть суровая прелесть полуночи уступала место пылкой и словно вызывающей красоте пышного полудня. Как будто жгучая южанка встречала его, истосковавшись по этому взгляду и этим прикосновениям...
   Колебался ли он? Вряд ли, уж самое главное было сделано. Не быть должным никому и ничему, свобода от всяких обязательств и клятв - но отчего-то Ридд счастливым от того себя не ощущал ни в коей мере.
   - Хорошо тебе, Черныш! Понукают - скачи. Насыпали кормушку - хрумкай себе. А обо всём остальном пусть у хозяина голова болит, да?
   Жеребец не обратил на ворчание разморенного обедом парня ровным счётом никакого внимания. Размеренно считал ногами путь, косил гневным взглядом на кляч редких встречных, а главное, не забывал периодически заигрывать с такой симпатичной белобрысой кобылицей...
   Леса полуночных краёв уже давно сменились рощами, всё чаще дорога огибала пробивавшиеся из-под земли каменные гряды. Словно прорастающие когти дракона или ещё какого-нибудь исполина неведомого роду-племени, они торчали в самых, казалось, неподходящих местах и одним своим видом напоминали о предстоявшем.
   А что предстояло? Если честно, Ридду больше всего хотелось быстренько забрать из тайников свои ухоронки и тотчас уехать из баронства Шарто подальше. Показать ему конские хвосты и порадовать зрелищем пыли из-под быстро удаляющихся копыт.
   Эй, а как же Меана?
   Воспоминание об эльфке резануло неожиданно свежей болью.
   - Флора - если она метит в королевы, это её личные проблемы, - сердито огрызнулся Ридд и остановил коня.
   Ощущение едва не совершённой ошибки сыпануло изморозью по спине так внезапно, что парень непроизвольно ухватился за рукоять трости и закрутил на месте свего Черныша, придирчиво высматривая возможные источники неприятностей.
   Так-так... как-то незаметно межевая дорога уже в сумерках привела своих путников в одно из тех мест, кои землемеры обожают обозначать на своих картах и потом заставляют зазубривать учеников. Здесь сходились углами владения сразу трёх дворянских маноров, а посему не зря молва приписывала подобным местам всякие-разные, порою вовсе даже небезобидные свойства.
   Обычно-то как? Ну заспорят двое ясновельможных - чей же вон тот лесок меж их владений, который уже подрос до такой степени, что не грех уже и под топор пускать. Один с азартом доказывает, что ещё прадед приобрёл его за звонкую монету, да ещё и готов перерыть в поисках купчей весь родовой замок. Другой с не меньшим жаром спорит, что дед выиграл ту рощицу у соседушки то ли в карты, то ли в кости, а посему именно ему сами боги велели прибрать к рукам строевую и деловую древесину. Или за какой заливной луг с сенокосами, на который ревниво косят глазом сельские старосты обоих дворян - поспорить, а то и позвенеть железом за такое богатство то дело почтенное...
   Так то на спорной и весьма путаной границе меж маноров. А вот на углу, где сходились интересы сразу троих лендлордов, подобные шутки уже куда как чреваты, доложу я вам. И переместить чуток таковое в свою пользу означало уже гораздо большие осложнения, потому как в дело оказывался замешан кто-то третий. А у него обязательно сыщутся сторонники да родственнички, да кое-какие старые счета. Там уже просто междусобойчиком не обойдётся - непременно выльется в такую похабень, что придётся самому королю присылать войска да замирять расходившихся их благородий.
   Потому-то углы владений всегда обустраивались добротно и обозначались солидно, на века. Ридд вычленил взглядом три массивных каменных изваяния и усмехнулся уголками губ. Так и представлялось, как тёмной ночью трое вельмож сошлись здесь и порешили, что вот тут и заканчиваются интересы каждого из них - как раз меж трёх выступающих из-под земли гранитных скал. А потом уже камнетёсы немного облагородили форму тех, высвободили сокрытые до поры в камне символы. Да магики наложили свои многомудрые, ощущавшиеся даже спустя века заклятья.
   Слева от уже едва видневшейся дороги хмуро и недоверчиво поглядывал здоровенный, в два конских корпуса дикий вепрь - то маркиз дю Фрембо грозил неведомым супостатам всею мощью своей верной дружины. Справа к земле прижался перед прыжком ничуть не меньших размеров гранитный лев, показывая - что же предстоит дерзнувшим нарушить границы графа Мейзери. А собственно за угловой точкой, почти напротив, в сумраке мрачно чернел уже готовый встать на дыбы могучий медведь. И судя по размерам, нарушителю покоя баронов Шарто тоже пришлось бы ох как несладко.
   То ли древняя магия чем-то насторожилась, то ли Ридд потревожил её своим неурочным визитом - но глаза исполинских стражей откровенно мерцали тускло-багровым...
   И всё же, как он ни осматривался и прислушивался затаив дыхание, источник возможных неприятностей вычленить так и не удалось. Но тем не менее, обе доселе трусившие позади кобылки безо всякой команды подтянулись поближе и, чуть сдавив сапоги всадника, даже прижались своими боками в неосознанных поисках защиты.
   - Хотелось бы ещё знать, от чего? Флора, ты что-нибудь чувствуешь? - Ридд сам поразился, как хрипловато и чужеродно прозвучал здесь и сейчас его голос.
   От верной дриады, которая то хлопотала над ним со вполне похвальной, хотя иногда и докучливой материнской заботой - то весьма язвительно высмеивала иные поступки и взгляды парня - то вдруг признавалась в любви, да причём в самых пылких и изысканных выражениях, почерпнутых из дальних уголков памяти прочитанных книг - так вот, от бедняжки Флоры донеслась лишь не мелкая, а очень даже крупная дрожь. Настолько чувствительно дриада вибрировала от страха, что человек и сам ощутил, как то ли от вечерней сырости, то ли ещё невесть с чего у него словно сами собою лязгнули зубы.
   - Да какого псоглавца? - рявкнул осерчавший с досады Ридд. Так и хотелось обнажить клинок да насадить на него пару-тойку супостатов. Да вот, оных в пределах видимости и даже слышимости решительно не наблюдалось.
   Клубился под копытами жеребца вечерний туман. Тёк неслышно седыми прядями, вкрадчиво и мягко заполняя собою и дороги, и перекрёсток их. Заглушал постепенно все звуки, полнился и густел. Он давно уже закрыл собою бабки Черныша, потёк выше - и судя по несомненно гнусным намерениям, вскоре намеревался уже и лизнуть сапоги всадника.
   Ну туман, ну необычайно густой и плотный даже для осеннего вечера - если бы непонятки только этим и ограничились, Ридд только вздохнул бы с облегчением. Но едва не разбегавшиеся от усердия глаза краем взгляда нет-нет да цепляли, как по шкурам обеих кобылок вкрадчиво стекал серебряный и золотой огонь. Точно так же мягко и неслышно тёк, порою превращая их гривы в нечто величественное и развевающееся, а самих животных в каких-то потусторонних скакунов.
   Но вот что за мрак стекал по гриве чёрного жеребца, Ридд побоялся бы даже и предположить - этому злодею сам падший бог не указ, судя по оскалившейся злорадно пасти, из которой порою ронялись светящиеся зелёным ядом капли. Да и клыки там нынче обретались такие, что любого матёрого волчару от страха медвежья болезнь прохватит. А взгляд... один лишь раз уловив только мимолётный отблеск, седок больше ни за какие коврижки не решился бы попасть под это феерическое сияние.
   - Эй вы, порождения тьмы! А ну вперёд, адские бестии! - больше для собственной храбрости ругнулся Ридд и пришпорил своего жеребца.
   К его удивлению, Черныш весьма покладисто тронул с места, вздымая грудью невесомые седые волны. Несколько шагов, во время которых парень ничуть не удивился бы, если бы жеребец вдруг провалился вниз аж до самого адского пламени... и ничего не произошло.
   Зато две истекающие ясным пламенем кобылки обнаружили, что вдруг остались если не без защиты, то без моральной поддержки точно. Обе негодницы переглянулись с самым лукавым видом. Не сговариваясь, негромко заржали, тряхнув роскошными огненными гривами - и боязливо ступили следом. Бесшумно словно призраки они в несколько плавных и величавых движений словно доплыли по туману к хозяину, после чего опять замерли по сторонам - но уже с таким видом, будто не прижались в поисках успокоения, а на самом деле просто охраняют человека от невесть каких напастей.
   Нет, тут обязательно следовало бы пригласить крепкого жреца из Храма или даже колдуна в плаще цвета ночи! Ибо вокруг оказалась уже непроглядная темень, лишь светились две лошади - золотая и серебряная. Но и драгоценного сияния их оказывалось недостаточно, ибо оно непостижимым образом впитывалось в глыбу мрака, которой обернулся и без того чёрный жеребец. Право, стоило крепко задуматься, да что же за демона ненароком пригрел барон Шарто в своих конюшнях?
   И тогда обливающийся едким холодным потом Ридд сделал, пожалуй, самый храбрый поступок в своей жизни. Хотя со стороны то казалось, что всадник просто подобрал поводья, миг-другой всмотрелся в непроглядную тьму, словно тщась что-то разглядеть там, в будущем - да и тронул во-он в ту неприметную сторонку своего коня и всю маленькую кавалькаду...
  
   - И на какую же тему обращены помыслы моего благородного сына?
   Против ожидания, голос почтенной баронессы Шарто вовсе не звучал озабоченно. Да и чего беспокоиться? Теперь уже осталась самая малость.
   Долгий и весьма извилистый путь из самого пограничья хоть и изобиловал некоторыми происшествиями и даже волнениями, но оказался закончен. Лишь здесь, перед самыми уже гостеприимно распахнутыми великого и желанного Нахтигейла, приключилось то, насчёт чего летописцам ещё только предстояло ломать головы - включить оную поучительную оказию в хроники и жизнеописания? Или же умолчать, старательно делая вид, будто ничего такого не было?..
   - Да здравствует их сиятельство барон Шарто!
   Даже гораздая на вымыслы людская молва не припомнила бы, чтоб какого-нибудь вельможу чествовали при въезде в столичный град настолько пышно. Ну разве что ярла Иллидара после великой битвы под Морнхольде, без преувеличения спасшей от гибели всё королевство - да и тот эльфийский принц. К тому же оные чествования были большей частию подогреты нужными людишками да обещанием серебрушки каждому с дюжей глоткой.
   Зато сегодня вопли звучали куда как многочисленнее и громче. А самое главное, искреннее. Ибо пусть короткое, но всё же безвластие успело изрядно достать всех. Купцы живо сообразили отсутствие твёрдой над собою руки и принялись усердно если не взвинчивать, то вздымать цены. Кое-кто из дворян решил под шумок пощипать соседушек или просто свести старые счёты. Да на взморье приплыли на лодьях какие-то пришлые с топорами и ну охаживать тамошний люд - лорды со своими дружинами отбиться пока не сумели, а вот собрать и послать подмогу вправе только король.
   Король, которого ещё не было...
   - А надысь прямо под стенами города сборщика податей мало что ограбили, так ещё и живота лишили, - барон Шарто устало поморщился после торопливой скороговорки очередного, усердно кланявшегося человечка.
   Городские старшины хоть и прохвосты редкостные, однако на встречу первого и единственного претендента на корону не поскупились. Да и придраться к церемониалу не смогла бы даже матушка... прошу прощения - её великолепие баронесса Шарто. Всё честь по чести. Правда, символический ключ от города, который вынесли на бархатной подушке двенадцать выряженных в пух и прах пажей, оказался мало того что чугунякой под пару пудов, так ещё и слегка тронутый кое-где ржавчиной.
   - Улыбайтесь, сын мой - не лишайте дворян и почтенных горожан их праздника, - как матушка ухитрялась цедить строгим голосом эти слова, одновременно расточая вокруг самые искренние улыбки, милостивые кивки и мелкие знаки многообещающего внимания - то всё оставалось величайшей загадкой для знатоков этикета и даже геральдики.
   Хотя и означало всё то, что въезд будущего короля в Нахтигейл это весьма важное и самое первое событие в будущих летописях, которые станут трепетно читать или же с негодованием отвергнут. А также то, что именно сейчас можно было здорово увеличить или же уменьшить число своих как сторонников, так и недругов. Так что, барон Шарто добросовестно работал всё ему положенное - под конец принял пару челобитных от рыбаков, весьма туманно пообещав рассмотреть их и оделить милостями, а то и вольностями. И потом даже покачал на руках завёрнутого в лохмотья сынишку какой-то восторженной поселянки, протолкавшейся через толпу слегка растрёпанной...
   Как и когда это произошло, сам барон рассказать не смог бы - ибо стоял спиной к дороге и лицом к напиравшей на оцепление разношёрстной толпе. Но вот что потом безоговорочно приписали будущему королю в плюс, так это то, что обернувшись на вскрик, барон Шарто безотчётно заслонил своим корпусом гугукавшего на руках младенца.
   По давней традиции, подобные экивоки с решпектами происходили в том месте, где мощёный плитами королевский тракт упирался в гостеприимно опустившийся перед ним подъёмный мост. Пространство вокруг тоже оказывалось немного расчищенным и даже вымощенным камнем - привратная стража со вполне похвальным упорством стремилась обеспечить себе просматриваемое (и простреливаемое) пространство. В мирное время тут дожидались своей очереди на досмотр караваны и купцы, иногда сами собою устраивались стихийные торжища, на разгоне которых стражники зарабатывали неплохую мзду.
   Но сейчас несколько добротных каменных плит зашевелились и вздыбились, словно их подпирали снизу корни бешено растущего дерева. Потом брызнул во все стороны щебень - и наверх выбралась одна из тех тварей, коих молва не очень-то любит поминать ближе к ночи.
   Всякие упоминания, кто же именно науськал на будущего короля ту бестию, оказались тщательно удалены из жизнеописания монарха. Но дальше события потеряли свою ошалелую замедленность и понеслись как сорвавшиеся с цепи бешеные псы. Истекающая едким дымом тварь во мгновение ока, рывком высвободилась из подземной тесноты и тут же, подобравшись, сразу прыгнула, разбрасывая в стороны людей и их ошметья.
   Хотя на неотлучно обретавшуюся возле барона Шарто полюбовницу и косились с интересом, а кое-кто даже отважился отпустить в её сторону осторожные комплименты, всерьёз её никто доселе не воспринимал. И всё же именно смазливая леди непонятным образом оказалась на пути твари, а в изящных ручках зелёной искрой сверкнул арбалет диковинной конструкции.
   Перевитую тёмными клочьями дыма адскую тварь ударило словно громом, развернуло в полёте, и тут даже далёкому от ратных дел наблюдателю стало понятно, что дела её плоховаты.
   Следом в дело вмешался охранитель баронессы, доселе неприметно отиравшийся возле неё и уже много потом прославившийся как великий и неповторимый мастер Дитц. Его мощная шпага и кинжал блеснули словно молния - и окончательно сбили в сторону и вниз траекторию полёта. Очевидцы потом утверждали, что проткнутая тварь рычала и визжала, грызла кошмарными зубами пронзившую её сталь - на той оставались глубокие язвы и царапины...
   Там опомнились и солдаты. Хоть и побелели они харями - вместе с командовавшим ими тщедушным лейтенантом - но воинская выучка и привычка таки сделали своё дело. Почти одновременно качнулись, нацелились копья. И дружно, красиво как на учениях, с разных сторон пришпилили тошнотворную бестию к истерзанной ею дороге.
   Но вот лишь немногие могли бы с определённостью подтвердить, что окончательно затихла она лишь после того, как барон Шарто вернул младенца поселянке и ухватился за блистающий светом небес клинок. Резво подскочил он с той стороны, откуда его не могли достать шесть когтистых лап, и чуть наискось рубанул так, что едва надвое не развалил. А там и эльфка для вящей гарантии перерезала ещё глухо рычавшее мощное горло странно и остро блеснувшим гномьим кинжалом...
   Чёрный дым и какой-то скулящий вой взвились чёрным вихрем. А леди Меана как ни в чём ни бывало вытерла клинок о покрытый короткой жёсткой шерстью загривок и одним прыжком вскочила на коня выбитого тварью из седла кирасира. И даже самые пристальные взгляды не могли бы усмотреть и тени волнения на этом безмятежном, кукольно-красивом личике.
   - В глаза смотреть! - от этого равнодушного и в то же время требовательного голоса страшная дрожь пробрала людей. Как потом сам себе признавался барон Шарто, даже его пробрало не на шутку - настолько, что он едва удержался от желания забежать вперёд и преданно заглянуть в зелёный взор эльфки.
   А та одними коленями послала вперёд нервничающего от близости смерти жеребца, требовательно и ищуще всматриваясь в глаза и лица. Проехала перед замершей толпой, затем с другой стороны дороги. И уже в тот миг, когда казалось - ничего не выйдет - вдруг словно прыгнула вперёд, широкой конской грудью вдавившись в подавшуюся назад массу. Добротный кавалерийский палаш, доселе прикреплённый вертикально у седла, мелькнул стальной молнией и с негромким хрустом замер, лишь разрубив едва не до пояса какого-то небогато одетого дворянина.
   Кто б тот ни был, но за такую шалость, как призвать на своего врага одно из порождений тьмы, он заплатил сполна.
   - Убрать! Следы затереть, - уже распоряжался пробившийся сюда лейтенант. - К завтрему чтоб дорога была отремонтирована!
   Да уж, пред ликом будущего короля следовало вовремя проявить и свою храбрость, и рачительность в стремлении к порядку. Кто-то из великих пересмешников прошлого сказал, что короля делает свита - хотя по правде говоря, это если король дутый. Голый. А так, на самом деле, монарх силён не столько сам по себе, как своими вассалами, подданными и даже простым работным людом...
   Впрочем, то всё было на днях. А сейчас, древнюю столицу терзала осенняя непогода. Сеялся меленький осенний дождик, промозглый ветер гнал по реке золото опавшей листвы и барку припозднившегося купца. И наблюдавшему то из высокого окна барону почудилось на миг, что никогда не привыкнет он к этому огромному городу, чьи дома и башни сейчас казались уснувшими до поры мокрыми каменными чудовищами. Вон они, затаились и пока что лишь глотают в свои чрева жалких тщедушных двуногих... не забывая иногда отрыгивать их обратно в дождь.
   Вопрос матушки-баронессы вырвал молодого человека из гнетущих размышлений. Он оставил терзать штору драгоценного белого шёлка, после чего вернулся взглядом и вниманием в залу.
   Небольшая и хорошо обставленная, с добротным камином в половину внутренней стены, она даже могла бы показаться уютной - если бы не обилие лепнины, позолоты и росписи. Что ж, придётся, пожалуй, привыкать? Королю негоже ютиться в хижине. А в том, что барон Шарто, чья коронация была назначена на ближайшие же, прилежно вычисленные астрологами погожие дни, станет монархом - в том уже не сомневались ни друзья, ни стремительно таявшая горстка недоброжелателей...
   - У меня есть сто шестнадцать кувшинов, - задумчиво проронил барон и почтил несколькими шагами старинный дубовый паркет.
   По воле бессмертных, в этом королевстве всегда имелся сто двадцать один сорт вина, обладающий волшебными и целительскими свойствами. Священное число, и веками оно соблюдалось неукоснительно. Да, некоторые династии хирели и чахли, однако на смену им всегда приходила младая поросль. Уходили в прошлое знаменитые сорта и лозы, но словно сами собою объявлялись новые и ничуть не худшие. И вот сейчас, слова барона означали, что из ста двадцати одного знатного рода сто шестнадцать уже тем или иным способом объявили будущему королю своё согласие.
   Конечно, не всегда проходило гладко. Однако, по старому закону ни один монарх не мог взойти на трон, не обзаведясь предварительно менее чем сотней кувшинов...
   - Но впереди брезжат очень уж нехорошие времена, матушка. И я желаю заполучить все, - стоило признать, эти едва слышные слова произвели тем не менее весьма могучее впечатление.
   Несколько мелких дворян, неотлучно находившихся при будущем сюзерене и охранявших его под ненавязчивым руководством эльфийской леди, доселе успешно изображали, будто картёжная партия, разыгрываемая на днище бочонка, занимала их больше всего - переглянулись с задумчивыми лицами. Да и баронесса отчего-то едва не сбилась со счёта в своём рукодельи и вместо изнаночной петли сделала лицевую.
   Слыханное ли дело! Полную и безоговорочную поддержку намеревающиеся надеть высшую корону власти получали всего лишь дважды, если хорошенько припомнить историю и иные её моменты.
   Баронесса Шарто под прикрытием кружевного чепца покосилась вправо - словно взгляд её мог проникнуть в огромный и помпезный зал дворянского собрания, где вскоре предстояла самая главная церемония. На длинном, как дорога, столе слуги заранее выставляли по кувшину, графину или бутылке каждого сорта, и принарядившиеся вельможи прикосновением к ним прилюдно одобряли вступление в должность нового монарха. Причём, обман тут исключался напрочь, знаете ли - только полновластный хозяин манора, гордый памятью предков и их деяниями, мог заставить вино именно своего рода заиграть под прикосновением сияющими сполохами...
   К двоим баронам и одному маркизу, что-то не спешившим засвидетельствовать будущему монарху своё почтение или же одобрение, в гости уже направился молодой, но уже подающий блестящие надежды лорд Хэннесси. Между прочим, почитающийся лучшим из учеников покойного маркиза Беренца, да и несколько полков с осадными орудиями прихватил с собой будущий полководец короля... и пронзающий пространство и время взгляд баронессы вычленил на пиршественном столе два оставшихся тёмными сорта вина.
   Розовый, сладенький и коварный бордо, произрастающий во владениях графа Мейзери, пользовался весьма заслуженной популярностью. Марка шато производилась непосредственно в замке, а потому почиталась более изысканным и дорогим сортом. В противовес, гран крю разливался в куда больших количествах. И хотя, по мнению знатоков, мало чем уступал своему более дорогому собрату, ценою оказывался доступен не только вельможе, но и среднего достатка обывателю или солдату.
   "А ведь, с графом Мейзери всё же придётся замиряться - тем или иным способом" - баронесса с неудовольствием констатировала своё спокойствие. Она уже была уверена, что её сын сам, без подсказок изыщет и примет единственно верное решение. Дело в том, что младшая дочь графа в том году овдовела, едва успев осчастливить собою крепкого рыцаря, погибшего в пограничной стычке. Говорят, весьма недурна собою, хотя и слишком умна для дочери вельможи. Стоит ли девица кувшина вина? Вопрос в данном случае тот ещё...
   А вот сосуд с чёрным, странно будоражащим взгляд портвейном занимал воображение почтенной баронессы куда более. Стоило признать, покойный барон Фернандо даже своей смертью сумел досадить королевству. Да, ещё немного оставалось в погребах старых запасов вина - однако в отсутствие на земле законного и полновластного повелителя виноград и производимые из него напитки потеряли свои волшебные свойства. Цены уже потихоньку поползли вверх... но дело, согласитесь, вовсе не в том.
   Уговорами, посулами или же обещаниями прямо противоположного свойства принудить молодого бастарда принять баронский титул и корону - то дело нетрудное. В истории не раз и не два бывало, что наследование проходило подобным образом и даже по женской линии. Но вот крепко-накрепко врезалось в память баронессы то опрометчиво высказанное вслух Риддом давнее пророчество на свой счёт. Что, дескать, дворянство ему обломится, когда две луны в небе столкнутся. Да уж, что-то подозрительно смахивало подобное на давненько уже мозолящее воображение древнее пророчество насчёт часа Зверя. Эх, смахнул бы кто смелый головы всем этим звездочётам и астрологичкам, вместе взятым...
   Присмотревшись краем глаза к сыну, баронесса уверилась, что того занимают схожие мысли. И успокоилась. По крайней мере, будущий король думает в правильном направлении.
   Верно, всё верно предположила почтенная баронесса Шарто! Забегая чуть вперёд, сообщу - молодой король предложил графу Мейзери достойный выход из дилеммы: под взорами древних родов признать себя униженным и смирившимся или же решиться на бунт со вполне предсказуемыми последствиями. А молодая королева оказалась достойной ученицей и соперницей королевы-матери...
   За дверями раздался лёгкий шум, приглушённые голоса. А потом в залу неслышно просочился один из тех придворных лизоблюдов, коих обычно редко замечаешь, но которые непостижимым образом осведомлены обо всём и вся. Старый, уже почти неприличного возраста лакей вчера подал было в отставку, крепко памятуя насчёт того, что новая метла по-новому и метёт, а стало быть, новому королю понадобятся и новые слуги. Но и госпожа баронесса лишний раз подтвердила уже разошедшийся слушок, что она ничего не оставляет на самотёк, а к походу своего сына за короной подготовилась отменно. Прежний дворецкий за кое-какие шутки с королевской казной уже украсил собою виселицу на базарной площади - зато этот неприметный человечек получил предложение занять его место... и сутки на раздумья.
   - Ваша милость, там на встречу с вами рвётся придворный звездочей. Причём, именно рвётся, - по-суфлёрски искусно лакей вложил эти слова в ухо будущему монарху.
   Причём так, что краешком губ усмехнулась только баронесса. Пройдоха изящно отвесил подобострастные поклоны ей и её сыну - чуть менее глубокий презрительно на него глянувшим дворянам рангом пониже - и при том ухитрился ни к кому не повернуться спиной! Да уж, вышколен на совесть...
   - А очень кстати, - озвучил барон намёком некие из своих мыслей, и тут даже человеку совсем далёкому от подспудных дворцовых веяний стало бы понятно, что звездочёт пришёл не просто засвидетельствовать почтение будущему королю и лишний раз о себе напомнить.
   В самом деле, почтенный астролог пришёл неприлично взволнованный, а игравший на его щеках смятенный румянец заставил бы призадуматься даже и непосвящённого в иные тайны. Впрочем, суть дела этот старикашка, привычно и бегло разделавшийся с поклонами-экивоками, изложил быстро и весьма толково.
   - Ваша милость, через трое суток предстоит малое лунное затмение - рыжая Соль на несколько минут закроется в небесах серебряной Бель. Я несколько раз проверил пути небесных светил, но вот как использовать столь необычное знамение, решать именно вам...
   Словно вспышка внутреннего огня пронзила барона Шарто, разом высветив прошлое, настоящее и будущее. Вот! Вот оно, то самое, что и было мучительно искомым!
   Баронесса Шарто внимательно смотрела в лицо его, благородное, невозмутимое и в то же время словно озарённое изнутри отблесками нешуточных страстей. Что ж, сын мой, это первое решение, которое ты принял самостоятельно - и как бы ни колола исподволь ревность, я приму его безропотно и даже одобрю...
   - Что ж, мэтр Браге, наша милость довольна вами. Настолько, что сегодня вы не слетите с места придворного астролога.
   От баронессы не укрылись довольные ухмылки, которыми исподволь обменялись присутствующие. А неплохо, очень неплохо - молодой барон отменно владеет древним и тем не менее всегда злободневным методом кнута и пряника!
   - Леди Меана, - скучающим тоном проронил барон, едва закрылась дверь за старикашкой, просиявшим и рассыпавшимся в уверениях в самой беззаветной и искренней...
   Где и как тут обреталась эльфка, сказать подлинно не решился бы никто. Уж как умела она сделать так, чтобы совершенно не бросаться в глаза и быть незаметной, от зависти бледнели тихари всех мастей. Вот и сейчас - стоило ей потребоваться барону, как Меана объявилась в углу возле пальмы, позволив присутствующим заметить себя... вернее, возникнув в их внимании. Её костюмчик любой придворный вертопрах или портной сразу же назвал бы охотничьим - если бы на охоте уместен был этот приятного серо-зелёного оттенка бархат с малой толикой белоснежных брабантских кружев. С другой стороны, в вине главное не внешний облик бутылки, а содержимое?
   - Ваше мнение насчёт мастера Дитца? - беззаботно поинтересовался барон, словно речь шла об обыденной и незначащей мелочи.
   Эльфка снисходительно стрельнула глазками в сторону означенного - да так, что тот ненароком вскрыл при раздаче даму пик и оттого легонько переменился в лице. А потом ответствовала в том духе, что кандидат на должность главного королевского охранителя умеет работать не хуже её самой.
   - Зато вот практического опыта у него побольше, господин барон. Так что, я с лёгким сердцем могу оставить охрану вашей милости на мастера Дитца. Опять же, рекомендовал его на место некто, известный нам обоим.
   Последнее дополнение заставило незаметно вздохнуть от удивления госпожу баронессу. Но всё же согласитесь, есть рекомендации, стоящие иных других? Профессионализм в сочетании с честностью в любые времена ценились весьма высоко...
   - Да будет так, - просто и с достоинством ответил молодой барон, с любопытством наблюдая за дальнейшим.
   Впрочем, ничего там особенно такого и не произошло. Объект сдан - объект принят. Плюс новому телохранителю оказались сообщены некие весьма интимные привычки и особенности подопечного, заставлявшие барона по мере перечисления то ухмыляться, то гневно хмурить бровь, а то и почесывать в задумчивом удивлении подбородок.
   - Я слушаю чрезвычайно внимательно, - прощебетала эльфка, когда с деликатными подробностями было покончено, а сам Дитц уже вступил в официальную должность, подтверждённую величественным кивком. А также словами, что бумаги будут подписаны поутру, когда в канцелярии объявятся чинуши и прочие писаря. - Что ваша милость хотела бы мне сообщить или же узнать?
   Что там ещё виднелось за этим вечнозелёным взглядом, барон Шарто ручаться не решился бы. Но глаза перворождённой сияли двумя изумрудами - а как в ожидании раскрылись и чуть пересохли губки... и отнюдь не страдающий скудоумием барон не обманул её надежд.
   - Я хочу купить кувшин хорошего портвейна, - медленно произнёс он, тщательно подбирая каждое слово. - Передайте мастеру Ридду, леди Меана, что я готов выслушать и обсудить его цену.
   При последних звуках Дитц, который уже оставил прочь карты, а приступил к работе со своей всегдашней основательностью, встрепенулся. А ведь, этот ушлый Ридд не только с лихвой расплатился с ним за некое происшествие в особняке маркиза Беренца? Если обдумать некоторые едва прозвучавшие намёки, да потом сложить в голове два и два...
   - Ваш-милость, этот упомянутый вами мастер Ридд тот, о ком я думаю? - еле слышно, уже обмирая в самых нехороших предчувствиях, поинтересовался он прямо из-за левого плеча.
   И после столь же еле заметного кивка отозвался далеко не сразу. Но когда отозвался, барон даже повернул голову и с удивлением посмотрел на своего охранителя. Потому как тот хоть и скорчил этакую непонятную мину, но проронил следующее:
   - Осмелюсь посоветовать вашей милости немного изменить формулировку. Вместо "выслушать и обсудить" - "согласен на любую цену".
   Разумеется, баронесса Шарто в это время выбралась из своего кресла, чтобы взять из обретавшейся на каминной полке изящной соломенной корзинки новый моток пряжи. А потому оказалась поблизости и вовсе не удивительно было сыну заметить заигравшую на губах матери лёгкую улыбку. Да уж, маменька воспрянула духом, вновь оказавшись в своей стихии! Только теперь уже на куда более высоком уровне дворцовых интриг, допускающем и позволяющем такие широкие просторы для воистину знающего и умеющего, что просто дух захватывало...
   За слова, только что произнесённые охранителем, следовало бы либо щедро вознаградить того, либо двинуть без церемоний в усатую харю - но в любом случае, крепенько над ними задуматься. Но в это время неслышно проплывшая мимо баронесса с непроницаемым лицом утвердительно кивнула ресницами. И сын её, хоть и дорого дал бы за то, чтобы узнать, что же такого маменька знает о некоем бастарде, медленно кивнул.
   - Хорошо, леди Меана, я согласен на некоторое изменение формулировок - э-э... согласен на любую цену.
   Пусть то и выглядело неприличной почти капитуляцией, однако тот, кто пока ещё был всего лишь бароном Шарто, всё прекрасно понял. Есть люди, которых к себе на службу стоит заманить просто обязательно. Но судя по задумчивой мордашке эльфки, и она верно истолковала подспудные под словами течения, а также какие нешуточные камни в них таятся. И какие бы страсти ни терзали её, она невозмутимым голосом повторила устное послание. После чего отвесила шаловливо-грациозный реверанс (матушка-баронесса нахмурилась - что это за новшества, реверанс в охотничьем костюме?) и исчезла в дверях.
   Очень хотелось бы надеяться, что не навсегда...
   Каблучки якобы охотничьих сапожек эльфки с декоративными серебряными шпорами вызывающе и независимо процокали по паркету, и несколько взглядов напоследок мягко мазнули по спине и по тому девичьему украшению чуть ниже, сполна и откровенно оцененному вслух ещё Питтом... Меана внутренне усмехнулась - хотя лицо её по-прежнему оставалось холодно-деловитым. Она различила и осторожное восхищение во взорах проводивших её глазами молодых дворян, и задумчивость в глазах будущего короля, и даже сожаление баронессы, что такой необычный экземплярчик на время выскальзывает из сферы её вляния.
   И всё же, и всё же. Минуя длиннющую и великолепно приспособленную для всяких церемоний анфиладу чередующихся зал, эльфка вовсе не предавалась сожалениям о прошлом или же надеждам на будущее, как предположил бы неискушённый наблюдатель. Нет уж, клянусь Вечным Лесом! Что сделано, то сделано. Что упущено - тоже. А вот будущее...
   Меана еле заметно замедлила шаги, давая себе чуть больше времени на раздумья, раз уж судьба в своей милостивой благосклонности подарила подходящий момент.
   Общение с самой блистательной верхушкой человеческого общества вовсе не прошло для неё бесследно. Вся эта грандиозная мешанина вполне дипломатических уловок и недоговорённостей, строжайше соблюдаемых тонкостей этикета и одновременно наслаждение от в меру манкирования им - стоило признать, от подобной игры, когда поневоле приходится осторожно манипулировать другими, одновременно не позволяя так уж сильно дёргать за твои ниточки - от этого со временем можно бы даже научиться получать удовольствие. Наверное, то самое, коим так упивается искушённая в интригах баронесса. Да уж, прав был Ридд, просто замечательная и великолепная дрянь!
   Но вот другое... эльфка чуть не сбилась со своего изумительно-летящего шага, неизменно восхищавшего этих хомо и наводившего тоскливую зависть на распорядителя королевского театра, когда едва не совершила оплошность - ступить с галереи на лестницу, крытую алой с вышивкой по краям ковровой дорожкой, ей следовало только правой ногой. Так вот, о другом...
   Меана так и не смогла понять, как и отчего людям доступно такое могучее средство, как ложь. Но даже и не в этом дело - как можно говорить в глаза одно, делать за спиной совсем другое, а думать при этом и вовсе третье? Мало того, стоило беспристрастно признать, что в исполнении людей это работало. Если уловка или обман удавались, то реальность послушно перекраивалась по их желанию, и все дальнейшие события проистекали точно так, как если бы ложь на самом деле была истиной. Вот этого никак не удавалось понять - каким образом люди то проделывают, и зачем бессмертные наградили эту расу столь могучим и тем не менее сомнительным даром.
   Но даже и это оказывалось не всё. Ридд, Ридди, Риддерик... против воли Меана почувствовала, каким пожаром заполыхали щёки, а сладковатое тепло потекло расслаблением по телу. Он ведь никогда не лгал и не строил козней - сообразила эльфка, одновременно отвесив звонкую пощёчину задремавшему на посту молодому солдату у подножия лестницы.
   Он ведь не лгал. Он просто придавал тем или иным событиям иное толкование, иной смысл в соответствии со своими воззрениями и замыслами. И опять же, это работало - причём настолько эффективно, что подобного не достичь иными средствами. Вот это уже, стоило признать, высшая ступень мастерства, пред которой вынуждена оказалась отступить в смущении даже многомудрая госпожа баронесса. Хотя, сын её вполне способен со временем достичь подобных высот? А ведь достигнет, - сообразила Меана. Собственно, у него иного и выхода-то нет, иначе на троне долго не усидишь. Ну не может королевство держаться на паутине лжи.
   Некоторое время да. Можно уладить конфликт или преодолеть критическую точку, если нет иного выхода - но в основе всегда должно быть что-то настоящее. Например, люди и их деяния. Такие, как Ридд... мой милый Ридд... согласишься ли ты когда-нибудь, что прошлое было вовсе не предательством - а испытанием?..
   - Леди, оплошавший солдат будет образцово наказан, - сбоку с поклоном надвинулась фигура офицера с вислыми, прокуренными усищами.
   А вот я вас!
   - Меня не интересует его наказание, - от собственного ледяного голоса не соизволившую даже приостановиться Меану и саму едва не пробрала дрожь. - Куда интереснее было бы узнать, какие же приняты меры, дабы подобное не повторилось вновь. Конкретные меры, а не просто экзекуция! Ступайте, почтеннейший...
   Да, кажется, Ридд поступил бы именно так? Созидательно, конструктивно. И его непонятное к ней отношение объяснялось не интригами и не завуалированным стремлением использовать. Он... неужели он принимал её такой, как она есть? Улыбнувшаяся сама себе эльфка ничуть не ускорила шаг вблизи мягко раскрывшихся дверей. Нет, ступая по беломраморому, отполированному до блеска парадному холлу, она двигалась всё так же плавно и изящно. Потому что рядом, обгоняя её, пронеслось в меру приглушённое "карету блистательной леди Меане!"
   Впоследствии действительно получивший место дворецкого неприметный и тем не менее вездесущий человечек в этот поздний вечер с блеском подтвердил свою репутацию - к высокому парадному крыльцу карета с четвёркой лошадей, преисполненным важности кучером и парой лакеев на запятках подлетела именно в тот момент, когда знатная дама к ней подоспела.
   Так что, Меана, ничуть не замедляя и не ускоряя шага, просто продолжила свой путь и вошла в блистающую королевскими грифонами и чёрным лаком коробку на колёсах. М-да! Это надо ещё ухитриться так, чтобы карета даже не качнулась на рессорах... и едва вся довольная собою эльфка опустилась на драгоценного бархата подушки, карета мягко покатила вперёд.
   А что, неплохо живут их благородия? Лишь бы весь этот шикарный блеск не затмевал для них главного - благородства.
   Однако напрасно было бы ожидать, что дерзкая и прекрасная дама, в которую обратилась некогда просто воительница и домушница, направила бы карету к южным пределам королевства, где стоило бы поискать по своему обыкновению укрывшегося в тенях мастера Ридда. О нет!
   Едва миновав богатые кварталы и с шикарным грохотом пролетев по мосту Всех Святых, карета покорно свернула в тёмный и притихший по причине позднего вечера городской парк. Да-да, не удивляйтесь - в столичном Нахтигейле весьма ревниво следят за всякими веяниями моды, а также тем, чтобы пускать пыль в глаза приезжих да заодно тешить здоровое тщеславие горожан. Если тюрьмой из перестроенного старинного замка или оборудованной по последнему слову науки виселицей на базарной площади нынче вряд ли кого удивишь, то вот королевский парк с фазанами и ручными белками, беломраморными беседками и фонтанами с золотыми рыбками, да и всяческими волшебными чудесами, то уже совсем иное дело.
   Открытый к публичному посещению и всячески ухаживаемый неустанными бдениями садовников, мастеров и чародеев, этот парк весьма неплохо поддерживал репутацию просвещённой монархии. И хотя, случись дойти до дела, головы тут рубали не колеблясь, достопримечательность получалась отменная...
   Вот этот, нынче бронзовый адмирал де Ритёр один из весьма немногих, кому памятник поставили ещё при жизни. В своё время совершил он кругосветное путешествие, немало обогатившее науку (а также, по слухам, и королевскую казну). Проторил два сейчас весьма оживлённых торговых маршрута через моря, успешно воевал недругов и пиратов, а также породил силою чресел пару десятков впоследствии блистательных капитанов и корабелов - в общем, сей достойный мореман развлекался неплохо. Но и в дурном сне не привиделось бы прославленному адмиралу, что однажды в потёмках на подтверждение его заслуг примется карабкаться смазливая эльфийская бестия. Впрочем, он и при жизни отличался присущей каждому моряку широтой взглядов, а потому возмущаться не стал.
   Меана едва не слетела вниз, поскользнувшись на державшей мощную абордажную шпагу бронзовой руке, но всё же выбралась наверх. Подумала немного и уселась прямо на широкой капитанской треуголке - поджав ноги и нахохлившись подобно нахальному воробышку. А взгляд её, поблуждав по укрытому осенним вечером парку, постепенно поднялся кверху.
   - И что мне теперь прикажете с вами делать?
   Однако небеса стыдливо укрывались облаками и по своему обыкновению отвечать не спешили. Пусть выскажется...
   - Проклясть ли вас, что поселили в моей душе эту доселе неведомую занозу? Или же благословить за то, что нанесённые ею сердцу раны это самое сладостное, что я познала за свою жизнь? А самое паскудное, что я не хочу - вы слышите? - не хочу от неё избавиться.
   Уснувший к ночи ветер всё же унёс дождь, и даже среди туч обнаружились просветы, в которые уже заглядывали сюда любопытные звёзды. Ну-ну, продолжай...
   - Зачем весь мир окрасился вдруг то в радужные, то в чёрные тона? Почему один лишь взгляд - его - меня волнует даже сильнее служения Вечному Лесу? То окрыляет, то обрушивает едва не в подземное царство тьмы. Я боюсь свидеться с ним вновь - и в то же время, жажду того больше всего на свете!
   Стоило признать, небеса то ли прислушались, то ли и вовсе склонны оказались согласиться с этими непростыми вопросами. Вернее, с тем, что так и не прозвучало... ах, отчего же так пылают щёки?
   - И отчего меня не покидает ощущение, будто вокруг меня бушует неслышимая буря? Неистовая, смертельно опасная - но тем не менее, она старательно не касается меня. Словно то ли боится обжечься, то ли просто бережёт для чего-то. А? Ну что молчите, уж вам-то сверху всё видно!
   Наверное, в словах одинокой перворождённой всё же прозвучало нечто такое, от чего небеса постепенно прояснились. И дождавшись, когда серебристая Белль и опасно к ней приблизившаяся золотистая Соль окажутся видны одновременно, эльфка наконец решилась. Выбрав центром внимания маленькую рыжую луну, Меана воображением старательно придала той облик хитрющей лисьей мордашки - и притянула её к себе...
  
  
   Глава 20. Ожившие тени прошлого
  
   Огромные, широкие и необоримые валы накатывались один за одним. Били и били с небрежной веренностью и в то же время яростью - и казалось, не будет им ни конца и ни края. Грызли они стремительно таявшее препятствие и мнилось, вот сейчас захлестнут они и закроют собой окончательно весь этот мир...
   Со срежетом поднялось забрало помятое забрало шлема, и обессиленно упаший на колено рыцарь в изуродованных доспехах сплюнул кровью, после чего глухо выругался. Атаки на уже изнемогавших защитников города следовали одна за одной, а помощи ждать неоткуда. Барон Шарто отбыл себе прибрать к рукам оставшуюся без присмотра королевскую корону, опрометчиво считая, будто для его собственных земель худшее уже позади. А вот Тьма из диких земель так не считала. Втихомолку копила силы, таилась по глухим местам, но вот и нахлынула вдруг. Да так, что уже мнилось, будто и не одолеть её вовсе, не отбиться.
   Более половины затопившей пограничное баронство орды составляли псоглавцы. Многочисленные, дюжие, осмелевшие от собственной наглости и вволю выпитой человечьей крови. Из Комарёвки почти никто не успел уйти под защиту стен, и сейчас даже представлять не хотелось, что там творилось. Впрочем, если б только они - из неведомых пустошей за пределами обетованного поналезла такая срань, что ни названия, ни описания им не сумел бы сообразить никто. И похожие на троллей демоны в два роста и три обхвата, и похожие на демонов тролли с их неподъёмными каменными дубинами, одним ударом разбивавшими в ошметья добротный пехотный щит. Летучие горгульи и брызжущие ядом сгустки мрака - хорошо хоть, высоты их полёта едва доставало, чтоб подняться на уровень городских стен. А там уж бабы и подростки с арбалетами пока что не плошали...
   Питт смачно матюгнулся, кое-как утирая залитое потом и кровью лицо, и с трудом встал на ноги. К нему тут же подбежали ничуть не в более приглядном состоянии несколько десятников и сержантов, посыпались доклады. Что ж, очередной штурм отбит, но потери, потери!
   Нахлынувшая орда своих-то не считала. А вот горстка людей, каким-то чудом удерживавших ещё стены, постепенно таяла. Левую привратную башню даже пришлось отбивать, настолько сильным и коварным выдалась очередная атака. Хорошо хоть, убитых людей оказывалось на удивление мало, всё больше раненые. Впрочем, почему на удивление? Пусть большая часть баронской дружины и убыла вместе с сюзереном, но принявший командование Питт безжалостно погнал на стены ветеранов и пацанов. Первые воинскую справу знают как никто, а вторые просто не верят ещё в смерть. Оттого, наверное, ошарашенная такой наглостью безносая в основном и обходила их стороной. Да и доспехи, опять же, добрые - когтями и клыками так просто не пробить.
   Даже дядюшка Флетчер залез на стену и так ловко отмахивался от тварей притащенным из кухонь здоровенным мясницким топором, что все только ухмылялись. И даже потеряв своё оружие, когда оно застряло в слишком уж крепком панцире какой-то твари и вместе с нею улетело вниз, отставной сержант присутствия духа не потерял. Со вполне похвальной находчивостью отстегнул он с хромой ноги деревяшку и ну охаживать паразитов! Да так ловко то у него получалось, что добротный дубовый костыль едва в щепу не измолотил, а куча под его участком стены, почитай, самая большая получилась...
   Питт мимолётно глянул в хмурые, низко нависшие ржаво-свинцовые тучи, отныне заменявшие небо, и осторожно вздохнул. Что же делать, что же делать? - отчаянно пульсировала в ноющем виске одна и та же мысль.
   - Держаться, держаться любой ценой! - хрипло выдохнул бывший десятник, бывший сержант - а отныне возглавивший оборону города Питт.
   В это время на площадь позади ворот, куда сумели перебраться самые ловкие и ушлые из наседавших снаружи тварей и где их вовремя покрошило подоспевшее городское ополчение, вымахнул из переулка всадник.
   "Да бабы-то что тут делают?" - хотел было рыкнуть Питт, потому как верно соображал - если с луком и арбалетом те управлялись хоть как-то, то в ближнем бою им делать нечего.
   Но уже развевался над истерзанной площадью знакомый чёрно-белый плащ, а поверх его в сумраке сиял взор примчавшейся волшебницы.
   - Вовремя мы прибыли, - ничуть не стесняясь ни окружающих, ни грязной физиономии Питта, девца вытребовала с последнего свой уже почти законный поцелуй. - Прикажи, чтобы немного расчистили, папенька решил немного подсобить. Ну, и я там пошепчу чего...
   На лицах окружающих живо вырисовалось отчуждение и даже неодобрение по поводу того, чтобы приплывший по реке некромансер устроил тут какой-то подозрительный обряд. Но Питт уже вытер с губ помаду Муэрты, сейчас обратившуюся в какую-то приторно-липкую дрянь, и распорядился в том духе, что пока барон в далёком Нахтигейле не надел высшую корону власти, в приграничье и будет полный бардак. А до той поры надо продержаться!
   Следом за дочерью на площадь въехала телега с пожитками чернокнижника, отчего все носы подозрительно засвербели. А вон и он сам, выступает важно, словно тут не заваленная окровавленными останками привратная площадь, а дворцовая зала...
   - Моё почтение, лорд Шим, - зычно провозгласил Питт и поинтересовался этак вполголоса, но чтобы то слышали окружающие. - Это будет... сильно противозаконно?
   Чёрный волшебник хоть и поджал губы да зыркнул неодобрительно, всё же отозвался в том духе, что да ничего подобного.
   - В качестве ритуальной жертвы я намерен использовать псоглавца - а ведь, на них королевский закон как бы и не распространяется?
   Подумав немного уже просто гудящей от усталости головой, Питт угрюмо кивнул. А сам уже пошарил взглядом по расчищавшим площадь людям и вычленил среди них нескольких табунщиков, недавно пригнавших и продавших барону отменных лошадей и после того на свою беду подзадержавшихся немного в городе.
   - Ласло! Венц! А ну-ка, изловите мне одну из тех бестий.
   Лохматый и чернявый парняги понимающе кивнули и, оставив свою работу, потрусили к лестнице на стену, оскальзываясь на ошметьях и уже на ходу раскручивая волосяной аркан. А что, это Питт дело придумал...
   Дальнейшее, право, не стоит того, чтоб его вспоминать - после хотя бы беглого описания сотворённого некромансером обряда аппетит, а то и сон отшибает напрочь. Замечу лишь, что подручным для чёрного колдуна вызвался баронский палач, мастер Ден собственной персоной - и старикан не подкачал.
   Вот уже она, вот уже занялась тёмно-багровым сиянием большая, вырисованная прямо на истерзанном булыжнике пятилучевая звесда Власти. Смрадным жаром веяло вблизи, тленом и ещё чем-то, не к добру будь помянутым. И суетился вокруг неё осунувшийся от усталости лорд Шим с засученными и по локоть заляпанными рукавами.
   - Мне нужно пять устойчивых сущностей, - озадаченно пробормотал он, потирая подбородок и не замечая, как у окружающих буквально дыбом встали грязные и пропотелые волосы - чернокнижник размазывал по лицу так похожую на человеческую кровь!
   И опять, опять решать проблемы взвалившему на себя бремя ответственности Питту... вздохнув, он распорядился притащить сюда семейство ювелира Соломона. Пусть на того нынче и весьма подозрительно косились - сосед его по кварталу Фрич сгорел дотла после попадания зажигательного снаряда - вместе с домочадцами, слугами и несколькими пришедшими спешно кое-что продать клиентами - а самому Соломону хоть бы хны. С другой стороны лавки и чуть наискосок, заведение ван Зейдена вдруг взвихрилось чёрным дымом, да так и провалилось в неведомые подземные глубины - а с этого ювелира и его семейства даже и волосок не упал...
   - У них охранные амулеты из истинного серебра, Ридд где-то добыл, - шепнул Питт чернокнижнику, и тот понятливо хмыкнул.
   Почуявшие хоть и необычную, но надежду люди управились быстро - на изгвазданную площадь, мрачно и торжественно освещённую дюжиной факелов, уже притащили бледного ювелира и его семейство. И хотя дядюшка Соломон причитал и всё сокрушался по тому поводу, что на арбалетные болты и наконечники стрел для защитников города извёл аж цельных десять фунтов серебра, никто его не слушал.
   - Возмите по свече и встаньте по углам!
   С этими словами от повелительного жеста руки сами собою занялись толстые чёрные свечи, которые чародей до поры держал в руке. Уже ничему не удивлявшиеся люди покорно разобрали эти огоньки. Последней на угол звезды ступила красавица Сонька, младшенькая-на-выданье, которую вытащили прямо из постели и приволокли как была - в полупрозрачной ночнушке, не столько скрывавшей, сколько подчёркивавшей девичьи прелести. Робко приподнялся непроницаемый тёмный взгляд, и осторожно ступила босая ножка на залитое кровью и багровым сиянием место.
   Успевший пристегнуть на место ободранный костыль и пришкандыбать сюда дядюшка Флетчер одобрительно крякнул - у девицы огонёк свечи вдруг игриво переменился цветом на зелёный. Хм, непробованная, надо же какая прелесть... Зато леди Муэрта, поправлявшая чуть криво, наспех начертанную линию, ощутила вдруг ревнивый укол в сердце и подумала мимолётно, что вот от этой огонь-девки Питта, пожалуй, стоит и поберечь.
   - Ах вот что папенька задумал, - молодая волшебница фыркнула на упавшую в глаза рыжую прядь и легкомысленно заправила её за ушко. - Это не совсем чтобы чёрный обряд - па хочет просто направить силу одного тёмного бога на другого. А пока те будут меж собою отношения выяснять, у нас появится шанс и проскочить.
   Надо ли и упоминать, что прислушивавшиеся к тому посторонние уши весьма порадовало это немедля рапространённое известие, равно как и прозвучавшие в нём намёки? Потому, хотя на камлавшего чернокнижника и поглядывали старательно-насупленно, но вот прежнего недоверия во взглядах откровенно поубавилось...
   Нарисованные багровым пламенем линии напряглись, загудели басовитым звуком и натянулись вдруг так, что у всех обступивших площадь перехватило дыхание.
   Питт обвёл взглядом окружение и подивился - огни факелов постепенно померкли. И казалось, сейчас нет в мире иных источников света, нежели эти пять чуть дрожащих огоньков да облитая неверным сиянием фигура чародея в центре. Что он там проделывал, понимания самого парня не хватало, да по правде говоря, он к тому особо и не стремился. Если подруга сердешная, которая в тех делах разбирается получше, одобрила - значит, так тому и быть.
   А мгновения утекали за мгновениями, и присутствовавшие вдруг поймали себя на ощущении, что глухо шумящий за городскими стенами ветер им не померещился. Да нет, что я - то не ветер, а прямо сорвавшиеся со своих цепей демоны завыли вдруг. И что там творилось с обсевшими город тварями, не хотелось даже и представлять. Вот он резко усилился до такой степени, что задрожал под ногами добротный булыжник - и резко оборвался в тот миг, когда казалось, что сейчас рухнет этот весь не выдержавший такого напора мир...
   - Осталось последнее, - устало проронил волшебник, с которого грязными пятнами утекали вниз остатки чародейства.
   То бегом, то неспешным шагом, чернокнижник рыскал по обезображенному руинами и пожарищу городу. Периодически он то шептал что-то, то вдруг прикладывал ладонь к брусчатке, словно что-то выискивая особенное - но в конце концов удовольствовался лысым пологим пригорком в виду замка, ещё недавно представлявшим собою скопище лачуг, а ныне унылое пепелище.
   - Что ж, мастер Питт - вам стоит только приказать, - чародей устало ссутулился и сейчас больше походил на костлявого, чуть взъерошенного и замёрзшего в предутренней зябкости чёрного ворона.
   Впоследствии сам Питт даже наедине сам с собой не мог сказать, какие же мысли и чувства его обуревали. Во всяком случае, там оказалось понамешано предостаточно... да ещё и Муэрта проворно вплелась под руку нежной лаской.
   Парень со странным чувством смотрел в эти блестящие надеждой глаза, потом кое-как оторвался и обвёл взглядом невыразительные в сумраке лица вокруг. И в тот миг, когда ветер немного утих, Питт воздел свою крепкую десницу в ту сторону, где на восходе едва-едва виднелась розоватая полоска - всё, чем последнее время представал рассвет - и повелительно выдохнул:
   - Да воссияет свет - и да сгинет тьма!
   Старый чародей краем глаза, искоса и неприметно наблюдал за статным парнем в изодранных доспехах, по-хозяйски и прилюдно обнявшим к себе его дочь. Так, Питер, так - теперь ты знаешь, что такое бремя власти...
   Огромная стая нетопырей, до поры небезуспешно изображавшая собою огромную мрачную тучу на горизонте и старательно загораживавшая собою рассвет, с облегчением ощутила неслышный отпускающий приказ. Ну наконец-то можно укрыться от этого гадкого, мерзкого света!
   В обратившиеся в ту сторону лица ударили первые, ещё розовые лучи столь желанного солнца. Высекли золотистую искру из глаз, проникая, казалось, в самый мозг... некоторые от избытка чувств даже попадали - кто навзничь в памороки, а кто и на колени от избытка чувств. Весь немалый город едва не захлебнулся от восторженного ахх! И того сладкого полузабытого чувства, которое пииты и прочие виршеплёты упрямо именуют счастием.
  
   Можно рассмотреть дом изнутри, но можно и с некоторого отдаления. Понятное дело, вид и впечатления окажутся совсем разными. Одно дело любоваться бегущим по волнам парусником - но совсем другое стоять на его шаткой подрагивающей палубе и нестись меж горбатых, покрытых пеной морских исполинов.
   То же самое и наш мир. Мы с самого первого вздоха обретаемся в нём и оттого привыкли воспринимать увиденное и услышанное за единственно возможную реальность. Но вот если - ах уж, это если - неким чудом выбраться за пределы не просто упорядоченного, а и вовсе возможного, то взгляду смелого откроются совсем иные истины.
   Ну вот представьте себе монету. Или даже выудите из кошеля сребряный флорин да повертите в пальцах так и сяк. Казалось бы, ну что тут необыденного? Ан нет, при взгляде извне досужий и ищущий пищу для размышлений ум и тут нашёл бы немало поучительного и даже поводов для раздумий.
   Две стороны. Вон, с одной орлиным взором смотрит августейший Фандор в окружении витиеватого орнамента и запрятавшегося в нём девиза глорио мундес. А с другой - массивное здание арсенала на Купеческой, где располагался тогдашний монетный двор, и величественная цифра 1 над ним свидетельствуют, что полновесная серебрушка отчеканена там, одобрена высочайше, к хождению и размену дозволена.
   Но суть не в том. Скорее, совсем не в том, что же изображено на обеих сторонах - в конце концов, всяк делает деньгу по своему разумению, а некогда даже и бароны имели право чеканить свою монету, отчего постоянно возникали всяческие коллизии - с выгодой, естественно, для менял. А в том тут истина кроется, что две стороны монеты всегда рядом, всегда вместе. Неразлучны - и в то же время никогда, ни при каких обстоятельствах они не свидятся.
   Конечно, можно обзавестись клещами и выгнуть кругляшок так, чтобы славный король мог полюбопытствовать видом на монетный двор - а тот потешить своё самолюбие тем, что сам монарх обратил на него светлый взор. Да вот только, после таковой операции то, что останется от монеты, придётся либо выбросить, либо отдать за бесценок в переплавку.
   Но вот нахальный муравьишка, которого неуёмное любопытство, помноженное на везение, неустанно гоняет по свету, при некоторых обстоятельствах может и переползти через реборду на иную сторону - то бишь, свершить изрядной смелости проступок...
   Ничего этого Ридд, разумеется, не знал. Вернее, мог бы додумать и сам, буде к тому принудили бы его обстоятельства - но вот подобными забавными размышлениями голову себе пока что не забивал. Хотя стоило бы признать, некие подобные мысли так и гуляли в его голове, пугая опечаленную дриаду.
   Короче, на уступе высокой горы стоял всадник и недоверчиво взирал вниз, где в долине копошился и тёк к огромным воротам работный люд. Вечер и садившееся за вершинами солнце сами по себе поощряли к этому - но вовсе не от того Ридд хмурился и мрачнел с каждым мгновением. Ибо поток внизу при более пристальном рассмотрении людом как раз и не являлся.
   Прямо в почти отвесной стене прихотью камнетёсов и мастеров оказывались высечены могучие бастионы, изобиловавшие и бойницами, и площадками, и сиявшими огнями галереями с балкончиками. Обрамляли они самые исполинские ворота, какие только можно было себе представить. И хотя те исполнены были с немалым вкусом и даже изяществом, а также богато украшены, в них без труда мог бы пролезть даже и немалого размера дракон.
   В общем, по неким признакам, а также по разглядывании плечистых коротышек с инструментами на плечах (каждый второй оказывался обильно бородат) - во всём этом взгляд Ридда признал расу подгорных рудокопов.
   То бишь, гнумы. Дварфы, карлы - как на сей счёт только ни изгалялись борзописцы.
   Но коль скоро последние века оных никто не только не видал, но даже и не слыхал про них, то Ридду перво-наперво пришлось хорошенько проморгаться, прежде чем всмотреться ещё раз. Да ещё и старательно ущипнуть себя за бок.
   И всё же стоило признать - гномы, которым даже в головы не пришло задрать оные части тела да узреть обретавшегося над ними всадника - этими самыми гномами и являлись. Теперь уже Ридд не спутал бы их ни с кем, уж картин и барельефов, да и иллюстраций в книгах он насмотрелся вдоволь.
   - Ты что-нибудь понимаешь? - на всякий случай поинтересовался он. Но дриада только хмыкнула что-то недоверчивое, и пока предпочла весьма мудро помалкивать.
   Вот-вот, верно предположил бы читатель! Потому что сейчас некий хитрый лис и в самом деле прокрался на другую грань мира, воспользовавшись не столько своими способностями, сколь волею случая и необычностью места. И вполне резонно было бы предположить, что при других обстоятельствах возможно было бы оказаться в сокрытом от досужих умов Вечном Лесу, древней и легендарной обители эльфов. А то и ещё где, в куда менее благополучных местностях...
   И хотя приведенная ранее аллюзия покажется тут неуместной - в самом деле, трудно представить себе монету с тремя и более сторонами, подобные размышления только сейчас и пришли Ридду на ум.
   - Эй, не балуйте, - шикнул он в сторону расшалившихся кобылок, беззастенчиво прервавших его ленивые умствования.
   В самом деле, воздух тут отменнейшей чистоты, из погод нынче наблюдалось лето. А потому философски и даже наплевательски отнесясь к перипетиям судьбы (пусть по сему поводу хозяин голову ломает), обе негодницы уже потянулись мордами к заинтересовавшим их зарослям с меленькими цветочками. Однако недрёманая Флора тотчас распознала в этих вполне безобидных с виду растениях семейство каких-то там паслёновых - по её уверениям, самоуверенные кобылки от такой жрачки быстренько отправятся на шкуродёрню - и подняла в голове несусветный хай.
   Получившие нагоняй животные старательно изобразили на хитрых мордах должную меру раскаяния, но маленько присмирели. А Ридд вернулся к созерцанию величественной арки ворот. Что-то нашёптывало ему предчувствие - а посему он пристально всмотрелся в орнамент, обрамлявший вход в несокрушимую гномью цитадель. Фигурки и вьющиеся арабесками руны кривлялись оттуда, приплясывали и даже чуть ли не корчили рожицы. Крылись в тенях, перемешивались и уплывали, но и Ридду терпения было не занимать. И наконец, повинуясь внимательному взгляду, постепенно средь пышных узоров появился хитро замаскированный девиз.
   - Jedem das Seine, - задумчиво попробовал парень на вкус наконец открывшиеся ему слова гномьего языка. - Каждому своё?
   Что-то меня мороз продирает от этого, - пожаловалась дриада.
   - Принцип весьма здравый, - нехотя признал парень. - Если, конечно, не доводить его до абсолюта. Да уж, непростой народ, эти гномы.
   Вливавшийся в ворота поток постепенно истончился, пока не превратился в редких запоздалых - а там и иссяк совсем. И в тот миг, когда усталое солнце окончательно провалилось в чёрную прогалину меж гор, с устрашающей плавностью бесшумно затворились огромные каменные створки. Надёжно отрезали уютный подгорный мирок от большого и полного страстей мира снаружи. И в быстро сгущающемся сумраке лишь светился орнамент над аркой да многочисленные окошки и бойницы в нависающих над входом бастионах.
   - Хм-м, - вздохнул Ридд, наслаждаясь мягким покоем и тишиной летнего вечера. - Да ведь, в наших храмах тоже проповедуют нечто подобное? Да воздастся каждому по делам его... или что-то в таком духе.
   Флора не была бы самой собой, если бы не прошлась в весьма язвительных выражениях по сословию храмовых жрецов, их бесстыжим весталкам, а также проповедуемому теми бреду.
   - Еретичка, - добродушно ухмыльнулся Ридд и оторвал наконец взгляд от величественного сооружения гномов.
   В добавление к уже привычным обеим лунам здесь имелась ещё и третья - маленькая и ноздревато-светлая, будто случайно залетевшая в небеса потёртая серебряная монета. Возможно, шлялись там и ещё, до поры сокрытые за горизонтом - но парень по сему поводу заморачиваться не стал. Только шикнул на опять что-то не поделивших кобылок и снова вперил взор в небеса. Осторожно Ридд поворошил лунными лучами, чуть отодвинув их в сторону и внимательно присмотревшись к укрываемым ими теням.
   И увиденное отсюда, со стороны, его потрясло. Хотя и не оттолкнуло, пусть даже холодной мукой и стянуло закаменевшее лицо.
   - А ведь папенька-барон, похоже, что-то знал и даже пытался бороться, - весь полон сомнений, Ридд отступился в полном смущении, но вскоре снова обратил взгляд вверх.
   Однако столь же быстро внимание его соскользнуло обратно, на ничуть не подумавших утихомириться животных. Хм-м... быстро-быстро Ридд стрельнул глазами в небо и опять сюда. А ведь, серебристая и золотисто-рыжая бестии точь-в-точь как Белль и Соль - да и с последней в небесах откровенно творилось что-то непонятное, уж больно пленительно она манила взор.
   И в тот миг, когда расходившиеся кобылы ударились грудь в грудь, отчаянный зов почти сокрытой подругой рыжей луны поймал в себя взгляд парня. Да так, что мягко покачнулся весь мир вокруг. Вот он закружился несколько непонятным образом - и стал быстро удаляться. Да уж, есть места, в которых мы откровенно лишние...
   Волновался ли он? Да ничуть. Мельница богов хоть и неспешно вращает свои жернова, но всё же что-то смелет и выдаст на твою голову. А если уж вдруг что - не успеешь и испугаться. Так что, попросту нет смысла и волноваться-то.
   Привычно Ридд перетёк в тень, прячась от нескромных взоров лун, и первым делом осмотрелся. Что-то уж больно знакомо всё как-то, да и запахи из ночи наплывали совсем не чужие.
   Рука его приподнялась и чутко погладила нависающие над головой листья, которые даже в осени сохранили в себе жар впитанного солнца. Да, есть нечто такое особенное в виноградной лозе - хотя возможно, как раз в пестующих её людях?
   - Дом. Как же я давно не был дома, - еле слышно выдохнул он, старательно загоняя вглубь что-то сладко грызанувшее прямо за сердце.
   Это не я!
   Куда менее деликатные кони отозвались недоумённым ржанием откуда-то снизу холма. Да-да, того самого, расплывшегося до еле заметной пологости бугра на излучине, который ногами малолетнего тогда ещё Ридда избеган был вдоль и поперёк.
   Баронский замок на утёсе оказывался столь же тёмен, как и окружившая его ночь. Нет, на самом деле он весь был облит двойным лунным сиянием и виден как на ладони - да вот, не горели в его окнах огни, не светились факелы у ворот. Но взгляд Ридда упрямо соскользнул с этого огромного сооружения и заметался по тому месту, где и сейчас ещё виднелся мост, возле которого глаз упрямо дорисовывал форт. Тот самый, вместо которого действителность подсовывала непривычно пустое место.
   И всё же, он не двигался с места. Потому и понятно, что терпение Ридда оказалось вознаграждено - с той стороны, где ему то ли почудился, то ли и вовсе померещился какой-то чуть не такой шорох, на него стремительно напрыгнула тень. Но вовсе не та, которую надлежало встречать хорошим ударом или отскоком в сторону. Потому что изрядно воспрявшая духом дриада упреждающе шепнула - лови её, Ридд, лови и никогда не отпускай.
   - Наконец-то я тебя нашла, - прошептали горячие девичьи губы, прежде чем замолчали надолго, найдя себе куда более сладостное занятие...
   Подъёмный мост оказался опущен, и судя по тому, как торцевой конец ушёл немного в землю, не поднимался давненько. Створки ворот распахнуты, а одна даже перекосилась. Да и окружавший стены ров вместо воды теперь полнился буйными зарослями бурьяна - словом, при взгляде вблизи величественный баронский замок оказался грязным и изрядно запущенным.
   Под аркой ворот негромко и как-то устало отозвался колокол. И хотя звук его, казалось, не потревожил окружающую тишину, две юрко проскользнувшие в проём тени встрепенулись.
   - Надо же такое, а я уже и забыл о нём, - Ридд задрал голову, словно силясь разглядеть в темноте под сводом ещё в прошлом веке укреплённый там небольшой бронзовый колокол, на который маг тогдашнего барона навесил хитрое заклятие - чтоб тот прилежно оповещал всех каждый раз, если через ворота проследовал кто-то из семьи.
   - А ведь, признал, - Меана опять притянула парня к себе и с восторгом новообращённой снова нашла его губы.
   - Гадкий мальчик, - со вздохом отозвалась она спустя некоторое, куда-то сладко исчезнувшее время. - И ты всё время лишал - меня - этого?
   Они оба дрожали в какой-то сладкой и горячей лихорадке, которую едва ли остужала зябкая неподвижность осенней ночи. Он знал, что она знала... и так далее. Что нынешняя встреча и нынешняя ночь не пройдут просто так, бесследно.
   И всё-таки, скользя бесшумной походкой по внутренней галерее, Ридд остановился в одном месте. Память соврать не могла... и он осторожно добыл из кармашка виал с задремавшей в нём феечкой.
   - А ну, присвети, мелкая, - он легонько встряхнул круглый сосуд, пробуждая угревшуюся и беспечно посапывавшую лентяйку к бодрствованию.
   Наверное, оставшаяся далеко на полудне отсюда королева фей таки здорово воспитала своих фрейлин - одна из них сейчас дерзко и вполне узнаваемо задрала носопырку, но тем не менее прилежно засияла. И пусть свет её большей частью скрывался обхватившей виал ладонью, широкий луч осветил каменную стену.
   И висевшую на нём большую картину.
   Ридд широко и осторожно провёл пару раз ладонью, снимая мохнатящуюся пылью паутину, а потом долго-долго всматривался в проступившие из прошлого лица. Долго и пристально, отчего казалось, будто и те с непонятным вниманием приглядываются в ответ.
   - Как там сказанул некогда барон Шарто? А прошлое всё равно настигает нас и упрямо напоминает о себе...
   Посторонний и несведущий при одном только взгляде на эту помпезную, полную парадных излишеств потускневшую пышность пожал бы плечами и заметил: да обычная картина, на которой изображён момент коронации их сиятельства Фандора. Такие, мол, наличествуют в почти каждом замке вельможных дворян - согласно этикету и как некое свидетельство лояльности вассала к сюзерену. Знаток же добавил бы, что вот именно эта мазня принадлежит кисти престарелого уже тогда академика Рафаэльо. И даже припомнил бы, что старикан по своему обыкновению мало заботился о чисто внешнем облике, но куда более тщательное внимание уделял так называемой и весьма спорной по сути душе.
   Вот и сейчас, затаивший дыхание Ридд припомнил из своих детских игр, когда он со своими старшими братьями носился по замку и окрестностям - детей здесь любили и дозволяли им весьма многое - так вот, он припомнил, что папенька-барон иногда подолгу простаивал именно возле этой картины, весь погружённый в глубокие и непонятные раздумья...
   Столько раз целованный пальчик Меаны уже указал на несколько знакомых ей фигур, а её нежный голосок назвал титулы. Ну да, всё верно - вон блистательный Фандор чуть склонил голову, на которую уже вот-вот ляжет тяжесть королевской короны. Рядом с ним весёлый и дерзкий брат в горделиво-изысканной позе подмышку с сестрой и своей пассией. По бокам и чуть позади теснятся ряды вельмож - по традиции, с обнажёнными клинками у мужчин и цветущими ветвями у женщин. Вон и молодой тогда ещё папенька с чуть задумчивым лицом и своей костлявой мымрой... вот было бы смеху, если б он на коронацию притащил вместо опостылевшей благоверной супруги красавицу-ведьму! Половина придворных дам позеленели бы от зависти, да и кавалеры их тоже.
   Ридд мимолётно усмехнулся своим мыслям. А ведь, отец как-то заметил, что эта картина одно из самых удачных творений мэтра, и что старик Рафаэльо на самом деле сработал лучше, чем даже сам о том догадывался... взгляд парня без труда нашёл рядом с королём ярко-алое даже сейчас платье вот-вот уже королевы Марго, тогда ещё просто дочери виконта Камю. А потом, попетляв по строго предписанной канонами зелени в качестве фона, наконец обнаружил и искомое - меж кустов изящной, хотя и совсем не по-летнему цветущей сирени.
   - Плохо, плохо ты знаешь историю, леди Меана. И за это кое-кто заслуживает... чего?
   Судя по тому, как мило пахнуло желанием от прильнувшей эльфки, продолжения отношений она ожидала чуть ли не с нетерпением. Ну держись, милая. Надеюсь, ты выдержишь этот удар...
   - Скажи, nya mello - ты хорошо помнишь свою мать и отца?
   Зелёные глаза перворождённой миг-другой пытливо изучали лицо Ридда, а потом она строптиво дёрнула плечиком.
   - Совсем не помню. Мой ярл как-то обронил, что мать умерла, но распространяться на эту тему не пожелал. И что отец наверняка жив. Тебе что-то известно?
   Мягко и в то же время властно Ридд сильнее обнял за талию это гибкое и зовущее к себе тело. А другую руку протянул вперёд, закрыв ладонью на картине глаза под пышной причёской красавицы в алом.
   - У нас ведь не так много по-настоящему сногсшибательных красоток, да и среди перворождённых тоже. А ну-ка, убери взглядом красные шелка и одень Марго в вельветовый охотничий костюмчик с кружевами.
   Судя по тому, как вздрогнула и напряглась в его объятиях Меана, увиденное её потрясло.
   - Но ведь, я эльфка...
   Вместо ответа Ридд повёл рукой чуть в сторону и положил ладонь на белую кипень сирени - так, что среди зелени и цветов неумолимо проявилось лицо прибывшего на коронацию своего собрата ярла Иллидара.
   - Оказывается, баллады и рондо о любовных приключениях знатного эльфа ничуть не преувеличение.
   - Знаешь, Ридд, мне страшно. И всё же, продолжай, - Меана тряслась словно то ли от холода, то ли от сжигавшей её любовной лихорадки.
   Но всё-таки, на ногах она не удержалась. Ведь блудливая королева в алом не просто своей прихотью оставила короля Фандора без потомства, так ещё и тайком принимала в своём будуаре ярла эльфов... Ридд подхватил обмякшее девичье тело на руки и продолжил.
   - Если бы я поддался первому... да и второму порыву - да и прирезал бы барона Шарто вместе с его матушкой - кто бы тогда сел на трон?
   Даже в полуобморочном состоянии эта девица соображала весьма недурственно. Обняв Ридда за шею и словно ища у него то ли защиты, то ли утешения, она доверчиво хлюпнула носом.
   - Чтоб не допустить безвластия и не передраться друг с другом, ваши бароны и графья скорее всего усадили бы на трон младшего принца - пусть он даже и не имеет на него никаких прав. Зато более-менее всех устраивает... - Меана оторвала от шеи Ридда заплаканное, искажённое болью лицо и подняла вверх.
   Она догадалась только сейчас.
   - Значит, младший принц Элендил, которого назвали эльфийским именем по некой прихоти матери - выходит, он мой брат?
   - Это значит, что хитроумный ярл Иллидар на самом деле расчищал дорогу к королевскому трону - для своего сына. О да, без вторгшихся армий, мирно и чужими руками. А резервный вариант это ты, nya mello. Ведь баронесса Шарто, мнящая себя величайшей интриганкой, на самом деле слепо шла в поводу его замыслов и едва не подсунула тебя своему сыну, - жёстко отрезал Ридд.
   Он сжался, ожидая вспышки или по крайней мере пощёчины во гневе. И всё же, не дождался её. Как ни крути, народ эльфов не столь горяч нравом, как мы, люди...
   - Какая грязь, - лихорадочный взор эльфки слепо блуждал по сторонам, и имела та в виду вовсе не окружавшую этих двоих запущенность.
   Меана предёрнулась от омерзения, даже дёрнула ножкой, словно почувствовавшая под лапкой сырость чистюля-кошка, а затем изумруды её обратившихся на парня глаз заволокло той влагой, что стократ воспета бардами и тысячекратно проклята проливавшими её женщинами.
   - Выходит, если б ты укоротил на голову баронское семейство Шарто...
   - То весьма вскоре где-нибудь в глуши обязательно поймал бы спиной что-нибудь острое и белооперённое, - хмуро продолжил Ридд. - Причём, принятые ярлом меры получили бы полную поддержку и одобрение любого в нашем королевстве. Твой папенька всё здорово рассчитал.
   Эльфка снова прильнула к своему другу. Доверчиво обмякла, растеклась на плече, лишь часто-часто роняла на его шею что-то горячее и мокрое.
   - Я, конечно, догадывалась, какая же мерзость эта политика - но однажды вдруг ощутить всё это на своей собственной шкурке? Клянусь вечным Лесом, это уже чересчур. Неужели в подлунном мире нет ничего чистого?
   Что-то неясное пронеслось в голове, будоража и щекоча вображение. Хотя возможно, то просто шевельнулась дриада, наслаждаясь и страдая одновременно? Мир мягко покачивался вокруг... ах нет, то Ридд просто баюкал на руках одну маленькую и отчаянную, заблудившуюся в жизни девчонку.
   - А мы с тобой? - стоило признать, слова эти хоть и родились в глубине души, но всё же нелегко далось парню это почти признание в нежной страсти. И какой же дурак придумал, будто романтика это прекрасно?
   Нет, дорогие мои и не очень - куда более правы те, кто рифмовал любофф и крофф...
   - Ридди, - горячо зашептала встрепенувшаяся эльфка. И хотя голос её странно прерывался словно горячечный бред безумной, странная дрожь пробрала парня с такой силой, что бедная Флора отчётливо ойкнула.
   - Ридди, милый - я не знаю, что с нами будет завтра, и как папик отплатит за разрушенные планы. Но подари мне хотя бы немного счастья, чтоб не так было скучно в аду, который весьма вскорости несомненно нас ждёт.
   И хотя всё существо Ридда рвалось ответить да самым милым и нетерпеливым образом, он ещё кое-как держался.
   - Но... но ведь ты принцесса - причём и по папеньке, и вроде как по маменьке.
   Уму непостижимо! Из сбившейся в нечто милое и очаровательное шелковистой гривки уже сияли лукавством весенние глаза.
   - А разве ты не мечтал когда-нибудь разложить настоящую принцессу? Или как вы, мужчины, там говорите меж собой?
   - Можно подумать, ты всю жизнь только и мечтала - где-нибудь в паутине, с бродягой человеческого роду-племени...
   Ридд огляделся, будто в этой темени мог разглядеть что-нибудь. А колдовать сейчас что-то не тянуло. Однако память услужливо подсказывала каждый поворот и каждый закоулок. Даже предупредила услужливо про вон ту чуть не по уровню сделанную ступеньку - переступившие через неё ноги несли своего обладателя легко и быстро, как на крыльях. Да и ноги ли? Право, сама судьба сейчас несла своего баловня по воздушным замкам мечты, а в объятиях нежилась самая лучшая и единственная во всех мирах женщина.
   И всё-таки, уже возле прохода в верхний коридор с опочивальнями, куда самому Ридду в своё время было строго-настрого запрещено, Меана самую чуточку - еле заметно напряглась. Хотя и вовсе не по той причине, как подумал бы размечтавшийся любитель клубнички.
   Остановившийся здесь парень чуть пренебрежительно ухмыльнулся, заслышав слегка запоздалое сообщение насчёт того, что король желал бы прикупить за любую цену кувшинчик хорошего портвейна. Что ж, перед предстоящей коронацией некие слова обретают совсем иной смысл?
   - Пусть кошка царапнула больно, зато и ластится теперь - всё по классике... Будет ему, будет кувшинчик вина - и даже чуток побольше. А вот насчёт второго, - Ридд на миг задумался, а там и коварная Меана нашла его замолчавшим губам куда более милое сейчас занятие. - Уй, какая ж ты сладкая и горячая! Таинство касаемо волшебных свойств родового вина всегда передавалось от отца к сыну, так что тут мне ничего не известно. Но думается отчего-то, что как-нибудь всё утрясётся?
   Забегая чуть вперёд, можно поведать, что сей отпрыск славного рода угадал точно. И наутро крестьяне, уныло месившие ногами осеннюю грязь, вдруг обнаружили исходящий из истомлённых солнцем виноградников тот самый, единственный и неповторимый аромат. А ещё еле заметное мерцание, охватывавшее на миг каждую гроздь, стоило её только срезать. Слух о том пронёсся по всему баронству со скоростью раздуваемого ураганом пожара. На сбор урожая, ещё вчера казавшегося никчемным и ненужным, высыпали все - от мала до велика.
   Работали чуть больше даже, нежели просто от зари до зари. И нередко можно было видеть, как истомлённый непрерывным трудом человек или хоббит опускался прямо меж лоз. И лишь чуть переведя дух и дождавшись, пока отойдут сведённые судорогой руки, вновь принимался за нож и особые, крючком изогнутые ножницы...
   Но, всё то было потом. Уже наутро. Утро, которого ещё следовало дождаться и которому только предстояло наступить. Да и наступит ли? Право, когда за спиной маячит тень разгневанного эльфийского ярла, не стоит строить планы даже на ближайшие полчаса. Весьма опрометчиво, знаете ли - если не сказать, бесполезно.
   А сейчас, когда Ридд набрался не столько смелости, сколько нахальства и вознамерился не без известного трепета внести на своих руках красавицу - да не куда-нибудь, а в двери баронской опочивальни - с лестницы раздались шаркающие шаги. Затрепетал красноватый и дрожащий, так непохожий на феечкино сияние, свет масляного фонаря.
   - Господа грабители - если вы вознамерились тут чем поживиться, то сообщу, что всё ценное уже увезено коронерами в Нахтигейл, в королевскую казну. И лучше бы вам удалиться, не дожидаясь, пока прибудут стражники, - шамкал и бубнел скрюченный старикашка, кроме фонаря в руке для вящей храбрости вооружившийся ещё и кочергой.
   В другое время обернувшийся через плечо Ридд нетерпеливо послал бы старого слугу куда подальше, а то и попотчевал бы ударом дворянской десницы. В четверть силы, разумеется, и по плечу.
   - Глаза разуй, Патрик! И уши прочисть, если не расслышал колокол под воротной аркой.
   Согбенный старикан подпрыгнул на месте, растеряв из рук свои причиндалы, словно ему ещё в детстве стегнули крапивой по извечно страдающему за шалости месту, и прислушался к этому возмужавшему голосу.
   - Ох, пресветлый Динас, а я-то думал, что померещилось аль ветер шалит, - слуга бухнулся на колени и с хрустом то ли в коленях, то ли сора под ними, пополз к парочке. - Милорд Риддерик, уж не прогневайтесь - да никто ведь вас уж давно и не чаял...
   Ридд содрогнулся. Никто и никогда не называл его так. И даже в самых смелых мечтах он не поднимался выше офицера в королевской армии или капитана торговой калоши - обычные пути для бастардов - если не жрецом в храм или глотать книжную пыль где-нибудь в научном заведении, куда охотно принимали младших сыновей дворян.
   И как же страшно оказалось вблизи увидеть эти слезящиеся стариковские глаза. Дрожащие, скрученные возрастом и подагрой руки.
   - Встань, Патрик, я ещё не твой барон... пока. Да и за верную службу наказывать никак нельзя?
   Но упрямый старик всё же дополз к своему объявившемуся не иначе как из перисподней благодетелю. Сослепу едва не облобызал вместо господской руки сапожок эльфки, сердито отпихнул его. А затем... Ридд никак не думал, что слёзы с этой прижашейся к ладони дряблой щеки могут так обжигать. И что это доверие, эту надежду надо оправдывать куда сильнее, нежели даже августейшую волю. Всею твёрдостью души и целеустремлённостью деяний. Ведь старый мажордом служил ещё отцу. А его отец, соответственно, деду - и так далее. Все они были Патрики, все профессионалы с хорошей репутацией, и потому гордились оной династией ничуть не меньше, чем господа своей пышной баронской родословной.
   - Ладно, будет тебе, - примирительно и расчувствованно проворчал Ридд, когда слуга с сомнением втянул носом воздух возле сребряношпорого сапожка притихшей Меаны, но на всякий случай облобызал и его. - Сейчас приготовь мне спальню. А назавтра оповести крестьян, найди слуг и начинай приводить замок в порядок. И ещё...
   После сообщения, что через несколько дней молодой лорд отбывает на коронацию к новому монаху, и что славному баронскому роду Фернандо никак нельзя ударить в грязь лицом перед какими-то там графьями с маркизами, слуга часто-часто закивал. Получив столь ясное и недвусмысленное руководство к действию, старый мажордом преобразился. И даже спина приобрела какую-то горделивую осанку, когда он с кряхтением поднялся на ноги.
   Ридд и принежившаяся на его руках эльфка с любопытством смотрели за работой потомственного мажордома, который в своём деле оказывался мастером куда там волшебникам.
   В самом деле, Патрик добыл из-за пазухи потёртый серебряный свисток на цепочке. Вроде тех, которыми пользуются на охоте псари или же опытные конюшие. Нестерпимо высокий, за гранью слышимости звук, заставивший Ридда улыбнуться воспоминаниям детства - но поёжиться эльфку - и прямо из-под земли в дымном вихре выскочили трое лохматых до чрезвычайности невысоких существ. Владеющие своей тайной, хоть и мелкой магией, они оказывались весьма удобны для работ по дому.
   Но вместо того, чтобы поклониться вызвавшему их и тут же с усердием приняться за работу, домовёнки набросились на мажордома с попрёками, что дескать старый пьяница и греховодник опять никак не уймётся. И до того дошло, что сердито вздыбив шёрстку, они принялись с несомненными жестами все втроём наступать на Патрика, весьма смутившегося таким натиском.
   - Кхм! - по-хозяйски зычно кашлянул сообразивший напомнить о себе Ридд. - В ухо, что ли, давно не получали? Или приказать выпороть на конюшнях?
   А затем, чуть приглядевшись искоса (краем глаза, как то всегда проделывала маменька), на каком-то наитии он перечислил их даже не имена (домовые такового не признают), а вспомнившиеся ещё со времён детства клички:
   - Дэт, Тиге, Скади...
   Это стоило видеть. Первая мгновенно сдулась, словно в ней проделали выпустившую весь пар дырочку, вторая живо навострила обнаружившиеся в шёрстке лохматые ушки и закивала - а третья испуганно икнула и тут же захрумкала как всегда имевшейся при ней морковкой. Да уж, привычки их не изменились даже с годами.
   - Ура, Ридди вернулся! - завопили негодницы и бросились обнимать-тормошить своего друга детства и соратника тогдашних игр, но тут и до них дошло. - Лорд Ридд... ой! Их милость барон!
   Но коль скоро едва сдерживавший смех Ридд не нашёл в себе никакого желания и в самом деле надавать лохматым стервочкам по ушам, то кое-как взлохматил им шёрстку в выражении приязни и даже разрешил тем потрогать за ногу самую настоящую принцессу. А не какую-то подозрительную шлюшку, как громко предположили было отнюдь не страдавшие стеснительностью домовёнки.
   - Вау... Сей! Час! Всё! Сделаем! - только и донеслось вслед за умчавшимся в спальню мохнатым вихрем, едва Патрик властным, хоть и чуть дребезшащим голосом отдал соответствующие распоряжения.
   Давившаяся от хохота Меана весьма мудро отвела тем времени ровно один поцелуй. И хотя длился он бесконечно долго и сладостно, в конце концов Ридд шагнул в гостеприимно раскрывшиеся перед ним двери. Изнутри пахнуло устоявшимся теплом, чистотой и уютом. Домашне и чуть торжественно мерцали огоньки свечей, отражаясь от полированной бронзы и пары зеркал по сторонам. Впрочем, зеркала отражали ещё и роскошный венецийский ковёр. Медвежью шкуру у окна, добытую лично ещё отцом, расписные с лепниной по краям потолки. А также грандиозное сооружение по центру - под старинным балдахином, по ещё тогдашней моде. Да уж, домовёнки умеют работать быстро и на совесть...
   - Погоди, - оживилась Меана, когда за парочкой уже столь же мягко и неслышно затворились створки. - Дай мне чуток впечатлиться этим девичьим трепетом.
   Вот уж в чём Ридд меньше всего подозревал эльфийскую головорезку, так в подобной впечатлительности, о чём он и шепнул в любопытно подставленное ушко. Эльфка в ответ ласково цапнула зубками - да так, что по спине пробежали огненные муравьишки - а потом совершенно непоследовательно поинтересовалась. - Когда ты догадался насчёт меня, Ридд?
   Догадался не догадался, а первые подозрения возникли почти сразу же, быстро оформясь в уверенность. Которую, соответственно, осталось только проверить соответствующим образом. Это когда при первой же встрече строптивая некта ухватилась опрометчиво за зачарованный кинжал. Дело-то в том, милая, что ни один настоящий взломщик даже в критической ситуации не возьмёт в руки оружие - вопреки россказням потерявших всякий стыд борзописцев. Одно дело кража, за которую можно отделаться некоторой отсидкой в баронских подвалах и потом высылкой...
   - А вот вооружённый грабёж или даже разбой это совсем иная статья королевских уложений. Куда более тяжёлая и наказуемая усекновением чего-нибудь вплоть до головы, - просветил эльфку Ридд, беззастенчиво лаская своё лицо одним лишь прикосновением её волос. - А вот как ты догадалась насчёт меня?
   Меана щекотно дунула усмешкой в ухо.
   - Я тогда, в роще, старательно напрашивалась на плюху и некоторую злость с твоей стороны. Потому что иначе, по всем канонам, ты должен был разложить и... меня прямо там - уж по глазам-то я всё видела... ну дура была, дура. Сейчас жалею.
   "Флора, милая - а сходи-ка погуляй до утра? Лошадей проверь или на виноградники посмотри. Считай себя во временном отпуске" - кое-как, на остатках стремительно утекающего соображения вспомнил Ридд.
   Дриада сожалеюще проворчала что-то. Но перед тем, как исчезнуть, старательно напомнила парню о его обещании проткнуть некую эльфку.
   Так что, выполняй - только, не кинжалом, а тем, что досталось от отца, - строго напомнила она с такими интонациями, что Ридд и не захотел бы, да вспомнил сейчас свою маменьку.
   А дальше? Кхм-м! Скажу лишь, что весёлые домовёнки вместе с несколькими прибежавшими на шум и свет крестьянами из села устроили в коридоре и на галереях шумный пир до утра. Всё честь честью, как и положено по старой традиции то проделывать - прямо под дверьми в покои новобрачных.
   Наверное, чтоб тем слишком уж сладко не было?
  
  
   Глава 21. Младая поросль старой лозы
  
   Девчонки бывают разные. И вовсе не только по внешности или даже характеру, как предположили бы личности недалёкие. Одни вскоре забываются, как встречный придорожный трактир посреди длинного пути. О других иной раз приятно вспомнить, сидя на пороге с трубочкой и кувшином старого вина. С перчиком девица или с изюминкой, то уже дело вкуса. Но бывают и такие, которые входят сердце и душу с той лёгкостью, словно они единственно для этого и были рождены. Словно созданы богами специально для тебя - а ты для них.
   "Если девчонка всё ещё нравится тебе даже наутро, немедля женись" - с усмешкой припомнилась Ридду старая поговорка. А ведь, нравится, эта милая и желанная бестия. Да и утро уже давно наступило, вползло в высокие окна и нескромно затаилось в шёлковых складках балдахина. Хотя его никто не звал, и даже в глубине души надеялся, чтобы оно наступило ещё, ещё позже, оставив вдоволь времени для сладостных забав...
   Меана под боком шевельнулась. Прижалась ещё разгорячённым телом и коснулась губами плеча. Поспать или хотя бы подремать немного им так и не удалось. Впрочем, подробности тут никого не касаются, а в противном случае вызвать сюда мастера Дена то дело недолгое?
   И всё было бы хорошо в это благословенное позднее утро - да вот только, лениво и сыто умствовавший Ридд как-то неуютно ощущал себя под тяжёлым и каким-то испытующим взглядом ярла Иллидара.
   Как знатный перворождённый, которому весьма вскоре тоже предстояло принять тяжесть короны, просочился в опочивальню, то вопрос уже десятый. А вот как ушлый эльф их нашёл, это давало пищу для размышлений и даже раздумий. Равно как и тот факт, что в руке вельможи обреталась уже знакомая шпага...
   - Далёконько же вы забрались, мастер Ридд. Да и спрятались неплохо, - наконец признал ярл и властным жестом приказал своему спутнику с арбалетом в руках занять место так, чтобы с одной стороны, прикрывать окна - а с другой, держать под прицелом дверь. - Надо же, выбрали для своих забав весьма романтическое место. Хорошо ещё, что не додумались пробраться в столичный дворец и устроить себе ночь на королевском ложе.
   Хм, а идейка неплоха!
   Дыхание Меаны не участилось и не усилилось ни на толику, когда она вновь что-то сладко мурлыкнула якобы во сне и чуть переменила позу. Однако только Ридд ощутил, как чуть ускоренно забилось её сердечко. А подвинувшаяся под шёлковой простынёй нога эльфки ласково потёрлась о парня в проявлении сладкой истомы - и в ладонь его словно сам собою вполз эфесом серебряный дракончик. Надо полагать, что вон то легчайшее шевеление под подушками вызвано гномьим кинжалом?
   Да уж, лапочка, мы стоим друг друга - если не рождены для них же...
   - Право, я даже в затруднении, как же поступить. С одной стороны, отдаю должное вашим талантам, мастер Ридд. Но с другой... вы столь дерзко нарушили мои планы, что не отквитать вам за то было бы чёрной неблагодарностью.
   А сам Ридд с грустью думал, что как-то оно всё неправильно. Раздосадованный крушением прилежно, многолетне выстроенных и старательно осуществляемых планов, эльфийский ярл несомненно жаждал кровушки. И кто знает ещё, чья она тут прольётся. Ах, стилет и метательные шарики, кажется, вместе с одеждой остались аж за вон той статуей...
   Меана сладко зевнула и ласково потёрлась щекой о его плечо.
   - Да псоглавца лысого вы что-нибудь сделаете, - ругнулась она не раскрывая глаз.
   А затем вдруг распахнула это изумительное сияние весны - да так, что от смеющегося взгляда в упор сердце парня ухнуло в сладкие бездны. Зато эльфка легко подхватилась, словно только что не пребывала в полной неге, утомлённая многочисленными битвами, и по-хозяйски уселась на парня уже знакомым и странно волнующим образом.
   - Эй-эй, не вылезай из постели, а то мне придётся выколоть этим эльфам глаза, дерзнувшие увидать нескромное, - Ридд попытался набросить на её плечики простыню.
   Но дерзкая и весёлая Меана выскользнула из-под его руки гибкой лаской и как ни в чём ни бывало тряхнула шёлком волос. Ну да, хороша настолько, что такой красоты не приходит на ум даже стесняться. Если сам Ридд ощущал себя немного усталым, хоть и непобеждённым, то эльфка просто сияла, да и вообще выглядела цветущей. Бывают же такие девицы, которым безумная ночь любви только придаёт очарования...
   - Ярл, вы верно подметили насчёт крушения планов. Да вот только, вы даже не подозреваете, насколько же сильно и глубоко они рухнули.
   Эльфка наклонилась вперёд, вновь сладко порадовав прикосновением девичьих прелестей, и одарила своего любовника лёгким и в то же время будоражащим поцелуем. Не иначе, как что-то задумала, раз так лихо отвлекает внимание? И точно - как от последовавших затем слов не обрушился выдержавший не один штурм родовой замок, парень даже и не понял.
   - Мастер Риддерик, сын славного баронского рода Фернандо, - торжественно и самую чуточку шаловливо начала эльфка, странно блистая глазами. А затем указала вправо обнажённой рукой, в которой яростным сполохом расцвёл гномий кинжал. - В присутствии моего отца и брата я, Meana nissa Faennelor, прошу сегодня и навсегда твоей руки - и если можно, сердца...
   Как означенное сердце, вдруг сладко засбоившее лишь с тем, чтобы гулко забиться в какой-то тишине, не остановилось совсем, знала лишь неугомонная дриада. И хотя Флора так и не призналась потом, когда же она вернулась к своему назначенному бессмертной сыну и не полакомилась ли втихомолку недозволенным, Ридд не сердился. Не сразу, не вдруг раскрылись пересохшие в волнении губы - не столько от необычности, уж всегда мужчины делают подобные предложения женщинам.
   А оттого, что сбываются мечты, в которых ты боялся признаться даже сам себе...
   - Хм-м... я подумаю, - ответил он чуть зажмурившись от удовольствия, словно утащивший рыбину котяра.
   Меана счастливо засмеялась, потеребила в порыве чувств своего парня, а потом, не удержавшись, кокетливо показала язычок в сторону словно тихим громом поражённых эльфов.
   - Так что, отец, с тебя подарок. А от тебя, дважды августейший братец Элендил, так уж и быть - приму самое лучшее обручальное кольцо. Есть у хомо такой обычай, обмениваться кольцами.
   Да уж, бывают слова, которые несут в себе силу урагана. Ибо один лишь намёк на некие известия сразу переворачивал всё с ног на голову... вернее, на самом-то деле, как раз расставил всё по своим местам, а точки над полагающимися им буквами i.
   Не сразу отозвался задумавшийся о чём-то эльфийский ярл. Уж кто-кто, а прожжённый интриган сполна оценил всё то, что парой фраз сообщила эта дерзкая красотка. Тронуть барона людей это примерно то же, что покуситься на предводителя эльфийского клана - со вполне представимыми последствиями. Но вот что кончик старинной шпаги с витым эфесом опустился, давало определённые надежды.
   - Мастер Риддерик? - высокорождённый Иллидар возжелал лично услышать подтверждение иных прозвучавших истин.
   - Да, всё так, ярл - я единственный выживший из сыновей барона Фернандо, - всё же, хитрый лис Ридд и тут умудрился оставить себе махонькую возможность для маневра... впрочем, об этом после. - А будущий король недвусмысленно дал понять, что признает мои притязания на баронскую корону и всё к ней прилагающееся - в обмен на поддержку на троне его самого.
   Как впоследствии одобрительно ворчал заверявший бумаги пухленький коронный нотариус, ясности и в то же время гибкости формулировок не постеснялся бы и королевский прокурор. А тощий высокомерный эльф из клана Ясеневой Ветви, представлявший с той же целью другую сторону, вдобавок заметил - крайне редкий случай, когда интересы высоких сторон почти полностью совпадают с влечением юных сердец. В самом деле, тут стоило хорошенько покорпеть, чтобы из-за пропущенной двусмысленности или не в том месте поставленной запятой с потомков потом не летели головы...
   И только сейчас ярл Иллидар вернул в ножны обретавшееся в руке изящное орудие смерти. Его напарник, при ближайшем рассмотрении и впрямь обнаруживший несомненное сходство и с вельможей, и с победно улыбающейся Меаной, да и с некой красоткой на картинах, в самом деле оказался принцем Элендилом. Он разрядил арбалет и перевесил за ременную петлю на плечо.
   Но вот Ридд ни на миг не поддался этой тонкой, скользнувшей по губам знатного эльфа улыбке. Равно как не поверил, будто знаменитый ярл так просто сдался и даже смирился. И настолько не понравилось это ощущение, что он страртельно запомнил его и даже поручил встревожившейся Флоре в ближайшее же время напомнить.
   - Не скажу, будто несказанно рад - но с другой стороны, не имею ничего и против, - признал эльф с лёгким оттенком досады, так и разлитой на его породистой физиономии.
   Стоит тут заметить, что недовольство его имело причиной не столько завёвшую его в тупик ситуацию - всё-таки, тронуть полноправного барона это куда как чреватое последствиями деяние - сколь лёгкий шум и шорохи, давненько уже полнившие собою весь старый замок. Мало того, в двери с неизменной неслышностью снаружи просочился давешний Патрик.
   Мажордом преобразился просто разительно. Вместо дрянных обветшавших лохмотьев на нём обреталась парадная ливрея. Но сам Ридд ничуть не удивился бы, узнав, что она извлечена со дна уже много лет не отпиравшегося сундука. Единственно, что хоть как-то портило вид, так это в волнении чуть перекосившаяся цепь мажордома на груди и смятенный румянец на гладко выбритых (за исключением роскошных бакенбардов) щеках.
   Патрик почтил своего сюзерена чинным поклоном, а вот незваных гостей удостоил лишь куда более лёгкого намёка на него. Хоть ты и трижды разблагородный эльф, а прав тут не имеешь...
   - Ваша милость, - начал мажордом с тем невозмутимым видом, словно ему ничуть не в диковинку вламываться в спальню господина, да ещё и когда тот со своей подружкой. А ведь, и в самом деле не в диковинку, - подумалось Ридду. Ведь такой доверенный слуга это уже почти то ли советник, то ли и вовсе младший член семьи.
   В дальнейших велеречиях слуги, ничуть не потерявших прежней пышности и витиеватости, прозвучало то самое, что вельможи всех рангов втихомолку клянут - и в то же время без него обойтись не могут. Короче, труба зовёт, а дела не ждут...
   Переглянувшиеся Ридд и Меана здорово позабавились, обнаружив в обоих взглядах разочарование и даже сожаление, что придётся таки на время оставить иные забавы.
   И понеслось... впрочем, стоит и нам узнать о том по порядку?
   Перво-наперво мажордом с в меру озабоченной миной напомнил, что финансовые дела обстоят так: в баронской казне легче найти подохшую с голодухи мышь, нежели хотя бы одну золотую монету. Так, горсть серебра да пара кошелей медяков... и поинтересовался - не угодно ли будет новому господину заложить что-нибудь?
   - Доселе как-то удавалось извертеться, ваша милость. Да и расходов-то особых не было, - извиняющимся тоном закончил Патрик уже в коридоре, когда мужчины вышли из опочивальни, взамен пустив туда пару смешливых сельских девчат, на первое время определённых служанками к оказавшейся благородного происхождения гулящей леди.
   Ярл Иллидар откровенно порывался было что-то сказать, но Ридд жёстко и бесцеремонно его опередил.
   - Деньги есть, Патрик... - он на миг задумался. А когда поднял голову вновь, во взгляде его блеснул огонёк. Тот самый, завидя который стоило бы весьма побеспокоиться. Озабоченно поджать хвосты недругам и приободриться друзьям. - Помнится, у тебя было трое детей?
   - Так точно, ваша милость - два сына и дочь. А нынче лишь полтора сына.
   Оказалось, что старший лишился руки, пытаясь уберечь крестьян в ту пору, когда королевские отряды маркиза Беренца усмиряли охваченные волнениями земли баронства. Младший оказался чуть более искусен в бою, потому не только отбился от отряда вояк, но даже и увёл от тех подальше деревню беженцев. А дочь... Ридд припомнил симпатичную смуглянку с задорным голоском и грустно вздохнул. Солдатня изгалялась над ней до тех пор, пока Хуана не отошла.
   - А ну сюда обоих, - распорядился он. - Я желаю побеседовать с ними - вон в той комнате.
   Бывшие друзья детства парню понравились. Выросшие, возмужавшие и словно опалённые невидимым огнём, оба отличались какой-то несуетливой уверенностью, несмотря даже на усталый вид и обветшавшее платье.
   - Диего... Энрике... - он сердечно обнял обоих, давая понять, что не на людях этим дозволено чуточку больше - но сверх того не допустил ни капли панибратства.
   И судя по одобрительному взгляду их отца, не ошибся.
   - Я не знал, кого судьбе будет угодно оставить в живых, потому тонкостям ремесла учил обоих.
   - Энрике, я не стану возражать, если ты примешь дела у отца и дашь ему наконец отдохнуть от хлопот, - Ридд с сожалением оглядел пустой рукав парня, сейчас просто заправленный сбоку за пояс.
   Оба - отец и сын - едва не задохнулись от избытка чувств. Выходит, старинная династия мажордомов Патриков не прервётся? И их милость молодой барон Фернандо изволят по-прежнему видеть хранителем дома одного из них? Право, это оказалось настолько изрядным известием, что Ридд даже опасался - не хватит ли старика на радостях удар?
   - То, что я сейчас скажу, никогда и ни при каких обстоятельствах не должно выйти из этой комнаты, - Ридд обвёл всех троих испытующим взглядом. Нет, если кто и подведёт, то не эти... - Я всё-таки отплатил маркизу Беренцу - да так, что он небось и на том свете воет с досады.
   Известия о кончине вельможи, разумеется, достигли и здешних мест. Но лишь Патрику хватило смелости легонечко усомниться - да как же так, ваша милость? Доподлинно ведь известно, что удар хватил...
   Медленно и осторожно Ридд выбрал из вазы зелёнобокое осеннее яблоко и положил на стол. А сверху накрыл перевёрнутым, простецким оловянным кубком.
   - Вы видите яблоко? Нет. Но меж тем, оно именно тут. Так и в той кончине маркиза - видно одно, зато искусно и умело сокрыто другое. Даю слово не просто дворянина, а сына своего отца - именно воплощение моих замыслов и отправило маркиза Беренца раньше времени в преисподнюю.
   Ридд не успел и оглянуться, как все трое повалились на колени и молча, почтительно коснулись губами его руки.
   - Но по здравом размышлении, я пощадил его потомство - не хочу уподобляться тому мерзавцу и брать на руки невинную кровь... - и судя по взглядам, отныне у Ридда не было более преданных и понятливых слуг.
   Зато для Диего парень нашёл тоже весьма нелёгкую работёнку.
   - Возьми пару ребят - из тех, которые не продадут. И чтоб с головой дружили, да и за оружие знали, с какой стороны браться, - в дальнейших словах Ридд подробно описал расположение почти всех своих ухоронок в баронстве Шарто, да какие там приметы и охранные заклятья наложены. Заставил повторить, а потом дожал окончательно. - Привезёшь золото, будем не просто восстанавливать баронство. Отдаю тебе деревню Корриентес, что за рекой. Если поднимешь её - твои цвета будут... чёрный и оранжевый.
   А означало это, что для посвящения в дворянское сословие худощавому Диего придётся не просто извертеться, а чуть ли не вывернуться наизнанку. Да и от той деревни остался нынче лишь кое-как прозябавший хутор в три общинных землянки. Короче, если беспристрастно всмотреться, Ридд и тут организовывал уже людей, подмазывал где нужно и потихоньку запускал огромный, сложный механизм.
   Дальше - больше. И лишь обед, на который Ридд то ли мудро, то ли легкомысленно пригласил остаться ярла эльфов и его сына, несколько разбавил эту череду хлопот.
   Далее понеслось ещё похлеще, когда Патрик со всеми этими уже начинавшими надоедать поклонами да велеречиями уже вечером подвёл к своему барону согбенного ключника, хранителя винных погребов. Старый хрыч Перес хоть и поседел как лунь, а нос его из багрового стал сизым, всё так же чутко разбирался в своих делах.
   - Ваша милость, как только вы изволили объявиться дома, так виноград вновь засиял, - тут негодник вновь поклонился, на этот раз уже Меане. Да с таким видом, что тут даже и присматриваться не было нужды - пропахший винным духом старикан ничуть не скрывал своего мнения, что виною возрождения как раз эта чуть остроухая леди. А ещё вернее, те шалости, коими парочка занималалсь в огромной и в то же время уютной опочивальне... хотя возможно, как раз и прав был этот Перес?
   Мало того, по старой традиции первый виноград обязана была давить именно леди. И лишь потом из этого бочонка отбирали по виалу сусла, а специальные гонцы, облечённые особым доверием, развозили винную закваску по всем винным дворам и погребам баронства. Там уже использовались и давильные прессы, и прочие изыски механизации - но без первой толики только обычное, не обладающее волшебными свойствами вино и можно было получить...
   О-о, это надо было видеть, как Меана тонко улыбнулась и заважничала! Поскольку прежний охотничий костюм пришёл в полную негодность (да и чьи-то нетерпеливые руки не очень-то церемонились с бархатом и кружевами), то эльфка нынче щеголяла в длинной домотканой юбке серой шерсти и белоснежной по здешним обычаям блузке с высоким стоячим воротничком.
   А на ногах её красовались выдолбленные из цельных деревяшек полированные башмачки, и девица с удовольствием ими тарахтела. И всё же, не так проста эта эльфийская леди... легкомысленно отщипнув с грозди на обочине виноградину, Меана поймала взгляд парня и так медленно, многозначительно подарила её своим чуть припухшим от поцелуев губкам, что Ридд против воли почувствовал, как на щеках заполыхал предательский пожар.
   - Ой, какая гадость! - носик эльфки этак аристократично поморщился. А сама она хоть и скривилась так, что пейзане едва не падали от хохота, но приблизившись за утешением к парню шепнула в полнейшей панике: - Послушай, Ридди... я ведь во всей этой суете так и не приняла омовение. Ну, после нас с тобой...
   - Да ведь это винный сорт. Для еды мы немного выращиваем вон за тем холмом, где меньше солнца, - громко объявил Ридд ей и немедля повторившим опыт, а теперь недоумённо преглядывавшимся эльфам. Но куда более тихо и доверительно ответил своей ненаглядной. - А ведь пожалуй, именно это и хорошо, милая?
   Вся процессия уже обогнула стену замка и влилась в малую калитку, крепостью и толщиной тем не менее посоперничавшей и с банковскими. И оказалась на просторном заднем дворе, где уже всё готово было для действа. По бокам замерли принарядившиеся крестьянки с огромными, полными иссиня-чёрных гроздей корзинами. Несколько музыкантов и даже пара старых солдат с пиками, помнивших ещё прежнего барона и гордо отсалютовавших сегодня его сыну. И даже осеннее солнышко расщедрилось, одарив последним, наверное, в этом году теплом эту землю и этих людей.
   А по центру возвышался и притягивал все взгляды здоровенный, почерневший от времени и употребления особый чан.
   - Не волнуйся, у тебя всё получится, - Ридд ласково улыбнулся и в качестве поощрения взлохматил шёлковые волосы.
   Меана тихо застонала от переполнявших её смятенных чувств. А затем, в качестве напутствия вытребовав себе легчайший и почти чинный поцелуй, глубоко вздохнула набираясь решимости - и лишь сейчас обратила вопросительный взгляд на дожидавшуюся её пару крестьянок. Те живо подхватили леди под ручки и под задорные крики окружающих препроводили к приставленной к чану крепкой доске с набитыми поперечными брусками. Поднявшись по ней, эльфка посмотрела перед собой.
   Зажмурилась.
   И легонько вжав голову в плечи, высвободила из уютного тепла башмачка одну ногу, на пробу ступила ею... туда. Потом даже Ридд не сумел убедить её, что от избытка чувств Меана в тот момент даже легонько взвизгнула. Но сейчас эльфка лишь сглотнула и, расхрабрившись, с пылающими румянцем щеками ступила на чавкнувшую под ней массу уже обеими ногами.
   Музыканты уже медленно, тягуче и невыносимо завлекающе принялись задавать ритм. Болеро, - припомнил Ридд, - это всегда делали именно под этот древний как мир танец. А возвышавшейся над жадно глядящей толпой красавице ничего больше не оставалось, как сначала робко, а затем всё смелее переступить на месте обеими ножками. Затем ещё... и ещё... и уже смелее...
   С деревянным стуком перекинулся мерник. Подпрыгнул клапан, и из трубки сбоку чана в жбан потекла багрово-чёрная струйка сока. И отчего-то именно этот нарушивший ритм звук и это долгожданное зрелище словно взорвали толпу.
   - Хэйя! Viva! - вопили в полнейшем восторге люди, а сполна оценившие это зрелище эльфы вторили им своим vanima!
   Крестьянки принялись проворно подносить корзины с виноградом и опрокидывать прямо под забрызганные алым соком стройные ножки. По мере того, как давильная решётка опускалась в строгом соответствии со старинной технологией, эльфке пришлось сначала чуть приподнять подол, стараясь не задирать его выше края чана, затем ещё... Меана посмотрела прямо в глаза. Да так откровенно, зовуще, что замерший в торжественной позе и ладонями отбивающий ритм парень едва не сбился.
   - Ты мой vanei, я твоя nissa - и это так прекрасно, - пели её глаза. А может, и едва заметно шевелившиеся губы. Хотя скорее - весь этот радостно и нетерпеливо сошедший с ума мир...
   По древнему обычаю, леди замка обязана была успеть выдавить полный чан, прежде чем решётка опустится до дна. Самый первый, самый драгоценный сок, без капли которого во всех остальных погребах не забродит доброе вино. И всё же, Меана не успевала - возможно, ввиду своей всё же более стройной фигуры и меньшего веса - а возможно, и вследствие отсутствия привычки.
   И тогда ярл эльфов с полунамёка понял брошенный на него Риддом особый взгляд. Тамбурин с мягко позвякивающими по кругу колокольцами перекочевал к перворождённому. Всего лишь пары жестов и властного внимания оказалось достаточно искушённым в своём деле музыкантом, чтобы вечер взвихрился неистовой и огненной эльфийской тарантеллой. И привлечённая этим маленьким чудом, своё звёздное покрывало поспешила раскрыть волшебница-ночь...
   Эльфка танцевала зажигательно и в то же время с той грацией, которую невозможно привить или передать. Раскрасневшаяся Меана чуть покачивала бёдрами, а подол её под словно уперевшимися в бока руками постепенно поднимался всё выше. И хотя меж верхом чана и юбкой всё время мелькала лишь полоска забрызганной алым соком кожи, одно только это заставляло вопить от восторга вошедших в раж парней.
   Изнемогая от усердия, крестьянки заспешили - нельзя ведь отставать от своей леди! Быстрее забегали по мосткам их проворные фигуры с корзинами, всё чаще и быстрее наполнялась священная ёмкость. И в тот момент, когда после последней порции эльфка выдала какое-то совсем уж невообразимо волнующее па, а обратившаяся почти в пояс юбка поднялась уже куда выше даже самой верхней границы возможного, мерник вдруг замедлил перестук своего клапана, а массивная решётка под Меаной глухо и басовито коснулась дна - да так, что казалось, то в пятки ухнуло от волнения сердце Ридда.
   Улыбающиеся крестьянки проворно вытащили эльфку из чана, старательно загораживая телами, омыли ноги и даже, поправив одежду, чинно надели башмачки на подрагивающие от волнения и усталости точёные ступни.
   А ухмыляющийся Ридд хоть и следил краем глаза за своей сейчас вдвойне милой подругой, всё же уделял должное внимание и самому ритуалу. Двое дюжих парней подхватили жбан, в котором плескалась багровыми огнями чёрная кровь, и поднесли хозяину замка. Приподняли и чуть наклонили - и закрыв глаза, парень прямо через дубовый край сделал первый глоток.
   Словно огонь потёк по его жилам. Нет, не от изумительного вкуса только что выделанного сока - от осознания иных ароматов. А ещё вернее, что и как тут понамешано... но содержимое и впрямь заиграло ещё бледными сполохами.
   - Принцесса, - выдохнул он, едва утерев губы специально поданным полотенцем, которое надлежало сохранить и повязать меткой на первом бочонке. - Вино из урожая этого года будет носить именно такое название - Принцесса.
   Патрик уже распространил среди местных слушок насчёт происхождения этой неприлично красивой златокудрой леди, а потому данное молодым бароном имя получило всемерное восхищение и даже восторг окружающих.
   А в калитку уже входили по одному крепкие и нарядные молодцы, держа в одной руке узды нетерпеливого коня, а в другой - небольшой, пока ещё пустой виал. Торжественный и чуть побледневший Перес деловито наполнял ковшиком каждый немедля просиявший сосуд, и после благословляющей отмашки барона парни вскакивали в седло. С тем, чтобы отвезти эту малую толику благодати на свои винные дворы всего немалого баронства, освятить волшебной силой жизни новый урожай.
   Разошедшиеся музыканты неистовствовали, меж танцующих и веселящихся людей и над ними то ли плыли феерические огоньки, то ли сами спустившиеся на вечеринку звёзды. В сторонке уже крутили ворот мощного пресса, под который специально наряженные (и всегда приносящие удачу) хоббичьи мальчик и девочка вылили детскими ручонками ковшик из подаренной леди первой пробы.
   И вскоре в емкостях уже зашипело и заплескалось молодое ещё не вино, хотя уже и далеко не просто сок. Что ж, работ предстояло тут почти до утра, но хозяин замка и его леди свою роль сыграли, и им надлежало отправиться отдыхать. Хотя, судя по взорам этой парочки - отдых это последнее, о чём они сейчас думали.
   Ридд внимательно осмотрел поданное кузнецом клеймо. Велел чуть подправить вот тут, на пробу выжег оттиск на незабитой ещё крышке бочки. Одобрил степенно и солидно, как то всегда проделывал отец. И лишь затем, из последних сил сдерживая нетерпение, подхватил на руки уже едва не выпрыгивавшую из одежды ношу...
  
  
   Глава 22. Лис на винограднике
  
   Почтенный и ещё только что степенный лорд Шим шарахнулся от парня, как от прокажённого. Пусть он и по жизни едва ли выглядел этаким мирным голубем, но сейчас старикан аж подпрыгнул от возмущения.
   - Ну знаешь, мастер Питт! Я солидный некромант с королевским патентом и почти незапятнанной репутацией - но это не повод тащить в мою башню всякую гадость!
   Подумаешь, а делов-то всего. Питт только что вернулся от подножия башни, где сняв доспехи предавался вовсе не такому уж непривычному, но и не свойственному солдату занятию. Хотя, по правде рассказать, иных одна только подоплёка того заставила бы восхищённо ахнуть...
   Хлопоты и весьма пышная церемония, во время которой старый лорд торжественно вручил ярлу эльфов просиявшую радужным светом хрустальную корону, едва не затмили главного. Главного, о чём настойчиво твердила уже потом его несносная и в то же время ставшая гораздо более покладистой дочь. На пару с Камиллой разбирая да приводя в порядок одежду и пожитки отца после визита в сокрытые в тенях земли перворождённых, Муэрта обратила самое пристальное внимание на неказистую сухую веточку с едва наметившимися почками, которую помешанные на всяческой зелени эльфы сунули чёрному гостю то ли традиционным подарком, то ли мелкой взяткой.
   Сам лорд Шим тогда повертел стебелёк в руках. И хотя немало подивился малахольности остроухих и их пристрастиям, всё же поблагодарил со всею возможной сердечностью. Сунул в чехольчик к волшебным палочкам, на всякий случай - чтоб не поломалась и не потерялась - и забыл.
   Но верно говорят люди знаюшие (да и не-люди тоже), что у женщин на всё имеется свой взгляд и своё мнение! Муэрта обнаружила находку, когда вытряхивала и протирала пыль странствий - по части стремления к чистоте она давала фору папеньке, относившемуся ко всяким условностям с великолепным пренебрежением.
   Так вот. Присмотревшись и принюхавшись к веточке, девица затем скосила глаза на свой маленький сад, устроенный с солнечной стороны чёрной башни по совету Ридда и ныне процветающий стараниями тут же налетевших цветочных феечек. Сложила в уме два и два, да и поскакала советоваться к своему милому другу.
   Сам Питт тогда обретался неподалёку. Дело в том, что среди поднятых тестем скелетов и ошивавшихся по окрестным лесам привидений обнаружилось несколько не совсем уж пропащих. И хотя владению оружием да боевой магией обучать тех пришлось бы ещё долгонько, парень со вполне похвальным терпением воспитывал из этих жутковатых доходях толковых сержантов. Хм-м... не иначе, как сам рассчитывал на должность капитана дружины - потому как хозяин чародейской башни постепенно уже соглашался с доводами преобразовать мрачное логово некроманта в современное, густонаселённое и процветающее лордство.
   Что именно парень тогда ответил Муэрте, они оба толком и не помнили (а уже учёные горьким опытом новобранцы старательно отвернулись). Но вот неказистая веточка оказалась саженцем белого винограда, причём напрочь неизвестного сорта.
   Дальнейшее, в общем-то, понятно и вполне представимо. Колдовских умений Муэрты, во многом унаследованных от маменьки, волшебницы Земли, помноженных на кое-какие познания Питта и даже пару фраз чародея, который ради такого случая даже оставил свою лабулаторию и сунул нос в старинные фолианты - всего того хватило. Осторожно, едва дыша разрезать веточку на части (чтобы по одной почке на каждой!) и не повредить при том. Прикопать в уже подготовленных местах, да со строжайшим соблюдением весьма тайных ритуалов припечатать сверху заклятьем... короче, морока получилась ещё та.
   Лорд Шим кое-как крепился, когда его постоянно отвлекали то наложить жуткое заклинание ускорения роста, то окурить самой чёрной магией против виноградной тли, а то и попробовать первую, ещё полузелёную ягоду. Причём молодёжь радовалась и веселилась результатам так, словно когда сам чародей много лет назад, потея от волнения, в самый первый раз сделал своими руками настоящего зомби.
   Потом снова ускорить созревание, да погонять долгоносиков и повадившихся грызть лозу бешеных осликов из сумеречной рощи. Постепенно лорд Шим обнаружил, что ему и самому нравятся эти новые хлопоты. И даже просто смотреть, похохатывая, на шаманские пляски и камлания меж лозы этой парочки, сидя на крыльце в свежевыстиранной Камиллой робе и покуривая на чистом воздухе трубочку.
   И вот сегодня, притащившийся в верхние покои Питт находился в таком замешательстве, что задумчиво добыл из обретавшегося за пазухой замшевого мешочка гадальные кости и бездумно сыпанул из пригоршни на столешницу...
   - Эти столь невинные с виду кубики сделаны из костей таких жутких демонов, что даже и мне как-то не по себе, - ядовито и жёлчно процедил лорд Шим, кое-как отклеившись от стены и с неудовольствием ощущая свои подрагивающие конечности.
   Питт же пожал плечами и обмолвился в том духе, что хорошему солдату магия не навредит. И хотя никто в башне не считал этого рубаку простым солдафоном, которым тот по привычке прикидывался, старый чародей понял верно.
   - Тут, лорд Шим, такое... - в нескольких словах Питт поведал, что два рядка высаженной и взлелеянной лозы, ускоренной в росте чародейскими заклятьями, уже дали виноград. И по какому-то наитию, он вместе с Муэртой большую часть гроздей пустил на вино.
   - Так вот. Когда я попробовал ту лёгонькую шипучку на вкус, она полыхнула светящимися искрами в моих руках.
   Только сейчас чёрный волшебник оторвал остекленевший взгляд от древних рун, беззастенчиво показанных кубиками судьбы, и поднял его на парня. Крепок, силён и искушён в воинской науке - таковое представлялось первому впечатлению. Но в то же время, лорд Шим немало изумился, когда обнаружил, что этот громила весьма начитан и даже обладает некоторыми зачаточными познаниями в причинно-следственной логике. Не говоря уж о том, что рук хорошего солдата всякая работа слушается...
   - Питт, демоном-вседержителем прошу, - кое-как, с пересохшим горлом выдохнул некромант. - А сейчас, осторожненько-осторожненько убери кубики обратно в чехол. И никогда боле - слышишь, никогда больше не доставай их!
   Наверное, что-то такое всё же прозвучало в голосе чародея, потому что Питт, ко всему относившийся с беззаботностью молодости и нахальством опытного солдата, на этот раз послушался.
   - И наше счастье, что никто из ныне живых не знает, что же напророчили нам эти руны, которые старше даже нашего мира! - откровенно подрагивавшая рука старого чародея указала на стол.
   Питт сглотнул судорожно, чуть побледнел от волнения, но пальцы его уже проворно завязывали тесёмочку на горловине чехла. Он понял... хотя и на сей повод имел своё мнение. Ах, если б он в тот момент послушался мыслишки, что по поводу этих светящихся загогулин не худо бы посоветоваться со всезнайкой Риддом! Вот тогда бы и обнаружилось, что хитрый лис прекрасно знает гномьи знаки, некогда от безделья или забавы ради изображённые на кубиках безвестным подгорным мастером. Но Питт вскоре забыл о них, увлечённый злободневными хлопотами. И обомлевшая История, тихо выдохнув от недавнего ужаса, вновь, на пробу крутанула своё колесо.
   Фу-у-ух! Бывает же такое...
   Неотрывно следя за руками парня, которые вновь повесили на шнурок и спрятали за пазуху клочок замши, лорд Шим поведал затем, что уж больно похожи эти безделицы на когда-то встреченное в старой книге описание некоего могучего артефакта. И что судя по приметам, простому смертному эти кубики просто оторвали бы или сожгли руки.
   - Хотя... если я верно понял, в твоих жилах тоже сыщется капля древней королевской крови? Потому и не опалило, - лорд Шим кивнул своим мыслям и ещё трясущимися руками плеснул себе из притащенного Питтом кувшина.
   - Да ничего не светится, - с наслаждением выдохнул он, промочив пересохшие от волнения губы добрым глотком лёгкого белого вина.
   Молча Питт взял в ладонь наполовину опорожнённую чарку и - о чудо! - напиток в крепкой руке озарился лёгким сиянием, а с поверхности с шипучим треском слетело несколько искорок.
   Чародей хохотал как мальчишка. Запрокинув голову и сотрясаясь всем телом, он опустился в своё кресло и восхищённо закрутил головой.
   - Это означает, Питт, что ты настоящий лорд и вскоре станешь отцом. Гм! А я, соответственно, дедом?
   Немало сконфуженный Питт признал, что вот именно последнее и смутило его. Вернее, как к тому известию отнесётся некий папенька - могучий чародей... под конец речи он непроизвольно затаил дыхание, слегка неуютно чувствуя себя под этим ироничным прищуром из-под кустистых бровей.
   Ведь на самом деле главное, а также что оно означало и что из всего этого следует, в этой комнате так и не прозвучало. Да и правильно, между нами-то говоря. Нечего воздух сотрясать, тут думать ещё и думать надо...
   - А я отнесусь весьма положительно. Хотя и поинтересуюсь - как же на это смотрит некий молодой нахал, соблазнивший мою юную и непорочную дочь?
   Если чародей рассчитывал смутить или хотя бы застать врасплох бравого Питта, то здесь он немного просчитался. Потому что тот усмехнулся облегчённо.
   - Знаете, Ридд как-то заметил - намашешься железом с моё, успокоишься. После недавних событий меня и впрямь что-то потянуло... - Питт задумчиво почесал подбородок. - Не то, чтобы совсем уж к покою, но вот к несколько иным занятиям точно.
   Лорд Шим покачал головой. Опять тут обнаружился лисий следок исчезнувшего как обычно в тенях Ридда! А затем вкрадчиво поинтересовался - тогда с какой целью некий громила муштрует на задворках башни банду не банду, но отряд вояк точно?
   Питт пожал всё ещё непривычно голыми без веса кольчуги плечами. В том году он думал было побороться за сержантский шеврон в баронской дружине. Даже пролистал учебник полевой тактики и несколько уставов. А тут целая орава неприкаянной нечисти, которая от скуки уже и на глупости горазда!
   - Но чую, придётся крепко поработать. Иные принципы, иные способы ведения боя. Устав караульной службы придётся полностью пересмотреть - равно как и порядок патрулирования и доставки сведений. А как подумаю, что надо будет изобретать новую тактику, так и вовсе тоска берёт, - поведал доверительно подавшийся вперёд Питт. - Мало того, это всё должно прочно базироваться на продуманном снабжении, и соответственно, крепком хозяйстве да полной казне.
   Чародей покивал на всё это и даже заметил, что окажет этим несомненно полезным замыслам самую решительную поддержку. Хотя и непонятно ещё, с кем воевать придётся?
   Парень уже очнулся, откинулся назад. И хотя немного сердился на себя (опять ты выдал себя! - как одёрнул бы Ридд), но смущения своего не выдал.
   - Ваша башня, лорд Шим - это ваш дом. А я хочу внести Муэрту на руках через порог своего. Пусть даже земли под него придётся отвоевывать у братца, да хоть бы и у Диких Земель!
   "Этот сможет" - одобрительно подумалось старому чародею. - "На земле стоит весьма крепко, но и в завтрашние тучи поглядывает"
   - Брата, который барон Шарто, пощипать хоть и заманчиво, но весьма чревато. И не потому, что он скоро сядет на трон - а просто, я ведь давал гарантию неприкосновенности его земель со своей стороны, - лорд Шим хитро прищурился, и только пролетавшая в это время рядом цветочная феечка приметила мелькнувшую в этих глазах улыбку. - Потому, лорд Питт, давай поднакопим немного силёнок. А пока что, мне нужен твой совет...
   Синие глаза молодого воина некоторое время так пристально изучали чародея, что тот на миг ощутил себя неуютно и даже отогнал мелькнувшую было шальную мыслишку, что перед ним на самом деле переодетый и чуть изменивший внешность барон Шарто.
   А Питт протянул чуть вперёд руку и воздел кверху палец. Его намерения не остались незамеченными - трепещущее сияние немедля опустилось на кончик. И парень нарочито негромко, убедительно поставил цветочной феечке задачу.
   - Проследи отсутствие досужих ушек, малышка. Тут будет секретная политика. Насчёт... немного расширить наши виноградники.
   Просиявшая по поводу последнего уточнения феечка усердно закивала. И тут уже не стоило бы даже сомневаться - если вдруг что, то поднимется такой тарарам - да и сама малявка вскоре обзаведётся сделанным искусником Соломоном ведёрком из истинного серебра.
   - Камилла? - как бы сам у себя поинтересовался Питт, разлив по чаркам не замедлившую нежно просиять в его руках беленькую шипучку.
   Если тут кто и удивился, так вовсе не лорд Шим, замечавший вечерами этого громилу то с зубодробительным справочником эльфийских и гоблинских рун, а то вдруг с романом о похождениях герцога рю Шелье - но поверх испещрённой какими-то воинскими пометками карты лордства.
   - Не направил ли её сюда мастер Ридд, чтобы... держать будущего короля на коротком поводке? Дескать, через плод да силой моего чёрного искусства...
   Питт задумчиво погладил краем чарки подбородок, мимолётно улыбнулся аромату, навеявшему воспоминания о чём-то весьма нежном, и лишь потом отозвался, упрямо не встречаясь с собеседником взглядом.
   - Вы мне этого не говорили, лорд Шим - а я, со своей стороны, этого не слышал. Замечу лишь, что идея укрыть Камиллу здесь принадлежит вашей дочери. И Ридди не подбрасывал её Муэрте.
   Первое время старый чародей подумал, будто ослышался. Но всё же, тут понамешано столько смыслов, что есть над чем поразмыслить. Заподозрить свою дочь? Хотелось бы ещё понять, в чём.
   - А как насчёт другого...
   Парень усмехнулся, на этот раз не пряча от волшебника синевы своих глаз.
   - Нет уж, продолжим о первом. Если бы родился мальчишка, то король запросто мог бы одарить титулом и клочком земли, тем самым дав шанс появиться новой рыцарской династии. В конце концов, в истории таковое не редкость, а скорее обыденность. Но коль скоро девчонка... я в любом случае не дам пропасть племяннице и позабочусь о ней как о своей дочери.
   Он снова с видимым наслаждением пригубил из своей чарки и вернул её на стол.
   - Насчёт другого... спору нет - Камилла симпатичная деваха, в своё время Ридд даже пытался подбить клинья. Но вот соображения у неё откровенно побольше, чем о блондинках говорит молва.
   А сам Питт в это время старательно прикрыл рот (как ему частенько советовал не стану и говорить кто) и добросовестно прикидывал - как тут поступил бы хитроумный приятель? И отчего это слегка светящаяся руна, которую тот изобразил на мертвяковском двуручнике, не имеется в словаре - невзирая даже на мимоходом проронённое тестем замечание, что справочник самый полный, какой только и можно сыскать. Хорошо ещё, что сам чародей оружием не интересуется и, соответственно, ни о чём не проведал.
   - Ну ладно, неведомым планам Ридди то всё вроде бы не мешает...
   Удивительно - степенный чародей тоже этак симптоматично замолчал, словно пойманный на краже клубничного варенья мальчишка. Но потом весь вечер задумчиво помалкивал, иногда сердито, иногда с усмешкой пыхкая своей трубкой. И когда он покачивал головой своим думам то ли с неодобрением, то ли же с восхищением, то понятное дело, и улетавшие в небо клубочки дыма оборачивались соответственно то в пурпурно-дымчатые сердечки, а то и в нетопырей, странным образом не боявшихся света вечернего солнца и с противным попискиванием носившихся вокруг башни.
   И тогда задумавшаяся о чём-то Муэрта, которая к вечеру притомилась и прискакала к своему ненаглядному просто посидеть рядом, то хмурила бровку, а то вдруг неожиданно мягко улыбалась.
  
   Природа спала, словно на свете нет иных погод. Иных времён и
других в воздусях веяний... дремала перед приходом зимы подобно соне, который поутру одним глазком смотрит на циферблат - и тихо улыбнувшись мыслёнке, что нынче выходной, с блаженным вздохом переворачивается на другой бок. С тем лишь, чтобы обняв милую подружку и всем телом ощутив, прочувствовав тёплую негу постели, опять погрузиться в нечто невыразимо приятное и уютное.
   Зима не торопилась показывать ледяные зубки - уж эта земля вплотную лежала к морю, а потому весьма неохотно поддавалась морозам. Лишь в полночь, воровато оглянувшись на сияющие в небе луны - не выдадут ли? - она решилась. Высеребрила инеем овеваемый всеми ветрами флюгер на шпиле донжона, где вертлявый лис сторожко принюхивался во все стороны. Чуть упрямее изогнула его гордо задранное пышное украшение. Подумав немного, вняла немой мольбе Соль и щедро вызолотила животину - от симпатичной подпалинки на кончике хвоста до чутко улавливавших ветры вибрисс на носу...
   Ридд проснулся резко и внезапно, словно перед этим не было полной мерой откушанных сладких безумств и милостиво принявшего парочку в свои объятия беспробудного сна. Надо же, ни в одном глазу, как говорится.
   Я тут ни при чём, - сокрушённо признала Флора. - В иные моменты ты поступаешь необычно - даже не отдавая себе отчёта, но тем не менее оказываешься прав.
   Меана сладко дремала рядом, прижавшись щекой к плечу и разметавшись остальными частями в обворожительной наготе. Да уж, королева Марго щедро одарила свою дочь, а кровь перворождённого ярла изящно отлакировала красоту грацией совершенства... ускользнувший с ложа Ридд осторожно укрыл свою ненаглядную полуэльфку. А в качестве отвлекающего маневра подсунул той подушку. Меана нежно мурлыкнула, обняв добычу, и снова затихла.
   Чуть склонив голову и прислушавшись к тишине, парень озаботился одеждой. Покачал отрицательно приоткрывшему было алые глаза дракончику, но всё же прихватил с собой и трость.
   - Что будет угодно милорду? - Энрике с лёгким поклоном надвинулся из темноты в главной зале.
   Впрочем, темнота лишь таковою казалась, находясь в сладостном самообмане. Ридд по некому наитию озаботился кое-чем из маменькиного наследства. В самом деле, куда как полезно для здоровья. Да хотя бы и просто не слететь с лестницы - с немалым риском сломать себе что-нибудь о ступени.
   Поскольку на шее однорукого парня сейчас тускло поблёскивала серебряная цепь с вычурной свистулькой, то догадаться немудрено - сын дал отдохнуть уставшему от сегодняшних хлопот отцу. Да и то сказать, за полночь уже...
   - Всё ли спокойно, мой Патрик? - бесстрастно и как бы между прочим поинтересовался будущий лорд у своего будущего мажордома.
   Стоило беспристрастно признать, что если отвернуть взгляд и не обращать внимания на лишённый некоего дребезжания и усталости голос, то ничем от прежнего ответ этот и не отличался бы. Те, кому надо, отдыхают, у ворот и на сторожевой башне по одному солдату дежурят. Трое демонов в конском обличье, едва не вытоптавших лозу возле замка, изловлены и определены до выяснения обстоятельств на конюшню...
   - Диего?
   И вновь мажордом не подвёл. С лёгким поклоном он поведал, что с вечера брат поехал отвозить виал с суслом в дальнее село у скалистой гряды, искусно и весьма естественно затесавшись меж прочих гонцов. И сейчас уже наверняка покинул пределы баронства, направляясь к указанной милордом цели - вместе с парой солдат - все одетые под ищущих работу обычных наёмников. Незачем привлекать внимание, да и остальным знать, что тут к чему. К тому же, на юге зашевелилась тьма, надо поспешить...
   Сердце Ридда дрогнуло, а в глазу предательски защипало. Спасибо, парни!
   - Разбуди отца, я хочу осмотреть подвалы. А сам прихвати виал с трехгранной крышечкой из моих припасов и держись пока в тени. Да не вздумай попробовать, там травки понамешаны те ещё! Проверь потихоньку те закоулки, где мой прадед замуровал того ловеласа, и за колодцем, где колдунья... ну, да ты сам должен знать.
   Миг-другой прошли в такой тишине и неподвижности, что обеспокоенно зашевелилась даже светившая в руке мажордома феечка. Но Энрике Патрик семнадцатый понял. Есть кое-какие старые дела, о которых знают отцы, но которые лучше бы не оставлять долгами или грузом на совести сыновьям...
   Какие там фамильные секреты существуют у мажордомов, хороший лорд никогда не вникает, оставляя то предметом профессиональной гордости слуги. Потому Ридд ничуть не удивился, когда, неспешно спустившись к полузабытому уже ходу под галереей, застал здесь Патрика-старшего. Полностью одетого, с надёжным масляным фонарём и даже вернувшего себе цепь как символ первоочерёдности старшинства.
   - Я весь к вашим услугам, милорд. Хотя и должен предупредить - то из ценных припасов, что не разграбила королевская солдатня, пришлось продать, - проскрипел старый мажордом.
   Ох, как же чесались у Ридда руки! Ухватить этого пройдоху за грудки и тряхнуть так, чтобы лязгнули хотя бы и немногие оставшиеся у того зубы...
   - Патрик, ты мог бы обвести вокруг пальца кого угодно, да только не меня. Ты ведь сказал вполне достаточно, чтоб я мог догадаться - но слишком мало для остальных. Открывай!
   Нет, на замковых погребах отродясь не бывало замков или столь обожаемых коронерами печатей, как предположил бы непосвящённый. В замке барона Фернандо полностью доверяли слугам. А тех же весьма немногочисленных, кто доверия не оправдал... однажды на глазах малолетнего Ридда отец печально и прилюдно отвернулся от такого. Что потом сделали с жуликоватым постельничим свои же, не будем вспоминать ближе к ночи? И без того понятно.
   Патрик задрожал, словно его прохватила промозглая осенняя сырость, но трясущейся рукой растворил перед своим лордом добротную дверь в подвалы...
   Мимолётно Ридд положил ладонь на массивные, отполированные до древесного узора дубовые перила и усмехнулся, ощутив в одном месте чуть заметную даже сейчас выщербинку. Как он тогда красиво слетел вниз, оступившись на лестнице в подростковом стремлении поскорее доставить наверх поднос с яствами, не хотелось и вспоминать. Как летел кувырком, даже и не помнится - хотя массивный серебряный кувшин с вином слегка сплющился от удара о дубовые перила. Но поднявший его за шкирку Перес наказывать тогда не стал, лишь поинтересовался сквозь зубы - не сломал ли малец себе чего?
   Надо же, сколько лет прошло, а всё ещё помнится... наконец, миновавший второй пролёт Патрик впереди чуть прошёл и остановился, высоко подняв свой фонарь и высветив жалкое убожество пустых погребов.
   Сзади еле слышно, предательски скрипнула как обычно семнадцатая ступенька. И бросивший через плечо взгляд Ридд украдкой погрозил кулаком неясно мелькнувшему в полутьме лицу Энрике, тут же принявшему виноватое выражение.
   А демонстративно ничего не заметивший Патрик печально обвёл взглядом картину вопиющей пустоты.
   - В остальных клетях и отнорках тоже и то же, милорд.
   Ну-ну, можно подумать... в любой норе хороший лис обязательно сделает как минимум один запасной выход. Понятное дело, вон из-за той полки, старательно поломанной и нарочито непривлекательной, имелся ход в соседние отделы заднего двора, где лишь недавно затихла возня с опускаемыми сверху бочками. А уж винные подвалы, прорытые в соответствии с кое-где имевшимися известковыми кавернами естественного происхождения, тянулись общей длиной на много лиг. И доподлинно каждый уголок их известен был весьма и весьма немногим.
   Ридд был в числе тех самых, которые весьма и весьма. Ну скажите, какой мальчишка откажется вместе со старшими братьями полазить в таких замечательно страшноватых подземельях? То погонять не воображаемых, а очень даже реальных призраков - а то и разыскать зарытый капитаном Киддом клад, оказавшийся старинной, четырёхгранной бутылкой с прокисшим почти до уксуса этак трёхсотлетним вином...
   - Скажи мне вот что, Патрик, - Ридд старательно придал своему голосу чуть скучающее выражение, нажав потайную пружину и запросто открыв чёрное пространство хода. - Если я верно понял, моя покойная маменька тоже участвовала в изготовлении вина? Хотя она и не совсем чтобы леди.
   Нет, определённо - мелькнувшее на лице пожилого мажордома растерянное выражение Ридду вовсе не померещилось!
   - Видит пресвятой Динас, я не хотел то ворошить. Однако на прямой вопрос своего лорда вынужден ответить...
   Да, всё верно предположил парень! Законная баронесса в то время уже сильно хворала. Да и возраст, опять же. А потому гораздо терпимее обычного относилась к похождениям полновластного хозяина замка и земель. Тем более, что два года именно молодая травница из села Кейрос давала воистину замечательное вино, потом продававшееся под торговыми марками "Чёрная жемчужина" и "Поцелуй ведьмы". И настолько удачными оказались те весьма урожайные годы, что финансовое благополучие баронства взлетело просто на блестящую высоту.
   И хотя почти всё то вино уже оказалось продано, где-то в отнорках наверняка сохранился бочонок-другой того самого урожая. Конечно, для пущего порядка стоило бы привлечь Переса, знавшего своё хозяйство вплоть до каждой бутылки. Но старина нынче так набрался проб с каждого виноградника, что теперь добудиться его не представлялось никакой возможности. Да и пусть отдыхает - посвящать винаря в иные подробности, право, не стоит...
   - Вот, - в не скажу каком месте Патрик свернул в проём и замер возле трёх весьма симпатичных бочек на мощных, чуть покосившихся от времени козлах. Поставив фонарь на соседнюю полку с кувшинами рядового вина, мажордом печально замер, скрестив на груди руки и словно устранившись от происходящего.
   Коснувшись рукой одной ёмкости, Ридд невесело хохотнул.
   - Всё ещё не доверяешь, пытаешься проверить, старый хрыч?
   Подхватив фонарь, он вышел в центральный коридор и некоторое время прислушивался даже не к звукам и не к полузабытым запахам. То ли к эху давно минувших событий, а возможно, и к своему наитию. Вернувшись чуть назад, Ридд нырнул в боковой отнорок и поднялся на несколько ступенек в темноту, которую хорошо скрывал выступ известняка и которую нипочём не обнаружить при беглом осмотре. И с колотящимся от волнения сердцем остановился перед ничем с виду не примечательным бочонком, почти полностью сокрытым в стенной нише. Кажется, сердце вело именно сюда...
   Ах, как же предательски дрожали протянутые пальцы! Но всё же, ладонь Ридда коснулась почерневших от времени дубовых клиньев на боковине.
   Ай! - взвизгнула дриада, когда по всему естеству сладко сыпануло морозцем. Впрочем, совсем не так, как от лапочки-Меаны. Странно согретый одним лишь мимолётным воспоминанием, парень смелее погладил свою находку и лишь сейчас оглянулся на бледного спутника, с которого в этой прохладе подземелий пот уже катил градом.
   - Продолжай, Патрик, - мягко и в то же время властно произнёс голос уже не просто парня, а потомка древнего рода.
   Мажордом рухнул на колени и затрясся так, что казалось, безносая уже занесла над ним свою жуткую косу.
   - Пощадите, милорд, - кое-как прохрипел он посиневшими губами.
   И всё же, не слуге противиться воле лорда! Чуть наклонившись, Ридд приблизил лицо и заглянул в лихорадочно блестевшие глаза, в которых, казалось, плясал не огонёк фонаря - а подступающее безумие. И где-то там, на самом донышке души, прочёл неумолимую и безжалостную правду...
   Несколько лет назад, когда ещё крепкий тогда мажордом вернулся из Нахтигейла, где лично присутствовал во время усекновения главы своего барона на Старой площади, он долгое время молчал. Храня на губах жёсткую складку, не разжимал их. И лишь потом, когда жизнь потихоньку начала брать своё, а память о тех страшных событиях стала улегаться...
   - Я был осторожен, мой лорд. Услышал ненароком словцо там, словно невзначай повернул мимолётный разговор здесь, - Патрик рванул ворот, и лишь серебряная прочность хозяйской цепи остановила этот страстный порыв.
   Словно опытный коронный сыскарь, не одну собаку съевший на своей работе, оставшийся на разгромленном хозяйстве Патрик принялся искать все мельчайшие ниточки и следочки, припоминать малейшие подробности. Даже подключил к тому обоих сыновей, выдернув из мрачной апатии и поселив в их сердцах крохотный огонёк надежды.
   - Но всё оказалось тщетно, милорд!
   Народу в баронстве тогда погибло немного, больше досталось хозяйству и разграбленным припасам. Где жители да слуги успели уйти и спрятаться, где ушлые сельские старосты сумели договориться с солдатнёй и откупиться от этих карателей. Но Патрик знал, что ему искать.
   - Барон Фернандо был видным мужчиной и горячим, настоящим лордом. Я прошёлся по каждому следочку его похождений. И - никого в живых, - голос Патрика дрогнул, и всё же продолжил. - Всё то было не просто необыкновенно жестоким усмирением взбунтовавшегося барона, как мнилось непосвящённым...
   - То была облава на лис, - еле слышно выдохнул Ридд, у которого в этом холоду выступила на висках горячая испарина.
   Всё верно в своё время предположила сейчас беззаботно спавшая наверху девчонка - знать события лишь половина дела! Куда как важнее верно истолковать их, вскрыть неумолимой рукой их подоплёку, движущие силы - и по мере возможностей разглядеть средь зыбких теней последствия. Как же страшно оказывалось сейчас стоять на краю мрачной пропасти, вдруг высветившей в своей глубине неумолимое.
   - Как погибла моя мать? - Ридд очнулся от своих мыслей с холодной деловитостью профессионала.
   Патрик засуетился, зачастил, как пойманный на горячем мошенник, вовремя понявший - пора спасать чистосердечным признанием свою шкуру, пока за неё не залили горяченького.
   - Она и хромой Санчо - ну, тогдашний староста - уводили народ к руднику, что под Сиськами...
   В другое время Ридд усмехнулся бы, припомнив те две горушки, и впрямь своими очертаниями весьма напоминавшие приятные женские округлости. Впрочем, в те давние времена, когда им было дано столь необычное название, шаставшие по здешним землям первопроходцы, долго отлучённые от женской ласки, в любой примете искали долгожданные черты. А уж потом под столь сокровенным обнаружились и неплохие залежи руд.
   - Конные рейтары маркиза настигли их у ручья. Но ваша маменька была не только красавица, но и мудрая женщина, милорд - она наверняка поняла, за кем же на самом деле идёт погоня. Правда, там живых свидетелей и вовсе не осталось, да и тел не нашли - распадок вокруг весь в горелый щебень растерзало.
   Как потом проболтался вдрызг пьяный сапожник, ведьма осталась дожидаться уже показавшуюся погоню, а остальным велела убираться как можно быстрее. Да с таким лицом повелела, что даже хромой Санчес скакал к уже близким выработкам с их путаными ходами, как резвая козочка.
   - Из рейтар едва половина уцелела, уж больно страшное проклятие успела на них наслать ваша матушка. Но и она живой не далась - то всё, что мне удалось выяснить доподлинно, - Патрик закончил и теперь стоял молча, склонив перед своим лордом благородные седины.
   - А не видали ли при каждом отряде...
   Мажордом сглотнул тяжело и с похожим на рычание звуком, словно в горло ему попал бешеный ёж. Бросив мимолётный взгляд в стылую черноту подвала, Патрик кивнул и совсем севшим голосом подтвердил:
   - Всё так, ваша милость - при каждом отряде видели эльфийского следопыта.
   Осознавал ли Ридд, что здесь и сейчас оказывался произнесён беспощадный приговор кое-кому? Разумеется, осознавал - равно как и ни на миг не забывал, что отныне проклятый клан носит древнее родовое название Faennelor. Но о подробностях всегда молчала даже дриада. Стоило только завести беседу на эту или схожие темы, как вся её смешливая болтливость куда-то испарялась, уступая место угрюмой задумчивости.
   И как же тяжко, когда родовая честь борется с велениями сердца!
   - Что ж. Тогда, Патрик, я поеду на коронацию барона Шарто именно с этим вином, пусть Перес подготовит и сделает всё, что нужно. Поцелуй ведьмы, говоришь? Надолго же они запомнят иные ласки...
   Угревшаяся на сгибе локтя рукоять трости нетерпеливо шевельнулась. Сейчас-сейчас, малыш, потерпи чуток.
   Ридд ещё миг-другой раздумывал, а потом повернулся и пошёл отсюда. Впрочем, чуть замедлив шаг, чтобы дать возможность старому слуге опомниться, подхватить фонарь и дать возможность служить своему господину тщательно, как всегда. Но пошёл он не по галерее кратчайшим путём к выходу, как предположил было Патрик. Напротив, молодой лорд прошёл в большую камору, откуда разбегались во все стороны ходы к винам разных лет урожаев и разных марок. Остановился, оглядываясь в гулком пространстве, усмехнулся, а затем проронил:
   - Огня, - и повёл рукой, указуя по периметру подземной залы.
   Хороший мажордом тем и отличается от просто опытного и умелого, что понимает не только услышанное, но и то, что не прозвучало. Патрик суетливо пошарил на боковой полке и вскоре зажёг от своего фонаря несколько припасённых там смолистых факелов, укрепив все пять по кругу. Сделав своё дело, мажордом молча отступил назад, скрестя на груди руки.
   Мрак и тишина так и не сунулись сюда, в этот вдруг оказавшийся как бы не колдовским круг света. Затаились в проходах, жадно глядя чёрными очами и неслышно шепчась о чём-то своём... Ридд некоторое время прислушивался, как факелы ненароком роняли гудящие капли огня, а затем невесело усмехнулся.
   - Покажитесь, ярл Иллидар. В здешних тенях вам не укрыться - всё-таки, это моя родина, а не ваша.
   Патрик смотрел на своего господина с тщетно скрываемым обожанием - в круг света бесшумно ступил перворождённый. Полностью и даже чуть нарядно одетый, он оказался не спящим в гостевой комнате, а здесь. И сейчас. И со шпагой в руке.
   Что выражал его многодумный взгляд, право, описывать излишне. Но вот на выражение глаз появившегося следом принца стоило посмотреть. Под мятущимся светом факелов зеркало души ещё вчера блестящего вельможи ожило и приняло какое-то новое выражение...
   - Элендил, если ты не замешан, то лучше не вмешивайся, - кратко проронил Ридд, привычно разминая кисть руки.
   Принц помялся, и так непривычно оказалось видеть смятение на его изящном лице. А ведь он милашка, - невесело признала Флора.
   - Я узнал много позже. Но вот зачем и почему, только сейчас. Признаться, это не очень-то соответствует моим представлениям о чести.
   Он бросил на отца пристальный взгляд и отступил к стене.
   - Патрик, ты будешь моим секундантом и свидетелем, что бой был честным?
   Мажордом с обречённым видом подтвердил. И дождавшись кислого кивка принца, вместе с ним молча сверил длину уже обнажившихся клинков, при том старательно избегая малейшего к ним прикосновения. Шпага ярла оказалась на дюйм длиннее, всё-таки спрятанную в трости волнистую серую сталь трудно считать полноценным оружием. Но Ридд прилюдно заверил, что согласен считать столь незначительную разницу несущественной.
   - Так по какому поводу бьёмся? - весело и как ни в чём ни бывало осведомился эльфийский ярл.
   Эхо этого напевного и чарующего голоса ещё блуждало по извилистым ходам баронских погребов, путаясь в отнорках и от того отчётливо чертыхаясь эхом.
   - Из-за женщины, как обычно, - столь же непринуждённо ответствовал Ридд и отсалютовал противнику.
   Да уж, судя по с быстротой молнии мелькнувшему взгляду перворождённого, всю глубину этих слов он оценил сполна. Вон, даже кончик шпаги дрогнул и чуть опустился.
   - Соблазн проиграть слишком велик, - признал эльф. - Но что-то подсказывает мне, что просто моей кровью вы нынче не удовольствуетесь, молодой человек.
   И всё же, ярл Иллидар ответил столь же церемонным, хоть и чуть более витиеватым приветствием - и встал в позицию. Мгновения утекали за мгновениями, а два клинка всё никак не решились начать этот грязный танец друг с другом. Прощупывающе качнулись, и лишь целую вечность спустя встретились, сплелись в неистовой круговерти.
   Первая стычка хоть и завершилась безрезультатно, однако взгляды отскочивших поединщиков оказались совсем, совсем разными. Ярл откровенно прибавил в лёгкости и отточенности движений - уж совету Ридда возобновить занятия и вспомнить былое мастерство отнёсся серьёзно - но вот во взоре его пристальный наблюдатель заметил бы озадаченность.
   К слову признать, эльфийская школа не зря слыла верхом изящества и совершенства. Да вот только, не просто так на первом месте стоит именно изящество. Красивое и увлекательное искусство, почти танец, и не просто так почти все его смертоносные па носили всякие по-эльфийски романтичные названия вроде "пчела, вылетающая поутру из объятий цветка". И как во всяком искусстве, тут многовато оказывалось излишностей, показухи ради эффекта.
   А вот люди хоть и не скатывались в своих предпочтениях к голой силе и скорости, оказались куда более прагматичны. Рациональны, как сказали бы в иные времена и в других местах. Сознательно отказавшись от излишней утончённости, сделали упор на эффективность. И даже создали два направления - одно для грязной солдатской работы в строю, когда стоят другие цели и для того есть другие средства - и другое для честного поединка tete-a-tete. То бишь, один на один.
   И сейчас Ридд полностью отказался от грубовато-прямолинейного воинского стиля, столь присущего Питту и заслуженно снискавшего славу на полях сражений. Он хорош, даже единственно хорош, когда рядом с тобой крепкие рубаки, а вражины напирают спереди. Со всеми из того вытекающими последствиями. Зато сейчас требовалось то ювелирное искусство, которому поаплодировал бы и многомудрый искусник Соломон. Уж тот дядечка как никто знал разницу меж безликим массовым производством и ручной работой по заказу...
   - Впечатляет, - признал эльфийский вельможа. - А вот поделитесь соображениями, юный нахал - кого же сегодняшним утром на самом деле спасала в опочивальне красивая леди?
   - Вас - от меня, и в том нет ни малейших сомнений, - блистательно парировал Ридд. - В позицию!
   "Флора" - только сейчас сообразил он, осторожно почёсывая зараставшую прямо под пальцами саднящую царапину на левом бедре. "Пожалуйста, исчезни - иначе поединок будет бесчестным с моей стороны. Или хотя бы приостановись на время, умоляю"
   И вновь со звоном сошлись клинки, разбрызгивая в стороны искры нерастраченной ярости. Уж волнистая серая сталь отменной гоблинской работы и чуть светящийся клинок работы эльфийской это вам не просто железки. Да и хозяева их вовсю и напропалую пользовались своими умениями, не имеющими к просто оружию никакого отношения. Если эльф словно плёл вокруг своего противника незримую паутину смерти, уже готовую стянуться и задушить жертву - то Ридд по своей неизменной привычке менял стиль едва ли не после каждого приёма, не давая ни малейшей возможности что-то понять и принять соответствующие меры против. Ускользал лишь с тем, чтобы тут же цапнуть с неожиданной стороны... и снова гроза распалась надвое.
   Истерзанный эльфийский ярл рухнул на одно колено. И сейчас кое-как держался лишь потому, что упёрся шпагой в известняк, да так и замер в неустойчивом равновесии. На побледневшее лицо его сбежали непроизвольные слёзы от почти нестерпимой боли. Впрочем Ридд, следует отдать ему должное, ничуть не разразился по последнему поводу язвительными сентенциями - уж он не понаслышке знал, что бывают моменты, когда тело не слушается своего хозяина.
   - Вас учил фехтовать не иначе как сам Падший, - признал побледневший ярл Иллидар и опасно покачнулся, закусив губу. - Хотя я мог бы поклясться, что пару раз достал вас клинком.
   Парень в ответ молча предъявил на себе как раз именно два вовсе не созданные природой отверстия в теле, в которые нетерпеливо истекала горячая и алая человеческая ярость.
   - А не вспомнит ли некий ярл - как и отчего ему не удалось в том году сорвать королевское посольство в княжество Стоунард?
   Эльф вздохнул. Мимолётно коснулся своих пусть и не опасных пока для жизни, но весьма болезненных ран. Посмотрел на своего мучителя, который прохаживался напротив, помахивая нетерпеливо клинком - и всё же с достойным подражания благородством давая противнику время прийти немного в себя.
   - Тот хлыщ, дальний родственничек герцога, оказался блестящим фехтовальщиком и раскидал нанятых мною людей, - нехотя признал ярл и тяжело, с куда как не присущей его расе медлительностью поднялся на ноги.
   - Ваше высокое положение имеет и свои недостатки, - фыркнул Ридд, внимательно и в то же время краем глаза не упуская из виду именно ноги ярла. Уж их положение многое выдаёт и далеко не всё позволяет. - Не достало у вас времени или же кропотливости выяснить о нём побольше или хотя бы взглянуть на его изображение.
   - Mandos! - чертыхнулся ярл. - Школа мэтра Фуке, я просто обязан был догадаться о вас, мастер Ридд, раньше...
   Похоже, в голове вельможи настолько гудело и посвистывало от потери крови, что он с трудом уже что-то видел кроме тусклого для него света факелов и мимолётно попавшей в поле зрения окровавленной ладони, дотоле зажимавшей рану. Ибо дрожащий кончик вновь поднявшейся шпаги смотрел не совсем точно на не замедлившегося изготовиться к бою противника.
   Дриада, которая с материнской заботливостью уже готова была залатать тело парня, даже если эльфячий ярл вволю истыкает того своей железкой, дёрнулась и обречённо замерла.
   Ты потеряешь Меану... и меня тоже.
   "Это тот враг, победить которого можно лишь убив" - невесело признал Ридд. Миг-другой он пристально смотрел на бледный, шатающийся призрак ещё только что великого ярла. А потом демонстративно опустил клинок и развернулся всем корпусом, предъявив незащищённую грудь.
   - Для знатного вельможи перворождённых фехтование есть приятная забава, гимнастика тела - возможно, ещё и требование эльфячьего этикета. А для меня она зачастую единственная возможность выжить. Именно поэтому вам никогда со мной не сравняться, ярл Иллидар. У нас разная мотивация, как говаривал мэтр Фуке. Но я сейчас не только и не столько о фехтовании...
   Чуть склонив голову, вельможа прислушивался. Не только к словам, сколь к иным завуалированным здесь мыслям. А потом устало покачнулся.
   - Вы бьётесь за жизни - а я за их смерти... где-то я ошибся в расчётах и оказался не на той стороне, - невесело признал эльф. А потом сделал блестящий и, как признал впоследствии сам Ридд, беспроигрышный ход - со сдавленным вздохом швырнул к его ногам свою старинную, напоследок печально блеснувшую витиеватым эфесом шпагу.
   - Признаю себя побеждённым.
   Ну, знаете ли! Умный, сволочь остроухая... - кому принадлежали эти мысли - ему или дриаде - Ридд толком разобрать не сумел. Некоторое время ещё препирался со вдруг ставшей неуступчивою Флорой, а затем наконец сдался. - Хорошо. Сейчас, пусть моему противнику окажут помощь... а утром все трое перворождённых, извольте покинуть мои владения. И после того лучше б нам подольше не свидеться.
   Толком не отведавший крови врага клинок в руке шипел и плевался, однако оказался вынужден смириться. С волнующим шелестом он вернулся в своё уютное лёжбище, а дракончик эфеса вновь обрёл своё обманчиво-серебряное спокойствие. А затем, с непонятной для всех пристальностью некоторое время глядя в темноту за пределами круга света, Ридд медленно и печально покивал.
   - Впрочем, принц Элендил, будет просьба передать сестре - она может взять себе на память, что ей захочется...
   Чуть сгорбившись, смертельно раненый лис уползал во тьму. Его обычно гордо задранный хвост сейчас бессильно обвис, а в груди то не огонь пылал - плакало человеческое сердце. Ридд уже не помнил, как и когда многомудрый Патрик залил в него полпинты крепкой, выгнанной из вина граппы. Стёрлось из памяти, и как миновались подвалы, да и весь путь наверх.
   Лишь зев огромного, нетопленного ещё камина в нижней зале мделенно и как-то чуть скособочившись надвинулся на почти приползшего к нему зверя. Впрочем, в нём почти тотчас покорно вспыхнуло пламя...
   Вера в лучшее никак не хотела поддаваться. Корчилась и визжала, сопротивлялась, но всё же покорно занялась. Следом полетела надежда, мстительно обжигая горючими, так и терзавшими душу слезами. И последней в жар нырнула... эх ты, любофф-моркофф...
   И когда уже весь немалый замок пылал, объятый всепожирающим пламенем, бесконечно усталый Лис последний раз обвёл взглядом гудящий стеной огонь - и упал в него.
  
  
   Глава 23. Лисий след
  
   Стоило признать, ярлу Иллидару терпения и настойчивости оказывалось не занимать. Отступив на некоторое время, он призадумался и вновь, с самой продувной физиономией приступил опять к делу. Похоже, нынче перворождённого настолько мучило знакомое каждому пьющему утреннее недомогание, что он перепутал Ридда с бочонком и всерьёз намеревался утолить жажду кувшинчиком отменного портвейна.
   Так и есть - эльф деловито приставил к боку весьма зловещего вида бурав и со всем усердием принялся его крутить. И хотя больше всего парню хотелось заорать от свербящей боли да отшвырнуть этого ушастого пройдоху подальше, но вот ни рук, ни голоса бочонку вина иметь не полагалось. Всё же, видимо, дёрнуться удалось, потому что коловорот болезненно извернулся в холёных руках и таки выскользнул в сторону.
   Ай, придурок!
   Однако не зря молва описывала перворождённых гораздыми на всякие хитрости. Не говоря уж о пакостях... ярл Иллидар полез за пазуху. А потом достал оттуда деревянный молоток и вбивной краник такого душераздирающего размера, что Ридд поневоле заворочался в самых недобрых предчувствиях. Так и есть - злодей зашёл чуть с другой стороны. Деловито примерился, приставил к представлявшейся ему вожделенной ёмкости инструмент и стукнул по нём со всей своей эльфячьей дури.
   На этот раз под рёбра стрельнуло так, что Ридду волей-неволей пришлось перевернуться на другой бок и даже проснуться...
   Ну наконец-то!
   Столь досаждавшая бокам помеха оказалась деревянным брусом весьма непонятных пропорций. Мало того, если прислушаться, опора под собою едва ощутимо покачивалась. Ридд припомнил весьма мерзкий, обжигающий вкус вчерашней виноградной водки и едва сдержался, чтобы не сплюнуть. Впрочем, голова ничуть не болела, а во всём теле вовсе не ощущалось той болезненной вялости, когда с вечера маленько или нет переберёшь.
   "Спасибо, милая"
   Флора не была бы самой собой, если бы не ответила весьма ядовито. И всё же, под конец своей нотации разгневанная совесть посоветовала одному лентяю наконец продрать глаза.
   Если честно, открывать их не хотелось. Ну вот никак не улыбалось! Даже забавно было лежать, пусть и в неудобной позе на упрямо давившей под рёбра деревяшке, и пытаться понять, отчего и зачем оные непонятки проистекают. Тем более, что опасности и даже поводов к ней один хитрый лис вовсе не ощущал...
   Если принюхаться, то несколько отдавало сыростью. И чуть ли не речной, да с рыбным душком. Хотя, с чего бы это? Уж баронский замок хоть и стоял на берегу, но отнюдь не произрастал из воды. Но если прислушаться, то можно было бы поклясться, что и журчание не почудилось - это уж и совсем странно. Так и не придя ни к каким выводам, Ридд наконец распахнул ресницы.
   Первое, что он увидел, оказался взгляд. Зеленоглазый, слегка заплаканный и жутко симпатичный. А ещё, весьма знакомый.
   - Меана - что - ты - здесь...
   Многие поколения странствующих рыцарей посвятили себя поиску истины. Пылили по дорогам и месили грязь, сносили дурные головы супостатам и теряли собственные. Не менее многочисленны и аскеты, прожигавшие жизнь в книжной пыли, пытаясь бессонным разумом поймать упрямо ускользавшую от их пытливого внимания беглянку.
   А настоящее вот оно. Пусть даже и оказалось последовательно прилетевшей плюхой, непоследовательно капнувшим с небес солёным дождиком и затем изумительно сладким теплом поцелуя.
   - Ты вчера разрешил мне взять из замка что-нибудь на память. Вот я тебя и...
   Удивительно было видеть Меану одновременно плачущей и смеющейся. В конце концов Ридд сгрёб эльфку в охапку, прижал к себе. И вот так, наконец-то опять зарывшись носом в золотой шёлк, твёрдо приказал себе все непонятки считать свершившимся и непреложным фактом. Родная, родная - и пропадите вы все!
   А приподнявшись, обнаружил, что обретается вместе с девчонкой в лениво болтающейся на реке лодке. И как раз в том месте, где рио-Гранде образовала то ли большую заводь, то ли маленькое озеро с крохотным посередине островком. Мало того, столь досаждавшая бокам деревяшка обнаружилась одним из рёбер лодки.
   Шпангоуты. Гномы называют это шпангоуты.
   "Не ворчи, маменька - сам знаю"
   Но самым интересным из открытий оказалось то, что совсем рядом на корме восседал принц Элендил и собственной, весьма изысканной персоной держал румпель - причём с этаким задумчивым и чуть ли не одухотворённым видом.
   - Мой отец вчера погиб на дуэли, - лаконично отозвался перворождённый, уловив на себе вопросительный взгляд парня.
   Ридд даже потёр вспотевший от волнения лоб, пытаясь припомнить - да в самом ли деле он вчера оставил ярла в живых, хотя пару раз поймал его на излишне красивых приёмах? И всё же нет, сердце насквозь определённо не проткнул, уж дракончик каждый раз предупреждающе холодил руку и нехотя уводил инстинкты в сторону - вместе с клинком. Но, погиб на дуэли? Ридд понял, хотя от этого понимания его и прошиб холодный пот.
   - И что же теперь? - хрипло поинтересовался он у еле заметно вздрогнувшей Меаны, от которой тоже не укрылась подоплёка речей.
   Принц криво дёрнул плечом и отвернулся, будто вид на туманное утро над почти чёрной рекой всерьёз заинтересовал его.
   - Вы вчера верно дали понять, мастер Ридд, что месть это путь в никуда.
   Оный мастер едва не поспешил заверить, что да ничего подобного он намедни не произносил - однако понял и на этот раз. А не так прост этот парень! Миг-другой Ридд рассматривал Элендила с нарочито ничего не выражающим лицом.
   Ну ты и хитрый лис! - на этот раз мгновенно распознавшая его замыслы дриада хохотала и веселилась вовсю. - Да хорош, хорош - прямо красавчик.
   - А если я предложу вам, принц Элендил, хотя бы частично попытаться исправить содеянное?
   Ответный взгляд эльфа оказался настолько острым, что Ридд на миг почувствовал себя неуютно без шпаги. А нет, вон он, поблёскивает у ноги серебряный дракончик... отдыхай, сейчас бессилен даже ты. Принц с этакой ленцой переложил руль, и вскоре рыбачья лодка мягко ткнулась в прибрежный песок островка.
   - У меня есть сестра, о которой я ещё на днях ничего не знал. Надеюсь когда-нибудь обрести друга. Но если он предлагает обзавестись и третьей частью - а почему бы и нет?
   Ридд медленно и старательно смаковал эти слова. Ах, баронесса Шарто тут обзавидовалась бы, насколько же больше смыслов крылось в словах. Какие нешуточные скалы огибал путь, избегая десятков гибельных страстей и неумолимых соблазнов - и всё же выводил к единственно намеченной цели... наконец, он решился.
   - Из лисьей норы и впрямь есть запасные выходы. Я доверяю один из них вам, принц Элендил.
   И холодная ладошка Меаны легла сверху рукопожатия парней надёжным свидетельством и признанием их обязательств. Хотя лично я бы предположил, что эта отнюдь не страдающая тупоумием nissa и тут дала понять, что женщины в этом роду всегда и везде будут иметь слово. И порою решающее слово!
   - Десяток крутых головорезов у вас при себе отыщется? - мимолётно поинтересовался Ридд.
   Тут уже пришёл черёд изумиться и этому... впрочем, если не знать об эльфийском папаше, то принц Элендил выглядел всего лишь стройным и неприлично смазливым юношей. Хотя, плечики ничего, а пожатие твёрдое.
   - Найдётся. Именно десяток и именно их, - рука вышедшего на островок размяться парня сделала над собой этакий интересный круговой жест, завершённый сжавшейся в кулак ладонью.
   И хотя берега едва виднелись в тумане, Ридд вскоре услыхал плеск воды и даже различил неосторожный скрип плохо смазанной уключины. Ещё пара минут, и на крохотный островок с парой притулившихся здесь олив, в весеннее половодье и вовсе исчезавший под водой, высыпали облачённые в походную одежду плечистые парни с прорвой всякого оружия. Впрочем, никто здесь не удивился, признав в них положенный принцу по должности то ли эскорт, то ли и вовсе охрану. Все они оказывались эльфами с нанесённой на лица камуфляжно-боевой раскраской - но в данном случае это лишь играло на руку планам Ридда и даже оказывалось особенно пикантным.
   - Чуть выше по течению, где водопады дель Куэрво, есть небольшой монастырь сестёр-мертельянок. Сейчас принц отдаст вам приказ - в полночь легонько так ограбить тот приют. Никого не убивать и даже не калечить. А кто помоложе и посимпатичнее, можно даже огулять ради пущей достоверности - но ласково и со всем прилежанием. Мне нужно умыкнуть оттуда одну девицу, да так, чтобы потом о ней никто и не вспомнил. Вопросы?
   Эльфийские головорезы оказались обучены на совесть - ни единого вопроса не последовало. Лишь несколько взглядов в сторону принца Элендила, которые тот и поспешил озвучить.
   - От таких налётов очень даже запросто могут получиться и некие последствия. Как узнать ту неприкосновенную особу? И... она хотя бы немного хороша собой?
   Ридд ухмыльнулся и принялся отвечать. По мере его слов во взгляде Меаны разгорался восхищённый огонёк, пока не завершился улыбкой на этих вишенках губ.
   - Старый дуралей Патрик едва всё не выдал, упомянув про два года. А мог бы и сообразить... Два года, в течение которых моя маменька занимала всё воображение барона Фернандо. В монастыре содержится моя младшая сестра, тайно увезённая туда много лет назад. Короче, парни, если ваш принц хочет исправить содеянное, негоже оставаться в стороне и вам. А отличительный признак - родинка... вот тут. Да и мордашка должна немного смахивать на мою.
   Последовавшая затем мёртвая сцена описанию не поддаётся в принципе. Целая ватага ошарашенных эльфийских парней, дерзко и отчаянно хохочущая Меана и скромно помалкивающий в сторонке Ридд - а поверх того две старые, узловатые оливы с печально поникшими по осени листьями. И всё это на крохотном, пару десятков шагов в длину островке? Согласитесь, полный оксюморон, как говорят эти остроухие...
  
   Сестра Эстрель приподняла чашу натруженными за день руками и пригубила вновь. Ох, покровительница Мертель, что за прелесть! Неизвестно, что за адское пламя доставил гонец с баронского винного двора, но выделанное с его добавлением легчайшее вино оказалось просто изумительным. Тонкое, чарующее сладким ароматом - и в то же время с притаившейся где-то в глубине бархатистой терпкостью. И хотя известия из замка поступали самые удивительные и даже противоречивые, изумляться времени не оставалось. Два дня и две ночи сёстры работали словно галерные рабы. Да ну, ни один подневольный не сможет даже под кнутом работать так, как свободный человек по доброй воле. Потому что всего лишь исполнитель.
   Впрочем, весь урожай с небольшого виноградника, примыкавшего к высящемуся над водопадами монастырю, уже собран с нужными молитвами и ритуалами. А после добавки доставленного гонцом виала и переделан вот в это изумляющее даже сейчас чудо... святая сестра улыбнулась и не выдержала, пригубив вновь и едва смочив губы этим драгоценным напитком, которому ещё только предстояло стать портвейном. А что же будет лет через десять-двадцать, даже если не принимать чародейских мер, чтобы вино быстрее становилось старым?
   Над дальней грядой, за которой себя вольготно чувствовал уже шартрез, взошла наконец серебристая Белль. Вкрадчиво и мягко, словно стесняясь, луна протянула свой лучик к простецкой деревянной чаше. Медленно переползла через край и плюхнула, утонула в бездонной черноте молодого вина. Впрочем, на поверхность лунный лучик вымахнул уже весь весёлый и шальной, обагрённый алым соком...
   Нет, не будет для неё никаких десяти, а уж тем более двадцати лет, с усмешкой подумалось святой сестре. Огненноликая Мертель не привечает старух или уродин - ей служат только молодые и здоровые. А когда те подойдут возрастом к тридцати (если до той поры не изберут мирскую стезю), то небесная покровительница забирает сестёр к себе.
   А до той поры, спросил бы любопытный? Нет, никаких глупостей вроде изнурения себя аскезой и молитвами. Немного работы - лишь бы прокормить себя да чуток сверх того - но куда больше тех занятий, которые потом пригодились бы огненной покровительнице. Овладевание чарами для тех, у кого к тому есть способности. Владение клинком и арбалетом для тех, кто властью над Силами не обладает. Немного борьбы без оружия плюс чисто женские тайности... впрочем, это далеко не всё. Немалое внимание уделялось знаниям иного рода, вроде умения разговорить простосердечных или недалёких, логике и арифметике, а также многому другому.
   В общем, через года три-четыре придёт и её черёд удостоиться места в свите огненной богини. И новенькая будет обладать многими талантами плюс тем здоровьем, который дают гимнастические как бы упражнения на свежем воздухе.
   Короче говоря, многие удивились бы образу жизни и познаниям с виду всегда тихих и кротких монахинь. Потому и понятно, что сестра Эстрель ничуть не обеспокоилась, отдыхая после работы на внешней галерее, укрытой от непогод широким козырьком, когда через невысокую монастырскую стену почти напротив притвора бесшумно перемахнула едва заметная тень.
   "Ну-ну", - снисходительно улыбнулась сестра Эстрель и отодвинула от себя так манившую к себе недопитую чашу. Охотники полакомиться молодыми девицами упрямо не переводились, но и встречали их так, что в окрестностях камней заметно поубавилось. Не догадались ещё? Привязать верёвкой к ногам такого злодея - но пожалуй, красивый водопад слишком уж хорошая могила для таких мерзавцев.
   Впрочем, когда юркие и бесшумные фигуры замелькали над стеной уже во многих местах, спокойную уверенность монахини уже как рукой сняло. И всё же, кое-как подхватившись с покачнувшейся скамьи (ох и коварное это винцо), она не успела предупреждающе крикнуть - неодолимая сила вдруг возникла из темноты под навесом. И самым чудным образом едва не завязав на узел, быстро задрала подол рясы. Что самое интересное, потнючими мужланами тут и не пахло - напротив, этот еле заметно благоухал весьма интересной цветочной мазью, рецептик которой святой сестре, посчитавшей за благоразумное покориться этой необоримой силе, оказывался решительно неизвестен...
   Ридд толком не знал о всяких таинствах этого единственного, насколько он знал, в королевстве монастыря огненной богини. Но в то же время и помнил проронённую в сердцах обмолвку матери, что родись он девкой - именно сюда и лежала бы его дорога. Кое-что слыхал, конечно, да и пару раз заводили его в здешние места непоседливые мальчишечьи ноги.
   Возглавить две пятёрки налётчиков вызвались брат и сестра. Вовремя выдвинув то весьма резонное соображение, что им быт и обычаи людей знакомы куда как получше, нежели знающим то чисто теоретически эльфийским головорезам. И вот сейчас, последним, как и полагается полководцу, он въехал на своём Черныше в покорно распахнувшиеся перед ним ворота вражеской крепости. Ну, не совсем вражеской, и не совсем чтобы крепости...
   Лениво догорающий в углу монастырского двора сарайчик своим светом причудливо мешался с сиянием обеих лун и создавал неестественную, поражающую своим сюрреализмом (тьфу, да откуда прицепилось это пакостное словечко?) картину.
   Глаз так и искал в этом бедламе лужи крови с плавающими в них трупами - с перерезанным горлом или же истыканные стрелами на манер ежа. Но понятное дело, ничего такого он не увидал. Лишь терзал слух стон монашенки откуда-то из вон того низенького здания. Впрочем, на крики боли это не походило ни в малейшей степени, скорее даже наоборот...
   А перед парнем стояла облитая с трёх сторон светом одинокая, с головы до пят закутанная в бесформенный балахон фигура. Но даже этого опытному глазу оказывалось достаточно - Ридд приметил её напружинившуюся готовность да ещё характерное положение едва угадываемых под тканью рук - девица, оказывается, откуда-то знала весьма тайное искусство рукопашного боя. Ай да святые сёстры, ай да монашенки скромные!
   Позади и чуть сбоку, в недосягаемо мёртвой зоне стоял сейчас более похожий на кошмарное пугало Элендил и придерживал за плечико девицу. Наверное, только его крепкая ладонь и удерживала ту от опрометчивых трепыханий? Всё-таки, у нападавших подготовочка оказалась получше, а уж практического опыта и подавно...
   - Милорд Ридд уверен, что это монастырь? Куда более похоже на тайную школу боевых искусств, - бесшумно подлетевший сбоку налётчик сообщил на ухо, что небольшой монастырь захвачен - но вот ни одной самки старше примерно тридцати тут нет. Мало того, все неплохо сопротивлялись, а на ощупь весьма даже пружинистые...
   Поселить в своём родовом замке десяток эльфийских головорезов, принёсших личную клятву принцу, то было бы уже чересчур. В порт и город их тоже выпускать не стоит, а то народ, кто потемнее, и вовсе разбежится. А вот здесь место хорошее. Вот тебе и дом, и школа? До замка или в порт максимум полчаса на коне, вроде и не на виду будут, но в то же время всегда рядом.
   - Но если хоть одна монашка скажет "нет", заставлю всех десятерых сигануть с водопада, - закончил Ридд свой так же шёпотом ответ.
   Наверное, остроухое племя таки обладает чувством юмора, потому что всё прекрасно расслышавший Элендил уже потихоньку сотрясался от едва сдерживаемого хохота. Да и удивлённо отшатнувшийся налётчик после мгновения раздумий сделал некий жест с несомненно уважительной подоплёкой, после чего столь же бесшумно испарился, как перед этим и прибыл.
   - Не дёргайся, сестра, тебе и другим не сделают дурного, - Ридд сделал принцу жест отпустить.
   Но уже разворачивая беспокойно фыркавшего Черныша к воротам, услыхал резкую как пощёчина фразочку - мол, в гробу бы такого братца видать!
   - Однажды ты увидишь меня в гробу, обещаю, - через плечо, медленно и веско проронил он. - Равно как и обещаю, что ты проклянёшь тот день. За мной.
   И медленно, прогулочным шагом направил коня в ворота, не обратив никакого внимания на замершую посреди двора сестру-настоятельницу с тремя широкими алыми полосками вдоль подола. Эта, как там её... Эстрель обнаружила двух недавно принявших послушание совсем ещё девчушек мирно спящими в своей келье, и теперь откровенно недоумевала. Да что ж за налётчики такие? Но вот взглядом одного среди уже по-хозяйски распоряжавшихся она определённо разыскивала...
   После полуночи мягко и ненавязчиво распогодилось, и сейчас почти прекрасно было неспешно ехать на коне по залитой лунным светом тропинке над рекой. Почти, ибо несносная Флора то выражала осторожное восхищение неординарными действиями своего Ридди, то кляла его на чём свет стоит.
   А если огненная Мертель прогневается?
   "Пусть предъявляет претензии светлейшей Элуне" - с мягкой улыбкой парировал Ридд. - "Думаю, детишек они прекрасно поделят в этом случае"
   Если следовавшая позади троица и недовольствовалась видом болтающегося перед взорами конского хвоста, то виду не показывала. Но и парень не собирался настолько уж распалять их терпение. К тому же, сестрице стоило дать немного времени на раздумья - а потом и вызнать результаты. Всё-таки, он её почти и не помнил, лишь что-то уютное и весело пыхтящее из самой глубины детства. Ну посмотрим, что ты там надумала, уж я тебе намекнул достаточно...
   В том месте, где тропинка отступала от реки, огибая со стороны полей прибрежный утёс, Ридд остановил коня и спрыгнул наземь.
   - Эль, дружище, проверь окрестности. А ты, сестра, сними свою хламиду - мы двое хотим тебя осмотреть. Со всех сторон.
   Принц легонько кивнул. Он всё ещё не удосужился убрать с лица свою жутковатую боевую раскраску из чередующихся чёрно-серых неровных полос, а потому со стороны выглядел этаким воплощением ночных кошмаров. Впрочем, коротко стриженая Меана тоже выглядела ничуть не лучше? Хотя и элегантнее. Подхватив под уздцы фыркнувшего из чистой вредности Черныша, он исчез в сторонке.
   Вынырнувшая из-под рукава рясы кисть неуверенно затеребила нарочито грубую завязку пояса из простой верёвки.
   - Если ты действительно мой брат, то имеешь на это право. Но этот... я предназначена ему? Если он хоть капельку благородный дон, пусть тоже уйдёт или отвернётся.
   Капюшон рясы слетел назад, и взорам предстало весьма необычное зрелище. Вау, а начало очень неплохое! - как признала любопытная дриада. Ридд шикнул на неё, а сам с удовольствием осмотрел обнаружившееся под пепельной чёлкой весьма симпатичное лицо, так похожее на... ну да, на воспоминания.
   - Ты очень похожа на маму, - тихо и просто сказал он.
   Но вот в серых глазах сестры плясал тот дьявольский огонёк, которого слуги и недруги боялись куда больше открытого гнева барона Фернандо.
   - Пусть он уйдёт, - непреклонно повторила девица.
   Усмехнувшись, Меана выщелкнула на груди пару деревянных пуговок-палочек. А затем, мягко завладев ладонью святой сестры, сунула её себе за пазуху. Та отдёрнула руку, словно ожёгшись, а в свете двух лун беспощадно обнаружились две этак пикантно запунцовевшие щёчки. Однако, не удовольствуясь этим, эльфка шагнула к Ридду и похитила с его уст такой поцелуй, что тут уже и непосвящённому стало бы всё ясно.
   И когда этот безмолвный и в то же время красноречивый диалог оказался закончен, святая сестра просто и достоинством стянула с себя бесформенную рясу...
   - И даже родинка на том же месте, - с нервным хохотком признал Ридд, когда озябшая на этом холоду сестра наконец нырнула обратно в своё одеяние. - Мне её убрал один целитель без патента, потому что мешала ездить верхом. Ну что ж, леди Висса - добро пожаловать в семью?
   Судя по глазам сестры, от этих слов в голове её вопросов только прибавилось.
   - Ты знаешь моё тайное имя, - с любопытством признала она. - Но сразу так вдруг и леди?
   Дальнейшее она выслушала внимательно. И даже слегка опустив глаза книзу и чуть вправо, как некогда, целую вечность назад делала сельская травница, терпеливо внимая бесконечным крестьянским бедам и легонько кивая-поддакивая в нужные моменты.
   - В другое время история эта показалась бы просто невероятной, клянусь огненной Мертель. Признаюсь, в детских мечтах я представляла, что однажды приедет за мной принц на белом коне и увезёт из постылой обители. Но вот так вот, вдруг, однажды?
   А затем на губках Виссы мелькнула та едва заметная улыбка, завидя которую все знавшие её брата здорово менялись в лице и на всякий случай проверяли оружие или находили срочные дела где-нибудь подальше.
   - Если ты действительно мой любящий и любимый брат, я тоже в свою очередь хочу осмотреть тебя, - её серые глаза смотрели с вызовом, ожиданием... и надеждой.
   Туше, как говорите вы, фехтовальщики! - с удовольствием констатировала восторженно расхохотавшаяся Флора.
   - Ты прелесть, сестра - и я тебя уже заранее обожаю, - с лёгкой, как лунный свет, улыбкой признала Меана.
   - Вообще-то, я старший брат и без пары дней полновластный, законный барон. Могу для перевоспитания кое-какую строптивицу и на конюшни отправить, вожжей отведать - не доводилось? - ещё попробовал было потрепыхаться Ридд.
   - Ну как же, пришлось как-то попробовать и таких сомнительных удовольствий, - Висса при этих словах ничуть не переменилась лицом, а голос её даже не дрогнул. - Итак?
   Меана миг-другой смотрела в глаза повелителя своих дум. Улыбнулась. А затем непринуждённо, словно занималась чем-то обыденным, принялась высвобождать из петелек застёжки и ремешки своей походной одежды. Ридд вздохнул, мысленно помянул незлым тихим словом преблаженного твою мать Динаса - под заливистый хохот дриады - и тоже принялся разоблачаться.
   Ридди, она ведь дала тебе право выбора - покорная рабыня для продажи какому-нибудь похотливому самцу или же полноправный член семьи...
   Ох, как же пылали щёки, растудыть тебя святой Шамот и его присноубиенные первосвященники! Зажмурившись отчего-то, Ридд стоически вынес процедуру самого пристального осмотра и даже рассматривания. Затем недолгую паузу, во время которой смущённо пискнула обретавшаяся рядом полуэльфка. А потом внимание опять вернулось к нему.
   - У тебя неплохой талисман, - сообщила сестра, хотя рука её невзначай коснулась возле совсем иного места. А потом она подозрительно осведомилась: - Чему ты улыбаешься?
   - У тебя пальцы тёплые, - в полном соответствии со своим обыкновением извернулся Ридд. И после вполне ожидаемого пинка со стороны Меаны принялся споро облачаться.
   - Да уж, семейка намечается ещё та. Баронесса просто обзавидуется, - нервно хохотнула сердечная подруга и зябко вздрогнула. Всё-таки, не лето, а уж куда как гораздо ближе к морозцу.
   Ридд поёжился в своей вернувшейся к нему одежде и мысленно согласился с намёком Меаны - уж её взгляд на небольшую серебряную флягу, обретавшуюся во внутреннем кармане, он приметил.
   - Согрейтесь и заодно оцените. Это сделала наша с тобой мать... в последний раз, - он протянул небольшую ёмкость мгновенно заинтересовавшимся девицам, а сам ухмыльнулся, едва не смазав эффект. - Прекрасный принц, говоришь? Будет их тебе - и даже на белом коне.
   С этими словами он шагнул на бугорок рядом, по хозяйски расставил ноги и поднёс руки ко рту. Уже сообразившая кое-что Меана страдальчески заткнула ушки...
   То не гром с ясного неба грянул, и не свистнул бич погонщика вселенной - то вон тот хулиган издал свой некогда знаменитый свист, от которого, бывало, с замковых стен замертво падали вороны и голуби. Маменькино наследство - надо ведь знать, из какого перед тем пузырька втихомолку пригубить для пущего удара по мозгам...
   Откуда-то, чуть ли не с края земли донеслось еле слышное ответное ржание. Затем, когда в голове уже постепенно улегались гул и дрожь, вроде как померещился то ли плеск воды, то ли и вовсе шуршание полночных трав. Но тем не менее, к замершей в подлунном мире троице вскоре подъехал... да-да, вы угадали - принц Элендил на белой кобылке и даже с кое-как умытой физиономией, теперь представшей лицом.
   - А ты везунчик, братец, - с непроницаемым выражением промолвила Меана. Она огляделась и проворно ободрала с обочины несколько пышных чертополохов с лиловыми и розовыми колючими головками. Во мгновение ока соорудив некий весьма подозрительный букет, она вручила его не сообразившему обзавестись чем-то подобным всаднику. Ну разве чему хорошему во всяких там дворцах научат?
   В это время Ридд снял со своих плеч роскошный эльфийский плащ и шагнул к сестре, на лице которой от восторга прыгали глаза и губы. Но Висса поняла. Не дело, в монашеской робе... и через несколько мгновений уютное невесомое нечто обернуло её в уже попахивавшей морозцем ночи, подхватило - и вот так, на руках брата преподнесло эльфийскому принцу бережно и осторожно, как величайшую драгоценность.
   "Да так оно, пожалуй, и есть" - подумалось одному лису, который вдобавок ещё сунул не совсем опустевшую фляжку этой немного огорошенной парочке верхом на горделиво струящейся серебряной гривой кобылке.
   - Первое свидание, под луной и в романтичных местах, - он с чуть завидующей улыбкой посмотрел вослед им.
   - А кто нам мешает? - Меана с места запрыгнула в седло золотисто-рыжей бестии, воззрившейся на неё весьма недоверчиво, но цапнуть не осмелившейся. - Догоняй!
   Наверное, Черныш удивился, что ему дали столь лёгкое задание. А возможно, и нет. Но с места рванул так горделиво и мощно, что Ридда едва не вынесло из седла.
   Зато дриада в полном блаженстве от хохота едва не выпала в осадок.
   Кажется, я догадываюсь, за что вас всех люблю!
  

* * *

  
   - Спасибо, мастер Ридд, это был незабываемый урок мне и всем нам, - синий взгляд баронессы Шарто грустно смотрел в пространство меж мягко изливающим уютное тепло камином и вызолоченной статуей в весьма старинных одеяниях. И столь пристально женщина то проделывала, что многие не удержались от соблазна полюбопытствовать искоса в ту сторону... - Болезненный, но необходимый, как иные методы костоправов.
   Давно затих в малой гостиной негромкий голос самого Ридда, равно как растаяли в этой уютной полутьме дополнения и поправки остальных сведущих во всякого рода деликатностях. Унесён с жаром и дымом камина оказался и короткий доклад мэтра Шима. Всё унеслось и развеялось к терпеливым и всё приемлющим небесам. А сейчас здесь витал неслышно, покрывал присутствовавших то испариной, то зябким холодком невысказанный вопрос. И всё же, грузный и элегантно поседевший на висках герцог Курвуазье нарушил молчание первым.
   На правах пусть седьмая вода на эльфийском киселе, но всё же дальнего родственника покойного барона Фернандо по материнской линии - а стало быть, и вон того сероглазого щёголя с элегантной тростью. Ну да, той самой, с рукоятью в виде весьма любопытного дракончика.
   - Эльфийский ярл просто обязан прибыть на коронацию августейшего собрата - но вскоре и сам будет вынужден принять короля людей во время своей собственной. Так что, я не думаю, будто он предпримет здесь какие-нибудь ходы, опасаясь потом... адекватной, скажем так, реакции с нашей стороны.
   После некоторого обдумывания все согласились с доводами герцога. Великолепно сформулированными и недурно облечёнными в слова. Баронесса даже внимательно посмотрела искоса на элегантного вельможу в атласе и серебре, и даже церемонно поднесла спицу непременного рукоделья к правой щёчке. А бровь её с той же стороны чуть заметно приподнялась.
   Сейчас-сейчас! - дриада с азартом золотоискателя ринулась перерывать воспоминания о наспех прочитанных правилах второго этикета. - Ага, нашла! Продолжай, я заинтересована и даже поддержу!
   - Но плохими бы мы будем учениками этого великого интригана, стоит ему отдать должное, если не припасём нашему королю в рукавах парочку козырей или чародейских молний, - с самой гнусной ухмылочкой, какую только и мог изобразить, продолжил герцог.
   Удивительное дело - кресло-качалка баронессы, привезённое ещё из замка и сейчас тихо обретавшееся под нею, незаметно развернулось в его сторону и своим мерным покачиванием поощряло к дальнейшим речам. И они, стоит признать, не замедлили...
   - По канонам воинской науки, оборона не приведёт к победе - в лучшем случае, позволит завершить сражение с ничейным результатом.
   Вот это да! Иные прозвучавшие и в то же время не озвученные истины оказывались просто удивительными. Перенести действия на территорию противника?
   Но блистательная леди Меана, коротко переглянувшись со скромно обретавшимся возле пальмы братом, отрицательно затрепетала веером.
   - Мы ещё не готовы к этому, - коротко пояснила она - хотя все прекрасно поняли. Дети не хотят быть слепыми орудиями против отца.
   Молодой барон Шарто, в задумчивости расхаживавший возле стены, словно невзначай протянул руку и в поисках то ли поддержки, то ли ответа на иные вопросы коснулся ладонью висевшего там двуручника. Клинок озарился нежным сиянием неба, отчего все лица словно осветились летом.
   - Сильный козырь, - признал герцог. - Но лучше бы его приберечь на самый крайний случай.
   И в это время Ридд, который втихомолку массировал задубевшие от долгих речей губы и щёки - а ещё, с самым вопиющим нарушением этикета освежался обычным молоком - подал голос.
   - Есть и другой путь, дамы и господа. Хрустальная корона древних королей, которая вскоре возляжет на чело ярла перворождённых, именно мною была вырвана из тьмы гномьих подземелий. А уж потом отдана лорду Шиму для передачи эльфам. Надеюсь, этим знанием, а также что из него следует, вы грамотно распорядитесь, барон Шарто.
   Присутствующие разглядывали Ридда с тем неподдельным интересом, круто замешанным на ужасе, когда вдруг обнаруживается - вот эта миленькая букашка, оказывается, чертовски ядовита. Ведь коль судьба в лице этого бастарда передала такой дар, то справедливо и обратное, именно он сможет разорвать цепь иных событий...
   Баронесса бесшумно смеялась, прикрыв губы веером и меленько подрагивая. Наконец, она клочком батиста смахнула с уголка глаз слезинку восхищения.
   - Подобных козырей в рукавах ярл Иллидар может и не пережить. А насколько я знаю, у мастера Ридда обязательно найдутся и ещё сюрпризы, которые он до поры приберегает? Звание хитрого лиса просто так не дают, дорогуша!
   Ридд молча поклонился ей то ли в знак благодарности за высокую оценку своих талантов, то ли в молчаливом подтверждении - кто ж его разберёт.
   - Лучше молчите, а то я уже почти боюсь, - баронесса кокетливо отмахнулась веером. Впрочем, не опустив его ниже горизонтали - а это подавало определённые надежды.
   Зарядивший было после завтрака нудный осенний дождик за окном прекратился, а потом постепенно даже стало проясняться. И дело тут вовсе не в том, что в королевском дворце завтрак подавали в то время, которое Ридд обыкновенно уделял обеду - а в том, что к назначенной на нынешнюю ночь коронации барон Шарто потребовал ясного неба. И даже вроде бы пообещал пересажать на кол всю столичную гильдию магиков, если хоть одну звёздочку заслонит тучами.
   "Ох, пресветлый Динас - какое королевство, такая и казнь" - невесело усмехнулся Ридд своим мыслям.
   В каком смысле? - невинно поинтересовалась дриада, уже предвкушая некую шалость.
   "Всё через задницу" - жёлчно отшутился парень и поднял голову.
   - Хорошо, это стоит ещё раз обдумать. А теперь... запрошенная мною за кувшин портвейна цена не кажется чрезмерной?
   Баронесса мимолётно вздохнула - но так легонько, чтобы все расслышали её сожаление. Отказ ныне и навсегда пытаться использовать в интригах против перворождённых вон ту будущую баронессу и её братца, недавно прилюдно объявившего и даже засвидетельствовавшего письменно свой отказ от любых претензий на корону? И даже потомков их. Соблазн, конечно, велик... да и возможности там открывались интересные. Но прав, прав этот очаровательный мошенник Ридд, что всегда есть другие пути. И при должном рассмотрении куда более захватывающие. Потому что не прямо, не в лоб.
   Но барон Шарто сейчас не смотрел на мать. Иные решения требуется принять самостоятельно, оттого и становилась понятной жёсткая складка, на миг обозначившаяся в уголке губ.
   - Только и делать, что ничего не делать? Каюсь, в прошлом я не всегда вёл себя... этично - но неужто выгляжу настолько чудовищем? - он усмехнулся не столько внимательно слушавшим собеседникам, сколько своим думам. И лишь потом, меланхолично покивав им, он повернулся на каблуках и проронил веское:
   - Даю слово.
   - Этого достаточно, - Ридд тонко улыбнулся - о нет, на самом деле то Лис на миг оскалил зубки. Да так, что присутствующие отчего-то почувствовали себя неуютно. - Но мне хотелось бы услышать и мнение очаровательной госпожи баронессы. Да и обсудить кое-что наедине...
   Ты был великолепен, Ридди. Так отплатить за ту сцену в замке барона, это надо ещё суметь, - восторженно щебетала дриада, когда парень под ручку с трепещущей баронессой шествовал в сторону её будуара, уже оборудованного слугами в весьма уютном крыле дворца.
   О да, эта диковинная парочка продвигалась весьма не спеша, хотя и ничуть не смахивала на подхватившую юного любовника... фу. В общем, любезно наклонившийся молодой вельможа блистал своим чуть витиеватым и не всегда всего лишь двусмысленным юмором, охотно перемежая цитатами и ссылками на великих мэтров прошлого. А госпожа баронесса то восхищённо ахала, то заливисто смеялась, стреляя ничуть не потерявшими прелести синими глазками и кокетливо прикрывая губы словно по волшебству раскрывающимся в её ладони веером.
   Короче, встречные лакеи и солдаты разлетались словно кегли.
   Только вот, покоившаяся на сгибе локтя женская рука всё холодела и холодела сквозь ткань, хотя на самом деле, рановато тут было бы думать о фамильной усыпальнице в родовом склепе. Во всяком случае, планы Ридда имели своим направлением нечто совсем иное.
   И вот, за ними едва слышно закрылась дверь и даже легонько скрипнул в завесах тщедушный золочёный засовчик - но помертвевшей госпоже баронессе в том движении почудились действия гробовщика. А взгляд её неотрывно и с ужасом смотрел на молодого парня. Право, словно у жертвы, загнанной в угол опытным лисом-мышеловом. И тишина, тишина, которая вполне уже готова была обратить этот изящный, золочёный в шелках будуар в роскошную усыпальницу. И опять тишина - да сколько ж он будет тянуть эту невыносимую паузу...
   - Гадкая девочка, - нависший над едва дышащей баронессой Ридд неодобрительно погрозил пальцем. - И она заслуживает наказания!
   Изумлённый взгляд баронессы стоил того, чтоб его увидать. Ну никак молодой нахал не походил на этих, которые в чёрной коже и с плётками, как в романах старательно потом за них убиенной мадам де Сад...
   И всё же, он не выдержал, чуть усмехнулся краем губ, когда со сноровкой расторопной служанки избавлял знатную даму от её платья и прочих излишеств. Ну да, в школе мэтра Фуке на всякий случай обучали и не таким премудростям. А тут подумаешь, какие-то крючочки, шнуровки да пуговки! Наверное, именно от этой едва заметной улыбки и не выскочило воробышком бившееся женское сердце.
   И всё же, пусть останутся несолоно хлебавши всякие любители клубнички и прочие извращенцы! Ридд с нарочито бесстрастной миной облачил женщину в весьма открытого покроя пеньюар и даже откинул атласное покрывало на постели.
   - Осталось всего полдня до ночи и церемонии коронации. А потому, госпожа баронесса, я настоятельно рекомендую вам отдых и сон.
   - О нет, только не он! - кое-как простонала баронесса, опасливо забравшись в постель и обнаружив этого... этого... наклонившимся над собой.
   Она всякий раз вздрагивала, когда палец парня касался её в разных местах. Смоченный поочерёдно в разных пузырьках, последовательно извлекаемых из потайных кармашков, он неспешно и вдумчиво увлажнял линиями уже тронутое увяданием женское тело. Но каждый, каждый эликсир нёс в себе унаследованный от вина поцелуй ведьмы. И наверное, даже к лучшему, что баронесса от отчаяния закрыла глаза. А потому и не видала, как на её коже на мгновение вспыхивали синим огнём и тут же исчезали неведомые гномьи руны.
   И даже безропотно раскрыла губы и выпила ими содержимое, когда их коснулось горлышко последнего виала с таким залихватским содержимым, что в тупик зашли бы даже и самые многомудрые алхимики.
   - Именно он, - жёстко отрезал Ридд. - Но если вы под таким допросом не выведаете у эльфийского ярла его секреты и планы, я в вас крепко разочаруюсь, госпожа баронесса.
   Какой же ты восхитительный мерзавец, Ридди! - выпалила с облегчением дриада. Но прилежно собралась выполнить свою часть работы, когда парень укрыл замершую в полуяви-полусне женщину и наклонился над нею, намереваясь коснуться её чела в завершающем жесте.
   Две женские руки выскользнули из-под одеяла. Нежно обняли за шею и притянули к себе.
   - Спасибо, Ридди. Спасибо за всё, и прости... я поняла.
   Она совсем по-матерински мягко коснулась устами его щеки, и через несколько мгновений уже расслабилась, едва слышно, мерно задышала. А когда Ридд покинул будуар королевы-матери, сам собою за ним задвинулся недоумевающий от этакого золочёный засовчик. Погас почти полностью настольный канделябр. И лишь одинокая свеча в нём сторожко присматривала тут дерзко вздыбленным, огненным лисьим хвостиком.
   Сколько обретаюсь в тебе, всё не перестаю изумляться. Ты действительно мастер - мастер Ридд. Но знаешь, и от меня тоже спасибо тебе... за этот урок.
  
  
   Эпилог
  
   Две луны в бездонной черноте звёздного неба уже почти соприкоснулись, являя собою прекрасное и незабываемое зрелище. Именно в ту короткую пору меж осенью и зимой, когда воздух приобретает изумительную прозрачность. Правда, учёные мужи толкуют что-то про то, дескать, что просто в атмосфере вымораживаются водяные флюиды - да кто их слушает, бормочущих нудную заумь анахоретов?
   Тем более, что опустив глаза долу, можно и здесь вволю сделать себе множество интересных и даже многозначительных наблюдений...
   К примеру, каким образом в Нахтигейл прибыл ярл эльфов, доведаться не удалось. Но вот тот фактик, что шпага знатного по самое немогу вельможи нынче обреталась на боку ещё недавно наследного принца Элендила, заставлял призадуматься о многом... но поинтересоваться у такого себе мастера Ридда не догадался никто.
   Равно как и смущал, бередил - и всё же притягивал взоры скромно стоявший в уголке площади импозантный чародей в одеждах цвета ночи, а вон рядом с ним и его дочь в неизменно чёрно-белом уцепила под ручку весьма интересного плечистого парня с синими глазами.
   Да и изволившая почивать перед коронацией матушка-баронесса проснулась посвежевшей, с задорным румянцем на щеках. И если внимательно присмотреться... эй, да чуть ли не помолодевшей?
   "Ничего-ничего, она у меня ещё поскачет юной козочкой", - ухмыльнулся Ридд, скромно обретаясь в сторонке и по своему обыкновению предпочитая осматриваться из тени.
   Саму начальную процедуру чья-то весьма здравая мысль перенесла сюда, на старую королевскую площадь - ввиду весьма неоднозначного положения светил. На этом пространстве взгляд нет-нет да цеплялся за длиннющий стол, длиною хоть бы и как пресловутый от Кастилии до Гренады. Возле него увивались и лениво передвигались пока что чинно беседующие или здоровающиеся дворяне и прибывшие на коронацию члены их семей. Шустрыми рыбёшками сновали слуги, по бокам роились гвардейцы и маги, за ними толпы обывателей - словом, бедлам, но хорошо организованный. А Ридд даже поймал себя на том, что привычно наметил сектора обзора, расклассифицировал объекты по степени опасности и даже полегоньку прокачивает их поведение.
   Да ну, пусть вон Дитц отдувается... и всё же, Ридд послал в его сторону особый знак, указав на неприметно одетого и чересчур спокойного горожанина в толпе.
   Объясни насчёт козочки, - непреклонно потребовала совесть... ой, дриада.
   "Да что тут объяснять? Во время того визита к жуткому и ужасному некроманту я держал глаза раскрытыми, а ушки во все стороны..."
   Ну в точности, как прокравшийся в курятник лис, - хихикнула дриада.
   "Плюс кое-что из моих умений, да и гномью библиотеку мы с тобой немного перешерстили. Мне нужны опыт и способности баронессы, чтобы поберечь короля... и заодно семейство лис. Ну, догадалась?"
   У самого Ридда так засвербело в затылке, что он чуть ли не воочую увидал, как озадаченная Флора там почесала.
   Если здешние дамочки проведают, что тебе известен рецепт эликсира молодости, это будет нечто...
   "В случае трепыханий со стороны лорда Шима я переведу всё на него. Он, понятное дело, ответит отказом. И тогда его просто разорвут в клочья - невзирая даже на самую чернушечную магию" - Ридд чинно раскланялся с продефилировавшим нарочито поблизости графом де Шампэнь. Даже подождал, пока отцепившаяся от его локтя Меана и дородная румяная графиня преувеличенно-радостно поцелуют воздух возле щёк друг дружки. А потом ещё несколько обязательных комплиментов, да о погоде. Наконец, те отбыли.
   "А в случае чего от перворождённых, можно даже распространить слушок, что главный ингредиент для эликсира молодости это настойка на эльфийских ушках - и тогда на тех станут просто охотиться, как на пушных соболей и горностаев" - дриада только охнула от таких коварных замыслов.
   - Первая ласточка, - шепнул он мимолётно Меане, которая даже ради такого случая не изменила столь полюбившемуся охотничьему костюмчику с этими... ну да, да, согласен, дорогая - довольно миленькими кружавчиками. Только не пинайся... Понятное дело, одежда не с пустыми карманами, да и кинжал на бедре отнюдь не парадная безделушка. - Кажется, нас примут в высшем свете.
   Попробовали б они не принять, - мрачно заметила Флора. - Отчего меня не покидает стойкое ощущение, Ридди, что ты всех тут втихомолку держишь за глотку?
   "Не самое вредное для здоровья занятие, легонько так держать возможных... или просто потенциально опасных за горло?" - вопросом на вопрос ответил Ридд, когда вслед за графом подвалило шумное и многочисленное семейство откуда-то с северо-востока. В носу ужасно зудело и свербело от убийственной концентрации и без того ядовитых парфумов этой леди, но пришлось потерпеть.
   За какое место ты поймал и держишь баронессу Шарто, я не стану даже и озвучивать, - насмешливо отозвалась дриада, распознав в оных ароматах все двенадцать весьма редких ингредиентов и оттого немного загордившись. - А ведь, когда помолодеет, она вполне может возжелать и иного?
   "Милая Флора, ты случайно не путаешь личное и политику?" - Ридд как раз отвешивал некий цветастый и витиевато-расплывчатый комплимент чьей-то там бледной и пока ещё худосочной дочери. "И вообще, твои выходки иной раз отдают самой обыкновенной ревностью к Меане"
   Ну, знаешь! - на этот раз дриада стоически молчала аж до тех пор, пока поток желающих именно сегодня познакомиться с мастером Риддом и его пассией понемногу иссяк. И лишь потом чуть виновато заявила. - Впервые у меня возникло желание побыть наедине.
   "Прости, милая Флора. Наверное... да, наверняка я был неправ. Но, давай об этом потом? И кстати - это не я, а ты ухватила за лакомое место баронессу!" - на этот раз Флора хохотала так отчаянно-весело, что Ридд и сам улыбнулся.
   - Опять беседуешь со своими демонами?
   Перед взором обнаружились сияющие любопытством зелёные глаза. Миг-другой Ридд нежился в этом взгляде, а потом мягко, но непреклонно увлёк эльфку в весьма сомнительную тень рыжей луны.
   Это было как всегда волшебно и сказочно. Мягко, тепло и чуть влажно. Разве что Меана во время поцелуя легонько застонала, потом сделала слабую и весьма безуспешную попытку отстраниться - но лишь затем, чтобы следом прижаться плотнее вплоть до волнующего бесстыдства. А смежившиеся было в сладкой неге глаза изумлённо распахнулись.
   - Mandos, - чертыхнулась она. - И это на виду у тысяч homo...
   Полуэльфка в комичном испуге зажала себе ладонью рот, а потом тихо расхохоталась.
   - Теперь понятно, что же там такое в тихом омуте водится!
   Но золотая Соль уже пряталась за округлившейся от такого нахальства серебряной Белль. Уже протрубили фанфары, а глашатаи и герольды провозгласили извечное и неизбывное "имеющие уши да увидят, имеющие глаза даже и услышат" и прочие велеречия, обращённые к славным гражданам королевства.
   - Вот он, наступает час Зверя, - вполз в ухо шепоток Меаны. - Но почему мне совсем не страшно?
   - А потому, что лиса не боится своего лиса. Ну какой там дурак придумал, будто весь мир театр? Нет уж - отныне он просто курятник, отданный на растерзание Лису. И его семейству, - столь же неслышно шепнул Ридд. О-о, за такой ответный взгляд можно... Но он лишь мягко улыбнулся, когда ладонь прелестной nissa нежно и с чувством чуть сильнее сжала его руку.
   И тут, в положенную для вящей многозначительности паузу-отбивку, с грацией медведя вломился никто иной, как Питт собственной персоной. Да так вломился, что то не кусты затрещали - зашатались устои королевства.
   - Кхм! Тут это... - не боявшийся ни живых мертвецов, ни даже гнева сюзерена бравый вояка ухмыльнулся. - Веками почиталось священным число сто двадцать один - а я предлагаю отныне поменять его... на сто двадцать два!
   Муэрта так поощряюще пихнула своего благоверного локотком в бок, что заинтересованно приглядывавшийся Ридд мимолётно поморщился, а Питт извлёк из-за спины простецкий стеклянный кувшин с какой-то беленькой водичкой. Но оказавшись в ладонях своего обладателя, сосуд немедля просиял нежным светом...
   Теперь, надеюсь, становится понятным, отчего уже впоследствии король Альфред Первый, урождённый барон Шарто, получил весьма многозначительную и почётную прибавку к своему титулу "Собиратель винограда"? И отчего чуть позже получилось сто двадцать три - но вот по поводу последнего новшества лучше расспросить некоего смазливого принца и пока оставшуюся на хозяйстве ясноглазую леди Виссу. Ну не стоит прежде времени посвящать вон того ярла в иные подробности...
   - Ах, дьябло энкарнадо! - еле слышно ругнулась Меана. - Ридди, эти здоровые нас опередили!
   Взгляд парня демонстративно скучающе скользнул по залитому лишь серебристым светом королевскому дворцу напротив. А сам он пробормотал нечто в том духе, что на обратном пути от баронессы он с таким себе дворецким уже пошептался. Да позвенел чем там надо в его ладонь - во славу сиятельного Динаса, разумеется. И пока новый монарх будет пировать до утра со своими дворянами, в это время в королевской опочивальне, на пышном королевском ложе...
   Меана тонко улыбнулась в ответ - но так, что тут уже ясно стало, что же задумала эта сладкая парочка.
   - Божанси, - негромко произнесла госпожа пока ещё просто баронесса Шарто. Она зачем-то нашла взглядом Ридда, чуть осторожно улыбнулась ему, а затем вернула своё внимание опять на дальний конец стола. - Вашу матушку звали Божанси, лорд Питт.
   - Эй, да моя тоже носила это имя! - встрепенулась леди Муэрта.
   Надо же, как оно всё чудненько совпало... Потому и понятно, что едва не прослезившиеся в умилении дворяне и толпы зевак услыхали громоподобный рык герцога Курвуазье:
   - Так неужели имя матери не достойно быть увековеченным? Предлагаю новую лозу так и назвать - Божанси!
   С шелестом и позвякиванием извлеклись из ножен и возделись ввысь прославленные в родовых хрониках клинки, соприкоснулись с нежным звоном и в полном согласии. Понятное дело, и посох лорда Шима одобрительно звякнул мерцающим в навершии камнем о чей-то меч.
   Но тут и Ридд с блеском доказал, что не просто так о нём уже пролетел слушок, и не зря ему выданы все мыслимые и немыслимые авансы.
   - Что-то тут темновато стало. А давайте-ка присветим, благородные дамы и господа?
   Он шагнул к дальнему концу стола, встал рядом с Питтом и решительно поднял со скатерти обретавшуюся там ёмкость. Резной хрустальный сосуд просиял тёмно-рубиновым светом в его руке. Тем благородным и глубоким оттенком, присущим лишь старому вину.
   Подученные дворецким (а кто ему нашептал?) их благородия не подкачали - церемония прошла не просто на славу, а даже и завораживающе. У дальнего от барона торца стола один за одним загорались движущиеся огоньки. Они множились и плодились, отчего казалось, будто там зашевелилась просыпающаяся огненная змея. Правда, виконт Камю как обычно начудачил - напиток в его руках озарился дымчато-синеватым сиянием какого-то нового сорта. И недрёманые жёны всерьёз обеспокоились, что их благоверные наверняка нынче напробуются этой диковинки и неведомой девицы до полного помрачения чувств...
   Сияние множества огоньков разрасталось и ползло по столу из одного конца в другой, словно река пламени. Постепенно этот многоцветный блеск затмил и свет звёзд, и даже чуть потускневшую Белль, а вспышки и позвякивание распечатываемых сосудов подкрались и сюда, к барону Шарто. Немедля он подхватил свой тут же просиявший янтарём бокал. И когда вельможа непроизвольно пригубил благородного мерцающего нектара, смочил язык и нёбо старым мускатом, из сотен дворянских глоток вырвалось тысячекратно подхваченное и усиленное:
   - Да здравствует король!
  
  
  
   25.03.09
  
  
   P.S. Знаете, мне даже немного жаль оставлять эту историю. Но собственно, на этом можно и закончить повествование об одном хитром лисе, умудрившемся всех провести махнув туда-сюда пышным хвостом и укрывшись за ним? Да при том так обокрасть загонщиков, что они в общем-то остались и не в претензии. Грязное золото людских душ струилось меж его рук, сияло, манило и обещало - и всё же, не имело над ним власти.
   Да, можно на этом и закончить. Правда, одна из крохотных цветочных феечек, что-то промышляющих над расцветшим душистым горошком в глубине древней гномьей крепости - вон та, которая с золотым ведёрком - так не считала. А если взять с полки увеличительное стекло в массивной оправе старинной работы и с вычурной ручкой, да пристально рассмотреть сияющую малявку, то можно было бы заметить, как девичьи губки прошептали:
   - Чтобы мастер Ридд просто так оставил запасную норку? Да никогда! Он вернётся за мной, я знаю...
  
  
   Есенин - прим. авт.
  
   Jedem das Seine - каждому своё (нем.) По иронии судьбы, именно этот многозначительный девиз красовался над входом в нацистский концлагерь Бухенвальд.
  
  

Оценка: 6.21*13  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Т.Ильясов "Знамение. Час Икс"(Постапокалипсис) Д.Сугралинов "Дисгардиум 6. Демонические игры"(ЛитРПГ) Ю.Резник "Семь"(Киберпанк) Э.Моргот "Злодейский путь!.. [том 7-8]"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) Т.Мух "Падальщик 2. Сотрясая Основы"(Боевая фантастика) А.Куст "Поварёшка"(Боевик) А.Завгородняя "Невеста Напрокат"(Любовное фэнтези) А.Гришин "Вторая дорога. Путь офицера."(Боевое фэнтези) А.Гришин "Вторая дорога. Решение офицера."(Боевое фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"