Левин Александр: другие произведения.

Мир Тьмы.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Peклaмa
Оценка: 6.17*32  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Восстановил первую книгу серии Мир Тьмы.

   Часть 1.
  
   Пролог.
  
  Тьма. Она везде и всюду. Эта Сила никогда не исчезает, прячась за лучами солнца днём, и вступая в полную силу ночью. Она многолика и безбрежна. Каждый, кто с ней соприкасается, может почувствовать её мягкую, тугую, текучую мощь, услышать шепоток в ушах, ощутить странную расслабленность в теле, лёгкость движений, и странное, но такое сладкое лёгкое, будто бы после пары рюмок хорошего бренди, пошатывание разума. Может ощутить податливость и заботу её силы, обволакивающей тело, когда она приходит, странную густоту воздуха...
  Уже многие тысячелетия прошли с тех пор, как люди этого мира отвернулись от Равновесия Сил. Они отвернулись от Тьмы, её Силы и её адептов - тех, кто в своих делах опирался именно на эту переменчивую стихию. И она, вечно танцующая в своём бесконечном движении, всколыхнулась. Равновесие будет восстановлено. Даже если для этого придётся утопить этот мир в крови его жителей.
  Сила начала изучать этот мир, ища наиболее удобный путь к возврату былого. Этот процесс занял не одну сотню лет. Силе некуда торопиться. Она бесконечна, как само Время. Даже боги старятся и умирают. Несмотря на длительность их жизни, век таких существ для Силы скоротечен и выглядит лишь краткой вспышкой... Что уж говорить о смертных? Они для неё и вовсе ничто.
  Спустя многие века, после первого шага, было принято решение. Путь найден. Он не будет простым и коротким, но он даст гарантию того, что виновные будут наказаны, а этот мир перейдёт в единоличное владение Силы.
  Владение? Да. Силы имеют свой Разум. Даже Стихии, имеют его, а уж если речь идёт о Силе... Он отличен от того, что есть у богов и смертных, но он есть. Странный, с невероятной изощрённой логикой, видящей последствия любого поступка на многие столетия вперёд. И не только в одной плоскости, но даже самые разные варианты ситуаций... Этот разум видит даже последствия несбывшегося... Смертный, пытаясь понять это, сойдёт с ума.
  Тьма выбрала того, кто восстановит это равновесие. Осталось лишь подготовить его, проведя по долгому Пути развития и испытаний, что закалят тело и дух избранника, принесут знания и научат тому, что зовётся Искусством.
  Тьме было плевать на всё. И на то, что несчастный мальчик лишится нормальной жизни, и на то, что он всегда будет один, и на то, что он будет убивать и страдать... Сила, хотела Равновесия. Нет, не власти, всего лишь, Равновесия. Слишком долго она ждала, пока люди образумятся. Пришла пора действовать...
  
  
  
   * * *
  
  
  Вся эта экспедиция не задалась с самого начала. Во всяком случае, Хальфдан, считал именно так. Ещё до того, как было выбрано судно, на котором они отправятся на Крей, выяснилось, что ждать придётся не так уж и мало времени, поскольку те несколько кораблей, что действительно способны добраться до островов и высадить там поисковую группу, сейчас просто в другой части континента - везут в Хеллинг давно заказанные грузы.
  Следующей проволочкой стал подбор боевой группы, которая станет сопровождать его и Асдис в этой клятой экспедиции. Впрочем, всё это стало сущими мелочами в сравни с тем штормом, в который угодил корабль. После него пришлось сделать основательный крюк и, зайдя в ближайший порт, становиться в док на ремонт - повреждения, нанесённые буйством стихий, оказались чрезмерными для продолжения экспедиции. А теперь... Теперь на горизонте появился чужой корабль. И всё бы ничего, если бы не одно но - в этих местах уже давно нет оживлённого судоходства. Так что ещё не известно чем закончится эта встреча.
  -Что это за судно? - спросил Хальфдан капитала.
  -Они идут без флага... Хотя, постройка похожа на хомвольдских мастеров... Это они строят корабли таких габаритов. Больше некому. Может, кто из фрейварских людей? Но откуда им здесь взяться? Странно... - ответил капитан, опустив подзорную трубу.
  -Думаю. Надо сажать гребцов на вёсла... Иначе, мы не уйдём, - вздохнул купец.
  -Я тоже так думаю, - согласился капитан, а затем, повернувшись к одному из стоящих на кормовой постройке, людей приказал поднимать людей.
  Через несколько минут все, кто находился на борту купеческого судна, были на ногах. Гребцы усаживались на скамьи, бойцы палубной команды готовили короткие абордажные клинки и заряжали самострелы.
  За это время странное судно успело ещё больше сократить расстояние... Это был трёхпалубный парусный корабль с парой катапульт на носу и корме и четырьмя баллистами на палубе - по две на каждый борт - установленных на небольших возвышениях. Кроме того, на одной из нижних палубах, используемых обычными судами для гребцов, имелись пока ещё закрытые ставни бойниц - видимо и там располагались какие-то метательные механизмы.
  -Вот это монстр! - вырвалось у кого-то из воинов, - Кому ж пришло в голову такое построить?
  Приближающийся корабль не был купцом. Высота судна, наличие на палубе серьезного арсенала и высота борта явно говорили о том, что корабль строился для войны. Такие красавцы бывают лишь на службе больших флотов крупных государств.
  -Это не хомвольдское судно! - пробормотал капитан, обернувшись к Хальфдану, - Я вообще не знаю кто это! Нигде на континенте не ставят такое оружие на корабли... Да ещё и так... Паруса..
  Прервавшись на то, чтобы отдать ещё несколько команд, капитан снова обратился к купцу:
  Мы не сможем от них уйти. У нас даже с гребцами скорость ниже, чем у них. Похоже, что придётся драться.
  -Я тебя понял, - нахмурился купец.
  Хальфдан когда-то и сам был моряком и не один десяток лет провёл в море. Несмотря на то, что моложавый капитан надеялся на успешное бегство, купец сразу понял, что им не уйти. Он не питал иллюзий на счёт их судьбы. Если о таких кораблях никто не слышал раньше, то это означает одно - свидетелей просто не оставалось.
  Уже собираясь идти в каюту, одевать доспехи, он ещё раз посмотрел на приближающегося гиганта. На носу, на обоих бортах, красовался герб. Герб!
  Вырвав у капитана подзорную трубу, Хальфдан постарался рассмотреть его как следует.
  Скрещенные клинки на щите из драконьей чешуи...
  Опустив подзорную трубу, купец тяжело вздохнул. На борту атакующего корабля не будет живых. На таких кораблях лишь мёртвые... Это один из осколков былого... Того, что когда-то было единым... Могущественным. Тени прошлого до сих пор терзают этот мир, и он оказался в числе тех, кому не повезло попасться на пути этих призраков былого.
  Метнувшись в каюту, он открыл походный сундук, который уже двадцать пять лет был его верным товарищем в любом походе. Там лежали кольчуга, меч, щит, шлем и кольчужные перчатки.
  -Дорогой! Что случилось? - раздался сонный голос Асдис.
  -На нас напали.
  -Кто?! - весь сон с женщины словно выветрился, как спёртый воздух возле открытого окна.
  -Судно павших...
  Женщина помрачнела. Она не хуже своего мужа знала, чем это грозит...
  Вскочив с узкой кровати, ведьма, вышедшая когда-то замуж за тогда ещё молодого моряка, начала искать одежду. Сейчас, женщина собиралась одеть облегающую, но не стесняющую движений. Впрочем, к тому моменту, как Хальфдан вышел из каюты, Асдис уже натягивала кольчугу. На кровати лежали пара кинжалов и лёгкий меч. Женщина выросла в краю жестоких людей, и постоять за себя там должны были уметь все, включая девушек - судьбе слабых в тех краях не завидовали даже мёртвые.
  Когда купец вернулся на палубу, корабль мёртвых уже был близко - сейчас герб можно было рассмотреть даже невооружённым взглядом. На палубе нападающего судна движений не наблюдалось, но это не значило, что мёртвые не собираются атаковать...
  Внезапно раздался радостный крик с борта:
  -Там корабль! Там корабль!
  Обернувшись, Хальфдан увидел судно. Двухъярусный корабль легко и быстро шёл на перехват. В душе купца зародилась надежда на спасение, которая, впрочем, быстро погасла - корабль, если судить по флагу, принадлежал Ордену Белого Пламени. Ему и Асдис в руках светлых магов лучше было не попадаться - легче сразу в брони за борт прыгать. Перед костром светлые любят долго пытать своих пленников с тёмным Даром.
  Впрочем, корабль ордена замедлился, а затем и вовсе спустил паруса, оставаясь в отдалении.
  Изменив своё восприятие, Хальфдан увидел появившийся защитный купол. Светлые готовились к драке... Сейчас вся надежда на спасение заключалась в том, что мёртвые почувствуют присутствие на торговом судёнышке тёмных и обнаружат рядом корабль светлых... Тогда есть шанс, что былые стражи этих вод, так и не покинувшие свой пост, решат разбираться именно с ними.
  Надеждам так и не суждено было сбыться. Судно павших приблизилось ещё и с его палубы на купца стали перепрыгивать немёртвые в чёрных доспехах. Несмотря на расстояние, все они достигли цели, приземлившись на палубу. Нападающие тут же начали убивать. Большинство из них использовали лишь мечи, но были и те, что применяли и магию.
  На Хальфдана налетело сразу двое немёртвых.
  Приняв на щит клинок одного из них, купец нанёс удар другому и... Острая боль в правом плече заставила сделать шаг назад закрыться щитом.
  Как только Хальфдан оказался в арке двери, сверху свалился ещё один абордажник немёртвых. Именно он нанёс купцу удар в плечё. В следующее мгновение все трое навалились на колдуна своей не малой массой - даже простые скелеты в доспехах весят солидно. Купец сделал ещё один шаг и упёрся спиной в дверь. Краем глаза он увидел, что немёртвые уже почти перебили экипаж - лишь на носу остался небольшой очаг сопротивления из трёх воинов с щитами и одного с булавой, активно наносящего удары через головы своих по атакующим.
  Сейчас между купцом и нападающими, просто давящими своей массой, а не наносящими удары, была лишь дверь каюты. Если на откроется, то Хальфдану конец...
  Позади вдруг послышался звук шагов.
  -Нет! - закричал купец, чем вызвал лишь противоположную желаемой реакцию - дверь открыли ещё быстрее и он упал спиной назад, подминая под себя и жену.
  Как только Хальфдан оказался на полу, немёртвые мгновенно начали бить - про мечи они словно бы и забыли, используя лишь когти на пальцах рук, пробившие кольчужные рукавицы из чёрной стали.
  -Хальф... - раздался визг Асдис, а затем купца окутала боль.
  Тело парализовало острой, словно раскалённый прут, загнанный в тело, болью. Затем всё вокруг начало темнеть. Последнее что он увидел, было чёрное пламя в глазницах нежити.
  "Но как же так?! - проскочила вялая мысль, - У них же должен быть серый свет!"
  
  
  
   * * *
  
  
  
  Осторожно спускаясь по верёвке, я всматривался в окружающее пространство.
  Тишина. Лишь изредка в этом месте были слышны звуки падающих капель, шорох пыли, гоняемой сквозняком... И ничего больше.
  Древние подземелья. Эти места были выстроены ещё в те далёкие времена, когда таким как я не было нужды скрываться. Давние, дивные времена.
  Сейчас же, мы прячемся в тени, опасаясь лишний раз шелохнуться, высунуться на свет, показать своё Искусство... Почему? Если любой из нас проявит себя, то его ждёт костёр. Времена Тёмной Империи уже давно завершились. С тех пор нас травят, как диких животных. Исключения, конечно, имелись. К ним относились те земли, где правили бал Равновесы или тёмные. Но последних, способных открыто противостоять фанатичной толпе, разогретой светляками, было мало. Лишь в нескольких государствах имелись серьёзные ордены, ведущие тайную войну со Светом, не решаясь выступить открыто. В нескольких владетельных уделах правили лорды, обладающие тёмным Даром - таких не решались трогать по причине возможных волнений благородного сословия, остро реагирующего на любые покушения на себе подобных со стороны кого угодно.
  Единственные земли, где подобные мне могли чувствовать себя в безопасности, находились довольно таки далеко и попасть туда было проблематично. Местность, разделяющая государства, в которых все маги имели равные права, называлась Пограничьем. Впрочем, жрецы Светлых Богов и адепты Света именовали их иначе - Разделом. Постоянные патрули на границе, укреплённые заставы на дорогах и густая сеть башен наблюдения со сменными отрядами солдат, снабжаемыми из крепостей-складов, обеспечивали не только надёжную охрану, но и не позволяли спокойно покинуть вотчину губительной для нас Силы. На пограничных постах имелись маги, проверяющие всех на предмет Дара и его типа. И если выявлялся тёмный, пытающийся сбежать в более безопасные места, то его судьбе не завидовали даже каторжники, приговорённые к пожизненному заключению на рудники.
  Опустившись на каменные плиты пола, я замер, вслушиваясь в тишину. Я люблю тишину, но не в таких местах. Здесь, она может быть опасной, ведь если ты не слышишь свиста стрелы, выпущенной в тебя. То это значит, что летит она точно в цель - в тебя.
  Внутренний взгляд показал лишь размытые нити энергий, циркулирующих в этом месте. Стены, пол и потолок оказались понизаны каналами энергетических структур. Впрочем, сейчас в них не происходило каких бы то ни было процессов - система оказалась неактивна. Впрочем, подземелья древнего замка и не могут быть пустыми и не содержащими остатков древней магии. А эти подземелья - тем более.
  Руины одной из пограничных крепостей древней Империи.
  Многие тысячи лет назад существовала могущественная страна - Тёмная Империя. В этом государстве правили Лорды Тьмы и их рода. Однако, как и всегда, пришёл период упадка, сменивший эпоху расцвета, власти и могущества этой великой страны. В те далёкие времена произошла война между светлыми магами и их союзниками среди простых смертных. Результатом той резни стало полное исчезновении населения Империи и превращение её земель в безжизненные Пустоши, наполненные самыми разнообразными существами, чьи предки были созданы в лабораториях военной машины Империи и различными аномалиями, появившимися на месте самых жестоких и кровопролитных боёв, где когда-то применяли все доступные средства убийства, не считаясь с последствиями. Теперь в этих краях простым людям нечего делать - лишь имея сильные артефакты, можно выжить. Причём не одиночке, а группе, имеющей серьёзные запасы провианта и снаряжения. Впрочем, искателей сокровищ и кладов, существующих в виде артефактов и хранилищ знаний, это не останавливает, что приводит к появлению ещё и нежити - древние артефакты защиты пограничных районов действуют до сих пор, превращая неудачников в новых стражей незыблемых границ великой державы...
   От постройки остались лишь жалкие куски камня, заросшего мхом, на поверхности, и глубокие подземелья. Сюда ни простые люди, ни светлые, так и не рискнули спуститься, запечатав входы своими заклинаниями и простыми камнями, которыми они засыпали лестницы и лифтовые шахты. Немногим удалось выйти из этой ловушки через вентиляционные отверстия. Остальные, те несчастные, кто не смог пролезть в них, оказались заживо погребены в этой странной и страшной постройке.
  Одиннадцать уровней. Именно столько мне придётся пройти, чтобы добраться до камня-источника, технология изготовления которого исчезла вместе с древним государством. Её не смогли получить и светлые, которые ещё в первые дни древней войны начали уничтожать всех слуг Тьмы. Даже простые крестьяне и дворянские семьи павшей империи были убиты этими варварами.
  Изучив обстановку, я достал план сооружения и начал сверять его с реальной обстановкой. Документы, которые раздобыл учитель, были весьма полезны, но простой завал на лестнице или активная ловушка вполне могли преградить мне путь так, что я просто физически не смогу пройти дальше.
  Приняв решение, я направился в один из коридоров. Согласно плану постройки, он должен вести к одной из запасных лестниц. По ней, если верить древнему документу из странного материала, можно спуститься аж до одиннадцатого уровня, а их семнадцать, и спокойно пройти к залу Источника. Будем надеяться, что лестница цела и ловушек не содержит.
  Уже когда я подходил к лестнице, аметист в обруче, одетом на мою голову, вдруг потеплел, а в голосе раздался голос моего учителя:
  -Тер, как обстановка?
  -Пока всё нормально. Трупы не бегают, личей не видно, призраков тоже. Активных ловушек я не заметил.
  -Отлично, - в потоке мыслей учителя появились образы характерные для него в периоды хорошего настроения - за семь лет обучения я успел его очень хорошо узнать, - Будь осторожен и не теряй бдительности.
  -Конечно, Учитель.
  Как только связь прервалась, я потёр переносицу. Я неплохой астральщик, а ментальный слой для меня был весьма сложен в понимании и любые манипуляции с информацией напрямую вызывали жуткую головную боль и усталость.. Это они могут безнаказанно такие вещи делать, а я всегда отхватываю головную боль, иногда тошноту...
  Подумав, я проверил все свои амулеты и артефакты.
  Итак, защитный амулет моего изготовления. Простой, но основательно напичканный энергией. Один единственный символ GOL, нанесённый на него, служил вполне приличной защитой для простых магических атак, на которые были способны мелкие пакостники типа призраков, и увода меня же от опасных ситуаций как таковых. Амулет для снижения моей заметности, как на магическом фоне, так и на физике. Здесь так же имелся лишь один знак - LANGH. Ну и средство усиления моих слабых ментальных данных - медальон с аметистом и выгравированными знаками DORTNUF и NARH.
  Кроме того имелся и амулет защиты разума от внешних воздействий - GEU FAR.
  Последним был амулет целительского типа - ISUNO.
  Конечно, это был не самый удачный выбор, но я не отношусь к тем ученикам, что доверяют чужим амулетам, даже если их даёт учитель. Нет. Лучше я сделаю один простой, но надёжный амулет сам, чем возьму чей-то, но непроверенный... Что поделать? Все мы, тёмные, такие подозрительные. Такими нас сделал естественный отбор.
  Впрочем, не только он. Мой учитель так же был далеко не образцом чести и благодетели. Несколько экспериментов, что он успел поставить на мне, серьёзно заставили задуматься о том, чтобы после обучения банально его прирезать... Уж очень мне было неприятно кататься по полу, крича от боли в сведённых судорогой мышцах.
  
   Медленно двигаясь по коридору, я сканировал окружающее пространство. Делал я это уже привычно - семь лет обучения магии сделали своё дело. Это мой выпускной экзамен.
  Мне девятнадцать. Асмунд взял меня в ученики когда мне исполнилось двенадцать. С тех пор я изучал благородное искусство магии и не жалел об этом. Быть магом гораздо лучше, чем простым человеком. Даже если учитывать отношение общества к таким как я - к тёмным.
  Обучение было достаточно нудным - каждодневные медитации, упражнения с мёчом и общая физическая подготовка.
  Правда, действительно серьёзных знаний я за эти годы так и не получил. Светлые могли кидаться огненными шарами, создавать ураганы и бури, контролировать природу... А меня и моего учителя хватало разве что на проклятья и порчи. А при прямом столкновении шансов у нас бы не было в принципе.
  Кроме того, в случае открытия обычными людьми наших занятий, нас ждал бы костёр - справиться с озверевшей толпой нам обоим было не под силу...
  
  Пройдя около половины пути до лестницы, я зафиксировал сильный всплеск энергий смерти... Так бывает тех случаях, когда рядом переходит в активное состояние дремавшая раннее нежить - каналы энергоструктуры разворачиваются и быстро наполняются энергией. Что ж, я, конечно, не магистр боевой магии, но тоже кое-что могу. К тому же, вряд ли, это что-то серьёзное. Скорее всего, кто-то приготовил для обороны толпу покойников, но так и не применил.
  Через десяток шагов я понял всю ошибочность своего мнения - мне на встречу шёл лич.
  С простым покойником, я бы справился. Для этого не требуется ни особых силёнок, ни ума - порвать каналы энергоструктуры и разорвать связь между физическим миром и астралом - в отношении искусственно созданных немёртвых это плёвое дело. Этому учат в первые два года. Другое дело, что лич - нечто большее, чем простой конструкт с набором функций и минимумом собственных мозгов, привязанный к мёртвой плоти с искусственной энергоструктурой. Это мёртвый маг, осознанно решивший задержаться тут после своей смерти. И он, в отличие от живых, не имеет множества ограничений. Его энергоструктура не производит собственных энергий - она лишь проводник и переработчик... То есть, сейчас мне на встречу шёл мёртвый маг с неограниченным запасом энергий и явным желанием разделаться со мной - если бы он этого не хотел, то не гнался следом!
  Как ни удивительно, но я побежал - лучше меня будут считать трусом, но зато живым! Быть мёртвым героем сверкающих доспехах и дыркой в грудной пластине брони мне не хочется. Да никто и не оценит этого - во-первых, некому, во-вторых, люди вообще не ценят что ближних, что дальних своих, такова человеческая натура, больше похожая на свинскую.
  В любом случае, убежать мне не удалось. Видимо, этот лич как-то отличался от своих обычных собратьев. Вместо прямых атак, он ставил на моём пути барьеры, успешно загоняя меня в тупик. Там же, где он не успевал применить собственную магию, немёртвый использовал оборонные системы заброшенных, но вполне боеспособных подземелий - различные решётки, ямы и прочую дрянь.
  Так или иначе, но этот ходячий покойник загнал меня в достаточно странное помещение, сильно смахивающее на комнату алтарного комплекса, смешанного с системами, характерными для друидских мест силы.
  На полу были начертаны какие-то знаки, значения которых я не знал, а разбираться не только не хотел, но и не имел на то ни возможности ни времени - какие тут переводы, когда за спиной звучат ровные шаги покойника?
  Когда стало ясно, что помещение станет моей могилой, я развернулся и, переведя все имеющиеся щиты в режим полной изоляции моего бренного тела от внешнего мира, достал меч - если уж я не справлюсь магически, то на простой физической форме должен. Обычно личи не отличаются особой силой или скоростью...
  Однако, когда я увидел внешность лича, тут же стало ясно - мне и тут не повезло.
  Обычные высшие немёртвые были достаточно примитивными существами. Несмотря на сохранность интеллекта и многих черт той личности, каковой они являлись при жизни, мёртвые маги отличались некоторой тупостью и заторможенностью - искусственные энергоструктуры в любом случае уступали естественным и развитым при жизни элементам и не имели многих полноценных качеств, присущих живым существам... Рефлексы, например, отсутствовали гарантированно. Кроме того, обычные личи не следили за своей внешностью и общим состоянием организма, что существенно снижало их долговечность - разлагающаяся плоть слабо контролируется магией, да и не могут кости без мышц двигаться. Для этого столько энергии требуется, что магические способности личей полностью станут уходить на одни лишь передвижения в пространстве... Это ж не простой покойник с закольцованным личным временем, которому и магия-то не нужна - одна сохранность мышечной структуры...
  Мой преследователь сохранил свою прижизненную внешность. Волосы, лицо, тело... Всё! Более того, он улыбался!!!
  -Ну, молодой человек, вы и бегаете, - сказал лич, - Если бы не магия и местная система ловушек и блоков, то мне пришлось бы за вами побегать. А я, признаться, не мальчик. Не к лицу, как-то, в моём возрасте носиться по тёмным коридорам забытых подземелий, - добавил лич, ехидно усмехаясь.
  На вид, он был старше меня года на два, на три. Не более. Высокий, худощавый, подтянутый. Коротко стриженные темно-русые волосы, светлая кожа и яркие голубые глаза. На нём была одета чёрная форма, на поясе висел короткий меч.
  При жизни он, наверняка, был офицером и дворянином. Лощёный, утончённый. Даже сейчас он не делал резких движений и сохранял леденящее мою душу спокойствие. Такие привычки вырабатываются не парой-тройкой лет жизни в высшем обществе, а многими поколениями. Точно! На среднем пальце левой руки был графский перстень с тремя поясами вокруг камня "Чёрная Звезда". Такие камушки были в кольцах одних лишь высших аристократов или представителей древнейших родов. То есть, тех, чья история насчитывает не менее пары-тройки тысячелетий.
  -Кто вы? - удалось мне выдавить из себя - вид и уровень сознания покойного мага меня так потрясли, что я на некоторое время потерял дар речи, - И что вам от меня нужно?
  -Ну, - продолжая улыбаться, покойник подошёл ближе, - Мне-то от вас точно ничего не надо, а вот вам, судя по визиту сюда, явно хочется получить что-то из хранящегося в МОЕЙ крепости.
  -Меня сюда прислал учитель. Ему нужен кристалл-источник.
  -Юноша, вашего учителя здесь нет. Да и вряд ли он сюда спустится. Глядя на уровень вашей подготовки, мне кажется, что он не относится к тому типу магов, что станут отвечать за своего ученика... Видимо, наши тёмные потом совсем деградировали, если в течении семи лет ТАК учили магии.
  -Что вы собираетесь сделать со мной?
  -Вы вор, молодой человек, - усмехнулся маг, - А что делают с ворами?
  -Я не вор! - не знаю почему, но меня взбесило подобное отношение.
  -А кто? Вы проникли на территории военного объекта государственной важности. Пытались украсть собственность вооружённых сил Империи, пытались скрыться с места преступления...
  -Я будущий маг! И ты не имеешь никакого права называть меня вором, кусок мёртвого мяса!
  Наступила тишина.
  Маг с явным удивлением смотрел на меня, скользя взглядом по лицу. Улыбка, наполненная ехидства и превосходства исчезла.
  -Как ты меня назвал? - голос лича был тихим, ровным и мертвенно холодным.
  -Кусок мёртвого мяса, проигравший войну и позволивший светлым перебить всех и вся на землях империи, - спокойно ответил я, - Из-за твоей не квалифицированности, таким как я теперь нет места в обществе, нас сжигают на кострах...
  Договорить я не успел - магический удар снёс не то, что мои щиты, даже защиту, поставленную учителем. В следующую секунду что-то тёмное, густое и тяжёлое появилось из-за спины мёртвого мага и подняло меня над каменным полом.
  -А вот за это я тебя помучаю, - усмехнулся маг, - Не тебе, сопляк, судить о том кто я и что я.
  
  
  Придя в себя, я обнаружил, что лежу на каменном полу. Тело болело и исходило иглами, от чего я сделал вывод, что лежал достаточно долго.
  -А, ведь, ты прав, парень, - раздался над головой спокойный голос лича, - Я действительно мёртвый кусок мяса, проигравший войну...
  С трудом встав, я посмотрел на лича.
  -Будучи живым, я не смог бы так просто использовать Абсолют Тьмы в плотном мире, - продолжил древний маг, - Для получения таких сил, мне пришлось умереть... Мёртвой плоти всё равно, а вот живые ткани были бы уничтожены таким количеством энергии...
  -Зачем вы мне это говорите?
  -Меня зовут Ульв. Я был интендантом этой крепости. С тех пор прошло очень много времени... А тебя я не убил просто потому, что ты прав.
  -И что теперь?
  -Теперь? Тебе нужен кристалл-источник? - спросил древний маг.
  -Не мне - моему учителю.
  -Твоему учителю... - хмыкнул Ульв, - Если бы твой учитель был настоящим магом и действительно учителем, то уже появился бы здесь и расправился со мной... Любого лича можно уничтожить заклинанием изгнания. Простое такое заклинание. И моя сила, вместе со всеми щитами и прижизненными и посмертными знаниями, не помогли бы мне... Но его тут нет, как ты видишь. Его и у входа уже минут двадцать как нет. Он уехал, когда засёк меня. И твою лошадь прихватил. Учитывая место нахождения крепости и то, что стало с местностью... Это смахивает на убийство. Очень смахивает. Он тебе даже шанса на выживание не оставил.
  -Тогда зачем вы оставили мне жизнь? Чтобы посмотреть, как я буду пытаться выжить в Пепельных Пустошах?
  -Нет, - улыбнулся маг, - Я предлагаю тебе стать моим учеником.
  -Учеником?! - от удивления я вскочил на ноги, - Почему?
  -Ты не трус. Рационален и целесообразен. Хотел избежать драки со мной, понимая, что я сильнее и тебе просто не хватит сил и мастерства для нормальной драки со мной. Потом принял решение использовать в драке меч... И ты знаешь что такое честь. Ты был готов умереть, но не унижаться, вымаливая выход отсюда.
  -И?
  -И ты имеешь неплохую базовую подготовку. Именно базовую, - усмехнулся маг, - Я успел очень основательно поработать за эти века. У меня ещё при жизни были очень интересные задумки, а тут я смог многое воплотить в жизнь или проверить опытным путём. Так что ты можешь получить знания, которых гарантированно нет ни у кого.
  -Лихо, - ответил я, - От таких предложений не отказываются.
  -Я рад, что ты согласился, - улыбнулся лич, - Добро пожаловать в пограничную крепость номер тридцать семь.
  
  
   Глава 1.
  
  
  Обучение у Ульва было своеобразным. Древний маг отличался невероятным хладнокровием, умением качественно объяснить и показать. Нечеловеческое терпение, с которым он старательно вбивал в меня многие знания и выбивал то, что было откровенной ложью, преподнесённой мне первым учителем в качестве нормы.
  В первые дни, лич, фактически, ничему не учил. Вместо этого Ульв готовил какие-то ритуалы. Их целью было преобразование моих тонких тел и физической составляющей. Я же в это время решал бытовые вопросы.
  На складах крепости хранились продукты, сохранённые заклинаниями заморозки времени, позволяющими содержать запасы еды неограниченно долго. Кроме того, требовалось привести в порядок выделенное мне помещение - в нём оказались душевая кабинка, раковина умывальника и банальный унитаз... Только они не работали. В итоге, пришлось идти на склад и менять сантехнику. Затем была капитальная уборка и замена всего того, что требовалось заменить - хранилища содержали в себе массу мебели, столовых приборов и прочего полезного инвентаря. Всё это приходилось расконсервировать, приводить в нормальный вид и переносить в теперь уже свою комнату - то, что стояло в помещении, в котором когда-то жил один из офицеров крепости, пришло в негодность, поскольку никаких сохраняющих заклинаний не имело.
  Кроме того, если мой первый учитель всё объяснял, показывал, а потом заставлял делать, то лич поступал иначе. Он давал целую кипу методов достижения цели говорил:
  -Приступай. Как ты получишь результат меня не колышит - хоть новый способ изобретай...
  И я делал - выбора у меня не было.
  В первое время мне казалось, что мастер просто издевается, но потом он объяснил причины такого подхода:
  -Тер, дело в том, что многие приёмы в магии в разных руках работают с разной эффективностью. Или вообще не всегда и не везде работают. По этой причине я считаю, что нужно подбирать под себя набор привычных и удобных методов работы и практических умений, которые гарантированно будут тебе служить в любых ситуациях. Кроме того, на этом этапе обучения, когда формируется твой взгляд на магию и метод её освоения, надо привить умение экспериментировать и творить. Иначе, ты не будешь магом... Колдуном - может быть, но не магом.
  -А как же магические алфавиты?
  -Это немного другое. Хотя и тут есть нюансы. В них, например, заклинание чужого авторства часто не работают у посторонних магов.
  -Чем это вызвано?
  -Не знаю. И никто не знает. Догадки есть, но подтверждения пока ещё никто не получил.
  -Ну, хотя бы догадки я могу услышать? - этот вопрос меня давно интересовал, поскольку уже не раз, изучая сохранившиеся в подземельях документы, я натыкался на множество описаний заклинаний и формул, овладение которыми давало ощутимые возможности, но не мог их применить.
  -Конечно. Одна из них ведёт к следующему - у всех разное сознание. И передать чувства, эмоции и образы-ключи, необходимые для корректной работы того или иного приёма, созданного кем-то, просто не представляется возможным. Для этого пришлось бы насаживать на ученика матрицу личности его Учителя, а это неминуемо вело бы к тому, что учащийся загонялся бы в рамки наставника. Ну а дальше - тупик. Такой маг не сможет развиваться дальше и изобретать что-то своё. К тому же, у всех из-за этого будут разные удобные методы работы. Кому-то легче так, а кому-то этак...
  Кроме того, я понимал, что играю с огнём, получая знания у лича. Древний маг был безумен. Возраст, одиночество и отсутствие обычных человеческих радостей постепенно лишили несчастного здравости разума. Периодически он впадал в какое-то непонятное состояние и начинал раздавать приказы несуществующим людям. В такие периоды я старался забиться в какой-нибудь тихий тёмный уголок подземелий и не показываться этому чокнутому трупу на глаза. В минуты безумия Ульв был страшен. Он переставал следить за своей внешностью и тогда превращался из опрятного, лощёного мага-офицера в нечто отдалённо напоминающее человеческий труп недельной давности. Кожа почти мгновенно становилась светло-синей с зеленоватым оттенком, зрачки занимали всю радужную оболочку, лицо превращалось в неподвижную маску покойника, движения становились дёргаными, ломаными, как у простого поднятого... Но он имел некое подобие речи и даже пытался говорить... Хуже всего было именно это - речь. Булькающие звуки вместо нормальных слов... На уровне ментального восприятия до меня доносились отголоски его фраз образов: "...Энергию на внешние стены по максимуму! Активировать ловушки во внутреннем дворе! Донжон в купол изоляции! Персоналу уйти на нижние уровни! Активировать поглотители третьего и четвёртого секторов..."
  При этом на астральном уровне были боль, ужас и отчаяние. Маг заново переживал прошедшие много тысячелетий назад бои, потери близких и друзей, крах его крепости. В такие периоды мне было жаль несчастного, но... Он сам выбрал свой Путь. Сам стал личем. Теперь он платит за своё посмертие, ведь за всё в мире надо платить. И данный случай отнюдь не исключение.
  Когда же безумие отпускало мага из своих цепких лап, Ульв часами приводил своё мёртвое тело в нормальный вид и продолжал учить меня магии. После каждого случая сумасшествия мы оба старательно делали вид, будто бы ничего не случилось и всё идёт своим чередом.
  Кроме того, он провёл три ритуала, после которых я стал значительно сильнее. Не скажу, что мне теперь были доступны заклинания высшей магии, но я получил гораздо более развитую чувствительность, больший резерв энергий и значительную устойчивость своей физической оболочки к тем объёмам энергий, что имелись на астральном уровне моего организма. Теперь мне было проще и быстрее восстановить свои силы после магического поединка.
  Ещё одним изменением были мои боевые качества. За счёт увеличившегося объёма резерва, я теперь мог оказывать уже полноценные прямые воздействия. Это выражалось в появлении в моём арсенале боевых заклинаний мгновенного действия, усиления ментальных способностей, подразумевающих внушения и различные формы иллюзий и много чего ещё полезного. При этом я каждый день продолжал делать упражнения по набору и выплеску энергий, контролируемому их выводу за пределы собственного организма и различному преобразованию. Нудно. Это было очень нудно. Сидишь себе в лотосе или полулотосе и впитываешь энергию через точки на ладонях. А потом ещё и преобразовать её надо в энергососуде в солнечном сплетении. Впрочем, это мелочи. Хуже было со стихиями. Вот тут я действительно попал.
  Ульв обучил меня работе с проявлениями стихий. Для этого мне пришлось проводить длительные медитации у костра, чтобы научиться работать с опасной и своевольной Стихией по имени Огонь. В этих занятиях главным было ощутить пламя, настроиться на него, почувствовать его биение, пульс, дыхание... Научиться менять их... Это было тяжело. Очень тяжело. А когда Ульв стал натаскивать меня на поджигании предметов, я едва не рехнулся. Мне приходилось напрягать всю свою чувствительность, чтобы только начать нужные процессы. А для их поддержания требовались ещё более серьёзные усилия.
  Затем были Стихии - Воздух, Вода и Земля. Впрочем, после опыта работы с Огнём, мне работа с ними давалась заметно легче.
  Моими стихиями были Воздух и Огонь. Благодаря этому мне оказались доступны и многие заклинания магии огня и некоторые приёмы этого направления. А Тьма, в которой меня инициировал покойный маг, проведя в один из миров астрала, оказалась хорошим подспорьем в развитии. Он называл эту Силу Абсолютом Тьмы или Истинной Тьмой.
  Что ж, в этом я был с ним согласен. Эта Сила имела свой разум. Каждый раз, когда я её звал, в ушах появлялся её шепот. Тихий, едва заметный... При работе в тонких слоях он был полным, сильным, а в плотном мире... Впрочем, за каких-то пять месяцев практики этот тихий шепоток превратился в полноценный голос, слышимый мною даже в обычном мире.
  Так же, я обрёл способность управлять Тенями. Эти практики давались мне тяжелее всего - тяжело понять и принять вид тени, свободно гуляющей отдельно от своего владельца. Ещё тяжелее знать - она может быть не только безобидным кусочком темноты в лучах дневного солнца, но и опаснейшим оружием, способным убить неподготовленного противника.
  Иногда Ульву приходилось проводить сеансы шоковой терапии, избавляя меня от массы страхов, мешающих мне осваивать новые знания и приёмы - это называлось чисткой призмы восприятия и призмы реакций, содержащих в себе целые наборы блокировок на уровне подсознания и рефлексов.
  Впрочем, с каждым месяцем такие сеансы становились всё реже и реже, а ритуалы преобразования затрагивали уже не такое большое количество элементов моего тела и разума.
  Кроме практик были и теории. Одна из них меня серьёзно удивила. Я осознал её лишь спустя многие годы.
  -Запомни, Тер, одну простую, но очень важную вещь. Магия - не средство достижения личной выгоды или обретения способностей. Нет! Магия - Путь самопознания, саморазвития, самодисциплины. Способности - лишь побочный эффект твоего развития, изменений в тебе самом.
  -Но, учитель! Как же тогда все эти академии, ордены и просто учителя-одиночки... Они говорят другое!
  -Они врут. Мало кому хочется узнать Истину. А она порой бывает жестока. Все эти догмы нужны лишь для того, чтобы скрыть факты. А они таковы, что всё происходящее в этом мире - ничто. Мелкое копошение в очередном муравейнике. Миров много. Очень много. Когда я был жив, а Империя ещё была прочной и казалась вечной, мне довелось увидеть, как ученица одного из Лордов доставила на территорию Тьмы пришельца из другой реальности. Я даже смог пообщаться с ним. Эти несколько часов стали для меня невероятно страшными. Парень, а он был не на много старше тебя, рассказал кое-что о своём мире. По его словам, он настолько отличен от нашего... Там магии почти нет. Энергий очень мало... Зато тамошняя цивилизация пошла абсолютно другим путём. Они используют механизмы. Невероятно сложные, порой более умные, чем люди...
  -Механизмы? - удивился я, представив себе мельницу, - Как куски металла могут быть умнее разумных существ?
  -Ты не поверишь, но он показал мне кое-что и своих вещей. Маленькая коробочка, создающая невероятно прекрасную музыку... Я уже не помню как она называлась, но это чудо... И в ней не было ни капли магии... Понимаешь? В том мире обычные смертные и маги оказались в почти равных условиях. Как результат - маги начали прятаться, после длительной охоты на них одного культа...
  -И?
  -Через несколько десятилетий после появления этого иномирца, Империя пала в войне...
  Этот разговор навсегда остался в моей памяти. В те дни я не знал, что слова лича, окажут серьёзнейшее воздействие на меня и мою судьбу...
  Как известно, в процессе любого обучения бывают и экзамены. И мой случай не оказался исключением, с той лишь разницей, что условия экзаменовки были специфичными, подстать Учителю.
  -Сегодня, Тер, ты пройдёшь первый экзамен, - улыбаясь, произнёс лич, - Я подготовил для этого всё и всех. Теперь очередь за тобой.
  -Что я должен делать? - спросил я, глядя в глаза древнему магу.
  Почему-то, мне не было страшно. Наоборот! Меня захватил какой-то азарт, словно мне предстоит не проходить экзамен у покойника, а ожидалась встреча с чем-то, чего я давно хотел.
  -Ничего особенного, - усмехнулся Ульв, - Всего-навсего, добраться до одного места, забрать кое-что, и вернуться. Это экзамен на выживание.
  Оказалось, что моей целью является один из тыловых постов армии Тёмной Империи. Это одна из сохранившихся построек, выдержавших не только войну со светлыми, но и многие века без ремонта и появления персонала.
  -Это бывшая перевалочная станция. Туда доставляли грузы для пограничных крепостей. Именно из этой станции их отправляли в наши гарнизоны. Перевалочный пункт, короче говоря. Там имеется солидный запас артефактов, книг и прочего добра, ждущего нового хозяина.
  -Судя по тому, как вы расписываете хранящиеся там вещи, система безопасности крепости в рабочем состоянии, - вставил я, прикинув причины сохранности этого склада.
  -Верно. Там очень и очень серьёзная структура охраны. Помимо духа-хранителя станции там имеются охранные сущности. Какие-то из них созданы искусственным путём, а какие-то - вызваны и привязаны к местности или конкретным предметам. Твоя задача добраться до станции, что само по себе проблематично, проникнуть внутрь, взять два портативных кристалла-источника и вернуться назад.
  -Что я могу встретить?
  -Сущности, как я уже говорил, охранные заклинания, дух-хранитель, масса нежити, нечисти и каких-нибудь местных жителей. Высокая магическая активность и остаточный фон боевых заклинаний, в том числе и действующих по площадям, породили достаточно странные мутации живых существ... Впрочем, ты сам всё увидишь. На помощь не рассчитывай - это экзамен. Выживешь - будешь учиться дальше. Нет - значит тебе не место среди магов.
  "Удачное завершение семестра" - промелькнула в голове любимая фраза одного из моих знакомых, учащегося в строительной академии. Будущий архитектор часто её выдавал, когда выяснялось, что за своими крутыми загулами и пьянками пропускал весь семестр, а вспоминал про учёбу лишь когда до первого экзамена оставалось каких-то два дня.
  Впрочем, сейчас мне было не до смеха - к предстоящему мероприятию нужно основательно подготовиться.
  Подготовка заключалась в подборе снаряжения и необходимого количества провианта. Тут следовало учитывать ряд моментов - чем больше всего берёшь с собой, тем медленнее будет твоё движение и тем быстрее всё это закончится - при большом расходе внутренних энергий требуется большое количество еды. С другой стороны, нужно знать меру и в минимуме - если взять слишком мало еды, то можно остаться без неё так и не дойдя туда, куда нужно. Вот и приходится на глазок выверять и прикидывать требуемое количество провианта - и чтобы не мешало двигаться, и чтобы хватило на весь путь, то есть, и туда, и обратно.
  По снаряжению тоже не всё так просто. В пустошах не стоит ходить в простой одежде - хищники и прочие твари легко могут использовать в качестве обеда любого зазевавшегося путника. Другое дело, что полный доспех для таких прогулок тоже не подходит - слишком тяжёлый, сковывает движения, лишает маневренности.
  В итоге, я остановился на модифицированном варианте лёгкой кольчуги - в новом виде она имела металлические пластины на груди, спине и плечах. Так же, я решил одеть обувь с металлическим покрытием внешних поверхностей и шипованой подошвой. Перчатки - металлизированные.
  Тяжело, не спорю, но гораздо лучше, чем тяжёлые рыцарские доспехи. В тех меня бы быстро завалили на землю и спокойно съели - местным тварям вскрыть такую бронь - дело двух секунд. Да и ограничивают подобные доспехи свободу движений - ни нормально руку поднять, ни побежать... В том же наборе бронированных элементов, что выбрал я, сохранялась маневренность и быстрота движений. Да и вес такого набора был существенно ниже.
  Закончив выбор амуниции, я принялся накладывать на свою защиту заклинания. Мне, понятное дело, далеко до полноценных мастеров этого искусства, но уже сейчас, стараниями Ульва, я кое-что могу. Моей целью было снижение собственной заметности и увеличению общей защиты от магических воздействий. С этим я худо-бедно справился, потратив почти пять часов беспрерывной работы. Когда я откинулся на спинку кресла, позволив себе первый полноценный вздох, за спиной послышались ровные хлопки и тихий голос Ульва:
  -Неплохо. Даже для мастера. Ты пошёл нестандартным путём, а это заслуживает уважения. Вместо простой и грубой защиты сделать сферу, впитывающую и перерабатывающую энергии атакующих заклинаний. Весьма и весьма неплохо. Да и заметность своей живой тушки ты снизил вполне успешно. Правда, издали тебя в любом случае заметят, но учитывая радиус действия полога "Мутного взгляда", это не так уж и существенно - подзорная труба вряд ли позволит разглядеть детали. Поздравляю... Правда, экзамена это не отменяет.
  Что ж, не отменяет, так не отменяет. Для экзамена и делал.
  
  Двигаться по сухой мёртвой земле - ещё то удовольствие. Не на много хуже, чем по каменным плитам заброшенных подземелий или булыжной мостовой какого-нибудь города. Хотя, если так уж откровенно, то лучше бы были камни. Они не вызывают ощущения смерти под ногами. А я сейчас чувствовал, что иду не по зёмле, а по одному сплошному трупу. Жизнь давно покинула эти места.
  Сухая, твёрдая, потрескавшаяся почва источала лишь энергии смерти и разложения. В этой местности уже давно не было растений. Те же, что росли тут до начала войны, уже давно перестали существовать. Ссохлись. А мёртвые куски древесины сгнили под палящим солнцем и сухим ветром, изредка сменяемым дождями, оставив на своём мет лишь голую пустыню.
  Я двигался по древней дороге. Старая, едва заметная полоса ровной земли, из которой изредка выглядывали верхушки придорожных постаментов с гербом павшей Империи. Раньше умели строить на века. Даже сейчас, спустя тысячелетия, остатки той мощи проглядывались через толстые слои нанесённой ветрами и временем пыли.
  Ширина заброшенной дороги составляла более десяти метров. Когда-то по ней могли проехать сразу четыре кареты. Ульв, во время очередного вечера воспоминаний прошлого, рассказал, что на таких путях было двустороннее движение. Учитывая ширину древней дороги, так оно и было.
  Местные обитатели, беспокоившие меня больше всего, днём вели себя тихо. А вот ночью... Об этом я старался не думать, но описаны моим учителем порождения древней войны то и дело проникали в мои мысли, вызывая страх и желание повернуть назад.
  Первая ночёвка в заброшенных и изуродованных древними баталиями землях больше смахивала на кошмар. Тогда меня спасли охранный купол, хороший меч, грамотно подобранный Ульвом, оказавшимся настоящим мастером не только магии, но и владения всеми видами оружия ближнего боя, и собственная подготовка.
  Ночью, когда я уже раздумывал что лучше сделать - подпитать себя магией или отправиться спать, к моему маленькому лагерю начали стекаться местные обитатели. Потом я их разглядел более чётко, но в первые секунды... В первые секунды меня хватило только на то, чтобы кидать в них заклинания, размахивать мечём и уворачиваться от летящих на меня тел.
  Позже я разглядывал трупы. Когда-то эти существа были насекомыми, птицами и животными. Но теперь - это именно существа. Птицы без перьев, способные при этом летать, пауки, размером со среднюю кошку, нечто смахивающее на комаров переростков... Неужели все мои ночёвки тут будут такими?
  Пришлось утром листать взятый с собой дневник с заклинаниями, выискивая там что-то способное помочь защититься от них или вообще спрятаться. В итоге, я остановился на заклинании отвода глаз. В чистом виде толка от него не было, а вот если встроить его в структуру охранного периметра...
  Внезапно, какой-то странный звук оторвал меня от размышлений об эффективности придуманной мною меры.
  Навстречу мне нёсся конь. Самый обычный конь. На нём был всадник. То ли он был тяжело ранен, то ли вообще мёртв. В любом случае, человек был без сознания и фактически лежал на шее животного. Руки несчастного безвольно висели.
  Изучив его ауру, я определил, что человек ещё жив. Ранен, без сознания, но жив.
  Не знаю почему, но приближаясь ко мне, конь замедлял своё движение. Когда же он оказался около меня, то и вовсе остановился. Всадник продолжал при этом неподвижно лежать на нём...
  Я уже было хотел подойти ближе, как вдруг замер. Что-то было не так. Что-то было неправильно! Что?
  Запах. Взмыленное животное не источало запаха пота. Более того, он не издавало звуков дыхания! Внимательно изучив странных визитёров, я получил ещё большее количество вопросов, чем имел до этого. Скорость движения жеребца была солидной. А человек, находящийся без сознания, с него не упал. Как такое может быть?
  Перейдя на восприятие окружающего мира через астрал, я попятился.
  Ага! Как же! Днём не беспокоят! Сглазил!!!
  Перед моей маленькой тушкой стояло нечто среднее между пауком и кальмаром. Шесть толстых лап и брюшко паука и щупальца вместо жвал! Чёрные бусинки глаз, веером усыпанные над сгустком щупалец, явно меня изучали. Эта тварь что-то не смахивала на вегетарианца!
  Учитывая скорость передвижения, это существо легко бы меня догнало. Вопрос в том, почему оно не атаковало сразу?
  Кстати, размерами оно не сильно уступало всаднику на солидном жеребце. И что делать?
  Судорожно вспоминая свой магический и физический арсенал, я на автомате потянулся за арбалетом.
  "Не стоит, человек" - раздался в голове спокойный голос.
  После секундного колебания, я ответил при помощи магии так, как меня учил Ульв:
  "Кто ты и что тебе нужно?"
  Для такого общения нужно чётко понимать - мысли передающего должны звучать в голове принимающего. Сразу. В этом и секрет телепатического общения... Правда, для этого нет нужды сильно напрягаться - в том случае ничего не выйдет.
  "Я страж блокпоста номер четыре, охраняющего эту дорогу. Кто ты и что ты делаешь в этой местности?"
  "Я ученик Ульва - интенданта пограничной крепости номер тридцать семь. Он послал меня к перевалочной станции поставок снабжения."
  "Интендант Ульв. Такой есть в списке офицеров. В твоих словах нет лжи. Ты можешь пройти!"
  Выдав это, тварь сбросила с себя морок, развернулась и умчалась обратно. Её скорость оказалась даже выше, чем я думал - на коне точно не уйти. Про собственные ноги я вообще молчу.
  -Интересно, что ещё меня ждёт впереди? - пробормотал я, вытирая выступивший пот - не каждый день сталкиваешься с таким существами.
  Впрочем, общение с этой тварью не прошло для меня даром. Теперь я точно знал - древняя Империя обладала величайшими знаниями в области создания новых видов существ - как разумных, так и не очень. Другое дело, что лично для меня эта информация была не самой лучшей. Как раз на оборот - если бы древние маги не умели такого, то выполнение задания учителя оказалось бы заметно проще.
  Прошедшая днём встреча меня сильно напугала. По этой причине я рискнул и выложился по полной программе - установил не только новый вариант купола, но и несколько более серьёзных плетений. Вряд ли они кого-то убьют, но отпугнуть - вполне могут. Теперь осталось лишь гадать - съедят меня этой ночью или нет.
  
  Сидя у догорающего костерка из взятых с собой спиртовых таблеток, я старательно разглядывал окружающую местность. Пустоши. Результат применения жестокой и убийственной магии, уничтожающей жизнь не только в телах людей, но и в самой природе. Кто именно применил эти силы и знания, я не знал. Может быть, что обе стороны не стеснялись в методах ведения войны. В любом случае - теперь четвёртая часть единственного континента и целый архипелаг островов опасны для обычных живых существ. Простой человек тут не выживет... Даже я уже второй день остаюсь среди живых исключительно благодаря везению, что уж говорить про тех, для кого магия не доступна в принципе?
  В этот раз примитивные обитатели этих земель меня не трогали. Зато появилась новая опасность - вполне разумные существа.
  К моей стоянке двигалось существо напоминающее человека. Другое дело, что его руки заканчивались не обычными кистями, а чем-то другим... Именно так. Конечности существа имели три... Пальца? Ладони плавно переходили в щупальца, на концах которых были внушительного размера когти. Рот гостя был наполнен несколькими рядами зубов, что я рассмотрел когда тот приблизился. А вот нижняя половина тела так и оставалась для меня загадкой, поскольку оказалась сокрыта темнотой, а перенастраиваться на астрал или внутренний взгляд и не спешил - эти действия меня всё ещё отвлекали, требуя концентрации, которой в нынешней ситуации я себе позволить не мог.
  Когда же гость оказался на границе охранного купола, я напрягся, вытаскивая меч и наводя на него арбалет, который держал левой рукой.
  Вместо ног, у гостя было змеиное туловище. То есть, примерно на два-три пальца ниже пупка гость превращался в змея. Кроме того, при внимательном рассмотрении, выяснилось, что у него на голове не волосы, а... Змеи!
  Похоже, что в эту ночь мне будет гораздо тяжелее, чем в прошлую!
  К моменту появления гостя, мой резерв успел восстановиться почти полностью. По этой причине я решил пойти в атаку первым:
  -Hoj Ryhaf Nairony Hoss!
  Заклинание тёмного наречия, вложенное в шар энергии, ударило в моего противника и... Брызги его плоти разлетелись в разные стороны. Меня самого обдало густой вонючей кровью и ударило несколькими кусами тела.
  -Похоже, что я становлюсь сильнее, - ошеломлённо прошептал я, оглядывая себя и окрестности астральным зрением, - Раньше мои заклинания такого кошмара не творили!
  Утром, очистившись от последствий собственного заклинания, дико воняющих и портящих настроение, я продолжил свой путь. Сейчас я сильно жалел об отсутствии лошади. Уж хороший скакун мне бы пригодился. Тогда бы на этот поход ушло бы заметно меньшее количество времени. Впрочем, конь бы в таких условиях не выжил. Эта местность слишком убийственна для всех поголовно, а животные - самая первая цель для столь жестоких и опасных мест.
  Впрочем, о силе пока рано было говорить. Как и задирать нос. Для получения такого разрушительного эффекта я выложился весь. Сейчас меня могли взять голыми руками. Однако, результат радовал. Похоже, что занятия у Ульва дают весьма и весьма солидные результаты.
  -К тому же, такая интенсивность использования дара приводит к его усилению, - пробормотал я, - Небольшому, но усилению... Похоже, что мастер не зря устроил этот экзамен. Если выживу - действительно стану сильнее.
  Только теперь до меня начало доходить, что мой прежний учитель просто водил меня за нос. Причём постоянно. Или же... Или же сам был весьма и весьма слабым магом.
  До пункта моего назначения, если верить карте, оставалось не так уж и много времени - половина дневного перехода. Это радовало, поскольку долго я в этих краях бы и не выдержал.
  -Надо было потребовать у стража охрану, - периодически бормотал я, вспоминая кошмарную смесь паука и осьминога.
  Впрочем, вряд ли бы он её мне предоставил. Скорее всего, это был конструкт, запрограммированный на выполнение определённых действий и имеющий некоторое количество магии... И не более того. Я бы, например, так и сделал. Зачем нагружать излишними возможностями и разумом простого привратника? Это не целесообразно и глупо.
  Когда на горизонте показались потемневшие от времени стены станции, я несказанно обрадовался. В первые несколько минут, даже ускорил шаг, но потом вспомнил про охранный периметр и замедлил движение. Теперь пришла пора смотреть на мир уже не простым зрением - сеть ловушек - это уже не местные жители. С ней простое заклинание не справится.
  Впрочем, внешняя часть охранной структуры начиналась за восемьсот шагов до стен станции. Эффективно. Баллисты бьют с пятисот шагов, а требучеты - с тысячи, но использовать их против крепости с магическим прикрытием такого уровня - полная бессмыслица. Магия просто создаст ветер и снаряды пролетят мимо.
  Дойдя до первой внешней оболочки купола, я присвистнул. Вот это уже серьёзно!
  Защитную сферу делали многомерной. Она работала ив астральном слое и на уровне физического мира - мира плотных грубых тел и прочего и прочего. При этом, в её структуру входили энергии Пустоты, Пространства, Времени, Хаоса, Тьмы, Света, Стихий и Смерти... К тому же, она была не просто многослойной... Судя по некоторым моментам тут дело не ограничивалось каким-то одиннадцатью слоями - их было заметно больше. Часто многие из них повторялись. Кром того, в некоторых местах мне удалось разглядеть нити подпитки и контроля слоёв, идущие из глубин постройки. Похоже, что ядро и Источник расположены где-то в глубинных помещениях станции. И как мне туда пройти?
  Впрочем, решение нашлось само.
  Защита ориентирована на блокировку светлых. Значит, тёмные могут проходить. Это можно выяснить только опытным путём...
  Как оказалось - я прав. Защита меня пропустила без последствий. Главное, чтобы и дальше их не было. А то ещё заблокирует все магические способности и останется один меч. И что тогда? Против местных тварей с одним мечём не долго продержишься.
  Впрочем, мои опасения на этот счёт оказались напрасны. Защита провела сканирования моих тонких тел и ауры и больше никаких действий не произвела. Для проверки, я создал шарик энергии и вложил в него заклинание "Плащ Теней", а потом и вовсе завернулся в него. Судя по характерному покалыванию кожи - всё прекрасно работает... Ладно - приступаем к изучению заброшенной постройки.
  
  Внутри крепость существенно отличалась от своих современных аналогов. Сейчас подобные сооружения больше смахивают на нагромождение непонятных неаккуратных построек. Станция же была образцом практичности и эффективности.
  Несмотря на прошедшие тысячелетия, магическая защита уберегла крепость от засыпания пылью, разрушения ветром и редкими дождями. Здесь, как и в былые времена, были чистота и порядок. Ровные, нигде не выступающие плитки плаца, чуть выщербленные конскими подковами плиты на транспортной линии, по которой в сооружение въезжали целые караваны с грузами для пограничных фортов и крепостей... Всё это сохранилось нетронутым.
  Зайдя в главную постройку крепости, я удивился - сразу за массивной деревянной дверью, обитой железом, находилась другая - мощная металлическая плита с острыми короткими пиками, торчащими в сторону входа...
  -А это что за новости? - вырвалось у меня.
  Уж чего-чего, а такой двери я встретить не ожидал.
   Впрочем, решение я нашёл быстро - если у меня не выйдет пройти через главный вход, то уж запасные двери точно имеются. И, наверняка, они не такие... основательные.
  Вот тут я ошибся. Остальные входы в центральное здание оказались не менее защищёнными от посторонних.
  -Ну и как мне туда попасть? - не выдержал я, оглядывая пространство внутреннего двора, превышавшее своими размерами большую часть современных крепостей.
  Внезапно, моё внимание привлекло довольно странное здание. Его вход находился ниже уровня плаца! Спуск к нему был пологим - явно для колёсного транспорта.
  -Проверим! - обрадовался я.
  Зря радовался, как выяснилось. Вход я там нашёл. Но кроме входа, обнаружились и неприятности для моего бренного тела.
  Во-первых, там были неупокоенные. Это такой вид покойников, которые имеют дурную привычку убивать всех живых поголовно, не делая разницу на цвет их магии и прочие детали. Справиться с ними гораздо сложнее, чем с искусственной нежитью, по причине естественности их происхождения.
  Во-вторых, там были гули. Вот это уже серьёзная проблема.
  Гули - разумные, в которых маги вливают частицу своего дара. Чаще всего эти существа вполне разумны, но в данном случае, это были твари, созданные местными личами, так же обнаружившимися здесь.
  Личи были третьей неприятностью на мою голову. Впрочем, заклинание изгнания, которому меня научил Ульв, разделалось с ними быстро. Как и с неупокоенными. А вот с гулями я не просто возился - эти твари едва не убили меня!
  Я сформировал несколько огненных шариков и метнул в этих существ - зря что ли Ульв натаскал меня по простейшим техникам работы со стихиями? Да и направленность у меня огонь и воздух... Обязывает, как-то, уметь такие вещи делать. Другое дело, что эти самые шарики оказались гулям что слону мне комариный укус, а создание шариков отняло почти всю доступную энергию. Хорошо ещё, что гули не были нормальными разумными существами - те бы просто закидали меня заклинаниями или задавили массой. А так - мне удалось разделаться с ним за счёт неплохого владения мечём и увеличившихся после преобразований скорости реакции и физической силы... Впрочем, скажем честно - это было трудно. В какой-то момент мне даже показалось, что твари просто порвут меня на куски и это едва не произошло, когда они загнали меня у угол, но обошлось.
  Придя в себя после неожиданной схватки, я дал себе зарок не входить в незнакомые здания без предварительного сканирования этих самых зданий. Да и с применением магии, как я решил, надо быть более осмотрительным.
  Сидя на холодных каменных плитах пола около двери, ведущей в один из подземных коридоров станции, я ожидал пока восстановится резерв. А это было очень грустно - процесс заполнения моего бренного тела шёл медленно и туго.
  -Надо что-то делать, - пробормотал я, - Иначе досижусь до того, что гости нагрянут...
  Вспомнив некоторые наставления Учителя, я сел в полулотос и принялся впитывать в себя энергии из окружающего пространства. И удивился - здесь энергий Тьмы было не просто много! Нет! Здесь их было целое море!!! За пределами Пустошей Тьмы почти не имелось! А здесь... Только теперь я получил подтверждение словам своего немёртвого Учителя - во владениях Света Тьмы очень мало, а во владениях Тьмы. В таком положении находится Свет. На чужой территории маг ощутимо ослаблен.
  Как только я осознал этот факт, процесс восполнения резерва значительно ускорился - теперь я осознанно впитывал в себя энергетики Тьмы. Закончив медитацию, я вскочил на ноги - усталость и дрожи в членах больше не было. В солнечном сплетении теперь был тугой сгусток энергии, а по телу плескались волны силы.
  Осознав этот факт, я прислушался к себе и усмехнулся. Нет, не зря Ульв устроил мне этот экзамен. Без такой практики, я вряд ли бы смог за столь короткий период так развиться - резерв несколько увеличился. Не сильно, но увеличился.
  Закончив изучения своего бренного тела и его тонких структур, я направился вниз. Судя по направлению, этот ход вёл в подземную часть крепости. А там находилась моя цель.
  Осторожно спускаясь по лестнице, я задействовал все доступные мне типы восприятия. Это было тяжело, но я не видел иного выхода. Если уж на входе такая весёлая встреча гостей произошла, то в глубинах этой постройки следует ожидать ещё более "радушного" приёма.
  Как оказалось, я не зря так старался - в какой-то момент я затормозил, разглядывая энергетическую нить, протянутую от одной стены к другой. Перейдя на астральное зрение, я, не удержавшись, присвистнул. В случае пересечения этой самой нити, меня бы атаковал неслабый элементаль Смерти. Учитывая тот факт, что это существо было раза в три сильнее меня, то шансов на выживание я не имел. Интересно, что будет дальше?
  Пригнувшись, я медленно прошёл под нитью и двинулся было дальше, как вдруг одна из ступенек под моей нагой хрустнула и... Раздался зычно прозвучавший в мрачной тишине подземелья щелчок. Ловушка! Обычная механическая ловушка!
  Дальше я не рассуждал - плюнув на все предосторожности, я перевёл защиту в режим маскировки, надеясь, что магические ловушки меня не заметят, и бросился вниз по лестнице. Другого выхода у меня в любом случае не было - позади катился каменный шар в диаметре превышавший мой рост раза в два. Если такой раздавит - никакая магия не поможет!
  Как ни странно, но мне удалось добежать до конца спуска быстрее, чем шарику докатиться. Да и ловушки меня действительно не заметили.
  Как только лестница закончилась, я рванул влево и, пробежав ещё несколько метров, упал на пол. Правда, лежал я не долго - память-то у меня осталась на месте. И где я нахожусь она напомнила быстро. Этот факт заставил меня вскочить на ноги и, выхватив меч, начать озираться по сторонам.
  Как только первый аффект от бешенной гонки с каменной смертью шарообразной формы и последующего завершения бега закончился, я удивлённо уставился на свою левую руку - над напряжённой ладонью плавал чёрный сгусток энергии, в который я, сам того не заметив, вложил какое-то заклинание.
  Проверив резерв, я удивился ещё сильнее - он был полон!
  -Интересно, что же со мной происходит? - пробормотал я.
  Впрочем, пока с этим вопросом можно и повременить - сейчас нужно выжить и выполнить задание Ульва.
  Ещё раз осмотревшись, я направился дальше по прямому коридору. Примерно в двадцати метрах впереди, я увидел стоящий каменный шар, чуть не ставший причиной моей преждевременной кончины.
  Внимательно осмотрев его, я решил обойти эту штуку - камнем его назвать у меня теперь язык не поворачивался, поскольку даже поверхность шара колыхалась, а внутри этого странного порождения древней магии пульсировал чёрный огонь. В глубине громадного камня обитал демон потрясающей мощи.
  -Лучше я отсюда уйду, - пробормотал я, обходя шар , благо ширина коридора позволяла.
  Похоже, что мои самые пессимистические ожидания меркли перед суровой реальностью - в этих подземельях гораздо опаснее, чем я мог предположить даже в самом кошмарном сне.
  Здесь меня больше всего пугали не местные обитатели, к которым я уже успел привыкнуть, а ловушки и невероятно живучая система безопасности. С теми, кого можно каким-то образом обезвредить или убить, я как-нибудь ещё справлюсь. А вот с отлаженным механизмом... Один мой знакомый как-то сказал: "Против системы бессмысленно идти. У неё не выиграть войну и не добиться справедливости."
  Теперь-то я вполне оценил его мудрость. Кто же знал, что слова этого парня станут буквальными? Мне ведь предстоит именно воевать с системой. Древней, хорошо продуманной и качественно выстроенной. Такая может промахнуться одни-два раза, но третий её удар будет уже последним. Два удара мне удалось пережить. Что будет третьим, я не знал.
  Медленно двигаясь по коридору, я внимательно изучал каждый выступ и каждую трещину, пытаясь найти ловушки. Как это ни странно, но находил - у меня за спиной осталось аж две успешно выявленных и обезврежены механизма и одно магическое плетение.
  Подойдя к очередной развилке, я тяжело вздохнул. Ну сколько можно? И куда теперь?
  С левой стороны лестница вниз. С правой - вверх.
  После короткого колебания, я направился наверх. Что-то меня подземелья достали.
  Соблюдая те же меры предосторожности, я добрался до выхода на предполагаемую поверхность. И оказался в центральной башне, как и рассчитывал. К счастью, тут меня никто не встречал со своими когтистыми объятиями. Это было просто прекрасно.
  -Осталось добраться до склада с артефактами и вернуться к Ульву, - радостно пробормотал я, изучая обстановку внутри здания.
  Я находился в большом зале, куда попал, пройдя через небольшую комнатушку с прикрученным к полу металлическим столом и парой скамеек.
  Сам зал был внушительным. Высота его достигала аж семи метров. Видимо, когда-то здесь были штандарты с флагами и знаменами армейских соединений, расположенных в крепости. Сейчас же от них остались лишь металлические остовы - ткани давно истлели, поддавшись беспощадному времени - это не массивные камни укреплений, пропитанные магией... Впрочем, одно знамя сохранилось. Оно висело напротив входа. Сиреневый флаг с чёрным трёхглавым драконом, в одной лапе которого был человеческий череп, а в другой держава. Флаг Тёмной Империи. Это знамя несло в себе не меньшую силу, чем магия, защищающая крепость от врагов и разрушения. Даже сейчас, когда древнего и могучего государства уже давно нет, это знамя внушало уважение и чувство мощи, могущества и трепета перед неизмеримым величием былого. Ощущение того, что эта великая и всесильная держава будет стоять вечно. Ощущение её власти и нерушимости. Глядя на знамя, я поймал себя на том, что стал смирно, вытянул руки по швам... Да уж...
  Оторвав взгляд от древнего флага, я ещё раз огляделся и направился к стойке, расположенной под ним. Она была сделана из чёрного мрамора и несла в себе не менее сильную магию, чем знамя. На ней, был герб павшей Империи - два скрещенных меча, лежащих на щите из драконьей чешуи. Герб был обращён к дверям, за счёт чего каждый входящий видел в первую очередь герб и висящее над стойкой знамя. Умели когда-то внушать уважение подданным. Тут уж ничего не скажешь.
  Подойдя к стойке, я замер. Меня что-то атаковало. Непонятная сила мгновенно проломила ментальные щиты и ворвалась в мой разум...
  
  ...Тучи. Небо затянуто тучами. Это хорошо. Дождь вряд ли пойдёт, но солдатам не будет так жарко, как могло бы быть. Они уходят на войну и их последний мирный день не должен быть омрачён жарой, потом и усталостью.
  Парад. Несколько тысяч солдат и офицеров в доспехах из серого и чёрного металла ровными рядами стояли перед главным зданием крепости. Их ровно пять тысяч. Пять полных гвардейских полков. Перед строем стоят знаменосцы. Пять знамён. Эти полки - элита. Они уже не раз доказывали своё право считаться лучшими в Империи. И именно их бросят первыми в пекло грядущей войны. Сколько из них вернется домой? Эта война отличается от предыдущих. Сейчас против нас ополчились сразу пять государств. И они хотят не захватить наши земли, а уничтожить нас. Стереть нашу страну и нас самих. Впрочем, даже если они и смогут это сделать, их ждёт очень большой прощальный подарок - месть предков. Они не позволят каким-то светлым и их прихвостням безнаказанно разгуливать по нашей земле. Не они отбивали её у Древних, былых хозяев этого мира. Не они платили своей кровью за право жить тут. Их светлая магия не смогла справиться с теми Силами, что призывались древними народами этого мира.
  Оглядев ровные шеренги я начал свою речь...
  
  Что это было?
  Пришёл в себя я лёжа на холодном полу вестибюля. Именно так. Это называется вестибюль. А ещё, тут есть какой-то ИскИн. Что это? Это искусственный разум, контролирующий все системы. Сейчас он спит. Его может разбудить лишь офицер вооружённых сил Империи. Или тот, у кого есть таковое право. У меня его нет...
  Стоп! Откуда я это знаю?
  Новые знания уютно лежали в моей памяти. Их было много. Невероятно много. История Империи, карта местности и всей страны, расположение городов, система званий, валюта и язык, сословия и фамилии благородных семей, законы и различные им сопутствующие уложения и кодексы... Что ещё? Ах да! Я теперь знаю всю планировку станции снабжения! Но откуда это всё?!
  Усевшись на пол, я огляделся и, не обнаружив присутствия врага, принялся восстанавливать ментальную защиту. Та, что стояла раньше, воздвигнутая во внутреннем мире - обиталище сознания - больше не существовала. Её ставил ещё Асмунд. Теперь же, я вынужден применить те знания, что мне дал Ульв.
  Закончив с защитой, я поднялся на ноги и направился складской сектор. Сектор? Ещё одно слово из новой для меня части памяти. Чужие знания постоянно всплывали в сознании. Периодически перед глазами мелькали какие награды, монеты, тексты... Похоже, что по возвращению я буду ещё долго разбираться в ворохе новой для меня информации. Очень долго - получив в своё распоряжение знания, набираемые, в обычных условиях, годами, я нуждался в серьёзной передышке... О которой сейчас можно только мечтать.
  Дойдя до нужной мне двери, я остановился в некоторой нерешительности - металлическая, массивная... Она вся была покрыта мощнейшими плетениями тёмных энергий. Как с ними разбираться я не знал. Впрочем, решение подсказала новая часть моей памяти - рядом с дверью был управляющий элемент. А ключ к нему... В памяти содержались и сведения по созданию энергетического конструкта для открытия этой двери. Хитрая система.
  Получив доступ к нужному помещению, я направился к стеллажам с артефактами. Благодаря нежданному подарку Судьбы, всё оказалось гораздо проще, чем должно было бы быть.
  Взяв пару портативных кристаллов-источников и несколько боевых артефактов, тех что приказал принести Ульв, я внимательно осмотрелся. Назначение остальных предметов я не знал - задание же учителя выполнил только благодаря его описанию...
  Внимательно приглядевшись, я увидел жезл-концентратор. Такие игрушки я делал ещё во времена обучения у Асмунда. Интересно, зачем тут эта безделушка?
  При более близком рассмотрении, выяснилось, что это далеко не простой жезл - настоящее оружие. В него была вложена структура формирования какого-то убийственного заклинания. Сам предмет не имел источника, но если направить в него свою энергию, то вполне можно атаковать противника. А конструктивные особенности артефакта позволяли атаковать как одного, так и нескольких врагов сразу.
  Поняв, что знания, полученные когда-то у не самого сильного и умного последыша тёмной магии, могут сыграть со мной злую шутку, я положил в рюкзак один лишь жезл и набор камней накопителей - тридцать кристаллов. Больше унести будет тяжело. Да и нет у меня сейчас необходимости даже в таких объёмах энергии.
  Следующим пунктом назначения была библиотека. Ульв - хороший учитель. Но он не может знать всё. А учитывая состояние его разума... Всякое может произойти. По этой причине я хотел подобрать себе пару-тройку книг по боевой магии и некромантии. Последняя, как это ни печально, не была моей сильной стороной. Может быть, лич и не стремился дать мне знания в этой области, опасаясь за свою свободу, а, может, мне было просто рано изучать столь опасный раздел Искусства. В любом случае, я хотел подобрать себе несколько приличных книг по магии.
  Библиотека меня шокировала. Три этажа книг. Вот это размах! Если такое богатство хранится тут, в пограничной зоне, то что же было в крепости императора?
  Книги сохранились благодаря магии, вложенной в них имперцами. Я эти плетения не знал и не понимал, но старательно запоминал - в будущем они мне пригодятся.
  Для самостоятельного изучения я взял книги по развитию энергоструктуры организма, различным магическим алфавитам и некроманси. Всего их набралось пять. Больше я унести не смогу, как ни хочется. Впрочем, теперь я вполне смогу вернуться сюда позже. Только, от чего-то, мне кажется, что это произойдёт не так уж и скоро и это путешествие через земли павшей страны уже не будет для меня таким уж проблематичным и опасным, как в этот раз.
  Выйдя из крепости через главный вход, я посмотрел на заходящее солнце. Закат в этих местах красив. Смертельная красота. Через час-другой все местные обитатели выйдут на охоту. А я, пока ещё, только начинаю свой Путь в магию.
  
  
   Глава 2.
  
  
  Беду Ульв почувствовал заранее. Интуиция, обострившаяся после смерти, начала кричать о грядущих опасностях ещё утром. Кроме того, Тьма пришла в движение.
  Лишённый человечности маг обладал гораздо большим контактом с ней и мог почувствовать те нюансы поведения Силы, что живым оказывались не доступны.
  -Давно такого не было, - произнёс лич, прислушиваясь к своим чувствам, - Что-то назревает. Что-то серьёзное.
  Уже к обеду остатки системы внешнего наблюдения за энергетическим фоном - всё то, что осталось от былой структуры контроля наземного пространства - сообщили о появлении группы разумных, обладающих тёмным Даром. Самостоятельно сделанный конструкт, заменяющий ИскИн, погибший во время войны, сообщил о том, что энергоструктуры и типы сущностей соответствуют носителям крови вампиров.
  -Интересно, - задумчиво пробормотал маг, - Что эти недовампиры тут забыли?
  Проникнув в конструкт своим сознанием, Ульв принялся наблюдать за гостями. От чего-то они, в отличие от обычных любителей древности, не торопились искать подземные сооружения. Более того, они старательно выстраивались в кольцо, центром которого был... Было место, на котором когда-то стоял донжон!
  "Неужели они знают куда пришли? - удивился маг. - И план крепости? Но как такое возможно?"
  Решив расправиться с прибывшими личностями, маг отстранился от конструкта, и направился было к лестнице, с твёрдым намерением получить пленного, как почувствовал неладное. Тьма вдруг пришла сама! Она начала проявляться в комнате. В начале - в углах и среди теней мебели в виде тонких дымных всполохом, едва заметных невооружённым взглядом. Затем Сила проявилась более полно - превратившись в серую дымку, заполонившую помещение.
  Поняв, что Тьма вдруг вышла из-под контроля, маг рванул к дверям, но дверной проём вдруг заполнился более густым куском Силы и металлическая дверь с грохотом и лязгом захлопнулась. Постоянно смазываемые замки выдали несколько щелчков, и маг оказался взаперти.
  -Что же происходит? - прошептал лич.
  Впервые за многие века мага посетил страх, вызванный не воспоминаниями и тем сумасшествием, в которое он периодически попадает, а неизвестностью и вполне ощутимой угрозой.
  До этого момента тьма не проявляла себя в плотном мире с такой Силой. Да и в дела своих адептов она не вмешивалась. Похоже, что Ульв сделал что-то заставившее её снизойти до прямого контакта.
  Вдруг конструкт на столе ожил. Обернувшись, маг послал ментальный импульс, требуя отчёта. Ответ его поразил - полукровки разлили на поверхности какой-то алхимический состав, разъедающий землю и камни. Магические энергии остатков систем крепости лишь усиливали его действие и ускоряли процесс разрушения.
  -Так вот каким оказался мой конец, - произнёс маг по своей привычке, появившейся за тринадцать тысяч лет одиночества, - Та Сила, которой я верно служил сама же и убила меня. За что?
  
   * * *
  
  
  Подземелья пограничной крепости номер тридцать семь больше не существовали.
  Глубокий оплавленный кратер, источающий жар теперь располагался на месте подземного сооружения. Что именно тут произошло я так и не смог узнать - ни в сразу, ни по прошествии множества лет.
  Ульв, древний маг, сошедший с ума от своего посмертия, одиночества и перенесённого когда-то краха родины и окончательной гибели товарищей и друзей, больше не существовал в нашем мире. Впрочем, и среди усопших его не было. Личи такого возраста умирают полностью - их сущность с каждым годом становится всё ближе с плотью и приобретает многие её свойства, как и плоть обретает свойства сущности. В итоге, чем старше лич, тем сложнее его убить. Платой за эту силу и живучесть является окончательная смерть. Сущность гибнет вместе с физической оболочкой.
  Всё что у меня осталось - рюкзак с книгами и артефактами, меч, небольшое количество еды и бронь, на которую я наложил заклинания ещё перед отправкой к перевалочной станции.
  Что мне теперь делать? Куда идти? И как?
  До земель, пригодных для безопасной жизни людей, десять дней пути. На лошади - четыре-пять. Но пройти этот путь очень тяжело. Это, конечно, не глубины мёртвых земель, где опасность таиться даже в самой земле, но оборотней, упырей и прочей дряни вполне хватит для меня. Впрочем, после того, что мне довелось встретить в землях павшей Империи, все эти существа уже не выглядели такими уж страшными или опасными...
  -Не задирай нос, Тер, - пробормотал я, одёргивая себя, - За такую беспечность и легкомыслие можно и жизнью поплатиться.
  Звук собственного тихого голоса бодрости не прибавил. Как и не принёс свежих мыслей относительно моих дальнейших действий.
  В подземельях были продукты, хранящиеся в специальных артефактах с закольцованным временем, благодаря чему еда просто не изменяла своего состояния... Теперь же, я не могу рассчитывать пополнить свой запас за счёт этих кладовых.
  Прекратив свои мысленные метания, я направился к обжитым землям. Выбора у меня в любом случае не было, а вот жить хотелось всё так же.
  
  
  Еда закончилась через два дня. Вода - через три.
  Затем было два дня пути в полуобморочном состоянии - голод и жажда едва не убили меня - в такой ситуации никакая магия не поможет. Фактически, я выжил только за счёт своей упёртости и желания выжить любой ценой. Потом мне просто повезло... А может и не просто - по словам Ульва воля мага становится законом, проецируясь на реальность и меняя её. К этому относятся и ситуативные методы воздействий. А мне очень хотелось жить. Я сконцентрировался на этой мысли и удерживал её внутри себя до самого последнего момента, пока не случилось то, что принято считать чудом.
  В конце пятого дня моего движения, впереди показались фигуры всадников. Их было двое. Усталость, голод и жажда мешали сконцентрироваться, но у меня просто не было другого выхода, кроме как сделать то, что я задумал и применить магию. В этих местах убивают одиночек.
  С трудом сконцентрировавшись на внутренних энергиях, я заставил их перетечь в руки, потом сформировать между ладонями шар, а затем вложил в него уже ставшее привычным заклинание огня хаоса. Приглядевшись ко всадникам, я хмыкнул и метнул в них получившееся заклинание.
  Заклинание, распылившееся на двоих, оказалось не таким эффектным, как если бы я кинул его в одиночку. Но требуемый результат я получил - два трупа и свободные лошади.
  Поймать их мне удалось с большим трудом - животные гораздо более чувствительны к магии, чем люди.
  Напившись и наевшись обнаруженной в вещах покойных едой, я почувствовал себя живым. После нескольких дней без воды и провианта, резкое насыщение привело к тому, что меня немного мутило, но в целом - моё состояние улучшилось. Теперь я точно дойду до людей и смогу применить свои знания на практике.
  До ближайшего города мне удалось добраться через четыре дня после того, как получил в своё распоряжение лошадей. Мне не было нужды торопиться - еды было для меня одного и такого расстояния достаточно много. Да и лошадей не хотелось загонять.
  Город назывался Лита. Небольшой, приграничный городок, который в столичном регионе назвали бы деревней. Пять сотен больших домов на двадцать квартир каждый и почти тысяча дворов. Имелась тут и рыночная площадь.
  Найдя постоялый двор, я снял комнату и заказал горячую воду и мыльные принадлежности - воняло от меня, как от взвода пехотинцев после дальнего рейда. Да и внешний вид соответствовал запаху.
  -Что-нибудь ещё? - спросил хозяин заведения.
  -Принадлежности для бритья, - после раздумья ответил я.
  За проведённые в подземельях Ульва месяцы у меня отросли борода и усы. Посмотрев на себя в зеркало, я решил избавиться от них. В цивилизованных местах в таком виде лучше не появляться.
  Через полтора часа, чистый и выбритый, я спустился в общий зал и заказал себе нормальной еды. Правда, спокойно поесть мне не дали.
  Как оказалось, я прошляпил светлого мага, сидящего в зале.
  Он был одет в форму гильдии наёмников и ничем себя не выдавал, пока не опознал во мне тёмного. Вот тут-то и понеслось...
  -И что же такой странный молодой человек делает в таком обыденном месте? - раздался у меня над головой насмешливый голос.
  Привыкнув к обстановке подземелий, я расслабился и забыл многие уроки моего первого учителя. Поделом. Теперь же, перед моим столом стоял светлый маг и нагло ухмылялся. Сейчас он думал, что является хозяином положения. Впрочем, стоит ему крикнуть "Проклятый тёмный!" и меня порвут на части...
  -Тёмный! Проклятый тёмный!!! Держите его! - мой крик явно удивил светляка.
  Впрочем, он удивился ещё больше, когда мгновенно озверевшая толпа накинулась на него. Любые его попытки вступить в диалог заранее были обречены на провал - светлые очень хорошо настроили против нас толпу - обычные люди с нами даже разговаривать не хотели, если знали кто мы, конечно...
  Когда до светлого дошло, что дело миром не решить, а это произошло достаточно быстро, он тут же применил магию, что окончательно уверило толпу в том, что он тёмный и их враг.
  Усмехнувшись, я вышел на улицу, что бы понаблюдать за тем, как светлый маг погибает от рук фанатиков. Не каждый день можно увидеть, как на костёр ведут не очередную девочку-ведьму, чья вина в том, что её Дар - Тьма, а самого настоящего светляка. Давно такого не случалось. А на их территории - так вообще никогда.
  Вообще, в случившемся, светляки были виноваты сами - на их землях лишь аристократы, да богатые торговцы имели качественное образование. Остальным же приходилось довольствоваться теми крохами знаний, что давались в школах при храмах различных культов, пытавшихся хоть как-то помочь простым людям. В результате такой политики, люди оказывались безграмотными, легко внушаемыми и боящимися очень многих, зачастую надуманных или мнимых, угроз. Тупой толпой легко управлять, а вопрос образования тут является главным рычагом контроля уровня развитости общества.
  К этому следовало добавить и другой аспект проблем - несмотря на служение одной силе, маги и жрецы в этих местах не имели единства, враждуя между собой гораздо чаще, чем с государствами по другую сторону Пограничья и их правом на самоопределение Дара и веры. Иногда распри храмовников и светляков выливались в уличные беспорядки откровенные стычки жрецов и магов. В общем, спокойствием и благоденствием тут и не пахло.
  К тому моменту, когда светлый перестал кричать, я уже покинул трактир. Не стоит привлекать к себе внимание. А раз уж такое произошло - лучше убраться как можно дальше... Что я и сделал.
  
  
  Славный город Лирон встретил меня дождём и слякотью. Так уж мне повезло - прибыл на родину первого учителя в самый разгар сезона дождей...
  Добравшись до его дома, на Небесной тридцать один, нагло постучал в двери - сюда я пришёл не за окончанием обучения, а платой за предательство.
  Открыл дверь его сын - Вагни. Парню было семнадцать, и он вполне соответствовал своему имени - спокойный до одури.
  -Тер?! - удивлённо воскликнул он, - Но отец сказал...
  -Я как раз к нему, - улыбнувшись, ответил я, - У меня к нему пара вопросов.
  -Хорошо, я его позову, - ответил парень, с лица которого не сходили растерянность и... страх!
  Юноша буквально источал страх, ставший для меня нынешнего чем-то похожим на лакомство. Что ж, хорошее начало новой жизни. Два трупа наёмников по дороге к пригодным для жизни местам, потом костёр и прожаренный светлый маг, и теперь ещё два трупа - тёмный маг и его юный сын.
  Когда Асмунд появился в дверях комнаты, я рассматривал картины, стоя к нему спиной. Впрочем, заметно повысившаяся чувствительность позволила мне ощутить его реакцию ещё в тот момент, когда мой первый учитель узнал о моём появлении. И он боится! О, как боится этот недоучка! Давно в этом мире не боялись тёмных! Ненавидеть-то нас ненавидят, а вот бояться даже и не думают.
  Первыми его словами оказались отнюдь не приветствие и выражение радости от встречи:
  -Как ты выжил? И где был всё это время? - в голосе ни крохи радости - один лишь гнев учителя в отношении безалаберного ученика.
  -Я выполнил ваше задание, - чуть улыбнувшись, ответил я, - Вот кристалл-источник, - и показал камень, висящий на шее на золотой цепочке.
  Изменив своё восприятие, Асмунд увидел не только структуру камня, но и те изменения, что произошли со мной.
  -Как ты... Твой Дар... Это невозможно! Как ты смог так измениться?!
  -Явно не твоими стараниями, - улыбнулся я, формируя в руке Шар Хаоса, как окрестил своё уже привычное заклинание, - Ты меня бросил в подземельях тридцать седьмой пограничной крепости, оставив один на один с полностью разумным личем... который, при жизни, был интендантом крепости и взял меня в ученики.
  -Что?
  -Он сохранил свой разум, поскольку применил собственное заклинание. И многому меня научил.
  -Что ты хочешь? - выдавил Асмунд.
  -С одной стороны - я приобрёл знания и силу, с другой - ты меня бросил. Мне это не нравится. По этой причине, ты умрёшь.
  Сказав это, я метнул в своего бывшего учителя заклинание. Правда, в этот раз опять вышло не совсем так, как мне хотелось. За время странствий по брошенным землям, мне не раз приходилось применять магию, за счёт чего Дар усилился - как бывает с развитием мускулатуры от постоянных тренировок. И, как результат, я не рассчитал количество использованной энергии. Мага не просто разнесло в клочья - магический удар повредил и само здание, вырвав и протащив по коридору кусок стены, и приложил его сына, стоявшего за спиной Асмунда. Вагни умер не сразу - ему разворотило плечо и оторвало руку, но он, хотя и истекал кровью, сохранял в себе частицу жизни и не потерял сознание, что меня удивило.
  -Убийца! - прошипел он, не в силах сказать это в полный голос.
  -Может быть, - усмехнулся я, не ощущая угрызений совести, - Твой отец бросил меня на произвол судьбы. А это - не самый хороший поступок. Тогда мне повезло. Сейчас не повезло вам... А тебе особенно...
  Его сущность послужила хорошим материалом для развития моего Дара - Ульв очень хорошо научил меня использовать души других магов и простых смертных в качестве строительного материала для существенного улучшения себя любимого. Причём, чем сильнее собственная душа, тем больше приобретаешь и тем чаще это можно делать Впрочем, слишком часто этим умением не стоило пользоваться. Каждое подобное вмешательство вносит в душу чужую энергию, которая, как её не преобразуй, так и останется чужой. Окончательно полученные элементы тонких тел приживутся лишь в течении года, а если добавлять новых жертв раньше окончательно усвоения уже полученных возможностей, то есть риск просто распылить собственную сущность.
  -Эх... Задержаться бы тут на годик так два, - пробормотал я, оглядывая знакомые помещения.
  Не самая плохая библиотека, уютный домик и мастерская-лаборатория выглядели лакомой добычей. Да и тихая охота за новыми душами для моего Дара... С учётом скорости окончательного слияния родной души и её новых частей, такие весёлые мероприятия будут редкими и вряд ли кто-то из живущих в Лироне людей обратит внимание на случающиеся раз в год-полтора исчезновения одиноких и никому ненужных бродяг. А, учитывая собственные возможности, мне бы вполне теперь могло удастся проворачивать подобные операции незаметно.
  Впрочем, я и тут не собирался надолго задерживаться. Мне требовалось найти Астрид. Эта ведьма когда-то была ученицей лорда Фрейвара, властителя Хеллинга и его окрестностей. Этот тёмный маг, так же держащий своё искусство в тайне от общества, мог стать сильным союзником. Особенно, если учесть тот факт, что в моём дневнике были записаны и способы преобразования, применявшиеся личем Ульвом.
  Забрав из дома Асмунда несколько книг и артефактов, а так же все деньги, что удалось найти, я направился в Мидлбридж - именно там и живёт нужная мне магичка.
  Уже выезжая из дома, внутри которого начинался пожар, я обернулся, чтобы в последний раз посмотреть на то место, где сделал свои первые шаги в магии, а потом провёл почти семь лет из своих девятнадцати. Только сейчас в моём сердце что-то шевельнулось и дрогнуло. Мне было жаль не людей - здание. Оно имело свою душу. Своё отношение. Я любил это место, и мне было жаль убивать его - дом тёмного мага заслуживал лучшей участи...
  
  
  Тер... Моё имя - переделанный вариант имени одного из богов - Тюр. Однорукий Бог войны, заплативший своей рукой за пленение Фенрира, Мирового Волка - причину грядущего Рагнарока, конца света... Лучше бы того Волка не пленили - мне бы спокойнее жилось.
  Отец, видимо, отличался изрядной спесью, если так назвал сына. Впрочем, я никогда толком и не знал Хальфдана. Как и свою мать - Асдис. Их убили, когда мне было три года. Они плыли на одном из судов, принадлежащих им. Мои родители были купцами. Не самыми богатыми, но и не самыми бедными. Тогда я остался со старшей сестрой - Исгерд. Ей было пятнадцать... Обстоятельства гибели никто так мне и не рассказал. Что-то Асмунд говорил о корабле светлых, но точной информации о произошедшем никто так и не смог раздобыть. Отправляться же к магам, служащим в орденах морской магии Света, было крайне глупо. Даже если у них и имелись нужные сведения, то они вряд ли бы предоставили мне... Скорее всего, любители морской стихии просто утопили бы меня - в отличии от своих сухопутных собратьев, предпочитающих костёр, эти маги были большими любителями делать своему покровителю подарок - периодически отправлять на дно тёмных с перерезанными на ногах сухожилиями.
  Впрочем, спокойно после смерти родителей нам жить не дали. Двое детей... глупо было бы надеяться на иное развитие событий. Начальник отцовской охраны женился на ней спустя год. Всё это время он тщательно охранял нас и всё то, что осталось нам в наследство... А потом она погибла при загадочных обстоятельствах. С этого момента и пошли мои проблемы. Хринг и раньше меня не жаловал, а потом и вовсе задался целью изжить меня со света. Что ему почти удалось, если бы не Астрид. Эта ведьма, работавшая в былые годы на моего отца, вовремя поняла, чем всё закончится и взяла меня на воспитание, забрав из родного дома, ставшего вдруг таким чужим и опасным. Собственно говоря, последний раз я был там в возрасте шести лет.
  Астрид выявила во мне тёмный Дар ещё при моём рождении, будучи совсем молодой - тогда ей было каких-то двадцать. Она долго работала на отца. Фактически, она оберегала нашу семью аж до момента смерти моей сестры. Теперь же, уже женщина, она могла помочь мне ещё раз... Хм... Нужно найти Хринга и поинтересоваться о том, что там с моим наследством. А то я, купеческий сын, и без собственного дома и серьёзного капитала. Не серьёзно это.
  Вспомнив о своём прошлом и смерти всех своих родственников, я серьёзно задумался о том, что вообще о них знал. А, как оказалось, знал я мало. Я даже возраста своих родителей не знал. Имена, основное занятие... Но как ведьма могла оказаться на службе у купца? И его жена, моя мать, терпела наличие под боком молодой и красивой конкурентки? Сейчас, анализируя всё произошедшее тогда, вспоминая внешность магички, я понимал - Астрид была очень красива. Мало какой мужчина устоял бы перед её внешностью и обаянием. Молодая, стройная, длинные чёрные волосы, чёрные глаза и белая как снег кожа. Красота и обаяние, сила и нежность. Я нынешний, точно бы не удержался при виде такой девушки. А отец? Кем она была ему? И почему он взял на службу столь молодую и неопытную ведьму?
  Ещё одним вопросом была причина моего нахождения на землях светлых магов и богов. Сюда можно было попасть двумя путями - либо через Пограничье, либо через Пустоши, сделав не малый крюк через их дальние районы, вплотную прилегающие к теперь уже бывшей тридцать седьмой крепости.
  Чем больше я размышлял над этим, тем больше становилось у меня вопросов. Как и причина, по которой она отдала меня в ученики Асмунду, а не своему Учителю, живущему в нейтральных землях? Она не могла взяться натаскивать меня сама? Почему? Какими были мотивы, двигавшие ею?
  Вопросы, вопросы... И ни каких ответов. Всё как обычно. Видимо, визит в родной дом мне придётся отложить до выяснения причин всех этих странностей.
  
  
  На торговом тракте, как и всегда в это время, мало кто появлялся. Эта дорога вела к Пограничью и, следовательно, к светлым. Сейчас, в период, когда до ближайшего урожая далеко, а торговцы уже успели распродать свой товар и вернуться в родные пенаты, на хорошо подогнанные друг к другу камни дороги выходили лишь одинокие путники, паломники и любители легкой наживы, надеющиеся попытать свою удачу в Пустошах. По этой причине разбойничьи шайки - ватаги, как они себя называли - сидели на голодном пайке. Естественно, что такие личности были рады даже такой мелкой добыче как одинокий небогатый путник с парой коней в поводу. Этим путником был я. Честно - лучше бы они не нападали - живее бы остались...
  На очередном повороте, меня встретила небольшая кучка бедно одетых, но основательно вооружённых людей. Изрядно запачканные, одежда давно не видела иголки с нитками и полноценной стирки, волосы не стриглись не просто давно - несколько лет, если вообще не с момента рождения.
  В магическом зрении я увидел слабенькие амулеты, защищающие от воздействия Стихий и Света. Ну да, они же не ожидают встречи с проклятым тёмным... Со стороны Пограничья мои собратья редко сюда добираются.
  Кстати, грабить меня собрались культурно - когда я остановился, ко мне направился одетый богаче и чище других индивид. Оружие у него было гораздо более высокого качества, чем у остальной части банды, а на лице явственно присутствовали черты не самого слабого интеллекта. Как и амулеты. Главарь. Или вожак, кому как больше нравится. Оглянувшись, я увидел ещё одну группу ватажников - они блокировали мне путь назад. При этом в у всех разбойников имелись арбалеты и луки.
  -Добрый день, уважаемый, - начал главарь, - Рад приветствовать вас на нашей дороге.
  Его слова и манера поведения меня сильно удивили - внешность человека и место нашей с ним встречи явно не соответствовали правильности его речи и поведения. Поведения человека, знающего себе цену, а не простого необразованного беспредельщика, упивающегося своей властью над очередной жертвой. Кроме того, лица бандита показалось мне смутно знакомым. Впрочем, сразу я не смог вспомнить, где уже встречался этим любителем быстрой и лёгкой наживы.
  -Приветствую, - так же вежливо ответил я, - С кем имею честь разговаривать?
  -Вы можете звать меня Альвом, - улыбнулся человек.
  -И что же вам нужно, Альв?
  -Ваше имущество, - спокойно ответил разбойник, - Если вы не устроите драку, то вас оставят в живых и не будут бить.
  -А что именно вы подразумеваете под имуществом?
  -Деньги, оружие, коней... Впрочем, всех троих нам не надо - оставите двоих и может дальше ехать, - усмехнувшись, добавил разбойник.
  -А если я вас всех убью? - поинтересовался я, уже готовя заклинание.
  -Вы? - удивился вожак банды, окидывая меня цепким изучающим взглядом, - Неужели вы так высоко оцениваете свои бойцовские качества?
  -Нет, - теперь уже улыбнулся я, - Магические, - и, не вступая в дальнейшие дебаты, ударил уже отработанным заклинанием по стоящим впереди бандитам.
  Тёмная магия, которую применил я, смогла лишь оглушить бандитов - амулеты, хотя и были рассчитаны на светлых, всё же смогли поглотить часть энергии заклинания, сведя на нет его разрушающую силу. Впрочем, и этого оказалось достаточно, для того, чтобы Альв метнулся в кусты, решив не связываться с непонятным магом.
  Та же часть банды, что была у меня за спиной, начала стрелять из арбалетов и луков. В принципе, шансы у них были, но только в схватке со светлым. На таких и рассчитывались их амулеты и заговоренные стрелы. Теперь же, зная одну из особенностей магической защиты нападающих, я ударил уже другим заклинанием, не забывая удерживать ветряную карусель, уводящую метательные снаряду в сторону от меня и моего коня.
  Разделавшись со второй половиной банды, я просканировал местность и направился к Альву, предварительно метнув в него заклинание парализации. Сделал я его сам, так что теперь думал - убьёт оно его или нет.
  Не убило. Альв лежал на земле в нескольких десятках шагов от дороги. В его глазах было удивление и страх.
  -Да уж, уважаемый, - усмехнулся я, стараясь основательно выбить его из колеи, - Не рассчитали вы силёнок. Не стоило связываться с тёмным магом. Впрочем, откуда вам знать, что я тёмный?
  Забрав у него оружие и связав руки ноги, я снял заклинание.
  -Что вы хотите? - спросил разбойник, - Мы можем договориться?
  -Можем, - улыбнулся я, - Откуда у банды разбойников взялись амулеты против светлой и стихиальной магии?
  -Нам их дали. Как и часть оружия. Стрелы и кинжалы. Заговоренные, - быстро ответил Альв.
  -Кто? С какой целью? И кто ты такой?
  -Нам их дал человек... Лица не видел - он был в капюшоне и с замотанным в шарф лицом. Но не простой горожанин - явный благородный. Меч у него был такой - добротный и богатый. Как и вся одежда. Неброская, не роскошная, но добротная и дорогая.
  -Допустим. В каком городе это было? И кто ты такой?
  -Это было в Хеллинге. А я - бывший купеческий приказчик торгового дома Асвальд.
  Приплыли. Вот почему лица бандита казалось таким знакомым! Это был торговый дом моего отца. Похоже, что часть ответов мне удастся получить даже раньше, чем я надеялся. Удача сегодня явно сопутствовала магам!
  -И как там поживает Хринг? - спросил я, глядя в увеличивающиеся от удивления глаза бандита.
  -Кто вы? - спросил разбойник, справившись с удивлением, - Торговый дом в этих краях малоизвестен. Да и не похожи вы на купца!
  -Настоящий владелец торгового дома. Тер, сын Хальфдана.
  Бывший приказчик успокоился окончательно и посмотрел на меня более внимательно, особое внимание уделив моим глазам и лицу.
  -Очень похож... Вырос ты, парень... Я тебя и не узнал, а то бы и нападения не случилось. - вздохнул он, - Как-как... Убить его надо. Мало что всю твою семью извёл, так ещё и ту ведьму, что тебя увезла, долго искал. Как и тебя... Нашёл или нет, я не в курсе - раньше шёл, чем этот вопрос выяснился. А так... Уже к моменту моего ухода торговый дом разваливался - долги и проценты по займам у ростовщиков оказались громадными, а несколько неудач с кораблекрушениями привели к серьёзному подрыву возможностей небольшого флота, который создал твой отец.
  -У него были шансы вырваться из этих неприятностей?
  -Когда я собирал вещи и деньги для отъезда, Хринг собирался идти к какому-то лорду. Он надеялся на покровительство... Видимо, это настоящий хозяин мерзавца, - вздохну, произнёс разбойник, когда-то служивши моему отцу.
  Подумав, я разрезал верёвки, которыми связал разбойника. Тот на меня удивлённо покосился, но промолчал, потирая занемевшие руки.
  -Мир тесен, - произнёс он, после продолжительного молчания, - Что ты со мной сделаешь?
  -Ничего, Ауд.
  -Всё-таки, вспомнил моё имя?
  -Да. У меня хорошая память, - усмехнулся я, вспомнив благодаря кому она стала таковой и какой была цена столь полезного в жизни умения.
  -Ты теперь сильный... Тёмный, - произнёс мой пленник с непонятной интонацией.
  -Я был таким от рождения, - усмехнулся я, - А теперь скажи - какие у тебя планы?
  -Ватаги больше нет. Пойду выгребу всё то, что мы успели награбить и попытаюсь купить дом. Буду доживать остаток своей жизни в тишине и покое. В Хеллинге.
  -Предлагаю составить мне компанию, приказчик, - сказал я, глядя на его ауру.
  -Не боишься, что я тебя убью? - глядя мне в глаза, спросил Ауд, - Я за прошедшие годы мг измениться далеко не в лучшую сторону.
  -А ты хочешь это сделать? - спросил я, - Что-то не заметно такого желания...
  -Нет. У меня к тебе претензий нет. Ты легко мог меня убить, но сохранил жизнь. Я тебе должен жизнь.
  -Так ты едешь со мной?
  -А куда едешь ты?
  -Туда же. К тамошнему властителю.
  -Тогда я с тобой, парень.
  
  В Хеллинг мы въехали только через восемь дней - утром. На момент нашего прибытия к его воротам, те оказались закрыты, от чего нам пришлось ночевать за пределами города - просить стражу впустить было явно лишним. Во-первых, для нас бы в любом случае не стал бы открывать ворота. А, во-вторых, подобные просьбы вызывают у ночной смены стражей порядка и спокойствия горожан лишь раздражение и подозрительность, способные вылиться в самые непредсказуемые последствия.
  За время совместного путешествия, мой спутник успел рассказать и историю своих скитаний, длившихся все эти годы, и то как стал главарём шайки придорожных разбойников... Всё. Слушая его, я невольно анализировал поступки Ауда и пытался понять движущие им мотивы, ведь приказчик легко мог пойти работать к конкурентом торгового дома моих родителей или просто сдать им же все секреты... И получить за это не малые средства в качестве вознаграждения. Впрочем, по здравому размышлению, подобные мысли быстро уступили место одной простой истине - свидетели долго не живут. Сдай Ауд конкурентам Хринга его тайны, новоиспечённые хозяева мгновенно бы разделались с приказчиком, поскольку Хальфдан, мой отец, вёл не только разрешённые законом дела, но и был тесно связан с контрабандой некоторых незаконных товаров, запасы которых остались во множестве тайников, о которых новый хозяин торгового знал только то, что они есть и е более. Нет, конкуренты бы добрались до тайников и продали бы этот товар с превеликим удовольствием, но делиться полученными столь легко деньгами с Аудом они бы не стали - холодная сталь для опасного свидетеля самая быстрая и надёжная награда, дабы он ничего никому лишнего не сказал.
  Впрочем, долго я не предавался размышлениям на столь щекотливую тему. Продолжавшийся рассказ оказался не менее интересным.
  Как оказалось, Ауд долгое время был приказчиком в торговой лавке, но Хринг нанял убийц и решил с ним разделаться. Выжил он только благодаря случайности - убийц спугнули дружинники лорда Атли. Тогда-то Ауд и собрал свои вещи, деньги и документы и отправился из родного города в прибрежные районы. Туда, где у торгового дома было больше всего пристаней и кораблей. И именно там, используя свои знания местности и связи, он надеялся затеряться. В принципе, ему это удалось. Ауд попал в криминальную среду, где достаточно быстро стал далеко не самой простой фигурой, в раскладках ночных властителей. Здесь, бывший приказчик использовал свои знания и опыт столкновений с морскими пиратами в боях между бандами на узких улочках Хеллинга, борющихся за подконтрольные территории. После этого, ему удалось сколотить собственную ватагу и отправиться на более прибыльное дело - грабёж купеческих караванов и одиноких путников. Именно за этим занятием я и застал его.
  В самом городе, удачно расположенном на пересечении сразу нескольких торговых путей, мы сняли комнаты в гостинице и коротали время разговором в общем зале, ожидая пока нам принесут заказанную еду.
  -Что ты намерен делать? - спросил Ауд, которому я рассказал всю свою историю.
  -Постараюсь прорваться к лорду Фрейвару. Думаю, он сможет ответить на мои вопросы.
  -Интересно, с чего это он должен делать это, если ни разу в жизни тебя не видел и понятия не имеет кто ты такой? - поинтересовался Ауд, потягивая вино, - Обычно, властители не только не общаются с пришлыми личностями с подозрительной внешностью, а отправляют их на каменоломни или ближайшую виселицу.
  -Вот в последнем ты сильно ошибаешься, - усмехнулся я, - В нашей среде информация - очень ценная вещь. И он наверняка получал доклады от своей ученицы о происходящем с ней. И обо мне в том числе. К тому же, он тоже маг. И сразу определит кто я. Так что разговор у нас с ним будет. Для этого нужно лишь прорваться к нему. А там...
  -Прорываться вам не придётся, молодой человек, - раздался у меня за спиной спокойный голос, - Вас к нему доставят, - добавил говорящий.
  Неспешно обернувшись, я увидел офицера дружины с тремя его подчинёнными. У всех были амулеты от светлой магии и стихий. Мечи и кинжалы так же оказались заговоренными... Как и бронь.
  -Рекомендую не оказывать сопротивления и сдать оружие, - добавил офицер, протягивая вперёд руку.
  Через час нас, вместе со всеми вещами, доставили в крепость лорда Фрейвара. Сам властитель Хеллинга ждал нас в тронном зале. Им оказался высокий, мускулистый мужчина. На вид ему было около пятидесяти, но аура сидящего на троне мага, говорила, что ему далеко за семь десятков лет.
  Несмотря на возраст, тело мага сохранило силу, гибкость и подвижность, а его глаза всё так же, как и в далёкой молодости, алели от силы и уверенности в себе и своём праве повелевать. Несколько шрамов на лице - один на виске, а второй на щеке - говорили о бурной молодости мага. Кожа левой руки властителя была покрыта следами сильных ожогов, из чего можно было сделать вывод о близком знакомстве мага со слугами света - уж очень были характерны широкие полосы, покрывающие кисть. Светлые любят использовать в пытках огонь и раскалённый металл - наиболее часто применяемый ими метод заключался в прикладывании и продавливании в глубину плоти кистей рук кусков разогретого до белого каления железа, за счёт чего пленник уже гарантированно не мог сбежать до тех пор, пока раны не заживут. Обычно такие травмы несли далеко идущие последствия, в виде повреждения сосудов, мышц и т сухожилий, от чего рука практически не работала даже спустя многие годы.
  И Фрейвар в этом длинном списке жертв Сета был не исключением - пальцы левой руки не шевелились вовсе. Впрочем, в глаза владетеля отсутствовал букет тех последствий пыток, что присущи большинству прошедших застенки любой организации - страх, затравленность и желание спрятаться не наблюдались в принципе. Такой человек будет стараться выжить до последнего.
  "Хищник, - подумал я, - Настоящий хищник. Такой справится с кем угодно!"
  -Оставьте нас, - приказал он своим дружинникам, не отрывая от меня взгляда.
  Похоже, что маг заметил мой Дар и уровень моих сил. Это хорошо.
  -Кто вы?
  -Для начала, милорд, прошу вас принять наилучшие пожелания от нашей общей знакомой - Астрид, - произнёс я, направляя на Фрейвара усиленный дополнительными энергиями поток внимания.
  Глаза мага сузились. Он заметил мои действия и начал меня сканировать, о чём говорило лёгкое давление в висках.
  -Откуда вы её знаете, юноша?
  -Я несколько лет воспитывался этой милой... ведьмочкой, - улыбнувшись, ответил я, понимая, что от дальнейшего нашего поведения зависит не только наша жизнь - маг был опытнее меня, и вполне мог подчинить нас обоих, не тратя на это сколько-нибудь серьёзных сил и времени.
  -Назовите свои имена.
  -Моё имя Тер, а это Ауд.
  -Тер... Тот самый мальчик с тёмным Даром... - теперь от мага не исходила угроза - один лишь интерес, - Возмужал... Вырос... Что тебе от меня нужно? - несмотря на доброжелательность тона, глаза владетеля оставались холодными, изучающими.
  -Мне нужно знать по какой причине Астрид не учила меня магии сама или не отдала вам в ученики, а отправила к Асмунду. И почему она находилась на службе у моего отца?
  -Это не такие уж простые вопросы, как тебе кажется, - вздохнул маг, - С чего ты решил, что я на них отвечу?
  -У меня есть чем заплатить. Да и Асмунд мёртв. Как и его сын.
  Вот теперь Фрейвар заинтересовался уже серьезно. На бесстрастном лице проявились первые тени эмоций. Причём, кроме интереса, там было и беспокойство. Впрочем, если бы не уроки Ульва, то я не смог бы заметить перемен в поведении лорда.
  -В начале, ты расскажешь мне всю свою историю. А после этого я отвечу на все твои вопросы, - чуть скриви губы в подобии улыбки, ответил Фрейвар.
  Естественно, что я всё рассказал, не упомянув лишь имя лича. Когда же рассказ был закончен, Фрейвар вздохнул и произнёс:
  -Жаль Ульва. Хороший был человек и маг. Очень хороший.
  Услышав это, я вздрогнул. Я не упоминал его имени!
  Заметив мою реакцию, Фрейвар усмехнулся:
  -Я так же учился у него. Пять лет. Потом он сказал, что моё обучение закончено и спровадил меня из своих подземелий... Что касается тебя, Асмунда... Астрид... Это я приказал ей отправить тебя на обучение к этой бездарности. И я же приказал отправиться к тридцать седьмой крепости... Тому, что от неё осталось. Ульв всегда брал пришлых тёмных в ученики. И твой случай - не исключение. Другое дело, что ты слишком силён для своей подготовки. За несколько месяцев он очень сильно изменил тебя. Видимо, он так и не прекратил свои эксперименты... Даже не представляю откуда он берёт подопытных...
  -Зачем вам это?
  -Зачем? Я, в отличии от тебя, был более глупым молодым человеком и не вёл дневников, в которые записывал бы собственные наблюдения. Вот у меня и нет технологий лича. Впрочем, как бы тебя не переделывали, ты в любом случае слишком силён.
  -Я использовал сущность тына Асмунда для усиления своего Дара... Ну и большая практика. Мне пришлось сильно постараться, чтобы выжить павших землях.
  -Всё это так, но с тобой явно не всё в порядке. Я даже не представляю как тебя менял Ульв и, что из этого выйдет. Он безумен... был.
  -К чему вы клоните?
  -У тебя нет проблем с солнечным светом? А жажда? Как часто ты пьёшь воду? Как много её требуется для утоления твоей жажды? И какова твоя физическая сила? Скорость реакции?
  -Что? Вы думаете, что он сделал из меня вампира?
  -Нет, но твоя энергоструктура очень похожа на структуру вампиров. Очень. За счёт этого, ты сильнее, быстрее и выносливее обычных людей. Кто знает, что ещё мог сделать с тобой этот безумный гений?
  Не дождавшись моей реакции на сказанное, маг продолжил:
  -Что касается твоего отца и моей ученицы, то тут всё ещё более запутанно. Хальфдан работал на меня. Он занимался перевозками моих грузов. В том числе и весьма специфичных. И не всегда законных с точки зрения многих государств и орденов служащих Свету. Да и многие культы с большим удовольствием оторвали бы ему и мне голову, узнай они о содержимом трюмов. Кроме того, он был магом. Как и твоя мать - Асдис. Тёмные. Моя ученица была и курьером, и средством связи и некоторой помощью - твой отец часто бывал вдали от дома, а Астрид помогала твоей матери, так же моей ученице, обеспечивать безопасность семьи.
  -Почему ни я, ни моя сестра об этом не знали?
  -Почему же не знали? - усмехнулся Фрейвар, - Твоя сестра всё прекрасно знала.
  -Почему вы не вмешались в ситуацию с Хрингом?
  -Исгерд отказалась от дальнейшего сотрудничества со мной. Астрид, уже закончив обучение, продолжила ей помогать, оставаясь на службе уже у неё. И твоя юная сестрёнка допустила ошибку - вышла замуж за человека, убившего твоих родителей, а затем и её саму.
  -Почему я должен вам верить? Вдруг вы сами её убили? И отца с матерью?
  -Я могу убить тебя и твоего спутника в любую секунду. И мне для этого не потребуются дружинники. Зачем мне врать тебе?
  -Чтобы использовать в своих целях, например.
  -Может быть. В любом случае - прежде чем ты поедешь к Хрингу - знай, за его спиной стоят светлые. Они не могли убить твою семью открыто, обвинив в наличии тёмного Дара. Как и со мной не могут справиться. Просто потому, что половина моей дружины - тёмные. В моём городе большая часть населения - нелюдь. В окрестностях, в деревнях, живут нелюди. Простых смертных здесь мало. А светлых ещё меньше. А сейчас не те времена, когда можно было вырезать целые провинции. Сейчас всем правят деньги. И властители других государств и земель просто не захотят разрушать свою экономику из-за того, что светлые требуют уничтожить кого-то из лордов, чей город стоит на пересечении торговых путей. Им не нужны проблемы в своих землях.
  От полученной информации голова пошла кругом. Выходило, что Асмунд врал мне, говоря о численности тёмных. По его словам выходило, что нас ничтожно мало, ордены Тьмы не имеют силы вообще... А тут, почти под боком у Пограничья, целый регион забитый тёмными и нелюдями!
  -Это ещё почему? - вопрос о невозможности светлых добраться до лорда был весьма важен, ведь если не всё так плохо отношениях между светом и тьмой, то у меня имеются вполне серьёзные шансы занять в этом мире подобающее место.
  -Ты ещё молод и многого не понимаешь. Если война перекроет торговые пути, то во многих провинциях начнётся голод, дружины перестанут получать жалование, а разбойничьи шайки выйдут на дороги. И всё из-за того, что торговля на некоторое время станет невозможна или сильно затруднена. Цены на большую часть товаров мгновенно вырастут в разы... Это приведёт к серьёзному упадку экономик. Пока купцы найдут новые пути, пока их вычистят от разбойников, пока восстановятся экономики... много воды утечёт. А хорошо жить и вкусно есть всем хочется сейчас. Да и купеческие гильдии - уже давно сила, с которыми многим лордам приходится считаться. Купцы могут и наёмных убийц подослать. А светлые не станут давать кому-то охрану. Это не их проблемы. Вот и думай. Это политика, мальчик.
  -Что может произойти, если я убью Хринга?
  -Ну, для начала, тебя проверят на наличие тёмного Дара. И найдут его. А дальше... Здесь, конечно, не светлые земли, но культы имеют сторонников и по эту сторону Пограничья. Официальные власти за такой Дар, в отношении тебя карательных мер принимать не станут, но культисты могут либо натравить фанатиков, либо прислать убийц.
  -А если я буду действовать законным путём?
  -Ты ничего не добьёшься - Хринг работает на светлых, как я уже говорил. Они окажут ему поддержку, ведь их пешка приносит им золотые яйца и выполняет грязную работу. Скорее всего, культы или разведки орденов просто подкупят чиновников в канцеляриях. Да и судьи - тоже люди. Причём, не безгрешные.
  -Значит, у меня нет шансов?
  -Шансы, конечно, есть, но мизерные. Я бы даже сказал, иллюзорные, - усмехнулся Фрейвар, - К тому же, убить Хринга и получить в своё распоряжение торговый дом - половина дела. Далеко не самая сложная, хочу заметить. А вот удержать это всё, да ещё и живым остаться... Это уже гораздо сложнее. Ты, ведь, молод и не имеешь опыта управления и связей в купеческой среде. А те люди, что были друзьями твоего отца, помогать не станут. Они просто съедят тебя...
  -Полагаю, обещать сотрудничество с вами будет бесполезно?
  -Всё верно, - усмехнулся Фрейвар, - За столько лет я успел найти других союзников.
  "Похоже, что придётся довольствоваться одной лишь местью, - подумал я, - Большего я не получу... Жаль. Впрочем, глупо было надеяться на справедливость. В нашем мире её просто нет."
  -Я предлагаю тебе, - продолжил между тем властитель, - Службу в моей дружине. Ты неплохой мечник и вполне приличный начинающий тёмный маг.
  Посмотрев на него, я вздохнул. Деваться мне в любом случае было некуда.
  -Я согласен.
  Ауд, посмотрев на меня, облегчённо вздохнул. Сегодня, ни он, ни я, не умрём. Лорд Фрейвар врал. Очень искусно, но врал. Я не мог понять по какой причине, но ложь в его словах имелась. То ли он скрывал некие секреты, выход на свет которых опасен до сих пор, то ли был что-то ещё... Что-то большее. Важное, опасное и не имеющее срока давности.
  
  Утром, меня разбудил один из дружинников:
  -Вставай, малец, - произнёс он, - Десятник ждать не будет. Получишь бронь, оружие и обустроишь место в казарме.
  Что ж, казарма, так казарма.
  Десятником оказался тридцатилетний ветеран. Именно ветеран. Он, как и все десятники и сотники, прошёл не один военный поход под руководством Фрейвара и мог похвастать солидным боевым опытом. Звали его Рагнар.
  Высокий, смуглый, темноволосый, жилистый... На первый взгляд, этот сухопарый человек не казался опасным. Но это только на первый и тем более взгляд. В карих глаза дружинника были Смерть и спокойствие опасного хищника... Мне показалось, что он оценивал всех именно как вероятных противников или даже в качестве объекта охоты. Иначе я не могу описать его взгляд. Он прикидывал, кого и как убьёт в случае нападения! Именно так мне показалось, когда я в первый раз увидел Рагнара.
  -Значит, ты и есть Тер, - спросил он, с некоторым любопытством оглядывая меня, - Не каждый день в дружину у лорда записываются - обычно и десятников хватает в вербовочных пунктах. Кто ж ты такой будешь. Что с почётом к нам попал?
  -Так уж вышло, - ответил я, пожав плечами - зачем нарываться и что-то из себя строить?
  -Ладно. Получай бронь и оружие и определяйся в казарме. На всё полчаса. Потом жду на плацу. Опоздаешь - карцер. Стандартное наказание.
  -Вопросы?
  -Нет.
  -Не понял?! - взревел десятник.
  -Вопросов нет, господин десятник, - быстро поправился я, мгновенно вспомнив муштру Ульва.
  -Вот теперь нормально, - ухмыльнулся десятник, - Не забывайся - ты теперь дружинник.
  В арсенале мне выдали новую бронь, короткий меч, кинжал и щит. Последний для меня был абсолютно новым приобретением, поскольку раньше я с этим элементом воинской амуниции не сталкивался в принципе.
  В казарме меня встретили спокойно - новичок устраивается и пускай устраивается. Приказ десятника тут уже знали, и мешать мне не стали - приказ вышестоящего оказался сильнее любопытства и с вопросами никто не приставал, что говорило о высоком уровне дисциплины. Хорошо, видимо, тут служба поставлена.
  Оказавшись на плацу, я стал смирно перед десятником и ждал его приказов.
  -Служил? - осведомился десятник, глядя на меня.
  -Нет, господин десятник.
  -Откуда знаешь, как правильно стоять? Может, и маршировать умеешь?
  Ну не рассказывать же ему о том, что с ума сошедший лич заставлял меня отрабатывать приёмы строевой подготовки? А она, как я теперь понял, за прошедшие тысячелетия не изменилась в принципе.
  -Знакомый... старший товарищ, служил. Он и натаскал. Сказал, что мужчине такое надо знать в любом случае.
  -Умный твой знакомый, - проворчал десятник, но дальнейших комментариев не последовало.
  Смотрел он на меня как-то подозрительно, будто пытаясь что-то то ли понять, то ли вспомнить. Видимо, какие-то детали моего поведения вызывали у десятника подозрения. Впрочем, судя по глазам и невольному взмаху рукой, у него ничего вспомнить не вышло:
  -Ладно. Показывай что умеешь. Начнём с меча.
  Дальнейшие события в моей памяти запечатлелись навсегда. Первый, пускай и учебный, бой с настоящим живым противником, а не с нежитью и нечистью, у которых и мечей-то не было.
  Рагнар был очень опытным мечником. И очень опасным. Несмотря на мои силу и скорость, он брал верх на мастерстве и том прискорбном факте, что если и уступал мне физически, но не на много. В итоге, поединок закончился тем, что я лежал на земле, мой меч валялся в нескольких шагах от меня, а Рагнар упёрся кончиком своего меча мне в горло, поставив ногу на грудь.
  -Неплохо. Опыта нет, но натренирован и хорошо подготовлен. Да и физически не слабак... Ты вообще человек? А то больно шустрый для обычной пищи.
  Произнеся это, десятник улыбнулся. Только теперь я обратил внимание на его зубы... Клыки. Десятник был вампиром.
  -Не знаю, - ответил я, - раньше был человеком. Теперь - понятия не имею.
  -Ладно, лорд Фрейвар разберётся.
  -Он и так в курсе, - ответил я, - Потому и предложил службу... господин десятник.
  Усмехнувшись, Рагнар, снял с меня ногу, убрал свой меч в ножны и протянул руку:
  -В любом случае, я буду подтягивать тебя до уровня нормального вампира-мечника. Ты ж даже быстрее нас будешь! Я с тобой только за счёт опыта справился. Да и выносливости - у тебя с этим слабовато пока. А так... Думаю, хорошего бойца из тебя выйдет сделать.
  Следом за мечем, была проверка моих кулаков. Точнее - всего тела. Как оказалось, десятник был весьма неплохим специалистом в такого рода развлечениях. Единственное, что меня утешало - оба моих учителя магии были очень хорошими бойцами и основательно меня обучили, за что я им очень признателен.
  Не знаю, сколько мы развлекались на этом проклятом плацу, который я уже ненавидел, но к тому моменту, когда Рагнар обошёл очередной блок и нанёс удар в солнечное сплетение, вокруг нас уже стояла небольшая толпа. Как оказалось, даже среди сотников мало кто мог похвастать умением справиться с этим вампиром, а уж среди рядовых...
  В толпе был и Фрейвар. Он стоял впереди всех и внимательно наблюдал за происходящим. Очень внимательно.
  Когда мы закончили, он подошёл к нам и сказал:
  -Рагнар, если ты сделаешь из этого юноши приличного бойца - я удвою твоё жалование. Обучай его по всем направлениям.
  Закончив своё короткое выступление, он кивнул мне и ушёл.
  Похоже, что теперь мне будет весьма... весело.
  Посмотрев на десятника, я увидел в его глазах сочувствие. Похоже, что всё гораздо хуже, чем я думал.
  -Ничего, малец, - усмехнулся Рагнар, - Выдержишь. Ты крепенький. Да и полезно это - быть хорошим бойцом.
  -Ясно, господин десятник.
  Поморщившись, Рагнар махнул рукой и сказал:
  -Бросай это дело. При офицерах субординацию соблюдай, а вот между собой... Ты у нас парень тёртый, как я вижу, не сопля из деревни. Так что воспитывать и вбивать в голову устав тебе не надо. Так что между собой не устраивай строёвку. Нам это не нужно... Кстати, а ты магией владеешь?
  -Конечно!
  -Ну, значит, лорд Фрейвар хочет из тебя офицера сделать, - усмехнулся Рагнар, - А потом и сам поднатаскает. Бывало уже такое. И не раз. Правда, он больше человеческих магов учит, а вот нас, вампиров, редко в офицеры пускает.
  -Кстати, а почему ты меня вампиром считаешь? Я же человек!
  -Да какой ты человек? - усмехнулся десятник, - Ты на четвёртую часть один из вампиров. Я полукровка, а в тебе ещё меньше крови нашего народа. Таких как ты надо активировать. И тебя кто-то активировал. Как - не знаю, но ты серьёзно отличаешься от обычных случаев.
  -Может, расскажешь, в чём отличие?
  -Пожалуйста, - усмехнувшись, ответил десятник, - Обычно, когда кого-то активируют, этот кто-то быстро набирает силу, но способностей к классической магии у него так и не появляется. А если они и есть, то быстро пропадают. То есть, все становятся вампирами... В отличие от полноценных охотников, мы, полукровки теряем не меньше, чем получаем. Это чистокровные наши собратья более... удачливы в этом вопросе.
   А вот ты у нас особый случай. Я тебя просмотрел. Ты сохранил магические способности, но получил физическую силу, скорость и регенерацию вампиров. Растёшь, конечно, не так быстро, но тоже прилично. Вот и получается, - вроде ты наш, и вроде, не наш. Пойди, пойми, кто ты есть.
  -Спасибо за информацию. Она очень важна, - поблагодарил я десятника.
  -Да, не за что, - усмехнулся дружинник, - Ты меня уже завтра будешь проклинать. А пока - идём в столовую - время обеда.
  -Отлично.
  Первый день службы в дружине лорда Фрейвара оказался не таким уж и плохим. Другое дело, что потом...
  
  
  
  
   Глава 3.
  
  
  -Быстрее! Дыхание выдерживай! Держи дыхание, я сказал!
  Второй месяц службы у лорда Фрейвара. За это время я возненавидел всех. Самого властителя Хеллинга, десятника Рагнара, дружину... Всех!
  Мой день начинался как у всех - утренняя разминка, потом водные процедуры, потом завтрак. Другое дело, что по разминке я, как и прочие вампиры, выполнял тройную норму. Почему я теперь считаю себя вампиром? Всему виной оказался Его Величество случай, произошедший со мной. Во время одной из тренировок, а тренировались мы с качественными имитациями оружия, мне серьёзно повредили кости - банально переломали рёбра. Тогда, добрый десятник Рагнар, решил поступить со мной как с обычным вампиром, а заодно выяснить насколько сильно я отличаюсь от людей и самих клыкастых. Он напоил меня кровью, специально заговоренной для сохранения своих свойств. Эффект был. Да ещё какой! Рёбра зажили за пару минут. Усталость сняло так, словно я неделю отдыхал. Даже мышцы перестали болеть! Тупя, ноющая боль постоянно натруженных членов исчезла почти сразу. Вместе с этим серьёзно изменилось моё восприятие. В течении нескольких минут я ощущал мысли находящихся вокруг меня разумных, а цвета и краски вдруг стали невероятно яркими... Затем всё пришло норму.
  После этого, я начал беспокоиться о том, что у меня теперь может остаться исключительно вампирская магия. Ну, это не такая уж и большая проблема - она очень похожа на тёмную, но... мне не хотелось терять свои привычные умения, даже с учётом получения новых - вампирских.
  Обошлось. Даже клыки не прорезались, чего очень опасался.
  Зато физически, я стал меняться. Кожа приобрела некий сероватый оттенок, волосы стали совсем чёрными, голос более низким и мягким, а лицо несколько заострилось. Теперь моя внешность мало чем отличалась от внешности обычного вампира. Разве что зубы и когти...
  Кроме того, изменилось и тело. Оно стало более гибким, выносливым. Я научился удерживать равновесие на натянутом канате даже при сильном ветре. Так же увеличилась острота зрения.
  Помимо этого, я стал выносливее и сильнее, что удивило Рагнара. По его словам такую силу имеют лишь чистокровные вампиры, каковых уже давно нет в ближайших районах - большинство нынешних клыкастых являются полукровками, которых активировали тёмные маги, преследовавшие свои цели. Исключения, конечно, есть, но все полноценные ночные охотники живут замкнуто и мало кто может найти их обиталища... А если и находит, то об этом никому не может сообщить по причине смерти.
  Заметив изменения, Рагнар только усилил тренировки. А их и без этого было не мало - меч, лук, арбалет, кинжалы, метательные ножи, бой без оружия... Чего только не было в этом "курсе молодого дружинника".
  Казарма, наблюдавшая за этими издевательствами, мне откровенно сочувствовала. Ни один из дружинников даже не подозревал, что такие нагрузки мне очень сильно помогали развиваться. И не только физически - каналы внутренних энергий укреплялись и расширялись, за счёт активного циркулирования этих самых энергий.
  Впрочем, уже в конце первого месяца мне удалось втянуться в ритм, привыкнуть к нагрузкам... Тогда всё пошло гораздо легче и проще.
  Примерно в это же время, в казарме объявился вестовой с приказом лорда Фрейвара. Властитель города и прилегающих к нему земель хотел меня видеть.
  Как выяснилось, лорд, Фрейвар решил взять меня в ученики. Офицерского чина он мне не дал, мотивируя это недостатком опыта и подготовки, с чем я был полностью согласен.
  Теперь, в моём расписании добавились и уроки магии. Выглядели они странно. Асмунд заставлял часами медитировать, Ульв - практиковаться, а Фрейвар - всё сразу. Часть времени я проводил в медитациях, часть в практических занятиях, но чаще всего - мне приходилось выполнять его учебные задания. К ним относились и применения Дара в рукопашном бою, и освоения вампирских методик по переходу в состояние изменённого сознания, и многое другое. Даже обучение владению холодным оружием в состояниях транса или самогипноза. Правда, последнее принесло весьма ощутимые плоды, поскольку теперь я могу справляться с десятников аж в шести поединках из десяти. И, постепенно, это давалось мне всё легче и легче. В какой-то момент, десятник, после очередного учебного боя, сказал мне следующее:
  -Я не знаю, что вы с милордом там вытворяете, но по физическим качествам, ты уже вплотную приблизился к полнокровным вампирам. Их магия - для тебя будет становится такой же естественной, как для меня умение дышать, - говорил тогда Рагнар, - Похоже, что лорд Фрейвар, решил восстановить их род. С твоей помощью, малец. Не знаю - хорошо это или плохо, но такого моё мнение.
  -Вряд ли, - усмехнулся тогда я, - Я на полнокровного вампира не тяну.
  -Может быть, но заменить их вполне можешь, - ответил мне ухмылкой десятник, - Посмотрим, что будет дальше.
  А дальше произошло то, чего я никак не ждал. Фрейвар вызвал меня к себе посреди ночи и приказал доставить письмо союзникам - на его владения напали южные соседи, решившие захватить изрядный кусок аппетитных земель в прибрежном районе материка. Хеллинг готовился к войне и собирал союзников.
  
  
  Двигаясь в направлении Тёрна, я всё больше и больше начинал задумываться о результатах своей службы Фрейвару. Для нас обоих она оказалась продуктивна. Я получил новые знания, хорошую подготовку и деньги, а Фрейвар, кроме знаний и неплохого бойца, приобрёл что-то ещё. Что-то, о чём я не подозревал... Пока не увидел в одном из разъездов четырёх магов. В их внутренних энергиях я увидел следы преобразования, характерные для ритуалов Ульва. Теперь-то мне стало ясно, что это были за всплески. Фрейвар знал о надвигающейся войне и готовил не только арсеналы и солдат, но и магов. Хоть каких-то, но магов. И не только... В том разъезде было шестеро вампиров. Полукровок, понятное дело, но в наши суровые дни, другие и не встречались. Они так же были преобразованы, за счёт чего стали заметно сильнее своих обычных собратьев. Что ж, уму и дальновидности лорда Фрейвара можно только позавидовать.
  Как обычно, любое путешествие не обходится без эксцессов. Слишком уж привлекательно выглядит одинокий путник в дорогих доспехах и на хорошем скакуне. Слишком уж он привлекателен для различных отбросов общества. И земли тёмных - не исключение. Мы, как и светлые, не отличаемся святостью. И человеческая жизнь для нас - не самая большая ценность.
  Уже не границе владений меня попытались убить. Даже не ограбить, а банально убить. Если Ауд, теперь уже официально выполняющий роль потрошителя светлых, всё делал так, чтобы были свидетели краха света и отпускал восвояси тех, кто не имел к светлой магии никакого отношения, изредка давая своей ватаге развлечься с каким-нибудь купеческим караваном, то здесь бандиты хотели решить дело без свидетелей.
  Арбалетный болт пролетел в каких-то миллиметрах от моей головы. Учитывая скорость и массу этого миниатюрного снаряда, даже если бы шлем и выдержал, то шейные позвонки при ударе сломались бы точно - а это гарантированная смерть для кого угодно.
  Первая атака, которую я откровенно прошляпил, как и саму засаду, могла стать для меня и последней. Если бы не качественно зачарованная бронь, то лежать бы мне сейчас в лужице собственной крови...
  Бронь приняла на себя второй болт, выпущенный сразу же за первым, от чего я свалился на землю. Ко мне тут же кинулись двое бандитов. Хорошо ещё, что они посчитали меня мёртвым, иначе мне не удалось с ними справиться - боевого опыта у меня в любом случае почти нет, а бандиты наверняка уже успели изрядно попрактиковаться на тех несчастных, что рисковали двигаться по нынешним дорогам в гордом одиночестве.
  Нападающие удивлённо замерли, увидев, как встаю с древком арбалетного болта в груди. Заминка длилась несколько мгновений, за которые я успел выпустить одно заклинание и вытащить из ножен меч. Заклинание я создал за счёт успевших стать привычными рефлексов, в результате чего оно у меня сформировалось мгновенно.
  Дальше была банальная драка. К моему счастью, нападающие были обычными людьми, и я имел преимущество в скорости и силе. В результате, всё закончилось достаточно быстро - один из них лежал с отрубленными руками и дико кричал, а второй даже не шевелился - при отрубленной голове шевелиться трудно.
  Добив выжившего бандита, я принялся осматривать их тела, не забыв вытащить из брони арбалетный болт. Броню жалко, но ладно - её можно и отремонтировать.
  Трофеев я, фактически, и не нашёл. Два дрянных меча, один более-менее приличный кинжал и карта местности.
  Хотя...
  Оказалось, что у разбойников с большой дороги имелись вполне приличные амулеты. Они скрывали их энергии и ауры, делая незаметными при сканировании местности. Всё интереснее и интереснее. Где же они смогли их раздобыть? Не купили же в самом-то деле? Кроме того, почерк у плетений в амулетах был до боли знаком... Что-то он мне напоминал...
  Внезапно в мою голову ворвался шум и треск, а потом...
  
  В зале для медитаций было мало людей. Здесь всегда царила тишина. Никто и ничто не должно прерывать медитации учеников.
  Осторожно опустившись на жёсткий пол, я окружил себя символами изоляции энергий, зажёг свечу, стоящую на небольшом столике за моей спиной и вгляделся в собственную тень. С первой попытки у меня ничего не получилось. Тогда я впустил внутрь себя Абсолют Тьмы, позволив ему наполнить своей густой и тягучей силой моё солнечное сплетение, и, вслушавшись в его шепоток, ещё раз посмотрел на тень.
  Теперь она колыхалась. В ней чувствовалась пульсация, биение... Настроившись на них, я увидел как тень начала густеть, приобретать глубину, объём... Ещё секунда, и тень вдруг оторвалась от пола, став моей зеркальной копией в пространстве. Отличало нас лишь то, что тень содержала в себе лишь мои очертания, но и этого было более чем достаточно, для начала моих практик.
  Внезапно, что-то нарушило ход медитации... Тень пошла рябью, а затем резко стала прежней, а контакт с Абсолютом мгновенно пропал.
  Обернувшись, я увидел, как в зал вошли учителя. Среди них был воин, на шее которого висел амулет сокрытия, изготавливаемый в подмастерьями корпуса теней.
  
  Придя в себя, я обнаружил, что стою над убитыми мной разбойниками, сжимая в кулаке амулет. Вокруг меня была ночь. Что ж, полученная в заброшенных землях память снова себя проявила. Видимо, придётся по возвращении выкроить время и в состоянии транса начать разбираться с теми знаниями, что мне достались.
  Оглядевшись, я вздохнул и направился к своему коню, которого я, к счастью для себя, по завершении драки привязал к дереву. Интересно, неужели за всё то время, что я был в этом ступоре, по дороге никто не проехал? Или вокруг меня что-то происходило, отпугнувшее любителей поживиться чужим добром?
  Взобравшись на коня, я огляделся - нужно найти место для ночёвки. Двигаться ночью по враждебной территории, которую ещё и не знаешь... Это больше смахивает на самоубийство. Я ж не профессиональный "крадущийся", для которых ночь роднее дня!
  
  Место для ночёвки я нашёл не сразу. На это у меня ушло больше часа.
  Тихая полянка, окружённая густым кустарником. Ручейков тут не было, следов людей тоже. Идеально для того, кто не хочет афишировать своё присутствие.
  Выкопав небольшую ямку для костра и насобирав хвороста, я уже собрался было разводить костёр, когда невдалеке раздался странный звук. Он больше походил на вскрик или что-то на него похожее.
  Несколько секунд я прислушивался, замерев в той позе, в какой меня застало это непонятное явление. Секунды медленно текли, мышцы затекли, но я продолжал изображать из себя статую, боясь звуком движения своего тела или шелестом и лязгом брони перекрыть повторение непонятного шума.
  А он повторился! Уже ближе! Я даже смог определить направление, откуда он доносился. Это именно вскрик. Женский.
  Ещё через несколько секунд я уже мог слышать шум шагов и чьи-то причитания. Видимо, за непонятной женщиной или девушкой гнались. Но кто? И кем является эта незнакомка? Ночью, вдалеке от деревень и городов приличные, как и неприличные, девушки не появляются в гордом одиночестве. Может, кто-то разграбил очередной караван и одна из его путниц теперь спасается бегством от разбойников? Сомнительно. Вряд ли бы бандиты позволили убежать столь лакомой добыче. Но что тут происходит?
  Через несколько секунд кто-то начал продираться через кусты на противоположной от меня стороне поляны. Этот кто-то по габаритам к хрупким девушкам точно не относился.
  Достав меч и подготовив заклинание, я стал ждать неизвестного гостя. Им оказался... нет - оказалось.
  Существо с женской головой, издающий этот самый вскрик, и дикой смесью костей, принадлежавших когда-то самым разным животным.
  Заклинание, которое я кинул в это существо, ему вреда не причинило, как и удар мечём, выбивший несколько костей из его уродливого костяного тела.
  Отскочив от твари, с большим трудом увернувшись от ответного удара, я начал кидать в него заклинания из своего арсенала, пытаясь причинить хоть какой-то вред. Учитывая его скорость, почти такую же как и у вампиров, шансов сбежать у меня не было. Оставалось только драться.
  А вот как драться? Сталь эту дрянь не берёт. Магия тоже. Убежать - не вариант. Мало что без коня останусь, так ещё и догонит и ударит в спину. Что делать?!
  Не знаю, сколько я уворачивался от ударов этой твари, но в какой-то момент она меня достала. Жёсткий удар в бок и я лечу в кусты, тварь мгновенно наваливается на меня, обдав запахом гнили...
  В последний момент в голове существа появляется серебряный арбалетный болт и тварь падает на меня.
  Выбравшись из под зловонной кучи костей, я увидел троих человек, одетых в броню и форму местного властителя...
  -Живой, - усмехнулся один из них, имеющий нашивки десятника, - Обычно, после встречи с дохлой вдовой мало кто выживает, а ты ещё и на ногах...
  Дальше он заткнулся, поскольку увидел цвет моей кожи и глаза.
  -Вампир, - прошептал он, а двое его подчинённых наставили на меня арбалеты.
  -Я посланник лорда Фрейвара, - ответил я, - У меня письмо вашему властителю.
  -Раз так, - выдавил из себя один из них, - То хорошо. Но учти - если что, то мы и с вампирами справляться умеем.
  -Я заметил, - усмехнулся я, прикинув варианты драки, - Фортелей не будет, но оружие я вам не отдам.
  А этих вояк я вполне мог положить. Они стояли с одной стороны и при том очень близко. Уход в сторону от болтов, атака заклинанием и ребята лежат платом. А я их добиваю.
  Решив глянуть на них через астрал, я едва не выматерился. Да уж. Очередной урок на будущее. Как же. Одно заклинание. На всех троих были амулеты, создающие неплохую защиту. С такими игрушками мне быстро не справиться. Не дорос я ещё до этого уровня. Урок на будущее - всегда в начале проверять своего вероятного противника, а уже потом лезть в драку. Это сейчас мне откровенно повезло, но в иных обстоятельствах... Хорошо ещё, что я не ввязался в драку. Она могла закончиться и не в мою пользу. Совсем не в мою.
  -Раз так, - усмехнулся один из дружинников, - садись на коня. Наш форпост не далеко от сюда.
  Интересно, на меня там кандалы сразу оденут или для начала прибьют, чтобы не брыкался? Не нравится мне, что они так легко и быстро согласились оставить мне оружие - обычно любые дружинники очень негативно относятся к незнакомцам с массой смертоносных игрушек. А уж если это ещё и вампир... Нет, тут определённо что-то не так. И, ведь, не сбежишь - меня уже окружили ещё несколько стражей, скрывавшихся поблизости. Похоже, что сегодняшний вечер буквально задался целью меня чему-то научить - я совершил сразу несколько промахов, которыми меня тут же и ткнули. Почему я не проверил местность вокруг себя? Мог бы и с тварью не столкнуться. А уж простых людей прошляпить...Пускай у них амулеты, но всё же...
  Как оказалось, я не зря беспокоился по поводу поведения моих нежданных спасителей. Ещё один урок на будущее - доверять своей интуиции и ни в коем случае не доверять людям.
  Прибыв на их форпост, мы слезли с лошадей и... Стоящие на вышках и во дворе дружинники тут же нацелили на меня арбалеты и луки и приказали сдать оружие. Как только моё оружие оказалось у служивых, на меня тут же одели ошейник-блокиратор и кандалы.
  -Отбегался, кровосос, - усмехнувшись, сказал один из дружинников и ударил меня в висок.
  
  
  Очнулся я в камере. В кандалах. Всё тело болело. Мдам. Для быстрой регенерации мне требовалась кровь. Резерв из-за драки с тварью оказался пуст, а сейчас восстановился едва ли на пятую часть. Значит, я валяюсь тут не так уж и долго. Интересно, зачем было меня избивать? Я ж и так был без сознания. Или это на мне кто-то душу отводил?
  В любом случае, пока на моей шее этот проклятый блокиратор, я не смогу ничего толком сделать - на одних физических качествах далеко не уедешь. Массой задавят. Да ещё и светлые наверняка где-то поблизости. Вопрос лишь в том, почему меня сюда засунули? Фрейвар говорил, что отправляет меня к союзнику. И что у властителя Терна тоже не всё в порядке со светлыми... тут явно что-то не клеилось.
  Не знаю, сколько я провёл в камере. Тут не было даже маленького окошка - свет проникал в помещение через небольшой проём в двери, предназначенный для выдачи заключённым еды. В него пролазила лишь низкая тарелка и ничего более. В коридоре, если судить по типу освящения, горели факелы, а об окнах речи не шло. Неужели меня запихнули в какое-то подземелье?
  В какой-то момент в коридоре послышались шаги. Шло не менее пяти человек. Четверо, судя по тяжести шагов и тихому позвякиванию кольчуг, были охранниками, а вот пятый...
  Шаги приблизились к моей камере, прекратились. Послышалось неразборчивое даже для моего обострившегося слуха бормотание, а затем лязг открываемого засова.
  В камеру вошли трое. Двое из них были дружинниками и держали факелы, что я и предполагал, а вот третий оказался... Жрецом Птолемея!
  -Приветствую, вампир, - улыбнувшись, сказал он, - Как я вижу, тебя встретили не так, как хотелось бы тебе и твоему хозяину.
  -Я полукровка, - ответил я, - И у меня нет хозяина.
  -Ну, все вы слуги Тьмы... В любом случае, ты умрёшь.
  -И почему же я должен умирать?
  -Потому, что властитель Торна и вся его семья уже сожжены на кострах в наказание за покрывательство тварей Тьмы. Сейчас светлые маги чистят город от тебе подобных. Почему же ты должен быть исключением?
  -Тогда зачем весь этот разговор?
  -Я могу предложить тебе лёгкую смерть, вместо костра, - усмехнулся жрец, - Что скажешь? Тебе достаточно поведать нам всё, что тебе известно о Фрейваре
  Прикинув дистанцию, я решился. Тем более, что у меня в любом случае не было иного выхода. Чем дожидаться смерти, лучше пытаться сбежать.
  Я прыгнул на одного из дружинников из той позы, в какой находился. Жрец и его охранники такого явно не ожидали. Во всяком случае, мне удалось выхватить факел из рук одного из них, и, ударив его в кадык, метнуть факел второму охраннику в лицо. Всё это я смог сделать на пределе своих возможностей, благодаря чему жрец даже не успел закричать, но...
  Быстро вытащив из ножен дружинника кинжал, я перерезал ему горло, а второму, тихо постанывающему на полу и прижимающему руки к лицу, я вогнал его в сонную артерию. У него же я взял меч.
  Жрец всё это время наблюдал за мной, но молчал и не делал никаких движений. Чего он ждёт? Помощи своего бога? Или за дверью стоит десяток светлых магов?
  Впрочем, мне было не до размышлений - за дверью послышался шум и лязг запора - двое оставшихся охранников решили проверить, кто в камере упал на пол с таким характерным металлическим звоном. Отлично!
  Первый, вошедший в камеру, солдат получил колющий удар мечём в лицо, а второй - своего первого товарища в качестве груза и упал. Я же, навалившись сверху, банально свернул шею не успевшему опомниться дружиннику.
  Обернувшись к жрецу, я внимательно на него посмотрел, пытаясь понять ход его мыслей и эмоции:
  -Почему ты молчал и не пытался меня остановить?
  -Культ Птолемея не хочет окончательного краха Равновесия. Я смогу объяснить этим дуракам, - махнул он рукой в сторону лестницы, - что меня спасли боги. А вот тебе требовалась помощь.
  -Светлые тебе не поверят.
  -Да. Но они не рискнуть трогать кого-то из жрецов. Тогда к ним могут возникнуть вопросы у простых людей и их популярность сильно упадёт. Это политика, мальчик.
  -Но почему ты помог именно мне?
  -Потому, что ты посланник Фрейвара. А его владения - Тёмные Земли. Там ещё живёт Тьма. И он делает всё, для того, чтобы она становилась в его землях сильнее... А теперь беги. У тебя мало времени. Твои вещи находятся в комнате охраны в шкафу. В комнате один человек. Он не маг и пьян, - улыбнулся жрец, - С ним несколько девиц ночной работы - они в курсе дела. С этим дружинником можешь не церемониться, но девушек не трогай - они работают на нас. Кстати, вот ключ от ошейника, - добавляет он, кидая мне маленький кусочек металла на тонкой цепочке.
  Расстегнув блокиратор, я почувствовал себя заметно лучше.
  -Спасибо, - ответил я, - Только я бы их в любом случае не тронул. Ты слишком плохо знаешь тёмных. Удачи и прощай!
  А теперь требовалось тихо подойти к двери и спокойно проникнуть в помещение. Если верить жрецу, то охранник занят девушками, а это играет мне на руку.
  Перед самой дверью я замер - мой взгляд вдруг выделил тень... Тень!
  Призвав Абсолют Тьмы, как это было в том видении, я настроился на свою тень, и она обрела объём. Затем встала во весь рост... Но что делать дальше? А что если...
  Я завернулся в собственную тень. Ощущения были специфичными. Казалось, что я окунулся в нечто похожее на энергии Абсолюта Тьмы, но какие-то грязные, неправильные. Впрочем, обернувшись, я увидел жреца, с удивлением смотревшего на дверь. Стоп! А что если? Открыв дверь, я сделал шаг внутрь помещения и ещё один в сторону. Так охранник на кровати. Сверху на нём скачет девушка явно не тяжёлого поведения. Хм... И почему проститутки везде похожи? На меня они внимания не обращают. Ещё одна девица сидит за столом со стаканом вина в руке, закинув на него ноги, и с удивлением смотрит на открытую дверь. Похоже, что моя догадка верна. Меня она не замечает. Отлично!
  Ещё шесть шагов и я уже около сладкой парочки - один удар кинжалом и дружинник мёртв, а вот девице приходится заткнуть рот собственной рукой. Снимаю с себя тень и отпускаю Абсолют Тьмы... Да уж. Тяжело, однако! Оказывается, что не так уж и просто ходить завернувшись в собственную тень. Усталость, навалившаяся на меня, едва не придавила моё бренное тело к полу.
  -Интересный ход, вампирчик, - усмехнулась та проститутка, что сидела за столом, - Оказывается, не всё тёмные такие слабаки, - улыбаясь, добавила она, - Впечатляет... Весьма и весьма... Тебе помочь?
  -Нет необходимости, - пробормотал я, справившись со слабостью, - Я в норме.
  -Хорошо. Как будешь в наших краях, заходи, - усмехнулась девица.
  Достав из шкафа свою амуницию и трофеи с дороги, я призвал Абсолют, наполнил себя его энергиями и, завернувшись в тень, направился к выходу. Праздновать победу было рано - мне ещё предстоит выбраться из города.
  
  
   Глава 4.
  
  
  -Значит, светляки взяли власть в Торне в свои руки, - задумчиво пробормотал Фрейвар, глядя на меня, - Это весьма и весьма плохо. Эти земли только-только начали превращаться в тёмные. Меня гораздо больше интересует позиция культа Птолемея.
  - Передал вам всё сказанное жрецом дословно, - ответил я, глядя в глаза лорда.
  Что-то мне его поведение перестаёт нравиться. Вообще, я бы ещё понял, если бы к своему союзнику он отправил группу из одного посла и нескольких охранников. Вместо этого, Фрейвар послал меня. Фактически для выполнения важно политической задачи был отправлен сопливый юнец, у которого нет за спиной ни боевого опыта, ни опыта переговоров на высшем уровне... Официально, я был гонцом, но на деле... На деле всё могло обернуться как угодно. Впрочем, так и произошло. Разница была лишь в том, что поворот оказался неожиданным.
  -Я это понял. Но в любом случае, нужно этим вопросом заняться более плотно. Может быть, удастся заполучить хотя бы временного, но союзника.
  --Какие буду приказы?
  -Отдыхай. Приводи себя в порядок, тренируйся... Как ты смог покинуть город я не буду спрашивать - у каждого есть право на свои маленькие тайны и козыри на крайние случаи.
  -Благодарю. Разрешите идти?
  -Иди, - усмехнулся Фрейвар, - Что-то тебя сегодня тянет на солдафонские фразочки. С чего бы это?
  А то он не видел моего состояния? Я попал к нему посреди ночи, сразу въехав в замок. И это при том, что у меня была полная энергорастрата. Ещё бы чуть-чуть и я бы умер. Сказывалось применение одного фокуса, которому меня научил лич - знак древней силы. Он был неразрывно связан с древними обитателями этого мира, жившими здесь ещё до появления людей. На некоторое время он дал мне энергию, столь необходимую для поддержания Плаща Тени, но затем, как и говорил Ульв, пришла расплата. За всё нужно платить и магия не является тому исключением. Когда мой резерв восстановился и я вздохнул спокойно, древние потребовали платы. Ею стала моя энергия, уходящая к ним в качестве платы за их помощь. Хорошо ещё, что они меня полностью не высушили.
  
  Выйдя от лорда, а направился к кухне. Плевать что сейчас ночь - если я не поем, то прибью поваров.
  Повара и кухарки оказались людьми здравыми, и связываться со злобным дружинником-полувампиром, да ещё и тёмным магом, не стали, а просто выдали мне кувшин лёгкого вина, здоровенные куски хлеба и сыра, и сверху добавили приличный кусок копчёной свинины. Неплохой завтрак в ночные часы.
  Насытившись, а отправился в казарму, где благополучно отключился, коснувшись головой подушки.
  
  Разбудил меня десятник. Кто ж ещё мог иметь наглость устроить побудку человеку, ночью вернувшемуся из серьёзной переделки? Это его обязанность, которую он исполняет с особым удовольствием и садизмом.
  Рагнар, разбудил меня своими воплями. Встрепенувшись, я едва смог удержать метательный нож, который на автомате выхватил из ножен, висящих около моей кровати. Увидев мою реакцию, он удивлённо проморгался и спросил:
  -Решил убить старшего по званию, боец?
  -Никак нет, господин десятник, - выдал я, - Вы слишком хорошо вбили в меня полезные навыки!
  Вся казарма грохнула, а Рагнар покраснел, надулся и... начал ржать не хуже иного копытного.
  -На моей памяти так ещё никто не отмазывался! - успокоившись, сказал он, - Когда ты вернулся и почему не доложился о прибытии?
  -Ночью. Меня сразу к лорду отправили, а потом я завалился спать - слишком большое истощение резерва было и общая усталость... Да и нарываться на твой мат не хотелось, командир.
  -Командир? Это что-то новенькое, - удивлённо уставился на меня десятник, - Ты где таких словечек нахватался?
  -Не знаю, - ответил я, сообразив где - память, полученная на станции распределения, всё больше и больше усваивалась моим сознанием.
  -Ладно, всем на разминку. Потом завтрак и тренировки.
  Дружинники, продолжая усмехаться и шутить, пошли к выходу, а десятник внимательно на меня посмотрел и сказал:
  -А ты, как я вижу, немного усилился. Интересно, каким будет твой потолок?
  
  Несколько дней я жил в щадящем режиме, а потом Рагнар вновь взялся за мою качественную подготовку. Теперь он натаскивал меня на работу с кистенем, копьём и дротиками, что должно было лечь в основу дальнейшей подготовки для работы в строе и построений "ежа", "черепахи" и "слона".
  В то небольшое количество свободного времени, что у меня оставалось, я успевал лишь ненадолго погружаться в транс для анализа приобретённой в землях павшей империи информации. Ещё реже мне удавалось работать с собственной тенью. Впрочем, даже такие редкие тренировки принесли плоды - теперь я мог отделять её от себя, использовать в качестве разведчика, перенося в тень своё сознание, и даже начал черпать из тени энергию, что вышло случайно - во время одной из таких практик я выдохся, но не хотел прекращать и начал искать источник энергии, не рискуя подпитываться от Абсолюта Тьмы и... И Обнаружил, что через тень проходят потоки энергий. Тёмных энергий. Они-то и стали моим новым источником.
  Кроме того, мне удалось научиться манипулировать чужими тенями. Давалось мне это тяжело, расход энергии возрастал неимоверно, но я не останавливался, ощущая, как этот процесс с каждым разом становится всё легче и легче. То ли дело было в опыте, то ли мои тонкие тела и сознание перестраивались, приспосабливаясь к новому умению... Этого я тогда не понял. Когда же, возможность манипулирования этими сгустками тьмы, сохраняющимися и днём, стала не такой уж обременительной, выяснилась ещё одна существенная возможность данного направления магии - чужие тени могли не только убивать своих владельцев, но и подчиняли их, что, при грамотном подходе, давало серьёзные преимущества во время диверсионных операций. Массово, понятное дело, такое умение не выйдет применить, поскольку у меня просто не хватит резерва, но в случае тихой резни - вполне хорошее подспорье.
  Ещё одной неожиданностью стало умение настраиваться на чужую кровь, находящуюся в организме человека. Отрыл я в себе эту способность случайно. Произошло данное открытие из-за очередного истощения. Тогда я решил вновь прибегнуть к крови, но пока добрался до запаса... По пути мне встретился один из дружинников, посмотрев на него, я вдруг обратил внимание на странные красные линии, пронизывающие всё его тело. Они пульсировали. Настроившись на них, я мгновенно вспомнил уроки анатомии, что давал мне Ульв. Это была кровеносная система! Проведя полноценную настройку на кровь дружинника, мне удалось выпить часть энергии, хранящейся в крови этого парня.
  Позднее, поделившись этой новостью с Рагнаром, я узнал, что чистокровные вампиры обладают именно такими умениями. Более того - раньше этим умением обладали и многие маги, но после нескольких тысячелетий охоты светлых, оно утерялось и осталось врождённым качеством вампиров.
  Так же, Рагнар дал мне некоторые уроки в этой области. После них, я стал способен обеспечивать незащищённым противникам инсульты, кровоизлияния и гематомы. А про умение останавливать кровотечения или усиливать их же, я даже и говорить не буду - полезный раздел Искусства мне удалось освоить, что уж тут говорить.
  Как только я выжал из Рагнара всё, что он знал, то тут же принялся за эксперименты. Много времени на них у меня не было, но и того, что было, вполне хватило для получения нового знания - через кровь человека, можно на него настроиться на любом расстоянии. И произвести энерговампиризм! Более того, кровь так же усиливает многие ритуалы! Особенно те, что связаны с изменениями тела! Теперь я понимал гораздо больше, из того, что со мной делал Ульв. Многие вопросы, возникавшие во времена моего обучения у лича, теперь находили ответы благодаря открывающимся мне знаниям и умениям. Оказалось, что ритуалы преобразований были гораздо более эффективными, если в них применялась кровь - она служила проводником изменений, чем существенно сокращала затраты энергии.
  Фрейвар, в лаборатории которого я ставил многие опыты, был очень доволен. Лорд, наблюдавший за многими экспериментами, проводимыми в его присутствии, часто выходил бледным или же удивлённым. Но, в любом случае, библиотека мага существенно пополнилась. В моём лице он получил не только хорошего бойца и приличного по нынешним меркам мага, но и источник знаний, которыми сейчас мало кто обладал.
  А вот с памятью давно погибшего имперца имелись серьёзные сложности. Она ни как не желала всплывать полноценно, а не отдельными кусками. Что-то я делал не так, но что - понять было решительно невозможно. Сейчас нет мастеров работы с сознанием и памятью. Не осталось - светлые ощутимо выкосили наши ряды. Многих узконаправленных специалистов сейчас не было в принципе. А о ещё большем количестве специализаций в наши дни тёмные маги и не подозревали. Если бы не уроки истории лича, то я бы и не знал о том, каким многогранным может быть Искусство и как много в нём путей развития. Из-за сложившегося положения мне приходилось экспериментировать, ища правильный путь буквально наощупь, что вызывало излишние траты времени и сил.
  Через полтора месяца после моего возврата с памятного не самого удачного задания, я уже мог многое, но ещё большему мне предстояло научиться. Знать бы ещё чему и в каком направлении двигаться. Но кто же мне мог это подсказать? Фрейвар? Он находился в том же положении, что и я, если не хуже. Уж у него не было даже заблокированной памяти древних. Что уж говорить про советы с его стороны?
  Рагнар? Он вампир. Сильный, опытный, но вампир. Это накладывает свои ограничения. К тому же, у него ещё меньше знаний в магии, чем у Фрейвара. Да, они специфичны, но их не так уж и много. Большинство он получил от родителей, некоторые вещи понял сам, а что-то он освоил в результате обмена опытом с остальными своими сородичами, но полноценным магом не являлся.
  Остальные бойцы? Я с ними так и не познакомился. Да, я знал их в лицо, а некоторых и по именам, но моя натура, натура одиночки, постоянная занятость и выработавшаяся за многие годы жизни в светлых землях замкнутость, привели к тому, что друзей в казарме у меня так и не появилось. Похоже, что мне так и придётся оставаться одиночкой до конца своих дней, с грустью думал я в тот период. И ошибался, как потом оказалось. И сильно ошибался.
  
  Беда, как известно, приходит неожиданно. Но не в этом случае. Известия о нападении на земли Фрейвара были уже давно. Правда, с тем нападением справились быстро - две сотни дружинников, являвшихся вампирами, оказались гораздо крепче пяти сотен обычных бойцов. Да и оружие у воинов лорда Фрейвара заметно превосходило всё то, что имелось у остальных владетелей. Лорд Фрейвар, в полной мере пользовался преимуществами удачного расположения своих земель и тех ресурсов, что были в его распоряжении. Низкие налоги и высокий транзит, в купе с развитым сельским хозяйством и торговой системой давали ему значительные средства. Фрейвар, будучи расчётливым прагматиком, не скупясь, использовал их для оснащения своей дружины и исследований в магии и науке, применяя их достижения для получения новых прибылей. Это отражалось и в развитии сельского хозяйства, в котором использовались удобрения, производимые в алхимических цехах, и методы селекции растений и мелиорация полей и многое другое. Так же лорд привлекал в свои земли транзит, используя для этого качественные, поддерживаемые в идеальном состоянии, широкие каменные дороги, по которым могло двигаться три повозки в ряд. Такое положение дел в его владениях позволяло содержать хорошо подготовленную и оснащённую дружину, по своей численности превосходящую союзные армии иных альянсов. Но именно это положение и не устраивало многих соседей, уже давно точивших зубы на плодородные земли и рудники в горных районах владений Фрейвара.
  В конечном итоге, спустя полтора месяца после моей неудачной вылазки в соседнее владение, Фрейвару объявили войну сразу четыре владетеля, заручившиеся поддержкой сразу двух орденов светлых магов и некоторых культов, располагавшихся в Пограничье.
  Оказавшись перед угрозой войны, Фрейвар принялся переводить все свои войска в состояние повышенной боевой готовности. Крепости и придорожные заставы переоборудовались и доукомплектовывались десятками и сотнями, высланными из главного города владения лорда. Так же, Фрейвар принялся набирать наёмников, в изобилии обитающих во всех владениях и государствах. Это было затратное мероприятие, но, учитывая запасы лорда, ему оказалось по карману.
  Кроме того, под знамёна лорда начали стекаться тёмные маги, ведьмы, ведуны и колдуны. Фрейвар, известный в определённых кругах своим отношением к Тьме и её адептам, грамотно использовал казнь владетеля Терна и последовавшие за ней массовые расправы над сторонниками тёмной стороны Искусства.
  Глядя на всё это, я вдруг вспомнил самое первое видение из памяти давно умершего имперца. Его я увидел в вестибюле главного здания перевалочной станции. Всё повторялось. Только теперь, светлым и их слугам противостояла не могучая Империя, с её многовековыми ресурсами и разработками в сфере магии и техники, а одинокое владение, с не такой уж и большой дружиной. Неужели Фрейвар надеялся победить в войне со всем миром, имея столь малые ресурсы? Или у него, как всегда, был набор козырей в рукавах? Сейчас, таким козырем мог стать грамотный некромант, прошедший подготовку в стенах имперских магических школ, но где его взять в наши-то времена?
  
  В составе полусотни меня отправили на усиление одного из пограничных гарнизонов. В обычное время численность воинов в приграничных башнях-постах составляет пятьдесят бойцов. Это и арбалетчики, и просто бойцы и даже десяток лёгких конников, одетых в лёгкую броню и служащих для быстрой поимки одиночек или отправки писем и сообщений, поскольку содержать птиц или отдельных гонцов не имело смысла.
  В целом, пограничные укрепления назывались башнями условно. На само деле, это весьма основательные каменные постройки, позволяющие содержать небольшой гарнизон. В центре этих укреплённых постов всегда строилась высокая одиннадцатиэтажная башня. На её вершине был наблюдательный пункт на четырёх человек. По площади все эти постройки занимали не меньшее пространство, чем, скажем, иная крепость, но высота и толщина стен, а так же потребность в обеспечении устойчивости центральной постройки, приводили к ощутимым размерам.
  Сейчас, гарнизоны таких постов усиливались в два раза. Теперь их задачей было не только увидеть вторжение чужих войск или засечь нарушителей, но и задержать вражеские отряды на какое-то время и дать возможность подойти и занять выгодную позицию основным силам лорда.
  Как это должно происходить в реальности я не знал. Что может сделать сотня бойцов, запертая в небольшой крепости с высокой центральной башней с сигнальным костром на вершине? Вряд ли что-то существенное. Да и против серьёзных соединений сотня - пустое место. Для тысячи клинков сотня дружинников будет соломинкой на пути цунами. Да и время... Сколько нужно времени на стягивание значительных сил в одной точке владений? А на сколько мы сможем задержать противника?
  Вопросов было больше чем ответов. Либо Фрейвар владел какой-то информацией, которую никто из нас не получил, что вполне вероятно, либо он ошибался в своём планировании войны.
  
  Прибыв на место нашей новой дислокации, наши десятки принялись обустраиваться в тесных казармах небольшой пограничной крепости. Это не город-столица владения и тут нет такого комфорта, что можно обеспечить в нормальных условиях. Да и не рассчитана эта крепость на сотню бойцов. Сколько же мы тут будем? И что нас ждёт?
  Разместив свои вещи, я отправился осматривать место будущей службы. В случае нападения мне может пригодиться это знание - в сутолоке и при низкой видимости, нужно уметь ориентироваться и по памяти. Иначе - конец. Война - не то время, когда можно позволить себе праздность и легкомыслие. Здесь за такие вещи можно и с жизнью распрощаться.
  Закончив осмотр, я вернулся в казарму и, в очередной раз, принялся проверять своё снаряжение и оружие. Уже не первый год, как эта процедура была для меня нормой. То, что может спасти тебе жизнь всегда должно быть в хорошем состоянии и этот вопрос всегда надо контролировать - малейшие вкрапления ржавчины или затупленность клинков в критической ситуации могу сыграть решающую роль в критической ситуации. Чаще всего, привести к смерти.
  Утром следующего дня мы уже стояли на небольшом плацу во внутреннем дворике и выполняли упражнения. Война войной, но тренировки никто не отменял. Да и держать себя в форме тоже надо. Иначе к началу войны будешь уже не дружинником, а будущим трупом, в которого превратишься в первом же бою.
  Во время этой тренировки у меня всё не ладилось. Даже Рагнар, оказался удивлён.
  -Тер, что с тобой сегодня? - спросил он после очередной неудачи с моей стороны, - Такое ощущение, что ты вернулся в детство. В самом начале тренировок ты выглядел куда лучше, чем сейчас!
  -Понятия не имею. Но что-то не так! А что я не могу объяснить.
  С самого утра я чувствовал что-то странное. Это нечто не давало мне сконцентрироваться на чём либо и мешало думать. Кроме того, как только я оказался в зоне деятельности этого непонятного явления, мои мышцы стали вялыми, а движения - ломаными, словно бы меня контролировал неведомы кукловод, дёргая за ниточки, привязанные к рукам и ногам.
  -Ладно, иди, приводи себя в порядок и поговорим подробно. Похоже, что кое-чего ты ещё не успел освоить, - усмехнувшись, добавил десятник.
  Как только я закончил умываться, десятник подошёл ко мне и выдал интересную фразу:
  -Сегодня мне придётся научить тебя такой штуке как состояние пустоты. И поверь - это будет для тебя жестоко...
  
  Состояние пустоты. Состояние, при котором мыслей нет в принципе. Как и эмоций. Состояние, когда постоянно мелькающие картинки и образы, вызываемые работой подсознания, пропадают, сознание становится чистым, не обременённым ничем лишним... В таком состоянии магия и приёмы рукопашного боя становятся чем-то большим, чем обычно. Ведь ничто не мешает полностью отдаться этим аспектам моей жизни.
  Как оказалось, добиться этого состояния не так уж и просто.
  Первым шагом было выключение фоновых мыслей и образов. Для этого, оказалось достаточно сосредоточиться сразу на двух предметах. А дальше дело пошло туго. Рагнар не смог ввести меня в гипнотический транс, поскольку мои сознание и психика уже успели претерпеть существенные изменения и обычными методами из было уже не взять, а вот применение необычных... тут выяснилась интересная деталь - моё сознание было закрыто неизвестной защитой. Причём в её изготовлении применялись Тьма, Хаос, Пустота и Время. Неплохая защита сознания. Весьма и весьма неплоха. Вопрос только в том, почему она оказалась у меня. И кто её поставил? Автором можно было бы считать Ульва, если бы не одно но - Ульв владел ещё и Смертью. Это Искусство он освоил в совершенстве. Да и стиль отличался. Это я понял сразу, как только начал изучать защитные структуры, погрузившись в обиталище сознания.
  В конечном итоге, Рагнар решил устроить мне несколько иной путь к этому состоянию. В чём он заключался я не понял, пока не это самое событие не произошло...
  А произошло следующее. Десятник приказал мне войти в состояние молчания мыслей, а потом... Нанеся несколько коротких ударов в точки парализации, окунул меня в ведро с водой! В голове мыслей не было. В принципе. Как и эмоций. Удивление куда-то вдруг ушло. Как и всё вокруг меня. А затем... Тело вновь стало доступным мне и я... Не знаю что я. В какой-то момент я оказался стоящим по среди плаца и держащим десятника за шею. Навесу. Окружающие удивлённо смотрели на нас, а Рагнар улыбался и... в его глазах я увидел страх. Интересно, что же я сделал. Поставив его на землю, я оглянулся и потерял дар речи - позади меня лежало восемь дружинников, тихо постанывающих от боли.
  -Не ожидал, что ты будешь настолько силён, - хрипло произнёс десятник, - Ты гораздо более опасный противник, чем я думал.
  -Ты хорошо меня обучил. Это твоя заслуга.
  -Нет. Ты сегодня выдал такое, что я удивляюсь, как ты вообще ещё на ногах стоишь.
  Прислушавшись к своим ощущениям, я понял, что все мои мышцы явно не в порядке. Более того, мой резерв почти пуст! Неужели я применял магию?
  Удивлённо посмотрев на Рагнар, я спросил:
  -Что я натворил?
  -Ничего особенного. Всего-навсего несколько твоих товарищей будут лечиться кровью, пара дверей, благо, внутренних, перестала существовать, а интендант... обосрался, когда увидел бешеного вампира, - рассмеялся десятник, - Видел бы ты себя со стороны. Глаза горят яростью, сам как смерть серо-белый, двигался быстрее обычного раза в четыре... И это при том, что ты не в самой лучшей форме был. Так что ты у нас... Эй! Ты чего?!
  Мир вокруг меня посерел, потом стал мутным и дрожащим. А потом наступила темнота, а я перестал чувствовать свои ноющие мышцы, усталость и пустоту в сосуде с энергией, расположенном в солнечном сплетении...
  
  Вспышка.
  Удар. Уклоняюсь от летящей в меня стали. Шаг в сторону и два назад. Главное, удерживать ту же скорость, что и Мастер. Тогда удастся его увязать за собой, навязать свой ритм.
  Ещё один удар.
  В этот раз принимаю на щит. Левая рука уже болит от напряжения. Мастер - опытный противник. Он бьёт с оттягом, словно, перепиливая щит. Такой удар может разрубить незащищённого противника надвое.
  Ещё удар.
  Принимаю на клинок, уводя в сторону, и делаю шаг назад. Нужно удерживать его скорость, вести противника.
  Ещё удар.
  Пот градом льётся по лицу, мешая видеть. Тело плохо слушается, мышцы уже болят. Левая рука едва держит щит. Бронь придавливает к утоптанной земле тренировочной площадки. На губах уже корка из засохших слюней, а на убах хрустит пыль, поднятая нами во время поединка.
  Удар. Принимаю на щит и бью в ответ.
  Удар от уставшего, постоянно отступающего противника стал для Мастера неожиданностью. Он едва успевает закрыться поднятым щитом, но моя цель - не удар мечём. Нет. Я сделал ставку на свой щит!
  Двигаюсь вперёд, выставив щит впереди себя. Мастер пытается оттолкнуть меня рукой с мечём, но я в доспехах, да и вес у меня не малый. Да и рука мастера не успевает занять правильное положение для полноценного толчка и... Слышится хруст ломаемых костей и короткий рык Мастера. Неужели я сломал ему руку?!
  Не важно!
  Ещё шаг и бью остриём меча в стык доспехов около левого наплечника, перехватив меч на подобии копья.
  Удар удался! Ещё один рык и мастер падает на спину, а я делаю два шага назад. Нельзя идти на добивание таких опасных противников. Они могут преподнести неожиданный сюрприз.
  
  -Тер! - слышу где-то вдалеке знакомый голос, - Тер, что б тебя светлые задрали! Тер, ты как? А ну приходи в себя, сопливый мерзавец! Немедленно вернись, выродок дня и свиней!
  В следующую секунду меня кто-то окатывает холодной водой. Почувствовав холод, я едва не вою - мышцы свело судорогой, от которой я окончательно потерял возможность шевелиться.
  -Тер, мерзавец!
  Кое-как справившись с болью, я открываю глаза и вижу перепуганное лицо Рагнара, склонившегося надо мной. Взгляд фокусируется и я замечаю ведро в его руках. Похоже, что придётся оборвать кое-кому руки, чтобы впредь таких номеров не откалывали. А то где это видано, чтобы вампиры позволяли себе подобное отношение к полноценным магам?
  Видимо, кое-какие мысли я произнёс вслух, поскольку Рагнар нахмурился и покосился на ведро, а несколько дружинников, стоявших вокруг, сделали пару шагов назад.
  -Я в порядке Рагнар, - с трудом удалось сказать мне, когда спазм и потеря чувствительности отпустили моё тело, - Но в следующий раз, я за такое...
  -Я понял, - поднял руки Рагнар, мгновенно выпустивший ведро, - Больше такого не будет. Что с тобой произошло?
  -Понятия не имею.
  -Я, хоть и не маг, но тоже кое-что могу. Твоя сущность была далеко от тела. ЧТО ТЫ ДЕЛАЛ И ГДЕ БЫЛ?
  -Это моё дело, - ответил я, осторожно вставая.
  Оказавшись на ногах, я с удивлением ощутил, что мой резерв полон. Сколько же я был в этом бреду? Или это последствия транса? Надо будет провести эксперименты.
  -Не долго, - раздался за моей спиной спокойный голос, - Десятник Рагнар вызвал меня всего несколько минут назад. А вы вырубились не более пяти - десяти минут тому назад.
  Обернувшись, я увидел человека, одетого в свободную чёрную кожаную одежду, с лёгким мечём на поясе и костяным жезлом в левой руке. От человека несло Смертью. Некроманси! Вот на кого надеется Фрейвар!
  Некроманты - гадатели и боевые маги, специализирующиеся на работе с энергиями Смерти и загробным миром. Их главный козырь - разрушающая способность Смерти. Благодаря специальной подготовке, они великолепно справляются с выдёргиванием душ усопших из Царств Мёртвых. Затем, призванные сущности напитываются энергией и отправляются воевать за нового хозяина - мага призвавшего их. Впрочем, некроманты, как и все остальные маги, владеют и иными знаниями и умениями, лишь делая ставку на Смерть.
  Некроманси другие. Эти маги, будучи теснее связаны со Смертью, могут гораздо больше. Да, для них закрыты многие области прочих знаний, но Смерть стала для этих странных разумных родной матерью.
  Мертвые, поднятые ими, легко выполняют команды магов Смерти, становясь то бесплатной рабочей силой, то могучей армией, не требующей еды, воды и платы за службу.
  Это заблуждение, что нежить в бою слаба и не имеет серьёзных шансов в стычке с грамотным бойцом. Отнюдь! Мёртвые, поднятые грамотным некроманси, прошедшие преобразования тел и связанные в единые структуры некротических подразделений, становятся действительно жуткой силой в руках умелого кукловода. Слаженность, недоступная живым, сила и выносливость и лишь одно слабое место - череп - делают их идеальными бойцами. Защити черепную коробку, усилив её и надев шлем, и твой мёртвый воин будет серьёзным противником для кого угодно. А уж если в него подселить какую-нибудь сущность... Скажем, подчинённого демона... Тогда, справиться с ним окажется непросто даже магу. И это если говорить о разновидностях не самой сложной нежити. А есть ещё личи, гварды и прочие высшие немёртвые...
  -Я не могу понять, что именно случилось, но ваша сущность побывала в местах, очень насыщенных тёмной энергией, - задумчиво разглядывая меня, сказал некроманси, - Причём, если я не ошибся, то там были и силы мёртвых..., - добавил он, а затем, словно бы спохватившись, произнёс, - Кстати, прошу прощения за свою культуру. Меня зовут Атли. Я ...
   -Некроманси, - закончил я за него, - Не некромант, а именно некроманси.
  -Да, - удивлённо ответил Атли, - Похоже, что вы имеете весьма неплохое образование, раз так быстро поняли кто я. Да ещё и так... детально, - он покосился на Рагнара, - Может быть, мы с вами пройдём в мою комнату? Думаю, нам есть что обсудить.
  -Я думаю, что это будет гораздо лучше, чем стоять тут, рен Атли, - ответил я, стараясь держать голос ровным.
  Мои старания принесли плоды! Щека некроманси чуть дёрнулась, а в глаза появилось уже не только удивление, но и растерянность. Я не ошибся! Это был один из имперцев. Очень уж характерной была внешность. Манера речи, выговор, детали одежды... Даже тысячелетия не смогли стереть эти следы прошлого мага. Да и пояс некроманси... Не ожидал древний маг того, что сейчас кто-то знает такие тонкости, как значения некоторых вещей. В данном случае - шар-ключ, который мог открывать двери, запечатанные древними, кинжал, связующий тонкие миры и наш, плотный, и, конечно же, кольцо - символ учебного заведения, которое окончил этот маг. В данном случае, это была Башня Кости.
  Сам некроманси выглядел молодо. На вид ему не исполнилось и тридцати лет - среднего роста, мускулистый, хотя и не перекаченный, темноволосый, как и все имперцы, с чёрными глазами и белой, чуть сероватой, кожей. Из тех знаний, что попали в мою блудную голову, я знал, что никакое солнце и не заставит эту кожу изменить свой цвет - загар не ложился на имперцев, в каком бы регионе этого мира ни не находились. Чем это было вызвано, я понятия не имел.
  А некроманси был удивлён и растерян обилием моих познаний. Как же! Сейчас уже не помнят форму вежливого обращения к старшему и более опытному товарищу по Искусству. Не коллеге - там другое обращение, а именно товарищу.
  Похоже, что сегодня я буду удивлять древнего, а затем выпытывать у него знания!
  
  В комнате, отведенной некроманси, было приятно находиться. Ощущение уюта, спокойствия и какой-то непонятной неторопливости. Первые несколько секунд я не мог понять чем это вызвано, но потом обратил внимание на запахи. Благовония и эфирные масла. Что ж, древнему некроманси не чуждо ничто человеческое.
  -Присаживайтесь, Тер, - сказал некроманси, садясь в одно из кресел.
  В комнате их было два. Стояли они весьма удачно - между ними прекрасно вписался небольшой круглый столик на витых металлических ножках.
  Возле небольшого окна, по своим размерам не на много превышающего бойницы, стоял стол уже с письменными принадлежностями.
  С двух сторон от стола находились шкафы с книгами. На полу лежал толстый ковёр. Освещение в комнате создавалось двумя масляными лампами.
  Последовав совету имперца, я уселся в очень удобное кресло. Даже ерзать на нём не пришлось, устраиваясь в более приятную позу. Знает он толк в мебели.
  -Итак, нес, - начал имперец, употребив имперское словечко, обозначающее обращение к младшему по возрасту, опыту и силе товарищу, но не коллеге, - Как я понимаю, вы вполне серьёзно осведомлены о моём прошлом. И, как я вижу, владеете некоторыми знаниями моей родины. Теперь возникает вопрос - кто вы и как получили свои знания?
  -Что вы знаете об офицере Ульве? - спросил я, - Он был интендантом тридцать седьмой пограничной крепости.
  -Так он жив?! - удивлённо воскликнул некроманси, аж привстав, - Но, почему он тогда бездействует? Ведь ясно же что скоро начнётся! Неужели он...
  -К тому моменту, когда я с ним познакомился, интендант Ульв был личем. Он погиб, защищая свою крепость. Он так и не оставил свой пост.
  Атли молчал. В его глазах была целая гамма эмоций. Боль от воспоминаний, удивление, ярость... Чего только не было. Почти все эти эмоции очень быстро пронеслись на теперь уже не бесстрастном лице мага, словно карты в пальцах опытного шулера.
  -Не стоит думать, что я был плохим магом или бежал, - сказал он после продолжительной паузы, когда почти полностью восстановил контроль над собой, - Я был учёным. И меня, как и многих других эвакуировали из Империи ещё до начала войны. С тех пор, прошло уже очень много веков. Ульв... Когда-то, он был гениальным учёным, но потом изменил свой Путь, выбрав стезю воина... Жаль, что он покинул нашу научную группу...
  -А теперь по подробнее о том, что начинается.
  -Это уже не твоё дело. Ты слишком молод и слаб, для понимания всего. Да и опыта у тебя нет, - резко ответил некроманси.
  -Вас вывезли на остров Крей, что в трёх днях пути от побережья Хеллинга, - автоматически сказал я, сообразив, что это информация, полученную моей памятью на распределительной станции.
  Говоря это, я старался держать лицо каменным. Теперь, мне стало ясно, зачем Фрейвару были нужны купеческие семьи. Корабли! Транспорты лорда не могли открыто ходить к архипелагу Херст, самым большим островом которого был Крей. А вот купцы вполне могли себе позволить некоторые вольности. Тем более, что официально, там находятся лишь несколько шахт, добывающих драгоценные камни - Самоцветные Рудники, так назывались тамошние прииски.
  Стоп! Как же я сразу не догадался?
  Империя начала эвакуацию архивов, учёных, некоторого количества персонала, ресурсов и аж трёх полных соединений своей армии ещё за двенадцать лет до начала войны! Император и лорды и не собиралась выигрывать войну! Более того, Империя её осознанно проиграла! Но почему?! Что стало причиной такой позиции? Почему мощнейшее государство того периода, способное стать не просто сильнейшим, а единственным, позволило уничтожить себя? Убить всех своих граждан, а земли превратить в филиал Преисподней?
  Похоже, что мне начали открываться древние тайны. Причём, тайны эти, как оказалось, были весьма и весьма опасны даже спустя все прошедшие тысячелетия.
  В эти мгновения в моём разуме развернулась карта континента.
  Земли Империи. Маршрут прохода караванов эвакуации, замаскированных под торговые... Они шли через Пограничье, часть светлых земель и нынешний Хеллинг! Только тогда, этот город назывался иначе - Пертенс. И это был не город, а небольшой посёлок в никому ненужной местности! И там не было ни вампиров, ни тёмных! Но как они там оказались потом? Да ещё и в условиях длительной кровавой охоты, что устроили светлые после войны? Ведь в те годы это были земли Пограничья!
  Впрочем и сам архипелаг Херст был весьма загадочным местом, вызывающим немало вопросов что тогда, что сейчас. Несколько мелких рыбацких поселений на небольших островах и одно шахтёрское на Крее. И это при том, что залежи алмазов, имеющиеся там, будут снабжать весь мир ещё не одно столетие.
  Да и как их там нашли? Этот момент в официальной истории так же отсутствовал. Во всяком случае, ни мои родители, ни Рагнар, ни Фрейвар, об этом словом ни обмолвились. Как и Асмунд. Загадка на загадке. И чем дальше, тем больше вопросов.
  Хорошо ещё, что Атли был удивлён моей осведомлённостью и не фиксировал изменений моей энергетики и лица. Иначе, некроманси бы заметил неладное.
  -Ладно, - вздохнул имперский маг, - Раз уж ты осведомлён до такой степени, то мы вполне можем поговорить начистоту. Тем более, что тут посторонних нет. Да и...
  Тут Атли сделал какое-то движение пальцами, а я ощутил небольшой всплеск энергии. Изменив своё восприятие, я увидел кокон из энергий, своими очертаниями повторяющий комнату. Похоже, что имперец решил перестраховаться.
  "Что-то очень сомнительно, что бы сдал даже частицу настоящей информации один из древних магов, - промелькнуло в голове, - Видимо, господин некроманси решил разыграть театр одного зрителя!"
  -Нас могут прослушивать? - спросил я, - Мне казалось, что сейчас таких мастеров уже нет.
  -Воздух. Он есть везде. Колебания воздуха передают звук. Фактически, звук и есть волна колеблющегося воздуха. Маг, специализирующийся на этой стихи вполне сможет нас услышать на весьма и весьма значительно расстоянии. Учитывай этот момент, на будущее.
  -Спасибо. Что вы хотите мне поведать?
  -Не так уж и много. Во-первых, держи имеющуюся информацию при себе. Во-вторых, мне нужно знать, что из этого известно Фрейвару. И напоследок, я хочу знать кто ты.
  -Фрейвар не в курсе произошедшего. Во всяком случае, мне не известно о том, чтобы он владел подобной информацией.
  -Значит, ты ему ничего не сообщал?
  -Зачем мне это нужно? - пожал я плечами, - Он и так испытывает нездоровый интерес к острову Крей... Да и к архипелагу в целом.
  -Уже хорошо, - вздохнул некроманси, - Дальше.
  -Что дальше?
  -Кто ты такой?
  -Тёмный. Причём, не самый сильный. Я учусь магии, но до имперских магов мне далеко.
  -Я это уже заметил. Меня интересует другое. Твоё сознание закрыто Тьмой. На тебя направлен поток внимания кого-то невероятно сильного. Я таких существ никогда не встречал. И не хочу встречать - мне от чего-то кажется, что подобная встреча станет для меня последней. Что касается уровня твоих знаний... Ты чего-то не договариваешь.
  -Я с вами откровенен.
  Внимательно посмотрев на меня, Атли успокоился.
  -Хорошо. Теперь поговорим о твоём развитии. Не знаю, каким Путём ты идёшь, но мой тебе совет - развивайся в каком-то одном направлении. Это будет легче. Это, во-первых. Во-вторых, ты движешься рывками. Твой резерв не успевает заполниться полностью. Удели больше времени осознанному восстановлению своих запасов энергии. Это существенно облегчит твою жизнь.
  Мы проговорили ещё около часа. Некроманси, оказался странным. С одной стороны, он мне не доверял. С другой - дал массу практических советов. Чем было вызвано такое двойственное отношение, я в тот момент так и не понял. Все древние маги отличались этой странностью. Недоверие и дельные советы, ненависть и уважение, презрение, но хладнокровие. Каждый раз, сталкиваясь с ними, я видел эту двоякость. Отстранённая сдержанность и некое сочувствие. Словно бы все они всё видят и понимают, но сделать ничего не могут.
  Выйдя из комнаты некроманси, я столкнулся с Рагнаром и всем своим десятком. На знакомых лицах тех, кого я так толком и не узнал, было беспокойство.
  -Мы уже думали, что некромант тебя в лича превратил, - сказал кто-то из них.
  -Некроманси, - машинально поправил я, - Нет. Атли - вполне культурный человек. И очень... опытный.
  После разговора с имперцем, я пребывал в лёгком ступоре. Вызван он был тем, что в моих руках была книга. "Методы оптимизации заклинаний и ритуалов", гласила её обложка.
  Вернувшись в казарму и приведя себя в порядок, я принялся читать эту интереснейшую для меня книгу. Те, что я вынес из библиотеки распределительной станции, были уже ни один раз прочитаны и остались в замке Фрейвара...
  
  
  Тренировки, практики в магии, чтение книги, дежурства, чистка оружия... За этими не хитрыми занятиями прошёл месяц. Ни одно войско на земли Фрейвара не торопилось, и дружинники начали расслабляться. Нервоз и напряжённость, царившие первые недели спали, уступив место рутине и покою.
  Теснота пограничного поста стала привычной, стены и узкие лестницы уже не казались такими маленькими и неудобными... Мы привыкли к этой обстановки. Во время ежедневных обходов близлежащих территорий, нам удалось хорошо узнать местность, привычки местных животных, за счёт которых можно было определить даже самых лучших разведчиков противника... Мы многое узнали. Особенно содержательным этот месяц был для меня. Раньше, я не получал такого количества информации об окружающем мире, как это произошло тут - в маленьком пограничном гарнизоне. Раньше я не интересовался очень многими вещами - мне хватало знаний магии, владения оружием и общей информации по истории и географии. Как оказалось, я знал необычайно мало.
  Кроме того, я не имел опыта. Умение грамотно расходовать собственные силы, правильно расположить экипировку, подобрать снаряжение для похода... Многое из этого составляло тяжёлую, горькую и кровавую науку войны. Этому нельзя научить, но этому можно научиться. Причём, научиться исключительно на собственных ошибках, мозолях, синяка и ссадинах. И только после многих месяцев и лет, став полноценным солдатом, можно позволить себе снисходительно улыбнуться, глядя на новичков и пробормотать "Салага зелёный. Что ж тебя к нам занесло? Сидел бы дома, да девок мял..."
  Но у меня не было за спиной этих месяцев и лет и приходилось всё познавать наравне со всеми остальными новичками в дружине Фрейвара. Лишь теперь, познав все прелести многодневных походов, марш-бросков и долгих сидений в замаскированном секрете для наблюдения, я, в очередной раз, убедился в собственной неопытности и юности.
  В любом случае нападения всё не было и не было, а это уже начинало нервировать. Нет ничего хуже ожидания. Да враг не так страшен, как его бездействие. В результате, сильно умный сотник сформировал разведывательный десяток. В него попал и я. Причиной тому были мои магические способности и неплохая, для новичка, подготовка. Опытных бойцов сотник просто побоялся отправлять в рейд на территорию противника, а вот зелёных новичков ему было не жалко. Ох и огребёт он по возвращению к лорду Фрейвару. Властитель очень бережно относится к своей армии, которую холит и лелеет уже не первое десятилетие.
  
  Отправились мы в разведывательный рейд вечером. Почти сразу после захода солнца. Нашей задачей было обнаружить подразделения противника, определить их численность, если таковое возможно.
  Вторым пунктом была банальная разведка состояния дорог и местных селений. Логично, в принципе. Хотя и нецелесообразно. Этим должны в мирное время специалисты заниматься, а не собранные непонятно как бойцы дружины.
  Двигались мы медленно, стараясь оставлять минимум следов. В наших противников, как мы думали, были свои "секреты" с дежурящими там бойцами.
  В любом случае, до ближайшей пограничной крепости мы добрались без стычек с противником и без хвоста из местных разведывательных групп. Вот тут нас и ждал большой сюрприз в виде не самой приятной картины - пограничная крепость, которую мы разглядывали из небольшой рощицы, расположенной достаточно далеко, чтобы её не вырубили, заботясь о хорошей видимости, была окружена громадным лагерем, заполненным солдатами. Сразу нам не удалось прикинуть их численность, но по первому беглому осмотру, нам показалось, что их было не меньше двух-трёх тысяч. Правда, лично я мог и ошибаться. Меня это зрелище очень впечатлило и ошарашило. В тот момент я такое видел в первый раз...
  Разглядывая лагерь и крепость я не сразу понял, что с моим восприятием что-то не так, а потом... Мир вокруг меня изменился. Он стал каким-то серым, плоским, во мне возникло чувство отчуждённости, а затем...
  
  Возле доски, исчерченной графиками, обозначающими эффективность различных типов соединений, стоял мастер Альвгейр. Он был одет в чёрную форму преподавателя офицерской академии.
  Чёрный приталенный костюм, чёрный кожаный ремень, бляха которого была выполнена в виде серебряного пака, лапки которого заканчивались клинками. На рукавах были нашивки обозначающие срок его службы в армии. И если судить по ним, то Альвгейр успел разменять почти два столетия службы на благо Империи.
  Сёрёбряные пуговицы его формы ярко блестели на солнечном свете, проникающем в лекционную аудиторию. Серые волосы, ещё хранящие в своих рядах чёрные нити былой молодости, холодный взгляд чёрных глаз, белая кожа... Аристократ Империи.
  Он что-то говорил, но слова до меня не долетали. Почему?
  Обернувшись, я увидел, что в аудитории несколько десятков курсантов.
  
  Вдруг, видение пропало. Я огляделся. Оказалось, что оно заняло какие-то мгновения. Остальные члены групп даже не обратили внимания на то, что со мной случилось.
  Ещё раз посмотрев на крепость и лагерь, окружавший её, я вдруг понял, сколько там солдат, какие именно виды войсковых соединений присутствуют, и осознал один мало приятный факт - эта армия ждёт прибытия новых отрядов и только тогда сдвинется с места.
  Изменив восприятие, я узнал о своей новой способности - видеть, концентрируясь на всём сразу и ни на чём. Странное восприятие, но удобное.
  Изучая лагерь и крепость в новом для себя зрении, я начал понимать, что лагерь очень уязвим. Несмотря на частокол, выстроенный вокруг него (следы строительства в виде пеньков от вырубленных деревьев свидетельствовали о том, что материал брался именно из той рощицы, в которой мы засели), его можно было разнести ночным ударом тяжёлой конной сотни.
  Тяжёлой конной сотни?!
  Это были воспоминания чужака. Давно мёртвого имперца. Именно сейчас они дали мне новый кусочек знаний.
  Закованная в тяжёлую монолитную броню конная сотня. Одно из самых эффективных соединений, предназначенное для проламывания строя или внезапной атаки подобных лагерей. Тяжёлые доспехи, лишающие подвижности, но дающие хорошую защиту на всадниках, и мощные пластинчатые доспехи на конях. Тяжёлых, специально выведенных именно для этого, жеребцах. Таких сейчас уже нет. Вывелись, выродились, как это ни печально. А светлым, так и не удалось повторить эту породу. Да и не были они заинтересован6ы в её возрождении. А тёмные после войны уже не имели таких ресурсов, чтобы позволить себе заниматься выведением строевых коней для таких боевых соединений.
  Внимательно разглядывая крепость, я нашёл сразу несколько слабых точек в её обороне. Конструкция этой постройки не учитывала многие методы осады. Похоже, что её давно строили. Это заблуждение, что если крепость древняя, то она неприступна. Нет. Чем старше такая постройка, тем менее эффективна её защита. Ведь осадная наука развивается. Да и банальный износ зданий... Как ни ремонтируй, а в любом случае, рано или поздно придётся строить новую. Ничто не вечно. Даже имперские крепости, пропитанные магией, имеют свойство разрушаться. Что уж говорить о современных зданиях?
  -Лично я всё увидел, - произнёс я, - Их там три с половиной тысячи. Из них тысяча конных. Остальные пешие. Ждут прибытия остальных частей и выдвинутся к нам. Лагерь образовался несколько недель назад.
  -А о сроках образования ты откуда знаешь? - спросил Арнульв, молодой парень, появившийся в дружине Фрейвара одновременно со мной.
  -А ты на пеньки внимательно посмотри, - улыбнулся я, - Да и местность они не так уж и сильно загадили. Значит недавно. Не больше пары недель тут стоят. Максимум три недели. Да и то сомнительно. Флаги, кстати говоря, только одного властителя. Либо он сам решил атаковать Фрейвара, либо удары будут нанесены с нескольких направлений сразу... Либо сюда движутся его союзники.
  -Значит, пора возвращаться, - покосившись на меня, произнёс десятник, чьё руководство в этом походе оказалось номинальным, поскольку память имперца всплывала всё чаще и давала всё больше знаний и умений.
  Оглядевшись, я покосился на деревья и задумался. Такое войско сметёт нашу крепость не напрягаясь. Или просто оставит пару сотен в осаде, а основные силы пойдут дальше. Значит, надо их как-то притормозить. Вопрос лишь в способе. Хотя, кое-что мне в голову пришло.
  -Перед уходом, сделаем и большую подлянку, - усмехнулся я, - Тут рядом есть деревня. Можно этим воспользоваться.
  -Это как? - напрягся Арнульв.
  За время нашего рейда он успел уже наглядеться на самостоятельно двигавшиеся тени, кипящую без огня кровь и многое другое. Теперь любое моё действие или предложение воспринималось им достаточно нервозно.
  -Применим смесь магии крови, некроманси и кое-чего ещё, - улыбнулся я, представив себе последствия моих действий.
  Видимо, что-то в моей улыбке было такое, от чего весь десяток поёжился, а Арнульв вообще отодвинулся от меня на несколько шагов, хотя и так не обнимался со мной.
  -Главное - незаметно выкрасть какого-нибудь местного жителя. Дальше я сам справлюсь... Хотя, если что позову кого-то из вас на помощь. Но помните - он мне нужен живым.
  В нескольких часах пешего хода, за пограничной крепостью, располагалась небольшая деревенька, в которой, как я предполагал, бойцы гарнизона затаривались выпивкой и закусками. Да и местные девицы, наверняка, были весьма востребованными оголодавшими до женского внимания мужчинами. Мне требовался хоть кто-то из них, для того, чтобы применить смесь моих умений и знаний. То, что я собирался сделать, должно было сильно осложнить жизнь местным жителям.
  Выловить человека труда не составило. Нам в этом вопросе повезло - один из крестьян на повозке с продуктами ехал по узкой дороге, ведущей в крепость. Именно его и взяли мои боевые товарищи.
  -Что ты собираешься делать? - в очередной раз спросил Альрик, наш десятник.
  -Испортить им всем жизнь. Причём сильно и навсегда.
  Пойманный крестьянин был сильно напуган, что и понятно - не каждый день, его ловят хорошо вооружённые незнакомые личности, один из которых оказался сильно похож на вампира. Да и мои приготовления его явно не обрадовали.
  А готовил я сюрпризы тем, кто мог появиться тут с целью прекращения работы моего проклятия. Несколько простеньких конструктов с программой на атаку любого стороннего, защитные руны на деревьях, которых я смог упросить оказать нам помощь, применив простейшие техники тёмного раздела друидизма... Мелочи, но просто так сюда теперь не пройдут. Это место ещё найти надо. Деревья весьма своеобразные существа. У них есть нечто вроде разума. Если обработать таким же способом деревья вокруг своего жилища, то они буду принимать ментальные удары на себя, маскировать активность и путать движение врагов... А за одно и по мозгам им ударят своей ментальной составляющей, которая у группы деревьев гораздо сильнее, чем у отдельного человека.
  Расчистив от веток небольшой круг, мы положили освобождённого от одежды мужчину на землю. Когда остальные отошли, я, при помощи палки, верёвки и меча сделал круг и начал чертить на нём знаки.
  Gebo Sowl Dagaz Thurisaz Isa Laguz Perth Sowl Laguz Hagalaz Manaz
  Знаки ложились на внутреннюю поверхность круга один за другим. Первая руна - Дар. Наш подарок те, к кому я обращался, прося помощи в своей задумке. Руна целостности, Sowl, была связана с кровью крестьянина и служила указателем того, что именно станет Даром, в обмен на который придёт помощь, ведь Gebo - руна не простого Дара, подношения, а кое-чего больше. Это руна взаимообмена, взаимного познания... Следующие три руны открывали врата магического мира, сила которых должна будет изменить эту местность, которую я указал в рунном заклинании при помощи второй Sowl. А дальше... Это всё принесёт разрушение людям. Тем, кто тут находится.
  Закончив с первоначальной подготовкой, я вытер меч и убрал его в ножны. Теперь пришла пора использовать ритуальный нож, который я всегда держу при себе.
  Подойдя к пленнику, я вскрыл его вены на руках и подставил небольшую чашу, так же входящую в небольшой походный комплект для ритуалов. И хотя в отряде надо мной смеялись, когда я его взял в поход, теперь он пригодился.
  Когда чаша оказалась полна, я начал наполнять кровью вычерченные на земле знаки, вкладывая в них нужные значения. При этом моё сознание уже было в лёгком трансе, в котором я прокручивал нужные символы и образы-ключи, активируя заклинание. Дар крови откроет врата магического мира, несущие изменение целостности, несущего разрушение людей. Дар крови откроет врата магического мира, неся изменение земли, несущее смерть людей. Раз за разом моделируя формулу в своём сознании, я подгонял значение к реальности, а реальность под значение. И окружающий мир начал меняться. Что-то ускользающее от внимания, на невероятно важное, вдруг проявилось среди деревьев. Это нечто начало изменять деревья и землю, превращая их в неведомое до селе единое существо, призванное пресекать чужие жизни, превращая их в ... Я не знаю что. Во что-то чуждое, иное, отличное от обыденного мира. Недоброе.
   Открыв глаза, я посмотрел на пленника. Он мёртв. Его Дар, его энергии ушли на ритуал-проклятие. Теперь эта местность меняется, становясь опасной. Изменив восприятие, я взглянул на землю и тихо выругался. Энергии разрушения уже вокруг мёртвого мужчины. Пока они ещё не покидали приделов круга, но это легко исправить. Пара движений мечём и круг нарушен. Несколько мгновений и Нечто получило подпитку, став сильнее. Оно с ещё большим упорством принялось за дело, орудуя вокруг отряда. Пожалуй, отсюда надо уходить. И, желательно, с максимальной скоростью. Уж очень мне не нравилось собственное творение. Вполне вероятно, что Оно не причинит вреда своему создателю, но мне, от чего-то, не хотелось испытывать судьбу. Я и так серьёзно рисковал, создавая Нечто и обеспечивая ритуалом якорь для него.
  -Быстро уходим, пока нас не задело!- рыкнул я на десяток и рванул ровно по тому пути, что прошёл наш отряд.
  Рвануть-то рванул, но осторожно. Так чтобы следов не оставить. Не нужно вызывать излишнего внимания со стороны местных магов. С выпущенным мною проклятием они справятся. Если не сразу, то за пару дней точно. А пока оно ещё имеет силу, не мало народа успеет стать жертвами рукотворной напасти. Самое смешное в том, что я и сам не знаю, что именно должно произойти. То ли оно будет убивать, то ли менять, то ли эпидемию какую-нибудь породит... В любом случае, неприятности у наших врагов будут гарантированно. Вопрос лишь в том, какие именно. Да и не всё я смог сделать. Мне хотелось подключить к проклятию мёртвых, но не вышло - опыта у меня маловато для таких фокусов.
  Оказавшись в роще, из которой мы наблюдали за лагерем и крепостью, я принялся изучать происходящее. А посмотреть было на что!
  Люди метались между палаток. Кто-то готовил лошадей, кто-то надевал бронь, а кто-то расхаживал с умным видом и за всем наблюдал. Паники не было, но вот нервозность присутствовала. Интересно, что они собираются делать? Мне и самому несколько не по себе, от тех ощущений, что идут из места, в котором я сплёл своё проклятие. Что же тогда должны ощущать их маги? Панику? Ужас? Удивление, как минимум.
  Когда из ворот лагеря выехала кавалькада из двух десятков всадников, мне стало понятно, что к месту ритуала направились маги с охраной. Интересно, что же они будут предпринимать? Впрочем, долго я размышлениями не предавался. Несмотря на успешное выполнение миссии и даже создание проблем в стане врага, за чрезмерно длительное отсутствие нас не погладят.
  -Мы своё дело сделали. Теперь пора уходить, - обратился я к десятнику.
  Всё это время мне не удавалось сдержать улыбку. Сам не знаю почему. Кажется, я напугал солдат - они смотрели на меня так, словно были простыми крестьянами, увидевшими перед собой какого-нибудь высшего демона или полуразложившегося лича.
  
  
  
   Глава 5.
  
  
  Не знаю, что там сделало моё проклятие, но атаки так и не случилось. Мы находились в пограничном гарнизоне ещё месяц, а противник так и не решился направить к нам свои войска. Всё это время я общался с Атли.
  Некроманси оказался чудесным собеседником и очень хорошим наставником. Он часто присутствовал при моих тренировках - что магических, что физических - и давал весьма дельные советы, от которых Рагнар то и дело скрипел зубами, но молчал. Десятнику не нравилось, что посторонний влезает в процесс тренировок, но ничего сказать на этот счёт вампир не мог - субординация и качество советов перевешивали гнев ветерана.
  Когда мы уходили к крепости, я ощущал абсолютно незнакомые энергии и... Холод. Это была даже не Смерть, а что-то неизвестное, непонятное... Что же я натворил? Что сделало моё проклятие?
  Ответ на этот вопрос я получил лишь когда наша полусотня вернулась в Хеллинг, а до этого, мне приходилось ловить на себе заинтересованные и несколько удивлённые взгляды Атли да испуганные офицеров. Когда мы вернулись в собственное расположение, меня вызвал к себе Фрейвар.
  -Приветствую, господин малефик, - усмехнулся он, - Как прошёл первый практический опыт массовых убийств при помощи проклятия? Понравилось?
  Что-то в его усмешке было угрожающее. Будто у палача, уговаривающего висельника не дёргаться, когда тому верёвку на шее затягивают. Пока он говорил, во мне вдруг проснулось что-то, заставившее активировать все разработанные мною защиты и подвесить в воздухе конструкции для заклинаний. Ещё не наполненные и способные убить, но для их активации требовались даже не секунды, а доли мгновений.
  -Не слишком, - честно признался я, - Лучше бы его и вовсе не было. Спокойнее бы было... А так... Не по себе от того, чем веяло из той местности... Жутковато.
  -Я тебя понимаю, - усмехнулся властитель, опасный огонёк в его глазах уже пропал, но какая-то настороженность всё ещё мелькала, - А как тебе пришло в голову одним махом убить почти пять тысяч человек?
  Пока он это говорил, я проверял помещение в котором мы находились - его личный кабинет, куда мало кто мог войти. В пустотах, связанных с каким-то коридором, находились люди. Засада?
  -Сколько?! - я едва не упал со стула, на котором сидел.
  Эта новость была равносильна удару. Что же я натворил... Впрочем, когда первый шок прошёл, ко мне вернулось спокойствие.
  -А ты не знал? - удивлённо спросил Фрейвар, - Что ж тебе офицеры не сообщили о результатах твоей же деятельности? В любом случае - узнаешь сейчас. Твоё проклятие превратило те места, вместе с крепостью, в весьма опасные для живых дебри. Войска лорда Арнбьёрна и его союзника выбиты полностью или почти полностью. Так что сейчас про нас забыли и делят резко ослабевшего соседа. Да и не испытывают наши соседи желания связываться с нами же. Твоё проклятие всех напугало. Я послов ещё никогда такими испуганными не видел, - усмехнулся Фрейвар, - Твоё детище поглотило и их деревню. Видимо, ту самую, из которой вы жертву взяли.
  -Но как...
  -Ничего особо страшного. Просто живым в тех местах делать больше нечего, - отмахнулся Фрейвар, - Вообще. К счастью, территория, захваченная твоим творением, прекратила расширяться уже на второй день. Да и сейчас не особенно сильно беспокоит окружающих... Главное там не появляться и останешься жив. А вот бывшим солдатам Арнбьёрна и его союзника, вместе с деревенскими, не повезло - они теперь ходят по проклятым землям в виде тупой или не очень тупой нежити. Местные растения особой добротой не отличаются - любого убьют. Не знаю, как тебе пришло в голову совместить проклятие с друидизмом, но это гениально.
  -Это вышло случайно. Я...
  -В любом случае, для тебя есть новое задание, - прервал меня лорд, подняв ладонь.
  -Слушаю вас, милорд.
  -Ты назначаешься десятником и подбираешь себе бойцов. Как закончишь - отправишься с ними в столицу Рейнхолла - Стоунтаун. Там ты должен повторить свой фокус. Хотя бы частично. Нам важно получить проклятые земли в самом сердце наших врагов. Тогда - с нами вообще перестанут связываться.
  -Я вас понял. Разрешите идти?
  -Приступай. На выбор дружинников у тебя три дня.
  
  Набирать целый десяток бойцов я не стал, решив, что малая численность, даст большую маневренность и сделает наш отряд менее заметным. В группу вошли уже известные мне по памятному рейду к пограничной крепости лорда Арнбьёрна люди. Арнульв. Несмотря на несколько неадекватное отношение ко мне, этот парень выполнял приказы беспрекословно. Асбьёрн. Молчаливый, высокий блондин. Взгляд этого дружинника, больше подходил матёрому убийце, чем дружиннику. Арнльот. Разговорчивый, парень, не так уж давно служащий Фрейвару. Он, в отличие от многих, владел боем на двух клинках, что вызывало уважение.
  Всё это время я пытался найти в себе хотя бы частицы совести... Хотя бы отголоски того, что должен чувствовать нормальный человек, по чьей вине погибло столько разумных.. Женщин, детей, стариков... Да просто здоровых молодых людей... И не находил! Казалось, что я и не убивал никого... Совесть молчала. Почему?
  Вполне возможно, причиной такого спокойствия был один простой факт - и не видел трупов. Я не видел лиц тех, кто из-за меня стал нежитью и нечистью... Не видел деревьев, что убивают так же легко, как и хищники... Для меня слова Фрейвара были новостью, вызвавшей шок, но не более... Впрочем...
  Сравнивая себя нынешнего и того, кем я был, до знакомства с Ульвом и получением памяти покойного имперца, я пришёл к выводу, что серьёзно изменился. То ли философия и взгляды древнего офицера передались и мне, за те месяцы, что лич учил меня магии, то ли память имперца сыграла со мной злую шутку, сделав столь же чёрствым к чужим смертям, каким был давно умерший маг... Теперь это было уже не столь важно. Сейчас имело значение другое - перемены внутри меня, создавали принципиально другую личность. Существо, постепенно появляющееся на свет, было жестоким, опасным набиралось опыта. Это пугало меня, заставляло задуматься о своём будущем и собственных поступках. Но, в то же время, я гордился тем, в кого превращался. Сейчас я уже не был тем доверчивым мальчиком, что оказался в учениках Асмунда. Отнюдь. Я старательно набирался опыта. Сейчас, спустя многие месяцы службы у лорда Фрейвара, не пришла бы в голову глупая мысль явиться к нему и требовать ответа, как я это сделал когда-то. Ведь в то время я остался жив лишь по чистой случайности - старому магу ничего не стоило приказать убить юнца, решившего вмешаться в его планы. Именно в его планы. Сейчас, анализируя тот разговор, я понимал, что Фрейвар мне врал. От первого и до последнего слова. Что ж, я ещё узнаю, что на самом деле произошло с моими родителями и почему я оказался в учениках у бездарного Асмунда, изгнанного в земли Света.
  Когда отряд уже был собран и приготовился к выходу, мне пришлось направиться к Фрейвару и сообщить о готовности выступать.
  -Хорошо, - напутствовал меня лорд, - Главное для тебя и твоих людей, не оставить следов и при этом нанести максимальный вред.
  -Я сделаю всё, что нужно, милорд.
  -Отлично, Тер. Я рад это слышать.
  Затем нам выдали деньги на дорогу, и мы отправились в путь.
  Несмотря на слова лорда Фрейвара, и всё его поведение, мне не хотелось ехать в Стоунтаун. Не знаю почему, но у меня на загривке волосы становились дыбом, при мысли о посещении этого города. Что-то в этом древнем человеческом селении было слишком опасным для меня. Но что? Да и Фрейвар был странным. Острый, колючий взгляд, слишком уж ровный голос... Может быть, у меня разыгралась паранойя, но от чего-то мне стукнуло не пользоваться теми документами, что нам выдал Фрейвар. Да и одежду я приказал сменить сразу же, как только крепость скрылась за вершинами деревьев. Дружинники смотрели на меня с удивлением, переодеваясь, но приказ выполнили. Лишь Асбьёрн, с большим подозрением относившийся ко мне и моим умениям, спросил:
  -Почему мы нарушаем инструкцию лорда?
  -Потому, что лорд Фрейвар остался в своём замке, а мы идём рисковать своими шкурами.
  Больше вопросов не было.
  Лишь когда мы проехали некоторое расстояние, я вдруг понял, что банально прошляпил полноценное воздействие на разум и эмоции, которое кто-то оказывал на меня.
  Изменив восприятие, я увидел на своих тонких телах ошмётки нитей энергий. Рядом со мной висела энергоструктура в виде шара, на котором было всего то три руны, разделённые точками препинания.
  Mannaz. Человек. Руна поддержки и помощи.
  Eihwas. Тис. Руна отвращающих сил.
  Raido.Дорога. Руна Пути.
  Похоже, что кто-то нам сильно помог. Кто и по какой причине? Похоже, что в конце нашего пути будет ловушка. Иначе бы, неизвестный маг не стал посылать такую информацию.
  Впрочем, произошедшее дало мне не только информацию, но и преподало урок на будущее - всегда следить за окружающей средой и всегда иметь хотя бы минимальную защиту от подобных, и не только подобных, воздействий.
  
  Когда четвёрка всадников скрылась из вида, Фрейвар обернулся к клетке с соколом и внимательно посмотрел на птицу. Вздохнув, он взялся за перо. Сейчас, лорд писал послание светлым. Послание, в котором было описание внешности этой четвёрки. Лорд сдавал своим врагам своих же дружинников.
  Он помнил, как стал правителем и боялся повтора той давней ситуации. Тогда, он убил старого властелина, заняв его место. Старик был слабым магов и не смог оказать сопротивления ученику Ульва. Именно тогда Фрейвар и начал собирать под свои знамёна тёмных. В те далёкие времена на тёмных вели жестокую охоту и лорду пришлось не мало попотеть, чтобы извести соглядатаев в своих владениях, а потом суметь заслужить доверие собратьев по Искусству. Много позже, он смог даже завербовать в свою дружину вампиров... Но всё это время он боялся появления очередного ученика лича. Молодого, как он сам в далёкие времена, дерзкого и более сильного, чем он сам.
  И этот ученик появился. Даже несмотря на то, что Фрейвар послал отряд со специальными смесями, уничтоживший убежище древнего тёмного, чья война так и не закончилась после падения Империи. И пускай лич был лишён ума, он оставался одни из самых сильных магов современности... Даже будучи мёртвым... Но... Кто же знал, что юнец, взятый этим немёртвым на обучение вдруг выживет? Кто? Кто вообще знал о его существовании? Фрейвар знал. Но его давний друг доложил о смерти Тера, сына купца, узнавшего слишком много... Именно Фрейвар убил семью Тера и передал всё имущество начальнику охраны. Не светлые. Фрейвар обманул своего дружинника.
  Уже в момент их встречи, Тер был сильнее. Многократно сильнее. Хотя опыта ему и не хватало... А теперь...
  Вновь посмотрев вслед отряду, Фрейвар вздохнул. Он знал - Тер не тот маг, что остановится на пути к своей цели. Но какова его цель? Этот малефик был опасен ещё тогда, когда только появился в дружине Фрейвара. Уже тогда он обладал знаниями, которые значительно приближались к уровню павшей Империи. Это было угрозой власти Фрейвара. Но тогда, лорд решил использовать такой удачный шанс и превратить молодого и неопытного мага в источник знаний. Если бы он знал, чем это всё закончится... Кто же мог предположить, что Тер станет проклинателем? Да ещё и таким сильным? Никто. Но парень стал опасным противником. Очень опасным. Вполне возможно, что он и сам этого не знает, но дела это не меняет. Тера требовалось убрать. Любыми методами. Сделать это в собственной крепости, да ещё и после того, как парень умудрился избавить всех от угрозы войны... На такое способен только самоубийца. Дружина тут же убила бы самого лорда, не смотря на все его знания и Дар. Такого предательства они бы не потерпели. А теперь приходится гадать - убьют ли Тера светлые маги, или нет. И если он выживет и вернётся, то поймёт ли кто его сдал врагу?
  Почему-то, Фрейвару, казалось, что Тер выживет и вернётся. Этот парень был слишком странным. Слишком много в нём было непонятного и... сокрытого! Да! Парень был кем-то закрыт! Но кто его покровитель? Кто ведёт вперёд? Кто развивает его Дар с такой скоростью, что даже у Фрейвара волосы начинали шевелиться, при мыслях о будущих возможностях парня. Очень уж впечатляли даже нынешние его силы.
  -А, ведь, он уже не слабее имперского дворянина, - прошептал вдруг Фрейвар и сам ужаснулся своим словам.
  Только сейчас он понял, что несколько недель назад, его дружинник создал своё фамильное проклятие, которое способно убивать всё и вся, выпивая жизнь даже из земли.
  -Великая Тьма, - прошептал маг, - Прошу тебя, сделай так, чтобы он не вернулся!
  Действовать против Тера при помощи магии было верхом глупости. Теперь оставалось ждать результата от светлых магов. Убьют или не смогут.
  
  Один из советников Фрейвара уже давно заметил, что каждый раз, как кто-то из приближённых становится излишне сильным, лорд отправляет его на задание, с которого несчастный гарантированно не возвращается... Причём, сразу по отъезду такого "счастливчика", лорд отправляет сокола...
  В этот раз, старик перехватил птицу.
  Вскрыв маленький пенал, привязанный к лапке птицы, советник нахмурился, читая послание. Смяв маленький листик, маг вздохнул.
  -Вот оно как... Выходит, что вы, милорд, сами сдаёте перспективных тёмных нашим врагам. Интересно, скольких вы так убили?
  Вздохнув, маг принялся писать новое письмо, которое вложил в пенал. Уж что-что, а гибель ЭТОГО тёмного, он не допустит. Слишком уж хороший парень и слишком уж он перспективен. Из него может взрасти настоящий тёмный маг, а не то жалкое подобие, что сейчас называется магом....
  Впрочем, этим советник не собирался ограничиваться. Уже утром остальные советники будут знать о произошедшем. И не только советники...
  
  На границе с Рейнхоллом нас тщательнейшим образом проверили трое светлых магов. Учитывая что магические способности были только у меня, а на моей шее висел амулет сокрытия - "Туман Крови" - и я не беспокоился. Имперские знания, всплывшие в моём сознании, в очередной раз помогли мне.
  Эта технология древних магов, позволяла сокрыть свой Дар и существенно изменить тип энергетики. В результате, светлые просто не увидели моих способностей. Правда, тщательность проверки меня сильно напугала. Перед самым отъездом, Фрейвар дал мне подробный план действий, но, учитывая обстоятельства и тот факт, что моя предусмотрительность нам сильно помогла, я решил не придерживаться приказа, а действовать на своё усмотрение. В конце-то концов, от меня требуется результат, а не тупое дословное выполнение приказов.
  Стоунтаун показался мне нервным. Во всяком случае, такое количество стражи явно было не нормальным, поскольку местные жители испытывали дискомфорт от изобилия вооружённых и закованных в броню людей.
  Ещё одним подозрительным моментом были светлые маги. Я, конечно, понимаю, что их тут и должно быть много, но не на столько же! Сухие, бородатые мужчины в посеревших от дорожной пыли тау-мантиях Света расхаживали тут едва ли не на каждой улице, подозрительно приглядываясь ко всем прохожим, а войны в доспехах инквизиторов разгуливали по городу целыми отрядами. Пару раз нам даже встречались их конные разъезды.
  Добравшись до приличного постоялого двора, выбранного мною по принципу максимально возможной отдалённости от запланированного, мы уселись за стол и заказали еды и вина.
  -Что-то подозрительно много тут стражи и магов, - пробормотал Арнльот, - Мне начинает казаться, что мы сюда не вовремя прибыли.
  -Да, - ответил я, косясь на группу стражников, сидящих в другом конце зала.
  Что-то в служивых было неправильное. Что я понять не мог... Пока они не позвали трактирщика:
  -Тейт! Принеси нам добавки и мы пойдём!
  -Лукас, а что это вы сегодня все на детских напитках сидите? Всё сидр и сидр... Неужели пить бросили? Или начальство меры наконец-то приняло? - спросил хозяин заведения, кивая одной из служанок.
  Учитывая весёлый хохот стражников, трактирщика они знали хорошо и отношения с ним у служивых были скорее дружескими. Во всяком случае, на подначку они не стали обижаться.
  -Типун тебе на язык! Не дай боги такое случится!
  Только теперь я понял, что было в стражниках не так. На службе стражники обязаны быть трезвыми. А вот после неё - такая обязанность исчезает. Либо эта группа стражей порядка зашла во время дежурства перекусить, что явно шло в разрез с нормами несения патрульной службы, либо им приказали постоянно быть готовыми к серьёзной драке. Даже несмотря на то, что простая стража городов не отличалась хорошей боевой подготовкой, но в случае серьёзной угрозы и её задействовали. Отсюда вывод - руководство города ждало серьёзную угрозу.
  Если бы я был простым проезжим, то не стал бы особо уделять этому внимания, а просто убрался бы из города. Но, учитывая обстоятельства и наше задание, этот факт говорил о многом. Например, о том, что наш отряд ждут. И не просто так - нас сдали. Вопрос лишь в том, кто нас предал.
  Посмотрев в глаза своих подчинённых, я прочёл в них те же мысли.
  -Что будем делать? - тихо спросил Асбьёрн, - Они не просто так ходят трезвые. И не на пустом месте город набили магами и инквизиторами.
  -Как думаешь, почему?
  -Кто-то сдал местным информацию о нас.
  -Кто? - спросил я, ожидая версий.
  -Скорее всего, кто-то из своих. Причём, не на маленькой должности. О нашем задании знало не более пяти-десяти человек. Ты же, когда нас отбирал, не устроил выступление, с показательным зачитыванием приказа Фрейвара?
  -Что ты хочешь этим сказать?
  -Либо, это кто-то из советников, либо сам лорд, - тихо сказал Асбьёрн.
  -Почему ты занёс лорда в список подозреваемых? - несколько удивлённо спросил Арнульв.
  -Потому, что таким образом уже погибло несколько сильных магов, служивших ему. Они отправлялись на задание, о котором никто из дружины ничего не знал. А потом оказывалось, что они героически погибли, выполняя приказ лорда. Ну а Фрейвар, потом демонстративно выплачивал их семьям какие-то деньги... Если семьи вообще имелись. Ну а теперь подумай сам. Наш приказ, проверка на границе, толпы стражников, магов и инквизиторов и городе, где мы должны провести диверсию... Нас сдали. И я знаю из-за кого.
  -А вот с этого момента подробнее, - сказал я.
  -Из-за тебя. Ты стал сильнее лорда. А он более сильных магов около себя не держит. Он сам захватил власть, убив предыдущего властителя. Вот и боится повтора истории.
  -Ладно. Какие предложения?
  -Если мы задание не выполним, то во владениях Фрейвара, нас спокойно убьют как предателей. Если попытаемся выполнить... Посмотри на улицу.
  -Что ты предлагаешь?
  -Покинуть это королевство и направиться в Валирс.
  -Что за местность?
  -Город. Хранит нейтралитет в отношении всех культов и магов. Им не важно чем ты занимаешься и какова твоя магия. Главное - не нарушай их законов и тебя не тронут.
  -Как долго туда добираться?
  -Четыре недели, если отсюда.
  -Задание мы в любом случае выполним.
  -Ты сошёл с ума.
  -Нет. Это дело принципа. Во-первых, мне не нужны осложнения с кем-то из своих ни сейчас, ни потом. А Фрейвар может и наёмных убийц по нашему следу пустить, раз уж так за свою шкуру трясётся. Но если мы выполним задание, то дружину он направить на наши поиски не сможет. Во-вторых, я дал слово. А я своё слово ценю очень высоко. Даже в такой ситуации. Так что задание мы в любом случае выполним.
  -И как мы устроим тут повтор Проклятых Земель?
  -Точно так же. Выдернем одного человека. Устроим ритуал. Уйдём, - ответил я, внимательно оглядывая зал.
  -Здесь не лес.
  -Да. Тут проще, - усмехнулся я.
  -Это чем же?
  -Да хотя бы тем, что нет нужды особо сильно заботиться о поиске жертвы. Да и место проведения ритуала можно подобрать быстрее и проще.
  -Это ж как? - поинтересовался Асбьёрн, - Будем ловить первых встречных посреди улицы? Да нас сразу же возьмут тёпленькими!
  -А просто - снимем в аренду склад. Деньги у нас есть, спасибо лорду. Вот и используем их для выполнения его приказа.
  -Хм... Ну, допустим. А как мы найдём человека для ритуала? - не унимался Асбьёрн.
  -Наймём, - усмехнулся я, - На любом складе всегда нужны грузчики.
  -И ни одна зараза не посчитает нас опасными, пока не станет поздно.
  -Верно. Запомни - знание законов и их соблюдение позволяют избежать многих проблем, - усмехнулся я, - Теперь нужно найти склад и людей. Но это утром - сейчас нас могут посчитать подозрительными личностями. А нам это не нужно.
  -Согласен - не нужно.
  Говорить воинам о помощи со стороны неизвестного мага, без которой нас взяли бы ещё на границе, я не стал. Такую информацию лучше держать при себе. Как и сам факт того, что командир отряда прошляпил чужую атаку. Причём не по вине своей магической слабости, и по причине безалаберности. Сейчас, мой разум был надёжно защищён. Да и на эмоции было бы тяжело воздействовать... Жаль только, что при маскировке нельзя применять и более серьёзные виды защиты - она тут же меня демаскирует и на амулеты уже ничего не спишешь.
  
  Утром, наша группа принялась за работу. Арнльот и Асбьёрн остались в постоялом дворе - охранять вещи и деньги, а мы с Арнульвом отправились искать склад, который можно снять в аренду.
  На наше счастье, своеобразное осадное положение, в которое попал город, распугало многих купцов, и складской район оказался почти пуст. Благодаря этому прискорбному для торговли факту, нам далось снять в аренду склад и нанять десяток рабочих за один день, да ещё и сохранить не малую сумму, которая нам была отнюдь не лишней в нашем будущем походе.
  -Удачно всё сложилось, - усмехаясь, произнёс Арнульв, идущий рядом со мной, - Даже кучу денег сэкономили. Нужно чаще в осаждённые города приезжать - в них цены на аренду помещений явно ниже нормы.
  -А смысл? Торговли-то никакой? - спросил я, поддерживая разговор.
  Говорили мы достаточно тихо, чтобы не привлекать внимание окружающих, но вот криминальный элемент мы точно привлекли. Вот уже четыре квартала за нами шло несколько человек подозрительного типа.
  "Интересно, когда и где они перекроют нам дорогу?" - мелькнула у меня мысль, но тут же пропала, поскольку сразу семеро личностей явно криминального вида стояли ровненько по средине улицы, не давая нам пройти.
  Разговаривать с ними было бы пустой тратой времени, поэтому я быстро сформировал заклинание, смешав тёмное наречие и рунику и отправил волной в кучно стоящих бандитов. Зря они так близко стали друг к другу. Волна получилась узкой и накрыла всех сразу. Убить не убила, всё-таки, я не имперец и такой качественной подготовки не имею, но оглушить их мне удалось. Дальше, мы просто достали мечи и добили несостоявшихся грабителей. А те нападающие, что были сзади, увидев быстрый конец своих товарищей, решили было покинуть нас. Вот этого мы им не могли позволить - такие свидетели должны переходить в состояние трупа быстро и качественно, иначе могут и сообщить компетентным лицам о маге, который так качественно разделался с их коллегами.
  Повторив финт с заклинанием и последующее добивание, мы обыскали трупы, собирая трофеи.
  -Много набрал? - спросил Арнульв, закончив обыск.
  -Не особо - ножи, кастеты и стилеты. Несколько десятков монет и украшения... Браслеты, кольца, цепи...
  -У меня тоже самое... Эх... Какой материал для твоего ритуала пропадает, - вздохнул он, покосившись на убитых.
  -Ты, как я вижу, уже привык к моей магии.
  -А куда деваться? - хмыкнул Арнульв, - Особенно теперь. Я и раньше знал во что ввязываюсь. А теперь у меня вообще никаких вариантов не осталось.
  -А если ты решишь к светлым перейти?
  -Убьют. Как ненужного свидетеля. Допросят на дыбе с применением хорошо нагретого железа, и прикончат... А возвращаться к Фрейвару, после того, что я узнал и того, как нас сдали мне от чего-то не хочется. Не внушает он мне теперь доверия. Да и для него я теперь лишний свидетель.
  -Всё с тобой ясно.
  
  На следующий день мы уже находились на складе, куда ввели и своих лошадей, дабы по завершении ритуала быстро покинуть город.
  Парни достаточно быстро справились с успокоением грузчиков, которые в скором времени станут ритуальным материалом - они просто предложили им перекусить перед началом рабочего дня. Естественно, что в еде было снотворное. Через каких-то десять минут полтора десятка здоровых мужиков уже были связаны и раздеты, а я накладывал на внутреннюю поверхность стен руны и символы тёмного наречия, желая замаскировать ритуал. Затем был построен круг, внутри которого и должны были происходить все действа.
  В отличие от первого проклятия, сейчас мне требовалось объединить потенциалы полутора десятков человек. А это составляло некоторую сложность. Кроме того, я не собирался повторять свою тогдашнюю ошибку и входить в круг в процессе активации проклятия.
  Как только все пятнадцать человек оказались в круге, ногами к центру, я написал на лбу каждого из них руническую вязь, благодаря которой они станут единым целым на уровне своих энергий.
  Сделав надрезы на ладонях грузчиков и получив кровь каждого из них, я смешал её в чаше, которую уже применял в памятном ритуале, и приступил к написанию рунного заклинания этой самой кровью, точно так же вкладывая в символы этого магического алфавита нужные значения. Только теперь целью были город и его окрестности.
  Как только всё было готово, я стал вне круга и приступил к активации, прокручивая символы заклинания и "ролик" из образов-ассоциаций к нему.
  В этот раз проклятие далось мне гораздо легче. То ли практика, то ли увеличение резерва, но факт остался фактом - я управился быстрее и с меньшими затратами сил.
  -А теперь нужно уходить... - обернулся я к своим спутникам и остолбенел.
  Арнульв стоял с окровавленными кинжалами, а Асбьёрн и Арнльот лежали с двух сторон от него, ещё дёргаясь в предсмертных конвульсиях. И рта парней шла кровавая пена.
  -Они хотели сдать тебя светлым, - ответил парень на мой невысказанный вопрос, который не был произнесён из одного лишь удивления, - Сказали мне об этом... Я, по началу, думал так же как они, но... Знаешь, нам ничего не светило - так же на костёр бы отправили...
  Только теперь я понял, что этот парень не смог меня предать. Не смог из-за страха за свою жизнь. Теперь он тряпка. И настоящим воином ему не быть. В душе бойца кипит сила Яри. Ярость и страсть, пламя зверя и холод разума... Он же сломался. Теперь у меня есть верный слуга, сносно владеющий мечём, может быть, хороший убийца, но не друг, и не воин.
  Вздохнув, я спросил:
  -Что ещё они успели сделать?
  -Ничего. Они ничего не успели сказать - хотели сдать тебя инквизиторам при выезде из города и вернуться к Фрейвару.
  -Что ж, туда им и дорога. Другого пути, предатели не заслуживают.
  -Я с этим согласен, - вздрогнув, прошептал Арнульв, - Как будем уходить?
  -Сейчас! На лошадях! Берём деньги и снаряжение наших бывших спутников и уходим. В этом городе нам больше нечего делать.
  -А проклятие?
  -Оно преодолеет защиту только ночью, - усмехнулся я, - Так что светлым придётся несладко, когда люди и животные начнут меняться.
  Собрав вещи и деньги, мы вышли на улицу, закрыли дверь склада, повесив основательный замок, и, усевшись на своих скакунов, поспешили к выезду из города. Теперь, важно покинуть город до того, как светлые почувствуют набирающее силу проклятие и начнут искать место концентрации тёмных энергий.
  На воротах, нас попытались было проверить, но мы просто проскочили мимо, нагло кинув в стражников и светлых волну тёмного разрушающего заклинания.
  Направлялись мы в Валирс. По этой причине выехали из города, через ворота, находящиеся на другой стороне города. Не знаю, что там готовили светлые, но погоня появилась лишь через несколько часов. Состояла она из одного лишь мага и десятка инквизиторов. Маг, при более детальном изучении его энергий и уровня обмена с окружающей средой, оказался не таким уж и сильным. Во всяком случае, он был примерно моего уровня, что наводило на мысли о его ученичестве. Интересно, почему послали именно его?
  Резко развернувшись, мы направились к нашим противникам. Атака наша могла показаться самоубийственной, если не знать одного момента - на нас были качественные амулеты и мои способности.
  Моё заклинание оглушило рядовых бойцов, на которых не оказалось защиты, а маг, мало того, что слабый, годящийся разве что для проверки окружающих, так ещё и не слишком хорошо владел мечём, за что и заплатил своей жизнью - в жизни важно уметь если не всё, то многое.
  С рядовыми бойцами, безвольными тряпками валявшимися на земле после моего заклинания, мы разобрались быстро - нам требовался лишь один пленник. В данном случае, им оказался десятник.
  Когда он пришёл в себя, мы принялись допрашивать его с пристрастием.
  Оказалось, что нам вдогонку послали их просто потому, что остальные маги и инквизиторы в это время находились на другом конце города, пытаясь сделать хоть что-то с какой-то напастью, которую организовал некий тёмный.
  Что ж, мой расчет оказался верен - пока мы доберёмся до ворот, проклятие уже засекут и попытаются нейтрализовать. По этой причине светлым будет просто не до нас. Вот так и выходит - моё же проклятие спасло нас от серьёзной погони. Что ж, глупо не воспользоваться полученной форой.
  Добив пленного, дабы не осталось свидетелей, мы продолжили свой путь. Теперь нам было важно без приключений добраться до земель, в которых не делают разницы между типами магии, которую практикуют адепты Искусства.
  Дальнейший наш путь был муторным. Передвигаться пришлось на максимальном отдалении от больших городов. Ночевали мы в лесах, стараясь не привлекать внимания - наверняка гонцы светлых успели разослать розыскные листы с нашими портретами по всей стране. Вот и приходилось испытывать на себе все прелести походной жизни.
  Добравшись до границы, мы начали изучать графики передвижения патрулей. Не скажу, что это было так уж приятно или занимательно, но лучше уж пару дней проваляться на сырой земле под кустиком, чем нарваться на противника и глупо погибнуть.
  В принципе, можно было бы перейти границу и законным путём, но наличие вероятных преследователей ставило вопрос о целесообразности такого шага. Да и следы... Мне просто не хотелось лишний раз оставлять следы своего присутствия. Казалось бы - после того, как я проклял целый город, а потом, вместе с Арнульвом вырезал группу преследования, следы на границе уже не имели такого уж большого значения... Только мне хотелось чтобы светлые искали в других местах - менять внешность я ещё не научился. Да и мой спутник даже зачатками Дара не обладал...
  Когда нам стало ясно, что просвет в патрулях всё-таки есть, план перехода появился мгновенно - ночью, во время такого "окна" просто быстро проскакиваем - сейчас не времена Империи, когда имелись целые службы, контролировавшие границы при помощи магии. Так что особых проблем быть не должно. А вот территории Валирса имели какую-то непонятную нить, висящую в воздухе. Похоже, что кое-что из древних знаний они всё же сохранили. Интересно, как у них обстоят дела с обучением? Лишние знания в магии мне будут полезны.
  Прошли мы тихо. Даже как-то странно было - мне за все мои предыдущие странствия приходилось прорываться с боем в таких случаях, а тут всё прошло спокойно. Лучше бы драка случилась - меньше бы волновался.
  
  
  
   Глава 6.
  
  
  Славный город Валирс мне понравился. Чистые широкие улицы, фонари, зажигаемые каждый вечер... Высокие дома из серого кирпича или хорошо обтесанного и отшлифованного камня да булыжные мостовые... Идеал, для усталого путника. Правда, стоимость жизни в этом городе явно была велика - на содержание всего этого великолепия требовались немалые деньги. Да и количество стражников явно было заметно выше, чем в прочих государствах. Изучив их экипировку, я пришёл к выводу, что местный владыка явно старался держать в узде магов всех мастей, коих в этих краях было не мало. На шеях стражей порядка имелись не самые слабые амулеты, а лёгкая бронь была полностью зачарована как рунами, так и иными видами магической защиты против магов и их возможностей.
  На въезде нас проверили на наличие за нашими спинами преступлений против местного владыки - лорда Каина. Что это была за персона, я не знал и знать не желал, поскольку в очередной раз попадаться на глаз власть имущему мне не хотелось. Я нуждался в отдыхе, знаниях и возможности проводить свои эксперименты, познавая Искусство во всех его проявлениях и гранях, коих было бесконечное множество. А вот очередные неприятности с великими мира сего меня такой возможности гарантированно лишали.
  Кстати, проверка на преступления была довольно интересной - в начале нас изучали сугубо визуально, сравнивая с хорошо выполненными портретами преступников, а потом появился маг, проверивший нас при помощи магии. Он во время этого допроса выступал чем-то вроде системы проверки нашей искренности, внимательно прислушиваясь к изменениям наших аур и энергий при ответах на вопросы.
  -Неплохо они о безопасности позаботились, - восхитился Арнульв, когда нас выпустили из цепких рук стражи и непонятного дознавателя в синей форменной одежде.
  -Да. Интересно, что они о нас успели узнать?
  -Ты о чём? - удивился Арнульв.
  -Маг нас сканировал. Вот о чём. Я-то защищён, а вот ты... Как бы неприятности на наши головы не свалились. Вряд ли местный лорд станет откровенно укрывать тех, кто виновен в массовых смертях... Да ещё и с таким размахом.
  -Будем надеяться, что ничего не произойдёт.
  -Будем...
  Как оказалось, мои опасения были напрасны. Неприятности обошли нас стороной. Спокойно устроившись в местном постоялом дворе, мы начали прикидывать на что нам хватит наших денег и как быть дальше. По всему выходило, что долго быть беззаботными нам не удастся. Имеющихся средств хватало на несколько месяцев жизни в этом трактире, который тут именовался гостиницей, и... Всё.
  После долгого спора, наши мнения разошлись. Мой спутник считал, что нужно поступить на службу в местную стражу или в дружину, а я намеревался продолжать своё магическое развитие. Кроме того, мне очень хотелось попасть на острова, куда павшая Империя многие века назад отправила своих учёных и легионеров, против чего возражал мой напарник. В конечном итоге, мы разделили наши средства на две равные части и Арнульв отправился своим путём, а я своим, грубо говоря. На деле, расстались мы лишь утром, распрощавшись навсегда, как мне тогда казалось.
  Как только бывший дружинник Фрейвара исчез за горизонтом, я отправился собирать вещи. Мне предстояло поступать в одну из здешних магических школ. Естественно, что я выбрал ту, что практиковала тёмное направление. Куда ещё я мог направить свои стопы?
  Учебное заведение, избранное мною, называлось орденом Тёмного Знания. В обиходе, как мне удалось выяснить, его часто именовали Братством, за проводимую политику гарантированной мести предателям и убийцам любого из членов их организации. Да и само отношение к собственным адептам в ордене было весьма трепетным - ещё ни разу никого из своих Братство не разменяло в политических играх. Такая позиция заслуживала уважения.
  Орден не делал ставки на одно из тёмных направлений, а старался развивать своих адептов именно в том разделе Искусства, что давался им лучше всего. Ещё одним несомненным плюсом этого заведения, было полное обеспечение учеников на время прохождения учёбы. Поступившим туда, предоставляли место в местной казарме, называемой общежитием, питание в столовой и небольшой ежемесячный паёк. В город ученики могли выходить лишь два раза в неделю, что для меня особой проблемой не было - служба в дружине Фрейвара приучила меня к дисциплине и жизни по уставу. Кроме того, увольнительные в город были явлениями не столь частыми - раз в неделю. Да и всплывающие воспоминания меняли мой характер и привычки. Это выражалось и в том, что я начинал вспоминать заклинания, коих никогда не составлял и не получал от учителя, ритуалы, того же происхождения... Самое странное в них заключалось в том факте, что я не всегда знал их целей. Например, заклинание для изменения частоты своих энергий - в первое время я даже не мог понять для чего это нужно, пока на практике не столкнулся с этим. А физические упражнения, что дала мне память имперца, в последние дни становящаяся всё более активной, помогли существенно расширить физические возможности и лучше познать возможности собственного тела, продолжавшего меняться по неведомой мне программе.
  Войдя в приёмный покой ордена, я направился к секретарю, сидевшему за высокой дубовой стойкой.
  -Добрый день, - начал я разговор, - Подскажите, пожалуйста, что нужно для вступления в ваш орден в качестве ученика.
  -Добрый, - ответил секретарь, внимательно посмотревший на меня.
  В это кроткое мгновение я почувствовал лёгкое давление на виски и непонятный зуд в основании черепа. Кроме того, защита моего сознания начала переход в активную форму, сообщая мне о стороннем воздействии.
  Удовлетворившись результатами сканирования, а это было именно оно, секретарь сказал:
  -Заполните бланки, внеся свои данные. Вас примут в орден в качестве ученика... Хотя, вашу направленность в магии я так и не смог разобрать - то ли малефик, то ли некромант, то ли маг крови... Как бы вы не были универсалом. Хотя вы точно не демонолог. Да и с Проявлениями Сил у вас не самые лучшие отношения. Как и с природой. Не знаю, чем вы ей так насолили, но подчиняться вам она не станет...
  -Спасибо, - ответил я, беря в руки бланки для поступающих.
  Всего было два листа. На обоих в самом верху была надпись, сообщающая, что один из них останется у меня, а второй отойдёт ордену.
  А самих бланках граф было не так уж и много. Возраст, пол, имя, владение языками, уже имеющиеся умения, владение оружием, место рождения... Ничего провокационного или опасного для меня. Отлично!
  Заполнив все графы и поставив свою родовую и личную подписи, я вернул секретарю один из бланков и задал интересующий меня вопрос:
  -А что представляет собой проверка при поступлении?
  -Ничего особенного, - тронула губы мага улыбка, - Вы должны будете выполнить одно простое задание - наполнить своими энергиями максимально возможное количество накопителей. Чем больше, тем лучше. Если вы не сможете выполнить определённый минимум, то вас не примут в орден.
  -Выгодное испытание, - усмехнулся я, - И поступающих проверяете, и накопители бесплатно заполняете.
  -Таков наш орден. Мы и так основательно тратимся на обеспечение учащихся.
  -Ладно. Когда мне приходить на проверку?
  -Вы удачно попали, - усмехнулся секретарь, являющийся ещё и магом, - Очередной набор будет через полторы недели, так что просто в конце этой недели зайдите сюда и уточните время и дату.
  -Что ж, спасибо за информацию.
  -Не за что. К тому же, я рад помочь тому, кто изначально будет опережать большую часть поступающих.
  -В смысле?
  -К нам редко приходят люди с каким-то опытом за спиной и хотя бы минимально развитой магической составляющей. Чаще всего, это выходцы из средне богатого слоя общества, чьи родители надеются на богатое будущее для своих детей. Иногда - выходцы из дна - тем больше некуда идти. И те, и другие не отличаются широкими познаниями или опытом... Пусть даже минимальным и простейшим.
  -А после обучения на каких условиях я смогу войти в состав ордена?
  -Вы войдёте в него, если пройдёте вступительное испытание. Свои секреты орден не раздаёт во все стороны - мы не альтруисты.
  -Интересная информация. Спасибо. И до свидания.
  -До встречи, уважаемый, - попрощался со мной секретарь.
  
  Выйдя из представительства ордена, я направился в торговую часть города. Раз уж у меня есть полторы недели, вместо изрядного, как мне казалось срока, требовалось в срочном порядке посетить портного. Да и в целом привести себя в порядок, после долгого путешествия. Уж цирюльник мне точно бы не помешал.
  Впрочем, кроме обновления гардероба, я нуждался и в ремонте амуниции. Это раньше мою бронь латали в оружейной мастерской Фрейвара, а теперь мне придётся самому заботиться о своей экипировке.
  Заказав новую одежду, бронь и подобрав оружие я направился приводить себя в порядок. В приличном обществе мой внешний вид может вызвать какую угодно реакцию, кроме адекватной. Сейчас я выглядел не на много лучше иного разбойника с большой дороги - длительное путешествие приводит к появлению излишней растительности на лице и отрастанию чрезмерно длинных волос. Во время любого марш-броска, особенно, если за спиной может находиться погоня, нет времени на поддержание внешности в удобоваримом виде.
  В гостиницу я вернулся уже вечером, где принялся за усиленные тренировки. Мне требовалось максимально возможно поднять свой магический уровень, который изрядно хромал в сравнении с физическими возможностями. Да и составить новые заклинания не мешало бы...
  Так, в тренировках, медитациях и разработках и пролетели те самые полторы недели.
  Испытание я сдал. Причём гораздо лучше, чем сам надеялся. Мне удалось полностью заполнить пятнадцать накопителей. Для поступления в орден было достаточно пяти. Что ж, меня радовал тот факт, что я был уже в три раза сильнее начинающих. Впрочем, я и сам был начинающим, хоть и несколько дальше прошёл на своём пути.
  После завершения проверки, мне выдали форму ученика, значок, обозначающий мой статус в ордене, как своей формой, так и информацией, хранящейся в нём на тонком уровне. Ученическая одежда оказалась интересной. Серый облегающий костюм, с широким кожаным поясом и большой серебряной бляхой, на которой красовался символ ордена. В комплект так же входили куртка с множеством карманов и свободный плащ.
  Так же мне достался ключ от комнаты в общежитии, куда помимо меня попал ещё один парень - Братислав. Он был моим ровесником, хотя и смог заполнить на вступительном испытании семь накопителей, а уже на восьмом получить энергоистощение.
  О моём соседе мне сообщили в канцелярии, где я получал значок ученика.
  Зайдя в гостиницу, я забрал вещи и направился в сам орденский комплекс. Ничем иным я не мог назвать группу из одиннадцати зданий, обнесённых мощной каменной стеной в три человеческих роста, защищённой вложенными в неё руническими заклинаниями.
  Вообще, внешне комплекс ордена больше походил на маленький укреплённый гарнизон. Тут была и центральная башня, где располагался архимаг ордена и малый совет, и казармы, называемые общежитиями, и тренировочные площадки для любителей практиковаться с мечом, и полигоны для магических тренировок... Многое.
  Однако, стоило оказаться внутри высоких стен, как ощущение воинского гарнизона мгновенно пропадало - широкие дорожки из серого булыжника, цветущие кусты по обеим сторонам от них, мягкая густая трава, подстригаемая низшим персоналом... Внутренняя территория этого небольшого городка больше походила на ухоженный парк, принадлежащий какому-то правителю, чем на обитель тёмных магов... Хотя, те люди, что ни разу тут не бывали, считали, что за стенами находятся невесть что. Дикари. Они не хотят понять, что нам нужны лишь покой и возможность спокойно заниматься своим развитием.
  Здания ордена оказались выполнены в том же стиле, что и сам город - серый камень. Разница между поселением простых людей и магов заключалась лишь в деталях - более качественной подгонке камней в зданиях, отсутствием выступавшего между ними при строительстве раствора, наличием вычурных металлических перил на лестницах, выполненных достаточно изящно, но не выглядевших при этом хлипкими или излишне выделяющимися...
  В общежитии меня встретил интендант, который, проверив мои документы, вздумал было что-то начать угрожающе мне объяснять, но... быстро заткнулся, поскольку на моей ладони мгновенно появился плотный сгусток Тьмы, наполненный убивающим заклинанием. Глядя на побелевшее лицо старика, я произнёс:
  -Я уже знаю, что такое жизнь по уставу - мне довелось послужить в дружине одного из властителей. Можешь не напрягаться - я не стану нарушать распорядок. Просто дай мне свод правил и на этом закончим.
  Кивнув, интендант молча выдал мне тонкую книжицу, больше смахивающую на тетрадь, и удалился. Остальные ученики, наблюдавшие наш разговор, начали тихо шептаться, искоса глядя на меня.
  Кстати, меня приятно удивило наличие в этой казарме девушек - мне уже давно не удавалось уделить должное внимание прекрасным дамам, и такое их количество мне понравилось.
  Добравшись до своей комнаты, я обнаружил там худощавого субъекта, среднего роста со светло русыми волосами и ярко голубыми глазами.
  -Привет. Я Братислав.
  -Тер. Рад приветствовать.
  -Будем соседями, - улыбнувшись, сказал мой новый товарищ по обучению.
  Рукопожатие парня мне понравилось. Крепкое. Сухая жёсткая ладонь человека, привыкшего к мечу. Уж очень характерные мозоли. Да и взгляд его говорил о том, что он не только на тренировках держал в руках оружие - только тот, кто уже проливал свою и чужую кровь, будет смотреть на своего собеседника оценивающе, прикидывая степень его опасности.
  -Это ты там старика напугал? - продолжая улыбаться, спросил он.
  -Я. Привязался ко мне так, словно я в казармах никогда не жил.
  -Тут не казарма. Здесь с соблюдением некоторых правил несколько туговато. Видел девчат внизу?
  -А как же? Таких красавиц и не заметить... - невольно усмехнулся я, вспомнив этих самых девчат.
  -Вот-вот, - так же усмехнувшись, согласился Братислав, - Только вот им в мужском общежитии находиться вроде как запрещено... Как и нам в женском.
  -И на это закрывают глаза? - удивился я.
  -Да. Архимаг и малый совет смотрят на это сквозь пальцы. В город выходить несколько проблемно - он всё же далековато. Вот и допускают подобные вольности. На ЭТИ правила в любом случае все будут плевать, вот и не создают ажиотажа. Что толку, если половина ордена будет постоянно наказания отбывать? На и многие преподаватели, что молодые, пользуются вниманием девушек. Их тоже наказывать?
  -Да уж... Весело тут будет учиться.
  -Ну, это не самое страшное. Есть ещё нечто типа трактира. Прямо на территории. Там и вино и пиво продают... Мне продолжать?
  -Не стоит.
  Дальше действительно не стоило продолжать. Где выпивка и красивые женщины, там и драки между мужчинами. Особенно если эти мужчины молоды и хотят испытать свои возможности в деле. Всё как всегда и везде.
  -И архимаг ничего не делает с этим заведением?
  -Именно. Почему не знаю, но в отношении его владельца мер не принимают. Да и сам трактирчик никого не трогает. Только за убытки и замену мебели деньги снимает.
  -И часто там драки происходят?
  -Не знаю. То, что бывают, это точно - меня на этот счёт уже просветили, а вот как часто... Кстати, там и трупы появляются, после этих развлечений. И выживших тоже не трогают.
  -Похоже на удобный метод естественного отбора. И деньги у ордена появляются, и слабаков и неумех просто в расход пускают. Удачно.
  -Всё может быть. Ладно. Идём осматривать территорию?
  -А как иначе? - удивился я, - Это нужно в первую очередь сделать.
  К вечеру мы уже знали, где находятся лекционные аудитории, медитативные залы и лаборатории. Правда, в последние нас не пустили, поскольку ученики первого курса просто не имеют туда допуска.
  Закончив обход местности, мы вернулись в отведённую нам комнату:
  -Как будем время коротать? - спросил Братислав.
  -Лично я - проведу медитации, а потом спать.
  -А что так?
  -А что нам ещё делать? Пока мы тут ничего толком не знаем, соваться куда-то глупо. Так что подождём, осмотримся, тогда и будем думать.
  -Логично, - согласился Братислав, - Что ж, не будем искать приключения на наши головы.
  
  Утром мы направились на сбор нашей группы. В её составе было одиннадцать человек и два нечеловека. Собственно группой это было тяжело назвать. Каждый из нас будет развиваться с собственной скоростью, переходя со ступени на ступень в индивидуальном порядке. Фактически система тут была следующей - каждому из нас дали значки учеников. С течением времени их заменят на значки старших учеников, а потом и адептов. При этом мы будем объединены одним куратором, являющимся и нашим командиром - орден практиковал создание так называемых куклосов - небольших групп магов, объединённых общим типом подготовки, лидером и собственным обеспечением. При этом, орден отправлял свои куклосы в самые разные уголки континента, старательно раскидывая чёткие прочные, но незримые сети своих адептов.
  Нашим куратором оказался адепт, который должен будет получить статус мага уже через несколько месяцев. Ему было двадцать шесть. Высокий, мускулистый блондин, с голубыми глазами. Тонкие черты лица, мягкие плавные движения и излишняя белизна коже говорили о том, что его основательно переделали, стремясь сделать максимально боеспособным в любых условиях. Адепта звали Каином. Собственно Люциан Каин.
  -Приветствую дамы и господа поступившие, - начал свою речь наш куратор и будущий командир, - Я рад тому факту, что вы стали моей группой, поскольку среди вас много весьма сильный магов уже сейчас. В будущем они станут ещё сильнее...
  -Это он пока рад, - усмехнулся один из вампиров, продемонстрировав не самые маленькие клыки, - А как нас лучше узнает, так сразу проклянёт.
  -В связи с этим предлагаю пройти в лекционную аудиторию, где мы познакомимся ближе и обсудим организационные и учебные вопросы.
  Ох, чувствую я - от вампиров будут неприятности. Чистокровные, можно сказать, породистые клыкастые. Наглые, хищники, считающие своей дичью любо, у кого нет таких же клыков. Похоже, что придётся помочь нашему куратору - сам он может и не задавить эту парочку.
  Впрочем, Люциан пока на их подначки не реагировал. Глупая тактика - они быстро сядут ему на голову. Интересно, что он сделает? Как оказалось, он не просто сделал - при очередной выходке одного из клыкастых, Каин его очень качественно наказал - вампира подняло над дубовым паркетом и швырнуло на стену. Правда, на этом наказание не закончилось - будущий тёмный маг, молча, подошёл к вампиру и, внимательно посмотрев в глаза, создал в руке шарик энергий и метнул в прилипшего к стене клыкастого. В ответ раздался вопль, наполненный болью.
  -Я не сторонник жёстких мер, но про банальное уважение к старшему по опыту и знаниям нужно не забывать. Да и простая культура общения подразумевает умение выслушать своего собеседника, не перебивая его.
  Вернувшись на своё место, Каин отпустил вампира и продолжил свой монолог.
  "Разумно и качественно, - подумалось мне в тот момент, - Показал силу, поставил на место наглеца и при этом не перешёл грани наказания, после которой оно станет простым избиением. Похоже, что куратор нам достался вполне приемлемый."
  Дальнейший разговор протекал уже спокойно. Мы задавали Люциану вопросы об обучении, получении книг, расписании занятий и прочее в таком же духе. За всё это время оба вампира не проронили ни слова.
  Впрочем, кроме них было на кого посмотреть две девушки. Одна рыжая, а другая блондинка. Блондинке было девятнадцать лет, если судить по ауре, а рыжей - семнадцать. Обе они отличались не таким уж и слабым даром и при должном упорстве вполне могли стать далеко не самыми слабыми магичками.
  После вводной лекции Каина, мы отправились знакомиться ближе... Правда, толком знакомства и не вышло. Обе девушки, коих звали Юлиями, оказались сёстрами, что, впрочем, было заметно и по внешности - несмотря на разный цвет волос, их лица имели значительное сходство. Долго они с нами не оставались, а отправились в свою комнату в общежитии.
  Вампиров звали Вашек и Тевир. Оба они оказались из распавшегося клана, уничтоженного светлыми. Теперь клыкастые искали пристанище в новом месте.
  На следующий день начались занятия.
  
  Первым нашим уроком было искусство медитаций и трансов. На нём мы должны были научиться переходить в различные изменённые состояния сознания - ИСС, как это называли в ордене. Кроме того, тут нас должны были научить работать в этих состояниях и эффективно их применять даже тогда, когда нам серьёзно мешают это делать. Для этого нам придётся ещё и заняться развитием способности управления внимания - концентрации и специальной расфокусировки.
  Нашим наставником в этом деле оказался пожилой маг по имени Нокс. Фамилию свою он назвать отказался. Да и вообще требовал обращения на ты. В начале, я не понял почему у него такой странный вид, явно не соответствующий уровню силы и поведению - маг выглядел старым и дряхлым, его движения казались ломаными и какими-то дёргаными, однако уже на следующий день Каин пояснил - оказалось, что Нокс попросту восстанавливается после одного неудачного эксперимента, едва не стоившего ему жизни.
  После медитаций нас собирались учить полноценной работе с внутренними энергиями и ощутимым модификациям их каналов, что должно было придать нам новые возможности и облегчить развитие. Этот раздел я, благодаря стараниям Ульва, более-менее знал, хотя и не отказывался от новых знаний, прошедших проверку на эффективность в стенах этой организации.
  Затем был урок работы с рунами. Всё это заняло около полвины дня. На каждом уроке нам дали задание к самостоятельному выполнению.
  -Что скажешь о нашем обучении? - спросил меня Братислав, когда мы вернулись в отведённую нам комнату.
  -Вполне нормально. По большому счёту, именно так и должен развиваться настоящий маг. А что?
  -Да ничего... Просто интересно, когда ж нас начнут учить самой магии?
  -Тогда, когда ты будешь иметь достаточный для полноценных действий резерв энергий. Да и чувствительность тебе надо увеличивать. А то так и будешь прорву энергии в каждом действии налево спускать.
  -Ладно! Сдаюсь! Понял! Тер, ты мне сейчас чуть ли не лекцию читать начал! Откуда ты такой только взялся?
  -Из мамы! - усмехнулся я, - Откуда ж ещё?
  -Да понял я. Просто удивительно, что ты у нас такой рассудительный и спокойный. Видимо, опыта у тебя не мало.
  -Да уж. Мне в былые времена приходилось и по заброшенным землям разгуливать. Причём, в одиночку, а не с отрядом.
  -Ничего себе! - воскликнул Братислав, - Ну-ка! Давай рассказывай!
  -Нечего тут рассказывать. По заданию ныне покойного учителя я там был.
  -А кем был твой учитель?
  -Имперским магом. Только его убили, когда я его задание в пустошах выполнял.
  -Повезло тебе. Причём дважды. Первый раз, когда он взял тебя в ученики, второй - когда отправил выполнять своё поручение. Если уж он не смог ничего сделать, то и тебе бы ничего не светило.
  -Я это прекрасно понимаю. Потому и учусь тут, а не ищу убийц.
  -Вот и славно. Кстати, скажи, а где ты наловчился владеть мечём? Я это по твоим рукам и движениям заметил. Ты не из благородных, но на сына наёмника не похож - слишком у тебя правильная речь.
  -Я был в дружине одного из властителей. И моим десятником оказался полувампир. Думаю, комментарии излишни.
  -Да. Излишни... - задумчиво пробормотал Братислав, с прищуром оглядев меня.
  Похоже, что мой одногруппник старательно пытался понять - кто из нынешних правителей содержит в своих дружинах тёмный всех мастей и по какой причине мне пришлось покинуть свою службу.
  
  Как это ни странно, но в ордене преподавали и теоретическую магию, которую называли практической магофилософией. С одной стороны, этот предмет был сугубо теоретическим... Но с другой, имея достаточное количество силы и энергии, все эти праздные рассуждения вполне могли стать опаснейшим оружием в руках сильного мага.
  Интересные вещи нам удалось услышать на этих занятиях. Многие из них к магии имели лишь отдалённое отношение, но и они могли применяться нами на практике, что в очередной раз подтвердило слова Ульва - "знание - сила".
  Собственно говоря, так продолжалось до тех пор, пока мне не приснился сон. Казалось бы, что в этом необычного? Всем снятся сны. Для кого-то - они часть реальности, если эти лица занимаются сноходничеством, а для кого-то - нечто обыденное и незначительное. В моём же случае это было нечто иное. Это была память неизвестного мне имперца. Видимо, она всплыла после очередного урока по магофилософии.
  
  -Мастер, скажите, почему вы считаете, что окружающая нас реальность - колебания энергий? Это же абсурд!
  Наставник по теоретической магии усмехнулся.
  -Обратимся к строению вещества. То есть, простой физике и химии. Как вы знаете, вся материя состоит из молекул.
  На его ладони появилась иллюзия кристаллической решётки.
  -Для примера возьмём алмазы. Это кристаллическая структура алмаза. Она является одной из самых совершенных. Теперь рассмотрим более глубокий уровень - атомы.
  Иллюзия сменилась. Теперь был один лишь атом.
  -Он кажется монолитным шаром. Но только кажется - его оболочка - быстро движущиеся по орбиталям электроны. Если замедлить скорость изображения...
  Иллюзия вновь изменилась. Теперь было ядро и электроны, вращающиеся вокруг него.
  -Теперь давайте рассмотрим ядро. Оно состоит из нейтронов и протонов. То же равновесие, кстати говоря, - усмехнулся наставник, - Если смотреть далее, то можно увидеть и более малые частицы, из которых они состоят. Но дело не в этом. На самом глубоком уровне всё это переходит в энергию. Точнее, смесь различных энергий. В случае с углеродом, это будет смесь энергетик Огня и Земли. В нашем слое реальности нет энергий самих стихий - есть энергетики их проявлений - грубые смеси энергий, уплотнённые до состояния материи.
  -И что это значит?
  -Это значит, что весь окружающий нас мир - Пустота, заполненная уплотнёнными смесями энергий, каждая из которых имеет собственную частоту и длину волны, поскольку энергия обладает свойствами и частицы, и волны.
  -Значит, мы все - живём в Пустоте?
  -А мы и не живём. Мы существуем. Древнее изречение - я мыслю, значит я существую. Оно, в какой-то мере, оправдано. Ведь для жизни умения мыслить явно маловато. Нужно уметь думать, а это и умение мыслить, чувствовать, творить и выбирать. Если вы не можете, хотя бы одного из этого - вы не живёте. Вы существуете.
  -А что нужно для умения выбирать?
  -Да, хотя бы, осознание того, что за нас большую часть времени выбирают другие. В начале - родители. Потом - начальство... Но большую часть жизни - эгрегоры, в состав которых мы все входим. У кого-то это одни эгрегоры, у кого-то другие. Но в любом случае - они переделывают наше сознание и восприятие под себя, приводя к тому, что мы, в своих действиях, руководствуемся целями и желаниями эгрегора. Его принципами. Большая часть наших желаний продиктована нам эгрегорами. Это и эгрегор семьи, который даёт нам воспитание и позволяет перенять некоторую часть опыта наших родителей, и эгрегор школы, потом высшего учебного заведения Империи... Но в любом случае, эгрегоры нас программируют. Это и программа на умирание, и программа на те или иные действия... Много чего.
  -Значит, эгрегоры - зло для нас?
  -Не стоит быть таким категоричным. Сами по себе эгрегоры могут и облегчать жизнь. Например, облегчать восприятие информации при обучении - я про эгрегор школьников или студентов. Причина не в них самих. Сами по себе они не разумны. Нет. Дело в том, что в первичный эгрегор были внесены специфичные программы, которые привели к тому, что люди стали жить мало, гробить себя своими действиями, а их дух, их взгляды, стали походить на взгляды крыс. Мелких вредителей, разносчиков заболеваний.
  -А как с этим можно бороться?
  -Создавать свои эгрегоры, в программу которых такая информация не закладывалась изначально. И чем сильнее этот эгрегор, тем лучше, ведь остальные - станут расправляться с инородным для них формированием. Такой эгрегор для всей системы в целом, станет чем-то вроде вируса, для иммунной системы организма. Для них такой эгрегор - смертельный враг.
  
  Утром, вспоминая все детали сна, я, вдруг, осознал, что в моей памяти появились новые знания. Это было и то самое иллюзорное заклинание, что использовал наставник, и несколько боевых заклинаний, и даже одно для заметания своих следов на уровне энергий - для сбивания со следа тех магов, кто решится меня преследовать. К тому же, мои тонкие тела в очередной раз претерпели изменения. Они стали ещё более структурированными, крепкими и способными пропускать через себя большие объёмы энергий.
  Так же в моей памяти появились знания о том, какими они должны стать, для того, чтобы я мог честно называть себя магом.
  За лекциями, медитациями, выходами в тонкие миры и практиками по работе с внутренними энергиями прошло около четырёх месяцев. Заклинания мы все составляли под себя, используя для этого руны. Почему? Да потому, что мало кто может полноценно передать всё то, что вкладывал в заклинание - смысл, чувства, эмоции. Это слишком тонкие, ювелирные знания. Для их полноценной передачи нужно серьёзно поломать личность учащегося, а потом насадить на него матрицу личности Учителя. А такие методы в ордене не приветствовались. Вообще, среди тёмных ломка учеников была редкостью. Вопреки распространённому мнению, чаще всего, магии Тёмного Пути относились к своим ученикам достаточно трепетно, старательно взращивая в них будущих адептов Тьмы - свободолюбивых, гордых, знающих себе цену и понимающих смысл слов Честь и Достоинство.
  Кроме того, нас заставляли изучать астрологию, гадательные методы и мантику во всех направлениях и проявлениях. Ведь к ней относились и руны... В какой-то мере...
  Затем были экзамены по теоретическим предметам, где каждый из нас должен был сделать расчет и гадание на основе даты, времени и места рождения определённого лица, его пола и расы... Причём использовались реальные разумные с досконально изученной биографией.
  Как ни странно, но в нашей группе справились все, получая точность предоставляемых комиссии данных в районе семидесяти процентов...
  "Вот тебе и никому не нужная астрология, - мрачно подумал я, выходя из экзаменационной аудитории, - А оказалось, что и карты и звезды могут дать многие знания... Надо будет на досуге провести гадание по своей семье и себе..." Впрочем, несмотря на данный себе зарок, мне таки не удалось уделить внимание этому вопросу.
  
  В конце первого периода обучения нас направили на экзамен... на выживание. И наш командир поехал с нами. Экзамен оказался вполне выполнимым, если у обучающихся есть голова на плечах, Дар и некоторые познания в магии. Суть экзамена была проста - попасть в некий город, найти нужного человека и тихо его убить. Причём, это нужно было сделать так, чтобы никто ничего не понял.
  Цель находилась в... Хеллинге! Фрейвар!
  Поняв кто именно был целью, я не знал, что и думать - радоваться или плакать. С одной стороны - он меня предал, использовал в своих целях и так и не ответил на мои вопросы, с другой - он многому меня научил. Впрочем, муки совести у меня быстро прошли - Фрейвар очень качественно воспользовался мною в своих политических и военных играх, а потом выбросил, когда понял, что я стал опасен.
  -Так ты его знаешь? - удивлённо спросил Братислав, когда я сказал нашему командиру о том, что детально осведомлён о крепости Фрейвара, типах его укреплений и некоторых других моментах его охраны.
  -Знаю. Я служил в его дружине. Рядовым.
  Люциан, задумчиво смотревший на меня, усмехнулся и сказал:
  -Судя по твоей реакции, отношения с ним у тебя не сложились.
  -Да, ты прав.
  -Значит, ты не станешь отказываться от задания?
  -Нет. Я буду участвовать в акции.
  С Люцианом я был на ты. Разница в возрасте у нас была не такой уж и большой, а взгляды почти не различались. Да и темы для праздных разговоров имелись. В конечном итоге, за то время, что я учился в ордене, мы стали если не друзьями, то приятелями. И пренебрегали орденским этикетом, когда это позволяла ситуация. Остальные ученики, смотрели на подобные отношения удивлённо, но молчали, предпочитая не лезть. Братислав, как-то просветил меня по этому поводу:
  -Все считают, что ты нашёл с Люцианом общий язык просто потому, что уже где-то учился, но был выперт куда подальше по каким-то диким причинам.
  -А откуда возникло такое мнение?
  -Ты более развит энергетически, владеешь добрым десятком уже отработанных заклинаний, а во многих вопросах разбираешься не хуже нашего командира. Вот и считают тебя если не крутым магом, то сильным и опытным точно.
  Вернувшись к действительности, я посмотрел на Люциана и спросил:
  -Когда выступаем?
  
  
  
   Глава 7.
  
  
  С тех пор, как я покинул эти места, направившись во владении светлых магов, выполнять задание Фрейвара, почти ничего не изменилось. В крепости не появились новые оборонительные сооружения, дорожные заставы располагались на тех же местах, а часовые менялись с той же очерёдностью. Фрейвар оказался слишком самоуверенным магом. Либо он не верил в моё возвращение с целью мести, либо уже успокоился, либо излишне верил в силу своей дружины.
  Как только изучение обстановки завершилось, мы начали составлять план действий.
  
  
  Фрейвар задумчиво смотрел в окно, разглядывая шпили башен и крыши домов, истыканных трубами. Ему было страшно. Очень страшно. После того, как Тер выполнил его задание, лорд долго не мог придти в себя. Его бывший дружинник не просто выполнил задание. Нет. Его проклятие прервало почти сорок тысяч жизней, превратив обычных людей в чудовищ, а светлых магов в опасных тварей с магическими способностями. Потом парень пропал. Его след оборвался в павшем городе. Куда он направился дальше, никто так и не смог выяснить. Почти полгода было тихо, и Фрейвар решил, что его былой солдат мёртв. Погиб, выбираясь из проклятого города. Но нет. Несколько дней назад соглядатаи заметили его в составе непонятного отряда. Его командиром оказался Люциан Каин. Этого мага, Фрейвар уже знал по донесениям разведки. Он уже несколько лет подряд портит жизнь светлым и активно вмешивается в дела остальных тёмных. Его кукловоды засели в ордене Тёмного Знания.
  Этот орден - сильная и опасная организация. И жестокая. Они стоят горой за своих адептов, крайне редко списывая их. Предателей, перебежчиков и двойных агентов вычисляют и наказывают так, что у многих магов, отличающихся далеко не самыми добрыми привычками, волосы дыбом встают, а иные каторжане, приговорённые к пожизненному заключению на рудниках, вообще впадают в ступор. Орден наказывает и тех, кто стал причиной гибели любого из своих адептов. И ранг или развитость Дара тут роли не играют - организация старательно приучает окружающий мир к одной простой истине - месть за любого их товарища будет неминуемой. Эта политика практикуется орденом уже добрый десяток лет и приносит свои плоды - за последние годы число нападений и убийств в отношении орденцев заметно сократилось. Светлые теперь гораздо реже связываются с адептами этой странной организации.
  -Похоже, что Тер стал причиной появления этого отряда. Он вступил в орден. И они решили дать ему возможность и разделаться со мной, и проверить его на пригодность... И вообще подтянуть выше во владении Искусством, - тихо пробормотал лорд.
  Отряд. Люциан Каин сам по себе был проблемой. Несмотря на непонятный статус, он являлся одним из опаснейших магов. За его спиной маячили несколько выживших имперцев, ставших пособниками светлых, десяток уже современных тёмных, считавшихся одними из самых сильных, и двое лордов, убитых им собственноручно. Кроме перебежчиков, этот маг занимался и светлыми - по этому направлению список его заслуг перед Тьмой был ещё более впечатляющим - два десятка высокопоставленных жрецов самых радикальных культов, резня в главном храме одного из которых унесла жизни ещё и нескольких сотен прихожан, убийства высших офицеров ордена Алой Зари, известного своими жесточайшими пытками тех тёмных, что попадались в их руки... И так можно перечислять ещё долго. На достаточно короткий период Каин стал одним из самых опасных магов континента. Кто был его Учителем до вступления в орден Тёмного Знания, ни Фрейвар, ни разведки его союзников так и не смогли выяснить. Светлые же, не спешили делиться подобной информацией.
  Ещё одним немаловажным фактором было участие Каина в периодических походах орденских разведывательных групп в Пепельные Пустоши. Туда ходят за знаниями, артефактами и книгами. И если в глубины земель павшей Империи не рисковали соваться даже крупные отряды, предпочитая потрошить приграничные районы, то спектр поисков Люциана оставался загадкой. Никто так и не смог выяснить насколько далеко заходили его группы.
  И если бы он был один. Нет. Он привёл своих учеников, среди которых оказался и Тер. Подающий большие надежды, развивающийся с невероятной скоростью тёмный, становящийся чудовищем. Орден не понял, кого пригрел на своей груди. Пока не понял. А когда поймут - станет поздно. К этому моменту Тер будет гораздо сильнее и опытнее, чем большинство их адептов. Впрочем, до этого момента надо ещё дожить.
  Оглянувшись на своих советников, Фрейвар скривился. Старые пни. Балахоны, как у светлых, масса погремушек, не нужных настоящему магу... Нет. Это жалкие колдунишки, а не настоящие тёмные маги. Пародия даже на большинство из светлых. Куда им до настоящих магов! Даже недовампиры, служащие в его дружине стоят больше, чем эти дряхлые старики.
  Вздохнув, Фрейвар произнёс:
  -Привести войска в состояние готовности. Магическую структуру замка в боевой режим. И раскройте Источник.
  Затесавшийся среди стариков, воин молча кивнул и вышел. А те, когда за ним закрылась дверь, подняли гвалт. По их мнению, причин проявлять настолько активные действия нет и не предвидится. И какой-то сопливый убийца с отрядом отморозков не могут быть поводом для беспокойства.
  Фрейвар сжал зубы, выдохнул через нос, а затем закричал:
  -Выполнять приказ, скоты престарелые!
  За то время, что прошло с момента отправки на задание Тера, штат советников сильно изменился. Если раньше в нём были сильные, опытные и опасные маги, каждый из которых специализировался на чём-то своём, то сейчас в зале находились уже другие люди. Именно люди, поскольку маги смертными уже не являются. Те, кто служил Фрейвару раньше, просто покинули свои посты и отправились каждый своей дорогой. Это была его расплата за предательство. Предательство собственного дружинника, взятого на службу и честно выполнявшего приказы.
  
  Двигались мы по улицам моего былого пристанища - Хеллинга - неспешно. Нам не куда было спешить. Да и не зачем. Куда нам торопиться? Фрейвар не убежит со своего насиженного места, а вот подготовиться к его устранению надо.
  Зачем? Да, он собирает тёмных, это факт, от которого никуда не деться. Но вот как он это делает... Плохо он это делает. Очень плохо. Нормальной системы подготовки нет. Действительно талантливых магов у него ставят в один ряд со всеми, даже не пытаясь подтянуть их выше общего уровня, которых оказался не таким уж и высоким. Да. Именно так - всё познаётся в сравнении. Учась у Асмунда, я считал его не самым слабым магом, однако, оказалось, что он далеко не такой уж и опытный, каким хотел показаться. Потом был Ульв, до уровня которого ни один живой маг просто не дотянет - умрёт от натуги. Ну а Фрейвар, создавший неплохой эгрегор, оказался хитрым и умелым игроком, специально загоняющим своих учеников в определённые рамки. Ему не выгодно появление более сильных магов, чем он сам. Потому и отправляет перспективных учеников на заклание к светлым. И поэтому его и не трогаю светлые, прекрасно знающие кто он такой. Вот и все причины безопасности его владений. Их периодически пощипывают для видимости, но не более. Удобно - вылавливать перспективных тёмных и убивать, а мелкоту можно и потерпеть - они в любом случае не опасны.
  Эх! Знать бы всё это раньше, так я и не стал бы терять столько времени на эти места - сразу бы в орден отправился. Впрочем, когда я поступил на службу Фрейвару, мне ещё не было известно о существовании такой организации. Вот и итог - потраченные в пустую месяцы. Хотя совсем уж даром они не прошли - я многому научился. Причём, полученные навыки уже не раз успели спасти мне жизнь.
  Таверна "Сытый Котяра", в которой мы остановились, оказалась почти пустой. Зря мы собрались всей кучей в одном месте - нас легко взять всем скопом. Впрочем, поодиночке выловить ещё проще, а так хоть успеем прихватить с собой в царства мёртвых хоть сколько-то народа. Да и я успею, если что, своё проклятие применить - об этом я с Люцианом уже договорился. Если возникнет такая нужда, то отряд ляжет костьми, но даст мне время на создание проклятия.
  
  То, что с группой просто так не справиться, Фрейвар понял уже тогда, когда ему сообщили о её составе. Маги, вампиры, Каин и Тер. Именно последние составляли наибольшую опасность. Вампиры, Тер и командир группы.
  Чистокровные вампиры. В его владениях их не было. В дружине имелись лишь полукровки, у которых способности к полноценной магии исчезали сразу же после активации. Против своих чистокровных собратьев они не устоят, даже если в атаку кинуть всех имеющихся в дружине клыкастых - слишком уж велика разница. Не всегда количество заменяет качество. И этот случай был именно таким.
  Вампиры явно проходили где-то обучение, Каин - опытный убийца магов, Тер - имеет опыт выживания в самых опасных условиях и абсолютно непредсказуемую логику. Четвёрка хищников, взявших его след. Впервые за многие году Фрейвару было страшно. Очень страшно. Он умел трезво оценивать свои возможности и понимал - единственный шанс справиться с отрядом - убить их в таверне. Но вся беда заключалась в том, что существовала вероятность того, что Тер успеет активировать своё проклятие. Как он это делает? Фрейвар так и не смог добиться у своего ученика. Тот не врал, но и правду ему не сообщал.
  Видимо, Тер уже в то время понимал всю опасность этого знания и старался держать его при себе. Интересно, в ордене уже знают этот секрет? Скорее всего - да. Этот орден, в отличие от всех остальных, жил по законам настоящих тёмных, правивших бал в древней империи. Сейчас эти законы явно вели к его, Фрейвара, смерти.
  -Лорд Фрейвар, - раздался голос одного из офицеров дружины, - Всё готово. Мы можем атаковать их в любой момент.
  
  Когда таверна начала полыхать, мы уже были внутри цитадели. Артефакты, позволяющие отвести внимание от нас, дали нам возможность незаметными пройти внутрь этого укрепления. Они не оказывали влияния на сознания людей и нелюдей, но старательно сбивали и рассеивали энергии потоков внимания окружающих, делая нас малозаметными даже для магов.
  Тонкая, можно сказать, ювелирная работа. Настоящее Искусство, в котором нет места грубой силе - одни лишь опыт и изящество, к которым так стремятся все маги.
  Дружинники Фрейвара, многих из которых я знал, сейчас штурмовали таверну, в которой были лишь хитро закрученные Каином иллюзии, сотканные из теней. Они были гораздо опаснее того, что могли сделать большинство магов, ведь к ним приложил руку и я, добавив туда смертоносность настоящих Теней, коими уже несколько недель как мог повелевать.
  Мы же, осторожно, стараясь не задевать окружающих и не создавать шума, продвигались к донжону цитадели. Там, на верхней площадке, находился Фрейвар, наблюдающий за ходом штурма.
  Крепость я знал очень хорошо. Да и не перестраивал её никто. Даже расположение постов не изменили. Глупо. Очень глупо. За такую безалаберность можно и жизнью заплатить... Что сейчас и произойдёт.
  
  Странное движение ощущалось уже несколько минут. Это было не физическое явление, а странные потоки энергий. Едва ощутимые, на грани чувствительности. Фрейвар, не обладая возможностью видеть энергии, ни за чтобы не заметил их.
  Странные потоки не стояли на месте. Они двигались по донжону. Периодически потоки останавливались, потом продолжали своё неторопливое движение. Они поднимались.
  Погрузившись в астрал, Фрейвар направился к ним, но оказавшись рядом не смог ничего рассмотреть.
  -Да что же это? - удивлённо пробормотал маг.
  Будто бы услышав его, странные завихрения остановились и, словно повернулись к нему, а затем... Что-то странное, непонятное, волной накрыло его, разрушая защитную оболочку и сминая сущность мага, распыляя и поглощая её... Едва удерживая связь с тонким миром, маг смог уйти от атаки, и вернуться в своё тело. Сил на ответ у него уже не было.
  -Что ж это такое? - пробормотал маг, опускаясь на колени.
  Его тело переполняли боль и усталость. Повреждения, которые понесла его сущность, практически не отразились на физической оболочке, но и того, что прорвалось в плотный мир, было достаточно, чтобы он перестал быть бойцом как в магическом, так и сугубо физическом планах.
  -Лорд Фрейвар, - удивлённо посмотрел на него один из стражей, - Что с вами?
  -В башне чужаки. Они пробрались сюда. В таверне пусто.
  -Но как... - начал было дружинник, но замолчал, кивнув своим подчинённым. Те, ни слова не говоря, направились к спуску вниз.
  "Молодцы, - подумал маг, - Ни лишних вопросов, ни споров... Все бы такими были..."
  Когда дружинники подошли к люку, Фрейвар почувствовал биение Сил и крикнул:
  -Назад!
  Но было уже поздно. Какая-то Сила выбила люк из проёма, оторвав его вместе петлями. Его металлическая створка в своём полёте сбила двоих, протянула по площадке и замерла. Пока крышка люка ещё была в движении, из проёма выскочили четыре едва заметных силуэта, превратившихся в закованных в лёгкую бронь из черного металла бойцов. Двигались они с невероятной скоростью.
  Дружинники, не пострадавшие от полёта люка, кинулись на незваных гостей, но... Здесь, на вершине донжона, были лишь люди. Что они могли сделать с этими бестиями?
  
  Уже на подходе к верхней площадке нас кто-то засёк. Не знаю, кто это был, но явно не призрак убитых в этих стенал людей. Маг. И пришёл к нам он через астрал. Наблюдать за нами при нашей маскировке было проблематично, что позволило быстро подавить магические способности противника... Правда, мы хотели его на месте убить, но он смог уйти, что говорило о не малом опыте.
  В конечном итоге, мы рванули к площадке наблюдения с максимальной для нас скоростью, оставив людей прикрывать наш тыл. Мы - вампиры, я и Люциан. Именно в таком порядке мы и оказались на вершине донжона.
  Там были лишь простые дружинники и сам Фрейвар.
  Против высокой скорости хорошо подготовленных и обученных магов-убийц простые люди оказались бессильны. А сам лорд был небоеспособен.
  Убили Фрейвара без речей и выкрутасов, как и положено в таких случаях. Незачем попросту сотрясать воздух. Ни к чему хорошему это не приведёт.
  
  Открыв глаза, я обнаружил над собой белый потолок с изящной лепниной. Повернув голову - личико какой-то милой девушки, которою я вообще не знал. Через некоторое время моему телу вернулась чувствительность и я смог полноценно ощутить окружающую реальность.
  Проведём ревизию.
  Первое. Я в незнакомом мне месте.
  Второе. Рядом со мной красивая, но также не знакомая девушка.
  Третье. Похмелья нет. Организм готов к любым неожиданностям.
  Четвёртое... Я ощущаю всё вокруг себя одновременно. Более того, мысли - чёткие, яркие, без тени помех... Интересно, что случилось? Я же только что был в крепости Фрейвара!
  Оглядевшись более внимательно, я понял, что нахожусь в номере трактира на территории ордена.
  Что со мной случилось?
  На одном из кресел, стоящих в комнате, обнаружились форма ученика, перевязь с мечём и кинжалом и связка моих амулетов. Всё более и более интересно...
  Попытавшись встать, я обнаружил, что не сделаю этого, не разбудив прелестную девицу. Мдам...
  Плюнув на всё, я аккуратно освободил руку и вылез из кровати. Тело было в норме. И как я тут оказался?
  Покинув девушку, так и не проснувшуюся от моих действий, я направился на выход.
  Зал трактира имел явные следы драки... Сильной драки. Части столов не хватало, а одно из окон ремонтировали. Похоже, что вчера кто-то хорошо развлёкся... Вопрос лишь в том кто именно и кто будет теперь платить.
  -Доброе утро, господин студент, - поприветствовал меня трактирщик.
  -Сколько я вам должен? - спросил я, внутренне содрогаясь - мало ли что я мог вчера делать.
  -Четыре серебряных за выпивку и номер. Остальное уже оплатили ваши вчерашние оппоненты.
  -Я много вчера выпил?
  -Да что вы? - усмехнулся трактирщик, - Неужели всё резко забыли?
  -Да... Даже не знаю как с этой девицей оказался в одной постели...
  -Ну... Девицей я бы её не стал называть... Это явно лишнее... Вообще, этих студенток так называть не стоит... Девицы из них ещё те... Но... Вчера вы вполне прилично проводили время в компании вашего куратора - мастера Каина, когда явились несколько студентов с более высокого курса... Вы с ними девушек не поделили.... Они-то не знали с кем связываются... А потом, уже когда поняли, стало явно поздно... Вы, с вашим куратором, их без магии избили. А потом все расходы по ремонту на них списали. Они, кстати, даже не пытались сопротивляться этому делу - не моли. Их когда уже унесли, вы ту студенточку подцепили и с ней в номер ушли.
  -Спасибо, что просветили, - выдавил я, доставая деньги.
  Интересно, что ещё я по пути умудрился вытворить?
  Оказалось, что ничего особенного. Память медленно восстанавливалась.
  
  Мы покинули крепость без шума - так же тихо, как и вошли. Другое дело, что смерть Фрейвара и его окружения обнаружили довольно быстро, и из города нам пришлось уходить с боем. Мы с Каином, как самые сильные и опытные маги прикрывали отряд от магических атак, а вот остальным пришлось потрудиться честной сталью, поскольку защищать группу и при этом ещё и махать мечём было несколько проблематично. Девушки, не способные на равных с мужчинами владеть мечём, работали луками, отстреливая тех, кто имел неосторожность появиться в зоне поражения.
  Пройти ворота так же оказалось не так-то просто. Спасло нас то, что я знал их устройство и магическую начинку, благодаря чему мне удалось её взломать, а потом и выбить створы заклинанием.
  Взлом защиты занял примерно четыре минуты, но за это время нашей группе пришлось не сладко. Дружинники Фрейвара пытались задавить нас массой. Единственное, что нас спасло - наличие большого числа кристаллов-накопителей. Впрочем, кроме использования грубой силы был и ещё один козырь - тени. Впервые я применил свои умения в манипулировании им в бою. Медленно, словно бы нехотя, они становились объёмными, поднимались с земли, отделяясь от своих хозяев, а затем кидались к ним, убивая. В первые секунды никто не понял что происходит, но, когда в хот вступили маги, ситуация вновь выровнялась и мои творения уже не могли причинить столь ощутимого вреда, как это было в начале.
  Как только мы вырвались за пределы города, Каин накинул на нас полноценный купол Магота, благодаря которому мы оказались почти полностью изолированы от внешнего мира. Именно этот купол и спас нас от погони, пытавшейся ориентироваться на наши магические следы и напрочь забывшей о сугубо физических... Впрочем, позднее о них вспомнили, но было уже поздно - мы смогли оторваться и выскользнуть из тех сетей, что расставили дружинники.
  
  Оторвавшись от воспоминаний, я ускорил шаг - непонятности с моим состоянием и странности восприятия требовалось понять и оценить. И чем быстрее, тем лучше. Ведь, ещё неизвестно, чем именно вызвана потеря памяти. Вполне вероятно, что я получил удар каким-то заклинанием, которое начало действовать лишь спустя некоторое время или при определённых условиях...
  Добравшись до ставшей родной комнаты в общежитии, я расслабленно растянулся на кровати, настраиваясь на свои тонкие тела. Постепенно, звуки окружающего мира начали становиться приглушёнными и отдалёнными, а потом и вовсе исчезли.
  Теперь я парил в густой субстанции, напоминавшей густую морскую воду. Она обволакивала меня и убаюкивала, тело ощущалось как многослойная конструкция, состоящая из физической оболочки, находившейся где-то в отдалении, и массы слоёв каналов внутренних энергий и самих тонких тел...
  Начав изучать себя, я поразился.
  При последней медитации, мой организм был более... Живым. Сейчас, во мне превалировали энергии, а не органические элементы. Тонкие тела были весьма качественно и надёжно структурированы и значительно окрепли, приобретя плотность и насыщенность, свойственные далеко не самым слабым магам.
  Каналы внутренних энергий так же претерпели серьёзные изменения. Старые оказались расширены и укреплены, а новые, коих раньше не было, значительно изменяли свойства моего организма, даруя иммунитет к ядам и болезням.
  Проникнув в обиталище сознания, я оглядел себя и там - ментальная составляющая изменилась ещё больше. Многочисленные слои защиты теперь позволяли не беспокоиться об атаках со стороны недругов. А появившиеся элементы функционального типа серьёзно расширяли арсенал моих возможностей в сфере прямых ментальных воздействий. Интересно, откуда это у меня?
  
  Закончив изучение себя любимого, я направился к Каину. Люциан опытный маг и во многом может помочь разобраться. В крайнем случае, подскажет, что и как стоит делать.
  Подходя к его домику, расположенному в преподавательской части городка-крепости, я услышал приглушённые голоса, выводящие смутно знакомую песню:
  
  
  
  В памяти тихо и пусто...
  Судьбою вытерты лица.
  Лишь мрак и тоска
  О тех, кто пропал.
  
  Мгновенные вспышки во мгле
  Тихий смех и печаль...
  Вот пути осознанья себя,
  Вот пути пониманья себя.
  
  Снова Путь нас сведёт,
  И подняв старый стяг,
  Наш взвод вновь в строю,
  Охоту опять начинает!
  
  Снова вместе друзья,
  Снова крик офицера,
  Снова буря в крови,
  Снова жар впереди!
  
  
  
  
  Пел Каин. Я и не подозревал, что он может так петь. И ведь песня не самая мелодичная, но такая... Берущая за душу! Что-то в ней есть знакомое. И не мне, Теру, а тому имперцу, что навсегда поселился в глубинах моей души, моей памяти...
  Пение шло под аккомпанемент гитары. Играл один из вампиров, что ещё больше меня удивило. Ночные охотники редко учились игре на музыкальных инструментах. У них это умение считалось позорным...
  Подойдя к беседке, в которой сидела небольшая компания, я вслушался в ритм игры и... Из глубин памяти всплыли стихи. Абсолютно не знакомые, но такие приятные... Они так хорошо ложились на музыку...
  
  
  
  
  В тени листвы летних лесов,
  Во мраке густом подземелий,
  В сладких ночах южных степей,
  В жарком пекле пустынь!
  
  Одинокие, вечно голодные,
  Что сменили века за спиной,
  Плетут свою нить, изнывая,
  Веря в возмездие и воздаянье!
  
  Каждый из нас, был обречён,
  Каждый забыл свою суть,
  Каждый пропал в вереницах,
  Стерлись наши пути...
  
  Вновь восстаём, горной грядой,
  Вновь силою мрака идём мы ордой,
  Вновь Судьба нас собрала,
  Стрелами с неба падём на врагов!
  
  Кровь вновь насытит наши сердца,
  Любовь в нас проснётся опять!
  Ярь закипит, Холод отступит,
  Внемлив нашил словам!
  
  Ротою смерти идём мы вперёд!
  Ротою смерти шагаем вперёд!
  Ротою смерти мы жмём урожай!
  Души и кровь - нам подарок Судьбы!
  
  
  
  В беседке все замерли. Один лишь вампир продолжил играть, зачарованно слушая стихи.
  -Хорошая песня, Тер! - восхищённо пробормотал ночной охотник, - Я и не знал, что тебе чужды наши чувства!
  -Всплыло из памяти, вот и произвёл, - усмехнулся я, стараясь скрыть свои чувства.
  А внутри меня была буря. Клыки остро болели, пальцы жгло болью, а глаза постоянно меня картинку светового восприятия. Да и чувства у меня плясали. В компании магов такие вещи не скроешь. Здесь все всё чувствуют и видят.
  -Тер, исполни ещё что-нибудь, - сказал Братислав, сидящий здесь же.
  -Хорошо.
  
  
  
  Старый друг на пороге двора,
  Памяти крепкие узы сошлись,
  Нас Судьба вновь свела,
  Снова всё будет как прежде!
  
  Силою снова мы станем,
  Страх нагоняя на хомо,
  Снова ночами охоту ведём,
  Снова мы кровь проливаем.
  
  Люди забудут ночи покой,
  Сна им прохлада не снится,
  Страха и пыли дрожанье,
  Мы принесём за собой.
  
  Ночью охота приятна!
  Как сладко чувствовать дичь!
  Загонять и ловить,
  Чуя биение сердца!
  
  
  -Тер, - усмехнувшись, спросил Люциан, - А ты точно не вампир?
  -Частично, - вернул я ему усмешку, - У меня к тебе дело. Личное.
  -Хорошо. Когда ты хочешь поговорить?
  -Когда тебе удобно?
  Подумав, Каин встал и направился к выходу из беседки:
  -Сейчас. Не будем откладывать на потом.
  -Отлично.
  Как только мы оказались вдалеке от остальных, Люциан сбросил маску веселья и сказал:
  -Я полагаю, ты по поводу изменений в себе.
  -Да. Ты знаешь в чём дело?
  -Приблизительно. Я странности в тебе давно заметил. Потому и порылся в архивах. Я, знаешь ли, имею некоторые привилегии, за счёт чего могу получать информацию даже из закрытых архивов.
  -Тогда, ты можешь объяснить происходящее?
  -Да. Но давай я по порядку всё расскажу?
  -Давай.
  -Начнём с того, что я давно заметил одну странность - ты развиваешься плавно, но периодически в изменениях происходят рывки. Твои тонкие тела периодически резко меняются. Причём, изменения носят отнюдь не хаотичный характер, а вполне целенаправленно. В начале, я думал, что ты периодически совершаешь какие-то специфичные ритуалы, но Братислав эту версию опроверг. Тогда я начал присматривать за тобой более внимательно и засёк массу интересных вещей. Иногда в тебе проявляется что-то необычное, что-то иное, чужое... Будто бы из другого мира. Чуждое нам всем. Это происходит не так уж и часто... Происходило. Потом такие случаи участились. Тогда я поставил в вашей комнате структуры наблюдения и увидел, что ты каждую ночь становишься кем-то другим. Совершенно другим. В тебе просыпается абсолютно другая личность. Но утром ты опять оказываешься почти прежним... Почти. Так было все эти месяцы. Во время практики-экзамена, ты действовал вполне адекватно... До определённого момента. После того, как мы убили Фрейвара, ты стал совершенно другим. Даже голос поменялся. Действия чёткие, рассчитанные, стиль действий - выверенный и изящный. Ты взял командование отрядом на себя и принялся создавать заклинания такого уровня, что ордену и не снились... Я думал, что такое невозможно, но при возврате сюда проверил библиотеку и спецхран. Там обнаружились записи о таких случаях. В тебе сидит память какого-то мага. Сильного, опытного и умелого. Такого, что способен даже при твоих возможностях справиться с кем угодно. Эта память по каким-то причинам в тебе просыпается частями. Видимо, ты был им в одной из прошлых жизней. Более точно не скажу - такая информация была утеряна уже давно.
  В конечном итоге, память и личность того мага были активны до вчерашнего вечера. Затем, она снова стала пассивной... Скажи, кто он? Откуда у тебя это?
  После некоторого раздумья, я рассказал своему куратору о произошедшем со мной и обучении у лича. Так же мне пришлось поведать о посещении древней крепости и получении там памяти имперца.
  
  Несколько минут Люциан обдумывал полученную информацию, а потом произнёс:
  -Давай так - я не сообщаю об этом своему начальству, но, а ты, если что-то решишь отмочить, сообщаешь мне. Я тебе не сдам, но подготовлюсь, чтобы не стать козлом отпущения. Идёт?
  Выбора у меня в любом случае не было. Так что я согласился:
  -Идёт. А что мне может грозить?
  -Тебя могут арестовать и выпотрошить сущность. Чтобы получить знания. После этого тебе конец. Даже новую жизнь ты вряд ли получишь. Скорее всего, сущность подчинят и будут держать на привязи. От тела, как мне кажется, после тщательного его исследования, просто избавятся.
  -Радужная перспектива... А служба безопасности не подозревает об этом?
  -Нет. Для каждого нового куклоса есть лишь одна служба безопасности - её куратор.
  -Ясно. Что ж, тогда давай отдыхать.
  -Да. Приятного тебе вечера, - улыбнулся маг, - Будь осторожен. И постарайся расковырять эту память. Она будет тебе полезна.
  -Спасибо. Последний вопрос.
  -Да?
  -Почему ты меня прикрываешь?
  -Есть шанс получить новые знания. Баш на баш. Вот и всё, - усмехнулся маг.
  -Хорошо. Тогда до встречи.
  
  Распрощавшись с Каином, я направился к себе. Требовалось провести ревизию своих воспоминаний и знаний - вдруг ещё что выплыло?
  
  
  
  
  
  Часть 2.
  
  
  Пролог.
  
  
   Погрузившись в медитативный транс, я задумчиво 'взглянул' на каналы внутренних энергий. Что-то меня в них не устраивало. Но вот что... Понять бы ещё это.
   В медитациях время летит незаметно, ведь разум находится в ином состоянии, отличном от обыденного, действуя словно бы вне времени. Они хороши, когда действуешь в группе, выслеживая нужное лицо - следящий подаст сигнал, а дальше действуй. Ну а пока сигнала нет - сиди себе в трансе и занимайся своими делами... А какие они - дело десятое.
   Впрочем, сейчас я использовал транс сразу для нескольких целей - менял себя, что уже давно стало привычным действием в процессе беспрерывного развития себя и своего тела, отслеживал окружающие потоки внимания, меняя их и направляя куда угодно, но только как можно дальше от нас, и банально думая. Расслоению сознания на несколько потоков я смог научиться благодаря всплывшей из памяти имперца информации о методах разделения разума на самостоятельные структуры. Полезные умения... Правда, голова потом долго болит, но это уже не так уж и страшно. За подобное преимущество вполне можно заплатить и головной болью. Боль - не самая страшная плата. Её можно и потерпеть.
  Вспомнив уроки своих учителей, а их было не так уж и мало, я машинально прокрутил некоторые из них на своём внутреннем экране и отметил некоторые новые моменты, которые следует отработать - совершенству не бывает предела, а я хотел довести свои умения до идеала.
  Помимо именно моих учителей, мне поступали знания из доставшейся когда-то памяти мёртвого мага древности. Их я так же старался задействовать... Всё чаще и чаще у меня это получалось. Многие из умений усопшего имперца уже начали становиться привычными, хотя красота и изящество тех заклинаний и плетений, что были доступны древнему магу, для меня пока оставались недостижимой вершиной. Пока достижимой.
   От нашей группы остались рога и копыта. Вампиры. Я, Братислав и Каин. Остальные погибли. Как? Да просто потому, что орденские разведывательные службы оказались не такими уж и эффективными, откровенно пропустив возможность банальной ловушки.
  Вспомнив погибших, я едва не вывалился из медитативного транса в его боевую форму.. Похоже, что мне надо серьёзно заняться самоконтролем - не дело из-за воспоминаний вести себя подобным образом.
   Началось всё вполне приемлемо. Простое, на первый взгляд, задание. Найти и похитить торговца, работающего соглядатаем для светлых на территориях, подконтрольным ордену. Далее вся картина - его смогли вычислить и поймать за руку, но присутствие двух сильных светлых в его охране, носивших маскирующие амулеты, привело к серьёзной драке и бегству купца. На момент получения нами задания, купец находился на территориях светлых. Естественно, что нам дали максимально полную и развёрнутую информацию. И, разумеется, мы попали в заранее запланированную ловушку. Купец был лишь приманкой, служащей одной цели - привести в лапы светлых отряд тёмных магов. Что, собственно говоря, и произошло. А произошло это всё ровно через год после первой практики-экзамена, когда мы убили Фрейвара.
   Случилось всё буднично и тихо. Мы въехали в город, где по данным разведки и находился купец, расположились в гостинице и приступили к разведке местности. Нам нужно было проверить, действительно ли он находится в этом городе, поэтому ли адресу и что собой представляет его дом... Проверили. Те, кто ушел проверять информацию, и уцелели. Остальные погибли в пылающей белым огнём Света гостинице. Жуткая смерть.
   Глядя на пожар и слыша крики наших товарищей и тех несчастных, что находились в здании вместе с ними, мы бессильно сжимали кулаки. В этой ситуации мы ни чем не могли им помочь. Трусость? Возможно. Но когда вокруг здания сидят почти четыре десятка магов и полная сотня стражников... Шансов прорваться к зданию у нас не было. А уж вырваться... Да ещё и суметь вытащить наших... Когда здание сгорело, мы отправились в другую гостиницу. Хорошо ещё, что нас научились всегда содержать взятую на задание наличность при себе. Благодаря этому, мы смогли снять номера в другой гостинице и спокойно... относительно спокойно обсудить ситуацию. В конечном итоге, были принято решение выяснить кто запланировал эту операцию, кто её привёл в исполнение, найти их всех и убить. Правда, делать это надо было не сразу и не сейчас, а по прошествии хотя бы нескольких месяцев. Сейчас нам ничего не светило.
   Теперь же, спустя пол год года, мы снова были в этом городе и ждали подходящего момента для взятия 'языка'.
  За прошедший период нам удалось хорошо подготовиться. Руководство Ордена Тёмного Знания пошло на встречу нашей группе и дало возможность оставить учебный процесс на другие периоды времени и заняться сугубо боевой подготовкой или же освоением знаний в области шпионажа и слежки. Месть за своих в организации не просто культивировались - ставились на уровень выше главы и его приказов. Так было с момента формирования ордена и так будет всегда, о чём меня и остальных просветили ещё в начале обучения.
  Сейчас же, мы следили за одним из административных зданий стражи. Процесс это долгий, муторный, можно сказать, ювелирный. Нам, ведь, нужно всё провернуть без шума и так, чтобы исчезнувшего стражника хватились лишь к следующему его дежурству. Вот и мучаемся, стоически выжидая подходящий момент. Кроме того, существовал вариант того, что мы вместо похищения устроим подсадку следящих плетений. Тут уж всё будет зависеть от удачи - кто именно окажется в поле наших интересов.
   Отвлёкшись от созерцания пыльной стены, чем я был занят последние минут десять, поскольку сейчас была очередь Братислава наблюдать за нужной нам персоной, я вздохнул. Сразу вспомнились лица погибших. Я их толком и не знал. За два года совместного обучения я сблизился лишь с Каином, Братиславом и вампирами. Правда, горечи от произошедшего не меньше стало. Потери среди своих это не просто исчезновение денег из кошелька или поломка какого-то инструмента. Это смерти. А для нас Белое Пламя - окончательный конец. После него мы уже не воплощаемся в новое тело для следующего этапа нашего Пути.
   Орден, получивший весть о произошедшем, дал добро на любые наши действия. Такие вещи никто и никогда не оставляет безнаказанными. Это и есть война разведок.
   Одновременно с этими мыслями пришли воспоминания и произошедших изменениях. За счёт периодических рывков в развитии я сравнялся в силе с Люцианом. Да и по мастерству к нему уже подобрался в плотную. Мне не хватало лишь его боевого опыта, но это дело наживное. Обучение в ордене оказалось хорошим подспорьем в моём развитии.
   Помимо возрастающей Силы, я получал знания имперца, благодаря которым мне удавалось удивлять многих современных магов. Да и адаптация полученной теоретической базы была вполне серьёзным подспорьем... Кроме того, мне достались многие сугубо воинские знания, благодаря которым я смог стать одним из лучших мечников ордена, уступая лишь наиболее сильным и древним магам, достигшим такого уровня, при котором старение не наблюдается в принципе, а владение мечём превращается уже в искусство. Но всё это требовало шлифовки под чутким руководством опытного и мудрого наставника и соответствующей практики, позволяющей научиться применять знания и навыки в реальных условиях, а не на тренировочной площадке или в лаборатории ордена... Впрочем, пока я был доволен. Получаю опыт, имею крышу над головой, меня кормят и учат... А обязательства... За всё и всегда надо платить. И обязательства перед орденом не самая страшная плата за силу, знания и опыт.
   -Идёт! - ткнул меня в бок Братислав, - Готовься.
   Дальше на арену должен был выйти я. Моей задачей было определение того, что именно требуется сделать - похитить объект или установить следящее плетение.
  Изучив идущего по улице офицера, я не смог сдержать вздох сожаления - в данном случае, придётся ограничиться магией. Повесить на нужного нам стражника маячок, встраиваемый в структуру его внутренних энергий, что делало его практически незаметным для сторонних магов и не извлекаемым из объекта - сложное дело. В древности, маги учили этому учеников, готовя их по специфичным, утерянным ныне, методиками подготовки. Мне же, без такого подспорья, трудно выполнять столь простые для былых времён действия. Впрочем, если очень надо и притом жить припирает к стенке, требуя действий и результатов, то и не такое сделаешь.
  Накинув на себя отвод глаз, я направился вслед за стражником. Это был отнюдь не рядовой боец, а сотник, что давало нам шанс получить вполне подробную информацию о произошедшем побоище полгода назад.
   Идя за офицером, я аккуратно вставлял в его каналы внутренних энергий конструкцию, постепенно интегрирующуюся в них. Через пару минут она станет едва заметной, а уже через час её не смогут засечь даже опытные маги... Современные маги. Древние эту детскую поделку выявили бы за несколько секунд. Впрочем, сейчас таких специалистов уже почти не осталось. Те же немногие, кто выжил в давнем пламени древней войны, а потом прошёл через ад массовой зачистки, сидят в свих щелях и даже не думают куда-то лезть.
   Всё! Структура установлена. Теперь мы сможем видеть и слышать всё то же самое, что и этот офицер! Пора уходить.
  
  
  * * *
  
  
   Утром, после выполнения повседневного ритуала тренировки и медитативных практик, Меркулюсь Римм направился на службу. Сейчас, он был никому не заметным очередным светлым магом из службы безопасности ордена Белого Пламени. Его задачей были борьба с конкурентами из других светлых орденов и физическое устранение тёмных магов.
   Меркулюсь, в отличие от остальных, не торопился. Он вообще жил размеренно. Последние тысячелетия ему некуда было торопиться. Светлый маг прошёл обучение у одного из последних древних магов, благодаря чему получил весьма и весьма серьёзные знания. Как говорится, из первых рук. Делиться ими с окружающими он не торопился. Зачем? Всё равно никто этого не оценит, а вот ему жить станет явно опасно. Сейчас не те времена, когда требуются сильные и искусные маги. Теперь нужны лишь узкоспециализированные и дурные. Пушечное мясо. Потому он и не афишировал свои возможности и свой возраст. С его умениями это было не так уж и сложно.
   Придя на работу, он направился в свой, теперь уже свой, кабинет. Полгода назад Меркулюсь смог удачно провести операцию по ликвидации группы тёмных магов, причастных к смерти агента влияния в регионе, принадлежащем Тьме. Месть удалась на славу. Правда, так и не удалось точно определить, все ли тёмные погибли в Белом Пламени, но даже если и не все - потери орденских магов получились на редкость крупными и ощутимыми. Гибель группы прилично подготовленных и далеко не самых слабых адептов Тьмы - серьёзный удар по набирающему силы ордену.
  При мыслях об этой организации, светлый скривился.
  Орден Тёмного Знания. Крупное объединение магов Тьмы, занимающихся как поиском утраченных знаний, так и разработкой новых. Периодические экспедиции в места имперских построек, в Пустоши... Орден собирает знания по крупицам, продаёт амулеты и артефакты, накопители для магов-одиночек... И за счёт этого содержит себя и учит своих подрастающих адептов. Хорошо продуманная система развития новых магов, грамотная разведывательная деятельность и опасная политика интервентов... Орден создаёт полностью самостоятельные группы, забрасываемые на новые территории, где пришельцы осваиваются и создают собственную сеть и структуру, подчинённые главе ордена.
   Римм имел серьёзное основание для мыслей о полном уничтожении группы вместе с её командиром - Люцианом Каином и его ближайшем помощнике Тере Асвальде. За группу никто не мстил. Если бы оба этих отмороженных беспредельщика уцелели, то город уже пострадал бы от их действий. Но за прошедшие шесть месяцев, никто не появился, никто из стражников не пропал... Всё было тихо!
   -Неужели они умерли? - в очередной раз пробормотал маг, - Так легко и просто... Даже не верится.
   Через полчаса в кабинет заглянул секретарь.
   -Мастер Римм, разрешите?
   -Да, Малик, входи. Что у тебя?
   -Отчёты от стражи, отчёты от ночного надзора и соглядатаев из криминала. Как обычно они их присылают в конце месяца... Ну и внешняя разведка.
   -Спасибо, Малик. До обеда, никого ко мне не пускай. Я хочу разобраться с поступившими документами.
   -Конечно, мастер Римм.
   Когда за секретарём закрылась дверь, Римм вздохнул - ему предстояло разгребать кучи абсолютно бесполезных слухов и доносов, большая часть которых к его службе не имела ни кого отношения или вообще была клеветой... Впрочем, часто среди всего этого хлама попадались весьма ценные сведения, благодаря которым можно было выловить из мутных вод большой политики весьма жирную рыбку.
   Как оказалось, в этот раз время было потрачено не просто так. Через полтора часа чтения обнаружились странные совпадения в отчётах сразу нескольких надзорных служб. В город въехали четверо непонятных лиц, чьи ауры были явно изменены амулетами. Все четверо, судя по повадкам, одежде и амуниции, были опытными псами войны и прошли не один конфликт. Их бы приняли за наёмников низшей категории, отличающейся взятием заказов на самые разные, подчас незаконные дела, если бы не одно 'но'. Все четверо были лицами образованными, о чём говорила правильность и выверенность их речи, имели слишком дорогое для наёмников оружие и одежду, присущую скорее благородным людям или магам, чем простым солдатам.
   В принципе, это могли оказаться хоть тайные послы к очередному корольку смертных... Но вот беда - акцент у них был явно не простой. Все они, судя по манере речи и деталям одежды, либо родились, либо долго находились в регионах, контролируемых Тьмой... А это наводило на размышления. Именно такие интересные вещи узнал Меркулюсь, прочитав первый же отчёт службы стражи, написанный особым сотрудником, дежурившим на воротах.
   Вызвав секретаря, Римм приказал выяснить, где остановились эти четверо воинов и установить за ними слежку, а затем продолжил изучение документов. Как бы там ним было, но всегда есть вероятность того, что обнаружится что-то ещё...
   Через четверть часа секретарь вернулся:
   -Мастер Римм, простите что беспокою, но тут возникла небольшая сложность...
   -Да? Что случилось?
   -Наши сотрудники наши гостиницу, куда заехали четверо приезжих, но там их нет. Нашим сотрудникам не удалось найти свидетелей, сумевших бы указать, куда поехали четверо воинов. Они пропали.
   Теперь Римм был чётко уверен - приехавшие гости не простые солдаты удачи. Это наёмные убийцы или шпионы. Оставалось лишь два вопроса - кто их нанял и кого они должны убить? Или, за кем шпионить?
   -Вызовите ко мне сотника Ранита.
  Поклонившись, секретарь покинул кабинет, а Римм вновь задумался. Что-то в этой четвёрке ему не нравилось. "Увидеть бы их своими глазами, подумалось магу, - Сразу бы все вопросы пропали!"
  Описание путников было достаточно детальным. Как и характеристика поведения и речи. Вновь прочитав доклад, Римм, отметив про себя необходимость перевести на более сложный участок столь дельного сотрудника, начал прикидывать место, откуда прибыли разведчики. Ведь уже по одним лишь этим данным вполне можно определить круг вероятных целей пришельцев.
   Закончив с первичным анализом и набросав предварительный план действий, Римм продолжил разбирать поток текущих документов. Несмотря на возраст и невероятное для любого человека терпение, он уже ненавидел этот процесс и бумажные листы. Временами, магу казалось, что когда-нибудь он погибнет вовсе не от боевого заклинания, а от того, что вся эта волокита просто погребёт его под собой.
   Через четверть часа в кабинет вошёл офицер стражи города.
   -Присаживайтесь, офицер. Я сейчас разберусь с документацией и мы обсудим одну интересную ситуацию.
   Мельком взглянув на него, Римм продолжил было составлять документ для стражи, как вдруг замер. Подняв глаза он, увидел то, что привело мага в шок. К каналам внутренних энергий стражника прикрепили классического маячка-шпиона!
  Едва заметные сдвоенности структур и дополнительные конструкции, почти не видимые, если не иметь должной развитости Дара, чётко говорили о присутствии встроенной структуры. Более того, это было классическое внедрение плетения в живого человека, которое практиковали тёмные маги в прошлом - когда требовалась слежка и прослушивание простых смертных, не обладающих магией.
   -Мастер Римм, с вами всё в порядке?! - вырвал из ступора голос офицера, - Вы как-то побледнели...
   -Сиди тихо! - рявкнул маг.
   Жучок передавал информацию своему создателю и о том, что видит и слышит носитель. Впрочем, удалить жучка не вышло. Офицер просто умер, сидя в кресле в кабинете заместителя начальника отдела тайной стражи.
  Несмотря на возраст, опыт и знания, сейчас Римм откровенно проиграл. С этой технологией он был знаком только со слов своего учителя и просто не знал как можно справиться с внедрёнными структура без смерти их носителя.
   -Малек! Вызови сюда уборщиков - надо разобраться с трупом!
   Откинувшись в кресле, маг раскурил трубку. Сегодня он увидел то, чего не ожидал увидеть уже не одну тысячу лет. Древнее знание по созданию вот таких живых подслушивающих и подглядывающих артефактов. Выжившие светлые маги древности долго и старательно уничтожали старые знания, стараясь избежать повтора давней войны. Они победили империю, но внутренние распри среди светлых едва не уничтожили выживших в войне, отбросив этот мир на многие века развития назад. Нынешняя магия - бледная тень того, что было когда-то...
   А теперь появляется некто, обладающий этими знаниями. Пускай лишь частью, и пускай лишь на уровне тогдашнего ученика, но и этого достаточно для беспокойства. Ведь это тёмный! Не кто-то из выживших в той войне, а молодой и неопытный, иначе бы не стал применять именно этот метод. Да и действовал бы он более тонко... Нет. Это новый маг. Но кто? Это мог быть Каин, но он мёртв и о нём уже полгода ничего не слышно. Тер... О нём почти ничего не было известно. Лишь два серьёзных удара по светлым этими его невероятными проклятиями и убийство былого сюзерена говорили о возможностях и характере молодого проклинателя. Будь он сейчас среди живых - уже давно бы проявил себя.
   Выпустив очередную порцию дыма, маг вдруг начал вспоминать биографии всех вероятных кандидатов на роль тёмного, нашедшего знания древних. Из всех подходили лишь двое - Каин и Тер. Но Люциан всегда был известной фигурой и о нём было известно почти всё, а вот Тер - тёмная лошадка. О нём известно весьма мало. Силён. Образован. Родители купцы, но погибли. Остальные родственники тоже. Что дальше? Фрейвар писал что-то о его обучении у какой-то нежити... Но оно было не долгим. Да и не стал бы в тот период Тер оставаться у Фрейвара, если бы имел такие знания. Но он идеальный кандидат. Жив ли он? Или погиб в той гостинице? Несмотря на твёрдую уверенность в смерти обоих кандидатов на роль авторов сегодняшнего события, Римм начал сомневаться в этом радостном для него факте.
  В принципе, могли появиться и иные маги, да и кто-то из древних мог взять себе ученика, но Меркулюсь в это не верил категорически. Древние, отошедшие от дел, не станут вновь возвращаться на арену Вечной Войны. А новые ученики... Древние не станут начинать обучение кого либо, пока не уверятся в его полной преданности. А крупные боевые акции или какие бы то ни было ситуации, ведущие к появлению в нынешнем мире старых знаний, сильно противоречат большинству древних и их последователей. И приказ начать месть или использовать древнюю магию в политических играх никто и никогда не отдаст. Ослушание же учителя вполне может закончиться для наглеца весьма плачевно.
  Получение кем-то доступа к архивам магов? Чтобы иметь такие знания, что оказались применены, нужно не книжки читать, а иметь учителя, который всё покажет, расскажет, объяснит и натренирует. И дело не в пренебрежении к книгам - подавляющее большинство знаний в области магии можно лишь показать, а вот просто описать... Это всё равно что описывать запахи цветов и вкус вина в виде текста тому, кто отродясь не пробовал вина и не нюхал цветов...
   Вошедшие в кабинет уборщики, отвлекли мага от размышлений. Двое молодых парней с удивлением и настороженностью, граничащей со страхом, косились на Римма.
   Посмотрев на то, как они укладывают тело на белую хлопковую простыню, расстеленную на полу, маг задумчиво почесал кончик носа, изучающе глядя на уборщиков. Те же, заметив интерес столь странного и опасного человека, ускорили процесс упаковки усопшего и его выноса из кабинета. Выходя, один из них даже умудрился влететь в дверной косяк. Правда, это ему не помешало весьма быстро скрыться, явно не желая мозолить глаза такому опасному начальству.
   Когда за сотрудниками закрылась дверь, Римм снова погрузился в анализ ситуации. Получалось, что кто-то имеет в страже или в конторе своего человека, доложившего о вызове стражника. А дальше всё по накатанной программе - встроить с структуру внутренних энергий жучка для специалиста секундное дело. Для учен6ика - минутное. Это могли сделать и по пути из управления городской стражи и в самом управлении и здесь - в службе безопасности. Вариант постоянного или временного присутствия магических конструктов Меркулюсь сразу отбросил. Такое любой маг, даже самый слабый, мгновенно засечёт. Значит, есть доверенное лицо. Причём, это доверенное лицо тут давно и имеет весьма приличную квалификацию если себя до сих пор не выдало... Или оно тут не так уж давно...
   Правда, был ещё один вариант - провокация. Четвёрка всадников могла быть специально подослана, чтобы спровоцировать вызов офицера сюда, к Римму. А дальше - сотнику встроили жучка.
   И какой из вариантов считать наиболее вероятным? В случайности маг не верил. А вот провокации и многоходовые комбинации были его коньком.
  
  
  
  * * *
  
  
   Когда странный маг с плохо проглядываемой аурой засёк маячок, мне стало страшно. Я не ожидал встретить светлого, выжившего в давней войне. Это означало одно - именно он причастен к гибели наших боевых товарищей. Разорвав связь с жучком, чтобы избежать вероятного удара с его стороны, я обрисовал ситуацию Каину, находившемуся рядом. Братислав, Вашек и Тевир в это время следили за окрестностями.
   -Древний маг... Ты прав. Это он устроил ту ловушку. У такого вполне хватит опыта для подобной комбинации. Да и размен он совершил выгодный - пара магов в обмен на почти гарантированное уничтожение будущего костяка нового куклоса, который орден бы заслал на территорию светлых или куда-нибудь рядом с ней. А теперь другие ордены подумают, прежде чем убивать светлых и их агентов... Мерзавец...
   -Мы с ним справимся.
   -Почему ты так в этом уверен?
   -Он, конечно, опытный, но он не боевик. Силы много, но боевых навыков нет. Либо во время войны он где-то спрятался, либо он ученик кого-то из древних. Уж это я смог понять.
   -Мдам... Ясности нет, - вздохнул Каин, - Ладно. Меняем позицию и устраиваем военный совет на тему 'что делать?'
   Через час мы уже были в очередной гостинице и обдумывали план действий. Появление на арене действий столь непонятной и опасной личности серьёзно осложняло наши планы. Чего от него ждать мы не знали. Как не знали и его возможностей.
   -Какие предложения? - спросил Каин, когда все уселись по местам.
   -Предложения простые - убить его и все разговоры, - выдал своё мнение Тевир.
   -Логично, - согласился я с ним, - Хотя и проблематично. Он силён, опытен и хитёр. У него за спиной мощнейший аппарат соглядатаев и простого 'мяса'. С ним будет сложно справиться.
   -Мы шли сюда мстить? - спросил после раздумья Вашек, - Вот и будем мстить. В конце-то концов - ставший на Путь Мести должен отдаться ему до конца. Даже если это будет стоить ему жизни.
   Услышав это, я улыбнулся. Мне были знакомы эти слова. Ульв имел тоже мнение, что и этот молодой вампир.
   -Согласен.
   -Значит, будем его убивать, - пробормотал Каин, - И как мы должны это делать? Он же теперь знает о нас.
   -Нет. Он знает о некоем тёмном, владеющем частью древних знаний, но точных данных у него нет.
   -Что это меняет?
   -Многое. Очень многое. Мы вполне можем использовать это против него.
   -Как?
   -Поиграем на неизвестных! - усмехнулся я, вспомнив уроки, полученные древним имперцем в его академии, - Это называется Танец Неизвестных! Запутаем светляка. Заставим его бояться собственной тени. Пускай он думает, что тёмных с древними знаниями много. Что империя возрождается. Он должен бояться! Он должен чувствовать страх и не понимать происходящего. Наши цели должны стать для него туманом.
   Не знаю, что увидел во мне Каин, глядя в мои глаза, но его зрачки расширились, а лицо побледнело. Да и вампиры несколько отодвинулись от меня. Один лишь Братислав остался равнодушен к внезапно накатившей вспышке охотничьего азарта, захлестнувшей меня. Друг и напарник уже давно привык к странностям с моей стороны.
   -Тогда тебе и карты в руки. Составляй план действий и будем его исполнять, - произнёс Люциан, выпустив сквозь зубы воздух из лёгких.
   Как ни странно, но мне удалось достаточно быстро составить план действий и даже серьёзно его проработать. Правда, для его исполнения мне придётся основательно поделиться знаниями со своими боевыми товарищами, но это мелочи. На то они и товарищи, чтобы помогать друг другу.
   Через два дня мы приступили к тому, что в древней Империи называли психической атакой. Опыт мёртвого в очередной раз пригодился мне в борьбе со Светом и его слугами.
  
  
  Глава 1.
  
  
   Спустя несколько дней после выявления жучка, Римм был уже спокоен. Неизвестный не предпринял никаких активных действий, что могло означать две вещи - либо он залёг на дно, либо покинул город. Оба варианта Римму вполне нравились. Хотя бы потому, что неизвестный противник оставался неактивным. Правда, был и третий вариант, о котором Римму не хотелось думать, но приходилось - противник готовился к нанесению удара.
   В очередной раз идя домой, маг вдруг почувствовал странное течение энергий, окружающее его. Пока оно было слабым, но постепенно возрастало. Прикидывая варианты развития событий, Римм активировал обычные, привычные нынешним оккультистам, щиты, переведя их в агрессивную форму, и принялся разворачивать свои давние резервы. Атака, а это готовилась именно она, была выполнена не в современной форме, а отливала изяществом и опытом, свойственным прошедшим подготовку и не один десяток боёв магам прошлого - сейчас так работать просто не умели. Да и действовали всегда в лоб.
   Спустя мгновение, потоки энергий стали видны и маг пришёл в ужас - Тьма проникла в этот мир во всей своей красе. Многомерный танец Первосилы, проколовшей реальность и начавшей менять окружающие законы под себя, искажая пространство и делая время тягучим, как смоль, завораживал и манил, лишая воли к сопротивлению, подавляя собственные силы и разваливая щиты.
   Внезапно проснувшиеся страх и инстинкт выживания вывели мага из ступора, вызванного внезапным проявлением в этом мире чуждой ему Силы, позволили во всю мощь развернуть все типы защит и начать сопротивляться. Одновременно с этим маг пытался выяснить откуда шло воздействие. Сканирование местности показало одного носителя крови вампиров, двух почти чистокровных ночных охотников и четвёртого тёмного, коего Римм так и не смог идентифицировать. Все четверо активно наседали на мага, желая подавить его и подчинить своей воле. Группа действовала на удивление слажено и выверено - каждый выполнял свою работу и не лез в чужую сферу действий. Пятый тёмный обнаружился рядом с непонятным нечеловеком. Это был человеческий маг, без примесей чьей-то крови. Он, судя по потокам внимания, следил за местностью.
   'Их много! - ошарашено подумал Римм, активируя всё новые и новые щиты, висевшие в Пустоте в свёрнутом виде, - Неужели мы пропустили столь массовое возрождение древних знаний?! Да ещё и в стане врага!'
   Впрочем, атака завершилась как-то странно - тёмные вдруг начали исчезать, а давление на мага ослабело, а потом и вовсе исчезло. Бурный танец Тьмы плавно перетёк в невнятные пляски теней, а затем и они вновь стали самыми обычными кусками ночи, отбрасываемыми окружающими предметами.
   Оглядевшись и проведя сканирование, маг вздохнул. Тёмные исчезли так же бесследно, как и появились. Послав через артефакт импульс-зов в контору, маг принялся осматривать места, где находились нападавшие. На специалистов из тайно службы ордена он не надеялся, хотя вызвать их пришлось - если бы Римм скрыл факт нападения, то это выглядело бы странно.
  Как маг и ожидал, следов тёмные не оставили. Более того, окружающие их люди, если судить по следам потоков внимания, просто не замечали нападавших. Получалось, что пятеро взрослых мужчин, замерших в разных частях улицы, не вызвали у окружающих никаких вопросов. Из уроков учителя, Римм усвоил, что такими умениями обладали лишь выпускники военных училищ и академий империи - офицеры если не элиты, то полевых войск специального назначения, диверсионных отрядов и полевой разведки.
  Теперь появился новый вопрос - откуда тёмные могли получить знания, являвшиеся военным секретом древнего государства, павшего более десяти тысяч лет назад. В приграничных районах Пустошей, образовавшихся на месте Империи, их точно найти невозможно. Закрытые архивы всегда и везде хранятся в самом сердце государства и его службы безопасности. Империя, в этом вопросе, не была исключением.
  "Неужели кому-то удалось проникнуть в руины столицы? - удивлённо подумал Римм, - Там же сущий ад! Даже с защитными артефактами выжить сложно. Без специально зачарованной брони... Похоже, что кто-то сильно потратился на такую экспедицию. Даже у Ордена Тёмного Знания нет специалистов и денег на создания подходящей амуниции."
  От раздумий мага отвлекло появление следователей и группы боевиков. Увидев их, Римм невольно скривился. Пятеро тёмных, напавших на него, шутя, раскидали бы эти два десятка сопливых глупых куска убойного мяса. Слишком уж велика была разница в уровнях подготовки - Искусство всегда берёт верх над грубой силой. Нынешние маги это не понимают. По крайней мере, большинство из них. Да и сам уровень Дара... Каждый из напавших на Римма заметно превосходил прибывших боевиков по своему энергопотенциалу.
  Следователи начали изучать местность, с удивлением глядя на изменившие форму камни мостовой, фонарные столбы и угол здания, пострадавшего больше всего. Об эффективности их работы Меркулюсь даже не задумывался - знал, что нынешние следователи не могут ничего. Если уж его попытки найти хоть какие-то следу закончились провалом, то про остальных лучше было не вспоминать.
  Сегодня тёмные, атаковавшие Римма, показали свою силу и искусность. Впрочем, маг сомневался в том, что в атаке участвовали все члены этой группы. Скорее всего, были и другие, наблюдавшие из укрытия и готовые в любой момент вмешаться.
  
  
  
  * * *
  
  
  Всё прошло идеально. Вампиры и Каин показали себя с самой лучшей стороны, без раздумий выполняя мои приказы. Да и та скорость, с которой они освоили новые приёмы, делала им честь. Мало кто может так быстро научиться применять новое знание. А уж если это требуется сделать на практике, а не в учебной лаборатории, то для магов их уровня это становится и вовсе непосильной задачей.
  Уже покидая свои позиции, мы заметили удивление на лице мага. Он не ожидал прекращения атаки и ещё несколько секунд продолжал активировать новые щиты. Вполне возможно, что если бы у нас было чуть больше времени, а Братислав участвовал в атаке, то нам удалось бы убить светлого, но это были лишь мои предположения, которые я предпочитал не озвучивать. Не стоит делать группу излишне самонадеянной.
  Затем было бесплатное представление. Прибывшие по вызову светлого, маги могли рассмешить кого угодно. Боевики явились без щитов, а следователи начали осматривать место боя только после того, как их "мясо" там затоптало все следы.
  Впрочем, сам светлый отличался от тех, кто пришёл по его зову. Он очень аккуратно изучил местность и те зоны, где мы якобы находились, так и не найдя на физическом уровне наших следов, и лишь после этого позвал своих коллег. С того момента, как мы закончили атаку, и до того как он покинул место нападения, с лица светляка не сходило задумчивое выражение.
  -Похоже, что древний что-то задумал, - пробормотал Каин.
  -Он не может понять, с кем именно столкнулся. И он не такой уж и древний - ему не более пяти тысяч лет. А война прошла почти тринадцать тысяч лет назад. Он чей-то ученик. Причём, не самый лучший.
  -С чего ты взял? - удился Вашек, - Он тебе сам это сказал?
  -Нет. Древний разметал бы нас как котят. А этот только сопротивлялся. Вот в чём дело. Знания у него есть. Опыт есть... Но он не боевик. Да и ещё один момент - он в первый раз столкнулся с появлением Тьмы в этом мире. Раньше ему не доводилось видеть атаку такого типа... Во всяком случае, в плотном мире.
  -И что из этого следует?
  -Он не настолько опасен, как может показаться.
  -Несколько тысячелетий опыта - тоже не мало, - вздохнул Каин, - Он не сопливый щенок и не дуболом, из тех, что выполняют роль боевиков. Опыт, умение думать и знания - опасная смесь. А если добавить к этому его силу и мощнейшую машину одного из крупнейших орденов Света... Весьма и весьма опасное для нас сочетание.
  -В любом случае, его надо убить. Во-первых, из-за наших погибших товарищей. Во-вторых, в качестве назидания светлым и их орденам. И, в-третьих, он просто опасен для нас и тёмных вообще.
  -Я и не говорю, что нам нужно отступить, - рыкнул Люциан, - Но надо всё как следует обдумать и решить как быть.
  -Сегодня мы его проверили. Он силён. Но не на столько, чтобы наша группа с ним не справилась. Вместе, мы вполне можем с ним серьёзно сцепиться. И ещё не известно чем дело закончится.
  -Вот именно - ещё не известно чем дело закончится, - пробормотал Тевир, - Короче, нужно решить, как расправиться с этим светлым. Дальше нам будет проще. Остальные - мелкие сошки, с которыми мы вполне можем сладить.
  Именно этой фразой вампир и завершил обсуждение. В принципе, мы и так собирались атаковать, другое дело, что Каин, привыкший воевать с куда более простыми противниками, серьёзно опасался последствий. Он, как и любой из нас, хотел жить. Несмотря на привычку смотреть в лицо Смерти и часто чувствовать её дыхание у себя на затылке, маг боялся. Весь его опыт говорил о невероятной опасности противника. Теперь же, когда бразды правления группой, фактически, взял на себя я, ему оставалось лишь выполнять приказы и следовать чужим планам, что серьёзно нервировало тёмного, привыкшего скорее к самостоятельным действиям, импровизации, экспромту и лихим налётам, где случайность - главный элемент игры, который легко можно развернуть в свою пользу. Длительные и кропотливые, выверенные комбинации чётко рассчитанных дозированных ударов ему претили и заставляли душу свободолюбивого мага роптать и рваться на волю.
  -Каин, - начал я, - Мы с ним справимся. Но делать это простой атакой - не самая лучшая идея. Он может вызвать подмогу, и пока мы будем с ним справляться, прибудет толпа озверевших светлых, с которыми мы не справимся. Нас просто задавят массой.
  -Я понимаю. И не отрицаю очевидного. Сейчас ты главный. У тебя есть знания и опыт. Действуй. Я буду выполнять любые приказы.
  -Вот и отлично.
  
  Атака, проведённая нами, дала мне массу информации. Сейчас лишь немногие маги уделяют этой составляющей время и внимание, предпочитая действовать вслепую. Я же, пользуясь многим знаниями прошлого, получил достаточно полную картину возможностей светлого. Силён. Опытен. Не боевой маг. Это сочетание позволит нам победить. Как? Не так уж и сложно. Несмотря на свой опыт, маг понятия не имеет о некоторых приёмах офицеров имперской армии. А мы будем применять именно их. В этом будет наше преимущество.
  Теперь, следуя лучшим традициям имперских офицеров, я принялся создавать макет улицы, на которой мы атакуем светлого. Его важно подловить в тот момент, когда он будет один и вдалеке от своих, что даст нам время на полноценную атаку... Правда, до этого, нужно заставить светляка нервничать. А лучший способ это сделать - убрать пару-тройку офицеров стражи, причастных к гибели наших собратьев.
  
  
   * * *
  
  
  Сообщение о смерти сразу восьмерых стражников и двух магов пришло уже вечером, когда Римм собирался идти домой. Удивлённый таким поворотом дел, маг быстро взял все необходимые для осмотра места происшествия артефакты и инструменты и отправился на место, изрядно удивив следователей - обычно, люди его уровня не занимаются такими вещами. Впрочем, опасения Меркулюса оказались правдивы. Солдат и офицеров, бывших светлыми магами, убили далеко не новички. Все они умерли почти мгновенно. Кто-то просто разорвал каналы внутренних энергий, ведущих на сердце. При таком раскладе обычный человек умирал почти сразу. Маг - спустя какое-то время - пару минут. Впрочем, с магами справились иначе. Согласно показаниям свидетелей воздух внутри таверны вдруг стал невероятно тягучим, сковывающим движения и мешающим дышать. Маги, бросившиеся подниматься из-за столов, так и не смогли даже распрямиться, застыв неподвижными изваяниями.
  Затем, когда движение в таверне практически прекратилось, странный человек, лица и одежды которого никто не смог запомнить, вошёл в зал. Двигался он свободно, словно воздух в помещении не загустел, а был самым обычным. Человек подошёл к застывшим магам, прикоснулся ко лбу каждого из них и, что-то прошептав, ушёл. Через несколько секунд после его ухода всё снова стало как обычно. Одни лишь маги остались стоять в неестественных позах. Когда же к ним подошли и попробовали привести в чувства, офицеры упали. Они уже были мертвы.
  Чувствуя неприятный холодок страха между лопаток, Римм с удивлением осматривал тела убитых. Их тонкие тела распались без остатка, а физические оболочки разлагались с невероятной скоростью - складывалось впечатление, что для них время значительно ускорилось. Как? Почему? Римм не знал.
  Однако, после нескольких часов поиска, магу удалось найти следы той магии, что была применена неизвестным для парализации всех тех, кто находился в помещении. Магия воздуха, смешанная с применением энергий Пространства. Кто-то очень грамотно и изящно соединил Силу и Стихию, создав нечто похожее на ловушку. Такой приём позволял экономить прорву энергии и времени, поскольку применение одного лишь Воздуха для подобной цели могло заставить попотеть даже самого Римма.
  -Какие умные твари... - прошептал маг, - И сильные. Целое помещение так заморозить! Это ж надо!
  Впрочем, более серьёзный осмотр трупов так же дал результат. Оказалось, что неизвестный просто внёс в них программу на саморазрушение. Благодаря этому, погибли тонкие тела и началось столь быстрое разложение физической оболочки.
  Получив очередное доказательство того, что в городе действует группа тёмных, обладающих знаниями древних, Римм отправился обратно - в свою контору. В пути он пытался прикинуть численность магов, но недостаток информации и нехватка времени не давали сделать этого.
  Оказавшись в своём кабинете, Римм заперся, приказав никого к себе не пускать, раскурил трубку, и, устроившись в кресле, принялся анализировать ситуацию.
  Исходя из произошедшего, кто-то начал методично истреблять стражников и адептов света. Причём, убитыми оказались представители не самых знатных семей, да и к воинской элите они не относились. Маги-офицеры так же не могли быть лакомым куском для нападающих - средний уровень и не более. Тогда почему именно они? Личные мотивы или очередная провокация?
  Решив изучить оба варианта подробнее, маг вызвал секретаря.
  -Выясни, в каких именно делах по тёмным участвовали убитые сегодня стражники и офицеры.
  -Слушаюсь. Ещё что-то?
  -Да. Мне нужны поимённые списки приехавших в город в течение последних десяти дней. Вместе с описаниями от стражников - они должны полноценно заполнять графу внешность.
  -Будет. Но на это нужно время.
  -Мне эта информация нужна к утру, а по стражникам - ещё сегодня.
  -Будет. Такие данные как раз в нашей службе хранятся - в архивах.
  -Приступай.
  Что-то не давало Римму покоя. Но что он объяснить не мог. Не мог, до тех пор, пока не изменил восприятие - прямо в его кабинете висела конструкция из энергий Тьмы! В её центре было что-то вроде символа. И этот символ ничего хорошего не обещал - Hagalaz. Разрушение. Созидающее разрушение. Руна одного из магических алфавитов, часто применяемая в боевой магии. Конструкция не несла в себе ничего опасного - это было послание. Противник обещал всё разрушить, но на месте уничтоженного, построить новое.
  Откинувшись на спинку кресла, маг тяжело вздохнул. Тёмные не просто ударили по живой силе ордена и общему уровню боеспособности города - они специально вывели его из собственного кабинета, желая оставить послание.
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Проникнуть в кабинет светлого оказалось не так уж и сложно. Похоже, что он предпочитает не афишировать свои знания. Почему? Да кто их разберёт этих древних. Да ещё и светлых... Живя столько лет, можно окончательно лишиться рассудка. А мы, оккультисты, и так постоянно бродим на кромке, балансируя между реальностью и безумием.
  Впрочем, в здание ордена попасть оказалось так же просто... Для меня.
  Мои навыки оказались выше, чем навыки большинства местных магов, за счёт чего удалось просто проскользнуть мимо них А дальше - дело времени и техники. Созданное плетение должно выпускать энергию из себя, постепенно рассеивая её в пространстве, но эта самая энергия не должна покидать пределов кабинета светляка. Сказано - сделано! Чёткий блокирующий контур в стенах и двери, замаскированный под общий фон, и всё. Осталось вопросом - как быстро маг это заметит. А то так хотелось провести прослушку, но я решил не рисковать - если он засечёт контур, то и подслушивающие структуры найдёт. А это демаскирует наш уровень подготовки. В таком случае, наше милое развлечение сразу закончится, чего допускать никак не стоит.
  Покинув здание, я сбросил с себя Тень и направился в гостиницу, предварительно сделав несколько проверок на предмет слежки уже за мной.
  -Как всё прошло? - спросил Каин, когда я ввалился в номер.
  -Отлично. Никто даже не почесался, - усмехнулся я, вспоминая, как мимо меня ходили светлые, даже не понимая, что огибают чётко очерченное пространство прямо перед собой, - Если б не наш уровень подготовки и недостаток времени, то можно было бы им прослушку установить. А так... Эх... Какой шанс упустили.
  -Не всё так трагично, - улыбнулся Люциан, - Как с ним разберёмся, так и установим. Сейчас это будет пустая трата времени и сил.
  -Это верно... А где Братислав и вампиры?
  -Тренируются на заднем дворе, - хмыкнул маг.
  -Надо им напомнить, чтобы вели себя аккуратнее - здесь полно стукачей.
  -Я заметил... Такова натура всех светлых. Крысы. Что с них взять? - скривился Люциан, - Лучше отдыхай. Завтра нам придётся дальше по списку работать - всё таки полтора десятка стражников и маг - не самое маленькое число противников, которых надо демонстративно убить и грамотно скрыться.
  -Да помню я! Ничего. Справимся. Они нам с тобой на один зубок будут. А уж с нашей спевшейся троицей - тем более.
  -Я в этом так не уверен. Светлые тоже не слабаки. В этом-то и кроется вся проблема. Да и больно много их. Одно дело отлавливать их по одному, и совсем другое - убивать стопками.
  -Разберёмся, Люций. Ещё как разберёмся. Нам просто деваться некуда.
  
  
  Утром мы уже приступили к очередному этапу действий. Он заключался в запугивании личного состава. Как? Не зря в ордене нас натаскивали по целому спектру предметов. Ой, как не зря!
  Ситуативные воздействия. Медленные, малоэффективные в прямом бою, они оказались идеальными для устраивания диверсий. Их тяжело засечь заблаговременно. Их практически невозможно остановить... И, что самое важное, они требуют не Силы, а искусности.
  Маги, специализирующиеся на одной лишь энергетике или ритуалистике просто не выживают - первые беззащитны перед превентивными ударами или атаками из хорошо укреплённых и малодоступных мест, а вторые не могут оказать достойного сопротивления именно при столкновении с противником в условиях реального боя, когда нет времени провести удар при помощи ритуала, а нужно атаковать сразу и максимально жёстко. Нас же учат быть универсальными... Впрочем, лично я предпочитаю брать знания из разных источников. И книги из древней крепости были мне в этом хорошим подспорьем.
  Мы заблаговременно приготовили все нужные для ритуалов элементы и теперь лишь выполняли требуемые процедуры в разных частях города. Зачем? Да просто потому, что в этом случае, увеличивалась эффективность воздействии. Да и скорость серьёзно возрастала...
  Как только городские часы пробили полдень, мы тут же приступили к делу. Первым ритуал проводил Братислав. Вторым - Каин. Затем были Гевир и Вашек. И завершал всё это действо я, ставя последние штрихи и направляя очередное воздействие.
  Как только я завершил словесную часть формулы, по городу прокатилась волна энергии, незаметная для простых людей. Зато маги её почувствовали. Особенно, ветлые. Сейчас они корчились от боли, катаясь по полу в судорогах.
  Как только мы услышали первые крики, наша пятёрка приступила с жатве. Сегодня будет урожайный день.
  
  
  
  * * *
  
  
  Римм, читавший отчёты следователей по делу о внезапной смерти одного из аристократов, служившего прекраснейшим агентом влияния в местном своевольном и вольнодумном королевском дворе, ощутил приближение чего-то странного. Непонятные отголоски и едва заметные колебания энергий начали его серьёзно беспокоить, когда произошёл первый выплеск, за ним последовало ещё четыре и... Мышцы мага скрутило судорогой от того, что творилось с его тонкими телами. Казалось, что кто-то невидимый, но невероятно могучий, пропустил через него целый поток энергии Хаоса, от чего сущность мага просто разрывало на куски, а оболочка из плоти и крови едва не рассыпалась на части.
  Сконцентрировавшись, маг выставил максимальную защиту, приказав ей изолировать его от всех внешних энергий.
  Отдышавшись, Римм поднялся с пола и вышел из своего кабинета в общий зал. Здесь царили хаос и крики боли.
  -Да что же происходит? - прошептал маг.
  Его шатало от пережитой боли и внезапной изоляции от окружающего мира, давшейся ему не так уж и просто. В следующую секунду, он почувствовал всплески знакомой энергии. Тёмные, присутствовавшие в городе, начали применять магию. Для чего? Явно не с самыми добрыми намерениями.
  Тяжело вздохнув, маг провёл изоляцию десятка наиболее способных адептов и, дождавшись пока они смогут нормально соображать, направился к выходу. Светлые следовали за ним. Если тёмные начали действовать столь нагло, то это является признаком их силы и приближающегося финала их игры.
  Всё это время маг пытался понять цель тёмных. Чего они добивались? Только теперь ему в голову пришла мысль, что это всего лишь месть. Месть за тех, кого он убил шесть месяцев назад.
  
  
  
  * * *
  
  
  Когда действие нашего ритуала начало сходить на нет, все отошли в заранее приготовленные и хорошо спрятанные от постороннего взгляда места. За те сорок минут, что дал нам ритуал, мы смогли собрать не самый плохой урожай. Не знаю как другие, но мне удалось убить аж восьмерых светлых магов, четырёх офицеров. Простых солдат, которые так же отправлялись в обитель Смерти, я просто не считал. Рядовые исполнители всегда были и будут обычным расходным материалом.
  Самой большой удачей была смерть этого непонятного древнего светлого мага. Причём убили мы его случайно.
  К тому моменту мы уже действовали не по одному, а двумя группами - в одной были вампиры, а во второй - я, Каин и Братислав.
  Именно наша группа и засекла скопление светлых. Не особо задумываясь, мы выскочили прямо перед ним и атаковали даже не магией, а простым честным оружием воинов - мечами. Светлые маги, не ожидавшие такого поворота, попросту не успели среагировать... За что и заплатили своими жизнями. Всё таки, быть не только магом, но и воином гораздо лучше, чем кем-то одним из них.
  
  
   Глава 2.
  
  
  Проклинать город мы не стали - особого смысла в этом не было. Светлых нам удалось основательно потрепать - ритуал изначально убил самых слабых из них, а сильных мы находили и расправлялись простым честным клинком. Я даже не ожидал такого сильного эффекта, надеясь лишь на некоторую блокировку их способностей. Впрочем, в тот день нам не так уж долго удалось развлекаться - действие ритуала было не вечным и через несколько часов мы уже покинули город, выполнив свою главную цель - отомстив светлым за смерть наших товарищей.
  На пути в обитель ордена, произошло довольно странное событие - сны, приносящие мне знания, вдруг стали невероятно реальными. А в какой-то момент...
  
  Ровные шеренги бойцов проходили через ворота крепости. Черная броня, в которую они были закованы, превращала из в настоящих бестий, словно бы вышедших из ночных кошмаров в реальный мир.
  Сколько их? Согласно приказу Императора, на остров отправили несколько легионов, учёных, припасы и строительные материалы. Кроме того, туда же были посланы инженерные группы, для строительства укреплений и жилых зданий. Да и гражданских в транспорты и караваны набилось не мало - в основном, это были юноши и девушки. Совсем молодые. Девушек было значительно больше, чем юношей - в легионах и так одни мужчины.
  Император хотел сохранить частицу своей страны. Ту искру, что разожжёт новое пламя.
  Сейчас же, легионеры шли на войну. Этим воинам не суждено вернуться домой. Как и мне самому. Сейчас империя обречена на смерть. Слишком уж она ослабела. Слишком уж много стало светлых магов и слишком уж много у них союзников.
  Отвернувшись от чёрной змеи идущих солдат, я пошёл с наблюдательного балкона в свой кабинет - нет смысла наблюдать за маршем легионов. Это завораживающее зрелище будет длиться долго.
  Подойдя к одной из книжных полок, я достал книгу "Проклятия. Методы оптимизации и усиления". Имперский Институт Разработок не просто так считается лучшим в этом мире. Даже сейчас, несмотря на царящее в стране безумие и крах всего и вся, эти фантики своего дела продолжают радовать армию всё новыми и новыми открытиями...
  
  
  Проснулся я от жуткой головной боли. Глаза слезились, виски будто бы проткнули раскалёнными гвоздями. Посмотрев в окно, я увидел зарево разгорающегося рассвета. Раннее утро. Если судить по циферблату настенных часов - около пяти утра...
  Поднявшись с кровати, я умылся и направился в общий зал придорожной гостиницы, в которой мы остановились.
  За одним из столов уже сидел Вашек.
  -Не спится? - спросил он, глядя на меня.
  -Да. Что-то с головой не то, - поморщившись, ответил я, - А чего это ты так косишься? - добавил я, заметив напряжение в фигуре вампира и его взгляд.
  -От тебя несёт Тьмой и Смертью. Рассказывай, - коротко ответил Вашек.
  -Не стоит. Это мои проблемы.
  -Каин знает? - спросил вампир, делая глоток вина.
  -Да.
  Вздохнув, вампир налил мне вина и спросил:
  -Ну почему нельзя жить спокойно - вечно у тебя какие-то тайны и планы.
  -Это ты к чему?
  -Да о тебе и твоих знаниях. Каждый раз как от тебя пахнет Гранью, ты становишься сильнее, а в твоей голове появляются новые знания. Это уже все заметили.
  -Тебе не нравятся те знания, что я вам дал?
  -Почему же? - усмехнулся вампир, - В этом плане всё безупречно. Да только один моментик непонятный есть....
  -Это какой?
  -Я так и не смог понять кто ты. Ты не полукровка, но в тебе наша Сила. Ты тоже ночной охотник, но не по рождению. Такое ощущение, что тебя кто-то или что-то переделал.
  -Так и есть, - не стал я отрицать очевидное.
  -И кто, если это не секрет?
  -Не секрет. Это был древний лич, сохранивший разум. Интендант одной из имперских крепостей, в Пустошах.
  Вампир, в этот момент пивший вино, поперхнулся. Отдышавшись, он посмотрел на меня с явным укором и сказал:
  -Не надо такое под руку говорить - хороший продукт почём зря перевёл из-за тебя.
  -А ты не нервничай, - усмехнулся я, - Будь спокойнее.
  -Ага. Особенно при таких новостях, - хохотнул вампир, - Разумный лич. Кто бы мог подумать?
  -Фрейвар.
  -Твой бывший сюзерен?
  -Да. Он тоже когда-то был учеником этого древнего.
  -Теперь многое понятно... - задумчиво пробормотал Вашек, - Но не мог же этот лич дать тебе такие знания? Да ещё в таком объёме!
  -Он и не дал. Он переделал меня, научил более-менее серьёзным вещам. А потом кто-то с ним расправился, пока я был в Пустошах.
  -Тогда откуда ты всё это знаешь?
  -Ты уже сам ответил на свой вопрос.
  Осуждающе посмотрев на меня, Вашек проворчал:
  -Ну вот! Ещё один выискался. Ведёт себя так, словно старец глухой и вообще Древний.
  -Ты не справедлив!
  -Да ну? Какие ритуалы ты проводишь по ночам и откуда берёшь Силу и знания?
  -Тебе прямо всё и расскажи, - постарался я перевести всё на шутку, не желая вдаваться в подробности происходящего со мной.
  -Именно. В нашей команде осталось пятеро. Из всех нас, только ты и Каин чего-то стоите. Мы же, случись что, окажемся просто балластом. Мы слабее, имеем меньше знаний и опыта... Если ты хочешь выживания группы и увеличения наших шансов на нормальное будущее, то хоть какими-то приёмами поделись. Я уже молчу про остальное.
  -С такой позиции я ещё не подходил к этому вопросу, - пришлось мне задуматься.
  При этом я начал перебирать те знания, что смогу в случае чего передать своим товарищам, как вдруг осознал присутствие в памяти новой информации.
  Погрузившись в лёгкий транс, я начал изучать появившиеся массивы и едва не выругался - проклятия! Именно проклятия. То, что я раньше делал наощупь, буквально прокладывая в этом искусстве новый для себя путь, поскольку старые знания были давно утеряны, оказалось в моей голове в виде полноценного учебного курса имперской академии да ещё и серьёзно облегчено для применения и улучшено!
  Из транса меня вырвал тычёк в бок:
  -Тер! Ты когда научишься нормально с окружающими общаться? Да и Гранью от тебя снова понесло, - обеспокоенно произнёс вампир, - Ты уж окажи любезность - эти свои странные практики без нас и как можно дальше от городов применяй. А то я уже наслышан о твоих подвигах и Мёртвом Городе.
  -О чём? - удивился я, - О каком городе?
  -О Мёртвом Городе, - ответил вампир, - Том самом, что ты проклял. О нём не мало слухов ходит. И все они нечего хорошего не сулят любителям мародёрства. Так что не устраивай тут Таней Смерти. Тут свои есть.
  -Да ладно тебе! Ничего особенного я сейчас не делал. Задумался просто.
  -Ничего себе задумался! Если ты так думаешь, то, что же тогда творится, когда ты серьёзно мозги напрягаешь? - усмехнулся вампир, - В любом случае - будь осторожнее. Даже если это не опасно, тебя могут засечь посторонние. Мы тебя не сдадим - ты свой. Мы обязаны тебе жизнью и свершившейся местью. Но вот посторонние... Сам подумай на эту тему. Никогда и ни при каких временах не было по-настоящему надёжных товарищей. Даже те, кто прикрывал тебе в бою спину, могут оказаться крысами. Особенно, если дело идёт о жирной награде. А твои знания стоят ой как не мало. Это весомый аргумент для того, чтобы сдать тебя палачам ордена на опыты и допросы.
  -Спасибо что предупредил... Слушай, а где официант и трактирщик?
  -На кухне - они нас боятся.
  -И как мне сделать заказ?
  -А ты крикни им. Вдруг прибегут? - хмыкнул вампир.
  Усмехнувшись такому совету, я поднялся из-за стола и направился к дверям кухни, где, судя по результатам биолокации, разместились владелец заведения, повара и официант.
  -Ну и почему никого в зале нет? - спросил я, открыв дверь.
  Присутствующие повскакивали со своих насиженных мест и уставились на меня.
  -И почему вы клиентов не обслуживаете?
  -Извините, уважаемый, - ответил трактирщик, держащийся лучше других, - Мы не ожидали, что в зале появится кто-то ещё. Мы сейчас всё сделаем.
  Вернувшись в зал, я увидел Каина и Братислава, присоединившихся к вампиру.
  -Как состояние? А то ночью из твоей комнаты несло неизвестно чем, - спросил Люциан.
  -Нормально. Голова только трещит... Уже все в курсе?
  -Орден - нет. Мы - да. Так что давай уж решать что делать.
  -Согласен. Тем более, что дальше я просто не смогу сам ничего сделать. Мне нужна помощь посторонних.
  -В смысле? - прищурился Каин.
  -В прямом. Раздел проклятия. Для этого нужны подопытные.
  -Охо-хо... - пробормотал маг, - В принципе, я смогу решить это дело. Но тут такой моментик - что будет потом?
  -Потом вы будете получать знания. И развиваться. Кроме того, для дальнейших действий потребуется печатное устройство - я замучаюсь всё писать ручную. Информации невероятно много. Часть я не смогу применить в ближайшие годы. А то, что смогу, большей частью не по моей специализации.
  -Ладно. Это я понял. Но что мы будем делать дальше? Тер, в ордене не идиоты. Они вполне могут заинтересоваться такими знаниями. В библиотеках ордена есть описания многих знаний империи. Деталей и методик считай нет - только крохи и обрывки... Но этого хватит для умных. А дураков в аналитической группе нет.
  -И?
  -Долго мы не сможем маскировать твои знания под наши разработки. Кроме того, уж извини, но есть ещё одна проблема - нас слишком мало для самостоятельного куклоса. А учитывая уровень наших сил и опыт... Скорее всего сделают из нас младших наставников.
  -Тогда скажи - зачем нам возвращаться? - поинтересовался вампир.
  -Не понял, - удивлённо уставился на ночного охотника Люциан.
  -А что неясно - рано или поздно нами займутся. Сейчас мы ещё не на территории ордена. И у нас есть хоть какая-то свобода манёвра. Вот и будем действовать максимально адекватно ситуации. Деньги от задания у нас остались. Причём, не малые. На первое время этого хватит. Кроме того, все мы прихватили с собой и собственные накопления - придя в орден мы все были далеко не бедняками, да плюс стипендия. Для обустройства на новом месте этого хватит. А дальше... Думаешь, пятеро магов не смогут найти источник дохода?
  -А светлые? А орден?
  -В ордене понятия не имеют о том, что произошло у светляков. Всплеск неизвестной Силы, потом резня. Всё. Светлые увидят туже картину, но решат, что мы в ордене. Будут отрабатывать орден. А мы скроемся в каком-нибудь тихом уголке континента и будем постепенно развиваться. Да и лабораторию в тихих местах создать дешевле, чем в центральных областях - чем ближе к главным транспортным путям и областям высокой концентрации политиков и магов, тем выше цены.
  -Кроме того, в отдалённых регионах почти нет ни светлых, ни тёмных.
  После этого заявления все стихли. Только сейчас до них начало доходить, что сидя за столом в обеденном зале придорожной гостиницы, мы решали не только куда и как пойдём, но и свою судьбу. А, может, и не только свою.
  -Ну и картина! - раздался в наступившей тишине, нарушаемой лишь позвякивание расставляемой трактирщиком и официантом посуды, голос Тевира, - Мало что забыли где находитесь, так ещё и при свидетелях такие разговоры ведёте.
  В последовавшей за этим тишине отчётливо послышалось икание трактирщика. Уж он-то точно знал, кто сидит за столом и активно обсуждает свой дальнейший маршрут. Более того, он собирался по отбытию сих господ, сдать их планы господам светлым магам.
  -Ну и как вы до такого докатились? - продолжил Тевир, подходя к столу, - Защиту от прослушивания не поставили, раз. Разговор идёт при свидетелях, два. При этом вы активно обсуждаете крамольные для ордена вещи, три. Но, самое страшное, что вы делаете всё это без меня! Вот это уже хамство!
  После слов вампира мы все как-то расслабились и начали смеяться. Лично у меня было такое ощущение, что из меня вынули раскалённый металлический стержень, покрытый шипами и мешавший мне нормально двигаться, думать и действовать.
  Когда смех закончился, вампир поймал за руку трактирщика и, ни секунды не колеблясь, передал его тонким телам программу на разрушение. Этому приёму он научился у меня, но полноценно освоить не смог - не хватало силы и концентрации. Да и опыт программирования энергий у него был несколько ниже моего... Что казалось удивительным на фоне разницы в возрасте - Тевиру было почти сорок, а мне едва перевалило за двадцать. Впрочем, вампиров не стоит судить наравне с обычными магами - ночные охотники развиваются медленнее, но их чувствительность к живым энергиям и Силам заметно превосходит в возможностях тончайших манипуляций с ними.
  Трактирщик, не заметивший воздействия, удивлённо посмотрел на вампира:
  -Да?
  -Мне принеси вина, жареный баранины и овощной салат в соусе "тальг".
  -Конечно, сию минуту, - улыбнулся трактирщик.
  Как только дверь за ним закрылась, я спросил вампира:
  -Сколько он протянет?
  -До вечера. Правда, уже к обеду ему будет очень и очень плохо, - отмахнулся ночной охотник, - Не думай о нём больше.
  -А что ты сделал? Да и добежать до нужных людей он вполне может успеть...
  -Сидя в уборной? - усмехнулся вампир, - Не смеши. В начале всё начнётся с приступов неконтролируемого...
  -Избавь нас от подробностей, - оборвал Тевира Братислав, - Я и так знаю, что у вампиров фантазия мало что богатая, так ещё и весьма изощрённая и явно садистская.
  -Ладно. Просто, Тер спросил, а я решил ответить, - усмехнулся вампир, подмигнув мне.
  -В любом случае, надо принимать решение здесь и сейчас. Потом будет поздно, произнёс Каин.
  -Верно, - согласился я с ним, - Да и пути назад уже не будет, чтобы мы не выбрали. Учитывай это.
  -Ты к чему клонишь? - прищурился Вашек.
  -Если мы сейчас двинемся в орден, то через пару часов окажемся на его территории. И нас легко возьмут, если мы вздумает развернуться или отколоть какой-то финт. Если мы повернём куда-то, то при попытке вернуться и всё переиграть, нас будут опрашивать о причинах задержки и всё в таком духе.. А врать подготовленному магу весьма проблематично. Более того - среди нас только двое имеют нужную для этого подготовку и опыт... Мне продолжать?
  -Не стоит. Нас порвут на части в качестве назидания другим и всё... - Пробормотал Тевир, - Логично и понятно. Хотя и противно. Ладно. Голосуем. Воздержавшиеся и принявшие другую сторону либо выполнят решение и пойдут с большинством, либо могут ехать в орден сами. Итак?
  За уход из ордена проголосовали единогласно.
  Затем наша команда прошлась по местной прислуге, старательно внося в их энергоструктуры программы на разрушение и самоуничтожение. Согласно нашим планам, все они должны были завершить своё существование уже к вечеру этого дня. А выдернуть их души из Царства Мёртвых не сможет ни один некромант - столь качественное разрушение тонких тел привет к полному разрыву любых связей между душой и физической оболочкой.
  После этого, мы спокойнейшим образом оплатили своё проживание и питание в этом дружелюбном заведении и направились к пограничной местности в предгорьях Рейвз, гор служащих естественной границей между несколькими странами. Самое интересное, что внутри горной гряды была гигантская долина, в которой располагалось небольшое королевство Рейнхауз. В обычных условиях его можно было бы считать даже не герцогством - княжеством лучшем случае. Впрочем, за счёт небольшого количества путей к нему и хорошо экипированной армии - страна за счёт рудников и близости рудных залежей к поверхности не испытывает недостатка в железе и некоторых других минералах и химикатах, стоящих на её территории сущие гроши, но во всём остальном мире бешеные деньги. Благодаря этому, местным властям уже не одну сотню лет удавалось отстаивать свою независимость. Кроме того, на руку им играла и некоторая специфичность самих жителей - последствия давней войны привели к образованиям аномальных зон по всему континенту. И эта долина была одной из таких зон. Последствия её воздействия были самыми приятными для местных жителей - изменение организмов и тонких тел приводило к существенному увеличению силы и скорости реакции. Благодаря этому, за несколько сотен поколений, живущих в долине. Мутации стали постоянны. В нынешние времена эти люди по своим физическим качества мало в чём уступают вампирам, чей возраст перевалил за отметку в полторы сотни лет.
  В результате этих трёх факторов, победить небольшую мобильную армию долгоживущих людей, имеющих явное преимущество перед обычными, даже в условиях равнины будет проблематично для кого угодно. А уж на их территории... Эти горцы прекрасно знают свои владения и великолепно ориентируются в горах. Долгая жизнь в этих суровых краях даёт им поистине бесценный опыт.
  Именно в здешних условиях есть одно серьёзное преимущество - там не жалуют ордены. Что светлые, что тёмные. Да и к религиям относятся вполне себе сносно - не выделяют какую-либо, и не дают им становиться излишне политически активными.
  Впрочем, нам ещё требовалось добраться до этой страны. А путь туда занимал почти полторы недели, что в нынешних условиях могло стоить нам жизни.
  
  Двигаться по полузаброшенной дороге в окраинной области гораздо труднее и медленнее, чем по нормальному тракту.
  Сухая потрескавшаяся земля с выступающими в некоторых местах булыжниками, оставшимися от нормального покрытия дорожного полотна, ветки деревьев, вплотную подступивших к самой дороге, и полное отсутствие дорожных знаков. Если бы не тот факт, что мы по очереди покидали свои тела и отправлялись на разведку, пока остальные сторожили покинутое тело, то пришлось бы отряду плутать далеко не пару недель, а несколько месяцев. И как только местные жители тут ориентируются?
  Хорошо ещё, что в таких местах разбойники встречаются заметно реже, чем на больших трактах - тут им нечего искать. Не отбираться сто раз штопанную одежду крестьян?
  Впрочем, и сами крестьяне часто выходят на скользкую дорожку... особенно, если видят жирную добычу в слабых, по их мнению, руках. Именно такого расклада мы и опасались. Ведь в этих краях нет стражи, крестьяне бедны, а земли не отличаются плодородием - основной статьёй дохода местных жителей были пчеловодство, охота и работа со смолами. Лишь несколько городов жили за счёт янтарных рудников, но их было лишь два, а численность населения не превышала пары тысяч...
  В какой-то момент Тевир вернувшись в своё тело, обеспокоено посмотрел в направлении, куда мы ехали и сказа:
  -Что-то не так...
  -Подробнее, - распорядился Люциан.
  -Впереди есть несколько зданий. Камень и дерево.... Каменные стелы, много дерева... Черепичная крыша. Окна выбиты. Остальные - что-то вроде складов. Все заброшенные. Расположены возле дороги.
  -И что в них не так?
  -Судя по всему это место раньше было трактиром или гостиницей, но сейчас... Сейчас там поселилось что-то неприятное. Много энергий смерти, разрушения... И пахнет Бездной.
  Каин задумался, а я попросил передать мне информацию виде сгустка энергии с набором данных.
  Получив искомое я вздрогнул. Из памяти, доставшейся от имперца, тут же всплыла картинка место одного из сражений, где сущности убитых образовали нечто вроде единого организма, похожего на те, что появляются на кладбищах. Разница же заключалась в том, что кладбищенские структуры были не монолитны, а больше смахивали на сеть, узлами которой являлись умершие. Эту сеть могли видеть и простые люди в виде едва различимых жгутов прозрачных каналов чуть более густого колеблющегося воздуха, поднимающегося из могил в виде нитей, а иногда и столбов. Однако, иногда случается так, что на полях сражений такие структуры становятся единым организмом, обладающим разумом и инстинктами. И они весьма опасны, поскольку поддерживают своё существование за счёт энергий живых организмов. Имперец лишь один раз сталкивался с подобным, но эти его воспоминания были пропитаны страхом и отчаянием - та сущность смогла убить половину его подразделения, прежде чем маги нашли средство, способное прервать её "жизнь". Я знал об этом средстве и даже мог его применить - для этого заклинания не требовалось особой Силы, но вот опасность самой твари...
  Впрочем, защититься от неё можно было, но, учитывая наши возможности, надолго оборонных сфер не хватит.
  -Похоже, что Тер опять знает с чем нам придётся столкнуться, - проворчал Братислав, наблюдавший за мной, - Иначе бы у него не было такого лица... Рассказывай!
  Поведав им появившуюся информацию, я посмотрел на Каина. Тот, заметив мой взгляд, кивнул и сказал:
  -Да. Мои данные совпадают с твоими. Всё так. Только орден так и не смог найти средство уничтожения этих тварей. Одно радует - эта штука очень медлительна и всегда привязана к одному месту. Шесть лет назад орден уже столкнулся с таким явлением. Тогда пришлось просто эвакуировать своих и сообщать об опасности местно... Впрочем, светлых это не остановило, но судьба их и так ясна.
  -Как поступим?
  -Если есть вариант справится с ней и не потерять никого, то можно и рискнуть...
  -Наши амулеты и защитные конструкты могут не выдержать. Эти твари сильные.
  -Я знаю. Довелось наблюдать... Но если действовать быстро, мы сможем справиться?
  -Да.
  -Тогда едем дальше - делать крюк для нас слишком расточительно. И так орден уже начал искать нас - слишком уж долго мы не появляемся... Как бы не нашли след...
  -А он есть? Мы же позаботились о трактирщике и прислуге, - спросил Вашек.
  -Как ни печально, но есть - они могли направить за нами поисковика. А он не будет никого допрашивать - эти мастера работают только по слепкам с каждого мага. Им не нужны физические следы для выполнения задания.
  -Тогда почему бы не устроить таким ребятам засаду? - спросила Братислав.
  -Д потому, что по одному поисковики на задние не отправляются - всегда с группой поддержки из десяти-пятнадцати магов и пары десятков простых бойцов.
  -А если поставить ловушки и постепенно сокращать отряд?
  -А ты уверен, что их не засекут?
  -Мои уж точно, - усмехнулся я, - Я всю дорогу ставил конструкты и раскидывал одноразовые артефакты. Так что преследователей всю дорогу будут ждать сюрпризы.
  -А откуда ты артефактов набрался? - прищурился Каин.
  -Сам на привалах делал, - пожал я плечами, - Нужно же практиковаться.
  Спустя несколько минут мы продолжили движение. Дорога становилась всё более запущенной и заброшенной. Ответвлений от неё становилось всё меньше и меньше, а деревья подступали всё ближе и ближе.
  -У меня такое ощущение, что дорога стала такой именно из-за того, к чему мы приближаемся, - пробормотал спустя какое-то время Братислав.
  -Вполне возможно, - вздохнул Каин, - Только нам поворачивать уже поздно - слишком далеко мы успели зайти в эти места. Позади уже может быть засада.
  -Нет там никого, - ответил я, - Мои артефакты не сработали. Ни один. Либо их засекли, а это мог сделать лишь тот, кто имеет соответствующие знания в этой области, либо там никого нет.
  -А ты не заметил изолирующего купола? - ядовито осведомился Каин.
  -Купола?
  -Да. Он нас уже два дня как накрыл.
  Решив проверить слова Люциана, я начал сканировать местность и едва не избавился от завтрака, начавшего проситься из желудка на свободу.
  -Вот и я о том же, - хмыкнул маг, - Нас заманили в ловушку.
  -Только ловушка оказалась не простой, а обратной - эта тварь сегодня исчезнет.
  -Ты так уверен в своих силах?
  -У нас просто нет другого выхода.
  Хмыкнув, Каин отвернулся от меня. Я же принялся готовить сразу несколько конструкций заклинания, желая нанести удар по твари с нескольких направлений.
  Через полтора часа движения среди густых листьев появилось тёмное пятно большого трёхэтажного здания. Спустя некоторое время, мы выехали на заросшую площадку, рядом с которой стояли заросшие полуразвалившиеся строения.
  Тёмные провалы окон и дверей не вызывали приятных ощущений, а чувство нарастающей угрозы заставило нас активировать защиты и тут...
  -Лошади! Мы забыли про лошадей! Щиты на них поставьте!
  Крик Братислава пришёлся вовремя - едва мы успели защитить наших питомцев, как на щиты обрушился сильнейший удар. Кто-то или что-то не жалел сил, чтобы проломить оболочки и добраться до нас.
  Перейдя на восприятие тонких элементов окружающей реальности, я увидел щупальца, обволакивающие наши защитные оболочки, старающиеся их разъесть, растворить... Эти структуры начали отнимать энергию из сфер...
  -Тер! Ты чего замер?! - воскликнул Каин, напряжённо гладя на щупальца и готовя свои заклинания.
  -Уже.
  Я, для гарантии, наполнил энергией сразу несколько плетений и метнул их в щупальца, а потом ещё пару в то место, откуда они исходили. Спустя несколько мгновений нас прижало к земле... В голове словно взорвалась бомба и сотни разных лиц и голосов начали кричать. От них исходили боль, страх и отчаяние. Хотелось лечь на земную твердь и умереть, лишь бы не слышать и не ощущать этой безграничной бездны страдания...
  Когда я пришёл в себя, то обнаружилось, что вокруг тишина и никого нет. Лошади, лежащие на земле, так же начали приходить в себя. Проведя рукой по мокрому лицу, я увидел на ладони кровь.
  
  
  Глава 3.
  
  -И что ж это было? - спросил Вашек.
  -Я уже говорил что...
  -Я не про дрянь, а про крики...
  -Понятия не имею, - вздохнул я, глядя в костёр.
  Мы остановились на ночь в этом самом месте. Животные вокруг построек уже давно исчезли, люди тут давно не появлялись, лишь мы забрели туда, куда не стоило лезть... После стычки с тварью мы все были не в самом лучшем состоянии и нам требовалось придти в себя. В итоге, Каин распорядился набрать веток для костра, а сам принялся ставить защитный полог.
  -Это были те, кого убили в этих местах, - произнёс в друг Люциан.
  Мы вздрогнули от неожиданности - маг подошёл настолько тихо, что ни я, ни вампиры его не услышали, хотя и обладали гораздо более серьёзным, чем любой человек слухом.
  -Судя по увиденному, - продолжил Каин, - Здесь был притон местных бандитов. Они имели дурную привычку пытать захваченных в плен людей... И нелюдей. Женщин насиловали... Молодых и юных девушек... Некоторые из них - детей... Мальчиков... Но в итоге, всех убивали. Потом части тел использовали в пищу, а кости просто закапывали за одной из построек - вон там, - показал он нам в направлении сарая.
  -Это результаты работы с местной информационной сферой?
  -Да. Я считал это всё... Да и следы... На кухне остались следы их последнего... развлечения.
  Поднявшись, я направился к кухне.
  Там, на одном из полусгнивших столов лежали. Часть из них была распилена, некоторые лежали в большой поржавевшей от времени кастрюле... На столе так же лежали проржавевшие инструменты для разделки.
  Смертные...
  Мы тёмные. Для нас убить человека или множество людей - ничего не стоит. Мы не станем испытывать угрызения совести. Проклятая Долина и Мёртвый Город, ставшие результатами моих проклятий, были тому подтверждением. Я не бился лбом об пол, моля Богов простить меня за гибель стариков, женщин и детей. Ни к чему. Боги никогда никого не прощают и ничего не забывают. Прощение нельзя вымолить. Нельзя заслужить. Можно лишь заплатить за содеянное. Заплатить своей кровью, болью и страданием. Но...
  Да! Мне плевать на тех, кого я убил и ещё убью. Мне плевать на то, что среди тех, кто оказался среди погибших по моей вине, были женщины и дети... Но я никогда не стану пытать и насиловать. Никогда. Я либо убиваю, либо не убиваю. Я не получаю удовольствия от причинения кому-то боли. Даже сын моего первого учителя, бросившего меня на произвол судьбы в Пепельных Пустошах, не подвергся пыткам, хотя мне и хотелось разорвать его на куски живым... Насилие над слабым и беззащитным, насилие над женщиной... Это удел слабых духом. Это удел трусов и слабаков. Если я опущусь до такого, то стану животным. Остальные мои спутники были такими же - убийцами и воинами. Жестокими и беспринципными, но не палачами и не садистами. Среди тёмных мало таких падальщиков. Для нас слово честь - далеко не пустой звук. Ведьмы маги. Пускай, пока ещё слабые и неопытные, но маги. В этом мы выше простых людей. Но этот Дар накладывает и обязательства. Мы выше, но и плата за это соответствующая. Если мы можем больше и стоим выше, то и обязательств у нас тоже больше. Заметно больше. А Реальность умеет наказывать нерадивых и непонятливых. Те люди, что творили здесь зло, заплатили за свои поступки. И нам придётся платить. За каждого убитого нами разумного. За каждую слезу, пролитую по тем, кого мы лишили жизни. Но здесь и сейчас, пока ещё не пришла расплата, мы должны быть действительно личностями, достойными называть себя магами.
  Вернувшись в зал, я покосился на Каина и спросил:
  -И ты так спокоен?
  -Тех... тварей уже нет. А убитых и замученных мы не вернём.
  -Зато они могут вернуться сами, - вдруг подал голос Тевир, - Каин, похоже, что мы зря остались тут на ночь!
  Подойдя к оконному проёму, возле которого дежурил вампир, мы увидели довольно таки пугающую картину - земля вокруг сарая шевелилась. В некоторых местах из неё уже высовывались костяки. Большей частью, это всё были неопасные твари - без плоти они вряд ли смогут двигаться... Надо быть действительно сильным некромантом, чтобы создавать нежить из одних только костей... Однако, что-то было не то. Переключившись на тонкое восприятие я увидел серебристое облако, накрывшее всё вокруг сарая и его самого.
  -Смотрите!
  Возле сарая вдруг встал в полный рост скелет. Левая рука у него отсутствовала до локтя, в черепе имелась громадная дыра.... Но... Даже когда некроманты поднимают нежить, у неё глазницы не испускают серебристое сияние!
  Вслед за первым, появился второй - это был уже детский скелет - примерно по пояс первому, и у него не было черепа. Вместо головы у нежити имелся сгусток серебристого тумана.
  Перейдя на обычное восприятие, я увидел ту же картину, разве что лунный свет был обычным, а не магическим.
  Затем появился скелет с развороченной грудной клеткой - от рёбер остались лишь куски, точащие из позвонка. Одна из рук вообще отсутствовала, а на второй не имелось кисти.
  -Некромантов по близости не замечали? - вдруг нервно спросил Вашек.
  -Заткнись, - ответил Каин, огляделся и сказал - Сейчас двигаем к лошадям. И как можно быстрее проскакиваем дальше по дороге.
  -Если там она есть... А то что-то... Ох ничего себе!
  Земля вокруг сарая уже не шевелилась - вздыбливалась. Всё новые и новые мёртвые вылезали из неё.
  -Короче - действуем, пока с нами не расправились!
  -А, может, с ними попробовать магией справиться? Мы ж, вроде бы, маги. Да ещё и тёмные...
  Остановившись Каин зачал крутить головой. Что-то с ним было не то. С нами вообще творилось нечто непонятное - мы стали какими-то заторможенными.
  Как только я это осознал, мысли тут же начали путаться, в голове появился шум, а затем...
  На последних остатках разума я призвал Тьму и укутал в неё свой разум. Сразу же отпустило. Мир вдруг стал ясным, а темнота ночи уступила место серебристой дымке ночного зрения.
  -Да в чём дело? - не выдержал я, - На нас оказывают воздействие! На наш разум! Вы меня...
  Было поздно. Каин, Вашек и Тевир уже лежали. Братислав ещё пытался сопротивляться, но...
  Ни секунды не задумываясь, я метнул в него ментальный импульс, заставляя разум взбодриться.
  -Владик! Немедленно ставь защиту разума! Ты меня понимаешь?
  -Понимаю. Не ори ты так! - отозвался маг, скривившись от головной боли - взбадривающие ментальные импульсы всегда влекут за собой такой эффект.
  Оглянувшись, я увидел, что скелетов стало совсем много. Среди них были и те, что когда-то являлись младенцами - крохотные, не больше кошки размером. Посмотрев на их горящие серебром глазницы, я вздрогнул... Мы тёмные, но даже мы не опускаемся до такого безумии и жестокости... Дети... Женщины и дети... То не многое, что ещё должно быть святым в нашей жизни. Кем же нужно быть, чтобы творить такое.
  Метнувшись к лошадям, я увидел, что мы уже опоздали - несколько десятков скелетов, вылезших, судя по следам, из земли под ними, уже раздирали бедных животных на части.
  Тут я почувствовал присутствие магии. Чувствительность, которую что-то удавило на корню, вернулась.
  В этой местности магических энергий было как ни где много! Складывалось ощущение, что где-то рядом мощнейший Источник, вроде того, что был у меня при себе.
  Вспомнив о том, что в изолирующем футляре на груди висит артефакт, способный нам помочь, я метнулся в комнату, где Владислав пытался привести в чувства наших, при этом периодически кидая в нежить разрушающие заклинания - не слишком часто, но и не давая подойти близко.
  Посмотрев на него, я вздохнул и, попрощавшись с очередной своей тайно, вскрыл футляр-изолятор, от чего вокруг нас начала разливаться тёмная энергия.
  -Что это?! - воскликнул Владислав, но я даже не стал отвечать, формируя из этой Силы заклинание экзорцизма, гарантированно уничтожающего любую нежить и выдворяющего демонов из тел одержимых...
  Секунда, две... Последний штрих в заклинании и на волю вырывается мощь, сравнимая с той, что превратила подземную часть крепости, интендантом которой когда-то был Ульв, в раскалённый котлован. Разница была лишь в том, что здесь и сейчас она направлена на уничтожение нежити, а не на разрушение всего и вся.
  Братислав, ощутив происходящее и взглянув на всё магическим зрением, охнул и поспешил усилить щиты, а я просто зажмурился. Мне, инициировавшему заклинание, опасность не грозила... Разве что... Я мог на некоторое время в магическом плане просто ослепнуть, но это лучше чем быть разорванным на куски ордой немёртвых мучеников, когда-то убитых тут.
  Когда явно обрёл способность здраво рассуждать, мир вокруг был уже другим - стены освободились от толстого налёта пыли, серебристое марево магических энергий исчезло, а немёртвые превратились в груды костей, раскиданные по всей округе.
  Ещё одним открытием стало существенное изменение во мне самом - случайно посмотрев на себя магическим зрением, я едва не рухнул на пол - тонкое тело оказалось заметно плотнее, чем какие-то пару часов назад, а каналы внутренних энергий серьёзно расширились. Да что случилось?!
  -И что это было? - раздался голос Владислава, вырвавший меня из ступора.
  -Заклинание экзорцизма.
  -А что это за дрянь у тебя в руке?
  -Источник энергий.
  -Да я уже догадался - не совсем уж идиот... Я про другое - откуда он у тебя взялся?
  -Я же говорил, что когда моим учителем был лич, он отправил меня с заданием в Пустоши... Это и было моё задание.
  -Вот оно как... - пробормотал маг, - Теперь понятно... Ладно. Что будем делать?
  -Приводить наших в порядок и решать, как выбираться из этой местности. Да и вообще - нужно всё обыскать. А то это не нормально, чтобы покойники в таком количестве сами по себе шлялись... Ладно бы некромант поблизости был, так нету! Да и это непонятное воздействие на разум... Я его только по косвенным данным засёк. И всё. А так - ещё чуть-чуть и взяли бы нас тёпленьких.
  -Это верно...
  Совместными усилиями нам удалось поставить на ноги всех, за исключением лошадей. Тем уже ничего не могло помочь, а материала для некротических действий в виде их поднятия, при нашем уровне сил и подготовки, было явно маловато.
  -Подведём итоги, - произнёс Каин, когда все уже могли соображать и даже утолили жажду, возникшую у всех после пробуждения, - Мы остались без транспорта, половины припасов и карты. Местность нам явно не знакома. Идти назад той же дорогой, что мы шли сюда - рискованно. Идти вперёд - вообще можем никуда не придти.
  -Почему же? - усмехнулся Вашек, - Вполне можем придти - ровненько в ...
  Покосившись на вампира, Каин продолжил:
  -Короче говоря - мы именно там, куда предлагает идти Вашек. Теперь надо решить как из этого толи состояния, то ли положения выбираться.
  -Как-как... - пробормотал Братислав, - Есть направление. Движемся в этом направлении. Даже если дорога свернёт.
  -Дальше нет дороги, - вдруг произнёс Тевир, - Я только что выходил из тела. Ещё пару часов пути и тупик. Даже следов нету. Словно и не было её никогда.
  -Может, стоит посмотреть ближе? Всё таки, простая работа ногами тоже бывает полезна. Да и думать заставляет.
  -А если это новая ловушка?
  -Минуточку, - поднял я руку, - Давайте, для начала, обыщем здания и площадку перед ними.
  -Зачем?
  -Затем, что немёртвые, поднявшиеся сами, не могут оказывать воздействие на разум. Исключение - трупы магов. Но если бы тут имелся хотя бы один такой покойник, то нас бы ни какое заклинание экзорцизма не спасло.
  -И?
  -Это значит, что в этом месте что-то не то. Если найдём причину - сможем выбраться и решить массу проблем - начиная с тем, что взятие под контроль такого артефакта существенно упростит нам жизнь вообще, и заканчивая тем, что мы с его помощью и выберемся, и продадим его потом... Или себе для изучения оставим.
  -Тебе твоего Источника мало? - спросил Вашек.
  -У меня их всего-то два. Всего-то! Это песчинка в море!
  -Зато имперской работы
  -Хватит! - крикнул вдруг Каин, - Здесь все уже не дети. И все знают, что действовать лучше сообща. Вашек - тут уж деваться некуда - Тер прав. Тер - не стоит применять на своих боевые заклинания.
  Опомнившись, я распылил уже готовое сорваться заклинание "Сердце камня". Похоже, что пора заняться самоконтролем - "Сердце" любимое оружие офицеров империи, позволяющее весьма эффектно убивать противников в радиусе видимости. Защиту от этого жестокого метода убийства нашли лишь в самом конце войны.
  -Извиняюсь.
  Только теперь я заметил, что все сидели с активировавшимися защитными коконами, а Каин и Вашек с уже зависшими шарами энергии, куда успели накачать свои заклинания.
  -Теперь вернёмся к нашим баранам, - продолжил Каин, - Если мы начнём производить обыск, то разделяться не стоит. Ночью тут шатаются немёртвые, днём летают какие-то некротические формирования... И всё это подпитывается вообще неизвестным типом энергий... Так что копаться в старом хламе будем организованной толпой.
  Собственно, на этом и закончилось решение наших проблем. Далее просто не имело смысла о чём-то говорить. Последними из зала выходили я и Братислав.
  -То ли жизнь прекрасна, то ли я такой мазохист... - проворчал маг, выходя из зала.
  В конечном итоге, обыск затянулся аж до позднего вечера. Уже когда светила луна, а Братислав, как самый медлительный в виду малой модифицированности и человечности как таковой, разводил костёр в центре площадки, мы нашли то, что и стало причиной всех наших бед - артефакт. Причём не какой-нибудь, а светлый. Действительно времён войны.
  -И что это? - спросил я у Каина, на что тот хмыкнул и ответил:
  -Точного названия никто уже и не знает. Сейчас его называют "Серебряный гад". Артефакт созданный в начале войны светлыми - в тот период они активно отступали, поскольку малость не рассчитали с возможностями тёмной империи. Вот и раскидывали вокруг себя что ни попадя, лишь бы тёмные их не догнали.
  -И?
  -И этих гадких приспособлений сейчас по материку ходит великое множество. Владелец этой дряни может настроить её на себя и внести нужные ему команды. А сам артефакт будет решать как их лучше всего выполнить. Кроме того, их можно программировать, а образцы конца войны вообще имели искусственный разум и часто применялись в качестве наступательного оружия.
  -А тёмный или простой смертный может такое провернуть?
  -Нет. Только светлый. Да и не каждый - только достаточно сильный. Активация этого чуда древней массовой промышленности по производству артефактов требует серьёзных затрат. Нам, даже в виде суммарного, такой резерв ещё долго не светит.
  -Интересно, - вздохнул Тевир, - получается, что эту штуку сюда приволок сильный светлый, закопал и ушёл. И до сих пор не возвращался что ли?
  -Получается, что так.
  -Бред. Либо он тут что-то оставил на хранение, а артефакт кинул в качестве стража, либо это была ловушка. Причём специально для нас.
  -Всё возможно. В конце-то концов, я не светлый. Я тёмный. И мне не пару десятков веков!
  -Да кто вас с Тером знает! У него масса секретов, да ещё и Источник всплыл... Теперь ты об артефактах времён Империи знаешь... Что ещё нас ждёт? Может, вы оба древние маги? И используете нас в своих целях?
  -Если бы мы были древними, то уж точно не стали бы работать на орден! - прошипел Каин, - И вообще - сколько наших погибло? Сколько времени Тер менялся? И продолжает меняться, заметь. Даже сейчас. Так что утихни со своими глупыми претензиями.
  Тевир, начавший спор, замолчал, зато подал голос Вашек:
  -Всё это хорошо, но что нам делать?
  -Артефакт у нас. Теперь надо его отключить или перенастроить.
  Вглядываясь в артефакт я пытался вырыть из своей памяти информацию о подобном, но, судя по отсутствию откликов, имперец с такими артефактами не сталкивался. А жаль... Впрочем, судя по тому, что тут было, если бы он всё же столкнулся, то вряд ли бы я получил его память - артефакт просто пережёвывал души убитых им существ и создавал себе новых солдат, используя энергии окружающей среды, преобразованные им в свои собственные.
  -Может, просто его уничтожить? - предложил Братислав, _В конце-то концов, мы теперь сами по себе. Ордену нет нужды ничего докладывать... А нам пока просто негде хранить такие вещи.
  -Нет, - пришлось вмешаться мне, - Артефакт мы должны забрать - если поймём принцип его работы, то получим новое оружие, но уже в своих руках.
  -Как бы старое оружие в наших руках нас самих не прикопало, - пробормотал Вашек.
  -Так! Стоп! - вскинул руку Каин, - Хватит. Делаем так - Тер раскручивает свой источник на максимум его возможностей, а я начинаю с помощью этих энергий работать с артефактом. Иначе у нас ничего не выйдет. А уничтожить его достаточно сложно - при повреждении оболочек этих гадостей всегда происходит взрыв накопленной энергии. А тут её на нас хватит - половину местности выжжет и кратер оставит - как в пустыне Горса на месте дворца Гирхона.
  
  Вообще, подчинить светлый артефакт, будучи тёмным, несколько сложновато. В принципе, это реально и возможно, но проблематично. Почему? Да потому, что для этого требуются несколько специфичные знания - например, умение работать с информацией напрямую. А это уже способности к менталу во всех его проявлениях. Ментал... Сфера информации. Или ноосфера. Как ни печально, но из всех нас только я и Каин умели работать в этой сфере, но наш суммарный опыт и возможности были ничтожны и риск допустить ошибку превышал все допустимые границы... Но у нас и выбора особого не имелось - не разберись мы с артефактом, он разберётся с нами.
  Начали мы своё действо днём, поскольку ночью артефакт наиболее активен. Причём нам, как тёмным, ночью должно было бы работать сподручнее, но... Не всегда удача на нашей стороне.
  Раскрутив Источник до предела его возможностей, я приступил к блокировке энергий вокруг светлого артефакта. Затем, часть этой Силы отдал Каину. Тот, будучи более подкованным в плане работы с информацией, начал вплетать в поток Тьмы что-то непонятное мне - то и дело в моё сознание вламылась какие-то символы, образы...
  После них... Сразу же, как только закончился этот поток, началось то, что я так и не смог описать...
  Воздух вокруг нас наполнился звуками. Первым, что я услышал, был плач. Детский плачь. Будто бы маленький ребёнок, ещё грудной, кричал. Этот звук давил на мой мозг, лишая концентрации и настройки на Источник. Впрочем, призвав Тьму из тонких миров, мне удалось справиться с наваждением. Не на долго.
  Плач сменила боль. Она наполнила меня всего - от корней волос, до кончиков пальцев на ногах, заставляя сжимать зубы до хруста, сдерживая крик. Однако и они быстро отступила, вытесняемая густой патокой Тьмы. Невероятно! Защита, способная выдержать атаку большинства современных магов, не справлялась с этим!
  Впрочем, после боли пришло отчаяние. Оно кричало - "Выхода нет! Мы все обречены! С этим невозможно справиться!"
  В какой-то момент я едва не сломался, под гнётом этой лавины из усталость, желания опустить руки и перестать сопротивляться...
  Тьма смогла справиться и с ним. После отчаяния наступил черёд другого кошмара - ярости. Внутри меня разгорелся алый огонь жажды убийства. Мне хотелось порвать на лоскуты своих спутников! Вырвать их сердца и насладиться их вкусом и теплой, чуть солоноватой животворной жидкостью красного - кровью!
  Однако, Тьма и тут мне помогла, но дальше...
  Дальше я увидел...
  Перед моими глазами начали мелькать лица. Люди и нелюди... Всех их я когда-то видел, знал ... Некоторых - любил. Это были и мои покойные родственники, моя первая девушка, мои родители, мои друзья, о судьбе которых я теперь не знал... Мои враги... Они тянули ко мне руки и кричали... Кричали молча - лишь рты были искривлены в беззвучном крике - где-то проклятии, где-то просьбе и мольбе.
  -Нет! Этого не может быть! - прошептал я, глядя на них.
  Мёртвые и живые... Они стояли вокруг нас. Между моими спутниками, между строениями, между деревьями... Я и не подозревал, что за свою короткую жизнь успел узнать и встретить столь многих.
  -Тер? Это ты? - раздался за спиной женский голос.
  В это мгновение, я понял, что всё вокруг застыло. Источник больше не ощущался. Как и ветер, шевелящий листву... Всё вокруг замерло.
  Обернувшись, я увидел Юлию. Рыжие волосы девушки были распущены. Сама она оказалась одета в лёгкий костюм чёрного цвета - чёрные кожаные брюки, свободная рубашка из чёрной ткани...
  -Юлия?
  -Да. Ты узнал меня... Это хорошо...
  -Но как ты здесь оказалась?
  -Как? Очень просто! В начале вы бросили нас в той проклятой таверне! Бросили умирать! Одних! Вы были рядом, но ничего не сделали! А потом ещё и предали орден! Тер! Ты всегда и всех предаёшь! Все, кто связываются с тобой, в конечном итоге оказываются либо мертвы, либо преданы тобою!
  В следующее мгновение, площадка, заросшая густой травой, полуразрушенные здания из серого камня, лес и мои спутники исчезли....
  
  
  
   Глава 4.
  
  
  Пришёл в себя я от странного ощущения неправильности. Вокруг было холодно и... Я лежал на каменном полу. Открыв глаза, я увидел коридор. Стены были выполнены из серого камня и покрыты пылью. Видел я это всё за счёт магического восприятия - источников света тут не было в принципе.
  Повернув голову в другую сторону, я получил туже картинку. Куда я попал?
  В принципе, можно было бы и закричать - попытаться докричаться до своих или хоть кого-то, но что-то мне подсказывало, что лучше этого не делать. В хорошие места силой и без разрешения не затягивают - наоборот, ставят контрольно-пропускной пункт и следят за тем, чтобы всякие проходимцы, вроде мой наглой персоны, влезть не вздумали. Кроме того, у меня было жуткое подозрение, что моих спутников и друзей тут точно не окажется.
  Поднявшись на ноги, я внимательно огляделся. Каменная кладка была удивительно ровной и выверенной - ни один камень не выделялся. Да и качество кладки... Между камней нигде не выступал скрепляющий раствор, что часто наблюдается в замках - отшлифованные куски породы были идеально подогнаны друг к другу и казались абсолютно одинаковыми.
  Проведя инвентаризацию себя любимого и своего имущества, я с удивлением обнаружил лишь свою одежду, пару кинжалов - длинный, больше похожий на короткий меч, и засапожный, всегда покоящийся на голенищем - и больше ничего. Не густо. С таким набором не повоюешь. И куда подевалось всё остальное? Деньги и бронь ещё куда ни шло, а вот Источник...
  Ещё раз изучив оба направления коридора, я пошёл налево - если уж выбирать между право и лево, то лучше идти налево... Во всяком случае, мужчине...
  Корридо уходил куда-то вдаль, и конца ему видно не было. Как, впрочем, и ответвлений. Во всяком случае я пока ещё ни одного не увидел... А не заметить их было бы сложно...
  В какой-то момент мне показалось, что позади меня что-то происходит, хотя звуков я не слышал, а движения не ощущал. Резко обернувшись, я увидел... Что перед моим носом тупик. Коридор обрывался каменной кладкой, отставшей от меня на пару-тройку шагов.
  -Ничего! Что за ...?! - вырвалось у меня.
  Повернувшись в направлении своего движения я увидел развилку... Три пути... Хм... Интересно. И познавательно, но я ж не любитель поиска сокровищ... Мне бы обратно вернуться...
  Впрочем, долго я размышлениям не предавался. Главное правило действий в лабиринтах - придерживаться выбранного направления движения и системы поворотов - если начал сворачивать налево, то и дальше так делай. По этой причине я просто пошёл в левый проход, надеясь на хоть какой-то результат.
  Впрочем, он появился - тупик. Ещё интереснее. Вернувшись на развилку, я пошёл средним проходом. Он меня порадовал гораздо больше - на моём пути появилось освящение!
  Точнее, не просто освещение! Я вошёл в большой зал, на входе которого стояли две большие чаши, в которых что-то горело... Может быть... Запаха, во всяком случае, я не ощущал. Как и жара от огня - чаши стояли довольно таки близко к проходу и будь с ними всё в порядке, то я бы ощутил тепло огня... и характерный запах...
  Впрочем, совать в огонь руку и проверять его природу мне не улыбалось ни капли.
  Обернувшись, я увидел всё туже картину - каменная кладка на месте входа. Да что ж тут происходит? И куда я попал? И как? Да и с остальными что случилось? Где мой отряд?
  Снова продолжив движение, я осматривал зал. Всего его освещало восемь таких чаш - по две в центре каждой стены.
  Ещё тут были... Троны? Да, именно они. Аж шестнадцать - по два на стену - по бокам от чаш, освещающих помещение.
  Каждый трон был заметно больше нормально - раза так в три. И на каждом восседал непонятный... Что?!
  Приглядевшись к лицу одного из сидящих, я понял, что вижу далеко не статую! И это уж точно не человек и не вампир!
  Гигант, втрое больший любого известного мне вида разумных... И у него было четыре глаза! Он провожал меня своими вертикальными зрачками, словно ловя каждое моё движение. К правому подлокотнику был прислонён меч - рукоятью под ладонью гиганта, чуть свисавшей с трона. Если он решит на меня напасть, кто кроме магии и скорости мне нечего будет противопоставить ему...
  Тут моё внимание привлёк звук, доносящийся с потолка. Подняв голову, я увидел...
  Словно перепутав где пол, а где потолок, над мой головой спокойненько стояла маленькая девочка в свободном бледно-голубом сарафане. Одежда не свисала вниз, а спокойненько опускалась до "пола". Длинные рыжие волосы спадали на плечи и спину...
  Девочка не отрываясь смотрела на меня. Впрочем, я сильно сомневался в том, что это действительно маленький ребёнок, случайно попавший сюда - нормальные дети по потолку не ходят... Да и глаза их не бывают такими... Мёртвыми. А у девочки были глаза покойницы - уже покрывшиеся сеткой растрескавшихся сосудов белки и расширившиеся до упора зрачки... Спокойно смотреть на такое зрелище мог разве что ушибленный на голову...
  -Что ты тут делаешь? - спросила она.
  -Я заблудился, - ответил я, с трудом проглотив комок, ставший в горле - Даже не знаю как сюда попал и где я нахожусь...
  -Странно... - произнесло существо, - Обычно, чтобы сюда попасть, смертные прикладывают массу усилий... А ты даже не знаешь где находишься... Чего ты хочешь?
  -Вернуться обратно - туда, откуда сюда попал.
  -И это всё? - удивилось существо.
  -Да...
  -Ещё более странно. Те, кто приходил до тебя, просили Силу... Могущество... А ты - вернуться обратно... Почему?
  -Хотя бы потому, что я не остальные.
  Вообще весь наш диалог начал наводить меня на некоторые догадки о том, куда я попал. И эти мои догадки мне не нравились. Весьма и весьма сильно не нравились - если они окажутся правдой, то мне конец. Из того места, о котором я думаю, ещё никто не вернулся.
  -Да. Ты прав. Это действительно то самое место, - улыбнулась девочка, продемонстрировав мне набор весьма солидных клыков, которым мог позавидовать любой хищник - и как они ей говорить-то не мешают?
  От её слов и того, что она мне продемонстрировала, по телу пробежали мурашки, а волосы на голове явственно зашевелились. Мне было очень страшно. Только дураки и глупцы ничего не боятся. А я пока ещё нормален. И мне было очень страшно. Мне было страшно до дрожи в коленях.
  Те, кто считают, что демоны это лишь крупные сгустки мышц, когтей и чешуйчатой брони, сильно ошибаются. Эти существа бывают разными. Они многолики и многогранны. Среди них есть и те, кто вообще не обладает физической оболочкой, но есть и те, что похожи на рептилий. Внешний вид этих тварей весьма обманчив - наиболее эффектные внешне - сильны лишь в ближнем бою, но вот те, что выглядят именно такими беззащитными деточками... Они просто так в сети демонологов не попадаются. Это наиболее сильные, опасные и жестокие твари. Они могут обмануть кого угодно и при этом им нет разницы где и когда быть - существа такого уровня путешествуют между мирами по своей воле и простой смертный, даже будучи магом любого уровня, не сможет призвать их и подчинить своей воле. Именно с ними и столкнула меня судьба, отправив в обиталище одного из этих порождений Бездны.
  Скорее всего, я нахожусь во владениях одного из высших. Здесь законы окружающего мира подчиняются воле хозяйки владений - её воля и есть закон. И мои магические способности тут ничто. Как, впрочем, и физические. Да и глупо было бы рассчитывать банально свернуть шею существу, у которого даже внешняя оболочка не такая уж и постоянная вещь...
  -Ты боишься, - хмыкнула девочка.
  -Да.
  -Почему?
  -Ты демон. Высший.
  Хмыкнув, существо исчезло. Без каких либо внешних эффектов, что так любят низшие твари. Я начал судорожно оглядываться, пытаясь понять куда она делась. Вообще-то, мне следовало хотя бы пытаться сдерживать себя и не показывать страх, но... У меня категорически не получалось - слишком уж сильно я был напуган.
  -Я тебя не собираюсь убивать, колдунчик, - раздался за спиной насмешливый голос.
  Теперь это была уже не маленькая девочка - красивая девушка двадцати лет. При этом она сохранила шикарные рыжие волосы и всё те же глаза покойницы... Если бы не знать кто она, то можно было бы и влюбиться - идеальная фигура, мягкий голос, чёткие тонкие черты лица, рост чуть выше среднего, но при этом она не казалась крупной, скорее хрупкой...
  -От тебя можно ожидать чего угодно...
  -Зря. Сюда не часто попадают так, как это произошло с тобой, - хмыкнула она, - Чаще всего, колдунчики, появляющиеся тут, просто хотят Силы и банально предлагают мне самое дорогое, что есть у любого разумного существа - душу. Впрочем, попадаются и нахалы, пытающиеся подчинить меня... С ними у меня ещё более короткий разговор... Первые смешат, вторые раздражают... Ты же другой. Ты попал сюда не по своей воле. И тебе не нужны ни Сила, ни знания... Впрочем, со знаниями у тебя и так всё в порядке... Даже перебор имеется... Тебе бы и с тем, что есть разобраться, да научиться использовать...
  -Так что же ты?
  -Когда-то, я была богиней... Мне поклонялись обитатели многих миров. И твоего в том числе. Потом у вас произошла война, во время которой погибли почти все, кто считал меня своей покровительницей... Правильно считал... Да только случилось так, что у них оказалось слишком много врагов, которые имели своих покровителей... А я одна не смогла справиться со всеми... И меня заточили сюда... - девушка вздохнула, и исчезла.
  Спустя мгновение, за моей спиной раздался её голос - снова другой. Теперь он принадлежал уже тридцатилетней женщине, одетой в облегающий костюм всё того же бледно-голубого цвета.
  -Так я осталась без своих поклонников, без свободы и почти без Сил... Я постоянно пыталась вырваться, но... Ваши маги получили от моих сородичей знание о том, как с нами можно если не бороться, то серьёзно осложнять нам жизнь. Артефакты. Освятив на алтаре одного из моих родичей предмет, созданный специальным образом и преобразованным в артефакт, твои светлые собраться получили средство, позволившее запереть меня в этом месте, когда-то бывшем моим владением...
  Демонесса - или богиня - вздохнула. В её голосе были грусть и печаль. Спустя несколько секунд она вновь посмотрела мне в глаза:
  -Вблизи моего алтаря кто-то положил один из этих артефактов и я оказалась заперта тут... Какая ирония судьбы - то, что я создавала веками в качестве твердыни и убежища... Стало моей тюрьмой. Идеальное убежище стало идеальным местом заточения...
  -Зачем ты всё это говоришь мне?
  -Я не могу сама покинуть своё узилище, но я могу выпустить тебя. Заблокируй артефакт, и я получу свободу. Мне есть чем заплатить тебе за это, смертный.
  -А где гарантия того, что ты не обманываешь меня?
  -Вот это наглость! - усмехнулось существо, - Давно я такого не встречала! Хорошо! Моё имя Астель! Я даю слово, подтверждённое моим именем, что я не обманываю тебя и всё, что было сказано мною, правда без утайки или искажений. Это тебя устроит?
  -Да, - только теперь до меня дошло, что это существо легко могло расправиться со мной за мои слова, но не сделало этого.
  -И не сделаю. Ты имеешь право не доверять мне - мы с тобой первый раз увиделись сегодня... Впрочем, и не в последний! Сделай то, о чём я тебя прошу, и я смогу хорошо заплатить за свою свободу! Договор?
  -Что будет оплатой?
  -Оплатой? Например, моя помощь. Я помогу тебе найти тех, кто тебе пригодится. Да и ещё кое-что... Итак, ты согласен на договор?
  -Да!
  В следующую секунду, я вновь оказался в своем теле. Вернулось ощущение присутствия Источника, настройку на который я тут же восстановил. А затем, время снова пришло в свой нормальный вид...
  
  -Тер, скажи, почему ты постоянно вляпываешься в какие-то истории? - едва сдерживая очередной приступ смеха, спросил Каин, когда я поведал ему о произошедшем, - Почему ты не можешь жить спокойно?
  -А вот ты мне об этом и расскажи! Лучше бы поведал мне о том, кто такая эта Астель!
  -Это одна из богинь. Ныне забытых. Информацию о ней орден получил лишь во время раскопок в Пустошах. Там и были обнаружены её алтари. Разрушенные. Когда-то её культ был весьма силён и распространён не только у тёмных - в этой местности, если судить по некоторым хроникальным книгам империи, он тоже имел не малый вес.
  -И?
  -Что и? Я могу тебя поздравить! Ты получил покровителя. И не какого-то завалящего! А настоящую древнюю богиню. Правда, в виду отсутствия большого количества последователей, ограниченную лишь своими силами, но это не существенно. В нашем положении, и этого хватит.
  -Что ещё?
  -Хм... Её культ, в отличие от остальных, существовавших в тот период, был одним из самых спокойных, если можно так выразиться. Они не устраивали массовых жертвоприношений. Их жрецы не претендовали на политическую власть... Открыто, во всяком случае... Но вот крови они у всех попили изрядно. Основными постулатами культа были свобода и... Воинственность! Все адепты культа шли воинским путём. Главными постулатами были свобода воли и способность защитить не только себя, но и своих близких. Астель не признавала рабов и слабаков. Либо ты воин, либо поклоняйся другому богу. Всё. Сильная была богиня. Очень сильная. В те годы её культ был опасен властям и его серьёзно притесняли. Особенно в землях светлых, для которых своеволие и свободолюбие - явные признаки нечестивости...
  -И что теперь?
  -Ты воин. Ты маг. Тебе повезло. Вот и всё. Кстати, когда обоснуемся, надо будет её алтарь соорудить... Кто знает, вдруг оценит?
  -Каин, - взвыл я, - Ты издеваешься? Мне ещё поклоны бить надо начать?
  -А вот это точно лишнее, - усмехнулся Люциан, - Астель такие методы поклонения точно поймёт превратно - отбивание лбом пола для неё верный признак слабости. Как и просьбы и мольбы. Ей нужно уважение, но никак не страх перед ней или слепое преклонение перед её алтарём...
  -Это уже радует. А теперь давай вернёмся к вопросам насущным - как нам от сюда выбираться? У нас нет лошадей, неизвестно куда идти и кто нас встретит...
  Весь разговор шёл уже вечером. Нам удалось отключить артефакт. Переподчинить его мы не смогли, но вот заставить его заснуть у нас получилось...
  -Идём ты туда же. Просто уже не по дороге, а по лесу. Пешком... Впрочем, дальше нам в любом случае пришлось бы бросать лошадей, так что не такая уж и большая потеря...
  -Ничего себе небольшая! Я к своему жеребцу уже успел привыкнуть... Да и вообще... Каин!
  -Успокойся. Тебе ещё не раз придётся именно так прощаться со своим боевым товарищем. Так что давай-ка лучше спать. А то нам завтра надо встать гораздо раньше - идти через лес ещё то удовольствие.
  Вздохнув, я прекратил спор. Что толку спорить, если оппонент очень даже прав? Вот именно - смысла нет никакого. Приходится мириться с суровой прозой жизни, поскольку иначе нельзя. Глупо уподобляться простым людям и закрывать глаза там, где их стоит держать открытыми. Ни к чему хорошему такое поведение не приводит... Разве что в могилу.
  Ещё раз вздохнув, я принялся делать новый футляр-изолятор - во время разборок с нежитью, я в спешке разорвал старый, а ходить с таким мощным артефактом и при том даже не думать его замаскировать и изолировать от внешнего мира не самое лучшее решение.
  
  
   Глава 5.
  
  Ночью мне приснилась Астель. В мой сон она влезла довольно таки нагло.
  За мной гнались. Мёртвые. Их было очень много... Среди них были те, кто погиб не от моей руки, а члены отряда. Я не смог им помочь, и они пришли за мной желая забрать меня к себе и наказать за былое бездействие...
  -Ничего себе! - раздалось вдруг у меня за спиной, - Вот это у тебя совесть! Мне тебя уже жалко!
  Затем неведомая сила просто стёрла их, как и всё вокруг меня. Сразу же после этого появилась Астель. Она была одета во всю ту же одежду, что и в своём обиталище.
  -Приветствую, колдунчик, - улыбаясь, произнесла она, - Я смотрю, тебя уже просветили на счёт моего культа... Я уже не кажусь такой страшной? Или... демонессой?
  -Нет, не кажешься... Зачем ты пришла?
  -Поговорить. Как и было сказано, я достойно оплачу свою свободу и кое-что для вас сделаю. Вы доберётесь до своей цели без проблем и неприятностей - я об этом позабочусь. Как и о нескольких других моментах. Но это не главное. Я кое-что для вас сделаю. Для всех пятерых. Утром вы это поймёте сами. Теперь же давай поговорим об одном деле. Этот твой друг - Каин - предложил собрать мой алтарь. Я очень рада такому предложению. Мне оно весьма по душе. Особенно, если вы соберёте его в конечном пункте вашего путешествия - в Рейнхаузе. В этом месте очень сильный магический фон, а люди своевольны и своенравны. Как только вы соберёте там мой алтарь, я смогу не только собирать разлитые там Силы, но и найду сторонников - таким как они, я придусь по душе. В тех краях давно нет подобных культов, так что мне вполне удастся завоевать себе сторонников. В первое время не так уж и много, но потом...
  -И что потом?
  -Потом, я стану сильнее и смогу вам помогать в гораздо больших границах, чем сейчас.
  -Хорошо. Где мы должны будем его установить?
  -Да хотя бы в своём доме, где вы поселитесь...
  -Нам понадобится начать молиться? - не смог я удержаться от колкости.
  -Нет. Я не люблю таких штучек... Достаточно хотя бы иногда вспоминать обо мне... Этого вполне хватит...
  -И как нам найти для тебя сторонников? Ходить по домам и агитировать?
  -Нет. Я сама с этим справлюсь. Первое время мне будет трудновато, но потом, когда алтарей станет больше одного, да и славища появятся... Тогда будет легче... Думаю, что эта страна быстро станет моей вотчиной.
  -Это всё?
  -Нет. На вашем пути будет старый аванпост империи. В былые годы тут была страна-союзница тёмных. И на её территории были размещены войска и подобные укрепления. Над зёмлёй остались лишь руины. А вот под землёй... Думаю вы найдёте там массу полезных вещей и книг. Ничего серьёзного вы не встретите - мелочь, на вроде примитивной нежити... И нового союзника, - усмехнулась богиня, - Так что спокойно можете всё обследовать, - усмехнувшись, добавила богиня, - А теперь, маг, спокойной ночи и сладких снов!
  Как только богиня исчезла, на меня навалилось темнота, и я вновь потерял чувство реальности.
  
  Проснулся я от того, что кто-то на меня смотрел. Приоткрыв глаза, я увидел Каина.
  -Наш спец по общению с богами и соблазнению богинь соизволил очнуться...
  -В чём дело?
  -В чём дело? - усмехнулся Каин, - Тебе не кажется, что умалчивать от боевых товарищей пикантные подробности несколько пошло?
  -Ты о чём?
  -Что ты сделал этой богине, что мы все по степени развитости Дара и каналов внутренних энергий тел скакнули на две головы выше? Да и доступ к новым слоям тонкого мира у нас всех появился...
  -Не понял? Ты о чём?
  -А ты сам посмотри... Да и себя изучи, - ответил Каин, - Только быстро, а то завтрак остынет.
  Последовав его совету, я принялся быстро сканировать все членов отряда и... "Малость" удивился. Все мы оказались раза в три сильнее, чем вечером. Кроме того, существенно изменилось восприятие. Теперь я постоянно чувствовал потоки энергий без концентрации на тонком мире.
  Похоже, что Астель действительно сделала нам подарок. Да ещё какой! Впрочем, в магии, кроме силы, нужны ещё опыт и знания. Иначе, эта самая сила ничего не стоит.
  -Каин! У меня ещё есть пара новостей. И все они хорошие.
  -Он точно её оттрахал, - пробормотал Вашек, - Иначе бы эта Астель так много не отсвечивала. И, похоже, что отодрал Тер её не так уж и плохо.
  -А без пошлостей можно?
  -Про тебя - нет, - усмехнулся Братислав, - Ладно, рассказывай свои новости.
  Когда я закончил рассказ, Каин задумчиво теребил один из кинжалов, Вашек и Тевир пристально на меня смотрели, а Братислав, глядя на всё это, едва сдерживал смех.
  Наконец, когда его затянувшаяся тишина порядком достала, он произнёс:
  -Ну вы даёте! Смотрите на Тер так, словно он светлый. И в чём причина?
  -Причина в том, что если мы сделаем то, чего хочет Астель, то остальные боги сильно обидятся. И чем это может обернуться, я не знаю.
  -А они узнают?
  -Да.
  -Каин, на нас охотятся светлые, орден... Да много кто. Как ты думаешь, будет ли хуже, если у нас будет очередным врагом больше? И это при учёте того, что за нашей спиной появился покровитель, равный по своей силе этим самым новеньким врагам.
  -Однажды, она не справилась.
  -Да. Но и нас тогда не было. Да и мир был другим. Сейчас светлые боги грызутся между собой. Им не до нас. Да и не до Астель, по большому счёту. Вряд ли она будет действовать напролом - она женщина, хоть и странная и необычная, но женщина. А женщины - существа коварные. А ещё, она наверняка помнит свои ошибки и вряд ли забудет - столько веков заточения хорошо вправляют мозги.
  -Короче, от союзника, да ещё и такого, грех отказываться. А боги и так на нас обижены - мы ж тёмные, а сейчас тут правят лишь светлые. Новенькое тёмное пятнышко будет как нельзя лучше смотреться на современной карте.
  Перед уходом, я провёл некоторые манипуляции, заставившие моих спутников серьёзно удивиться.
  Мне было не по себе при мысли о том, что в это место может придти некромант и что он при этом вытворит. Поэтому я применил кое-что из знаний имперца - Магия Леса. Она всегда казалась мне странной. Точнее, её знание тёмным магом, чья память мне досталась - Тьма, Смерть, Кровь и прочие не самые лицеприятные направления... и Магия Леса... Впрочем, до сегодняшнего дня я этим вопросом не интересовался.
  Подходя к каждому из деревьев или кустов, расположенных вокруг площадки, я прикладывал руку к растению и передавал энергию, наполненную образами приветствия и дружелюбия. Когда растение откликалось, сообщая о своём согласии продолжить диалог путём передачи части своей энергии мне, я просил его защитить это место от незваных гостей. Так я действовал почти час, обходя едва ли не каждый кустик и травинку. Затем, усевшись в центре площадки, я максимально полно настроился на тонкий мир и начал искать каналы энергетической решётки этого мира. Найдя нужный мне, я создал новый канал, подведя его к поверхности, и принялся лепить от него тонкие отростки, которые будут снабжать энергией растения, охраняющие местность. Нет - кусты и деревья не станут смертоносными хищниками, но они создадут мощнейший ментальный купол, отваживающий от этого места всех и вся. И чем больше растений я так обойду и обработаю, тем лучше. А я постарался на славу.
  Вынырнув из транса, я взглянул на вытянувшиеся лица моих спутников.
  -Тер, ты что сделал? И как? - спросил Каин.
  -Мера предосторожности. Причём двойная. Во-первых, никто не сможет сюда придти... Кроме нас. Во-вторых, погоня не пройдёт в этом месте - местность отвадит их, заставит уйти в сторону и потерять наш след. А что?
  -А как ты это сделал?
  -Договорился с растениями. А что?
  -Тер... Это умение, свойственное эльфам!
  Затем последовала лекции о том, кто они такие.
  Как оказалось, эльфы, как и вампиры, были детищем двух тёмных магов Империи. Их создали некий Дарк Винт и лорд Орис. Причём, оба созданных народы были серьёзно похожи. И эльфы и вампиры изначально обладали магическими способностями. Оба народа развивались медленнее людей, но... Эльфы от рождения имели сильный Дар, развивающийся лишь искусственным путём. Кроме того, они, как и вампиры жили заметно дольше простых людей и слабых магов. Кроме того... Древние создали свои детища красивыми.
  Тут Каин был прав. Вампиры, несмотря на свою жестокость, высокомерность и хищность, были изрядными красавцами и знатными сердцеедами. Мало какая девушка или женщина могла устоять перед ночными охотниками. Худощавые, но не худые, мускулистые, но не перекачанные, темноволосые красавцы с аристократически бледной кожей. Широкие плечи, узкая талия, изящество и плавность движений, данные им от рождения...
  Оба эти народа изначально просто производились в неких БАКах - биологически активных контейнерах, если судить по тем записям, что удалось обнаружить ордену во время раскопок в Пустошах. БАКи - искусственные матки, позволяющие за короткий срок вырастить уже взрослого человека. Изначально, империя применяла их для создания легионеров, называя свою новую разработку гомункулами... Причём, эти самые БАКи были разработкой именно тёмного мага Дарка Винта. Как и гомункулы. Впрочем, он же и проектировал новые народы.
  Эльфы, так же как и вампиры, могли работать с кровью, вытворяя с ней по истине невероятные вещи, до которых человеческим магам было весьма и весьма далеко - лишь единицы, прожившие не одну сотню лет могли делать отдалённо похожие вещи.
  Затем начинались различия.
  Вампиров имперские маги проектировали в качестве своей гвардии. Этакие элитные соединения, предназначенные для резких ударов по противнику на поле боя или охраны особо важных объектов. Отряды ночных охотников были мобильными и предпочитали действовать ночью, имея в это время суток явное преимущество. Однако, кроме поля боя, они великолепно чувствовали себя и в городах, где за счёт особой чувствительности к крови, могли засекать противников даже за стенами, что прочим магам того же уровня было не доступно.
  Эльфы же проектировались в качестве диверсантов или даже карателей. Они были идеально приспособлены к лесам.
  Низкий рост, жилистость и малый вес делали их в лесной местности просто идеальными бойцами. Несмотря на кажущуюся хрупкость и слабость, эти порождения древнего гения отличались немалой силой, мало чем уступая вампирам, разве что эта сила была дана им от рождения, а не приобреталась с развитием, великолепным слухом и такой же красотой.
  Женщины обоих рас среди людей считались непревзойдёнными красавицами и идеалами красоты. Каждая по своим причинам - эльфийки за хрупкость и изящество в сочетании с совершенством пропорций, а вампирки - за плавность и грациозность хищников и всё ту же выверенность и пропорциональность.
  Затем начинались уже серьёзные отличия. Вампирам были доступны магия крови, магия смерти, некромантия, магия Тьмы и проклятия. А вот эльфа кроме крови был доступен лишь лес... Но как! Эльфы могли договариваться с ним, чувствовать его весь и при этом великолепно ощущали себя в любой, даже незнакомой лесной местности. Кроме того, они обладали способность исчезать из поля зрения, не прибегая к использованию мороков и иллюзий.
  Некоторые из материалов по их возможностям и методикам обучения так же удалось найти, но это были лишь обрывки и ордену так и не удалось полноценно восстановить все учебные схемы обучения этих народов.
  Самой большой странностью было то, что в разгар древней войны император освободил эти народы от магической клятвы верности, коей те были связаны, и дал им вольную.
  Вампиры, которых так и не признало ни одно человеческое государство, ставящее во главе Свет, остались верны Империи. Как и оборотни. А вот эльфы... Их не стали трогать и даже предложили начать войну против своих былых создателей... Но остроухие лесники отказались. Вместо этого они начали войну за себя - быстрым маршем пройдя на другой конец континента их народ, чья численность на тот момент составляла около полумиллиона разумных, отвоевали себе достаточно большой кусок лесной местности, где и живут до сих пор. На контакты с внешним миром они идут крайне неохотно и послов принимают с большой неохотой, постоянно отказываясь участвовать в политической жизни континента.
  -Кстати, ещё один момент тебе на заметку, - усмехаясь, произнёс Каин, - Астель. Эта богиня появилась именно после появления Дарка Винтера. Причём, изначально её имя звучало иначе.
  -И как же её звали тогда?
  -Геката.
  Мдам... Чем больше я знаю, тем меньше я понимаю...
  Как там сказал один из учителей имперца, чья память подсунула мне эти знания? Если вы всё знаете и всё понимаете, значит, вам не всё говорят.
  Именно так.
  Чем больше я узнавал о прошлом и чем с большим количеством осколков былых времён сталкивался, тем больше вопросов у меня возникало. Начать, хотя бы, с того, что империя и не собиралась выигрывать в древней войне и заблаговременно перевела на архипелаг несколько легионов, учёных, магов и целые библиотеки своих книг. Зачем? Какова была причина такого жестокого поступка? Списать в расход собственных подданных - жестоко и бесчеловечно...
  Вернувшись к реальности, я предложил применить из этих самых знаний ещё один приём, позволяющий гораздо быстрее и проще передвигаться по лесу. Мои спутники, в это время обсуждавшие случившееся, покосились на меня:
  -Тер, делай что хочешь, - произнёс Братислав, - Ты своими фокусами лично меня скоро в могилу сведёшь. То ты владеешь древними заклинаниями, то общаешься с богами, теперь применяешь эльфийские умения, хотя считается, что людям они если и доступны, то весьма ограничено...
  Усевшись в позу полулотос, я вновь начал настраиваться на транс. Только теперь он был направлен не на тонкий мир, а на лес. Ощутив его одним целым организмом, думающим, чувствующим, живущим... Пускай по-своему, но всё же живым, я приветствовал его, передавая ощущение тепла, ласки и покоя, вливая в энергию, используемую для общения радость встречи и желание быть другом. И лес ответил. Нет! Лес! С большой буквы! Оно будто бы взглянул на меня и моих спутников. Изучающе. Он словно бы аккуратно заглянул в глубину их душ, а затем отодвинулся, стараясь быть незаметным, аккуратным, не желая причинять своим вмешательством вред.
  Когда его внимании вновь перешло на меня, я попросил его дать нм возможность идти быстро и легко, передав просьбу в виде образов. Несколько долгим мгновений Лес не отвечал, будто бы раздумывая, а затем я получил поток образов - вот мы собираем ЛЕЖАЩИЕ (этот образ был особенно насыщен энергией) на земле ветки и разжигаем на ОСВОБОЖДЁННОЙ (так же сильно насыщенный образ) земле костёр. Вот мы идём по Лесу и обходим стороной ветки, не ломая их, не срезая стебли мешающих трав и кустов... Лес ставил условия.
  Не колеблясь ни секунды, я согласился. Все эти условия были выполнимы.
  
  
  Последующие пять дней прошли спокойно.
  Лес словно бы вёл нас. Тропки животных, по которым мы шли. Казались нам специально проложенными, деревья и кусты будто бы и не мешали, а словно бы даже помогали идти. Комары и хищники нас не беспокоили. Умиротворение этой местности коснулось и нас.
  Каждый раз, как мы собирались остановиться на привал, словно бы из ниоткуда, появлялась удобная полянка с единственным входом, ограждённая от остального леса забором из колючих растений. Чаще всего на ней были небольшой пруд с мелкой рыбёшкой и сухие деревья. Лес нам помогал.
  Взамен, мне периодически приходилось останавливать движение и, настраиваться на Лес, получать от него образы с просьбой о тех или иных действиях. Чаще всего, Лес просил повторить то, что я сделал на месте древнего славища Астель - подвести каналы энергий к поверхности и помочь растениям.
  Во время нашего пути я начал расспрашивать Каина о том, что смогли найти орденские копатели в Пустошах. Оказалось, что не так уж и мало!
  Орис. Видный политический деятель былой империи. Записей о нём не так уж и мало. Данные, собранные об этом древнем маге создавали довольно странное впечатление.
  Он не был самым сильным магом прошлого, уделяя развитию своего Дара несколько меньшее время, чем остальные его коллеги и современники. Вместо этого Орис занимался самыми разнообразными разработками и экспериментами, подчас противоречащими друг другу. Это были и боевые направления - самые разнообразные заклинания и ритуалы, методики обучения солдат и офицеров, и тактические разработки в сфере взаимодействия войск, и стратегические тематики - доктрины действий армии, флота и прочих полувоенных структур в мирное и военное время... С другой стороны он был автором многих приближенным к армии нововведениям, как сто серьёзное реформирование снабженческой составляющей армии, увеличения её эффективности. Причём, его стараниями в мирное время и в военное действовали разные схемы, позволяющие экономить время и деньги, а так же существенно облегчить жизнь армии.
  При этом маг не чурался и проводить исследования в сфере сугубо бытовой или близкой к ней магии - шары ключи, которые сейчас так и не научились производить, были именно его изобретением, позволяющим серьёзно расширить возможности методов хранения важных документов и ценных вещей, освободив при этом магов от надоедливой и весьма затратной процедуры снятия и постановки защитных плетений - ведь простой человек не мог так просто получить доступ туда, где стояла защита и магам приходилось в таких случаях бросать свои дела и приходить к хранилищам и заниматься работой ключников.
  Кроме того, этот древний занимался исследованиями в области математики, статистики и учёта - его разработки позволили серьёзно упростить и облегчить сбор, учёт и анализ информации.
  Маг, учёный, военный и администратор... Этот древний был весьма разносторонен и опасен. Но ещё более странным стали его изыскания с появлением на арене действий Дарка Винта.
  Этот тёмный обнаружился незадолго до начала большой войны, ставшей последней в истории Империи. Он был автором многих магических проектов, позволивших империи довольно таки долго сопротивляться союзу армий остального континента. Его разработки были неожиданны и мало понятны в своей странной логике, явно отличной от того, что было присуще классическим имперским канонам. Кроме того, он же предложил новые, ещё более совершенные, методы работы с информацией. А уж его работы в сфере экономики и промышленности... Некоторые выпущенные в империи статьи этого тёмного повергли копателей, обнаруживших в одном из хранилищ документов, в шок. Принципиально новые понятии для промышленности - конвейер, серийное производство, разделение промышленности на тяжёлую и лёгкую, создание специализированных предприятий... Да многое. Если бы империя смогла применить хотя бы сотую дою этих знаний на практике... Кто знает... Вполне возможно, что сейчас не светлые охотились на тёмных, а темные на светлых...
  Однако, этот Дарк Винт внёс свою лепту и в жизнь армии. Малые мобильные соединения - летучие отряды. Именно ему принадлежала эта идея, и именно он воплотил её в жизнь, использовав для этого своё же детище - вампиров.
  Кроме того, Винт досконально описал методы ведения диверсионной деятельности и все преимущества уничтожения снабженческих составляющих армии противника, чем смог обосновать необходимость создания эльфов - специализированных именно на незаметных проникновениях в глубину вражеской территории и фактического уничтожения живой силы противника вот таким вот жестоким и коварным способом.
  Кроме того, Дарк Винт был автором ещё одной немаловажной вещи - совместно с Орисом и целым рядом артефакторов того времени, он разработал броню имперских легионеров, которая позволяла действовать им в любых погодных условиях без потери боеспособности и эффективности. После этого войны на континенте перестали быть исключительно летним явлением - до этого момента содержать армию зимой, да ещё и в боеспособном виде никому не удавалось и приходилось просто отправлять солдат в казармы на время холодов.
  
  Полученная информация требовала анализа. Причём, серьёзного.
  Выходило, что я получал из памяти имперца материалы, созданные группой далеко не самых слабых магов древности. Причём магов видных - как в плане достижений на поприще Искусства, так и в политике и в смежных с ней областях. Не удивлюсь, если в скором времени характерные знания начнут себя проявлять...
  Кем же был тот офицер, чью память мне довелось приобрести?
  Несмотря на все мои старания, имя давно умершего собрата по Искусству узнать не удавалось. Да и получение знаний было каким-то хаотичным - никакой связи не наблюдалось - отрывки памяти всплывали в самые разнообразные моменты и контролировать этот процесс я не мог.
  
  В конце пятого дня пути мы увидели руины.
  Серные камни, когда-то бывшие стеной древних укреплений, сейчас выглядели жалко.
  Заросшие мхом, обточенные дождями... Они уже мало напоминали величие древней крепости. Впрочем, даже сейчас было можно распознать в этой груде старых камней, обтёсанных временем, остатки былой силы и могущества.
  -Это и есть форпост? - осведомился Братислав.
  -Да.
  -И где же нам тут что-то искать?
  -Форпосты Империи росли не в высоту, а в глубину. На поверхности был лишь выход да место для дозорных, на случай, если противник сможет обмануть сигнальную сеть и защитные структуры.
  -Тогда, где вход? - подал голос Тевир.
  -Вот это мы и выясним. Нам дали хорошую наводку, которой грех не воспользоваться, - ответил за меня Каин, укоризненно покосившись на вампира.
  Руины были большими. Груды камней занимали не малую площадь.
  Растения захватили нижний, наземный, ярус и уже давно пытались залезть выше - даже на сохранившемся втором этаже центральной башни попадались небольшие кустики, растущие из щелей между камнями или из кусков земли, появившейся благодаря тем частицам пыли и грязи, что многие века приносились ветром.
  -Долго нам придётся искать этот долбанный вход, - пробормотал Братислав после первого обхода, в процессе которого мы искали магические и немагические ловушки и расставляли свои секреты на периметре руин и пустом пространстве, где когда-то был въезд на территорию форта.
  -Зря ты так думаешь, - усмехнулся Вашек, - Чаще всего в таких развалинах вход в подземелья расположен в центральной башне... Только его придётся откапывать. Так что зона поиска и так понятна.
  -А ты-то откуда знаешь? - удивился Братислав.
  -Да было дело... Мы с Тевиром в былые годы промышляли интересным заработком - раскурочивали старые подземелья и выволакивали из них всё самое ценное - золото, оружие из древних сплавов, артефакты, сохранившиеся книги...
  -И как книги могли сохраниться за столько веков?
  -Да очень просто - древние пропитывали каким-то составом самые важные документы, карты и книги. Благодаря этому, срок службы таких предметов возрастал в сотни раз... Некоторые из них ещё сохранились... Не все, конечно, но иногда нам везло... Правда, с артефактами мы старались не шутить - всегда брали с собой какого-нибудь смертника, а лучше пару... Ну и заставляли их первыми брать в руки артефакты... Сам понимаешь - техника безопасности.
  -Жестоко... - пробормотал Братислав, - Но эффективно... Я запомню, - добавил он, глядя на развалины, - Умели же древние строить - уже и руины, большая часть развалилась... А сила страны до сих пор чувствуется.
  -Это ты в Пустошах не был, - обломал я его, - Я когда там ходил, видел целые постройки Империи. Там почти везде магическая активность сохранилась и магия помогла зданиям и предметам сохраниться. Не всем, конечно, но всё же... Вот там действительно чувствуется Сила... Сейчас так строить не умеют... Разучились. Да и не надо это ни кому.
  Вход в подземные сооружения нашёлся действительно быстро - почти доверху засыпанная землёй, заросшее травой, широкая каменная лестница, ведущая вниз. В начале лестницы имелись два возвышения с обломками чаш для масел - подобные конструкции использовались на оборонительных постах для освещения внутренних помещений в тех случаях, когда применение магии было нецелесообразным.
  -Мдам... Похоже, что придётся копать, - пробормотал Каин, - У кого-нибудь лопата есть?
  Естественно, что лопата была одна - мы использовали её при разведении костров, выкапывая для них ямы и закапывая при уходе со стоянки... И размер у этого чуда кузнечного дела был соответствующим - лопатка спокойно помещалась в заплечном мешке.
  -Похоже, что долго мы тут мучиться будем, - прокомментировал ситуацию Вашек, - Может, что на местности найдём - выйдет хоть какую-то лопату сделать...
  -Тогда действуем так - Тер и Владислав копают, Тевир их охраняет, а мы Вашеком ищем металлюги для лопаты. Если ничего не находим - будем копать не в две смены, а в пять смен, сменяя друг друга.
  Спорить тут было глупо - других вариантов мы в любом случае не видели.
  Естественно, что металла никто не нашёл... Хотя, если считать металлом ржавые куски непонятно каких конструкций, рассыпающиеся при первой попытке поднять их с земли, то нашли... В конечном итоге, нам пришлось копать всем. По-очереди. По часу каждый. А потом была ночь. И нова день и проклятые раскопки.
  Впрочем, жаловаться никто и не пытался. Тихо, покойно. Никто не нападает. Погони не видно... Что ещё надо для полного счастья?
  За четыре дня мы дошли до входного портала. Затем ещё два дня выкапывали створки. Врата оказались серьёзными - два человеческих роста в высоту и три роста в ширину. Неплохо.
  Неприятности начались с того момента, как мы решили открыть входной портал.
  Оказалось, что он закрыт активной защитой. Это стало ясно сразу же, как только мы изменили своё восприятие и увидели каналы энергий, пронизывающие створки врат.
  Изучив структуру каналов, мы впали в ступор - такую мешанину с нашем уровне подготовки было тяжело разобрать... Если вообще возможно.
  Пока Каин и Тевир изучали створки в тщетных попытках выяснить их слабые места, мы с Вашеком и Братиславом принялись изучать выкопанное пространство, надеясь найти хоть какую-то лазейку.
  Внезапно, вампир крикнул:
  -Все сюда! Я что-то нашёл!
  Оказалось, что нашёл он ни много, ни мало, как засыпанный землёй пролом в каменной кладке возле врат - не заметили мы его по причине того, что просто не копали в этом месте так уж серьёзно - просто разгребли пространство для свободы действий и не более, а до стены и не дошли.
  Увидев верхнюю часть пролома, все несказанно обрадовались - незачем пытаться взломать защиту дверей, когда можно пройти рядом!
  На то, чтобы откопать пролом, у нас ушло ещё два дня. Когда же проплавленный в стене ход закончился каменным коридором верхнего уровня подземелий, все дружно вздохнули и принялись готовиться к спуску в недра древней постройки.
  
  Внутри форпост оказался уменьшенной копией построек в Пустошах - имперские архитекторы всюду сохраняли свой стандарт постройки. Да и зачем им было проявлять фантазию и изворачиваться, когда требовалось не дворец оформить, а создать войсковое укрепление?
  Серый камень, покрытый пылью веков, затхлый застоявшийся воздух и ароматы смерти, ставшей владелицей этих мест. Когда-то, тут убили очень многих разумных. Их тела остались разлагаться на грязных плитах каменных полов подземелий. Неподвижный влажный воздух, отсутствие движения воздушных потоков... Всё это привело к появлению того запаха, что присущ склепам и большим могильникам.
  Перейдя на магическое восприятие, мы видели всё вполне отчётливо, обходясь при этом без факелов.
  -Похоже, что мы первые, кто появился тут за многие века, - пробормотал Каин.
  Молодого мага охватил азарт исследователя, коим он, по большому счёту и являлся, как и все мы - оккультисты.
  Шли мы по подземельям осторожно - опыт быстрого перемещения в таких местах, имеющийся у меня за спиной, оказался весьма полезным. Магические ловушки мы засекали легко, а вот простые механические...
  На наше счастье, в этом месте не было столь хорошей защитной структуры, как на станции снабжения в Пустошах. Здесь большая часть механизмов пришла в негодность, благодаря чему риск нарваться на простой арбалетный болт или, скажем, вылетевшие из стены металлические копья, был значительно ниже.
  Медленно двигаясь по коридору, вдруг осознал стандартизованость не только стиля, но и планировки. Верхний ярус был точно таким же, как и в тридцать седьмой пограничной крепости. А её я прекрасно помнил...
  Остановившись, я пригляделся к окружающим стенам, ища знаки-указатели. И, что характерно, нашёл их.
  -Что случилось? - спросил Братислав.
  -Ничего особенного. Просто это строение должно быть точной копией той крепости, в подземельях которой я учился у лича.
  -И что из этого следует? - спросил Вашек
  -То, что нам будет тут легче, чем я думал, - ответил я, вспоминая место нахождения складских помещений и арсенала. Кроме того, нужно было пройти в центральный пункт управления - ЦПУ. Оттуда вполне реально оценить состояние подземелий и получить информацию и месте нахождения нужных предметов... Если ЦПУ, конечно, функционирует.
  В тридцать седьмой крепости ЦПУ был рабочим. Он располагался в большом помещении с алтарём-жертвенником, пакетом Источников и пультом управления. Информация становилась доступной офицерам благодаря иллюзорным конструктам, создающим изображения текстов или объёмных планов помещений. Из ЦПУ можно было производить управление системой ловушек и энергоструктурой крепости... Впрочем, учитывая состояние руин аванпоста... Вполне может случиться так, что здесь уже давно мало что работает... Хотя, охранные плетения на дверях сохранились...
  Дойдя до лестницы, мы начали спуск к помещению ЦПУ. Во всех военных постройках Империи оно располагается на седьмом подземном уровне.
  Пока мы спускались, количество энергий, разлитых в пространстве, становилось всё больше и больше. Причём, это были энергии двух видов - Тьма и Смерть.
  -Неужели и тут лич обретается? - тихо пробормотал я, но был услышан:
  -Типун тебе на язык, Тер.
  -Геката же сказала, что мы найдём тут союзника.
  -Это если твой лич разумен. А если он тупой кусок мертвечины? Ты об этом подумал? - пробормотал Тевир.
  Дальнейший диалог был прерван появлением звука. Странного звука. Гудения. И чем ближе мы подходили к ЦПУ, тем сильнее оно становилось.
  -А это ещё что? - пробормотал Каин, прислушиваясь к своим ощущениям и звуку.
  -Я откуда знаю? - ответил я, чувствуя раздражение и удивление.
  В крепости Ульва всё прекрасно работало, но таких звуков точно не было...
  Войдя в помещение ЦПУ, мы увидели источник звука и остолбенели.
  Рядом с алтарём-жертвенником была висящая в воздухе сфера из энергий Тьмы и Смерти. Именно она издавала гудение. Впрочем, не сама сфера заставила нас замереть с отвисшими челюстями.
  Внутри мутного шара был силуэт. Сквозь муть энергий было видно что у несчастного, запертого в сфере, чёрная облегающая одежда и длинные чёрные волосы.
  Бедняга не шевелился.
  От расположенных в помещении Источников к сфере шли жгуты энергий, подпитывающих её.
  -И что мы будем делать? - растеряно спросил Каин, глядя на сферу.
  Вампиры и Братислав промолчали. Я же, вновь ощутил приближение нового куска памяти.
  
  -Сфера Дарка. Изобретение нашего коллеги, позволяющее сохранить магу жизнь и тело в тех случаях, когда спасаться или совершать самоубийство уже поздно. Она отрезает мага от остального пространства и позволяет существовать в выделенной сфере из энергий Тьмы и Смерти столько времени, на сколько хватит энергии, вложенной в неё. Если же рядом есть Источники, то всё становится ещё проще - они позволят функционировать ей бесконечно долго. Если же их нет, то придётся применять магию крови, для создания постоянной конструкции и её укрепления.
  -И зачем же она нужна?
  -Если вы, курсант, окажитесь отрезаны от своих, и при этом ещё и заблокированы, то Сфера позволит вам дождаться прихода помощи.
  
  Вернувшись в реальность, я увидел, как поворачивают ко мне головы вампиры, Каин и Братислав. Однако, даже не стал реагировать на их ещё даже не высказанные вопросы. Вместо этого, я молча направился к шару энергий. Я знал, как можно без вреда для её создателя вывести его из неё.
  -Deactivation. Release carrier, - произнёс я, касаясь сферы.
  В следующую секунду сфера замигала, а затем медленно растаяла. Пока она теряла материальность, вместе с которой исчезал и гул, я сделал ещё шаг и подхватил уже начавшее падать тело.
  Оно оказалось странно лёгким, хрупким и каким-то мягким, неприсущим для воина, а в Империи даже маги были воинами. В той давно павшей стране владение мечём было возведено в ранг культа...
  Постояв несколько секунд, пока сфера исчезла окончательно, я посмотрел на того, кто спасся при помощи этого странного заклинания и... Чуть не выронил. Это была девушка. Молодая, хрупкая девушка. Её внешность соответствовала высшей аристократии Тёмной Империи.
  Тонкие тела девушки оказались сильно повреждены и сейчас она умирала. Причём вместе с телом погибала и её душа.
  Не видя иного выхода, я положил её на пол и, разорвав очередной чехол, направил энергии Источника к девушке, старательно собирая каналы внутренних энергий и латая её сущность лечебными заклинаниями. Остальные члены отряда даже не пытались подойти ближе.
  Сколько времени я вытаскивал найденную девушку-офицера из могилы, мне сказали потом - два дня. Всё это время я старательно восстанавливал тонкие тела и ауру найденной. Этот процесс отнял много сил - как магических и физических, так и моральных. Я не целитель, я малефик. Я хорошо лишаю жизни, но вот даровать её, работая целителем... Это было очень тяжело...
  -Ну а теперь скажи, кого мы нашли? - раздался за спиной голос Каина, когда я отодвинулся от имперской дворянки.
  -Судя по косвенным данным, - усмехаясь ответил я, обернувшись к нему, - Представительницу высшей аристократии Тёмной Империи. Причём не простую, а боевого офицера.
  -О...! - произнёс Тевир, услышав мой ответ.
  -Вы чем-то не довольны, нес? - раздался спокойный женский голос.
  Обернувшись, я увидел, что девушка пришла в себя и теперь полусидит.
  -Ни чем, - быстро ответил вампир, покосившись на меня.
  Девушка удивлённо приподняла правую брось.
  -Ренна, - обратился к ней, - Что произошло с аванпостом? Где легион? Почему наземные сооружения разрушены?
  -Р...Нес, - с заминкой произнесла она, проверив уровень моей подготовки при помощи простого сканирования, и, в последний момент, изменив форму обращения, - Аванпост был атакован силами десяти войсковых групп светлых. Наземные сооружения держались не долго - четыре дня. Затем мины и артефакты-ловушки просто кончились. Защитный купол эта твари продавили ещё в первый день... Мы же всего лишь небольшая база...
  Тут глаза девушки опустились до уровня моей одежды и она замерла.
  -Какой сейчас год? - тихо спросила она, - И чем закончилась война?
  -С момент окончания войны прошло более тринадцати тысяч лет. Так что точная дата нам просто не известна. А Империя... Она проиграла.
  Лицо девушки посерело и, в какой-то момент, мне показалось, он она упадёт в обморок. Впрочем, магиня меня порадовала - подготовка боевого офицера взяла своё и новость аристократка выдержала достойно.
  -Кто вы такие?
  -Бывшие адепты ордена Тёмного Знания. Двигаемся в безопасные места. Сейчас тёмным лучше не высовываться. Большинство живёт в относительно безопасных кусочках земли, где владетели смогли отстоять свою власть, но на землях светлых нас всех точно убьют... С нашим-то послужным списком...
  -Значит, Империи больше нет... - прошептала девушка, - Плохо.
  
  
  
  Глава 6.
  
  Магиню звали Даяна. Даяна Кройшт Лейтенант вооружённых сил Империи. Специализировалась девушка на проклятиях. Второй её специальностью, была работа с мёртвыми. Не некромантия и не некроманси - именно работа с мёртвыми. Девушка могла превращать трупы в настоящие ловушки или же некие подобия поднятых. Разница заключалась лишь в том, что поднятые - нежить. Её же творения не были таковыми в прямом смысле этого слова - големы из мёртвых. Магиня могла добавлять в мёртвую плоть какие угодно артефакты и какое угодно оружие и при этом распоряжалась усопшими как обычными големами. Более того, её творения, в отличии от некромантских, вполне можно было запрограммировать на подчинение другим мага и немагам.
  Когда мы все смогли относительно вменяемо соображать, магиню пришлось отнести наверх, напоить и накормить и приступить к её лечению - как выяснилось, когда она создавала сферу, в крепости уже несколько дней не было ни еды, ни воды. Впрочем, долго по этому поводу переживать не пришлось - как только резерв девушки восполнился, она сама смогла привести себя в нормальное состояние и лишь постоянно ела, восполняя потери при лечении организма.
  Через несколько часов, она сама начала с нами разговор.
  -Уважаемые несы, - произнесла она, - Не могли бы вы просветить меня на предмет моего будущего и ваших планов относительно меня?
  Переглянувшись, с Каином, я ответил за всех:
  -Ренна, вас никто не держит в плену. Вы не боевой трофей и никто не собирается ограничивать вашу свободу. Если желаете присоединиться к нам, то мы с радостью прими вас в наш отряд. Если нет - мы не станем препятствовать вашему уходу.
  Несколько секунд, девушка задумчиво изучала моё лицо. Затем она вздохнула и спросила:
  -А у меня есть выбор? Это, ведь, иллюзия свободы. Мы в лесу. Дикой местности. Еда и вода есть только у вас. О нынешних реалиях я ничего не знаю. Несмотря на мою подготовку и силу, мне даже до ближайшего города не добраться. Да и не знаю я где этот город. Если я откажусь присоединиться к вашему... отряду, - через силу произнесла она, обведя нас взглядом, - То элементарно погибну либо ещё в лесу, либо уже в обитаемых землях.
  -В принципе, да. Вы правы, ренна.
  -Что вы хотите?
  -Спускаясь вниз, мы не знали что встретим вас. Нас сюда вообще направила Астель.
  -Астель?! - вскинулась девушка.
  -Да. Что вас удивляет?
  -Странно...
  -В нескольких днях пути от сюда, есть её заброшенный алтарь. Рядом с ним бросили артефакт, способный заблокировать бога в его твердыне. Кроме того, этот артефакт атаковал нас, когда мы проезжали в этой местности. Когда мы его блокировали, я оказался в обиталище Астель. Мы заключили договор. Мы освобождаем её и на месте будущей дислокации ставим её алтарь, а она нам помогает нам в путешествии и даёт ценные советы. Богиня направила нас сюда. При этом она сказала. Что тут мы найдём сильного союзника.
  Передёрнув плечами, девушка вздохнула и опустила голову. Несколько секунд она смотрела на утоптанную нами землю в руинах, а потом подняла взгляд и спросила:
  -Как я могу быть уверенной, что это правда?
  -А зачем нам врать? Я мог вас и не спасать, ренна. Мог кроме восстановления, встроить подчиняющие элементы в тонкие тела... Много чего мог. Но не сделал. Зачем мне врать теперь?
  -Добровольный слуга лучше раба, - усмехнулась дворянка, - И работает лучше и инициативу проявляет.
  -Ваш ответ?
  -А что мне остаётся? - хмыкнула девушка, - Подчинить вас всех я смогу, но толку от этого не будет. Зомбированные люди и нелюди тупы и ограничены. Годно сказать, что я сама по себе? Это верная смерть. А жить я хочу.
  -Это означает, что вы вступаете в отряд?
  -Да. Кто у вас главный?
  Мы переглянулись. Учитывая обстоятельства и тот факт, что последний месяц отрядом командовал уже не Каин, а я, получалось, что пора уже официально брать бразды правления в свои руки.
  -Я главный.
  -Хорошо. Клятва вассалитета устроит?
  -Да.
  Спустя час, я оказался сюзереном высшей аристократки Тёмной Империи. Смешно. Купеческий сын и вдруг стал главным для дворянки...
  Когда все уже улеглись спать, я остался дежурить - лес хотя и помогал нам, но обязательное дежурство у нас имелось. И сегодня вахту нёс я - на долгих стоянках, в отличие от тех случаев, когда мы ночевали в пути, смен у нас не было. Ночь дежурил лишь один член отряда.
  Через некоторое время я ощутил движение и повернул голову в его направлении.
  -Чего не спится, ренна?
  -Не каждый день просыпаешься после тринадцати тысяч лет стазиса и узнаешь, что твоя страна больше не существует. Да и сюзерена не каждый день меняешь. Нес, вы хоть осознали, что сегодня случилось?
  -Может, закончим официоз? Не слишком удобно так общаться...
  -Хорошо. Ты не ответил на мой вопрос.
  -Я понимаю, что сегодня ты переступила свою гордость. Причём не по своей воле, а просто потому, что у тебя не было выбора. И это мне не нравится. Впрочем, я должен был быть уверен в безопасности членов отряда. Какие -то восемь месяцев назад он был больше. Одиннадцать человек. Правда, тогда не я был командиром.
  -Хм... Интересно... Ладно, - вздохнула девушка, - Для чего я вам сдалась?
  -Сейчас магия пришла в упадок. Остались лишь крохи знаний. Земли Империи превратились в Пепельные Пустоши. Во всяком случае, приграничные районы. Причём, чем ближе к главной линии укреплений, тем ситуация хуже. Что в глубинах былой страны никто не знает. Светлые устраивают на нас охоту. Тёмные в меньшинстве. Всё, что останавливает светлых от очередной массовой резни - политика и деньги. Нынешним властям нужны стабильность, а купцам прибыли. Их тяжело заставить устроить бойню. Или поддержать действия жрецов и светлых...
  -Печально, - вздохнула магиня, - Но причём тут я?
  -Ты имеешь опыт и знания Империи. Да и свои разработки у тебя есть. И к чему ты нам при таком раскладе?
  -Понятно. Вам нужен учитель и новый член отряда, - усмехнулась магиня, - Логично и понятно. И ожидаемо. Учитывая всё сказанное тобой... Думаю, что я сделала правильный выбор.
  -В любом случае, ты его уже сделала.
  -Верно, - вздохнула аристократка.
  Несмотря на то, что девушка была сильным магом, для неё крах родной страны и столь резкий переход из своего, привычного, времени в нашу суровую реальность дался нелегко. Фактически, она вошла в Сферу Дарка в одном мире, а вышла в другом. Ей даже не пришлось переноситься между реальностями, чтобы попасть в невероятно далёкое от родного дома место...
  Такого суровое Время. Оно не щадит никого и ничего. Ей повезло. Девушка смогла выжить в пламени древней войны... Но древней лишь для нас. Для Даяны же, те события произошли только вчера.
  Впрочем, несмотря на всю свою жалость к ней, я не обманывался. В моей голове уже давно были многие знания древнего офицера Империи. И я прекрасно понимал, что в наш отряд попала волчица. Рядом с ней все мы - щенки. Уровень её подготовки в разы превосходит наш.
  -Почему ты не стала атаковать? Ведь на нас не форма легионеров.
  -Ты многое знаешь о нас, хотя говоришь, что с момента краха моей родины прошло много тысяч лет...
  -У меня свои источники. И я прекрасно понимаю, кто сейчас сидит рядом со мной. Высшая аристократка и боевой офицер. Судя по форме и знакам различия - легион Серебряная Луна. Umbra legatus легиона. Тень-лейтенант. Это офицер специальных войск Империи. Диверсант высочайшей категории.
  -Интересный поворот, - пробормотала девушка, напрягшись всем телом.
  Сейчас она больше напоминала не утончённую аристократку, одевшую облегающий костюм из чёрной ткани с серебряными погремушками, а настоящего офицера, каким я помнил Ульва - подтянутого, постоянно ждущего атаки, бойца. Хищника.
  -Таких подробностей о военных структурах не знали даже многие высшие офицеры, - прошептала Даяна, - А ты знаешь...
  -Как и то, что несколько полных легионов и толпу учёных с гражданскими эвакуировали до войны на архипелаг Херст. Император не надеялся выиграть войну.
  С каждым моим словом Даяна всё больше и больше менялась. Вся её женственность и нежность куда-то пропали, уступив место оскалу зверя, готового вцепиться врагу в горло... С ней надо быть очень осторожным.
  -Но как? Об это знали всего-то несколько сотен из всей Империи! - прошипела она.
  -Мне повезло - я приобрёл часть памяти одного из офицеров. Высших офицеров. Вот и владею информацией. Да и не только его это знания. Я уже встречал кое-кого из твоих собратьев.
  Расслабившись, девушка снова стала домашней девочкой-аристократкой.
  -До чего же интересен этот мир... Почему ты это мне поведал? Или это не тайна?
  -В нашем отряде, это не тайна. Для остального мира - тайна. Да ещё какая.
  Некоторое время Даяна сидела молча, не сводя взгляда с тлеющих углей костра. Их алое свечение отражалось в её чёрных глазах, превращая в Нералгину - мифическую женщину-воина, ставшую богиней, в чьих глаза навеки поселился огонь Преисподней, а ледяная красота пленила ни одного воителя.
  -Мне дважды повезло. Первый раз, когда я успела отключить Источники от общей сети - иначе бы на месте подземной части поста остался бы большой котлован оплавленной земли. Второй раз - когда вспомнила о Сфере этого безумца Дарка...
  -Расскажи мне о нём. Я кое-что уже слышал от человека, сумевшего добраться до ваших архивов во время раскопок... Но мне нужна информация из первоисточника.
  -Помощник лорда Ориса. Откуда он взялся я понятия не имею. Его привела ученица лорда из земель светлых лет так за двадцать до начала войны...
  -Через тридцать седьмую?
  -Что? - спросила девушка, удивлённо на меня посмотрев, - Да... Я участвовала в операции по созданию коридора для них... Откуда ты знаешь?
  -Одним из моих учителей был лич по имени Ульв - интендант крепости. Я жил там несколько месяцев.
  -Понятно... Но... К чему ты спросил?
  --Дарк Винт, если сложить всё воедино, иномирянин. Ульв рассказал мне о иномирянине, который задерживался в его крепости с ученицей Ориса. Потом выясняется, что Орис и какой-то Дарк Винт создали массу нововведений во многих областях науки, управления, производства... Да много чего... И это нововведения кардинально отличались от всего привычного Империи. Затем выясняется, что ты помогала пересечь ученице Ориса с Дарком Винтом границу враждебного государства. Причём именно в районе крепости Ульва. Сложи все элементы мозаики в одну картину и получишь реальный портрет тех событий.
  -Всё верно, - задумчиво произнесла девушка, - Всё так. Ладно. Не важно, теперь уже...
  -Да. Важно другое. На наш отряд ведут охоту целый орден светлых, орден тёмных и несколько Лордов, в чьих владениях я, малость, порезвился...
  -Это ж как ты так умудрился столь суровый послужной список собрать? Да ещё и порезвился... Расскажешь подробнее?
  -Проклятие. Причём странное. Местность становится мёртвой. Все живые становятся нежитью и нечистью, а природа умирает или меняется и становится опасной.
  -Лихо. Смахивает на работу наших спецов из карательных групп. Они мастаки на подобные вещи... Были, - снова помрачнела девушка.
  -Были. Но теперь есть ты. Пока ещё одна. Но скоро - нас будет много.
  -Мдам... Интересное начало... Как это понимать? - заинтересованно покосилась на меня малефичка.
  -Нужно подтянуть отряд до уровня полноценных магов. Потом - набрать людей с Даром и обучить.
  -Как ты себе это представляешь? - хмыкнула девушка, - Для этого требуются лаборатории, медитационные залы, изолированные от внешнего мира на всех слоях реальности... Артефакты и учебные базы... Библиотеки... Да много чего! И я у тебя этого не наблюдаю!
  -Не всё сразу. В начале нам бы до нашей цели добраться... А там - посмотрим. Хотя план действий у нас есть. Не детальный, но всё же.
  -Проблемы надо решать по мере их поступления, - ответила девушка, потом повела плечами поёжившись от холодного ветра, и спросила, - А как у вас с лишней одеждой? А то моя форма, хоть и хороша, но она летняя. И для другого климата. Всё же не полный доспех...
  -Великая Тьма! - прошипел я.
  Вот именно. У девушки кроме её штабной формы ничего нет.
  -В хранилищах оставались амуниция и одежда?
  -Была, - усмехнулась, Даяна, - Только во время осады, я отключила источники от общей системы, когда светлые решили просто перегрузить систему и привести к взрыву самих источников. А потом уже не подключала. Вряд ли что-то сохранилось.
  -Мдам... Весело, - пробормотал я, пытаясь понять, как выйти из положения.
  -Я не неженка, как ты подумал. Могу и чужую одеть, пока нормальную не раздобуду, - ещё шире усмехнулась Даяна, глядя на меня.
  Похоже, что она решила малость отыграться за факт произнесения вассальной клятвы.
  Хмыкнув, я ответил:
  -Я всё равно на вахте. Так что воспользуйся моим спальным мешком. Да и плащ мой возьми.
  -Хорошо, - усмехнулась, девушка.
  
  
  Даяне не спалось. Шок, от случившегося никак не отпускал магиню. Несмотря на то, что её разум был серьёзно изменён обучением магии и существенно отличался от человеческого, произошедшее с ней привело к тому, что девушка с большим трудом воспринимала окружающую реальность. Хорошо ещё, что встроенные в неё ментальные структуры позволили удержаться на грани безумия и не впасть в ступор или истерику.
  Впрочем, нынешнее состояние девушки долго не продержится. Энергии, заложенные конструкты, быстро подходили к концу. Сейчас, созданные имперскими мастерами, плетения пытались определить способ сброса стресса и вывода психики в нормальное состояние. Спустя некоторое время, расчёт был завершён.
  Девушка дёрнулась и задумчиво посмотрела на Тера. Защитный механизм психики, созданный магами Империи, принял решение, давая уже большую свободу магине. До этого момента все её эмоции и желания были подчинены программе плетений, а воля вообще не проглядывалась через прочную пелену одурманивающего спокойствия.
  В какой-то миг, когда отлаженная система принялась перенацеливать эмоциональные элементы, в глазах девушки мелькнула вспышка боли и отчаяния, но затем структуры снова взяли всё под контроль, а одинокая слеза, появившаяся на лице магини, так и осталась одна.
  
  
  Утром мы продолжили обследование аванпоста. Даяна восстановила подключение Источников к общей системе поста, благодаря чему крепость снова стала активна. Вентиляция вновь заработала, появилось освещение, исчез затхлый запах пыли и склепа.
  -Что теперь? - спросила она, когда над столом-пультом возникло иллюзорное изображение подземных помещений.
  -Нужно забрать камни-накопители, максимальное количество артефактов и книг. Сколько сможем унести, столько унесём. Нам торопиться некуда, так что мы можем позволить себе частые привалы, - ответил я, - Последними, снимем Источники. Они нам ещё пригодятся.
  Хмыкнув, Даяна ответила:
  -Я, конечно, всё понимаю, но, может, будет легче всё законсервировать, а потом вернуться и несколькими ходками забрать то, что не смогли унести сразу? Зачем тащить на себе такой груз?
  -Даяна, я тебя понимаю. Это твоя крепость и всё в таком духе, но не факт, что у нас будет возможность вернуться, а вот наличие такого количества артефактов может спасти нам жизнь.
  -Если мы сможем их донести.
  -Сможем. Как я уже сказал, нам торопиться некуда. Медленно, спокойно, без спешки, донесём. Тем более, что до цели нашего путешествия не так уж и много идти осталось.
  -Как хочешь - ты главный.
  -Если ты такая умная, то попробуй предложить другой вариант? Потому, что устраивать сюда постоянные ходки просто опасно - нас слишком мало, чтобы в одном месте сваливать кучи фонящих артефактов древней Империи, которые сейчас стоят золотом в по весу в расценке - четыре к одному, а самим переться за следующими. Либо нас по пути перехватят, либо сами артефакты украдут. А если оставить кого-то на охране - одиночка в любом случае не справиться с хорошо спланированным нападением.
  В конечном итоге, последовали моему плану. Других ни у кого не возникло.
  
  
  Двигаться по лесу с тяжёлым грузом - то ещё удовольствие. Впрочем, никто не жаловался. Все сами решали сколько брать груза. Вот и набрались. Привалы мы делали каждые три часа. Ровно на час.
  Обилие остановок объяснялось значительным грузом и необходимостью более внимательно следить за окружающей местностью - мы вплотную подошли к границам горного царства и патрули их пограничной стражи уже хозяйничали в этих краях.
  Горы. Их пики уже не первую неделю были видны нам, но теперь, когда мы дошли до предгорий, где воздух оказался более разряжен, чем в привычных нам местах, пришлось усилить осторожность.
  Густые заросли местной растительности существенно осложняли наше движение - это не простой лес, где есть деревья, некоторое количество травы и кустов. Здесь растения были жёсткими, колючими... Ненавижу годы!
  Во время одного из привалов, Вашек вернулся в тело, и сообщил нам радостную весть - недалеко от нас проходит дорога, которую мы давно потеряли, попав в логово разбойников.
  Установив направление, мы направились к тракту. Он был единственным путём к проходу в долину, перекрытому пограничным гарнизоном в ущелье Рошпа.
  До дороги мы дошли за сутки. Впрочем, прежде чем выйти на неё, вампиры сбросили свой груз и прошлись вдоль неё на пять сотен шагов в стороны, проверяя наличие засад.
  -Как далеко до ущелья? - спросил я Каина, смотревшего карту.
  -Если судить по карте и тем ориентирам, что у нас есть, то мы в дне пути от него.
  -Не маленький круг получился, - пробормотал я.
  -Зато погоня точно осталась в том проклятом лесу, - усмехнулся Люциан, - Да и отряд пополнился новый бойцом... Да ещё и каким!
  Покосившись на Даяну, я вздохнул.
  Теперь, спустя несколько дней, я уже не был так рад появлению в нашей группе имперской аристократки. Колка, едкая и ехидная. Самое смешное, что эта наглая особа взялась изводить именно меня - остальных в группе она не трогала. На вампиров смотрела как на расходный материал, Каина оценивала несколько выше, а вот Братислава ставила вровень с вампирами. Единственная причина, по которой девица подчинялась мне - вассальная клятва.
  Причин подобного поведения, явно не свойственного боевому офицеру, я не понимал. Остальные члены отряда, наблюдая за происходящим, тихо хихикали и перешёптывались. Глядя на всё их ехидство, я даже не стал расспрашивать о причинах такого поведения - захотят, так сами расскажут. А нет - сам потом разберусь.
  Впрочем, Даяна, несмотря на все свои странности, никогда не переходила ту черту, за которой колкости и шутки превращались в откровенные оскорбления или явные попытки унизить. За это ей большое спасибо, поскольку если бы такое произошло, то я просто прирезал бы её на месте. Унижение в любой его форме нельзя спускать никому. Даже женщинам. А Даяна была ещё и офицером. Это накладывало на неё дополнительные обязательства в поведении.
  Когда вампиры вернулись, я уже был закипевшим от того словесного потока, что девушка на меня обрушила. В этот раз, госпожа Кройшт надела маску недалёкой глупой девочки-аристократки - картинно закатывала глаза, хлопала ресницами и говорила таким капризным тоном, что руки сами собой тянулись к ремню, требуя вбить в голову капризной особы хоть какое-то понимание ситуации.
  Зачем она всё это делала, я понять не мог...
  
  Пограничный форт, перекрывающий своими стенами ущелье, встретил нас открытыми воротам входного портала, используемого для проверки личностей въезжающих.
  -Приветствую, - поздоровался с пограничником, закованным в серую, отливающую серебром, лёгкую бронь.
  -И вам доброго дня, уважаемый, - ответил он, - Кто такие? Зачем едете в наше государство?
  -Маги. Желаем обосноваться в вашей стране для постоянного места жительства. Торговых дел не затеваем.
  -Интересно. Шестеро с грузом и без лошадей... Что ж так?
  -Трудности в путешествии.
  -Трудности... - пробормотал пограничник, изучающе нас оглядев.
  Наибольшее внимание, как и следовало ожидать, привлекла Даяна, которая для большего эффекта, ещё и расстегнула до середины кителя пуговицы. Причём не только на кителе, но и на блузе.
  Взгляд пограничника, против его воли, оказался прикован к содержимому кителя и блузы, частично освобождённому от одежды. Хорошо ещё, парень слюни пускать не начал.
  -Мы можем идти дальше?
  -А... Да... Идите.
  -Благодарю.
  Когда мы уже прошли крепость, я повернулся к Даяне, вернувший себе свой прежний строгий вид, и спросил:
  -Что ты применила, что он едва слюной не поперхнулся? Не мог он так обалдеть от твоего вида.
  -Всё верно. Только вот уровень подготовки у тебя хромает, - усмехнулась девушка, - Я применила несколько хитростей... Женских. Что такое феромоны знаешь?
  -Да.
  -Так вот, я специально применила несколько из них - просто побрызгалась и выпустила в воздух перед пограничником - ветер как раз в нужную сторону дул. Вот его и проняло.
  -Мдам... Надеюсь, на нас ты такое не будешь проворачивать?
  -А зачем оно мне дано? И так всё прекрасно. Иду себе в компании пятерых молодых, красивых и крепких мужчин... Что ещё нужно одинокой девушке?
  Вздохнув я отвернулся и пошёл дальше. Почему-то, эта её фраза меня взбесила.
  Впрочем, я никогда не отличался хорошим пониманием женщин. За все мои двадцать два с небольшим года, у меня было всего лишь три постоянных девушки. Все остальные - случайные девицы, попавшие ко мне в постель в результате студенческих пьянок в ордене, когда и мне и им было уже всё равно с кем, лишь бы оказаться в постели с лицом противоположного пола и удовлетворить собственное желание получения удовольствия. А так - большую часть моей жизни почти всё время я был занят магией, обучению владению мечём и кинжалом... Времени на девушек было мало.
  
  Сразу же за крепостью обнаружился торговый пост. Здесь продавались лошади, мулы, провиант, оружие, бронь и самое разнообразное снаряжение. Владелец поста, упитанный мужчина лет так сорока, если судить по внешности, мгновенно почувствовал запах денег и принялся скакать вокруг нас. Оно и понятно - не каждый день к нему приходят шестеро нагруженных путников, нуждающихся в лошадях, новой амуниции и нормальной одежде для женщины. Этим торговец и воспользовался.
  Покинули его гостеприимные помещения лишь через несколько часов, подобрав себе шестерых верховых жеребцов и столько же тяжеловесов, на которые нагрузили свои трофеи из аванпоста.
  Даяна Кройшт же, щеголяла в обтягивающей одежде из чёрной кожи, поверх которой была натянута лёгкая кольчуга местного изготовления. На поясе девушки красовались лёгкий клинок и стилет. Поверх кольчуги девушка одела тёплый плащ, вернув мне мою собственность.
  До ближайшего города мы добрались уже через несколько часов. Им оказался Стоунгейт. Когда-то, он был всего лишь одним из местных гарнизонов, расположенных возле границы. Сейчас же город насчитывал почти пять тысяч разумных, не считая так и оставшегося тут гарнизона.
  Выяснив у стражников, охранявших ворота, где располагается ближайшая гостиница, мы направились туда, желая переночевать в нормальных условиях и поесть полноценной пищи, а не походного варева, от которого всех непроизвольно кривились лица.
  Найдя требуемое заведение, мы, не разбираясь, выдернули из конюшни слугу и, приказав расседлать лошадей и отнести вещи в номера, отправились внутрь заведения, где Вашек, как наиболее прыткий уже заказывал нам комнаты и ужин.
  Обеденный зал гостиницы оказался хорошо освещённым, чистым и не вызывал желания держать руки на оружие. Как и посетители, покосившиеся на нашу компанию с явным неодобрением.
  Впрочем, никто не стал звать стражу - купцы, увидевшие количество сумок и мешков, явно приняли на за своих, хотя и более молодых, чем следует, коллег. А остальные, поняв, что никакой драки или буйства с нашей стороны не предвидится, спокойно продолжили ужинать.
  Когда слуга принёс нам заказанную еду, я его задержал:
  -Уважаемый, подскажите, где в городе есть хорошие портные и цирюльники?
  -Если у уважаемого достаточно денег, то они сами придут в удобное для вас время прямо сюда.
  -Хм... А достаточно - это сколько? - удивлённо спросил я.
  -Цирюльник - минимум десяток серебряных монет. Портной - полтора золотых.
  -Достаточно, уважаемый. Если вы этим занимаетесь, то завтра в одиннадцать утра мы ждём цирюльника, а в два часа дня - портного.
  -Хорошо, - улыбаясь, ответил официант и удалился.
  -Обслуживание по высшему разряду, - усмехнулась Даяна, внимательно слушавшая наш диалог, - Интересно, в чём будет заключаться подлянка?
  -Вот мы это и выясним, - ответил я, - А пока - давайте нормально поедим, и пойдём приводить себя хотя бы в относительный порядок. А то после этого леса мы больше на разбойников смахиваем.
  -Это верно, - усмехнулась Даяна, - Только не обобщай - не все вы так выглядите.
  -Конечно. Ты всегда неподражаема, - ответил я, покосившись на девушку.
  Даяна же, довольно улыбнувшись, принялась за еду.
  Когда все насытились, я направился в свой номер, желая принять душ и хоть как-то привести имеющуюся одежду и амуницию в нормальное состояние.
  После стольких дней в лесу, многое в снаряжении требовало замены или ремонта. Ремни, замки на ножнах, лямки сумок и подсумков, поясные крепежи, застёжки... Кроме того, требовалось избавиться от той части одежды, что пришла в негодность - не пристало магу ходить в обносках.
  Приняв душ, я принялся разбирать свои вещи. Запасные кинжалы, стилеты и метательные иглы отправились одну сторону, износившаяся одежда - в другую Затем пришла пора разбираться с бронью.
  Кольчуга, верой и правдой служившая мне не один год, пришла в негодность. Помимо того, что требовалось обновить заклинания, наложенные на неё, бронь требовала ещё и капитального ремонта. К тому же, путешествие по лесной местности и отсутствие возможности полноценного ухода, привели к появлению вкраплений ржавчины - влага, пыль, земля и прочие прелести долгого путешествия серьёзно потрепали бронь.
  Кроме того, кожаные крепежи наплечников и ремни на кольчужных перчатках так же требовали замены.
  В похожем состоянии были ножны меча, выполненные из красного дерева и обвитые дублёной кожей.
  Кожаные элементы шлема так же пришли в негодность - помимо характерного запаха, они сами по себе серьёзно истрепались.
  Закончив осмотр оружия, я принялся за сумки. Их ручки и лямки серьёзно истрепались. А на одной вообще подошли к тому пределу, когда ручка уже готова порваться...
  -Мдам... Чтоб я ещё раз пошёл в такой поход... Ну уж нет... Увольте от такого удовольствия, - вырвалось у меня, когда я оглядывал результаты долгих странствий в дикой местности.
  Сапоги... В приличных местах в такой обуви лучше не появляться. Стоптанная каучуковая подошва, местами подранная кожа... На одном из сапог каблук вообще треснул и раскрошился. Застёжки так же пришли в плачевное состояние. Это за какие-то несколько недель.
  Пояс, который я не менял с тех пор, как поступил в орден, так же требовал замены... Штаны... Из всех тех, что у меня были, целыми остались только одни - те, что я носил лишь в самых цивилизованных местах.
  Вздохнув, я собрал большую часть своих вещей в одну большую кучу, куда добавил кольчугу, шлем и кольчужные перчатки. Следом за ними последовали сумки. Всё это, пора выкинуть.
  В итоге, у меня осталась одна лишь рубашка, лёгкая кожаная куртка и мягкие кожаные туфли, оказавшиеся на дне одной из сумок. Как они туда попали и почему не остались в моей комнате в общежитии, я понятия не имел.
  Одевшись и прикрепив к поясу ножны с мечём, я спустился в зал, надеясь выпить вина и выяснить обстановку. Впрочем, моим намерениям не суждено было сбыться.
  В гостиницу въехал небольшой отряд светлых магов. Всё бы ничего, но вот одна беда - в помещении из всей группы осталась одна лишь Даяна.
  -Ну что за невезение? - пробормотал я, направляясь к начинающейся драке, - Только прибыли на новое место, как уже с властями отношения портить начали.
  Группа светлых окружила Даяну и теперь активно провоцировала на применение Дара. Как только девушка атакует их первой, светлые будут в праве размазать её по полу и никто им ничего не сделает. Ну, а если со светлыми справятся, то местные законы будут на стороне тех, кто начал драку.
  -Ренна Кройшт, что тут происходит? - спросил я, подойдя ближе, - Почему это быдло вас окружило?
  В помещении, где до этого момента лишь шушукались, обсуждая ситуацию, все затихли. Светлые, мгновенно повернулись ко мне.
  -А ты ещё кто такой? - спросил один из них - либо командир отряда. Либо самый говорливый.
  -Говори вежливо, псина. Не со смердом разговариваешь, - ответил я, стараясь сохранить спокойствие - в очередной раз память покойного имперца, полученная в Пустошах, сыграла со мной злую шутку и воспоминания о методах воспитания светлы оказались на поверхности...
  При этом, я положил руку на рукоять меча, а над второй сформировал сгусток чёрного огня. Одновременно с этим, тени по всему помещению стали приобретать объём и окружать светлых - у меня не было желания решать дело миром - имперские замашки, вновь проснувшиеся во мне, требовали крови проклятых светлых.
  Оценив ситуацию, я начал вскрывать свои тонкие тела, позволяя им свободно совершать энергообмен с окружающей средой.
  Не знаю, что именно повлияло светлых, но они отступили. То ли чёрное пламя, столь же опасное для них, как для нас белое, то ли тени, сгустившиеся вокруг них, но отряд наших врагов отступил. Вполне возможно, что они не стали связываться с тем, кто может ответить, привыкнув к тому, что в светлых землях сильного тёмного не встретишь, а пойманные несчастные слабы и не смогут причинить вреда.
  Когда все разошлись, я уселся за один из свободных столов и требовательно посмотрел на Даяну. Та, мгновенно сообразив, что от неё хотят, уселась рядом. Спустя некоторое время появился официант.
  -Принесите лёгкого вина. Красного, - сделал я заказ, после чего, дождавшись, пока он уйдёт, тихо спросил, - Ты не могла поставить маскировку? Тебя же этому учили! Или просто прикончить их незаметными методами?
  -Не могла. В зале равновес. К тому же, по всей улице развешаны следящие артефакты. Если бы после применения тобой магии, последовали всплески энергий смерти, то сюда заявилась бы стража и местные маги. На чьей бы стороне они оказались? - прошипела магиня, - Да и сам подумай - если бы я первой атаковала...
  -Даяна! Не стоит. Я прекрасно осведомлён о твоих возможностях. Так что не рассказывай мне сказки. Кроме магических методов убийства, есть и простые физические. Твои феромоны, например. Насколько я знаю, они, при определённых сочетаниях, становятся ядовитыми.
  -Ладно, - вздохнула девушка, - Я хотела посмотреть, как ты себя поведёшь в случае угрозы в отношении кого-то из членов отряда. Причём в условиях серьёзных ограничений. Вот и спровоцировала светлых.
  -На будущее - больше не делай так.
  -И не собираюсь. Всё, что мне было нужно, я уже увидела... Кстати, у тебя неплохо получается ставить на место зарвавшихся свинопасов - все они действительно быдло. Простые мещане, если не хуже, получившие по недосмотру богов Дар... Они упиваются своей властью и не более.
  -Я это и так знаю.
  -Ты не понял... У таких людей подчинение аристократу - в крови. И они ничего с этим поделать не могут. Многие поколения их предков были рабами или мелкой сошкой. Многие их предки подчинялись нам. И это подчинение не смог стереть даже Дар. Привычка выполнять приказы дворянина для них - закон. Несмотря на всю их злость и ненависть, духу не хватило у них поднять руку на того, кто по рождению выше. Не смогли пересилить они себя... А вот ты... Либо ты по рождению из воинского рода - дружинников, например, либо из аристократов. Иначе бы не стал вмешиваться.
  -Не вижу связи между моим поведением и моими предками.
  -Ребёнка воспитывает семья. При этом она передаёт ему и свои правила и законы, которым ребёнок, взрослея, следует всю жизнь, а потом находит жену, живущую по похожим правилам, и точно так же воспитывает своих потомков.
  -Моих родителей убили когда я был ребёнком. Они были купцами и слабыми тёмными. Потом меня воспитывал тёмный. А потом я учился у Ульва.
  -Извини, я не хотела делать тебе больно, - после паузы ответила Даяна.
  -Ничего. Я уже давно перестал испытывать сильные эмоции по этому поводу.
  Некоторое время мы сидели молча. Потом Даяна прокашлялась и, глядя на то, как официант расставляет бокалы, сказала:
  -Зачем я тебе нужна? Я стала офицером не так уж давно... Всего-то два года после выпуска... Ты же знаешь, что я младший офицер... Два года службы... Не так уж и много... Я сильнее тебя, может быть, у меня больше знаний, но вот опыта...
  -Нас мало. У нас нет полноценной учебной базы... У нас многого нет. Ты для нас... Да. Ты для нас - подарок Судьбы.
  -Это не ответ.
  -Другого не будет.
  Несколько минут мы молча пили вино, а затем девушка улыбнулась каким-то своим мыслям и спросила:
  -Как ты смотришь на то, чтобы пройтись по городу? По лавкам и на рыночную площадь. Нам, ведь, нужно знать где мы оказались. Знание местности - половина победы в случае серьёзных неприятностей.
  В словах Даяны была доля истины, из-за чего я согласился.
  
  
  
  
  
  Глава 7.
  
  
  Город мне понравился. Чистые улицы, мощёные булыжниками, плотно подогнанными друг к другу, фонари, расположенные там, где им следует быть... Вообще, меня поразила та расчетливость, с которой создавался этот город. Неведомые мне творцы строили его с явным расчетом на будущее. Улицы изначально делались широкими, с выделенными для пешеходов зонами по обеим сторона от той части мостовой, где двигались всадники и экипажи.
  Люди тут были несколько непривычными. Идёшь себе, смотришь на человека обычным зрением - лет так тридцать максимум. А глянешь иначе, так чтобы увидеть ауру - все восемьдесят. Или и того больше.
  Во время нашей неспешной прогулки, нам встретились и несколько местных, судя по стилю одежды и внешности, магов. Их возраст так же вызвал уважение - одному было далеко за три сотни лет, а другому порядка пятисот.
  Вообще, сегодня меня всё и все удивляли. Даже Даяна.
  Пока мы с ней гуляли, она преобразилась, сменив очередную маску. Раньше она была то боевым офицером Империи, то спесивой аристократкой, то недалёкой капризной девчонкой... Сейчас со мной под руку шла милая скромная девушка, с чьих губ не сходила улыбка спокойная счастливая улыбка.
  -Как тебе город? - спросила она, спустя какое-то время, не выдержав молчания.
  -Вполне себе... Если бы не потребность обустроиться в местной столице, то и тут можно было бы остановиться... Да только от границы сильно близко... А так... Красиво, чисто... Мечта усталого путника, - усмехаясь, добавил я.
  Впрочем, город действительно жил, преимущественно, за счёт транзита. Гости страны покупали тут провиант, амуницию и артефакты, изготавливаемые магами - это мы увидели своими глазами, проходя мимо одной из лавок, где местный адепт Искусства описывал очередному покупателю достоинства своего товара.
  Те же, кто только въехал сюда - обновляли снаряжение, одежду или просто отдыхали в гостиницах, приводя себя в порядок после долгого пути.
  Кроме того, в городе были биржи - места, где купцы спокойно совершали свои сделки или же договаривались о грядущих поставках. Там же, казначей биржи, оформлял долговые обязательства или заверял договора, по которым вносились предварительные взносы.
  Работа стражи так же оказалась плодотворной - ни разу за время нашей прогулки я не увидел на улицах карманников или иных общественно опасных деятелей... Впрочем, сейчас только вечер.
  -Почему ты всегда молчаливый и серьёзный? - вдруг спросила Даяна, - Сколько я в вашем отряде, столько ты такой...
  -Не знаю. А что?
  -Да ничего... Просто... Рядом с тобой идёт красивая девушка, а ты ведёшь себя несколько странно... За всё время, что мы были в пути, ты на меня смотрел не как на девушку, а... Даже не знаю, как на кого...
  -Насколько я помню, мы шли разведывать город и выяснять как можно быстро его покинуть, в случае неприятностей...
  -Да. Но, ведь, и просто погулять можно, - надула губки девушка.
  -Мдам... Логично, - улыбнулся я.
  В целом у меня уже начали появляться догадки о причинах столь странного её поведения... И я решил их проверить самым простым путём.
  Увидев лавку с цветами, я попросил Даяну подождать меня, а сам направился к продавцу. Если я прав, то пощёчины не будет... Впрочем, если я не прав - тоже. Любой нормальной девушке будет приятно, если ей подарят цветы.
  В конечном итоге, я оказался прав. После того, как я вручил аристократке букет цветов, в ответ последовала не пощёчина, в очень даже умелый поцелуй... Хм... Похоже, что одна комната в гостинице окажется невостребованной...
  
  
  -Нормальный тёмный должен быть расчетливым. Он должен продумывать каждое своё действие, каждый поступок. При этом тёмный так же должен анализировать окружающие его события, чтобы понять последствия собственных действий... Расчётливость, циничность и умение думать - отличительное качество полноценных тёмных магов...
  По мере того, как Даяна анализировала наши поступки и действия, лица членов отряда всё больше и больше краснели. Мдам... По сути говоря, мы живы лишь благодаря череде случайностей и везению. Количество наших ошибок, отсутствия полноценного планирования и даже банальных тактических схем для боёв или же общей стратегии поведения было колоссальным. Разнос, учинённый нам, нашей новоявленной наставницей, был качественным и по делу...
  Впрочем, радости это не добавляло. По здравому размышлению, получалось, что группа здоровых бугаёв, подготовленных бойцов и почти магов, действует на уровне школяров... Мдам... Качественно... Ничего не скажешь.
  После разноса состоялась лекция по тактике диверсионных групп на территории противника, методах ведения разведки наблюдения. И только после этого, Даяна успокоилась.
  Сам разговор состоялся уже через полторы недели, после того, как мы пересекли границу королевства. Сейчас мы сидели в обеденном зале дома, купленного в Рейнхаузе.
  Здание нам удалось купить достаточно дёшево, благодаря чему остались деньги на приобретение некоторого количества инструментария для лаборатории и мебели. Затем вплотную подошёл вопрос о нашей дальнейшей жизни и том, где брать деньги. И это не смотря на три этажа, большой двухуровневый подвал и неплохой задний двор, идеально подходящий для тренировок с оружием.
  Уходя на памятное задание, мы взяли с собой не только средства, выделенные орденом для выполнения нашей миссии, но и собственные сбережения, благодаря чему в конце пути смогли не только приобрести недвижимость, но и сохранить некоторую часть имевшихся средств. Их нам хватит ещё на пару недель жизни, но потом мы окажемся на нуле.
  -Предлагаю, начать создание амулетов и артефактов, - выдвинул свою версию Тевир, - Такие вещи везде пользуются спросом. И деньги заработаем, и развиваться будем.
  -Можно открыть контору по установке магических систем защиты или сигнализации, - предложил Вашек.
  Каин, в это время смотревший в покрытое каплями дождя окно, вздохнул и ответил на оба этих предложении:
  -А вы не забыли, что здешний рынок подобных услуг уже прочно поделен местными магами?
  -Я выяснял, - вмешался в разговор Братислав, - Все они одиночки. Гильдий магов тут нет - власти строго следят а этим. Префектуре города нужны низкие цены и высокое качество услуг, а появление гильдии магов или любого ордена приведёт к появлению монополии на определённые направления магических разработок.
  -В этом случае, неприятности будут уже у нас.
  -Ещё один вариант, - сказал я, - Можно изучить артефакты, которые мы наши и взять информацию из книг и выпустить на местный рынок амулетов. Это даст нам и возможность развиваться, и возможность заработать деньги.
  -Ты повторил только что сказанное
  -Нет. Разница в том, что мы дадим местному рынку то, чего тут раньше не было. Конкуренции будет минимум. Цены поставим низкие. То есть, товар будет общедоступным и сможет составить конкуренцию обычным амулетам и артефактам.
  -Нас в любом случае будут давить.
  -Нас будут давит чем бы мы не стали заниматься - мы здесь чужаки. Потому и будут нас спрессовать.
  -Ладно, - махнул рукой Люциан, - Будет по твоему, Тер, но о собственной безопасности тоже надо подумать.
  -А что тут думать? - спросил Вашек, - Нам её в любом случае надо обеспечить...
  
  
  Несмотря на то, что Мы с Даяной стали близки, внешне в наших отношениях ничего не изменилось. Мы оба старались не показывать происходящее другим. Почему? Не знаю. Наверное, мы боялись проявить слабость в глазах наших спутников.
  Впрочем, это не мешало нам быть вместе ночью - холодноватые дружеские отношения днём и любовь и ласка ночью. Даже не ласка - страсть. Странные отношения и странное поведение. Лишь через несколько месяцев, до меня дошло, что именно так вели себя аристократы Империи - холодные и неприступные днём, эталоны благочестия и долга перед родом и семьёй, но страстные и ласковые ночью с любимыми... Днём, давно почившие в лете, аристократы старались быть холодными и официальными, чтобы простой народ видел в них не людей, и не смертных, а именно Власть. Днём они не показывали свои религиозные убеждения, храня нейтралитет в отношении любых культов, кому бы сами не поклонялись. Именно такой и должна быть Власть - холодной, отстранённой, но справедливой. Власть должна не руководить и повелевать, а не мешать жить и хранить покой. Люди и сами разберутся, что и как им делать, задача же правителей - сглаживать острые углы и охранять тех, кто содержит государственность. Именно так было в Империи. Там, правители действительно знали, в чём их задача...
  После памятного разговора, наш новый дома претерпел серьёзные изменения. Совместными усилиями была разработана система защиты, частично скопированная с имперской. В подвале установили Источник, питающий оборонный комплекс здания, а подступы к зданию оказались блокированы духами-стражами и фантомами зеркал, фиксирующим любые всплески агрессии в нашем отношении и пресекающим любую агрессию на корню.
  Затем, над входом появилась вывеска, заказанная у одного из местных мастеров: "Клан Ночи. Амулеты и Артефакты. Установка защитных структур и сигнализаций."
  Ещё через несколько дней после этого, появились первые клиенты.
  Ими оказалась молодая супружеская пара, желающая установить на свой недавно купленный особняк охранный комплекс и приобрести амулеты личной безопасности.
  К этому моменту у нас уже были готовы первые образцы амулетов на продажу.
  -Нас устраивает то, что вы предлагаете, - через полчаса разговора сказал глава семейства, изучив нашу продукцию, - Сколько вы хотите?
  -Двенадцать золотых за амулеты и двести золотых за систему защиты здания, - ответил Каин, чья очередь наступила именно в этот день.
  Во время переговоров и описания продукции, парень и девушка постоянно косились на меч и кинжалы, висящие на поясе мага. Их глаза то и дело бегали по фигуре тёмного и возвращались к оружию.
  Уже на выходе, парень не выдержал и спросил:
  -Скажите, вы воин или маг?
  -И то и другое, - усмехнулся Каин, создав шар Чёрного Огня, - А почему вас это заинтересовало?
  -У нас редко бывает так, что маги изучают воинские дисциплины. Чаще всего, они полагаются только на свои способности.
  -Иногда, честная сталь гораздо быстрее лишит жизни, чем заклинание, - усмехнулся маг, - Приходите ещё - мы всегда рады вам.
  Как только дверь закрылась, Каин поднял к глазам договор на установку защитных комплексов и вздохнул.
  -Вот уж не думал, что мне придётся опуститься до банальной торговли. Кошмар.
  -Ничего. Потом наймём человека сюда. А пока - зови наших, - ответил я ему, - Пойдём ставить защиту этой парочке.
  -Хорошо.
  Постановка защиты заняла три часа. Фактически, мы привезли уже готовое решение, которое успели спроектировать, подключили его к каналам энергий, проходящих под городом, развернули его на здание и уехали, продемонстрировав как всё работает и показав как управлять при помощи артефакта, именуемого пультом. Эту идею предложила Даяна, вспомнив некоторые разработки Империи. В данном случае, это изобретение древних, позволившее обычным людям хоть как-то управлять магическими системами, сыграло нам на руку - никто в Рейнхаузе не практиковал такой подход, оставляя за собой контроль и обслуживание подобных систем.
  Вечером, Каин внимательно изучил составленный договор и сказал:
  -А теперь ждём гостей. Они после сегодняшнего к нам придут.
  Утром к нам действительно пришли. Но не конкуренты, а стражники.
  -Откройте! Именем Власти, откройте!
  -Да открываем! - прорычал в ответ Вашек, - Дайте до двери дойти!
  Открыв дверь стражникам, вампир удивился. Во-первых, их оказалось трое. Во-вторых, офицер, явившийся к нам, тут же заявил, что хочет видеть нашего главного.
  К этому моменту я уже спустился на первый этаж и наблюдал всё своими глазами:
  -Я глава клана. Что случилось?
  -Отлично, - усмехнулся офицер, - С вами хочет поговорить начальник городской стражи.
  -И что же ему от меня нужно? Насколько я знаю, никто из представителей клана законы королевства не нарушал.
  -Нет, претензий со стороны стражи к вам нет. Наоборот, - усмехнувшись, ответил офицер и поднял палец, - Начальник стражи изучил изготавливаемые вашим кланом амулеты и хочет закупить партию... - с следующую секунду стражник запнулся, когда его взгляд наткнулся на славище, что мы успели устроить в холле, - Что это за алтарь?
  -Славище богини Астель. Она покровительница нашего клана и воинов вообще.
  -Интересно... И как?
  -Покровительствует? Вполне себе, - ответил я, покосившись на алтарь, - Я бы даже сказал, что весьма и весьма.
  -Спасибо за информацию... - задумчиво ответил офицер, - На счёт амулетов - начальник стражи хочет вас видеть.
  -Я буду через час.
  -Он прислал нас с каретой, - усмехнулся офицер, - Ему очень понравились ваши амулеты. Как и защитный комплекс, который вы установили у четы Харгов.
  -Интересно... Ладно. Дайте тогда хоть договор что ли возьму... У нас по всем направлениям ведётся отчётность. Во избежание, так сказать, бардака, - добавил я, улыбаясь, - Даже такие сделки мы документально оформляем.
  -Хороший подход.
  -Иначе никак. Можно многое пропустить. Да и вообще - учёт материалов и готовой продукции - полезное дело. Помогает экономить время. Главное всё вовремя проверять и записывать. Тогда проблем не возникает.
  -Должно быть, у вас целые тома этих записей.
  -Нет. Мы просто присвоили номера видам продукции. Амулеты идут под номером нуль-один, артефакты, нуль-два, защитные структуры, хранимые в свёрнутых состояниях - нуль-три. Ну а денежные поступления идут под номером десять. У нас всё под номером. Это экономит бумагу и время на записи. А система номеров у нас записана и с ней можно в любой момент свериться. Это очень удобно. Кстати, мы так же ведём учёт доходов и расходов. Это позволяет чётко знать какую цену за что назначать и сколько тратиться на то или иное изделии материалов и денег.
  -Интересный подход. Он работает?
  -Да. Причём очень даже эффективно. Как я уже говорил - время и деньги экономятся. Кроме того, это позволяет проводить качественное планирование.
  -Хорошая система. Думаю, она вполне может пригодиться и нам... Во всяком случае, надо поговорить с нашими кладовщиками...
  На самом деле, это был упрощённый вариант финансового учёта, применявшегося в Империи. Мы лишь адаптировали его под нынешнее время и наши нужды. А рассказал я о нём офицеру специально - если мы хотим остаться тут надолго, то необходимо, чтобы нас уважали и принимали в расчёт наше мнение. Да и вообще, всегда и везде надо подстраивать окружающую реальность под себя. И данный случай не исключение.
  Приехав в управление стражи, карета остановилась во внутреннем дворе.
  -Что ж, - произнёс страдник, покидая транспорт, - Прошу к нам в гости, уважаемый.
  Кабинет руководителя городской стражи располагался на последнем этаже пятиэтажного здания из серого камня. На двери красовалась латунная табличка с надписью "Гард Рихлон. Начальник управления правопорядка города.
  Кабинет офицера оказался не слишком большим и не отличался излишней напыщенностью или роскошью. Всё здесь говорило о том, что в данном месте работают, а не отдыхают - стойки, набитые бумагой на столе, большие шкафы без двёрок с жёсткими картонными папками для документом, письменные принадлежности, чистота и порядок...
  Фактически, кабинет вызвал желание вытянуться в постойке смирно, проверить состояние одежды и наличие не застёгнутых пуговиц. Сам руководитель стражей порядка отторжения так же не вызывал. На вид ему было около пятидесяти лет. Худощавый, сохранивший мускулистость и чёткость движений мужчина с серыми нитями седых волос, появившихся в чёрной густой шевелюре. Рост начальника было сложно оценить, поскольку он сидел за столом, изучая какой-то документ. Впрочем, как только он оторвал взгляд от бумаги, встретившись со мной глазами, сразу стало ясно - это не бюрократ и не ленивый мерзавец, купивший себе должность. Жёсткий изучающий взгляд ярко голубых глаз, сохранивших силу и чёткость. В отличие от большинства обычных людей, его глаза не закрылись странной плёнкой усталости и раздражительности, не выцвели и не начали испускать печаль и грусть. Нет. Этот человек до сих пор сохранил силы бороться с жизнь и смертью, желание добиваться своего и, самое главное, стальную волю, не сгибающуюся ни перед чем.
  Впрочем, обычным человеком офицер и не был - маг. Равновес. Слабый, но всё же. Развиваться специально он не стал, оставив свой Дар на том же уровне, что и на момент инициации, что впрочем, не мешало способностям усиливаться с их использованием. Вряд ли этот боец проживёт больше сотни-другой лет, но и ранней смертью он сам не умрёт.
  Когда он встал, протягивая мне руку для пожатия, я удивился - ростом он оказался на много выше меня, что было не заметно, когда стражник сидел в кресле.
  -Добрый день, - поприветствовал он меня, - Рад встрече, уважаемый.
  -Приветствую, - ответил я, пожав руку - сухую жёсткую и покрытую мозолями от постоянных тренировок с мечём, - Ваш офицер сказал, что вы хотите меня видеть.
  -Да. И не только видеть. Вчера у вас приобрела защитные амулеты супружеская пара. Уже вечером я смог их изучить и увидел достаточно высокий уровень профессионализма. Нашим магам такой стиль и такие методы решения подобных задач явно не присущи. По этой причине я решил выяснить кто создал такие замечательные амулеты и нашёл вас.
  -И?
  -Я хочу заказать для стражи серию амулетов. Кроме того, надеюсь и на некоторую обработку магией брони солдат и офицеров сил правопорядка.
  -В этом случае, вам стоит составить список того, что именно требуется страже, и тогда мы сможем говорить о сроках выполнения заказ и его общей сумме.
  -Я понимаю. Но вызвал вас к себе не только по этой причине. Мне удалось узнать, что ваш Клан состоит из шести членов, двое из которых точно не люди, вы - неизвестно кто. Для начала - уточните вашу расовую принадлежность.
  -Понятия не имею, - честно признался я, - Над мною производились эксперименты, в результате чего я понятия не имею кем стал. Хотя раньше был человеком.
  -Допустим. Кто производил эксперименты?
  -Маг. Древний. Времён Империи. Теперь он мёртв.
  -Интересно. И наличие у вас массы артефактов и книг Империи так же результат его смерти, если я всё правильно понял, - хмыкнул офицер, - Интересно...
  -Надеюсь, это не вызовет проблем?
  -Что вы! - вскину руки ладонями вперёд офицер, - Ни каких проблем! Живите где хотите, главное законы не нарушайте.
  -Законы и я, и мой клан, чтим.
  -Я наслышан, - усмехнулся офицер, - Тяжело не узнать в вас знаменитого Тера-Проклинателя, - добавил он, широко улыбаясь.
  -Не беспокойтесь. Ни я, ни мои собраться, не станем устраивать здесь беспорядки.
  -Это хорошо. А на счёт заказа, думаю, мы договорились... Завтра к вам пришлю человека со списком.
  -Хорошо. Кстати, а как наши амулеты попали к вам в руки?
  -Просто жена Хенлифа - моя дочь, - усмехнулся офицер, - Вот и увидел вашу систему безопасности и амулеты, когда к ним на ужин пришёл...
  Когда я вернулся домой, все сидели готовые к драке - в боевой амуниции, с оружием наготове и активными щитами. Оглядев их, я хмыкнул:
  -Отлично. Так и надо. Кстати, у меня две новости. С какой начать?
  -С обеих.
  -Первая - к нам завтра поступит большой заказ. Вторая- нас вычислил местный начальник стражи. Это его родственники вчера у нас отметились.
  Каин выругался, Вашек просто зашипел, Братислав выдал не слабую тираду в стиле своих сородичей. Одна лишь Даяна сохранила спокойное выражение лица.
  -Что в итоге?
  -В итоге завтра придёт человек с заказом от стражи. Кроме того, я, как сегодня выяснилось, известен как Тер-Проклинатель.
  -Это за твои проклятия тебя так окрестили? - усмехнулась Даяна.
  -Да.
  -Молодец. Хоть чего-то успел добиться, - хмыкнула она.
  Вздохнув, я направился к лестнице в подвал - там были не только лаборатория и помещение с Источниками, но и складское помещение, где хранились самые ценные амулеты и артефакты, в том числе и те, что были взяты из аванпоста.
  Вообще-то, Даяна права. Эта репутация - всё, чего я добился за свою жизнь. Одна лишь репутация. Реально, я не стоил ничего. Сам я не смог бы ни купить этот дом, ни добраться в Рейнхауз... Да ничего не смог. Я всё время был в составе групп. Вот и итог двадцати с лишним лет.
  -Тер, - раздалось из зала, - Это не так мало, как ты думаешь. У большинства и этого нет.
  Впрочем, последние слова имперки не подняли моего настроения. Фраза о репутации открыла мне глаза - я действительно никто и ничто. И всё что у меня есть - репутация проклинальщика.
  Вечером, когда удалось подсчитать точное количество материала, который мы будем использовать для заказа стражи, вниз спустилась Даяна.
  -Тер, ты как?
  -Нормально. Устал только...
  -Тер, - мягко сказала девушка, - Извини за сегодняшнее. Я не хотела тебя обидеть...
  -Ничего страшного. Ты показала кто я есть на самом деле.
  -Дурак ты. Твоя репутация - показатель твоей силы. Вот в чём дело. И твоих поступков. Во времена моего обучения за прозвище Проклинатель многие были готовы жизнь отдать.
  -Сейчас другое время.
  -Другое. Но смысл остался прежним. Это - показатель твоей Силы. Твои поступков. И, самое главное, отношения к тебе общества. А оно - лучший показатель того, кто ты есть. Если тебя боятся, то это значит, что ты силён и опасен. Если тебя любят, то ты дурак. Если уважают, то ты умный и хитрый.
  -И?
  -Я хочу сказать, что твоя известность в среде разведок говорит о твоей репутации. А ещё - тебе дали заказ на амулеты. Если бы ты ничего больше не добился и не представлял собой, то к тебе бы не обратились.
  -Амулеты мы делали вместе. И защитный комплекс тоже.
  -Да. Всё это делала команда. Но была ли эта команда такой, если бы не ты? Да половину знаний, что они имеют, дал им ты. Пойми, ты не пустое место. Ты лидер клана. Ты вожак сильной команды. Вот кто ты. И запомни ещё одну вещь - никто и никогда не добивался успеха в одиночку. Понятно? Даже в во времена Империи было такое изречении - "Один в поле не воин". Запомни это. Всем помогает семья. Тебе помогает клан. Мне помогаешь ты. Помни это.
  -Спасибо.
  
  Утром пришёл посыльный из управления городской стражи. Он принёс письмо и список того, что требуется сделать. На словах, посыльный передал, что начальство хочет получить хотя бы примерную оценку стоимости в течение ближайших двух-трёх дней.
  Пообещав выполнить просьбу, я позвал остальных и мы приступили к изучению списка. Как выяснилось, ничего экстраординарного от нас не хотели. Всё, в чём нуждались стражники, мы делали и не раз - амулеты отвода стрел, работающие за счёт телекинеза, амулеты "Ясный Глаз", позволяющие выявлять мороки и иллюзии... Ничего особенного.
  По броне всё оказалось куда интереснее. Тут уже требовалось сделать серьёзную антимагическую систему, позволяющую простым стражникам эффективно справляться с магами. Это было уже серьёзное дело.
  -В принципе, это выполнимо. Но делать целый поток... Это уже нечто. Мы можем и не потянуть, - выдал своё мнение Каин.
  -В списке указано, что такие доспехи нужны в течении месяца-двух. Количество - сотня. Для офицеров.
  -Что-нибудь ещё?
  -Да. Ещё им нужно оружие. Артефакты-мечи и всё тому подобное. В том числе и арбалетные болты и стрелы. Всё это должно пробивать защиты магов.
  -Интересный заказец... Этот Рилхон, похоже, собрался государственный переворот делать. Иначе бы ему такой заказ не потребовался.
  -Знаешь, это не наше дело, - ответила ему Даяна, - Нам дали заказ. Денежный заказ. Мы вполне можем на этом заработать. Вот и будем зарабатывать.
  -Как бы не влипнуть в очередные неприятности, - проворчал Кан.
  -Не влипнем. Этот офицерик в нас нуждается, - ответил Тевир, - Вряд ли он станет потом от нас избавляться. А если избавятся от него, то у нас будет документ - договор. Согласно которому мы просто выполнили заказ городской стражи. Вот и всё.
  -Видите ли, - сказал я, когда диспут уже начал меня утомлять, - нам сделали предложение, от которого не стоит отказываться. Если сейчас мы откажемся, то потом начнутся проблемы со стражей. Вот в чём беда. Другие маги города не станут этого делать, опасаясь за собственную жизнь. Им есть что терять и кроме неё. А нам кроме собственных жизней и свободы нечего терять. У нас почти ничего нет. Одни лишь артефакты, большую часть которых мы так и не изучили. И вряд ли изучим в ближайшие дни. Так что смысла отказываться от заказа нет в принципе. Отказ только создаст проблемы.
  -И что?
  -Ничего. Просто выполним заказ, возьмём деньги и будем сидеть тихо. Ясно?
  -Да, командир, - усмехнувшись, вскинул руку к виску Братислав.
  Решив не откладывать дело в долгий ящик, мы сразу начали активные действия. Вампиры и Братислав принялись делать амулеты, а мы с Даяной пошли к оружейникам - в списке указывался и тип брони со всем конструктивными особенностями, предоставленный на отдельных листах. Каин же пошёл закупать сырье для амулетов, которого у нас для изготовления нужного их количества не хватало.
  -Похоже, что тут скоро будет весело, - произнесла Даяна, когда мы отошли от своего обиталища на несколько кварталов.
  -Да. Главное не попасть под раздачу. Мне уже надоело мотаться из одного конца континента в другой. Пора бы и на месте усесться.
  -Здравая мысль. Весьма здравая. Я бы даже сказала, что зрелая. Ты даже рано к ней пришёл. Обычно, мужчины это понимают годам так к тридцати-сорока.
  -Смотря как жизнь допекла. Со мной у неё, видимо, какие-то счёты. Возможно, личные, - попытался я пошутить.
  Услышав мои слова, девушка улыбнулась, но о чём-то задумалась. Похоже, что нечто не давало ей покоя.
  -Скажи, ты уверен, что кроме Астель у тебя нет других покровителей?
  -Уверен. А что?
  -На тебя постоянно направлен поток внимания какой-то Силы. Могущественной Силы. Чего-то гораздо более сильного, чем боги. И она тебя ведёт. Меняет и учит. Я не знаю что это за Сила, но ей от тебя что-то нужно...
  -Ты уверена? И с чего ты это взяла?
  -А ты внимательно на тени посмотри, - хмыкнула она, - Они же танцуют вокруг тебя.
  -Не обращал внимания...
  -А ты обрати. Вообще, чаще изучай детали. Часто оказывается так, что общая картина лжива, но детали всегда это выдают, даже если в целом всё выглядит реально и правдиво.
  В начала я хотел сказать, что не всегда, но вспомнил иллюзию павшего всадника и лошади, под которой был паук-переросток с щупальцами вместо жвал и не маленьким набором зубов в пасти, которого повстречал в Пустошах и понял - девушка права. Если бы я не обратил внимания на отсутствие запаха, неподвижность лошади и странное состояние бессознательного всадника, то имперский автономный страж меня бы просто разорвал на куски.
  Вздохнув, я согласился с Даяной. Девушка вообще во многом права.
  Кроме того, был её один нюанс, о котором я вспомнил лишь сейчас. Зеркала. Периодически, краем глаза, я замечал, что отражения реагировали на движения с задержкой. Более того, один раз я вообще заметил колыхание своего зеркального изображения, словно оно было простой иллюзией. Правда, сразу говорить об этом не стал, желая более внимательно изучить происходящее.
  Впрочем, мысли о зеркалах вылетели сразу же, как только мы вошли в оружейную лавку. Несмотря на название, в этом чудесном заведении продавалось всё, в чём нуждались воины. Броня, оружие, амуниция и средства по уходу за всем этим - точильные камни и брусья, точильные круги и машины на ножных приводах, ремни и шкурки для полировки, масла и кислоты для борьбы с ржавчиной при восстановлении брони, заклёпки для замены, ремённые замки... Увидев всё это богатство, у меня начали чесаться руки. Опыт службы в дружине и полевых походов, выявивший явный пробел в моих знаниях и опыте, взревел в полный голос, требуя скупить половину увиденного.
  Впрочем, я довольно быстро пришёл в себя, вспомнив о цели нашего появления тут. Найдя глазами продавца, я направился к нему, осторожно обходя стеллажи с товаром, большая часть которого была предназначена для убийства.
  -Чем могу помочь? - спросил седой жилистый мужчина в облегающей одежде чёрного цвета со знаком гильдии оружейников.
  Несмотря на явное несоответствие веса и роста, он не казался излишне худым - бугры жёстких мышц чётко говорили, что он не купец, а борода и отсутствие шрамов о его уровне подготовки и мирной жизни - воины не носят бороды, поскольку в бою они мешают. А наличие таких зарослей на лице, согласно здешним традициям, показатель достатка. Если бы продавец был гладко выбритым или его борода оказалась меньше обычной для торговцев или оружейников, то я бы с ним не связался. Только купцы и оружейники в этих краях носят бороды, доходящие до середины груди, остальным же приходится довольствоваться короткой, с чётко очерченными границами в том числе и на лице. Усы же в этом королевстве имеют право не сбривать лишь маги и жрецы.
  -Нам нужна консультация и, возможно, массовая закупка вашего товара, - ответил я.
  -Тогда вы пришли именно туда, где вам помогут, - усмехнулся в бороду мужчина.
  -Надеюсь, - улыбнулся я ему в ответ.
  Через полтора часа я уже смог чётко сказать, что для выполнения заказа придётся сильно напрячь Рилхона на предмет денег - стоимость брони и оружия зашкаливала за пять сотен золотых за каждый комплект. А ему их требовалось около сотни. И это помимо арбалетных болтов и стрел, цена на которые, если брать именно те, что указаны в заказе, выходила аж в четыре тысячи золотых за все.
  -Либо Рилхон не понимает сколько ему придётся выложить, либо он готовится к чему-то большому, - произнесла Даяна, когда мы вышли из оружейной лавки, - Я склоняюсь к тому, что он не дурак и понимает что делает.
  Я промолчал. Говорить в такой ситуации было излишне - всё и так ясно. В Рейнхаузе назревает революция. И наш новоиспечённый клан оказался втянут в неё. Сейчас вопрос заключался в одном - чем это всё для нас закончится. Возможности для переда у нас закончились - дальше бежать некуда. Остаётся надеяться на свои силы и Судьбу. Хотя...
  Когда мы пришли домой, я направился к алтарю Астель. Если уж она заявила о том, что стала нашем покровителем, то почему бы к ней не обратиться?
  Порезав свою руку, в соответствии с теми указаниями, что дал мне Каин, рассказывая о методах обращения к богам, я пролил кровь на алтарь и произнёс:
  -Астель, именем твоим взываю к тебе и прошу совета!
  -Ну и чего было так стараться и шкуру свою портить? - раздался в помещении насмешливый, чуть хрипловатый голос богини.
  Обернувшись, я увидел Гекату в одном из тех обликов, что был её обиталище в неизвестном мне месте.
  -Я это, я, - улыбнулась она, в очередной раз продемонстрировав впечатляющий набор острейших клыков, - Я и так за тобой и твоими друзьями слежу - вы ж пока ещё мои единственные адепты. Других не появилось... Что случилось, колдунчик?
  -У нас могут возникнуть проблемы.
  -Они у вас уже есть, - усмехнулась богиня.
  Даяна, наблюдавшее всё это из кресла, куда уселась сразу по приходу, остолбенела. По побледневшему лицу девушки текли крупные капли пота - аристократов Империи боги не часто баловали своим явлением и вид древней богини, соизволившей лично показаться в доме нашего клана, не слишком способствовал душевному спокойствию девушки.
  -Может, чего присоветуешь?
  -Твой нынешний противник пока себя не проявил, но готовится. Он собирает информацию о твоём клане. Ваша защита не совершенна. Впрочем, она и не может быть другой - ни тебе, ни магам павшей Империи не были известны многие тайны прошлого. Совсем далёкого прошлого. Причём. Не этого мира. Нынешний твой враг использует знания Дарка Винта...
  -Он был иномирянином, - забывшись, я перебил богиню, на что та даже не отреагировала, лишь чуть улыбнувшись:
  -Да. И он помог мне стать местной богиней - на родине от меня тоже отвернулись. Правда, мирным путём, но всё же... А он помог мне статью Силой тут... В этом мире.
  -Что это за знания?
  -Что знания? Я не стану говорить. Если я это сделаю, то на меня опять все ополчатся. Скажу лишь одно - будь внимательнее. Гораздо внимательнее. И ещё один совет - вас слишком мало. Подумай над этим.
  -Что-нибудь ещё? А как же здешняя революция?
  -Революция... Мальчик, здесь готовятся к вторжению Северного Альянса. Прихвостни Света решили устроить в этой местности резню - здесь собралось слишком много сильных тёмных. О большому счёту - это одно из не многих мест, где Тьма имеет хоть какую-то Власть. Твой былой сюзерен такого не имел, хотя и был властелином Тёмных Земель. Потому-то и готовятся местные власти к обороне. Причём хорошо готовятся. Несмотря на то, что даже на территорию страны проникнуть тяжело, они все города укрепляют. Так что... Ничего особенного. Но тебе надо быть осторожным и внимательным.
  -Спасибо.
  -Не за что, - махнула рукой Астель, - В следующий раз ручки не режь - я и так за вами наблюдаю. Тебе достаточно просто позвать меня... Хотя, спасибо... Не так уж и часто мужчины из-за меня причиняют себе боль, - усмехнулась древняя богиня.
  В следующее мгновение богиня просто исчезла - словно задули свечу. Миг и её нет.
  -Ничего себе! - выдохнула Даяна, - Ты у нас имеешь прямой выход на богиню! А я ещё не верила... Да кто ты такой?!
  -Простой тёмный... Не в том сейчас дело... Два факта - нас слишком мало это раз. И у нас есть некий враг - это два. Первый пункт мы быстро не решим... Хотя...
  
  
  
  
   Глава 8.
  
  Услышав новости, остальные удивились и всполошились. Весть о том, что дело не во внутренних дрязгах, а войне с соседями и ни о какой революции речи не идёт. С другой стороны, появление врага, обладающего знаниями в магии, пришедшими из другого мира... Эта новость изрядно встревожила всех.
  -Интересно, кому же мы насолили? - после моего рассказа спросил Вашек.
  -Если мы, - заметил Братислав, - Каин и Тер у нас весёлые ребята. Каин и до встречи с нами хорошо взбаламучивал светлых. Как и Тер. Но уж когда мы стали единой командой... Вполне возможно, что кто-то из светляков решил отомстить.
  -Это не светлый. Астель сказала, что знания попали в наш мир благодаря Дарку Винтеру. А тот был тёмным. Значит, это тёмный. Вопрос лишь в одном - чем мы ему помешали? - выдал Тевир
  -Вопрос не в этом, - хмыкнула Даяна, - Когда и как он атакует? Вот о чём надо думать. И как от этого защититься.
  -Если бы ещё знать от чего защищаться... Мы даже не можем выявить слежку, - проворчал Каин.
  -А может, слежки и нет. Если это тёмный со знаниями древнего тёмного иномирянина, то он либо ученик кого-то из древних, либо сам имперец, - произнёс Тевир.
  -В любом случае, поток внимания от слежки быть должен. Да же через духов или конструкты.
  -А если через зеркала? - спросил я, вспомнив о своих мыслях на этот счёт.
  -Чушь. Я не слышал о таком никогда.
  -А задержка отражения при резких движениях? Или его колыхания, а у слабенькой иллюзии?
  -Ты о чём?
  -А ты к зеркалам присмотрись.
  Вот теперь Каин задумался, видимо, вспоминая свои отношения с отражающими поверхностями.
  -А, ведь, точно. Есть такое... А раньше не было... Может, это местность с её аномалией так на зеркала влияет? Или на нас?
  -Когда мы только приехали сюда, зеркала вели себя нормально. Это появилось несколько дней назад. Если это результат здешней аномалии, то такое явления должно быть постоянным. А оно появилось лишь недавно.
  -И что ты предлагаешь? Не смотреть в зеркала?
  -Думать. Если кто-то смог понять как использовать зеркала, то и мы можем.
  -Смогли понять иномиряне. У них принципиально другая логика.
  -Очень сильно сомневаюсь, что настолько уж она отлично, как это говоришь ты. Скорее всего, всё гораздо проще. Только у нас никто не додумался до того, что отражающие поверхности можно сделать магическим оружием.
  
  В итоге, решили, что большинство занимается выполнением заказа стражи, а я и Даяна ищем новых членов клана. Причём, ищем в двух направлениях. Кройшт будет искать среди беспризорников в домах сирот, а я среди я среди наёмников. Среди них частенько попадаются слабые маги, ведуны и колдуны. Если предложить им развитие Дара в обмен на службу нам, то вполне возможно, что они и согласятся присоединиться к клану Ночи. С детьми в этом плане гораздо проще - их вполне можно и воспитать в клане.
  Пока я шёл в направлении гильдии наёмников, в голове вдруг раздался голос Астель:
  -Не забудь, что клан - не просто группа лиц, объединённых некоей целью и стремлением жить лучше. Это семья. В клане все помогают друг другу и клан всегда мстит за своих. Помни это. А ещё, получай кое-что о клановых системах. А то кланом назвались, а даже символа нет, и клятву клановой верности никто не принёс. Одна девчонка тебе вассальную присягу дала и всё.
  Спустя мгновение, в моей голове появились материалы, переданные богиней. Мдам... Действительно глупо мы поступили. Ладно. Как вернусь, будем это дело решать.
  Дойдя до гильдии, я направился в канцелярию. Там меня встретил классический труженик пера и чернильницы - полный, с громадными щеками и животом, мужчина. Определить цвет его волос было затруднительно по причине их отсутствия на голове. Небольшие бегающие глазки чиновника мгновенно изучили меня с ног до головы.
  Одет он оказался несколько странно - белая рубашка свободного кроя, на которой верхние две пуговицы оказались расстёгнуты, чёрный шелковый жилет, расстёгнутый полностью и очки в позолоченной оправе. Для чиновника его уровня, одежда была явно не по плечу, если учесть ранговую систему одежд гильдии. Да и излишне большое количество золотых украшений...
  -Приветствую уважаемый. Для вступления в гильдию вам нужен другой кабинет. Вы ошиблись.
  -Я не собираюсь вступать, - усмехнулся я, садясь в кресло возле его стола, - Я пришёл нанять ваших сотрудников.
  -Вот как... И чем же вы можете подтвердить свою платёжеспособность? - усмехнулся теперь уже чиновник.
  -А этого вам не достаточно? - осведомился я, формируя над ладонью шарик энергии огня.
  -Достаточно, уважаемый, - вздохнул чиновник, покосившись на сгусток пламени размером с его голову, - Что именно вы хотите?
  -Мне нужны наёмники со способностями к тёмной магии. Желательно, молодые.
  -Ээээ... А вы...
  -Я тёмный.
  -Хорошо, - успокоился чиновник.
  Впрочем, он сам при всём желании не мог определить направленность и силу моего Дара - способностей служащий не имел вообще.
  Вынув из ящика стола списки членов гильдии. Служащий начал их внимательно изучать, выписывая на отдельный лист фамилии, качественность Дара, боевой опыт, возраст и стоимость услуг. На полное изучение своего талмуда, чиновник потратил почти два часа, но зато я получил требуемое. Читая полученные сведения, мне пришлось сразу прикидывать кто нам подойдёт, а кто нет. В первую очередь я отбросил тех, чей возраст перевалил за отметку в три десятка лет. Этих уже не привлечёшь даже возможностью усилить Дар. Затем ушли и те, кому было менее двадцати. В конечном итоге осталось всего лишь пять фамилий. Увидев цены на их услуги, я внимательно посмотрел на чиновника, но сдержался - очень сильно хотелось ему уши оторвать. Среди официально доступных данных, распространяемых гильдией среди купцов и иных заведений, эти фамилии мне попадались. И цифры были другими.
  Впрочем, решил я вопрос довольно просто:
  -Когда я смогу с ними встретиться лично и внимательно изучить их Дар и возможности? Мне нужно знать, кого я буду нанимать, и чего они стоят реально, а не со слов чиновника без магического Дара.
  -Это не так просто, - вздохнул служащий, с ожесточением покосившись на меня.
  Похоже, что он решил заняться банальным вымоганием денег.
  -Насколько я знаю, они в городе - их фамилии мне попадались среди списков, распространяемых гильдией. Так что проблем это доставить не должно.
  Чиновник с удивлением на меня посмотрел и задумчиво проговорил:
  -В любом случае, ради простого "посмотреть" никто не станет дёргать заслуженных членов гильдии.
  -Тогда дайте мне адреса, по которым я смогу их найти.
  -Гильдия не выдаёт данные о своих членах сторонним людям.
  Теперь в глазах чиновника были ехидство и мстительная радость.
  -Мне кажется, что уважаемый забылся, - вздохнул я, - Таким тоном разговаривать с тёмным магом - большой риск для здоровья и жизни. Причём не только своей, но и родни.
  Чиновник, услышав это, закашлялся и с возмущением произнёс:
  -Вы не посмеете! Я вызову охрану и...
  -Я прокляну весь город, как уже один раз сделал. Там мне дорогу перешли светлые, а здесь ты. Или ты не слышал о Мёртвом Городе?
  Наступила тишина. Чиновник удивленно на меня смотрел и хватал ртом воздух, пытаясь вдохнуть. Не повезло ему - хотел содрать взятку, а получил врага в лице тёмного мага.
  -Короче - у тебя десять минут на то, чтобы найти мне вот этих пятерых, - мне пришлось ткнуть пальцем в фамилии, чтобы он понял о чём речь, - Иначе, я разозлюсь и тебе будет больно. А стража мне ничего не сделает, поскольку мой клан выполняет заказ для стражи. Так что работай. А то вместо тебя тут нежить будет сидеть.
  В десять минут он, понятное дело не уложился, но через час все пятеро уже были в кабинете. Оглядев их, троих я отпустил сразу, а оставшимся сказал:
  -Пойдёмте подальше от лишних ушей.
  Выйдя на улицу, я спросил:
  -Кого из вас как зовут? А то остальных я отпустил, но по фамилиям вас не знаю.
  -Я Гареж. Лив Гареж, - представился один из них.
  Это был высокий худощавый блондин со светлой кожей и ярко голубыми глазами. Одежда на нём была простой, не стесняющей движений и позволяющей незаметно носить не маленький арсенал.
  -Корн Дархан.
  Полная противоположность первому. Рост чуть ниже среднего. Смуглый, карие глаза, тёмно каштановые волосы. Не толстый, но и не тростинка - фигурой парень больше смахивал на квадрат. Даже через такую же свободную одежду проглядывали бугры мышц.
  Оба они имели тёмный Дар. Слабый Дар. Даже при использовании большинства методик он вряд ли вырастет во что-то серьёзное. Впрочем, на момент знакомства с Ульвом я был таким же, но моложе.
  -А теперь слушайте внимательно. То, что вы сейчас услышите не должно уйти дальше вас двоих. Понятно?
  -Да, - хором ответили наёмники.
  -Отлично. У меня есть к вам предложение...
  Оба наёмника не стали отказываться. Вечером они придут давать клановую клятву. Что ж, на двоих больше. Уже хорошо. Интересно, каковы результаты у Даяны?
  
  Вернувшись в особняк я услышал детские крики, из чего сделал вывод, что девушка так же вернулась е одна.
  -Как сходил? - поинтересовался Каин, которого я встретил первым.
  -Вечером придут двое ведунов. Будут давать клановую клятву. Тебя и остальных это тоже касается.
  -Интересно... А что за клятва?
  -Астель информацией поделилась, - ответил я, - Нам ещё символ нужен. Тогда станем полноценным кланом.
  -Это уже детали, - махнул рукой маг.
  -Я бы так не сказал - после клятвы символ клана появится на правом плече. Так что придётся мозги напрячь сейчас. Отрывай остальных от работы. Будем думать. Кстати, детям тоже придётся клятву давать. Тут уж никуда не деться.
  -Ладно. Посмотрим.
  Через полчаса в обеденной комнате собрались члены группы. Детей, после того, как они поели, отправили в комнаты - их Даяна привела аж двоих - мальчика и девочку. Мальчугану было десять лет, девочке четырнадцать. Оба они оказались в приюте по причине смерти родителей. Мальчика звали Ллойд, а девочку Крис. Родители обоих относились к купеческой гильдии и были богаты, но после смерти родных судьба и родственники поступили с детьми не самым лучшим образом - отправив несчастных в приют.
  Вообще, у нас осталось четыре пустых комнаты, из которых вечером две окажутся заняты. Похоже, что придётся покупать ещё один дом и объединять с ним имеющийся. Иначе, склад, новые жильцы и постепенно разрастающаяся библиотека просто не поместятся нигде. Впрочем, для таких покупок нужны серьёзные деньги, которых у нас пока нет, и в ближайшие месяцы не появится.
  Услышав о знаке и клановой клятве, большинство удивилось, а потом принялось мыслить конструктивно, предлагая самые разные варианты символа. Единственная, кто сохранял спокойствие и даже веселился, была Даяна. Глядя на неё, я вдруг решил пошутить:
  -А зачем выпендриваться?
  -В смысле?
  -Зачем что-то придумывать? И так всё готово. У нас даже знак есть.
  -Это какой?
  -Герб Империи.
  Вот теперь удивились все.
  -Тер, ты в порядке?
  -Да. А что?
  -Знающие люди нелюди всё быстро поймут и придут разбираться.
  -Нет. Знающих мало. Плюс, мы на территории равновесов. Они не станут нас трогать, если мы не начнём буянить. А остальные будут сидеть тихо по той же причине. Это если местных учитывать. А если не местных, то никто ничего не поймёт. Древние путешествуют редко и в это королевство не заезжают. Для них тут нет ничего интересного. А не древние... Даже если любой из орденов что-то и поймёт, то сразу сделать ничего не сможет. А нам нужно только время. Через месяцев шесть, мы уже будем гораздо сильнее. Учитывая скорость передвижения, весть о клане со знаком Империи разойдётся только через полгода-год. А к этому времени, нас так просто не смогут убить.
  Не знаю почему, но я отстоял своё предложение и смог уговорить остальных согласиться с тем, что символом клана станет греб Тёмной Империи. Как только жаркие дебаты закончились, Даяна с невинным выражением лица поинтересовалась возможностью сделать и нечто вроде униформы клана. Причём предлагала она дворянские камзолы имперцев.
  Обдумав её предложение, я согласился, внеся ряд поправок. Остальные, слушая наш диалог, постепенно зверели, но потом согласились. Знать бы ещё почему.
  Как только обсуждение было закончено, все детали согласованы и приняты единогласно, присутствующие произнесли клятву клановой верности, которую я у них принял. На моём плече появились скрещенные мечи, лежащие на щите из драконьей чешуи. Над этим символом была корона. У остальных - один лишь знак без короны.
  Через час дети, которых приняли в клан, так же произнесли клятву. Теперь осталось ждать ведунов.
  
  Клятву оба ведуна дали не колеблясь. Причём они даже не поняли какой символ теперь красуется на их плечах. Единственное, чему они удивились - наличие детей.
  Пока ждали их прибытия, основная часть клана занималась выполнением заказа, Даяна попытками понять принцип магии зеркал, если таковая вообще есть, а я составлял смету по заказу стражи. Сумма получалась более чем приличная. И это если не учитывать нашу наценку. В принципе, она была не самой большой в городе - примерно на десятую часть средней рыночной стоимости похожих изделий. Другое дело, что количество этих самых изделий было громадным. В итоге приходилось считать в начале стоимость готового товара, потом нашу наценку, потом уже умножать всё на количество единиц продукции.
  В результате выяснилось, что с нашей наценкой, мы должны будем получить с заказа порядка двух с небольшим тысяч золотых. Неплохо.
  Вздохнув, Тер откинулся в кресле, потирая глаза. Помимо зарабатывания денег у клана были и другие проблемы. Это и неизвестный враг, обладающий магией другого мира, и несколько орденов на хвосте и даже уровень подготовки членов новой организации.
  Несмотря на знания, полученные от Астель, я понимал, что один лишь эгрегор не сделает из вампиров и Братислава опытных бойцов, Каин не начнёт швыряться проклятиями, Даяна не усилится, а сам я не превращусь в опытного диверсанта. Да и новоиспечённые члены нуждаются во внимании и серьёзных занятиях.
  Взяв в руки записную книжку, я принялся составлять график следующих дней. Либо надо выделять время на занятия и ритуалы в течение дня, либо отделять определённый день для внутренних дел. А и то и другое - снижение производительности при выполнении заказа. А отложить столь важные дела в долгий ящик не выйдет.
  Груз ответственности за доверившихся мне давит хуже кандалов в камере подземелий Торна. Казалось, что он осязаем и душит. И как поступить?
  Впрочем, решение нашлось быстро - отрывать от производства не всех сразу, а частично - в один день одних, в другой - других.
  А ритуалы... Провести через преобразование четырёх человек за один раз - невозможно. Значит, и не будем даже пытаться. Будем делать всё постепенно.
  -Ты ещё долго? - раздался за спиной голос Даяны.
  Обернувшись, я увидел имперку, стоящую на пороге библиотеки. Она была одета в шёлковый сиреневый халат до пола. Волосы девушки оказались собраны в хвост.
  -Нет. Уже иду.
  -Хорошо, - с сомнением посмотрев на меня, произнесла аристократка, - Ты плохо выглядишь.
  -Устал.
  -Заметно. Тяжело отвечать за других?
  "Неужели это так заметно? - удивился я, - Вот уж не думал."
  -Как ты поняла?
  Девушка вздохнула, вошла в библиотеку, закрыв за собой дверь, и уселась напротив меня:
  -Я была офицером. Под моим командованием было ещё два младших офицера и группа из двадцати рядовых бойцов. Смешанный отряд. Восемь вампиров, шесть эльфов и столько же боевых магов. Двое из них были проклинателями, остальные некроманси. Я отвечала за них. За два года службы, я потеряла троих. Их заменили, но... Знаешь, когда ты теряешь своего подчинённого, это очень тяжело. Ты теряешь члена команды. Того, кто в бою выполнял твои приказы и кто прикрывал тебе спину. Это больше чем просто друг или... Это как потерять члена семьи. Мы называли это боевым братством. Часто оказывается так, что один раз помогаю друг другу в бою, незнакомые люди потом пересекаются в обычной жизни и становятся друзьями. Если же они постоянно действую в одной связке, то их отношения начинают напоминать семейные. У воинов нет никого ближе, чем тот с кем ты был бок о бок в бою. Наш клан... Костяк клана - те, кто был с тобой в боях. И не в одном, а нескольких. Вы прошли то, что сближает, помогает лучше понять друг друга, увидеть всю суть... Это даже не совместное обучении или жизнь в одном доме... Нет. Это гораздо серьёзнее.
  Девушка налила себе в один из стоящих на столе бокалов вина и выпила, а затем, посмотрев мне в глаза, продолжила:
  -Тебе признали не просто главным. Нет. Тебя признали вожаком. И не из-за знаний или силы. Нет. Ты вожак. Ты можешь повести за собой не только четверых боевых товарищей - много больше. Почему? Не знаю. Но вожака всегда видно. Сильные, способные устоять перед любыми ударами судьбы и создать островок стабильности в океане Хаоса... Ты не только был с ними в боях, нет, ты смог добиться того, чего каждый из них сам по себе не смог бы сделать. Ты создал клан. Клан - не орден. Нет. Орден может сдать своего адепта в политической игре или во время очередного гамбита разведывательных операций, а клан - нет. Клан похож на семью, где за каждого убитого - казнят десяток врагов. У клана есть правило - Кровная Месть. Если члена клана убил представитель какого-то рода, то клан вырезает весь род, не глядя на возраст убиваемых. И не из-за кровожадности, а для того, чтобы защитить остальных. Враги должны знать, что клан силён и будет мстить даже за блоху с собаки, обитающей на псарне клана. И теперь тебе придётся быть главой клана. Пока нас мало. Но будет больше. Это понимают все. Не сразу, но через несколько лет клану придётся расширяться. Иначе, нас съедят. Нельзя оставаться в одном состоянии...
  -Я это понимаю.
  --Это хорошо, - улыбнулась Кройшт, - Но есть ещё один аспект. Важный. Ты должен уметь отстаивать интересы клана. И защищать его членов, дабы нам не пришлось мстить за мёртвых. Учитывай это.
  -Хорошо.
  -Раз так - пошли спать, - улыбнулась девушка, сейчас уже ночь и все давно улеглись. Завтра у нас будет тяжёлый день.
  
  Утро началось с того, что мне пришлось создавать конструкт. Точнее - Конструкт. С большой буквы. Иначе не назовёшь. Почему? Да потому, что ночью мне пришла в голову гениальная идея - зачем создавать магическую начинку амулетов и оружия с бронёй, если можно создать конструкт, который будет делать всё тоже самое, но без нас?
  В итоге, я принялся за дело ещё на рассвете, и лишь к ужину оторвался от процесса создания этой дряни. Для ускорения процесса мне даже пришлось вспомнить уроки Ульва по работе с потоками сознания, благодаря чему скорость построения элементов и начинки конструкта оказалась относительно приемлемой.
  Когда я вышел в трапезную, все уже уселись и ждали меня.
  -Тер, ты чего там застрял? - спросил Братислав, посмотрев на меня.
  -Пытаюсь облегчить процесс работы над заказом.
  -И как?
  -Утром будет конструкт, который станет создавать магическую начинку заказа вместо вас. Подключим его к одному из наших Источников.
  Все подняли глаза на меня, оторвавшись от содержимого тарелок.
  -Лихо... - пробормотал Люциан, - И почему до тебя никто не додумался до этого решения?
  -Может потому, что у нас просто нет иного выхода? А у остальных был.
  -Ладно, не надо кипятиться, - поднял руки Каин, - Лучше скажи, что нам ответить сотрудникам стражи? Вечером придёт их посыльный.
  -Сроки - месяц и не меньше. Раньше мы в любом случае не успеем.
  -А конструкт?
  -А изготовление доспехов?
  -Точно! Извини, забыл, - хлопнул себя по лбу маг, - Ещё что-то?
  -Да. Как закончу с конструктом - отдохну и начну проводить через ритуалы наших новичков.
  -Ясно. Тогда давай так, раз такое дело, то я готовлю всё для ритуалов, а дальше уже сам решай как будешь действовать. Идёт?
  -Да.
  Остальные всё это время сидели тихо. Даже Даяна воздержалась от комментариев. Похоже, что моя задумка действительно что-то новое, если даже имперская диверсантка, знакомая с новейшими достижениями своей родины отнюдь не с чьих-то слов, выглядела удивлённой.
  -Ладно, давайте работать.
  Когда все разошлись, я вернулся в свою комнату, желая продолжить начатое.
  
  Уже когда стемнело, я спустился в подвал, где и была рабочая площадь, с камнем-конструктом. Внутри кристалла было созданное будущее нашего маленького дела. Посмотрим как он себя поведёт.
  Под взглядами Каина и Братислава я подключил конструкт к Источнику и посла импульс активации. Первая положенная в рабочую зону заготовка окуталась серым маревом, вспыхнула Тьмой и... Внутри костяной пластины начала зарождаться структура. Она появлялась не как обычно - постепенно прорисовываясь, а кусками, фрагментами, словно конструкт создавал внутри себя элементы плетений, а потом внедрял их в заготовку.
  Когда процесс оказался завершён, Каин взял амулет в руку и принялся его изучать.
  -Идеально! - воскликнул он, завершив анализ структуры, - Всё функционирует как положено. Тер! Ты гений!
  -Нет. Просто научился думать, - ответил я, пытаясь понять, что упустил из вида.
  В конечном итоге, мне это удалось - нужно создать ещё один конструкт - для производства подобных систем, что была запущена сегодня. Иначе особых результатов от нынешнего детища моей фантазии просто не будет - один конструкт не решает проблемы.
  -В любом случае, теперь придётся создавать ещё одного - для постоянного выпуска подобных этому, - вздохнув, озвучил я свои мысли, - Иначе ничего не выйдет с освобождением вас от такой работы.
  -Одно рабочее место ты уже освободил, - усмехнулся Братислав, - Кстати, не зачем мучиться одному - мы можем помочь. Тогда дело пойдёт быстрее. Да и Даяна не абы кто, а магиня.
  -Точно, - вздохнул я, - И как я это упустил...
  -Как-как... В начале все сами собирают опытный образец, а уже потом коллег подключают - для массового выпуска. Объяснишь что делать, а дальше дело пойдёт быстрее... Только их надо будет налепить много - вот таких производственных творений... Что бы много амулетов делать.
  -Логично. Ладно. Я пойду поем, выясню что у нас вообще творится и какие новости в городе.
  -Хорошо. Кстати, эти ведуны оказались настоящей находкой. Корн - выходец из нищих кварталов. И у него имеются связи в теневой части города. Если что - сможем через него сбывать амулеты и артефакты нескольким криминальным группировкам. У них всегда есть спрос на подобную продукцию. Это нам и деньги и связи даст.
  -И разведку, - добавил я, - Мы не сможем собирать информацию сами. А вот через такие структуры - вполне.
  Поднявшись на первый этаж, я пошёл на кухню. Эту вотчину прибрала Даяна, периодически запрягая кого-то из нас в помощники при готовке.
  -Как успехи? - спросила девушка, оказавшаяся на кухне.
  Сейчас кроме неё тут были и Ллойд и Крис. Девочка старательно мешала половником содержимое кастрюли, испускающее весьма аппетитные запахи, а мальчик с задумчивым видом чистил овощи.
  Посмотрев на детей, я усмехнулся, и сказал:
  -Вполне. Всё удалось. Осталось сделать такого же для производства самих конструктов и дело в шляпе. Потом просто будем перепрограммировать уже имеющиеся и вносить изменения в конструкт-производитель.
  -Ты снова будешь делать всё сам? - подняла правую бровь девушка.
  -Нет. Теперь, когда ясно что и как, можно и остальных подключить.
  -Отлично. Значит, в скором времени, у нас будет возможность заниматься своими делами, не прекращая производства амулетов и артефактом...
  -Именно. На это надо дней пять и всё будет готово к массовому производству без нашего участия.
  -Хорошо. Когда будешь ритуалы проводить?
  -В начале, я поем и отдохну, а ты в процессе расскажешь мне все новости. И тогда решим когда ритуалы проводить.
  -Как скажете, милорд, - усмехнулась Даяна, - Кстати, приходил посыльный из управления стражи. Ему ответили, что минимальный срок выполнения заказа - месяц. Ну и лист с ценами отдали. Реакции от Рилхона пока нет. Видимо, он чего-то подобного и ожидал. В целом, пока что всё идёт спокойно. Часть заказ, правда, небольшая, выполнена Вашек и Тевир ездили по ещё одному заказу - устанавливали систему безопасности. У нас купили ещё пять амулетов из тех, что для продаж... Постепенно.
  -Суммы общих доходов?
  -Четыреста золотых... За сегодня. Не так уж и плохо.
  -Да. Учитывая, что надо кормить целый десяток... В принципе, довольно прилично... Ладно. В конце месяца посмотрим.
  Обдумав ситуацию, я решил первыми провести через ритуал бывших наёмников. В скором времени, нам может понадобиться груба сила, а от детей её ждать не стоит.
  Корн нашёлся в своей комнате. Парень занимался медитацией. Глядя на него со стороны, я вспомнил, каким был какие-то несколько лет назад. В чём я изменился? Наверное, стал умнее, жёстче... Да и просто хитрее.
  Если же говорить о сугубо физических качествах, то изменения ещё более заметны. Раньше я не отличался рельефной мускулатурой или способностью сутками идти не останавливаясь. Дар, служба у Фрейвара, постоянные тренировки и походы закалили тело и волю. Но какой ценой? Два проклятых мною места, ставшие обиталищами Смерти, убийства, которые я даже не считал, потеря друзей... Глядя на своего подопечного, я надеялся, что смогу уберечь его от подобного. Нет, не опекать. Опека никому не помогала. Но вот не допустить смерти кого-то из своих... Именно на это я надеялся.
  -Командир? - вырвал меня из раздумий голос тёмного.
  -Да, Корн. Сегодня я проведу тебя через один из обещанных ритуалов.
  Тёмный кивнул. Именно этого он ждёт от меня с того мига, как я рассказал ему о возможности быть сильным магом. И клановую клятву он посчитал адекватной платой за Дар и долгую жизнь. Впрочем, несмотря на то, что так оно и есть, я в любом случае за него отвечаю... Мы в ответе за тех, кого приручили.
  Во внутреннем дворе нас уже ждала Даяна - ещё перед тем как приступить к работе с конструктом, я описал ей весь процесс и всё, что она должна сделать для подготовки. Девушка уже приготовила всё, что требовалось для проведения ритуала, написала круг, восьмиконечную звезду Розы Магов и нанесла нужные символы.
  Корн встал в центре пентаграммы и развернулся ко мне лицом. Я же принялся читать мглав, активируя руны тёмного наречия, прокручивая символы и образы-ассоциации, объединённые в единую живую картинку, на внутреннем экране.
  Ритуалы, в отличие от прямых воздействий, позволяют серьёзно экономить время и силы. Именно по этому они нашли столь широкое распространение среди магов всех направлений и уровней подготовки. Ритуалы могут быть как для целенаправленного вмешательства в судьбу или суть отдельной личности, так и ситуативного типа, когда сама реальность подчиняется воле мага и выполняет его желание.
  Впрочем, ритуалы хороши в двух случаях - когда кого-то надо переделать, или когда требуется косвенное вмешательство.
  Закончив ритуал, я вытер выступивший на лбу пот. Оказалось, что я вспотел и промок до нитки, настолько велико было напряжение. Столь серьёзное изменение требовало не мало сил. Теперь, когда я сам применил один из ритуалов Ульва, мне стало ясно насколько сильным был покойный офицер - он таких нагрузок словно и не замечал...
  Впрочем, он сам говорил, что после смерти он стал сильнее. Только от плата оказалась настолько жестокой, что от ухода, немёртвого останавливал лишь страх окончательной смерти.
  
  
   Глава 9.
  
  -Великолепно! - выдохнул Рилхон, когда я прибыл к нему на очередную встречу, - Скажи, Тер, как твой клан создаёт такие амулеты? Да и не только амулеты... Эти мечи - просто клад! Министр внутренних дел уже хочет заказать ещё несколько сотен для офицеров по все стране. Да и министр армии заинтересовался...
  -Просто, мы стараемся мыслить конструктивно и избегать штампов. Лучше потратим время и силы на индивидуальный подход к заказу, чем продадим клиенту заезженный и всем известный, а потому неэффективный артефакт.
  -Но всё равно! Кто бы мог додуматься до такого подхода к проблеме... Использования проклятия для прямых атак. Причём, через орудие... Эти ваши творения действительно нечто! Стражники утверждают, что преступности стало заметно меньше, после того, как во время задержания арестованные получили всего-то пару царапин, он кричали так, словно их на костёр отправили...
  --Вы заказали максимально эффективное орудие. Мы его сделали.
  -Это да... Ладно. Я о другом хотел спросить. Ты не хочешь новый заказ получить? Можно сказать, специальный заказ?
  -Если клан сможет его выполнить, то да. Если нет...
  -Да оно и понятно, что если сможете. Сможете. Ещё как сможете, - усмехнулся Рилхон, отхлебнув вина, - Ничего особенного... На первый взгляд.
  -В чём суть заказа? Артефакты?
  -Да. Но есть нюансы.
  -Смотря какие артефакты... Некоторые мы просто не знаем как делать.
  -Хорошо. Тебе известно для чего реально были заказаны доспехи и оружие?
  -Королевство готовится к войне. А вы хотели улучшить возможности стражи города на случай осады.
  -Хм... И откуда ты это всё знаешь?
  -Мы же маги! Да ещё и тёмные... Тени нашептали, - мне пришлось ответить улыбкой начальнику стражи.
  -Верно. Тени... Заказ почти по твоей специальности, Проклинатель. Нужен артефакт, способный сработать точно так же, как и твоё проклятие. Желательно, не один, а несколько. Десяток, где-то. И ещё момент - заказ надо сохранить в тайне.
  Разговор происходи в кабинете Рилхона. Равновес был весел и доволен - ещё неделю назад клан выполнил заказ стражи и город получил весомую магическую силу. Затем, офицеры обкатали полученную амуницию и написали доклады... Судя по реакции Рилхона, наша продукция впечатлила многих.
  Несколько минут я пытался понять в чём подвох. А он был. Скрытность... Это, конечно, хорошо, но для чего станут использовать артефакты? Во время будущей войн? Легче нанять клан, если уж так приспичит нанести подобный удар - благодаря памяти имперца мне удалось научиться накладывать свои проклятия без ритуалов. Теперь нет нужды приносить жертвы, применяя кровь или самому находиться в проклинаемой местности...
  Волей-неволей, проскакивала мысль, что клан подставляют. И сильно. С моей репутацией, это не особо и страшно... Если за пределами королевства. Но вот если здесь... Если кто-то из власть имущих вдруг решит применить такой артефакт для своих политических игр в долине, то все решат, что это моих рук дело. А тогда клану конец. Нас слишком мало, для того, чтобы справиться с целым государством... Маленьким, но государством. Да и ордены... Здесь нет открытых боёв, темных не отправляют на костёр, а светлых не режут в подворотнях, но подковёрные игры, направленные на то, чтобы дескридитировать противников, подставить их перед властью и орденом равновесов, ведутся постоянно. И если нас подставят, то равновесы могут нас перебить не разбираясь - их влияние в этой местности не просто велико - это их земля во всех смыслах. Тьмы тут очень мало. Во владениях светлых, всё пропитано Светом, что чувствуется сразу, как въезжаешь на их земли. Во владениях Фрейвара, была Тьма, благодаря которой я чувствовал себя отлично, здесь же земля нейтральна. Тут нет меток богов, нету следов внимания Сил... Серость правит тут бал.
  -Так что скажешь?
  -Надо обдумать - сможем ли... Раньше такого не делали... Да и количество... Если нужен артефакт, который принесёт тот же результат, что и моё проклятие, то тут ещё нюансы есть - он должен действовать на расстоянии или на месте активации? Масса аспектов, без знания которых я просто не пойму что от нас требуется.
  -Ладно. Раз уж пошёл такой разговор, то поведаю... Армии нужны артефакты для диверсий в стане врага. В случае нападения, группы специального назначения отправятся в столицы противников и используют такие артефакты. Это задумка нашего армейского умника. После применения такого орудия, нашим врагам будет просто не до нас.
  -Каковыми должны быть возможности артефакта? Радиус действия?
  -Так чтобы хватило на большой город.
  Вот и ситуация выявилась. С одной стороны, мне предлагает сотрудничество равновес. И не мелкий чиновник из местной разведки, а видная политическая фигура на местной арене Игры. Начальник управления столичной стражи - не малая должность по меркам местного аристократического и политического ринга. Если я скажу "Да", то получу сильного союзника и риск того, что клан могут втянуть в разборки местные группировки, дерущиеся за влияние и власть. С другой стороны, отказ будет воспринят либо как слабость, либо как переход в противоположный лагерь...
  Впрочем, игра того стоит - заказ от стражи сильно помог клану. И не только в финансовом вопросе - практически все мы получили основательный опыт и, что самое главное, смогли разработать сразу несколько новинок, которые в будущем серьёзно облегчат жизнь. Да и репутация среди гильдий города, у нас явно улучшилась - не каждой организации дают возможность на равных общаться с политической элитой страны.
  -Нам потребуется минимум неделя для анализа заказа. Тогда можно будет говорить о сроках.
  -То есть, ты согласен взять заказ?
  -Да.
  Рилхон расцвёл. Похоже, что прожженный политик и воин действительно был уверен в успехе своей задумки. Интересно, какие функции он выполняет в Рейнхаузе? Вряд ли он просто начальник городской стражи. Такие деньги, что были потрачены на прошлый заказ, этому ведомству в любой стране не выдают - не та это сфера. Да и нынешний заказ... Подобными вещами, обычно, занимаются военные и разведки. Неужели Рилхон ещё и на этом фронте отмечен?
  Уже идя домой, я решил напрячь Корна на предмет выяснения всех возможных данных по нашему союзнику. Слишком уж он странный. Слишком много власти и силы в его руках. Так быть не должно.
  Сама по себе идея артефакта, который хочет получить Рилхон, была нами ужа продумана и выполнена в реальном виде. Мы даже ездили в один из уголков долины - горную её часть, где нет никого и ничего кроме камней. Там, созданный нам артефакт бы опробован. Результат оказался... Печален. Детище нашей совместного творчества действительно работало. Причём, нам удалось сделать артефакт, бьющий с расстояния, что существенно увеличивало его тактические и стратегические возможности...
  Может быть, Рилхон узнал о наших действиях? Но всплеск от активации артефакта был минимален и не чувствовался уже на дистанции нескольких шагов. Да и площадь, которую мы накрыли, с трудом можно будет нейти - круг, радиусом в несколько шагов.
  Впрочем, кроме местных политиков была и ещё одна проблема - мы так и не смогли понять как за нами наблюдает неизвестный враг, про которого говорила Астель. И это несмотря на подвижки с зеркалами - Даяна смогла понять некоторые аспекты магии зеркал и даже начать осваивать её основы - простейшие методы работы с ними. Сейчас, за нами уже не так просто наблюдать, но атаковать... Ни я, ни остальные не знаем возможностей нашего врага. Как и его целей.
  Подходя к дому, почувствовал колебания энергий, а когда подошёл ближе - крики!
  
  
  Этим утром Ллойд чувствовал неладное. Что-то было не так. Неправильно. К своему новому дому и тем, кто его принял мальчик уже привык. Тёмные маги, про которых постоянно рассказывают страшные истории, оказались самыми обычными людьми... Во всяком случае, большинство из них. Назвать же вампира человеком - очень тяжело.
  Тихая спокойная обстановка дома, чистота и собственная комната - то почему соскучился мальчик за то время, что жил в приюте. После смерти родителей он потерял всё. Родственники, всегда добрые и отзывчивые, вдруг оказались жестокими и циничными. Они мгновенно отправили мальчика в приют, быстро поделив состояние родителей.
  В приюте, куда попал Ллойд, было очень плохо. К выходцу из богатой семьи, волей случая попавшему туда, прочие дети относились так, словно он их персональный враг и старательно травили. Если бы не врождённая упёртость и гордость, не позволившие ему сломаться, то не известно был бы он сейчас жив - слабаков в приюте просто убивали - даже не смотря на то, что все они были детьми.
  Вздохнув, парень встряхнул головой, отгоняя несущие боль и грусть воспоминания. Сейчас ему не давало покоя чувство неправильности. В чём оно заключалось, мальчик понять не мог, как ни оглядывался. Ощущение чужого взгляда, цепкого, давящего, несущего ненависть, не давало покоя. Кто-то наблюдал за ним. И этот кто-то не был членом клана.
  Говорить взрослым о своих ощущениях мальчик боялся. Ему казалось, что тёмные его засмеют. Маги не должны бояться. Так думал Ллойд.
  Войдя в ванную, мальчик открыл краны и принялся умываться, стараясь понять причины беспокойства. Каин, уже начавший учить его магии, сказал, что маг должен быть хорошим аналитиком и доверять чутью. Но для этого надо уметь понять о чём именно оно предупреждает. Этим Ллойд и занимался.
  В какой-то момент, мальчик поднял глаза и посмотрел на своё отражение в зеркале. Оно было неправильным. Там Ллойд был не задумчивым, а злым. Глаза зеркального двойника сочились злобой, а рот оказался искривлён в усмешке.
  Увидев это, мальчик вздрогнул.
  Неужели я действительно такой?" - мелькнула в голове ребёнка мысль, но быстро пропала, поскольку отражение вдруг обрело самостоятельность. Правая рука двойника поднялась, оказавшись в зеркальном проёме. В ней был зажат бритвенный клинок Тера - главы клана.
  Ллойд отшатнулся от зеркала. Однако отражение осталось на месте, лишь повернув голову в направлении мальчика. Теперь оно уже улыбалось. Только от этой улыбки ребёнку стало не по себе - так улыбаются, когда собираются сделать больно. Очень больно. Или если хотят убить. Это Ллойд уже знал - ему довелось видеть смерть.
  В следующую секунду двойник приник к поверхности зеркала и начал медленно, с явным напряжением продавливать себя в этот мир. Когда одна из его рук оказалась над раковиной, Ллойд закричал.
  
  
  Даяна заметила неладное ещё тогда, когда мальчик шёл в ванную комнату. Всегда молчаливый и задумчивый, сегодня Ллойд выглядел подавленным, грустным и... Напуганным?
  Впрочем, странности и несуразности в окружающей обстановке она тоже чувствовала не хуже ребёнка - чутьё боевого офицера уже не раз ей помогало. И сегодня оно буквально кричало - "Тревога! Опасность!"
  Зайдя на кухню, девушка усмехнулась - ей удалось приучить мужчин нормально себя вести в женской вотчине. Каин, находившийся там, аккуратно нарезал ломтики ветчины, раскладывая на их куски хлеба. При этом, тёмный делал всё аккуратно, а закончив, принялся убирать за собой.
  Самое смешное, что потомственная аристократка из древнего рода, умела готовить сама... Чему только не научишься в условиях похода... Вот и научилась... А потом втянулось. В былые годы, девушке не просто понравился процесс готовки - она вошла во вкуси и началу учиться готовить не только походную еду, но и вполне нормальную.
  Когда тёмный уже выходил из помещения, в ванной комнате раздался крик Ллойда. Каин, услышав его, выпустил из рук поднос, с которым собирался пойти в библиотеку, и метнулся на второй этаж. Даяна, побежала за ним, желая помочь своим.
  "Кто бы ни проник в дом, живым или мёртвым он от сюда не уйдёт!" - промелькнула у девушки мысль.
  Влетев в ванную, оба они замерли - в комнате было двое Ллойдов. Только один лежал в углу, зажимая ладонью порез на руке, а второй склонился над ним, занеся бритвенное лезвие для следующего удара.
  -Нет! - вырвался у Даяны Крик.
  Двойник обернулся, словно лишь теперь заметив вбежавших в помещение магов. В этот момент Каин ударил - облако серого туманно сорвалось с ладони мага и мгновенно опутало странное существо.
  Каин лишь потом понял, почему он атаковал именно этого Ллойда, точнее, не ошибся в выборе объекта атаки - глаза двойника были мёртвыми. Они не покрылись сетью разорванных сосудов, как бывает у несвежих покойников, зрачки не заполонили всю радужную оболочку... Нет. Но взгляд существа был пустым, ничего не выражающим.
  Однако, "Тлен Плоти", созданный Люцианом ещё пять лет назад, и всегда его выручавший в любой обстановке и с любыми противниками, спасовал перед странным двойников.
  Ощутив, как волосы встают дыбом, маг ударил ещё несколькими заклинаниями, которые успел подготовить пока бежал к ванной комнате. Ни одно из них не дало результата.
  Осознав, что магией существо не убить, маг выхватил кинжал и уже сделал первый шаг, чтобы кинуться на противника, как между рук Даяны сформировался шарик серебристого огня и полетел в двойника. Соприкоснувшись с ним огонь охватил существо, а затем оба они исчезли, не оставив следов.
  -Них... себе тут творится! - раздалось за спиной замерших тёмных, - Сходил называется к страже, а дома за это время чуть всех не перее...ли!
  Обернувшись, Каин и Даяна увидели Тера, в одной руке которого был меч, а в другой оказался странным образом зажат шар из сгущенных энергий Тьмы.
  
  
   * * *
  
  Ной был удивлён. Его мастер, Хризольд, более месяца назад приказал следить за новоявленным кланом. Причём делать это следовало исключительно с помощью засекреченных методов. К ним относились и методы работы с зеркалами. Их, клану Серых Масок, дал покровитель - Ахвон. Это божество пришло в Рейнхауз в тяжёлый для клана период. Тогда, ситуация складывалось так, что Маски вообще могли исчезнуть - ряд проваленных операций, успешные провокации врагов... Власти страны, тщательно соблюдающие нейтралитет и карающие любые прямые столкновения, начали интересоваться деятельностью клана. К этому следовало добавить и серьёзно пошатнувшееся финансовое положение - мастерские клана оказались на обочине здешней конкуренции, не выдержав состязания с более молодыми, жёсткими и менее закостенелыми в своих традициях образованиями... И приход Клана Ночи означал ещё большую конкуренцию.
  В начале, чужаки вели себя вполне обыденно. Тихо разместились в одном из домов старого квартал Рейнхауза, потом открыли лавку и начали предоставлять услуги по установке стационарных систем защиты и сигнализации... Но затем, Рилхон передал им заказ, за который активно боролся клан Серых Масок. Более того, глава новоиспеченного клана стал частым гостем в кабинете высокого начальника, а многие стражники, в том числе и офицеры, почти открыто говорили о том, что клан Ночи вполне приличные люди и нелюди, которые не нарушают законов, да ещё и из приюта детей берут...
  Возмущению Мастера не было предела. Стража больше уважала не древние рода, создававшие старые кланы, и не уже устоявшиеся традиции, ан сопливых пришельцев, подбирающих в свой клан вонючих беспризорников, которых вместо сиротских приютов надо на опыты магам отдавать...
  После этого и последовал приказ усилить меры наблюдения. Кроме того, шпиону клана удалось обеспечить прослушивание кабинета Рилхона, используя для этого всё те же зеркала.
  В это же время, в клан вновь прибыл Ахвон. Божество, чьи славища уже несколько месяцев стояли во всех зданиях клана, потребовало убить уничтожить пришлый клан. И не просто хотел перебить. Нет! Требовалось полное уничтожение всего их имущества, включая книги и артефакты!
  Что вызвало столь бурную реакцию божества никто не знал, а выяснить даже не пытался - не каждый день видишь бога в ярости, от которой волосы на голове начинают выпадать, что и произошло с несколькими свидетелями появления Ахвона.
  Хризольд отреагировал мгновенно. Приказ начать убивать поступил когда Тер, глава Клана Ночи, был у Рилхона и обсуждал новый заказ, который должен был оказать серьёзную помощь стране в грядущей войне.
  В конечном счёт, Ной передал наблюдателям приказ приступить к действию, но... Как выяснилось, клан Ночи не сидел сложа руки и так же обладал знаниями зеркал. Первую же атаку мгновенно блокировали, а Лирой, маг, устроивший её, погиб.
  -Как будем действовать? - спросил один из зеркальников, когда тело мага убрали, - Они закрыли тряпками все зеркала. Пока отражающие поверхности закрыты, мы не можем проникнуть к ним...
  -Рано или поздно, они откроются. Тогда и атакуйте. Причём сразу - где бы это не происходило. От Клана Ночи надо избавиться.
  -Я вас понял, мастер-координатор, - улыбнулся зеркальник.
  Молодому подмастерью уже давно хотелось применить свои специфичные боевые навыки на практике, а тут такой хороший случай...
  -Они открыли одно зеркало.. В нём отражается ведьма, убившая Лироя!
  -Действовать группой! Бейте все одновременно!
  Как только зеркальники создали новое своё творение, объединив доступные им силы, Последовал новый этап атаки... Который провалился!
  Кто-то просто отрубил руку вылезающего из зеркала порождения магов! Причём, применялось магическое оружие, иначе бы никакого результата не последовало - на двойников обычное оружие действует так же, как вода на покойника...
  В очередной раз помянув клан Ночи добрым словом за их разработки артефактов, маги принялись за повторную попытку, но что-то шло не так. Когда новый двойник, уже усиленный и защищённый от магического оружия, его атаковали неизвестным заклинанием, тесно связанным с зеркалами и Смертью. В итоге - вся группа подчинённых магу зеркальников погибла.
  Плюнув на приказ не лезть, маг попытался атаковать сам, но его остановили.
  Кто-то положил магу, настраивающегося на зеркало, руку. Обернувшись, Ной увидел Ахвона.
  -Сам ты не справишься, - тихо произнёс бог, - Я тебе помогу...
  В следующее мгновение маг почувствовал прилив магической энергии и странное изменение восприятия. Вместе с ним пришло понимание желания Ахвона - покровителем клана Ночи был давний враг бога - некая Геката... И бог хотел лишить вернувшуюся сущность последователей, а затем вновь загнать её в ту ловушку, куда когда-то её отправили светлые маги.
  Настройка на зеркало, всегда занимавшая не мало времени, вдруг прошла мгновенно. А затем маг оказался в доме, где жил клан Ночи...
  
  
   * * *
  
  
  Когда я влетел в ванную, откуда буквально выплёскивалась энергия от боевых заклинаний, всё уже почти закончилось. Мне удалось увидеть, как двойник Ллойда окутывается серебристым огнём, а затем пропадает.
  Посмотрев на зеркало, я увидел всех присутствующих в комнате. Разница была лишь в том, что мои реальные друзья повернулись ко мне и стояли спиной к зеркалу, а оно показывало, что они смотрели из зеркала на меня... И стояли лицом к зеркалу... Двойники улыбались. Их улыбки были наполнены злобой и торжеством, а в глазах плескалась ненависть.
  Похоже, что неизвестный враг решил атаковать нас.
  Каин обернулся и, увидев отражение, выругался.
  -Что будем делать?
  -Берём любую ткань и накрываем зеркала.
  -А другие отражающие поверхности? Они так же могут быть опасны... - с сомнение ответил маг, вешая полотенце на раму, от чего зеркало оказалось полностью закрыто.
  Спустя десять минут все зеркала в доме оказались закрыты, а мы принялись обдумывать свои следующие действия.
  -Даяна, ты говорила, что смогла понять некоторые основы магии зеркал.
  -Да. Мне даже удалось создать защиту... Но она не сработала.
  -Тот, кто сегодня нас атаковал, сильнее тебя... Да и опытнее. Полагаю, что у него не мало опыта подобных убийств...
  -Сейчас это не играет роли. Нужно решить, как найти противника и разделаться с ним! - произнёс Братислав, задумчиво изучающий свой кинжал, - Иначе, рано или поздно до нас доберутся.
  -Есть один способ, но для этого придётся сильно напрячься, - вздохнула Даяна, - В момент, когда двойник покидает зеркало. Его хозяин, тот кто руководит двойников, становится открытым. Это шанс убить его. Если всё правильно сделать, то я смогу убить нашего врага.
  -Что для этого нужно? - спросил я, прикинув, что вариантов у нас в любом случае нет.
  -Требуется зеркало, атака нашего врага и чтобы вы некоторое время держали двойника возле зеркала. Желательно его вообще заставить соприкасаться с отражающей поверхностью.
  -А если их будет много?
  -В любом случае, мне нужно, чтобы хотя бы один из них был как можно ближе к зеркалу... Да! Пока вы не отражаетесь в зеркале, ваши двойники не могут выйти из него! Постарайтесь воспользоваться этим.
  Вздохнув, мы принялись готовиться. Нам пришлось освободить обеденный зал от мебели, убрать все зеркала, кроме одного - того, что будет использовано в качестве наживки для нашего противника.
  Зеркало выбрали небольшого размера, чтобы двойник не мог вылезти сразу. Кроме того, такое зеркало в случае неудачи легко накрыть.
  -Все готовы? - спросил я, положив руку на ткань, закрывающую зеркало, стоящее в центре начерченной нами пентаграммы блокиратора, и, дождавшись утвердительных ответов, добавил, - Тогда начинаем!
  Все мы расположились с двух сторон от зеркала - новички - бывшие наёмники - с арбалетами стали на расстоянии, а я, Братислав и Каин с левой стоны от зеркала, вампиры с другой.
  Напротив стала Даяна. Физически она была слабее всех нас и её двойник должен быть не таким сильным и опасным.
  Когда ткань слетела с зеркала, я ощутил усиление плотности энергий вокруг него. Вместе с тем, в помещении стало заметно холоднее - из рта валил густой пар, а рука, сжимавшая кинжал начала леденеть... Хорошо ещё, что все мы одели перчатки и бронь, желая навалиться на двойника массой и просто придавить к зеркалу, а там Даяна вполне сможет ударить по кукловоду.
  Несколько секунд ничего не происходил, а затем глаза Даяны расширились. В следующее мгновение я увидел как из зеркала выходит изящная женская рука...
  В следующее мгновение Вашек молча нанёс удар мечём, перерубая кисть...
  Пространство вокруг нас заполнилось стоном, а зеркало задрожало. Казалось, нечто громадное и древнее тяжело выдохнуло, окатив нас волной того вещества, что заменяло ему воздух - волна смрадной тошнотворной энергии заполнила помещение, заставив нас поморщиться, а недавно прошедшие преобразование Корн и Лив вообще выронили самострелы и схватились за головы - защита слабо помогала в фильтрации столько плотных масс энергий, а полная изоляция магов от внешней среды могла плохо закончиться в виде пропущенного удара.
  Сразу после этого последовала новая попытка проникнуть в наш дом через зеркало. В этот раз Даяна успела атаковать раньше - тонкий серебряный луч ударил точно в кисть двойника, вызвав новый стон...
  Теперь начало дрожать не только зеркало, но и здание. А затем...
  В какой-то миг я понял, что дом изолирован от внешнего мира каким-то пространственным вывертом, благодаря которому всё происходящее тут никто не увидит. Первая же попытка пробить кокон закончилась плачевно - мои тонкие тела начали деформироваться, под жжением чуждой силы - энергии существа. Блокировавшего нас, смертным не могли принадлежать - ни одно существо из плоти и крови не сможет жить с этим...
  Осознав это, я так же понял, что наш противник гораздо сильнее, чем мы думали. Это даже не древний маг - это один из богов!
  Как только понимание ситуации проникло в мой разум, я тут же метнулся к славищу Астель. Если уж к нам в гости пожаловал бог, то и ей можно!
  Как только капли крови упали на камни, в помещении стало темнее.
  -Неужели ты, старый урод, решился сам явиться в этот мир? - раздался голос богини.
  Обернувшись, я увидел в помещении сразу трёх новых персонажей. Астель и двух человек... Точнее, одного мага и одного бога.
  Маг оказался равновесом. Причём не таким уж и сильным. Фактически, он имел преимущество только за счёт более качественной подготовки в плане работы с зеркалами. В ином случае, даже Корн и Лив стёрли бы его в порошок без особого напряжения.
  А вот бог оказался не простым. Сущность выглядела пожилым мужчиной с длиной бородой, и волосами, одетым в серый балахон с рисунком на груди... Нет!!! Ахвон!!!
  Наполовину бог, наполовину демон... Дитя порока богини и демона... Это существо пило чужие души и старательно создавало свой культ. Гонимый везде и всюду, этот полукровка всегда успевал сбежать от своих божественных родичей в глубины Бездны, где его прятали в личном домене.
  Встретить это существо для смертного было равносильно самоубийству с предварительно продажей души. Тварь всегда требовала безприкословного подчинения или убивала, питаясь душами отказавшихся...Да и те, кто согласился быть рабом порождения греха, после смерти отправлялись на прокорм этой ненасытной дряни...
  -Геката! Неужели? Давно мы не встречались, греческая тварь!
  "Неужели они знакомы? - мелькнула удивлённая мысль, - Похоже, что клану не повезло - оказались в эпицентре разборок двух отверженных богов... Весело!"
  Впрочем, долго я ждать не стал. Использовав условные знаки, я дал сигнал остальным атаковать по команде, а сам начал прикидывать на кого лучше направить первый удар.. Им оказался маг... Почему? Да потому, что другие последыши твари далеко, а он близко. И если сейчас убрать его, то демонёнышь ослабеет. Не сильно, но всё же... Кроме того, наша активность отвлечёт внимание от Астель. А это уже хорошая возможность для неё убить старого врага. Да и в любом случае, если мы не поможем богине, то не факт, что она, после стольких тысяч лет заточения, сможет оказать достойное сопротивление Ахвону.
  Как только я подал знак, Тевир и Вашек ударали мага, а остальные, включая меня - Ахвона. К удару, после заминки, присоединились и Лив с Корном, и Даяна, вышедшая из ступора.
  Глаза полубога удивлённо расширились, а тугие нити энергий, видимые нам лишь благодаря нашему Дару, атаковавшие Гекату, на мгновение ослабли.
  Астель, поняв нашу цель и почувствовав ослабление давления, ударила сама, воспользовавшись удивлением Ахвона, которого человеческие маги если и атаковали когда либо, то очень давно - в последние тысячелетия наши собраться старались избегать столкновений с богами вообще и с этим полукровкой в частности.
  Дальше началась свалка. Астель и Ахвон метали друг в друга сгустки непонятных нам энергий, мелкие искры чего-то жгучего, разрывающего пространство вокруг богов... Потоки энергий в виде волн и целых канатов бились о сферы обоих Вечных. Приблизиться к богам вплотную в этом буйстве сил было не реально - мешали их энергии, сжигающие наши щиты и повреждающие тонкие тела. Атаки магией почти не несли результата - заклинания просто распадались в плотном мареве божественных сил, заполонившем помещение и здание.
  Поняв, что такими методами мы ничего не сделаем, я крикнул своим:
  -Тьма! Призывайте Тьму! Она поможет!
  Почти сразу все. Стоящие на ногах вызвали Абсолют Тьмы и попросили его уничтожить Ахвона...
  Теперь течение боя между двумя высшими существами уже не казалось таким безнадёжным - изрядно ослабевшая Астель, получив нашу помощь и поддержку Тьмы, перешла в атаку, а Ахвон ушёл в оборону. Впрочем, не на долго - спустя несколько минут он взорвал свою сферу тысячами нитей, метнувшихся к нам. Большую часть из них распылила Тьма, но некоторые достигли цели...
  Мой щит начал разваливаться, распадаясь, а амулеты, которые мы одели перед началом боя, нагрелись. Расслоив сознание на несколько потоков, я продолжил атаковать полубога Тьмой, а другой частью себя занялся атакующей структурой.
  Это был паразит. Он просто выпивал мои энергии, старательно их перерабатывая их в свои... Что ж, угостим его кое-чем весёлым...
  Ещё во времена учёбы у Ульва, мне удалось вместе с ним побывать в некоторых мирах астрала. Там были и те, что подверглись атаке Хаоса... Тогда мне удалось собрать небольшой её запас и запечатать в небольшом кристалле висящем в мешочке на груди...
  Освободив спрессованную энергию Хаоса, я направил её на паразита, от чего тот задёргался и мгновенно исчез, развалившись на мелкие нити, уже не способные причинить вред моей защите.
  Остатки энергий я отправил богу, получив в ответ всплеск ярости и новую попытку атаковать. Только теперь у меня не было этого запаса смертельной для богов энергии...
  Отвлёкшись на меня, Ахвон забыл про остальных. Вашек и Тевир, избежавшие его атак, смогли нанести удар по богу, проломив его защиту совместным ударом заклинаний противоположного действия. Следом за ними в брешь проникли жгуты сил Астель, а затем и проклятия Даяны. Всё это время я старательно удерживал щит, восстанавливая разрушающиеся структуры. В какой-то мир я вдруг понял, что элементы моей сферы перестали разрушаться, а бешеная пляска Сил начала замедляться.
  Открыв зажмуренные от напряжения глаза, я увидел Ахвона, висящего над полом и Астель, ещё более бледную, чем обычно и клан... Почти весь клан.
  Братислав был мёртв. В груди тёмного мага зияла огромная дыра, а из рта текла чёрная как смоль дымящаяся жижа.
  Маг, убитый нами в самом начале лежал на полу, походя своей позой и застывшей маской удивления на лице на выброшенную кем-то куклу.
  Обернувшись, я увидел, что комната сильно пострадала - мебель превратилась в горстки пыли, ковёр, который мы скатали для начертания на паркете пентаграммы, исчез вовсе. Сами мы выглядели не лучше - одежда на нас была мокрой от пота. Из носа и рта Даяны текла кровь, а сосуды в глазах полопались. Каин сидел на полу, баюкая на колене кровоточащую руку. Тевир лежал без движения но был жив - грудь его вздымалась и опускалась в такт дыханию. Вашек стоял возле стены, лишившейся обоев и, облокотившись на неё одной рукой, старательно массировал шею. Оба наших новичка стояли так же уцелели, хотя и понесли ощутимые потери - Корн лежал без сознания, а Лив сидел на полу, прислонившись спиной к стене.
  -Тер, ты вовремя меня позвал, - сказала Астель, - Ещё немного и Ахваон вас поглотил бы... Да и я расквиталась со старым врагом. Молодец.
  -Спасибо, но это мой долг перед кланом, - слова сами вырвались, словно я не я шевелил губами и языком.
  Богиня повернулась ко мне. В её мёртвых глазах читалось удивление и уважение. Почему? Понятия не имею.
  Оглядевшись, Астель вздохнула. Подойдя к телу Братислава, она села на колени и провела рукой над его развороченной грудью.
  -Я не могу его вернуть. Ахвон поглотил его душу и я не в силах сделать что либо... Его уже не вернуть...
  
  
  Утром следующего дня мы стояли на погребальном холме.
  Тело Братислава лежало на каменной плите, где не одно поколение жителей Рейнхауза сжигало своих братьев, мужей и отцов. В этом месте проводили погребальные церемонии воинов. Именно от сюда павшие герои начинали свой путь в посмертие, где получали новый шанс и новую жизнь среди смертных...
  На церемонию пришёл и Рилхон.
  Вчерашний бой не прошёл незамеченным. О нём узнали все маги города и окрестностей, а жрецы культов уже через несколько часов пришли выяснять что произошло. Их натиск сдерживала стража во главе с Рилхоном, кровно заинтересованном в том, чтобы наш клан продолжил своё существование.
  Все они сильно удивились, узнав детали произошедшего. Потом - обрадовались. Смерть Ахвона, уже многие тысячелетия служащего кошмаров магов и жрецов, была хорошей новостью... Однако, несмотря на то, что с ним справилась наша покровительница и мы - Клан Ночи, сегодня здесь были лишь мы, Рилхон и несколько офицеров и солдат стражи - те, с кем наш клан уже успел сдружиться и познакомиться.
  Даяна выглядела уже лучше, чем в первые мгновения после схватки, но краснота от лопнувших сосудов ещё не полностью прошла. Тевир, бледный, с полу прикрытыми глазами опирался на Корна, подставившего вампиру плечё. Вашек держался лучше, но и ему было тяжело - то и дело он едва ли не падал, но старался удерживать равновесие и своё тело на непослушных ногах. Каин выглядел гораздо лучше - ему не требовалось ни чья помощь, но до кладбища он добрался с трудом. Лив - выглядящий лучше своего товарища по былой наёмнической жизни. Лишь лёгкая бледность, да усталость в глазах.
  Крис и Ллойд стояли чуть в стороне от нас, взявшись за руки. На щеках девочки были слёзы - она успела сдружиться с Братиславом. По сути, он стал её первым другом в наем клане.
  -Тер, - произнёс Рилхон, - Я сожалею. Что твой друг и подопечный погиб. Я знаю какого это - терять своих. И я надеюсь, что тебе больше не придётся зажигать воинский погребальный костёр... Братислав... был хорошим воином и магом. Надеюсь, что за Гранью его ждёт добрый приём, кем бы он ни был тут и чтобы тут ни делал.
  -Да. Он был хорошим воином и хорошим магом. Но ещё, он был нашим другом, - ответил я, не став добавлять, что полубог выпил душу бедняги, лишив нашего боевого товарища и надёжного друга посмертия.
  "Прости мня, Тер, - раздался в голове голос Астель, - Я ошиблась в тебе, когда мы встретились в первый раз. А ещё, я хочу поблагодарить тебя. Благодаря твоему клану многие воины стражи дружины теперь ставят дома славища. Они начали поклоняться мне. Для меня - это очень серьёзная новость. Как и для тебя - я становлюсь сильнее. В грядущей войне я смогу помочь. Спасибо, что освободил меня и дал возможность отомстить. В качестве платы за это, я буду не только давать советы и направлять тебя и твой клан. Даже мы, боги, помним добро. Удачи тебе, тёмный!"
  
  Эпилог.
  
  К границам небольшого горного королевства, уже несколько веков отстаивающего свою свободу, двигались армии сразу пяти стран. Их поддержали ордены светлых магов и жрецы многих культов.
  Властители стран хотели получить богатые рудами горы, контролируемые дерзким и своевольным народом, жрецы - новую паству для своих богов и себя, а маги - новые земли и новые отделения для своих орденов.
  Все они надеются на быструю победу. Ведь их много. Почти двести тысяч клинков и полторы тысячи магов...
  Однако, не все согласны с их победой. Орден Тёмного Знания, Хеллинг, где новый властитель оказался сильным тёмным магом и многие другие либо нейтральные, либо тёмные группировки и регионы не хотели усиления Света.
  Раньше война между тёмными и светлыми была подковёрной, ведь владыкам не нужны постоянные костры и крики умирающих, бунты семей, чьих детей убили из-за тёмного Дара... Теперь же, тёмные начали сплачиваться. Три удара, которые за последние годы были нанесены светлым, послужили сигналом к действию.
  Два проклятых места и одна резня... Они показали слабость и раздробленность светлых культов и орденов. Тьма начала набирать силу. Сумерки сгустились над континентом в ожидании прихода темноты - времени, когда Тьма вступает в свои права и приносит свои законы. Времени, когда свет исчезает, а спрятавшиеся за ним тени обретают плоть и кровь.
  
  Тер стоял на одной из башен пограничной крепости, через которую ещё совсем недавно въехал в эту страну. Тогда он был простым путником в составе небольшого отряда, чей вид вызывал лишь опаску и подозрение.
  Сейчас, он был одет в лёгкие доспехи из чёрной стали, наполненные чёрной магией. Короткий меч из того же металла висел на поясе в ножнах. Рядом с ним стояли двое вампиров, одетые точно так же. Разница были лишь в том, что на доспехах Тера красовалась гравировка в виде короны. Воины, стоящие неподалёку, старались не смотреть на странную троицу. От непонятных гостей гарнизона, имеющих перстень короля и право повелевать здесь так, словно они и сеть короли, не знали чего ожидать. За и глаза... Глаза этой троицы были жуткими. В них плескалось лишь желание убивать.
  Подняв глаза к небу, Тер шумно вдохнул вечерний воздух, словно оценивая его на вкус, и сказал своим спутникам:
  -Скоро ночь - наше время. Самое удобное для хорошей охоты.
  Вновь опустив взгляд, он упёрся глазами в яркие точки костров лагеря вражеской армии, остановившейся на ночь в нескольких часах пути от ущелья.
  -Сегодня у нас будет славная охота. Дичи много, - добавил он, - Отправляемся после заката.
Оценка: 6.17*32  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Емельянов "Последняя петля 5. Наследие Аури"(ЛитРПГ) А.Ардова "Брак по-драконьи. Новый Год в академии магии"(Любовное фэнтези) Д.Соул "Не все леди хотят замуж. Игра Шарлотты"(Любовное фэнтези) М.Зайцева "Трое"(Постапокалипсис) А.Минаева "Академия Алой короны. Обучение"(Боевое фэнтези) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) М.Атаманов "Искажающие реальность-6"(ЛитРПГ) А.Робский "Охотник 2: Проклятый"(Боевое фэнтези) А.Ригерман "Когда звезды коснутся Земли"(Научная фантастика) О.Северная, "Фальшивая невеста"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"