Казанцева Виктория: другие произведения.

Осколки памяти

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Когда враги скрываются за пеленой тумана, каждый шаг может оказаться роковым. А когда еще и с памятью не в ладах.... Тут уже не до смеха. Сколько сможет выдержать хрупкая девушка, если ее путь усеян смертью? Хватит ли сил остановить зло, ведь даже лучшие увязли в паутине интриг? А найти любовь и самой в итоге остаться целой? Но чтобы выжить, ей придется вспомнить.

Глава 1.
Мне снились кошмары каждую ночь, что я находилась в психиатрическом отделении госпиталя святого Георгия. Несколько дней назад меня нашел без сознания в лесу человек по имени Леон и доставил сюда. К моему сожалению, здешние целители, после длительного наблюдения и экспериментов, поставили диагноз амнезия, ибо вспомнить ни о себе, ни о своей прошлой жизни я не смогла. И с тех пор меня мучали тревожные сновидения, в которых всегда повторялось одно и тоже: моя смерть, темнота, боль и холод. На утро я просыпалась от собственных криков, полностью раздавленная и обессиленная, да ещё и под сочувствующие взгляды соседей по палате. Меня никто не осуждал, в большинстве из многочисленных здесь помещений лежали индивиды и похуже, но каждого старались лечить всевозможными методами, чтобы вернуть к нормальной жизни.
Мои процедуры начинались с самого утра и заканчивались поздними вечерами, санитары выдавали целую гору таблеток для восстановления памяти, показывали рисунки, вводили в гипноз, так же проводились длительные беседы с мозгоправом. Я легко запоминала новую информацию, без труда выполняла задания главного целителя, но своё прошлое вспомнить все равно не могла, отчего все специалисты разводили лишь руками. Мне потребовалось несколько дней, чтобы привыкнуть к отражающейся в зеркале молодой девушке лет тридцати, худощавого телосложения, с длинными до пояса серыми волосами и выделяющимися глазами цвета темного изумруда. Особыми чертами лица природа меня не наградила, зато нашёлся старый шрам за ухом. В свободное время я пыталась вспомнить хоть что-то сама, рисовала всевозможные варианты событий в выданном ранее блокноте, сопоставляла уже полученную информацию, но добивалась лишь головной боли. Единственное, что знали наверняка лекари - меня нашёл лесник поздно вечером вдалеке от города, без сознания, без документов, грязную и раненую. При себе у меня был лишь небольшой клинок ручной работы с причудливым узором на рукоятке, чёрная кожаная куртка с несколькими оторванными пуговицами, мешковатые штаны, серая футболка, да простенькие ботинки. Эти вещи санитары сразу же забрали на хранение и выдали мне белоснежную сорочку до пола, в которой ходили все здешние обитатели. При первичном осмотре обнаружился глубокий порез правой руки, вывих левой лодыжки, множество мелких царапин по всему телу и разодранные ладони. Под гипнозом я пару раз назвала имя, которое в дальнейшем за мной и закрепилось - Софи.
В один из вечеров молодой целитель предложил новую методику лечения в качестве эксперимента. Он сразу предупредил, что процедура болезненна и не совсем законна, поэтому решение оставалось за мной. Я согласилась, и тем же вечером меня отвели в слабо освещенное помещение, которое располагалось где-то в подвалах госпиталя. По пути туда нам попались несколько санитаров, которые волокли под руки мужчину без сознания, что вызвало первые сомнения в принятом решении. Дальше становилось хуже, потому что по центру комнаты, куда меня привели, стоял деревянный стул с подлокотниками, к которым крепились кожаные ремни, у правой стены стоял металлический стол, заваленный медицинскими инструментами разных размеров и форм, слева - небольшой ящик с разноцветными проводами и несколькими кнопками. В воздухе витал запах спиртовой настойки, сырости и ржавчины, отчего в носу постоянно щипало. Мне хватило ума уточнить перед началом эксперимента о предстоящих действиях. Мой сопровождающий сначала сыпал сложными медицинскими терминами, убеждал, что данная процедура обязательно мне поможет, но потом все же выдал самое основное. Он хотел меня привязать к стулу и пропустить через мозг электрический разряд, последствия которого могли стать критичными для жизни. Услышав это, я сразу запротестовала и потребовала отвести обратно в палату. Благо насильно проводить опыты на мне не стали, и вскоре я уже была в безопасности и больше не соглашалась на малопонятные авантюры.
За неделю пребывания в госпитале я сдружилась с одной миловидной девушкой по имени Зои. Она приехала сюда всего несколько дней назад для прохождения практики и быстро покорила всех своей искренностью и добротой. Юная целительница выделялась рыжей пышной шевелюрой, веснушками, завораживающими карими глазами, небольшим ростом и худым телосложением. Девушка находила общий язык со всеми пациентами, помогала советами, внимательно слушала, всегда улыбалась и бегала по поручениям особо ворчливых индивидов. И вот сегодня, после отмены всех занятий и процедур, я сидела в палате и терпеливо ждала новоиспеченную подругу. Девушка заглянула ко мне во время обеда, сразу после ухода соседок в столовую, где, по обыкновению, раздавали постную кашу и компот.
- Ты сегодня бунтуешь? - улыбнулась она, без единого намёка на возмущение.
- От каши меня уже воротит, - честно призналась я. - Хочется чего-нибудь мясного, а потом сладкого. Конфет шоколадных хочу вот.
Улыбка на лице целительницы стала шире, девушка подошла ко мне и села на край кровати, сгрузив стопку бумаг на колени.
- Я попробую для тебя их достать, - пообещала она. - Понимаю, что условия здесь не самые шикарные, но многим и идти больше некуда, а в госпитале предоставляют крышу над головой, тёплую постель, пропитание, помощь и безопасность. Я хочу помочь всем этим нуждающимся людям, спасти их, увидеть улыбки и радость, вернуть к жизни. Думаю, так и должен поступать человек. Как ты считаешь?
- Думаю, да. Не знаю только, была ли я хорошим человеком и помогала ли нуждающимся в прошлой жизни.
- Софи, - целительница придвинулась ко мне, положила руку на плечо и многозначительно посмотрела прямо в глаза. - Ты обязательно все вспомнишь, нужно немного подождать. Занятия принесут свои плоды, но потребуется время. Человеческий мозг слишком уникален, но с тобой все будет в порядке, это я тебе гарантирую.
- Спасибо, мне хочется в это верить. Кстати, о занятиях, их сегодня отменили, ты не знаешь почему?
- Знаю, сегодня у персонала подготовительный день, нам поручено предоставить всю имеющуюся документацию о пациентах, находящихся в госпитале на данный момент, причем к завтрашнему утру. Раз в месяц из столицы приезжает маг, мужчина суровый, но толк в своей работе знает. Он проводит осмотр всех пациентов, ставит окончательные диагнозы, работает со сложными случаями и самых здоровых выписывает. Так же завтра двери госпиталя будут открыты для всех желающих, в основном приходят родственники и близкие, но тебе будет интересен кое-кто другой. Я подслушала, как две санитарки упоминали Леона, так что у тебя будет шанс с ним поговорить.
От таких новостей я невольно начала ерзать и заблаговременно переживать, ведь лесник мог рассказать важные подробности, на которые другие бы не обратили внимания, а столичный маг обладал даром, который решил бы большую часть моих проблем. Увы, как вести себя в присутствии двух этих мужчин я не знала, поэтому решила выяснить побольше деталей у Зои. Девушка же, взяв с меня обещание сходить в столовую, принялась отвечать на все мои вопросы.
- По распорядку дня пока особой информации нету, - начала она. - Вильдан должен приехать уже сегодня ночью, а завтра целый день приём, вызывать будут по одному человеку и беседовать. Как мне известно, в кабинете будет не только он, но и наши специалисты, в твоём случае будут лишь те, с кем ты занималась. С лесником можно будет поговорить утром, в холле мы установим лавочки для посетителей. Время для разговора неограниченно, но в обязательном порядке нужно явиться на осмотр.
- А как я его узнаю? Мне о нем только здесь и рассказали.
- У стойки будет кто-нибудь из наших дежурить, спросишь, и тебе покажут. Да я думаю, он сам захочет с тобой поговорить. Судя по сплетням, Леон добрый малый, холост, работает лесником и часто приводит в госпиталь нуждающихся в помощи, после чего заходит их проведывать. Его здесь все знают и уважают, плюс о твоём состоянии он тоже в курсе, поэтому и захочет тебя увидеть.
- Хорошо, с ним разобрались, а расскажи об этом вашем маге.
- Софи, я и так уже просидела с тобой весь свой перерыв, - улыбнулась целительница. - Скоро меня искать кинутся. Могу сказать только, чтобы ты не волновалась, все будет хорошо. Я многое о нем слышала, этот человек творит чудеса, к нему в столице огромные очереди, так как он один из лучших. Никаких гневных клиентов, все документально зафиксировано, допуск на работу с людьми у него тоже имеется, а опыт просто огромный. Даже я сама хочу на него ровняться, потому что за его плечами сотни тысяч спасённых, при этом никакой хвастливости и алчности. Так что рекомендую отдохнуть, расслабиться и не переживать.
- Ладно, я постараюсь, спасибо, что посидела со мной.
- У меня ещё вечером обход, - поднимаясь, ответила она. - Так что ещё загляну к тебе.
- Буду ждать, - улыбнулась я в ответ целительнице, прежде чем та успела закрыть за собой дверь.
В скором времени вернулись мои соседки в лице двух десятилетних девочек, которые общались только на языке жестов, и их бабушка, которая напрочь меня игнорировала, сколько бы раз я не пыталась с ней заговорить. С нами ранее жила ещё одна молодая девушка, но ей постоянно мерещились какие-то силуэты, поэтому её перевели в другую палату. В итоге у нас постоянно царила мертвая тишина, прерываемая редкими скрипами кровати, если кто-то хотел немного подвинуться. Окон в палате тоже не было, поэтому оставалось лишь разглядывать однотонные желтые стены со всякими неровностями, считать количество мест с треснутой краской, да рисовать в блокноте. Из палаты разрешалось выходить только до туалета, на процедуры или в столовую, за обычную прогулку по коридорам назначался выговор, а за три выговора уже грозило трудовое наказание в виде отработки на кухне. Я проживала в госпитале всего неделю, но за это время ни разу не попадалась, зато выучила каждую отметку в палате. На ужин нас всех в принудительном порядке отправил дежурный лекарь, после чего выдал каждому свою порцию пилюль и проконтролировал возвращение пациентов по своим комнатам. Вечером я с нетерпением ждала Зои, но девушка так и не пришла, а в десять дежурный провозгласил отбой и выключил везде свет. Спать хотелось сильно, но страх преследующих меня кошмаров не давал сомкнуть глаз, поэтому первые лучи солнца я встречала, глядя в потолок. За ночь мне удалось четко сформировать линию своего поведения при осмотре и встрече с лесником, прокрутить несколько вариантов диалогов с обоими мужчинами и подумать о своих дальнейших планах на случай выписки из госпиталя. Разрешение на допуск в холл я ждала, измеряя расстояние в палате от одного угла до другого, живот неприятно сводило, а руки то и дело предательски тряслись. Решалась моя судьба, и нервы изрядно подводили. Около восьми в палату заглянул вчерашний дежурный.
- Доброе утро, дамы, - тихо поприветствовал он. - Как вы уже знаете, сегодня нас посетил целитель из столицы, приём уже начался. Софи, ты идёшь через сорок минут, Ириша и Агнета, вы через час. Столовая уже открыта, и можно сходить позавтракать. Допуск в холл сегодня свободный, если есть желание, можете так же посетить. На приём не опаздывать, иначе последует серьезное наказание. Начальство лучше не бесить. И можете взять свои блокноты, целитель, возможно, захочет их осмотреть.
Время терять я не стала и вышла практически сразу за дежурным, в воздухе витал запах медикаментов и сырости, коридоры ещё пустовали, поэтому до первого этажа добраться не составило труда. В холле, действительно, установили несколько деревянных лавочек, на стену повесили большие часы, сбоку поставили стойку администратора и несколько информационных стендов с призывом следить за своим здоровьем. Как раз у одного из стендов стоял высокий мужчина в сером пальто, темных штанах и лаковых ботинках, на вид ему было около тридцати, чёрные взъерошенные волосы, короткая стрижка, на левой руке небольшое кольцо с синим камнем, правильные черты лица делали их обладателя крайне обворожительным. При моем появлении незнакомец как-то по-доброму улыбнулся, кивнул и сразу подошёл.
- Доброе утро. Если не ошибаюсь, это вы спасли меня? - первая заговорила я.
- Здравствуйте, Софи, - кивком ответил на мой вопрос тот. - Рад видеть вас в добром здравии. Давайте присядем? Думаю, нам есть о чем побеседовать. И можно сразу на 'ты', если не против.
- Не против.
- Хорошо. Наверняка у тебя накопилось много вопросов, я постараюсь на все ответить. Зовут меня Леон, как ты уже успела догадаться, работаю лесником, в основном помогаю заблудившимся людям. На самом деле люди теряются крайне часто, но все равно продолжают искать приключения на свою голову. К сожалению, твой случай не совсем такой.
- Почему же? - удивилась я.
- Я многое повидал за свою работу, существуют некоторые правила потеряшки, которым ты не соответствуешь. Когда мне сообщили об амнезии, я наведался к главе городской стражи, на тебя нет никаких ориентировок, нет никаких данных о пропаже. В Окфорде тебя никто не знает, а позволь заметить, до ближайших деревень и городов от нас несколько дней пути. Твои раны крайне необычные для человека, который просто заблудился. Я так же проверил близлежащую местность в лесу, там нет никаких следов погони или нападения животных, но при этом ты явно от чего-то бежала. Возможно, тебя настолько что-то напугало, что ты психологически закрылась, от этого и потеря памяти.
- Похоже на правду, - прошептала я, прокручивая полученную информацию. - Мне постоянно снятся кошмары о погоне, как меня разрывают на части, как причиняют боль, если это все было на самом деле, то мне лучше поскорее об этом вспомнить. Вдруг на меня охота идёт, может, дорогу кому-то перешла.
- Эк у тебя фантазия разыгралась. Не волнуйся, Софи, Окфорд оплот безопасности, здесь с тобой ничего не случится. Если потребуется помощь, можешь обращаться ко мне.
- Ничего не помню об этом городе, где это?
- Окфорд - это приграничный городок, население мирное, приблизительно, девять тысяч человек. Имеется собственное производство мраморных и глиняных изделий, на окраине располагается швейная фабрика, огородные плантации, в центре большое обилие магазинов, кафе и библиотек. Есть несколько музеев, завязанных на истории эльфов и гномов, там в основном оружие и доспехи представлены, есть театр, представления показывают заезжающие артисты. Раз в месяц у стен города проходит большая ярмарка, на которую съезжаются многие из соседних деревень, приезжают купцы из столицы, и можно раздобыть всякой всячины. Что ещё рассказать? Окфорд охраняется магическим братством плюс городская стража круглосуточно патрулирует улицы. Так что здесь безопасно. Если тебя что-то конкретное интересует, то спрашивай, не стесняйся.
- Да, у меня есть ещё вопросы. А как далеко от города находится лес?
- В часовой доступности от городских ворот, если пешком. Вниз по дороге за стенами есть сожженная деревня, я там вырос, но ее спалили дотла много лет назад одни фанатики. Восстанавливать жилища, к сожалению, не стали, жителям предоставили дома в черте города, поэтому дорога до леса заброшена. На самом деле туда редко кто ходит, диких животных в лесу много, ягоды и грибы на плантациях и без того растут. Основной процент потеряшек составляют люди из соседних деревень, кто хочет сократить путь через лес, например на ярмарку или к родственникам.
- Ты всех приводишь в госпиталь?
- Только тех, кто нуждается в медицинской помощи, остальных довожу до городских ворот.
- А сколько могут продержать в этих станах?
- Это зависит от уровня здоровья, государство предоставляет бесплатные места до полного выздоровления.
- А куда направляются люди, которых выписывают? Например, если у них своего нет дома.
- У нас есть бюро по трудоустройству, которое предлагает работу за спальное место. Если магическим даром не обладаешь, то на плантации, фабрику, в столовые. Работу дают по силам, то есть тяжкого физического труда девушкам не предлагают. День потрудился, получил денежку, еду и ночлег. График индивидуальный. Если же дар есть, то уже более хорошая работа. Но люди с даром, как правило, сами подаются в столицу.
- Я пытаюсь переварить всю эту информацию, незнакомый город, новые условия, отсутствие воспоминаний. Мне многое непонятно, и от этого тяжело.
Мужчина понимающе кивнул.
- Это временные трудности, Софи. У тебя боевой характер, это видно сразу, такие как ты всегда добиваются результатов, поэтому все будет хорошо.
- Спасибо за поддержку, Леон. Слушай, а ты что-нибудь знаешь про этого мага из столицы? Мне уже через несколько минут нужно идти на осмотр, а как-то боязно.
- Лично с ним я не знаком, но отзывы слышал хорошие. К нему все хотят попасть в столице, но цены там огромные. Мужик он порядочный, дело своё знает, работу выполняет отлично. Мой тебе совет: отвечай честно, все как есть, чтобы он смог тебе помочь. На листочке я тебе написал, где меня можно найти, если помощь потребуется.
- Почему ты помогаешь, таким как я?
- Скажем так, однажды мне пришлось и самому через это пройти. А теперь, Софи, тебе пора идти. Надеюсь, мы ещё увидимся. И удачи тебе.
- Спасибо, что спас меня. Я этого не забуду.
- Не за что, Софи, - очаровательно улыбнулся лесник, после чего кивнул на прощание, встал и направился к стойке дежурного.
Поднимаясь по лестнице к процедурным кабинетам, я размышляла над нашим разговором. Все складывалось так, что жильё и работу мне бы предоставили, некую защиту тоже, оставался вопрос лишь в восстановлении воспоминаний, поэтому дальнейшие планы я решила строить уже после разговора с магом. К нужному кабинету я подошла вовремя, у двери толпились несколько человек и воодушевленно шепотом переговаривались, при виде меня они ненадолго замолчали, но вскоре вернулись ко своему занятию. Меня вызвали ровно по графику, за столом по центру в зеленой накидке сидел сухощавый мужчина за сорок, с заметной сединой в темных волосах, с хитрым прищуром глаз и острыми чертами лица, по бокам от него располагались мой мозгоправ и ещё один едва знакомый целитель. Перед магом лежала открытая папка с несколькими листами, которую он внимательно изучал и иногда ставил пометки. Меня пригласили сесть напротив него, и потянулись минуты ожидания в абсолютной тишине. Я быстро оглядела кабинет, в котором ровным счетом ничего не поменяли после моего последнего визита. У стены стоял небольшой диван с протертыми подлокотниками, высокий стеллаж, заваленный книгами о психиатрии, несколько деревянных столов, стулья, на стенах висели плакаты с воодушевляющими лозунгами и пара горшков с цветами. Единственное окно выходило на осенний парк с милыми полукруглыми лавочками, которые располагались вдоль каменной дороги. Я часто рассматривала стоящие вдалеке деревья с медленно опадающими золотистыми листьями, в этом было что-то очаровывающее. Первый нарушил тишину именно маг, сперва он внимательно осмотрел меня от макушки до пяток, отчего стало как-то не по себе, затем взял в руки перо, откашлялся и кивнул, мол пора начинать.
- Софи, как вижу, из вашего дела, вам был поставлен диагноз амнезия, и результатов лечение не дало. Давайте начнём с самого начала по порядку, если я в чем-то ошибусь, поправьте, пожалуйста, меня. Итак, вас доставили в госпиталь святого Георгия ровно неделю назад, сотрясения при диагностике обнаружено не было, зато имелась глубокая рваная рана на правом запястье, вывих левой лодыжки, разодранные ладони. Пока все верно?
- Да, - я кивнула.
- Вы правша?
- Да, а что?
- Возьмите листок с пером и напишите любую фразу левой рукой.
Через несколько секунд маг уже внимательно изучал результат моей работы, после чего продолжил беседу.
- Могу уверено предположить, что вы в страхе бежали от того, кто оставил вам этот порез. Бежали торопливо, не разбирая дороги, куда глаза глядят, из-за этого вывернутая лодыжка, разодранные ладони от падений и мелкие царапины по всему телу от веток. Вернёмся к памяти, с одной стороны эмоциональное потрясение могло спровоцировать такое явление, как амнезия, но с другой есть ряд неурядиц. Когда вы пришли в себя, какие были ощущения?
- Я была дезориентирована, не понимала, где нахожусь, что со мной произошло, сильно болела голова, перед глазами все плыло, сухость во рту, слабость и растерянность.
- Мы подлечили ногу и порез до ее пробуждения, - вставил молодой целитель.
- Головные боли все ещё беспокоят? - уточнил у меня Вильдан.
- Иногда, мне выписали обезболивающие таблетки, от них становится легче.
- Хорошо, что у нас идёт дальше, так, гипноз на вас не подействовал толком, как и медикаментозное лечение. Кошмары все ещё беспокоят?
- Каждую ночь.
- Выглядите уставшей, специально не спите?
- Да, боюсь закрыть глаза.
Маг удивленно изогнул бровь и повернулся к местным целителям, отчего те лишь сжались под его вопросительным взглядом.
- У нас закончилась лицензия на снятия дурных снов, - полушепотом прозвучал ответ на немой вопрос.
Маг лишь покачал головой.
- Софи, - обратился он уже ко мне. - Мне необходимо сейчас будет вас осмотреть, для этого я положу свои руки вам на голову, будет немного жечься, но нужно потерпеть.
- Хорошо, делайте то, что необходимо.
Мужчина встал из-за стола, обошёл своих коллег и встал за моей спиной, после чего я почувствовала, как его руки прикоснулись к моему затылку. Сперва никаких неприятных ощущений не последовало, но чем больше времени проходило, тем сильнее раскалялась область головы под руками мага. Я вцепилась изо всех сил в край стула и закусила губу, лишь бы не закричать от боли, но целитель останавливаться не думал, продолжая заниматься своими делами. В какой-то момент по щекам полились предательские слезы, перед глазами появилась серая пелена, и дышать стало намного труднее, давление в висках пульсировало болью, и казалось, что голова вот вот лопнет. Но вскоре послышался тяжёлый вздох моего мучителя, и все мгновенно прекратилось. Боль ушла, как-будто ее никогда и не было, сознание прояснилось, а затем наступила звенящая тишина. Вильдан вернулся на своё место, задумчиво окинул меня взглядом, а затем попросил целителей оставить нас наедине, что сильно настораживало. Мужчины вылетели из кабинета практически пулей, для них это была небольшая передышка, а вот меня наоборот ждал разговор по душам. Вот только маг не спешил раскрывать свои карты, он обдумывал каждое своё слово, отчего я нервничала ещё больше.
- Почему вы велели им уйти? - тихо спросила я, сжимая пальцы от страха.
- Все оказалось намного сложнее, Софи. Я не ожидал такого.
- Что со мной? Скажите как есть. Прошу вас.
- Хорошо, только послушайте, этот разговор не должен покидать этих стен. Все, что вы сейчас узнаете, должно остаться в тайне. Понятно выражаюсь?
- Да, об этом разговоре никто не узнает.
- Есть две новости, по обыкновению, хорошая и плохая. С какой начать?
- Давайте начнем с хорошей.
- Ладно, после магической диагностики я установил, что никакой амнезии у вас нет.
- А что тогда есть?
- Это как раз плохая новость. На вашей памяти стоят магические блоки, точное количество их не определить, это магия совершенно другого порядка. Кто-то провёл один из древних эльфийских обрядов, чтобы заблокировать ваши воспоминания. Эти обряды запрещены на территории людей, поэтому могут возникнуть крайне неприятные вопросы, если эта информация просочится в массы. Кстати, порез на руке как раз подтверждает участие в данном процессе, кровь всегда являлась самым уникальным ингредиентом.
- Вы сможете мне помочь? - с содроганием спросила я, уже понимая в какой непростой ситуации оказалась.
- Боюсь, что нет. Не уверен даже, что кто-то рискнёт пойти на это. Как я уже сказал, любая связь с эльфами, даже косвенная, запрещена и карается смертью. В Окфорде даже специалистов такого уровня нет, в столицу лучше не соваться, там быстро под стражу возьмут даже за одно лишь упоминание об эльфах. Это не говоря уже о том, что любой уважаемый маг посчитает своим долгом сдать мятежника властям. Самый надёжный вариант - это искать сильного мага где-нибудь на окраинах и в деревнях, но и то, шанс снять блок слишком мал. А если и получится найти смельчака, то сумма за работу будет невероятно большой. Единственное, что я смог для вас сделать, это направить последние воспоминания на восстановление. После обряда вы, действительно, закрылись, но это лишь психологическая нагрузка, через пару дней какие-то детали прояснятся.
- И что мне тогда делать?
- Скажу честно, Софи, держать вас в госпитале я не вижу смысла, поэтому предлагаю оформить документы на выписку, а дальше решайте уже сами.
- А вам не нужно доложить обо мне? Как я поняла, это первостепенный долг любого мага.
- Софи, послушайте, на своём жизненном пути мне довелось многое повидать, особенно разрушенные жизни людей. Я давал клятву спасать нуждающихся в помощи, а не бросать их на произвол судьбы, поэтому сообщать властям об увиденном у меня нет в планах.
- И зачем вам это? У меня нет денег, чтобы заплатить за молчание, нет связей, нет ничего, что могло бы окупить эту сделку.
- У вас сформировалось ошибочное мнение обо мне, сейчас мы не заключаем сделку, я лишь хочу помочь вам, причём безвозмездно. На данный момент вам необходимо вернуться в палату, через час кто-нибудь из персонала занесёт подписанные документы, после чего можете спокойно покинуть госпиталь. Я напишу рекомендацию для вас, в городе есть бюро по трудоустройству, там помогут, с этой бумагой подойдёте к управляющему, он предоставит жильё и работу.
- Спасибо за помощь, не знаю, что бы делала без вашей поддержки.
Вильдан в ответ лишь кивнул, отпуская меня восвояси. В палату я шла на гнетущих ногах под заинтересованные взгляды и перешептывания других пациентов. Кто-то сочувственно мне кивал, кто-то открыто тыкал пальцами, но по большей части люди отворачивались или опускали глаза, как-будто знали о моей тайне. Я не обращала на это внимания, занятая прокручиванием разговора с магом, происходящее никак не укладывалось в голове. С каждым шагом усиливалась тревога, осознавать историю про тайный обряд не получалось, как и унять ускорившееся сердцебиение. В палату я влетела на автомате, хлопнув деревянной дверью так, что по стенам посыпалась штукатурка. Меня охватывал все больше страх и ощущение беспомощности, ведь кто-то нагло влез в мою голову, и теперь предстояла задача собирать воспоминания по осколкам. Я просидела на кровати, глядя в одну точку, около часа, и продолжила бы заниматься тем же самым, если бы не раздавшийся тихий стук в дверь. В проеме стояла Зои в зеленом целительском балахоне, держа в руках стопку бумажек и сумку.
- Поздравляю с выпиской, Софи, - улыбнулась девушка. - Я принесла тебе документы на подпись и собрала кое-что в дорогу. Как ты себя чувствуешь после осмотра? Есть какие-нибудь результаты?
- К сожалению, нет. Память ко мне не вернулась, и говорить сейчас об этом совсем не хочется.
- Понимаю, - сразу же отреагировала та. - Какие у тебя дальнейшие планы? Что будешь делать?
- Начну жизнь с чистого листа, больше ничего и не остаётся.
- Останешься в Окфорде? Мы могли бы пересечься за пределами госпиталя и посидеть где-нибудь.
- Сначала мне бы хотелось покинуть эти стены и обустроиться на одном конкретном месте, а потом можно будет строить планы.
- Хорошо, конечно. Тебе нужно подписать вот этот документ, - Зои протянула мне белоснежный листок бумаги и перо. - Решила, что тебе не захочется бегать по всем целителям в этой суматохе, поэтому принесла все сразу сюда. Твоя подпись подтверждает согласие на добровольное лечение и отсутствие претензий по окончанию. Я так же сложила все твои вещи в сумку, а ещё там сверток от мага и небольшой мешочек с конфетами от меня. Ты можешь переодеваться и уходить, комплект выданного белья оставь на кровати.
- А что за свёрток? - удивилась я.
- Не знаю, велено лишь тебе передать, может указания какие для дальнейшего лечения.
- Ну ладно, посмотрю позже, сейчас мне нужно собираться. И, Зои, спасибо за конфеты.
Девушка весело подмигнула мне и отправилась дальше по делам. Оставшись одна, я неторопливо сняла с себя белую сорочку, аккуратно ее сложила и положила в сторону, затем достала из сумки серую футболку, мешковатые штаны, ботинки и черную кожаную куртку, пахнущую гарью. Переодевшись, я в последний раз оглядела помещение и направилась к выходу. В коридоре все так же царил небольшой хаос из галдящих пациентов, но в этот раз меня никто не останавливал, поэтому путь до холла пролегал спокойно. На первом этаже дежурный целитель лишь кивнул головой и пожелал счастливого пути. Переступала порог госпиталя я с некоторой тревогой и надеждой одновременно, хотелось жить без опаски и страха, но в моей ситуации это было невозможно. Погода оказалась ожидаемо прохладной, первые деньки осени сопровождались ветром и проливными дождями, но сегодня светило солнце. Перекинув сумку через плечо, я направилась куда глаза глядят, осматривая незнакомый город. По узким улицам неторопливо гуляли люди разных возрастов, из многочисленных торговых палаток доносились лозунги о наилучшем товаре, на каждом углу продавалась горячая выпечка собственного производства, да и обилие магазинов по пути удивляло. Архитектура Окфорда ничем особым не выделялась, кирпичные дома с палисадниками походили друг на друга, цветовая палитра фигурировала в красно-оранжевых оттенках, городская стена, окружавшая город кольцом, была выложена из темного камня, а единственным интересными сооружением оказалось высокое здание на центральной площади со шпилем, уходящим в небо. Я остановилась, чтобы получше рассмотреть постройку, на крыше которой пестрили острые башенки, и услышала неподалёку знакомый голос лесника. Мужчина стоял спиной в нескольких метрах от меня и разговаривал с продавцом сладких ватрушек. Почувствовав на себе мой взгляд, Леон обернулся, я же, растерявшись, не придумала ничего умнее, как помахать ему рукой. Знакомый тут же попрощался с собеседником и с счастливым лицом направился ко мне, как будто именно эта встреча могла изменить его жизнь в лучшую сторону. От такой нескрываемой радости я даже ненадолго опешила, но затем решила не забивать себе голову подобной ерундой и подозрениями в фальши.
- Привет, Софи, - улыбнулся мужчина, подойдя ближе. - Ну, как твои дела? Можно поздравлять?
- Вильдан не помог, если ты об этом интересуешься. Мой случай оказался уникальным и не поддающимся лечению. Мне предложили начать жизнь с чистого листа и не пытаться что-то вспомнить.
- Во дела, - нахмурился Леон. - Не думал, что магия окажется бесполезной. Слушай, ты, наверное, голодная, давай я угощу тебя вкусной едой, и мы поговорим где-нибудь в тихом месте.
После упоминания о еде, живот недвусмысленно намекнул о том, что завтрак я пропустила, а ближайшей возможности могло и не представится, но, с другой стороны, мне было неловко перед лесником. Тот, выслушав мои опасения, лишь махнул рукой и попросил не беспокоиться. Через четверть часа мы сидели в отдельной кабинке уютного ресторана под названием 'Гвоздика'. В небольшом помещении впритык друг к другу стояли несколько полукруглых диванов, усыпанные квадратными подушками, и стол. Леон, сидевший напротив, взял инициативу в свои руки и выбрал блюда на своё усмотрение. Через несколько минут девушка-официантка расставила перед нами тарелку сырного супа, картофель с мясными дольками, овощную нарезку и травяную настойку, пахнущую мятой. Чтобы разрядить обстановку, пока я утоляла голод, лесник рассказывал интересные истории из жизни. Собеседником он оказался отличным, поэтому через некоторое время я полностью расслабилась.
- Леон, а что ты имел ввиду, когда говорил, что и сам прошёл через похожую ситуацию? - вспомнила я разговор в холле.
- Приключилась со мной одна история в детстве, - начал свой рассказ мужчина. - Однажды мы с родителями пошли в лес жёлуди собирать, мне тогда лет пять стукнуло. Не буду скрывать, сорванец из меня вышел отменный, поэтому из-под присмотра я убежал, хотел подшутить, выпрыгнуть из кустов с криками, когда меня начнут искать, но слишком увлёкся. Я не смог найти обратной дороги к родителям, стал петлять по лесу и в итоге ушёл ещё дальше. Родных отыскать мне не удалось до сих пор, да и судя по словам одного мага, их уже давно нет в живых.
- Леон, мне так жаль.
- Не волнуйся, я уже давно свыкся с этой мыслью.
- А как ты спасся?
- Это самое интересное, меня нашёл в лесу колдун, который в то же самое время собирал там какие-то травы. Я к тому моменту практически окоченел от холода, стемнело быстро, тропинки едва различались, вот и решил под деревом заночевать. Вот только, если бы не помощь мага, я бы и не проснулся никогда. Затем мы вернулись в деревню под Окфордом, и он воспитал меня, как своего сына, хоть и в абсолютной строгости.
- Ты поддерживаешься с ним связь? - задала я волнующий меня вопрос, ведь это был реальный шанс решить вопрос с блокировкой памяти через лесника.
- Редко, но бывает. Он в последние годы начал странствовать по миру, и его трудно застать дома. А раньше мы по много часов проводили в лесу, изучая и собирая травы. Благодаря этому, я и знаю лес, как свои пять пальцев.
- А как ты стал лесником?
- После пожара в деревне я перебрался в Окфорд, а затем глава города предложил мне эту вакансию. На самом деле моя задача заключается не только в поиске пропавших и заблудившихся людей, по большей части это агитация на трудоустройство в городе. Людей на производстве не хватает, поэтому за каждого согласившегося платят хорошие деньги.
- Так ты поэтому ко мне так добр? - разозлилась я. - Нашел ещё одну кандидатку, за которую заплатят?
- Нет, что ты, - мгновенно отреагировал лесник. - Я никогда и никого не принуждал. Если человеку требуется работа и жильё, то пожалуйста, а так нет. Софи, ты хорошая девушка, и у меня никогда не возникнет мысли причинить тебе вред или наживаться за твой счёт. Я знаю, что на данный момент тебе некуда податься, поэтому в качестве доказательства предлагаю остановиться у меня, а не идти к главе города. Не бойся, спальня у меня собственная, тебе выделю гостевую комнату. Ты сможешь отдохнуть и решить, что будешь делать дальше. Со своей стороны обещаю безопасность и неприкосновенность.
- Мне нечем заплатить за ночлег.
- Не волнуйся об этом, предложение абсолютно бесплатное, - усмехнулся мужчина.
Я доверяла леснику, даже после его рассказа о работе, но к затее ночевать в чужом доме отнеслась с полной серьёзностью. Взвесив все за и против, пришла к выводу, что остановиться в доме Леона не такая уж и плохая идея по сравнению с остальными. Приятель терпеливо ждал моего решения и, получив утвердительный ответ, довольно улыбнулся. Затем мы стали собираться, мужчина оплатил счёт и повёл меня к выходу. Всю дорогу лесник рассказывал об интересных местах в городе и исторических фактах, которые повлияли на постройку того или иного здания. На одной из улиц мой взгляд привлекло высокое строение из чёрного камня, по виду напоминающее церковь, под крышей которого переливался на солнце рубин размером с кулак.
- Это пристанище флеантского братства, - любезно пояснил мне приятель. - Есть одна легенда, в которой говорится о могущественном камне, который изъяли маги у эльфийского предводителя во времена войны, если тебе это интересно, могу рассказать.
Услышав упоминании об эльфах, я тут же закивала головой, чтобы Леон продолжал.
- Противостояние между людьми и эльфами началось более двухсот лет назад, в те времена правили Эльсидор Тер'Девито Флеантский и Андриан Чешский. И что-то у них не заладилось, отчего король эльфов собрал войско хладнокровных убийц и пошёл на нас войной. Я видел некоторые вырезки об этом, кровавые сражения длились несколько месяцев, погибших с двух сторон насчитывалось сотни тысяч. Эльсидор являлся хорошим военачальником, поэтому перевес по началу был на их стороне, но потом Андриан призвал на помощь всех магов, и силы уровнялись. И кровь снова полилась рекой. Так могло продолжаться ещё долго, но в один из дней по чистой случайности эльфы ранили королевскую дочку, которая, промучившись в агонии несколько дней, умерла от яда в крови. Андриан из-за смерти единственной дочери обезумел и отдал приказ уничтожить противников на корню, пообещав магам выполнить любую их просьбу. Этой же ночью основной отряд эльфов был разгромлен, а Эльсидор убит. Без предводителя войско потерпело неудачу и вскоре полностью было уничтожено, отпустили лишь одного выжившего с посланием об изгнании всех представителей их вида. Вся эта история документально зафиксирована, а вот дальше идут лишь слухи. Говорят, что при себе король эльфов хранил запечатанную своей кровью шкатулку, в которой лежал небольшой зелёный камень с сильнейшей магической аурой. Маги забрали его себе и сформировали братство, которое должно было защищать такую уникальную вещь. Но вскоре они стали замечать, что флеант порабощает более слабых по силе, сводя людей с ума. Поэтому камень сначала решили уничтожить, чтобы никому не достался, но после неудачных попыток его снова запечатали в эльфийской шкатулке. Только вот маги не учли тот факт, что открывалась шкатулка кровью Эльсидора, а после войны все тела сожгли. А самое интересное, что братство обосновалось в Окфорде и существует по сей день, не наводит ни на какие мысли?
- Ты намекаешь на то, что камень до сих пор находится в городе?
- Именно, - воодушевленно воскликнул лесник. - Я уверен, что под этим зданием есть тоннели, и, возможно, где-то там уже несколько столетий спрятан флеант.
- И какой в нем прок, если шкатулку все равно не открыть?
- Когда я жил с колдуном, он рассказывал об обрядах, завязанных на крови. Есть лазейки, которые могут сломать любую магическую печать.
- Ты, похоже, много об этом думал.
- Да, думал, - не стал отрицать мужчина. - Как я уже говорил, подтверждения этой истории нет. Возможно, это даже чья-то выдумка.
- А откуда ты узнал об этом?
- Мне рассказал наставник, он много всего знал.
- Получается, эльфы до сих пор в изгнании?
- Да, мирных представителей вида после окончания войны выслали на территорию эльфийского государства, границы закрыли и ввели смертную казнь за несогласованный переход с их стороны. Само собой согласия даже на официальный запрос не дают.
- А есть желающие вернуться?
- Конечно, в основном это торговцы. Эльфийские редкости всегда с руками отрывают, потому что диковинка. Искатели сокровищ частенько на нашу ярмарку приезжают, и у них постоянно толпы клиентов. А все почему? Да потому что они умудряются находить эльфийские побрякушки.
- А это не запрещено?
- Вроде бы нет, по крайней мера инцидентов пока не было.
- То есть у людей в обиходе всякие эльфийские штучки, правильно? Что насчёт магии, скажем обрядов?
- Обрядов? - задумчиво переспросил Леон. - Если какие-то записи и остались, то их наверняка используют. Возможно, тайно, но уничтожать точно бы не стали.
- Что же попросили маги у короля?
- Власть, свободу действий и неприкосновенность.
- Ого, и им разрешили?
- Конечно, но лишь тем, кто входит в состав братства. Сама понимаешь, поколения уже сменились за это время несколько раз, но привилегии остались. Даже новый король не смог перечить магам, так что ситуацию по большей части контролируют именно они.
- А почему братство выбрало Окфорд?
- Не знаю, последняя битва проходила недалёко отсюда, может поэтому.
За разговорами о флеантском камне и обсуждениями о его свойствах, мы дошли до двухэтажного дома из красного камня, с широкими окнами в коричневой раме, бордовой черепицей на крыше и с милым палисадником во дворе, в котором росли желтые тюльпаны.
- Ты здесь живешь? - присвистнула я, оценив размер постройки.
Тот лишь смущенно улыбнулся и повёл меня осматривать дом. Внутри оказалось чисто и просторно, на первом этаже располагался рабочий кабинет, зал, библиотека и столовая, на втором - спальня Леона и несколько гостевых комнат. Мне выделили самую большую из них, при виде которой я снова не удержалась и присвистнула. Мужчина быстро показал, где-что лежит и удалился по своим делам, оставив меня отдыхать. В комнате с золотистыми стенами я обнаружила камин, два кресла с журнальным столиком, широкую кровать из чёрного дерева, шкаф и отдельное помещение с ванной. Первым делом я разобрала сумку, в которой нашлись шоколадные конфеты, увесистый мешочек с золотыми монетами и сверток от Вильдана. Мужчина писал, что некоторые из воспоминаний вернутся в ближайшее время, что надеется на удачное разрешение моей ситуации и сожалеет, что не смог помочь. Так же в самом конце было приписано о денежном мешочке, который безвозмездно мне отдавали в использование. От такой щедрости я даже на несколько минут впала в ступор. Мое финансовое положение одной минутой улучшилось, но по каким причинам маг так поступил, думать не стала, оставив все размышления на потом. Затем я принялась приводить свои вещи в достойный вид, а потом переключилась и на себя. Горячая ванна смыла накопившуюся усталость, и к ужину я выходила уже совсем другим человеком. Еду Леон принёс мне прям в комнату, так как ему требовалось идти на вечерний осмотр леса. Мужчина велел его не дожидаться и ложиться спать. Исследовать чужой дом я не решилась, поэтому провела остаток вечера в комнате. Засыпать было страшно, я боялась вновь увидеть кошмары, но несколько бессонных ночей давали о себе знать. Сперва мне снилось что-то расплывчатое, картинка прояснялась медленно и неохотно. Этой ночью я видела новый сюжет, не похожий ни на что предыдущее, но точно знала, ко мне таким образом возвращались воспоминания после обряда.
Я чувствовала ноющую боль в руке и холод, от которого по всему телу бежали мурашки. Неприятные ощущения вырывали сознание из полудрема и заставляли открыть глаза. Несколько минут мне пришлось привыкать к темноте, чтобы хоть что-то разглядеть. К моему удивлению, я лежала на сырой земле где-то в лесу, по руке стекали капли крови от глубокого пореза, а голова после пробуждения разрывалась на сотни кусочков. Я закусила губу и попыталась понять, что здесь произошло, увы безуспешно. В голове не было ни одной зацепки, что подсказало бы мне о сложившейся ситуации. Я не понимала, где нахожусь, что со мной, как сюда попала. Страх и тревога сковывали все тело, но я отгоняла от себя плохие мысли ровно до того момента, как удалось подняться. В полной темноте через пару минут у меня получилось сфокусироваться и разглядеть несколько людей, так же лежащих на земле. Я хотела им помочь, но лишь отшатнулась назад, увидев кровавый след на шее у одно из них. Мне хватило смелости осторожно проверить каждого, подавляя приступ тошноты, но все четверо мужчин были мертвы. Игнорируя боль во всем теле, я судорожно размышляла что делать дальше. Сперва в голову пришла мысль об убийце, который по чистой случайности не проверил мое состояние, затем подступила паника, ведь кто-то хотел меня убить. Кое-как успокоившись, принялась искать какие-нибудь подсказки на месте преступления. При внимательном осмотре в одном из карманов моей куртки я обнаружила острый кинжал со странными узорами, но крови на нем не было. Я решила обыскать тела на предмет каких-либо зацепок, но уловила едва различимый шорох, который с каждой секундой усиливался. Кто-то осторожно двигался в мою сторону, отчего приступ паники в который раз сковал все тело. Мне хватило нескольких секунд, чтобы прийти в себя, а затем что есть сил рвануть в противоположную сторону, не разбирая дороги. В какой-то момент я совсем заплутала среди деревьев, но останавливаться не собиралась. Боль в голове становилась невыносимой, рука отдавала пульсацией, хоть больше и не кровоточила, мелкие царапины жглись, а затем я ещё неудачно упала, вывихнув ногу. В темноте я совсем не заметила пустоту под ногами, отчего, не удержав равновесие, покатилась в овраг. От отчаяния и боли непроизвольно вырвался стон, хотелось закрыть глаза и больше ничего не чувствовать. Я попыталась подняться, но не смогла, на глазах появилась серая пелена, все вокруг начало мерцать, и организм сдался, погружаясь в небытие.
Глава 2.
Мы сидели напротив камина в полной тишине и смотрели на танцующие огоньки, которые переливались красно-оранжевыми оттенками. Леон разбудил меня ещё затемно, испугавшись за мое состояние. Ко мне вернулись последние воспоминания после древнего обряда, отчего я чувствовала опустошение. Количество вопросов только увеличивалось, а вот ответы на них никто не знал. Лесник принёс две чашки молока с мёдом, тёплые пледы, и мы переместились к камину. Он не торопил меня с рассказом, ждал, но мне и самой хотелось хоть с кем-то поделиться. Я не знала, говорить приятелю все или же некоторую часть оставить в секрете, ведь он мог сдать меня властям для следствия. В итоге несколько минут взвешивая за и против, пришла к выводу, что расскажу все. Мужчина слушал внимательно, хмурясь и поджимая губы, моя история тревожила его.
- Я проверил там все, - через пару минут все же ответил лесник. - Каждый уголок, каждый кустик. Никаких тел не было, не говоря уже о следах крови, борьбы или убийства. Твои следы привели меня к поляне, но там нечего не было. И тут всего два варианта, либо это игры разума, либо кто-то пришёл туда до меня и замёл все следы.
- Если все так, то этот человек явно заметил мое отсутствие.
- Он может тебя искать, - тут же согласился Леон. - Тогда мы тебя надежно спрячем.
- Я не хочу прятаться и скрываться, мне нужна помощь мага. Ты веришь, что я не сама их убила?
- Верю, конечно.
- Тогда я расскажу тебе ещё кое-что, но пообещай сохранить все в тайне.
- Обещаю, - мужчина серьезно кивнул.
- Вильдан сказал, что на моей памяти стоят магические блоки, которые поставили с помощью древнего эльфийского обряда. Он не смог их снять, сказал, что это магия другого порядка.
- Ого, - присвистнул мужчина. - Такого я совсем не ожидал. Тебе нужен маг, который сможет снять заклинание, получается?
- Да, именно, только все эльфийское запрещено, и кто согласится на такую авантюру я не знаю.
- Не волнуйся, мы что-нибудь придумаем. Сегодня можем вместе сходить в город, у меня назначена встреча со старым другом. Август много путешествует, и сегодня он вместе со своей группой проездом в Окфорде. У него налажены связи по всему миру, может чего и подскажет.
- Хорошо, начнем с этого. А кто этот Август?
- Мы вместе выросли, он хороший парень. После пожара Август захотел повидать мир, нашёл единомышленников и до сих пор странствует.
- Он маг?
- Нет, по крайней мере, при нашей последней встрече дара у него не было. Август тебе понравится, он обычно производит хорошее впечатление на женщин, - усмехнулся Леон. - Я сейчас попробую навестить главу города, узнаю последние новости, может что получится выяснить про тех мужчин из леса. К обеду вернусь, и пойдём в город, побудешь одна?
- Да, хорошо.
Мужчина поднялся, потрепал меня по плечу и вышел из комнаты. Все время до обеда я просидела в комнате, размышляя о своей жизни и дальнейших действиях. Выводы напрашивались неутешительные, но унывать не стала. Для себя я четко решила, что обязательно доберусь до правды и узнаю, что со мной произошло любыми путями.
Вскоре я познакомилась с милой женщиной по имени Анита, она следила за порядком в доме лесника, занималась приготовлением пищи и ухаживала за палисадником у дома. Женщина принесла мне в комнату завтрак, состоящий из блинов под ягодным сиропом, нескольких горячих булочек и ароматного чая на травах. Затем она помогла с реставрацией куртки, аккуратно пришив оторванные пуговицы и поставив заплатку на рукав. Анита рассказала, что работает в доме лесника уже много лет, живет одна в другой части города, родственников нет, поэтому Леон практически заменяет ей сына.
- Я вырастила его, - рассказывала женщина. - До пожара мы жили по соседству. На моих глазах мальчик превратился в мужчину. И знаешь, что я могу сказать на его счёт? В городе нет ни одного человека, который был бы настолько добрым и светлым.
Я понимающе кивала, думая о положительных качествах в этом мужчине. Леон, действительно, помогал мне бескорыстно, спас жизнь, поддержал в трудную минуту, предложил ночлег и помощь с магом. Но не смотря на все это, нежных чувств к леснику я не испытывала, даже после намёка Аниты об идеальном кандидате в мужья. Хозяин дома застал нас за беседой о чудесных желтых цветах, которые росли перед домом. Мне как раз рассказывали о трудоемком процессе ухаживания за данной красотой. Леон счёл наш разговор слишком скучным, поэтому в дорогу мы с ним отправились уже через пару минут.
- Что сказал глава города? - спросила я, как только оказалась на улице.
- Никаких тел в город не доставляли, - вздохнул приятель. - Ориентировок на тебя тоже не поступало. Никаких странных происшествий за последнее время на территории города, никаких слухов. Городская стража ничего не знает.
- А маги?
- Маги? - вопросительно посмотрел на меня Леон. - Если ты спрашиваешь о братстве, то к ним доступа нет. Они сами по себе. И получается, что это очередной тупик.
- Я уверена, что видела четырёх мертвых мужчин. И это не какой-то способ привлечь к себе внимание или вызвать сочувствие. Я их видела, Леон. Тела не могли исчезнуть сами собой, там был кто-то ещё. Кто-то, кто избавился от улик. Понимаешь? - вспылила я.
- Тише, не хватало ещё, чтобы нас услышал какой-нибудь прохожий. Я верю, что ты говоришь правду. На самом деле верю. Вся эта история слишком странная и непонятная, как только находишь ответ на один вопрос, появляются ещё три. Много всего запутано и неизвестно наверняка. Мы будем пока что придерживаться основного плана.
- Извини, - выдохнула я. - Не хотела на тебя кричать, просто голова уже кругом от всего этого.
- Узнаем, что известно Августу, а там посмотрим.
Мы шли по тому же маршруту, что и вчера, поэтому многое уже выглядело знакомым. Погода все ещё радовала своим теплом, и горожане проводили своё время на улице. У флеантского братства я заметила мальчишку, который раздавал листовки, но Леон не дал возможности посмотреть, что в них, объясняя это нашей спешкой. У госпиталя мы свернули в тот самый парк, на который я часто смотрела из окна. Каменные дорожки за ночь засыпало разноцветными листьями, отчего местность преобразилась в сказочную атмосферу. В конце парка располагался красный шатёр, который занимал приличную территорию вокруг. К моему изумлению, мы с Леоном направлялись именно туда. Внутри шатра оказалось крайне просторно, повсюду стояли мешки и деревянные коробки, мужчины и женщины разных возрастов суетливо перетаскивали из своих запасов к главному входу верёвки и причудливые короба. Многие приветливо нам кивали, узнавая Леона, отчего я только удивлялась.
- Ты всех их знаешь? - тихо спросила я.
- Практически да, они путешествуют в основном одним и тем же составом, бывает к ним прибиваются и новенькие. В прошлый их приезд, Август закатил такую пирушку, на которой мы все и познакомились.
- Веселое было мероприятие? - усмехнулась я, представляя встречу старых друзей.
- Не то слово. Эти черти привезли с собой самогон гномов, настойка настолько дрянная, что вырубает быка с одного стакана. Я с непривычки залпом глотнул из горла на спор, а затем оставшийся вечер провёл в бессознательном состоянии. Так что, если однажды увидишь это пойло, отказывайся напрочь.
- Но ты ведь выиграл спор, - раздался приятный мужской голос с другой стороны.
Друг лесника оказался выше меня на целых три головы, прилегающая чёрная футболка подчеркивала накаченное тело, а парфюм приятно манил. Мысленно посчитав их ровесниками, я приравняла Августа к категории красивых мужчин. Правильные черты лица обрамляли немного волнистые русые волосы до плеч, обворожительная улыбка, действительно, очаровывала, а тёплый взгляд карих глаз успокаивал. Мужчины при виде друг друга обнялись, но практически сразу Леон отстранился, чтобы представить меня.
- Август, знакомься, эта очаровательная девушка Софи, - сказал лесник. - Софи, а это тот самый дуралей, про которого я говорил тебе.
- Мне приятно с вами познакомиться, - улыбнулась я.
- Это взаимно. Только не слушайте его, пожалуйста, - наиграно надул щеки Август. - Он сам ещё тот дуралей, а я уже вырос из этого возраста.
- Да неужели? - расхохотался приятель.
Мужчина в ответ лишь картинно закатил глаза.
- Давно у тебя появилась девушка? - перевёл тему Август, отчего я невольно закашлялась.
- Не стоит смущать Софи, друг мой, - спокойно ответил Леон. - На данном этапе нас не связывают любовные чары.
'На данном этапе?' - мысленно возмутилась я, но встревать в разговор не стала.
- Прошу меня извинить за неуместный вопрос. Просто вы так хорошо смотритесь вместе, вот я и подумал.
- Ты слишком много думаешь, - улыбнулся лесник.
- Вы ведь давно знакомы друг с другом? - спросила я, уводя разговор от опасной темы.
- Мы знакомы с Августом с самого детства, росли вместе, в соседних домах.
- Я помню те времена, - тут же отреагировал новый знакомый. - Колдун не выпускал Леона из дома по несколько дней. Все ребятишки во дворе бегают, а они в лес идут за травами. Мальчишки в рыцарей играют, сражаясь на палках, а он мертвые эликсиры да порошки со стариком готовят. Что это за детство такое?
- Ты преувеличиваешь, - возмутился приятель. - Я ведь не только травы собирал, но и с вами время проводил, причём не мало.
- Ничего я не преувеличиваю, - начал спорить Август. - Ты просто не хочешь признавать, даже спустя столько лет, что колдун тот ещё маразматик.
- Это не так, и не называй его колдуном, пожалуйста.
- Почему нет? Как говорится, колдун он и в Тахаре колдун. Или забыл, что деревню именно из-за него сожгли? Из-за его чёрной магии. Он служит тьме, и тебя хотел на этот путь отправить.
- Это всего лишь домыслы безумных бабок, которые нарекли его вестником смерти. Он никогда не использовал магию, обходился травами. Да, он был суров, но только из-за того, что все вокруг обозлились на него. Помнишь тот случай, когда вы камнем стекло у нас в доме разбили?
- Конечно, помню. Старик всыпал нам по первое число.
- Он не рассказал об этом вашим родителям, не заставил возмещать ущерб, только проучил вредителей крапивой.
- Так проучил, что на пятой точке мы потом несколько дней сидеть не могли, - усмехнулся Август, мысленно припоминая этот момент. - Так что ответ на ваш вопрос, Софи, мы знакомы очень давно.
- Занимательная история, - улыбнулась я. - А что такое Тахар?
- Это эльфийская столица, - пояснил Август. - Я слышал, что это красивый город с интересной архитектурой. К сожалению, сейчас Тахар закрыт для людей.
- Это из-за войны? - догадалась я.
- Верно, хоть и прошло уже столько лет, но перемирия так и не достигли после этого.
- Кстати, об эльфах, - поддержал разговор Леон. - Есть какие-нибудь новости из столицы? Ничего необычного в последнее время не слышал?
Мужчина внимательно на нас посмотрел, нахмурился и предложил выйти на улицу. За это время в парке стало больше народу, многие стояли недалёко от шатра, другие же прогуливались рядом.
- На представление? - спросил лесник, указывая на толпу.
- Как обычно, - спокойно ответил Август, как только мы направились в самый уединённый уголок парка. - Оставайтесь до конца, Софи должна это увидеть.
- Само собой, - кивнул приятель, пока я пыталась понять, о чем они вообще говорят.
- Новости из столицы не самые утешительные, - начал Август, как только мы отошли на достаточное расстояние от людей. - Маги окончательно прибрали всю власть к своим рукам, молодой король сошёл с ума и пляшет перед ними, выполняя любые прихоти. Слышал о новом законе, который обязует всех мальчиков семи лет отправляться на военную службу? Это безумие на мой взгляд. В столице сейчас суматоха, у всех голова кругом. Никто не знает, что маги нашептывают королю и зачем им собирать войско из детей. Что касательно самих эльфов, одного из них пару дней назад казнили за переход границы. Причём паренёк даже уйти никуда не успел, его убили без особых разбирательств прямо у границы.
- Сурово, - задумчиво произнёс лесник. - И чего его через границу понесло?
- Не знаю, он вроде как из гвардейцев был, может шпион какой. А чего ты так эльфами заинтересовался?
Леон посмотрел на меня, а затем, подбирая слова, начал излагать суть нашей проблемы.
- Понимаешь, мы столкнулись с крайне деликатной ситуацией, - начал лесник. - Недалёко от города кто-то провёл один из эльфийских древних обрядов. При этом все следы практически сразу уничтожили, что не докопаешься.
- Хм, ничего об этом не слышал, - тут же напрягся мужчина. - Известно хоть что-нибудь про сам обряд?
- Если мы не ошибаемся, то обряд заблокировал память одного человека магическими блоками.
- Особо подробностями вы не располагаете, я так понимаю?
- Верно, я думал, может ты чего-нибудь подскажешь? Есть идеи?
- Вы хотите эти блоки разрушить, так?
- Так.
- Тогда все просто и логично. Если обряд эльфийский, то кто как ни сами эльфы смогут все исправить.
- Эльфы? - недоуменно переспросил лесник.
- Посуди сам, - принялся растолковывать Август. - Ни один здешний маг не станет помогать, а скорее наоборот, сдаст при первом же удобном случае страже. Специалистов, которые изучали раньше эльфийскую магию, уже и с огнём не сыщешь, да и их можно посчитать на пальцах одной руки. Но кто в здравом уме будет кичиться тем, что знает магию эльфов? Никто, потому что от таких сразу же избавляются. Итог? Нужно идти к самим эльфам.
- А разве через границу пускают? - совсем запуталась я.
- Все не так просто, Софи, - ответил Август. - Вдоль границы построена высокая стена, и лишь в четырёх местах есть точки перехода, но их охраняют, как зеницу ока. Стражники патрулируют эти места днем и ночью, самим не пройти. Но в этом вопросе я как раз смогу помочь. У меня есть один хороший знакомый в деревне Чистые воды, а у него есть родственник в патрулирующей страже. Я напишу записку с просьбой о помощи, и за некоторое вознаграждение он поможет попасть на ту сторону. Но есть ещё и второй вариант, менее затратный, но более опасный. Как мне известно, на данный момент один из четырёх переходов сейчас не охраняется. Начался сезон дождей, поэтому стражников отозвали на другие точки. Скажу честно, это мудрое решение, потому что никто в здравом уме не рискнёт идти через медную долину. 
- Почему? - спросила я.
- Это непроходимые болота, - фыркнул Леон, которому вся эта затея с эльфами не нравилась.
- А как далеко деревня, в которой живет этот друг?
- Чистые воды - это самый ближайший населённый пункт от Окфорда, до них примерно два дня пути. Можно будет остановиться на постоялом дворе у Василия, его единственный дом стоит рядом с дорогой, которая ведёт прямиком в деревню. Считай до туда добрался, пол пути прошёл. В принципе если сейчас отправиться в дорогу, то к ночи уже там будете. Я могу нарисовать карту, если хотите.
- Я буду вам очень благодарна. А как выглядят эти эльфы? 
- За столько веков смешанных браков обычного эльфа с трудом можно отличить от человека. Кожа у них немного бледнее, чем наша, да форма уха слегка изогнута, но эти мелочи в глаза уже не бросаются. Раньше то эльфы совсем другие были, намного выше среднестатистического человека, все как один мускулистые, с длинными волосами, воины одним словом. Но не думайте, что сейчас они потеряли свою воинскую силу, нет, их даже война не сломила. Так что советую никому из них особо не доверять и всегда быть начеку.
Леон на эти слова лишь ещё больше нахмурился и покачал головой. Пока Август вернулся в шатёр за картой и запиской, мы с лесником все так же стояли на улице и смотрели в небо. В парке прибавилось ещё больше народу, люди воодушевленно переговаривались, все ожидали представления. Вскоре начали выходить из шатра люди, держа привязанные на веревке металлические коробочки. Со всех сторон послышалась заводная музыка, а один из мужчин по громкоговорителю объявил начало представления. Всех попросили отойти на достаточно большое расстояние, чтобы специалисты своего дела могли спокойно работать, не беспокоясь о безопасности окружающих. Первая вышла в центр женщина, держа в руках коробочку с веревкой. Она опустилась на одно колено, затем медленно открыла ту самую коробку, из которой с шипением вырвались сотни цветных искр. Зрелище завораживающее. Это продолжалось всего несколько секунд, а затем коробка начала расти в своих размерах, превращаясь во что-то совсем иное. Затихла музыка, люди с затаённым дыханием наблюдали, как появляется из ниоткуда шар, как он увеличивается в размерах. Кто-то в толпе охнул, когда перед нами окончательно сформировался воздушный шар, раскрашенный в стиле звёздного неба. Женщина, проделавшая столь интересную работу, довольно улыбнулась собой и предложила желающим прокатиться. Сперва никто не откликнулся на столь заманчивое предложение, люди переглядывались между собой, но молчали. И лишь когда им пообещали полную безопасность, несколько добровольцев вызвались испытать судьбу. Я внимательно смотрела, как поднимается шар в воздух, как он отдаляется от земли и летит все дальше. Затем в центр вышел мужчина с точно такой же коробкой и веревкой, а через пару минут появился воздушный шар огненного стиля. Желающих прокататься на нем оказалось значительно больше, поэтому вскоре появлялись все новые и новые шары, которые отправлялись сразу же в небольшое путешествие. Разнообразие красок, идей и талантов воодушевляло. Даже Леон немного расслабился и предложил прокатиться на одном из шаров. Я решила, что не настолько смелая, поэтому после некоторого размышления все же отказалась. Вскоре нас нашёл Август, который передал Леону письмо для своего друга, объяснил, как его найти, как добраться до Василия и потом до деревни Чистые воды. На всякий случай мужчина рассказал и про второй вариант, предупредив, что к медной долине ведут лишь изгарденские земли, в которых полно наёмников и хладнокровных убийц. Затем Август сказал, что ему приятно познакомиться с такой девушкой, поцеловал на прощанье мне руку, а Леона позвал на вечерний пир, если мы не отправимся в дорогу прямо сегодня.
Обратный путь до дома лесника мы молчали, каждый думал о своём. Мне было неловко за сложившуюся ситуацию и хотелось хоть как-то разрядить обстановку.
- Тебе не нравится вся эта затея, да? - напрямую спросила я, когда мы уже подошли к дому.
- Хоть как не криви я сейчас нос, но Август, к моему сожалению, прав. Магов, специализирующихся на эльфийских обрядах, мы не найдём. Но переходить через границу слишком рискованно. Не факт, что получится вернуться обратно. Не факт, что эльфы помогут. И не факт, что тебе никто не навредит за время путешествия. На кону слишком многое, да что там, на кону твоя жизнь. Я не отговариваю тебя все бросить и оставить как есть, но если ты решишь пойти этим путём, то я не смогу последовать за тобой. Это будет только твой выбор. Если ты решишь отправиться к эльфам, я помогу с деньгами и продовольствием. Мы обеспечим тебя всем, чем нужно. Но если ты решить все же остаться, - мужчина внимательно посмотрел мне прямо в глаза и тяжело вздохнул. - Я бы этого хотел.
- Прости, но я должна узнать правду, - полушепотом ответила я.
- Знаю, - с горечью произнёс он.
Мужчина в одну секунду оказался в нескольких сантиметрах от меня и крепко обнял. Я настолько привыкла к нему всего за одни сутки, что чуть не растрогалась. Мы просто стояли в обнимку по середине улицы, не обращая ни на кого внимания. Не знаю, сколько это бы продлилось, если бы меня не начало потряхивать от холода. Анита встретила нас на пороге и сразу же принялась накрывать на стол. Ужинали мы все вместе, обсуждая сегодняшнее представление у шатра. Как оказалось, однажды Леон катался на воздушном шаре и чуть не выпал из короба, засмотревшись на окружающие просторы. Когда я окончательно согрелась и наелась, мы ещё раз с лесником обсудили план действий, собрали провизию в дорогу и начали прощаться. Приятель по началу хотел дать мне с собой денег, но я категорично отказалась, припоминая увесистый мешочек от Вильдана. Совесть мне не позволяла брать деньги ещё и у Леона. Затем я попрощалась с Анитой, взяла свой рюкзак и вместе с лесником направилась в сторону городских ворот, от которых вела дорога в Чистые воды.
Мужчина проводил меня даже чуть дальше, чем мы договаривались, и напоследок пообещал ждать моего возвращения. Я лишь на это улыбнулась, обняла приятеля и отправилась на встречу своей судьбе. Хорошая каменная дорога закончилась через час пути, сменяя дальнейший маршрут на песок и рыхлую землю. Август построил для меня самый короткий маршрут до деревни Чистые воды, заблаговременно предупредив, чтобы на транспорт я даже не рассчитывала. Дорога была заброшена, поэтому навстречу мне не попадалось ни одного путника. Я все шла и шла, пока ноги от усталости не начали гудеть. Редкие перевалы практически не приносили отдыха, поэтому идти с каждый часом становилось труднее. Сперва я уделяла много внимания окружающему пейзажу с обширными полями, давно заросшими сорняками, высокими деревьями, которые пестрили от золотистых цветов до ярко-красных. Но вскоре все стало однотипным и скучным, редкие разрушенные и покосившиеся дома не привлекали взгляд, а поднимающаяся от песка пыль изрядно мешала спокойному путешествию. Я планировала добраться до постоялого двора ещё засветло, поэтому шагала бодро, даже не смотря на накопившуюся усталость. А ещё мне было как-то не по себе идти одной, ведь таинственный преступник был все ещё на свободе и мог находиться где угодно. От этой мысли становилось неуютно и страшно, отчего ноги сами несли меня вперёд. Ближе к вечеру погода окончательно испортилась, поднялся сильный ветер и начал накрапывать небольшой дождик, от которого по всему телу бежали мурашки. Даже куртка не спасала от непогоды, противные капли то и дело попадали за шиворот. Я старалась не обращать внимание на холод и упорно продолжала идти. Вот только даже когда началось смеркаться, впереди не было ни намёка на постоялый двор. Ситуация становилась все хуже, сил больше ни на что не оставалось, но я, сжимая зубы, двигалась дальше. Ещё через час пути вдалеке показалась крыша небольшого дома. К тому моменту я промокла до нитки, поэтому оставшееся расстояние преодолела бегом. С каждым новым шагом я понимала, что ошиблась, но верить в это до последнего не хотела. И лишь когда уже перед носом висел увесистый замок на закрытой двери амбара, сдалась и опустилась на землю. Мне хватило нескольких минут посидеть на сырой земле, прежде чем я приняла решение любой ценой попасть в этот амбар. Я понимала, что хочу проникнуть в частную собственность, но ночевать под открытым небом в непогоду совершенно не хотелось. Кое-как в темноте мне удалось отыскать у дороги здоровенный валун, который я еле подняла, а затем принялась изо всех оставшихся сил бить им по замку. Взломщик из меня оказался плохой, поэтому данная идея с треском провалилась. От досады я ударила кулаком по стене амбара, и вроде бы била не сильно, но одна дощечка отвалилась, упав на землю. И я даже не обратила бы на это внимание, но краем глаза по чистой случайности заметила поблескивающий предмет. Я аккуратно осмотрела место разлома и присвистнула, ибо под деревяшкой скрывался небольшой тайник, в котором лежал ключ. Он то и привлёк мое внимание своим блеском. В дверной замок я вставляла ключ с затаенным дыханием, надеясь, что он подойдёт. Дверь с тихим скрипом отварилась, пропуская меня внутрь. К моему счастью, амбар был давно заброшен, о чем свидетельствовала протекающая в нескольких местах крыша и прогнившие до основания доски. Холод пробирал до костей, поэтому я решила развести костёр прям там. Сырые доски гореть не хотели, поэтому спичечный коробок таял на глазах. Поняв, что зря трачу время принялась искать в убежище что-нибудь ещё. В углу лежал дырявый мешок с сеном, который и пригодился для создания тепла. Первым делом я кое-как высушила мокрые вещи над костром, затем поужинала и, соорудив подобие лежака, легла спать. Хоть я и надеялась, что кошмары закончились, но очередной сон не принёс мне ничего хорошего. Острая боль в руке распространялась по всему телу, я снова была в лесу, истекая кровью. Неизвестный в маске стоял в стороне и смотрел на мои мучения. Но что-то в этом сне казалось странным и неправильным. Я сосредоточилась на своих ощущениях и поняла, что мне, действительно, больно. В одно мгновение я проснулась и подскочила на месте, старая рана на руке снова кровоточила. Но каким же было мое удивление, когда я повернула голову и обнаружила незнакомых мужчин, наблюдавших за мной.
- Вы кто такие? - охрипшим голосом спросила я, попятившись назад.
Один из пятерых, который подпирал собой дверь, сделал шаг вперёд и задумчиво посмотрел на меня.
- Ты сама-то кто? И что здесь делаешь?
Пока он ждал ответа, я внимательно успела всех осмотреть. Судя по седым волосам, незнакомцу было больше сорока, лицо украшал приличный шрам и несколько глубоких морщин, а по росту мужчина уступал своим товарищам на целую голову. Четверо остальных держались поодаль, что наводило на мысль, кто из них главный. Всех присутствующих объединяли лишь одинаковые красные мантии, которые скрывали голову и тело.
- Я не специально сюда влезла, - стала оправдываться я, но договорить мне не дали.
- Даже не знаю, что нам теперь с тобой делать, девочка. Я лично не ожидал здесь увидеть кого-то ещё, а лишние свидетели мне не нужны. Случайно ты оказалась в этом амбаре или нет уже не имеет значения. О нашем визите хозяину этого места в ближайшее время сообщат, и, вероятней всего, он со всех ног помчится прямо сюда. Это значит, что времени у нас не так много, чтобы возиться ещё и с тобой.
- Пожалуйста, не трогайте меня, - испуганно прошептала я. - Клянусь, от меня о вас никто не узнает.
- Мужчины переглянулись, но продолжили молча стоять, последнее слово оставалось за главарем.
- Можно отрезать тебе язык, - вслух размышлял он, от чего у меня по всему телу побежали мурашки. - Тогда ты точно никому не расскажешь.
- Не надо, прошу.
- Да я шучу, - неожиданно расхохотался мужчина. - Никто из нас тебя не тронет, мы не варвары какие-нибудь, которые на беззащитную женщину могут руку поднять. Но перестраховаться все же стоит. Мы тебя свяжем и оставим здесь до прихода хозяина амбара, разбираться с ним будешь сама. И пока этот глупый мальчишка будет занят тобой, мы благополучно завершим все свои дела. И тогда все будут в выигрыше. Ты останешься жива, если сможешь договориться, а я получу свои деньги.
Главарь кивнул одному из товарищей, и тот двинулся в мою сторону. Я все так же сидела на сырой земле и ждала, что будет дальше. Неожиданно перед глазами все потемнело, а затем сознание полностью отключилось. В себя я пришла уже в полном одиночестве, вокруг лежали отломанные от стен доски, но самих мужчин поблизости не было. Главарь этой банды оказался верен своему слову, поэтому руки и ноги мне, действительно, связали веревкой, да так, что освободиться самостоятельно не представлялось возможным. Когда с внешней стороны что-то загремело, я вся напряглась, ожидая чего угодно. За все это время тело окончательно затекло, а кости неприятно ломило. Открывающая дверь предвещала очередные неприятности, поэтому я готовилась умолять хозяина амбара освободить меня. Время замерло, когда молодой парень, примерно моего возраста, в синей мантии переступил порог. Его растрёпанный вид свидетельствовал о спешке, а гневный взгляд, кинутый на меня мельком, сулил проблемами. Хозяин амбара кинулся к дальней стене, а после длительного осмотра с той стороны послышалась бранная ругань.
- Я убью тебя, - зарычал он, а затем меня рывком подняли с земли и прижали к стене, да так, что я пискнуть не успела. - Бросили тебя значит приятели? Ну ничего, я им твою голову посылкой отправлю, а потом и до них самих доберусь. Золотой медальон где? Они его с собой забрали?
От страха я хватала лишь ртом воздух и не могла говорить, в голове вертелись лишь зверские методы враждующих кланов, ибо одни хотели отрезать мне язык, а второй голову.
- Мне нужны ответы, дорогуша, - начал ещё сильнее злиться парень.
- Их было пятеро, - кое-как совладав со своим голосом, ответила я, нарушив клятву. - В красных мантиях, и они мне не приятели. Я остановилась здесь на ночлег, а затем они пришли. Меня связали, чтобы отвлечь вас, пока они завершают какие-то свои дела.
- Дьявол их побрал, - выругался он. - Если ты говоришь правду, то они уже слишком далеко отсюда. Эта компания говорила о своих планах? Куда дальше собираются? Что-нибудь?
- Нет, ничего. Хотели отрезать мне язык только.
Парень рассмеялся.
- Не повезло тебе. А ты смелая девушка, если после таких угроз откровенничаешь со мной.
- Остаться без головы мне как-то не хочется, - съязвила я.
- Извини, я перегнул немного палку. Сейчас попробую развязать тебя, можешь не бояться. Следующие несколько минут парень занимался моим освобождением. Первым делом, как только связывающие путы спали, я кинулась осматривать свои вещи. Вот только увесистого мешочка от Вильдана там уже не было, впрочем, как и шоколадных конфет.
- Мародеры, - завопила я, как только пришло понимание моего надувательства. - Да чтобы им пусто было. Негодяи! Пусть только попадутся мне на глаза, я их собственными руками придушу.
- И тебя обобрали что ли? - фыркнул парень. 
- Да, у меня теперь ничего не осталось. 
- Сочувствую и понимаю, сам в такой же ситуации. 
На самом деле в рюкзаке мужчины оставили медикаменты, последний коробок спичек, бутылку с водой и клинок. Почему не забрали оружие было непонятно, но все же лучше, чем ничего.
- Софи, - представилась я.
- Можешь меня звать Андрианом. Как ты уже, наверное, поняла, я хозяин этого чудесного места, здесь у меня тайник был припрятан с очень редким и дорогим медальоном.
- И что теперь делать?
- Ну в погоню бросаться мы точно сейчас не будем, бессмысленно это. Так что я вернусь в академию.
- А я могу уйти? - задала самый волнующий меня вопрос.
- Конечно, держать тебя в плену не входит в мои планы.
- Почему ты мне поверил? - спросила я, когда мы вышли на улицу.
От непогоды не осталось и следа, на небе светило солнце, окутывая теплом своими лучами. Порез на руке все ещё саднил, поэтому за разговорами я решила промыть и перевязать рану бинтом.
- Я знаю тех ребят, мы учимся вместе в академии, - начал рассказывать Андриан. - Они те ещё засранцы и постоянно пакостят нашему факультету. А ты не из их шайки, это видно сразу. Мне сейчас нужно возвращаться в академию, ты сама то куда направляешься?
- В Чистые воды.
- По этой дороге до туда ты точно не дойдёшь.
- Как так? - охнула я. - Мне в Окфорде сказали, что это ближайший путь.
- Хм, я частично знаю ближайшую окрестность, так что ставлю на то, что изначально ты шла правильно, но в какой-то момент свернула на другую дорогу.
- А далеко отсюда до Чистых вод?
- Не близко, скажу так. Нам по пути немного, могу проводить, пойдём вместе? Одинокой девушке так будет безопаснее.
- А как мне вернуться на старую дорогу?
- Только если идти обратно, но можно продолжить идти здесь, получится небольшой крюк.
- Хорошо, только ответишь на парочку вопросов?
- Постараюсь, - усмехнулся тот. - Что интересует такую симпатичную девушку?
- Меня заинтересовал тот факт, что один из тех мужчин как-то не тянул на студента, слишком старый.
- А, этот. Нет, он не студент и отношения к нашей академии не имеет. На самом деле я даже не уверен, где эти дуралеи его подцепили.
- Но они ему подчинялись и слушались.
- Он промыл им мозги, считает свою миссию священной и самой главной.
- А что за миссия?
- Не знаю, посвящают только избранных, в состав которых я не вхожу.
- А расскажи про вашу академию. Какая она? Чему учат?
- А что про неё рассказывать? Обычная академия для людей, наделённых магическим даром. Учат управлять стихиями, контролировать свои силы.
- Так ты маг? - не смогла удержать удивления я.
- Обучающийся ещё только.
- А как к вам попасть?
- Каждый год идёт набор в группы, проходят первые испытательные экзамены на территории академии. Если хоть какой-то потенциал имеется у человека, то возьмут без вопросов, а если нет, то и суда нет.
- А можно как-то развить в себе магию?
- Не думаю. Если дара врожденного нет, то уже и не будет. Чтобы тебя не обнадеживать понапрасну, скажу сразу, у всех магов есть способность видеть этот дар. То есть, если встречаются два человека со способностями, они на интуитивном уровне понимают и видят ауру друг друга. Я маг и в тебе этой ауры не вижу, поэтому в нашу академию для тебя все пути закрыты.
- И даже никаких исключений не бывает? - все не унималась я.
- А какой в этом смысл? Допустим обычного человека возьмут обучаться магии, хорошо. Он назубок выучит всю теорию, но без возможности практиковаться все это будет бессмысленным. Какой толк знать как использовать параллельные заклинания, если в жизни не сможешь их применить? Поэтому даже редких исключений не бывает для людей без способностей. Извини, Софи, если расстроил.
- Да ничего страшного, - махнула я рукой. - У меня сейчас другие заботы, так что проблем и без академии хватает.
- А зачем тебе в Чистые воды?
- Хочу навестить старого друга, - не моргнув глазом, соврала я.
- Он тебя ждёт? - мгновенно отреагировал маг, одарив меня ухмылкой.
- Надеюсь, прошло уже много времени с нашей последней встречи, а недавно я получила известие о его тяжелой болезни.
- Сочувствую, - спокойно ответил Андриан.
Больше к этой теме мы не возвращались, и всю дальнейшую дорогу парень рассказывал весёлые истории из студенческой жизни, от которых я то и дело смеялась. Когда впереди показалась развилка, мы остановились у стрелочного указателя. Восточная тропа вела к магической академии, а северная к изгарденским землям и нескольким населенным пунктам, таким как Чистые воды, Озерск и Лесоверфь. Попрощались мы с Андрианом на дружеской ноте, я пожелала ему удачи в поисках пропавшего медальона, а он выразил искреннюю надежду на то, что больше моя попа ни в какие неприятности не попадёт. Ещё парень деловито порекомендовал держаться намеченного маршрута и больше не сворачивать с дороги. На этом и разошлись. Новый путь уже не проходил через постоялый двор, поэтому идти предстояло вплоть до самой деревни. Впереди меня ждал целый день ходьбы, очередные скучные пейзажи и пыльный воздух. Перспектива продолжать путешествие в таком духе не радовала, но выбора у меня не было. Точнее выбор все же был, но отказаться от своих воспоминаний я просто не могла.
Второй день пути изрядно выматывал, ноги гудели, а ещё после вчерашней прогулки под дождем появились первые симптомы простуды. Но я продолжала идти, игнорируя болезнь, голод и усталость. Мне хотелось поскорее добраться до деревни, укутаться в теплое одеяло и выпить горячего чаю. Ближе к вечеру я начала нервничать, так как никаких домов по близости не предвиделось. Снова ошибиться в маршруте я не могла, так как вглядывалась в каждый метр дороги, лишь бы не пропустить какой-нибудь поворот. Но деревни все не было, а впереди расстилались огромные заброшенные поля. Я села на ближайший валун, чтобы передохнуть и подумать, как вдалеке замелькали силуэты нескольких человек. Они шли быстро, с каждой секундой приближаясь но мне. Сперва я решила их дождаться и спросить дорогу, но потом в голову пришла мысль: а вдруг это разбойники? Вот только во всей округе не было ни дерева, ни укрытия, которое могло бы спасти меня от их взгляда. Я находилась по середине полей, как на ладони, и не могла пошевелиться. Умом то я понимала, что нужно бежать, но продолжала стоять, как вкопанная. Страх сковывал все тело, пока незнакомцы приближались. И пока в голове четко не сформировались надвигающиеся неприятности, ноги отказывались слушаться. И лишь когда мне удалось достаточно близко рассмотреть разбойников, адреналин накрыл с головой. Я молниеносно схватила сумку и рванула изо всех сил в противоположную сторону. Позади послышался смешок, а затем они побежали вслед за мной. От быстрого бега в груди начало все жечь, а мышцы неприятно сводило. Я обернулась всего на секунду, чтобы посмотреть разделяющее нас расстояние, это и стало моей большой ошибкой. Споткнувшись об камень, я рухнула на землю, вовремя успев выставить руки. Острая боль пронеслась по всему телу, и что-то тяжелое впилось в кожу острыми иглами, не давая больше возможности шевелиться. 
- Зачем пр-р-ричиняешь себе боль? Не нужно, ещё р-р-рано, - глухое рычание послышалось рядом с ухом, при этом голос с хрипотцой явно принадлежал не человеку.
Я продолжала лежать на животе и не видела говорившего, от любого движения иглы впивались ещё глубже в кожу, причиняя невыносимую боль. Снова отругав себя за столь неудачное путешествие, я почувствовала, как на меня накинули что-то шероховатое. А после нескольких незамысловатых действий меня самым наглым образом запихали в мешок, который перекинули через плечо и понесли. Я видела своих похитителей из далека, но могла поклясться, что это были самые настоящие чудовища. Огромное туловище покрывали серые чешуйки, массивные лапы могли с легкостью поднять обоз с лошадью, не говоря уже о хрупкой девушке, а рядом со ртом красовались острые клыки, во всем другом комплектация походила на человека. При этом они умели говорить и носили кожаные накидки, небрежно сшитые вручную. Разговоры похитителей звучали бессвязно, как будто общение происходило на другом языке. От страха сердце бешено билось, но я все же надеялась на их разумность, ибо если эти монстры знают несколько языков, значит есть шанс с ними договориться. Время тянулось медленно, пока меня несли неизвестно куда. Сквозь толстую ткань мешка я ничего не видела, поэтому попыталась принять более удобную позу и освободиться от оков. Холодная металлическая проволока с острыми наконечниками намертво впивалась в кожу, а все попытки дёргаться приводили к ухудшению моего состояния. Мне приходилось брать передышки от неудачных попыток высвободить ногу, ибо боль с каждым разом становилась сильнее. Я так увлеклась процессом освобождения, что не заметила, как мы остановились. Похитители церемониться не стали и кинули мешок вместе со мной прямиком на землю. От удара об твёрдую поверхность тело окончательно скрутило, и больше сопротивляться я не могла. Сквозь ткань чувствовалась сырость и затхлость, в воздухе витал запах гниения, отчего я еле сдерживалась, чтобы не прочистить желудок. Практически сразу один из громил достал меня из мешка и, обхватив талию одной лапой, посадил в металлическую клетку. Свыкаясь с запахом и темнотой, я старательно пыталась понять своё местонахождение. По ту сторону клетки виднелся тусклый желтый свет, освещающий четверых существ, которые о чем-то спорили. Я отодвинулась как можно дальше в угол и принялась тихо наблюдать. Во-первых, логовом чудищ служила каменная пещера, проходы которой уходили куда-то в темноту, с одной стороны стены стоял деревянный стол с остатками какого-то животного, чугунный котёл и несколько завязанных мешков. Во-вторых, я приметила выход из пещеры, рядом с которым стояли монстры. От клетки до спасения можно было подать рукой, если бы не металлическая решётка. Мой рюкзак похитители бросили на мешки, поэтому рассчитывать на кинжал не приходилось. А затем я посмотрела на место своего заточения и чуть не закричала от ужаса. Весь пол устилали обглоданные кости, а в нескольких метрах от меня лежало что-то, покрытое чёрной изодранной тканью. Легкое подёргивание выдавало, что это нечто живое, но спящее. Холодный пот проступил на лбу, а руки предательски затряслись. Тем временем существа начали разговаривать во весь голос, и мне удалось разобрать некоторые фразы, связанные с голодными временами и редкими путниками в этих землях. Я искренне надеялась, что шум не привлечёт внимание ещё одного монстра, но удача была явно не на моей стороне. Из соседнего угла сперва послышался тяжелый рык, а затем налитые кровью глаза уставились прямо на меня. 
- Вот черт, - непроизвольно вырвалось у меня.
В одно мгновение чудище сбросило с себя накидку и одним прыжком оказалось около меня. На крик похитители никак не отреагировали, а вот нападавший, придавив меня всем своим весом, явно разозлился и оскалился, и тут же закрыл обычной человеческой ладонью мне рот. Я ошарашено смотрела на молодого парня, который прижимал меня к стене. Его тело украшали глубокие порезы, на коже виднелась засохшая кровь и грязь, темные волосы давно слиплись, а на бледном лице красовался длинный шрам. С обезумевшим взглядом он снова кинулся на меня и начал изо всех сил трясти. 
- Что ты здесь делаешь, глупая девчонка? - зарычало бывшее чудище. - Нас обоих теперь убьют.
От резкой встряски раны отдали новой волной боли.
- Я здесь не по своей воле, - хрипло прозвучал мой ответ.
- Твое появление не сулит ничем хорошим, - вздохнул он, отпуская меня. - У тебя кровь идет, ты что ранена?
- Немного, - осторожно ответила я. - Меня сковали металлическими штуками по пути в Чистые воды.
- Металлические штуки, - фыркнул собеседник. - Видимо, ты не особо образована, если не знаешь элементарных вещей. Об этом каждому ребенку в детстве рассказывают в качестве страшилки, мол если не будешь слушаться, то придет какой-нибудь монстр, закует тебя в цепи и утащит в лес на съедение. На самом деле это боевое оружие, называют их в простонародье оркскими цепями. Основная функция - обездвижить противника на длительное время, в основном от нескольких часов до суток, но под воздействием магии могут удерживать неделями.
- Полагаю, самим снять их не получится?
- Пожалуй, с тобой не все так плохо, как я подумал изначально, рациональное мышление присутствует. Самое эффективное в данной ситуации перестать двигаться, и через некоторое время иглы ослабят хватку.
- А как освободился ты? - все же полюбопытствовала я, не обнаружив на парне никаких оков.
- Они сами сняли, - тяжело вздохнул новый знакомый, кивком указав на стоящих поодаль чудищ.
- А кто они вообще такие? И откуда у них магия?
- Их называют орксами, живут всегда группами, промышляют разбойничеством и грабежом. Я слышал у них есть контракт с магами, у которых они обменивают заряженные артефакты на золото.
- Ничего себе, - прошептала я, обдумывая новую информацию.
Тем временем один из чудищ отошел от своих собратьев и принялся разводить огонь под чугунным котлом.
- А вот и неприятности, - тихо сказал парень.
Я внимательно посмотрела на орксов, которые уже все вместе раскладывали на столе огромные ножи с зазубренными лезвиями, на запекшуюся кровь рядом с ними, а затем на нового знакомого. Но в его глазах читалась лишь тревога.
- Это для нас? - напрягаясь, уточнила я.
- Боюсь, что да, - одними губами прошептал он.
- Этого не может быть, - дрожь в голосе мне не удалось скрыть. - Что они собираются делать?
- Я расскажу тебе историю моих последних недель. Когда произошло нападение, моя команда заключала сделку с разбойниками о переправе некоторых артефактов, орксы застали нас врасплох. Скрутив десятерых бравых ребят цепями, они потащили нас в эту вонючую пещеру, никто не мог пошевелиться. Ты представляешь насколько не равны были силы? Мы превосходили их числом, четверо обладали магией, но они все равно победили. Я пытался сопротивляться, но в бою потерял сознание, после того, как цепи слишком глубоко впились в кожу. Когда нас сюда притащили, в клетке уже находились несколько человек, их всех съели на моих глазах. Они жертвовали собой, чтобы я смог найти выход и спаси оставшихся, но у меня не получилось. Каждые несколько дней орксы забирали по одному человеку, разделывали прям на этом столе у меня на глазах. Я слышал крики, которые не перестают теперь звучать у меня в голове. Было много планов побега, после которых нас сильно избивали, но не один не сработал. Выход из пещеры только один, его защищает магия. Однажды я выбрался из клетки и практически получил свободу, но проклятое заклинание не дало мне покинуть пещеру. Только с разрешения оркса можно уйти, а они что-то не горят желанием выпускать своих пленников. Я думаю, что войти сюда может кто угодно, и некоторое время ждал спасения из вне, но никто так и не пришел.
Весь рассказ я практически не дышала, скованная ужасом. До этого момента мне и в голову не приходила мысль, что ловушка окажется смертельной. Я надеялась договориться, но чудища явно не планировали вести переговоры с пленниками. Вся ситуация выходила из под контроля, так как огонь под котлом с каждой минутой разгорался все сильнее.
- Что нам делать? - тихо спросила я.
- К сожалению, у меня больше нет идей. Я провел здесь достаточно много времени и испробовал все.
- Ты пытался с ними разговаривать?
- Мы все пытались, сначала просто просили отпустить, потом умоляли, обещали им золото, все что угодно, не прокатило.
- Как ты освободился в прошлый раз?
- Орксы часто уходят на охоту, поэтому я поковырял пару болтов в их отсутствие и открыл дверь. После этого неудачного побега они усилили защиту, так что теперь так просто из клетки не выбраться. Я понимаю, что ты хочешь спастись, но уже не знаю, что предложить. Извини.
- Ты сказал, что раньше забирали по одному каждый день, так? Сейчас они выберут тоже одного из нас? - меня окончательно затрясло.
- Скорее всего, да.
- Давай подумаем еще раз. Ты общался с магами, может есть какой-нибудь способ обойти защиту на выходе?
- Я и сам раньше был магом, - с грустью в голосе признался собеседник. - Но больше не могу колдовать, выжжены все магические каналы. На твой вопрос ответ прост: если хозяин заклинания умрет, то путь на свободу будет открыт. Вот только их здесь четверо, так что план с нападением будет больше суицидальный, чем выигрышный.
- Мы найдем способ выбраться, - пообещала я.
- Знаешь, я не боюсь смерти, - слабо улыбнулся парень. - Хочу встретить ее с достоинством, не унижаясь, даже пощады просить не буду. Но у меня есть к тебе небольшая просьба. Мне бы хотелось, чтобы ты приняла одну вещь в память о нашей встрече, она составляла мне компанию все это время.
В следующую секунду мне протянули изящный круглый кулон, который переливался в темноте перламутровым цветом. Как только я взяла в руки подарок, по телу пробежала волна мурашек.
- Ты маг? - удивленно спросил парень.
- К сожалению, нет. А почему ты спрашиваешь?
- Кулон - это магический артефакт, в нем практически не осталось энергии, но он теплый на ощупь. При передаче личных вещей такого рода на несколько секунд образуется связь, и чем сильнее маг, тем отчетливее он ощутит ее. Видимо, в данном случае какой-то потенциал в тебе все же присутствует, хоть и не раскрытый. А может, это всего лишь эффект, который просто наложился на тебя из-за моих способностей.
- Спасибо большое за такой подарок, - поблагодарила я. - А что это?
- Это значок факультета воздуха в магической академии.
Я хотела рассказать ему о недавней встрече с другим студентом академии, но не успела. Металлическая дверь клетки открылась, и перед нами появился один из орксов. Чудище не стало долго церемониться и выбирать, сразу схватив мага. Парень не сопротивлялся, не кричал, лишь печально посмотрел на меня и прошептал:
- Закрой глаза.
Я замотала головой, не веря в происходящее, слезы потекли по щекам сами собой. Он хотел уберечь меня от ужасов, которые видел сам уже много раз. Парень знал, что мне такое будет не вынести и оказался прав. Все произошло быстро, без криков. Сначала ему свернули шею и бросили бездыханное тело на заляпанный засохшей кровью стол, затем начали отрезать куски плоти и бросать их в котел. Я закричала, но никто не обратил даже внимания. Запах быстро распространялся по всей пещере, отчего мне с каждой секундой становилось все хуже. Я даже не поняла, в какой момент забилась в угол и начала выть от безысходности. Все вокруг быстро начало расплываться, и вскоре я закрыла глаза.
Глава 3
Я лежала на сырой земле, свернувшись калачиком, и слушала, как капли крови, стекая со стола, разбиваются о пол. После долгой ночи не было сил кричать, слезы высохли, оставив после себя опустошение. Орксы сидели на том же месте у стены и обгладывали последние человеческие кости. Я ненавидела этих чудовищ и мысленно желала им такой же смерти, но лишь меня впереди ждала участь мага. Я корила себя за то, что даже не спросила его имени, и теперь, когда все закончилось, в голове повторялось жестокое убийство. Там в лесу четверо мужчин уже были мертвы, поэтому сильного впечатления это не произвело, но сейчас все было по-другому. Теперь я понимала, что сама убить человека никогда не смогла бы. Ощущения после проведенной ночи на земле оказались не из приятных: лицо опухло, болела спина и раны от цепей, голова гудела, а еще поднялась температура, от которой начинало знобить. Я лишь на секунду повернулась в сторону убийц, но этого хватило, чтобы едва успокоившиеся нервы снова дали волю эмоциям. От нахлынувших воспоминаний к горлу подкатил ком. В какой-то момент я почувствовала такой гнев и злость, что все другие ощущения отошли на второй план. Инстинкт самосохранения отчаянно бил тревогу, но мне было уже все равно. Я понимала, что самой из этой пещеры мне не выбраться, а несколько дней в ожидании свели бы любого с ума. Кое-как поднявшись на колени, я решила все закончить здесь и сейчас. Две жирные крысы сидели в углу клетки и внимательно наблюдали за каждым моим движением. Я не боялась этих грызунов и даже подняла размером с кулак камень, который лежал в нескольких сантиметрах от них. Под тихий писк и бегство новых друзей, мне удалось попасть камнем ровно в цель, а именно в голову одного из орксов. К моему разочарованию, тот даже не шелохнулся, явно не почувствовав удар. На этом весь план мести и закончился бы, если бы в момент моего броска два чудища не смотрели прямо на клетку. Их удивленные взгляды как раз и привлекли оставшихся собратьев. Как я поняла по их ухмылкам, всерьез пленницу они не восприняли, но продолжали наблюдать за развитием событий. Тот, в которого попал камень, все-таки поднялся со своего места и, шипя сквозь зубы что-то невнятное, направился прямиком ко мне, дабы преподать урок, как себя не нужно вести. Когда чудовище схватилось за металлические прутья камеры и начало трясти изо всех сил, под ногами задрожала земля. Мне хватило ума все же отпрянуть немного назад, чтобы одна из массивных лап не задела меня. Оставшиеся орксы лишь противно хихикали, подбадривая своего приятеля. Пока их внимание было занято представлением, мне удалось найти на полу заостренную кость и подготовиться к атаке. Да, шансы были не равны, и на победу с моей стороны никто не рассчитывал, но другого выхода я не видела. Но в какой-то момент оркс остановился, и на его лице проскользнула тень сомнения, а затем все четверо переглянулись. Что-то происходило, но я не могла понять, что именно. Окончательно отстав от клетки, мой враг направился к выходу из пещеры. "Неужели помощь" - мелькнуло у меня в голове. Чудовища заметно занервничали и напряглись, как будто снаружи было что-то ужаснее их самих. Тишина длилась недолго, буквально через несколько минут к ногам орксов упало обезглавленное тело их собрата, окрасив землю алой кровью. Злобный рёв громил раздался на всю пещеру, отчего у меня зазвенело в ушах. Оставшаяся троица синхронно подскочила на месте и, захватив с собой мясницкие ножи, бросилась к выходу. Я слышала лишь звон металла и надеялась, что чудовища получат по заслугам. Двое из них все же вернулись через несколько минут, напуганные и раненные, а следом за ними вошли и нападавшие с окровавленными клинками. Я успела внимательно разглядеть эту парочку и даже позабыла на мгновение о ранах, увидев среди спасителей молодую девушку. Она была примерно моего роста и возраста, в темно-зеленой форме, с густыми чёрными волосами, убранными в сложную причёску, и бледной кожей. Я назвала бы ее милой, если бы не жесткие черты лица и прищуренный взгляд властной женщины. Она знала, что делает и наслаждалась процессом. Мужчина выглядел старше, опытнее и хитрее. Я видела, как он продумывал каждый свой шаг, пока орксы отступали к дальней стене. 'Красив' - оценило подсознание. Во внешности этой пары было что-то похожее, какие-то мелкие детали, черты лица, которые обычно присущи родственникам. Благодаря коротко постриженным волосам тёмного цвета, мне удалось рассмотреть витиеватую татуировку у мужчины, которая начиналась у шеи и уходила на спину. Темно-зеленая форма закрывала оставшийся рисунок, раззадоривая любопытство. Тем временем они загнали в тупик пленивших меня чудовищ. Я наблюдала за происходящим с затаённым дыханием и надеждой. Двое орксов уже были мертвы, поэтому сила между противниками уровнялась. Я не знала намерений этих людей, но искренне верила в их победу. Все произошло быстро. Один из громил решил воспользоваться эффектом неожиданности и атаковать первым, но парочка только этого и ждала. Одним легким взмахом руки девушка обезглавила нападающего, отбросив ногой его тело. От увиденного снова неприятно скрутило желудок.
- Прр-рошу не надо, - взмолился последний оркс, бросая нож на землю.
Девушка быстро взглянула на напарника и, получив его одобрение, всадила клинок в сердце беспомощного громилы. Тот лишь на секунду зарычал, а затем медленно осел на землю. Когда последний из чудовищ перестал дышать, оковы с моих ног спали сами собой, давая долгожданную свободу.
- Мы все еще не одни, - спокойно произнес мужчина, указывая напарнице в мою сторону.
Он, не торопясь, подошел к клетке и одним движением открыл засов с внешней стороны.
- На игры нет времени, братец, - раздался девичий голос. - Оставь девушку в покое и иди сюда, мы и так пробыли здесь уже слишком долго, пора возвращаться.
Интуиция меня не подвела, подметив их родственную связь. Я с трудом верила в такое везение, и не ожидала, что за меня кто-либо заступится, но все это происходило на самом деле. Тем временем мужчина продолжал стоять у входа в клетку, но никаких действий не предпринимал, внимательно изучая каждый сантиметр моего тела. От такого пронзительного взгляда мне даже стало не ловко на какое-то мгновение, но вскоре все закончилось. Незнакомец отошел к сестре, а затем они, разделившись, сели у тел двух орксов. Я не понимала, что они хотят сделать, пока в сердце чудищ не вонзились кинжалы. На их лицах не было никаких эмоций, ни страха, ни отвращения, лишь бесстрастная маска. "Еще одни кровожадные убийцы на моем пути" - мысленно отметила я. Тем временем парочка аккуратно вынула из грудных клеток сердца и опустила их в баночки с какой-то мутной жидкостью. На меня они больше не обращали внимания, полностью погруженные в свою работу. Я же даже пошевелиться лишний раз боялась, дабы не нарушить тишину и не привлечь новые неприятности на свою голову. Путь на свободу был открыт, и мне оставалось лишь дождаться ухода этих ненормальных. Через четверть часа они закончили возиться с телами и начали собираться в дорогу. Напоследок я словила на себе заинтересованный взгляд девушки, и когда наши взгляды пересеклись, она по-доброму улыбнулась и вышла из пещеры. Ее братец задерживаться долго тоже не стал, лишь жестом показал мне о молчании, которое я должна была соблюдать в дальнейшем о всем случившимся. Получив мой кивок, мужчина игриво подмигнул и скрылся из виду, оставив меня наедине с трупами. Я облегченно выдохнула, даже не смотря на компанию мертвецов, и принялась выбираться из этого ужасного места. В моей душе царила радость, ибо маг и все предыдущие жертвы орксов были теперь отомщены. От цепей на теле остались глубокие раны, которые отдавали болью при каждом шаге, отчего приходилось немного хромать. Я аккуратно переступала лужицы крови, медленно продвигаясь к стене с мешками, на которых лежал мой рюкзак и другие краденные вещи. Среди них нашлись не только дешевые побрякушки, но и золотые кубки, ожерелья и серьги с драгоценными камнями. Со слов мага все это добро орксы бы поменяли на магические артефакты, наподобие удерживающих цепей. Странно, что людей, которые спасли меня, не интересовали залежи чудовищ, только их сердца. В голову пришли образы ритуала, в котором использовались данные ингредиенты, отчего стало не по себе. Свои вещи я отыскала быстро и чуть не выругалась от увиденного. Рюкзак и все его содержимое было заляпано кровью, причём кинжал таинственным образом куда-то исчез. Я обыскала практически всю пещеру, пока случайно не наткнулась на тело одного из орксов, к поясу которого крепилось мое оружие. К счастью, чудище не успело им воспользоваться, и клинок оставался чистым. Мне пришлось несколько минут стоять над трупом и успокаивать учащенное сердцебиение и дрожь. Но время шло, поэтому с отвращением и крайней брезгливостью я сначала ткнула оркса ногой, и только после того, как реакции не последовало, аккуратно принялась отвязывать клинок. Выход из пещеры переступала с опаской, но маг оказался прав, магической защиты после смерти орксов больше не было. С собой я прихватила лишь пару золотых монет, которые нашла в одном из мешков, ибо остальные вещи могли привлечь ненужное внимание. Свежий воздух окутывал приятной прохладой, небо застилали темные облака, а вдалеке медленно садилось солнце. Окружающая степная местность оказалась незнакомой, не было дорог, указателей, построек, лишь колющие кустарники вперемешку с вьюном и травой. Я не знала в какую сторону идти дальше, да после пережитого искать эльфов не особо то и хотелось. Денег для переправы у меня все равно больше не было, по крайней мере нескольких монет точно бы не хватило, а идти по болотам одной на свой страх и риск казалось не разумным. В итоге я решила пока что отложить свои приключения, найти ближайшую деревню, а там уже подумать над планами. Сказано - сделано. Через несколько часов пути я искренне сожалела о выбранном направлении. За это время мне не попалось ни деревца, ни человека, как будто высшие силы решили окончательно надо мной пошутить. Я размышляла над тем, как за три дня не найти ни одного живого поселения. Даже спасители-убийцы растворились как будто сквозь землю. На обширной открытой территории от них не было и следа. Воя от боли, я медленно переставляла ноги, уже не разбирая дороги. Мое состояние ухудшалось с каждой минутой, к головной боли добавился жар, рассеянное внимание и сонливость. Когда перед глазами окончательно начало все расплываться, я решила остановиться и отдохнуть. Выбрав место посимпатичнее, уселась прям на землю и зевнула. Темные тучи ушли, предоставив простор для миллиона звёзд, которые в этот момент смотрели прямо на меня. От мысли, что сейчас за мной кто-то наблюдает с небес, стало смешно. Неожиданная вспышка падающей звезды осветила местность. 'Пусть я все вспомню' - мысленно загадала желание я. В дали виднелся начинающийся лес, а недалёко от меня росли несколько кустарников с синими ягодами причудливой формы. Я не ела целый день, поэтому упускать такую возможность не стала и осторожно передвинулась к столь желанному лакомству. На вкус ягоды мне не понравились, слишком кислые и вязкие, но другой еды в ближайшее время не предвиделось, поэтому набрала целые карманы, благо весь куст пестрил синими горошинами. В какой-то момент я почувствовала такую легкость во всем теле, что показалось, будто все предыдущие события произошли не со мной, а с кем-то другим. Боли больше не было, прошла голова и спал жар. От такой перемены я истерически рассмеялась во весь голос, а затем полились слезы, давая волю эмоциям. Меня колотило от ужаса, который пришлось испытать и увидеть, было страшно за свою жизнь, а ещё тревожила совесть, потому что не смогла помочь убитому магу. 'Но как я могла ему помочь? Сама еле выбралась из западни' - размышляла я, пока глаза медленно слипались. Через пару минут превозмогать сонливость уже не было сил, и я, на свой страх и риск, легла прямо на землю, и практически мгновенно погрузилась в сладкий сон. Казалось, прошло всего несколько минут приятного отдыха, как чувство самосохранения затрубило об опасности из вне. Я резко открыла глаза и обнаружила, как кто-то в чёрном плаще, удерживая за ноги, пытается тащить меня в сторону леса. Наученная на своих ошибках, я изо всех сил начала дергать ногами, а когда похититель от неожиданности ослабил хватку, рванула в обратную сторону так, что одни пятки сверкали.
- Постой, - раздался женский голос позади. - Я не причиню тебе вред.
Девушка сбросила капюшон с головы и подняла руки в знак мира и дружелюбия. Немного вытянутое лицо обрамляли огненно-рыжие кудри ниже плеч, пухлые губы складывались в добрую улыбку.
- Кто ты? И зачем пыталась затащить меня в лес? - со всей строгостью задала вопрос я.
- Извини, - замялась незнакомка. - Я пыталась тебя разбудить, но безуспешно. Мне показалось, что тебе требуется помощь, а за лесом есть деревня, там безопасно и есть лекари. Пожалуйста, не бойся меня. Я обещаю, что не причиню никакого вреда.
- Ты хочешь, чтобы я пошла с тобой? - прямо спросила я.
- Ну да, - совсем растерялась девушка. - Я сама живу в той деревне, мы не разбойники и не варвары какие-нибудь. Даже сейчас у меня с собой нет оружия.
В качестве доказательств она осторожно вывернула все карманы и показала мне.
- Зовут-то тебя как?
- Тари, - с облегчённым выдохом ответила новая знакомая. - У меня бутерброды есть, будешь?
Я с опаской смотрела, как она достаёт откуда-то из-за спины свёрток и протягивает его мне. По виду Тари выглядела обычной городской жительницей: коричневая куртка с блестящими пуговицами, широкие чёрные штаны и крошечные сапожки в тон. Так одевались многие в Окфорде. Зачем было надевать поверх всего этого тёмный плащ я не понимала и сразу задала этот вопрос.
- Для маскировки, - мгновенно ответила та. - Одинокой девушке бродить в этих землях опасно.
- Действительно, - фыркнула я, припоминая уже два нападения.
- Нам лучше не задерживаться здесь долго, - оглядевшись по всем сторонам, выдала Тари. - Я могу развести костёр, чтобы ты немного погрелась и позавтракала, но потом нужно сразу идти.
- Хорошо, пойду с тобой, - дала я своё согласие. - Мне, действительно, нужна помощь, но, если попытаешься обмануть, пеняй на себя.
- Договорились, - рассмеялась девушка.
Через пару минут я сидела возле костра напротив Тари и жевала бутерброд с ветчиной. Дабы внести и свой вклад в завтрак, решила предложить спутнице собранные ранее ягоды, но та отказалась.
- Выкинь эту отраву, - поморщилась она. - У нас эти ягоды называются айга, по-другому синяя смерть, их используют в малом количестве всякие шаманы и лекари с нестандартной методикой лечения. В этих ягодах содержится вещество, которое на пару дней замораживает симптомы болезни, но это всего лишь иллюзия. Болезнь нельзя вылечить горсткой ягод. А в большом количестве они ещё и смертельны.
- А большое количество это сколько? - судорожно спросила я, вспоминая цифру съеденных горошков.
- Все индивидуально, - пожала плечами та. - В любом случае есть их не стоит.
Я задумалась о словах девушки, анализируя своё состояние здоровья. Ощущения были намного лучше, чем даже после выписки из госпиталя в Окфорде. Я не чувствовала боли в ногах и усталости, после ночи на холодной земле тело не ныло, а в голове было ясно и легко. Никакой смертельной угрозы для жизни я не заметила, но отнеслась к полученной информации со всей серьезностью, мысленно пообещав себе следить за каждым изменением моего состояния, будь то чих или простой насморк.
- А для чего используется айга? - решила все прояснить для себя.
- В зависимости от ситуации, - начала рассказывать Тари. - В основном их дают умирающему, чтобы избавить его от страданий. Иногда тем, кому осталось жить несколько часов, чтобы они успели добраться до дома и попрощаться с близкими или же найти хорошего лекаря, который остановит болезнь. Из ягод делают действенные яды, чтобы незаметно покарать врагов. Кто-то с их помощью вызывает духов или видения. Были претенденты, которые от безысходности хотели покончить со своей жизнью.
Дослушав до конца, я вывернула все карманы и высыпала набранные ягоды на землю.
- Правильное решение, - усмехнулась собеседница. - Ну, раз мы теперь с тобой в одной команде, может, уже скажешь, как тебя зовут?
- Софи, - представилась я, заканчивая трапезу.
- Приятно познакомиться, - улыбнулась девушка. - Это будет интересная прогулка для нас обеих.
- А далеко до твоей деревни?
- Не близко, - взглянула в сторону леса Тари. - Но сегодня будем на месте, если поторопимся.
- Что ты делала в такой дали от дома? - никак не унималась я.
Она рассмеялась.
- А ты не особо доверчива, да? У меня были личные дела здесь, но я бы не хотела вдаваться в подробности.
- Не так давно я своими глазами видела, как хрупкая девушка снесла голову орксу. И что-то мне подсказывает, что теперь стоит относиться ко всему с подозрением и осторожностью.
- Ого, как вы выбрались? - встрепенулась новая знакомая.
- Мне бы не хотелось вдаваться в подробности, - вернула ее слова.
- Понимаю, - кивнула Тари. - Ты ранена?
- Да, но не смертельно. В твоей деревне помогут?
- Конечно, я лично отведу тебя к лучшему целителю.
- Спасибо. А ты случаем не знаешь, в какой стороне Чистые воды?
- Это деревня? - пожала плечами та. - К сожалению, не слышала о таком месте.
- Ладно, тогда пошли.
Поднявшись на ноги, в последний раз взглянула на приютившую меня поляну, которая под светом первых лучей солнца была вся усыпана синими горошинами. Пока я любовалась удивительной картиной, Тари потушила песком костер и пошла вперед по узкой тропинке, которая вела прямиком к лесу. Я пошла за ней следом, держа за спиной клинок, чтобы в случае опасности дать отпор. Передвигались мы быстро, друг за другом в полной тишине. Чем ближе мы подходили к лесу, тем отчетливее слышалось стрекотание насекомых, пение птиц и треск веток. Мне приходилось постоянно отмахиваться от надоедливой мошкары и внимательно смотреть под ноги, дабы не упасть, споткнувшись об вылезший из земли гнилой корень. Пахло сыростью, а еще гниющими от влаги растениями и листьями. На редких кустах с ягодами пауки обвивали все ветки плотной паутиной, не давая путникам насладиться сладким лакомством. Между деревьев тропа сначала начала петлять, а затем и вовсе исчезла, предоставляя путникам идти на свой выбор. Моя спутница, действительно, хорошо знала местность, потому что уверенно углублялась все дальше. Я не тревожила ее расспросами ровно до тех пор, пока окружающая природа не начала значительно меняться. С каждым шагом становилось все тише, темнее и холоднее. Такой пейзаж не только не радовал, но и пугал. Я начала дергаться от каждого шороха, оборачивалась во все стороны и внимательно высматривала опасность, но кроме нас с Тари там никого не было.
- Куда ты меня ведёшь? - осторожно спросила я.
- Как куда? - не оборачиваясь, с удивлением ответила новая знакомая. - Мы же это уже обсудили. Я отведу тебя к целителю в нашей деревне.
- Слишком мрачно тут, вот и уточняю.
- Не одну тебя пугают эти места, и не напрасно. Путь до деревни лежит через медную долину.
- Мы переходим границу? - ошарашено захлопала глазами я, не ожидая такого поворота.
- Тебя это тревожит? - повернулась ко мне девушка. - Послушай, Софи, эльфов в ваших краях недолюбливают, и на то были причины, но сейчас все по-другому. Мы не хотим новой войны, и никто не тронет ни тебя, ни кого-то ещё даже пальцем.
Что-то в ее словах показалось мне странным, но я не могла понять, что именно. Прокручивая каждую фразу в голове, мне удалось выцепить ту часть, которая не давала покоя. И как только в голове четко сформировалась полученная информация, я начала хватать ртом воздух.
- Мы?! - чуть ли не на пол леса воскликнула я.
Тари смущенно опустила глаза вниз и поджала губы.
- Я не обижу тебя, - практически шепотом произнесла она. - И сдержу обещание насчёт помощи.
Я ещё раз внимательно осмотрела девушку, но никаких особых отличий так и не обнаружила. Как и говорил Август, генетика сделала своё дело.
- Меня не так просто напугать, - как можно увереннее ответила я. - Зачем тебе помогать людям?
- Дядя говорит, что у меня добрая натура. Я нашла тебя измотанной и нуждающейся в помощи, так почему бы и нет?
- Допустим. Ты знаешь, что эльфам нельзя переходить границу?
- Знаю, но у меня не было выбора, - слабо улыбнулась она.
- Тебя могли убить.
- Да, Софи, это я тоже знаю.
- Что же это за дело такое, ради которого стоит жертвовать жизнью?
- Не могу пока что рассказать,но может однажды.
- И как много эльфов знают про этот маршрут?
- Не беспокойся, крайне мало. Да и по большей части медную долину обходят все стороной, потому что это гиблое место, если не знаешь нужных троп.
- Откуда их знаешь ты?
- Большая часть болот находится на нашей стороне, мы здесь собираем ягоды и травы, охотимся, но иногда я заходила чуть дальше положенного, чтобы изучить территорию, все из-за глупого любопытства. Так и запомнила.
- И при этом ты осведомлена, что эту часть не охраняют, и она свободна для перехода?
- Конечно, иначе не стала бы рисковать.
- Откуда у тебя вся эта информация?
- Софи, пожалуйста. Сейчас я не готова ответить тебе на эти вопросы.
- Почему же?
- Мы знакомы меньше суток, и пока у меня нет уверенности в твоей надежности.
- Хорошо. Тогда еще один вопрос. Мне вот интересно, оно того хоть стоило?
- В скором времени узнаем, - подмигнула спутница.
- Ладно, далеко нам ещё идти?
Девушка облегченно вздохнула.
- Примерно, несколько часов по лесу и потом чуть больше часа до деревни. Предупреждаю сразу, никакой самодеятельности во время пути, в медной долине сгинули сотни людей и эльфов, поэтому идёшь за мной нога в ногу, наступаешь ровно на мой след и не сантиметром в бок, иначе засосёт в пучину, и вылезти уже не получится, поверь.
- Немного жутко, но вполне доходчиво.
- Отлично, тогда пошли.
В этот раз отставать от эльфийки не хотелось, но, к счастью, передвигались мы давольно медленно. Окружающая природа выглядела мрачно, с каждым шагом увеличивалось количество мха, а появившаяся под ногами тропинка то и дело петляла в разные стороны. Единственное, что не изменилось - это надоедающая мошкара, которая преследовала нас по пятам, их даже холодная погода не пугала. Отгоняя от себя насекомых, я размышляла над тем, каким интересным образом наш с Леоном план двигался к намеченной цели. Даже не смотря на изменение изначального маршрута, сейчас мы с Тари шли в эльфийскую деревню, где один из целителей осмотрит меня и вынесет окончательный вердикт. Я надеялась, что на этом мои приключения закончатся, вернутся воспоминания, и можно будет податься в Окфорд или куда-нибудь ещё. При мысли о леснике сердце невольно сжалось, и на губах расплылась радостная улыбка. Но вскоре мне пришлось перестать витать в облаках и сосредоточиться на тропинке, которая резко сужалась впереди. Как ни странно, после нескольких часов пешей прогулки по болотам я не ощущала усталости или напряжения в мышцах. Меня не беспокоили не зажившие раны от цепей, даже наступать на ногу было не больно. В невероятную силу исцеления я не верила, а вот обезболивающее действие от синих ягод являлось хорошим аргументом происходящего.
- Слушай, Тари, а расскажи, пожалуйста, какие у вас обычаи, традиции, правила? Мне все интересно.
- Если что мы не особо-то и отличаемся от людей, - фыркнула девушка. - Правила везде одинаковые: не убивать, не красть, уважать старшее поколение, подчиняться королю, вести себя благородно, не баловаться с огнем, не использовать магию во вред и так далее.
Я кивнула, принимая ответ, и больше не задавала вопросов. Шли мы еще около часа, и все это время я упорно вглядывалась в водянистую почву, пытаясь разглядеть хоть какое-то дно. Когда вдалеке между ветвей деревьев показались солнечные просветы, на душе стало спокойнее. Судя по виду спутницы, та тоже немного расслабилась.
- Скоро уже будем на месте, - обрадовала меня Тари.
Из леса мы вышли на пожелтевшую лужайку, с которой можно было увидеть деревенские крыши вдалеке. До самой деревни, действительно, пришлось идти больше часа, но предвкушение отдыха и нормального сна лишь поднимало настроение. Подойдя ближе, я поняла, что ошиблась, так как поселение не походило на маленькую деревню, скорее на небольшой город. Каменные стены, высота которых казалась намного больше, чем в Окфорде, кольцом окружала дома мирных жителей.
- Ты не говорила, что у вас патрулируют стражники, - сказала я, заметив на стене нескольких вооруженных мужчин в форме.
- Извини, для меня это стало так обыденно. Все эльфийские земли находятся под контролем королевской гвардии, поэтому у нас везде безопасно. Ты раньше никогда не переходила границу?
- Ни разу, - честно призналась я, но мысленно добавила: 'по крайней мере в те дни, которые помню'.
- Я покажу тебе все, - улыбнулась Тари и, подхватив меня под руку, потащила прямиком к городским воротам.
- Ладно, идем.
- Сейчас нас встретят стражники, - предупредила она заранее. - Ничего не говори и предоставь все объяснения мне.
Эльфийских законов я не знала, поэтому с радостью согласилась. При виде нас двое стражников в темно-серой форме с изображением золотой короны на груди нахмурились, но тут же склонили головы в знак приветствия.
- С возвращением, леди Тариэль, - сказал один из мужчин, как только мы подошли к ним вплотную.
Эльф мне сразу не понравился. Он выглядел крайне высоким и мускулистым, светлые волосы были собраны в тугой хвост, складки на лбу явно выдавали возраст, а от надменного выражения лица хотелось рассмеяться. Но больше всего меня задело его хамское отношение.
- Вы уверены, что мы можем позволить этой..гхм..девушке пройти за ворота? - брезгливо взглянув на меня, спросил он у Тари.
Эльфийка не обратила на данную заминку внимания и удивлённо приподняла бровь.
- Она со мной, Карнет.
Пока стражник стоял в размышлениях пропускать нас или нет, новая знакомая потянула меня за ворота прямиком в город. За спиной послышался голос Карнета.
- Вы же знаете, что ваш брат будет в ярости?
Но та продолжила идти вперёд, оставив без ответа сомнения эльфа.
- У тебя брат есть? - тихо спросила я, когда мы отошли на достаточное расстояние от ворот.
- Ага, - слабо улыбнулась девушка. - Он тот ещё зануда, не бери в голову. Как видишь, обещание я своё сдержала и довела тебя в целости и сохранности до места. В деревне есть несколько целителей, но сегодня они уже, скорее всего, не принимают. Пойдём к ним завтра.
- Спасибо, я даже не надеялась на такое везение на самом деле. Слушай, Тари, а где можно остановиться на ночлег? У вас есть постоялый двор или, может, кто-то комнату сдаёт?
- Зачем постоялый двор? - искренне удивилась она. - Пойдём сразу ко мне, отдельная комната для тебя найдётся, платить мне не надо, плюс от дома пару метров до лавки целителей.
- А как же брат?
- Карнет слишком много говорит лишнего и ненужного, - вздохнула девушка. - Айрон, действительно, недолюбливает людей по личным причинам, но ты моя гостья, а не его. К тому же братец крайне замкнут и практически не выходит из своего крыла.
Я кивнула, принимая такой ответ, и направилась вслед за эльфийкой. Город меня поразил широкими улицами, вдоль которых по обе стороны располагались полукруглые дома светло-лимонного цвета. Здания походили друг на друга, и как их различали жители, представлялось с трудом. На пути нам встречались различные палатки со всякими диковинками, сладостями, одеждой и даже со шкурами диких животных. Я осматривала все с жадным любопытством, отмечая, что ни один прохожий особо не отличался от человека.
- Не могу понять, как можно вычислить эльфа, если все так похожи, - нахмурилась я.
Тари лишь усмехнулась.
- Факторов достаточно много, - начала объяснять она, пока мы шли к ее дому. - Наши мужчины намного выше ростом среднестатистического человека, хотя разница с годами становится меньше. У большинства кожа довольна светлая, но в последнее время эльфы начали использовать различные специализированные крема. Цветовая палитра не обошла волосы и глаза, таких оттенков у людей пока что нет. Есть ещё уши, только на них теперь уже никто не обращает внимание. Ну, и последнее: у эльфов есть аура, которую не видно невооружённым взглядом, но с помощью амулетов, магии или эликсиров можно заметить. В основном по ней и определяют.
- А у людей такой ауры нет?
- Есть, но другая, - пояснила девушка. - Простыми словами трудно объяснить, это надо увидеть самому.
- Ты видишь?
- Нет, у меня нет магии, но однажды я баловалась с амулетами, результат получился интересный.
За разговорами мы вышли на большую площадь, за которой располагался огромных размеров замок из чёрного камня. По-другому назвать это строение у меня не поворачивался язык. Трехэтажный дом эльфийки окружали массивные каменные стены-башенки, которые скрывали внутреннюю территорию двора. С каждой из сторон возвышалась башня с высоким шпилем на конце. Среди жёлтых домов эта постройка выглядела вычурно и слишком мрачно. Я бы не удивилась, если именно замкнутый братец эльфийки приложил руку к такому дизайну. Тем временем мы подошли к арке, ведущей в личный сад семейства. Массивная металлическая калитка состояла из изогнутых в причудливые узоры прутьев, по центру располагался герб в виде щита с эльфийским клинком, на подобии того, что лежал у меня в кармане. Сам герб обвивали толстые металлические ленты, а в оружии виднелись маленькие чёрные камушки. Выглядело это творение необычно и интересно.
- Сколько эльфов живет в этом доме? - полюбопытствовала я.
- Двое, - усмехнулась девушка. - Расскажу тебе эту увлекательную историю чуть позже.
Ответ пришелся мне не по душе, и я терпеливо ждала продолжения. От арки к входной двери вела каменная дорожка, все остальное пространство занимали пышные листовые деревья, аккуратно постриженные кусты, мраморные статуи женщин и мужчин, а также фонтан с лавочками вокруг него. Тари не дала мне все осмотреть, велев следовать за ней.
- Сейчас от тебя потребуется максимальная сосредоточенность и концентрированность, - тихо выдала эльфийка. - Нам нельзя раньше времени привлекать внимание Айрона, пройдём наверх тихо, старайся не шуметь и ничего не задевать.
Я кивнула, хорошо понимая последствия данной встречи, ибо если стражник у ворот его боялся, то на адекватность эльфа можно было не рассчитывать. Внутри дома оказалось настолько темно, что первые несколько секунд не уходило ощущение слепоты. Передвигаться на ощупь оказалось крайне трудно, так как ни планировки помещений, ни нужного нам направления я не знала. Эльфийка шла впереди и постоянно злобно шипела из-за моих неуклюжих движений. Я абсолютно ничего не видела, поэтому то и дело врезалась в какие-то предметы интерьера. Спасительным островом стала лестница на верхние этажи, в перила которой намертво вцепились мои руки. Но радость длилась недолго, впереди нас ждал длинный коридор без единого источника света. За все это время глаза так и не привыкли к темноте, поэтому я чертыхалась через каждые пару шагов. А затем в голову пришла гаденькая мысль: 'а вдруг это ловушка?'. Мне хотелось верить, что эльфийка помогает из добрых побуждений, но так ли это было. Ещё на поляне с синими ягодами я обратила внимание на ухоженный вид спутницы, затем официальное обращение стражников у городских ворот, шикарный дом, прохожие вежливо склоняли головы при ее появлении. Высокий статус Тари выдавали мелкие детали, но сама девушка это не подтверждала. И если все мои наблюдения оказались бы правдой, то зачем переходить границу, помогать незнакомке. Может, чтобы привести к брату-безумцу беспомощную глупую девку? Он ведь ненавидит людей, и мог бы с вопиющей радостью наслаждаться их мучениями в какой-нибудь темнице замка. От таких мыслей бросило в холодный пот, и я судорожно начала искать в кармане клинок, чтобы в случае опасности защитить себя. Без боя сдаваться я не планировала. Девушка остановилась неожиданно тихо рядом с одной из деревянных дверей, и после нескольких махинаций с ручкой мы вошли внутрь. Яркий свет, возникший по требованию хозяйки дома, неприятно резанул глаза, отчего по щеке скатилась одинокая слеза. Быстро придя в себя, я немного успокоилась, так как немного пыльная, но светлая комната явно не напоминала темницу. Здесь нашлось все необходимое для комфортного ночлега: широкая кровать из темного дуба, два белоснежных кресла, журнальный столик, книжный шкаф, два отдельных помещения с ванной и гардеробом. Окно выходило на западную сторону, отчего можно было любоваться красно-розовым заходом солнца. Все помещение пестрило нежно-голубыми оттенками, а в некоторых местах сливалось с бирюзовыми изображениями полевых цветов.
- Нравится? - улыбнулась эльфийка, наблюдая за моими восторженными глазами.
- Очень, - не стала отрицать я.
- Тогда она твоя, - подмигнула мне девушка. - Можешь располагаться, комната в твоём полном распоряжении. К сожалению, на данный момент полноценным ужином угостить я тебе не смогу, но легкие закуски обязательно принесу, как только переоденусь. Ещё раз повторю, тебя никто не тронет, так что спокойно отдыхай. Мне нужно принять душ после дороги, а потом я вернусь к тебе, хорошо?
- Спасибо за помощь, Тари, - поблагодарила я эльфийку.
Девушка лишь кивнула и быстро вышла в коридор. Оставшись наедине, я несколько минут ждала какого-то подвоха, но ничего не произошло. Немного расслабившись, я сняла куртку и пошла осматривать новое жилище. В гардеробе висели однотипные серые платья без каких-либо узоров, больше напоминающие мешки, в ванной нашлось круглое зеркало и полка с различными тюбиками, из книг в шкафу мне ничего не понравилось. Приятные эмоции вызвала мягкая перина на кровати и волшебного цвета шторы, которые переливались темно-синим оттенком, переходящим в нежно-морской, а затем блестяще-перламутровый. За изучением помещения я наткнулась на ящик с банными полотенцами и тёплыми белоснежными халатами. На окружающую пыль старалась не обращать внимания, но подметила, что в комнате давно никто не убирался. Закончив осмотр, я решила последовать примеру эльфийки и сполоснуться под горячим душем. Мне давно пора было смыть дорожную грязь и засохшую кровь с тела, но походные условия не позволяли это сделать. Радость длилась недолго, виной всему послужило пугающее отражение в зеркале. На меня смотрело бледно-серое лицо с все еще опухшими от слез глазами, в запутавшихся волосах торчали мелкие ветки и засохший лист, одежда тоже оказалась не в лучшем состоянии: в некоторых местах отчетливо красовались дыры, прилипла грязь и пыль. Раздевалась я медленно и аккуратно, чтобы случайно не дернуть прилипшую к ранам ткань вместе с кожей. До этого я не видела, что случилось с ногами от иглообразных цепей, увы, зрелище разорванной плоти выглядело отвратительно. Следующий час я старательно отмывалась, приводя себя в порядок и успокаивая вновь разбушевавшиеся нервы. Личные вещи после всех процедур замочила с содержимым одного из тюбиков, который образовал пену с мыльными пузырями. Накинув на себя тёплый халат, я вышла из ванны и застала ожидавшую меня эльфийку в кресле. На столе стоял поднос с овощной нарезкой, бутербродами, горячим чаем и шоколадными конфетами. Без дорожного костюма девушка выглядела, как настоящая принцесса. Легкое желтое платье на лямках подчеркивало хрупкое телосложение девушки, золотой кулон обрамлял тонкую шею, рыже-огненные локоны аккуратно спадали на плечи, а простой макияж на общем фоне выделял большие карие глаза с рубиновыми крапинками.
- Наш сегодняшний скромный ужин, - смущённо указала на поднос Тари, заметив меня.
- Не беспокойся об этом, - попыталась поддержать разговор я. - Тут еды хватит на двоих.
- Хорошо, - кивнула эльфийка. - Если еще не хочется спать, то я могла бы ответить на интересующие тебя вопросы.
- Правда? - встрепенулась я.
- Конечно, больше торопиться некуда.
Вопросов у меня накопилось предостаточно, поэтому сразу начала с самых важных.
- Ты хотела рассказать увлекательную историю про то, как вы с братом начали жить в этом дворце вдвоём, - эльфийка этого явно ожидала, поэтому лишь довольно ухмыльнулась.
- Хорошо, но слушать придётся долго. Я практически ничего не помню из детства, но судя по рассказам брата, мы некоторое время жили всей семьей в столице. И не кабы где, а прям в королевском дворце. Как мне известно, отец состоял на личной службе у короля. Вроде как они даже с годами стали чуть ли не лучшими друзьями, но все изменилось в одночасье. Оба погибли на той страшной войне, и сразу после этого началась политическая суматоха во дворце, так как все хотели оторвать лакомый кусочек от трона. Недоброжелатели отравили маму и хотели убить нас, так как боялись, что предыдущий король, у которого не было на тот момент своих детей и приемника, перед смертью мог распорядиться о неудобных для новой власти назначениях. Мы были бы сейчас мертвы, если бы не помощь дяди. Он так же служил с отцом, поэтому смог вывезти нас с братом в безопасное место. Первое время нашим жилищем служил заброшенный среди поля сарай, который едва не разваливался от ветра, но ровно до тех пор, пока все не улеглось в столице. Дядя вернулся обратно на службу, а затем прислал стражников для защиты, лекарей, учителей, кухарок и служанок. Мы были ещё детьми, поэтому нуждались в помощи и заботе. Новые жители построили несколько домов для комфортной жизни, в один из которых мы и перебрались вдвоём с братом. А дальше потянулись годы перестройки, сюда начали съезжаться и другие эльфы по собственному желанию, строились новые дома, расширялась территория. Сейчас даже трудно представить, что на этом месте раньше стоял лишь один сарай, но все начиналось именно так. А когда Айрон повзрослел, то решил отстроить свой мини-замок, что в принципе и получилось в итоге. Сейчас дядя все так же состоит на государственной службе, является правой рукой нового короля, и старается помогать нам по мере возможностей.
- Ничего себе, - охнула я. - Значит, ты первый житель и основатель этого города.
- Ты еще столицу не видела, раз называешь эту деревню городом, - буркнула Тари. - Но на самом деле я знаю каждого живущего здесь по имени, а они знают меня. Мы сделали это место самым безопасным во всей ближайшей округе.
- А где сейчас стражники, которые вас охраняли? Служанки? Извини, но дом выглядит немного заброшенным.
- Так и есть. Айрон всех выгнал много лет назад, сказал, что прислужники дяди ему не нужны. Тот еще был скандал. Он пообещал открутить голову любому, кто сунется в его дом. Как-будто братец живет здесь один.
- Ты все еще уверена, что мне можно здесь быть? - напряглась я.
Лицо эльфийки тут же скисло, она не особо хотела обсуждать эту тему.
- Это мой дом тоже, и я могу приглашать сюда кого захочу.
- Надеюсь, ты права. Просто мне неловко создавать своим присутствием напряженную атмосферу между вами. Да и мне самой после пережитого не особо хочется влезать в очередные неприятности. Понимаешь?
- Конечно, Софи. Я обещаю, что никаких неприятностей не будет.
- Хорошо. А что у Айрона с дядей за неприязнь?
- Не знаю, никто из них мне не рассказывает. Раньше Вальтер часто забирал брата на несколько дней охотиться, и после одной такой поездки Айрон вернулся весь угрюмый, нервный и крайне злой. Что там случилось, мне неизвестно, но брат категорически отрекся от единственного близкого нам родственника. Он оборвал все связи и помощь, выгнал стражников и тех, кто имел договор с дядей. Да и сам Вальтер перестал приезжать к нам, а наши с ним встречи теперь происходят на нейтральной территории.
- Вы часто видитесь?
- Пару раз в месяц. У помощника короля не так много свободного времени в столице.
- Говорят, Тахар красивый город, - блеснула своими знаниями я.
- Так ты все-таки слышала о нем, - довольно рассмеялась девушка. - Тахар, действительно, считается одним из самых красивейших городов по обе стороны границы. Рекомендую посетить его при первом же удобном случае.
- Может, однажды, - улыбнулась в ответ. - Мне еще немного непонятна ситуация с твоими родителями. Война шла примерно два века назад, как такое возможно, что вы жили в те времена.
- А ты не знаешь? Единственное, что сохранилось в наследии эльфов, это долгожительство.
- И сколько тебе сейчас лет?
- Неприлично спрашивать у девушки ее возраст, - кокетливо ушла от вопроса эльфийка.
- Ну сколько? - заныла я, решив любыми путями узнать желаемое.
- В этом году стукнуло двести одиннадцать, - честно призналась Тари.
- Правда? - все же усомнилась я.
- Честное слово, - засмеявшись, вскинула руки вверх девушка.
- Тяжело это представить. Какой тогда возраст считается у эльфов старым?
- Вальтеру больше четырёхсот, и он ещё в самом рассвете сил, только буквально недавно начала появляться первая седина.
- Ты точно не шутишь?
- Не шучу. Все зависит от родителей и предшествующих родственников. Если в роду не смешивалась кровь людей и эльфов, то чистокровный эльф проживет очень долго. Но чем сильнее разбавлялась кровь, тем меньше срок жизни. Даже сейчас полукровки живут чуть ли не до двухсот лет.
- А сколько Айрону?
- Брат старше меня на десять лет.
- А Карнету?
- Он мой ровесник.
- Никто из вас не выглядит на свой возраст, - нахмурилась я.
Тари звонко рассмеялась.
- Давно я так не веселилась, - смахивая слезу, сказала она. - У эльфов процесс старения происходит иначе, нежели у людей, поэтому разница. С непривычки это звучит странно и необычно, но со временем можно привыкнуть. Главное не придавай этому сильное значение.
- Ох, кажется, на сегодня информации с меня достаточно, - ответила я, потирая напряженный лоб.
- Конечно, Софи, тебе нужно отдохнуть и нормально выспаться. Я зайду завтра утром, позавтракаем и отправимся к целителям, хорошо?
- Да, еще раз спасибо за помощь.
- Не за что, дорогая, - задорно подмигнула мне эльфийка. - Спокойной ночи.
- Спокойной ночи, Тари.
Оставшись одна в комнате, на всякий случай подперла дверь стулом и забралась под одеяло. Чувствовала я себя, как ни странно, хорошо, отчего на душе царило спокойствие. В ожидании нового дня, сознание провалилось в глубокий сон.
Глава 4.
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 2"(Боевик) В.Соколов "Обезбашенный спецназ. Мажор 2"(Боевик) А.Емельянов "Последняя петля 2"(ЛитРПГ) Э.Черс "Идеальная пара"(Антиутопия) У.Михаил "Знак Харона"(ЛитРПГ) Ф.Вудворт, "Эльф под ёлкой"(Любовное фэнтези) Н.Жарова "Выжить в Антарктиде"(Научная фантастика) А.Лоев "Игра на Земле"(Научная фантастика) А.Емельянов "Мир Карика 7. Мир обмана"(ЛитРПГ) В.Казначеев "Искин. Игрушка"(Киберпанк)
Хиты на ProdaMan.ru Слепой Страж (книга 3). Нидейла НэльтеМагия вне закона. Севастьянова ЕкатеринаМалышка. Варвара ФедченкоНевеста двух господ. Дарья ВеснаВЫ не правы, Пётр Александрович. ПаризьенаТайны уездного города Крачск. Сезон 1. Нефелим (Антонова Лидия)Отборные невесты для Властелина. Эрато НуарОтдам мужа, приданое гарантирую. K A AТитул не помеха. Сезон 2. Возвращение домой. Olie-Волчий лог. Сезон 1. Две судьбы. Делия Росси
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"