Лунин Артём, Aka Лунатик: другие произведения.

Вирреальность 01

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
Оценка: 4.42*46  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Насколько далеко может зайти Костюмированное Представление? Однажды в Городе открылись Врата в иные пространства, живущие по законам Игры. А люди, носящие маски, были ими захвачены, получив внешность воображаемых персонажей, их стиль мышления, привычки, умения - в том числе и сверхъестественные. Носители Образов вынуждены играть в Игру, правила которой им неизвестны, жить на изнанке Города, защищая реальность от чудовищ, порождённых воображением авторов всевозможных придуманных миров. Кажется, это не фанфик. И это, возможно, не ЛитРПГ. Нечто среднее? Очень даже может быть. Фэнтези? Возможно. Фантастика? Вероятно. Киберпарк? Да, наверное. DANGER! Градус чокнутости нарастает, безуметр зашкаливает, тараканы бегают мутировавшие и киборгизированные, вэлкам, коли не боитесь за свой рассудок!..


   ВИРРЕАЛЬНОСТЬ
   Эпизод 1. Ограбление со спецэффектами
   02 июня ** года. Город "Г", ул. Лунина, Центральное городское отделение Сборбанка (реал)
   Он был... такой...
   Стройный, широкоплечий, с мягкими, но мужественными чертами красивого бледного лица. Длинные светлые волосы, схваченные в хвост, внимательный взгляд голубых глаз из тени пушистых ресниц, чувственные губы...
   Он был так красив. Очень. Чересчур.
   И потому сразу не понравился Светлане.
   Парень шёл по хитрой траектории, уткнувшись в экран смартфона. Наконец кивнул сам себе, поднял голову, окинул взором холл банка - стойки с буклетами, столы, удобные зелёные диванчики. Зашагал через холл, изучая сотрудников. Светлана привычно изобразила улыбку, благодаря которой стала "лицом отделения банка".
   Как правило, вживе её не узнавали, хотя её приветливая улыбка сияла со щитов уличной рекламы, с буклетов, даже с заставок банкомата. Срабатывал штамп - на плакате модель, на месте под цифрой три за броневым стеклом просто сотрудница.
   Однако этот явно узнал. Остановил взгляд, вздёрнул брови. Замедлив шаг, вытянул буклет из проволочной стойки и направился к ней, наклонился к окошечку:
   - Здравствуйте, у меня тут проблема... - голос ей тоже не понравился ужасно - звучный, глубокий, с бархатистыми нотками, таким хорошо спрашивать по телефону "что на тебе сейчас надето, милая?".
   - Здравствуйте, расскажите, в чём заключается ваша проблема, и мы вместе её решим, - сказала Светлана с профессиональной доброжелательностью, пытаясь отрешиться от своей неприязни. В конце концов, не его вина, что он такой смазливый. Не судить по внешности, не судить - может быть, на самом деле он очень хороший человек.
   - С деньгами, разумеется, разве в банк с другими приходят? Они постоянно куда-то деваются, вот и я пришёл...
   Улыбка Светланы - клиент шутит, реагируй!.. - застыла.
   - Знаете, мне очень нравится ваша улыбка, - буклет скользнул в окошечко, и Светлане улыбнулась она сама с зелёного глянцевого листа. - Не могли бы вы вот так улыбаться всё время, пока я вас граблю? Ну, чтобы никто ничего не заподозрил? Тогда пострадавших не будет, и на вашем фото не появится чёрный уголок...
   Небольшой горбатый пистолет гляделся игрушкой в мужской ладони. Может быть, травматик или вовсе газовый... но она не поставила бы на это. Светлана вздрогнула, как будто от испуга, и придавила коленом тревожную кнопку.
   Ничего не произошло. Не зазвенел тревожный сигнал, не вспыхнули огни, не упали бронированные двери. Собственно, подобного и не должно было случиться. Лишь загорелись тревожные лампочки на пульте охраны и раздался резкий сигнал... который, конечно, отсюда нельзя было расслышать.
   Её место было угловым и плохо просматривалось с остальных позиций. И люди, как правило, избегают смотреть на чужие деньги, так что при совершении каких-то операций рядом стоящие отводят глаза - из деликатности или чтобы жаба не давила. Так что никто покуда не заметил в руках парня чёрный пистолет...
   И пусть так и остаётся, тем безопаснее для всех.
   - Да, да, сейчас, только спокойно, я всё сделаю... - забормотала девушка, изображая панику - очень стараться не пришлось.
   - Не забывайте приветливо улыбаться, - напомнил грабитель и хотел что-то ещё добавить, но вдруг раздалось краткое гудение, и он глянул на экран смартфона, как будто читая пришедшее сообщение. Вздохнул и перевёл взгляд на Светлану всё с той же милой улыбкой.
   - Напрасно... - начал и снова отвлёкся, когда охранник за его спиной встрепенулся, хмурясь. Его взгляд скользнул мимо, вернулся...
   Нет, нет, нет... - забормотала про себя Светлана. Не дури, вспомни инструктажи, не вздумай...
   Глаза охранника округлились, рука дёрнулась к кобуре.
   - Ты, стой!.. - закричал Славик.
   Грабитель повернулся к охраннику, и Светлана не поверила глазам своим - пистолет он попросту оставил на стойке. Девушка качнулась вперёд и в нарушение тех же инструкций просунула руку в окошко, уцапала оружие. Грабитель поднял руку со смартфоном, словно собираясь сфотографировать охранника. Полыхнула вспышка, раздался звук сработавшего затвора древнего фотоаппарата.
   И некая серая субстанция, вылетевшая из гаджета словно пресловутая "птичка", в доли секунды пересекла холл, обретая форму и плотность. Удар - и охранник, пронзённый возникшей из воздуха гигантской полупрозрачной иглой, спиной вперёд влетел в толстое оконное стекло с такой силой, что оно выгнулось наружу и покрылось сеткой трещин.
   Светлане показалось, что это в её грудь вонзилась сосулька. Лёгкие наполнились колотым льдом, ужас заполнил каждую клетку тела, парализовав. Незадачливый охранник, решивший поиграть в героя, висел в оконном проёме на шипе из серого льда, как бабочка, наколотая на булавку.
   И вот тут взвыла сирена, поползли вниз бронированные шторки, двери с характерным лязгом заблокировались. Повсюду закричали - посетители, кассиры, полетели бумаги, стойки с грохотом опрокидывались. Табло с часами и курсами валют взорвалось с красочным фейерверком. Воцарился хаос, и посредине его стоял парень. Невесть откуда дующий ветер трепал длинные светлые волосы.
   Светлана выдохнула, и с её губ сорвалось облачко пара. Грабитель перевёл "прицел" смартфона, вспышка, щелчок - и дверь, ведущая в служебные помещения, моментально заросла полуметровой коркой льда.
   Парень повернулся, лениво улыбаясь, Светлана едва не обмочилась, увидев его взгляд поверх чёрного глазка оптики гаджета. Вспышка, щелчок, и на стекле перегородки стали расходиться узоры инея и трещины, замутняя двухсантиметровую прозрачную пластину. Когда ледяная муть добралась до металлических стоек-держателей, стекло хрупнуло и вывалилось на Светлану.
   Девушка успела отъехать на своём стуле, и толстенная стеклянная пластина не рухнула на неё, а лишь слегка зацепила по коленям, обдирая форменную юбку и вспарывая кожу.
   Парень вспрыгнул на стойку, оскользнулся в осколках. Светлана подняла пистолет трясущимися руками, потянула спусковой крючок. Пистолет сухо щёлкнул.
   Грабитель соступил вниз, вывернул оружие из её рук, поставил ногу между её раздвинутыми коленями на сиденье стула и с силой толкнул.
   Светлана отъехала назад. Стул ударился обо что-то и опрокинулся, Светлана слетела на пол и распласталась.
   - Так, как эта штука открывается... Впрочем, неважно.
   Вспышка, щелчок и упругий толчок воздуха - словно рядом быстро распахнули массивную дверь.
   - Вот так, - грабитель возился на её месте, перешёл к соседнему, насвистывая. Снова щелчок и внезапный порыв ветра, сдавленный смешок.
   Потом он направился к ней.
   Под шагами грабителя хрустели осколки стекла и сброшенного со столов оборудования. Парень прошёлся туда, сюда и остановился над ней. Лёгонький удар в бок носком туфли, Светлана с трудом удержалась, чтоб не вскрикнуть.
   - Сыграно небесталанно, - сказал красавчик. - Но вы даже не без сознания. Вставайте.
   Не приказал, вежливо попросил. Светлана осталась неподвижна.
   - Ну же, хватит притворяться.
   В третий раз он не просил, пинок в живот заставил её охнуть и скрючиться. Парень наклонился и схватил девушку за волосы, вздёргивая на ноги:
   - Вам же сказано было, не шумите. Что ж вы так? - сказал с ласковой укоризной. Казалось, добрый усталый дядюшка пытается угомонить непослушных племянников. Контраст спокойствия тона и грубости действий был разителен.
   Грабитель швырнул её в пробитый им пролом. Девушка едва успела опереться на руки, чуть не проехавшись грудью по осколкам, и мгновенно изрезала ладони. Очередным рывком за волосы её заставили запрокинуть голову. Сквозь кровавую пелену в глазах она увидела бабочку на стекле, закрытом теперь снаружи железной шторой.
   - Он мёртв, - буднично сообщил парень. - И в этом виноваты вы. Если бы не подняли тревогу, он бы остался цел, а теперь даже я не верну его к жизни... Разве что придам видимость.
   Видимость чего, тупо подумала девушка и тут же получила ответ на свой вопрос. Красавчик поднял смартфон, небрежно, навскидку щёлкнул, и вновь серая масса вылетела из глазка видеокамеры... но на сей раз не превратилась в ледяной шип, а вязким киселём влепилась в лицо мертвеца и стала впитываться в плоть...
   Труп резко дёрнулся.
   Обвисшие руки поднимались рывками. Вцепились в шип, прибивающий к стеклу, вырвали, тело упало на пол. Завозилось, встало - запрокинутая голова с широко распахнутыми немигающими глазами, чудовищная сквозная рана на груди, сосулька в руках, покрытая бурыми комками смёрзшейся крови.
   Светлана заворожённо смотрела, её не оставляло чувство нереальности происходящего. Это сон, кошмар, проснись, проснись, это не с ней, этого не может быть...
   - Уверяю вас, ещё как может, - и грабитель засмеялся. - Вы не спите.
   Девушка поняла, что бормотала вслух.
   - Вот, смотрите... Друг мой, - всё так же светски обратился красавчик к мёртвому охраннику, одновременно манипулируя в смартфоне, - пойдите убейте кого-нибудь.
   Тело качнулось вперёд и, неуклюже подняв над головой ледяную занозу, поплёлось в угол, где за кадкой какого-то растения схоронился всхлипывающий от ужаса господин в дорогом костюме и перекошенных очках.
   - Да, этот вполне подойдёт, - одобрил красавчик выбор своего зомби. - Всегда недолюбливал подобных респектабельных дяденек. Почему-то казалось, что они насквозь фальшивые. Как мои трупы - одна лишь видимость жизни. Впрочем, сейчас можно с уверенностью сказать, что этот абсолютно настоящий - икающий, потный, обделавшийся со страха.
   Под философские рассуждения зомби добрался до кадки и замешкался, не зная, как её обойти.
   - Как будто даже зомби противно. Плесень человеческая, - усмехнулся парень и вдруг наклонился к девушке и продолжил вполголоса. - А вот ты из другого материала, м-м-м, моя прелесть?
   Светлана всхлипнула и скосила глаза вниз. На её бедро легла рука, показавшаяся девушке раскалённой, потом ледяной. Ладонь скользнула по ноге, задирая юбку.
   - Ты боишься, но страх не туманит разум, а заставляет тебя действовать... Ты не замрёшь в ужасе, а будешь драться до конца. Этот же, смотри, так и не смог преодолеть свою заячью натуру.
   Светлана слушала доверительный шёпот и в самом деле смотрела, не отводя глаз, простейшее усилие почему-то оказалось невозможным. Кадка упала, пальма разметала разлапистые листья, и девушка всё же сумела сомкнуть веки.
   Сдавленный вопль и тошнотворный хруст.
   - И сдох не в бою, а словно на жертвенном алтаре, - весело сказал грабитель. Щелчок, и тело в костюме дёрнулось, словно гальванизированное, рывками начало подниматься. - Убейте всех.
   - Зачем?!. - вскрикнула девушка.
   - Свидетели. К чему их оставлять? Лучше я их подниму и выпущу в город, и пока они будут безобразничать, изображая видимость прорыва, успею скрыться, - радостно сообщил парень. - Не бойтесь, милая... м-м-м... Светлана? - он сорвал бейдж с блузки. - Красивое имя. И сама ты красотка, даже сейчас, нет, особенно сейчас. Расточительством будет уничтожать такую красоту. Моё эстетическое чувство протестует, так что вас я, пожалуй, прихвачу с собой. Всё равно понадобится заложница... Так что, не против прогуляться со мной? Нас ждёт весь мир...
   - Против, - ответила девушка, всхлипывая. В зале зомби медленно расправлялись с людьми.
   - Светочка, это был риторический вопрос, - сообщил парень. - Я не предлагаю, а ставлю в известность.
   Рука волшебного грабителя-убийцы-насильника вернулась к коленям, грубо прошлась по ранам. Светлана попыталась сдвинуть ноги и забрыкалась, и вдруг её в самом деле отпустили. Девушка услышала скрип и раскрыла глаза.
   Пальцы, испачканные её кровью, мазнули по экрану смартфона. Светлана увидела, как вспыхивают и гаснут нажимаемые символы, как кровавые полосы медленно впитываются в сенсорную поверхность. Ей показалось, что каждый нерв её тела пронзила ледяная игла.
   - Ну вот и всё, Светлана, теперь вы принадлежите мне, и... Ого!.. Вам не кажется, что они распрекрасно сами друг друга поубивают, и мне нет нужды утруждать своих слуг?
   Человеческие крики были рефреном его негромким словам. Посетители и сотрудники банка метались по углам, старались укрыться за мебелью. Убегая от неуклюжих медленных зомби, люди толкали друг друга, роняли. Вот Ирочка падает, пытается подняться... Кто-то запинается об неё, снова сшибая на пол, чей-то каблук с размаху наступают на пальцы руки, расплющивая, слышен хруст. Девушка визжит и корчится.
   Замолкает и поднимает голову - зомби стоит над ней. Деревянно наклоняется и...
   - Всё же человечество небезнадёжно, - сообщил красавчик. - С другой стороны, этому пожилому джентльмену почти нечего терять...
   Светлана и сама забыла обо всём, наблюдая. Абсолютно седой дед с дюжиной медалей на пиджаке древнего покроя отмахивался от зомби офисным стулом - как он вообще может держать эту конструкцию, кажется, худое согбенное тело весит меньше, чем нелепое оружие. Но тем не менее с помощью импровизированного щита старик всё же смог какое-то время удерживать тварь на расстоянии. Конечно, Ирочка со свойственным ей умом и сообразительностью очень рационально воспользовалась этим подаренным временем, дико визжа на полу и даже не делая попытки подняться или хотя бы отползти подальше.
   Зомби вышиб у старика стул, уронив его при этом. Падая, дед задел девушку. Сверлящий визг заметался по всему залу, переходя в ультразвуковую тональность. Зомби наклонился.
   Хрясь.
   Хрясь.
   И не стало ни тупой Ирочки, ни храброго старца.
   Красавчик тихо засмеялся.
   - Какая трагическая сцена. Он меня вдохновил.
   - А? - только и спросила Светлана.
   - Девчонка не заслуживает больше, чем стать обычной зомби, - не откладывая дела в долгий ящик, парень щёлкнул смартфоном, и мёртвая Ирочка дёрнулась, начала подниматься судорожными рывками. - Возможно, это даже прибавит ей интеллекта... А вот старик хорош. Для него я приберегу особенное...
   - Не смей, - прошептала Светлана.
   - Что?.. - рассеянно переспросил волшебный грабитель, его тонкие пальцы шевелились, вызывая на контрастном экране какие-то настройки. Вспышка полыхнула и не думала угасать, в воздухе проявились серые слабо светящиеся линии, перестраивались на ходу. На экране над изображением старика появилась анимация - щёлкающий челюстью багровоглазый череп в короне.
   - Не смей делать с ним это... - прорычала девушка и вдруг, извернувшись, вцепилась зубами в указующую длань.
   Красавчик взвыл от боли и неожиданности. "Прицел" сбился, узор серых нитей, который уже устремился к цели, скомкался и, частично рассеявшись в пространстве, ударил тело старика, заставив покатиться по полу. Пряди тёмного грязного дыма мотали хилое тело, входили в глаза, в рот...
   Ни Светлана, ни грабитель этого не увидели. Парень матерился, мгновенно растеряв свою ленивую манерность, и яростно тряс Светлану, повисшую на его запястье, как бульдог.
   Удар - и девушка отлетела и врезалась в стол, сшибив с него компьютер. В глазах мельтешили разноцветные искры, рот был полон крови... её собственной, или?.. При последней мысли жестокая судорога пронзила желудок, она согнулась... и потому лишь спаслась.
   Вспышка, и серая масса, похожая на рой мельтешащих насекомых, с жужжащим призвуком пролетела над нею. На стене над её головой возникла толстая ледяная корка.
   Светлана, не отличавшаяся живостью воображения, всё же ясно представила себе, что было бы с ней, попади это в неё. Повторный спазм стиснул нутро, кашляя желчью, девушка нырнула под стол, ножку которого тут же срубило очередным ударом. Тело обожгло морозом.
   - С-с-сука, ты!..
   Девушка схватила то, что попалось под руку - сбитый со стола монитор, - размахнулась и запустила в красавчика. Тот шарахнулся в сторону, заслоняясь рукой, но монитор до него не долетел из-за натянувшегося шнура и грохнулся прямо под ноги.
   Светлана дико расхохоталась. Грабитель-волшебник теперь, укушенный, испуганный и злой, выглядел полным дураком. Её безумный смех прервался, когда парень медленно выпрямился. Смазливое лицо его было искажено бешенством.
   Он не стал задействовать свой волшебный смартфон, а в два прыжка настиг её и сцапал. Вслепую отмахнувшись офисной папкой, которая попала под руку, Светлана рассекла ему левую бровь металлическим зажимом для бумаг. Почувствовала свирепую радость - хоть шкурку смогла попортить...
   Нашла о чём думать, когда под вопросом целостность собственной!..
   Папка куда-то улетела, и красавчик со всей дури отвесил девушке крепкую затрещину.
   Светлана вскрикнула. Что-то отчётливо хрупнуло, и в носу стало сыро и горячо. Девушка закашлялась, отхаркивая кровь и ненароком плюясь ею в попорченное лицо, за что получила ещё раз.
   А в третий раз Светлана дёрнула голову навстречу удару. Показалось, что ей проломили висок твёрдым уголком смартфона... который вылетел из руки грабителя. Светлана снова засмеялась и осеклась, услышав короткий тревожный перезвон.
   Грабитель замахнулся вновь и удержал руку, разжал кулак и свёл пальцы... и в его руке материализовался смертоносный гаджет. Короткое движение большого пальца, и Светлана увидела отблеск алого на лице грабителя - так, как будто на экране высветилось сообщение с такой цветовой гаммой.
   Парень разжал пальцы, телефон выпал из его руки и пропал, не долетев до пола. А потом грабитель взял Светлану за ворот, подтащил к проёму в перегородке и вышвырнул в зал. Она упала прямо на опрокинутую стойку, и в груди что-то хрустнуло.
   Через секунду парень оказался рядом с ней, сграбастал за ворот и рывком поднял.
   - Выходите, - потребовал в пространство, оглядываясь.
   У Светланы потемнело в глазах, ворот больно впивался в шею, края бюстгалтера резали грудь. Отлетела пуговица, и она смогла вздохнуть. Прямо перед её лицом маячило серое жало - широкий меч из мутного льда, возникшего в руке волшебного убийцы. Он осматривал холл банка, но выжившие истерично верещащие и прячущиеся за диванами клиенты и сотрудники его не интересовали.
   - Ну же, выходите, - настойчиво позвал грабитель, клинок опустился к её шее, от него тянуло лютым холодом. Повисла пауза, долгая и ужасная.
   - Если вы не явитесь, я начну убивать заложников.
   Меч отодвинулся от горла Светланы, девушка смогла укусить колкий воздух. Лёд, блокирующий дверь в служебные помещения, пошёл трещинами и стал медленно осыпаться. Толстая металлическая дверь дрогнула, начала открываться и вывалилась наружу.
   Эпизод 2. Юрийная парочка Лунного Дурдома
   02 июня ** года. Город "Г", ул. Лунина, Центральное городское отделение Сборбанка (реал)
   В зал шагнула девушка. Она была младше Светланы - студентка-первокурсница, или даже старшеклассница. Ничем не примечательная, не слишком красивая, но определённо миленькая, в белой блузке и немного старомодной широкой низкой юбке, светлых туфельках-лодочках. Тёмные длинные волосы уложены в какую-то фантазийную причёску, такие носили, должно быть, полтора века назад. Зелёные глаза смотрят холодно и сосредоточенно, едва тронутые помадой губы жёстко поджаты.
   Ничего особенного - ну, кроме выражения лица, если бы Светлана встретила её на улице, задержала внимание только для того, чтобы отметить удачный ретро-образ в одежде и запомнить причёску.
   А в руке эта "серая мышка" держала меч, которым она, видимо, только что взломала дверь.
   А у неё красивее, только и подумала Светлана. Оружие девчонки состояло изо льда прозрачного, не серого, как сосульки грабителя, и было более тонким и изящным.
   - Ты ведь не из Гильдии Ментов? - спросил грабитель.
   Девушка отрицательно покачала головой.
   - Тогда, - клинок вновь приблизился к лицу Светланы, - что ты здесь делаешь?
   Девушка чуть улыбнулась.
   - Ты одна здесь?
   Девушка неопределённо дёрнула плечом.
   - Неразговорчивая, - констатировал красавчик. - Ладно, подними руки...
   Она подняла руки перед собой, словно целясь в него из меча.
   - Эй, эй, - грабитель попятился, вскидывая собственный клинок, и снова жгучий мороз обжёг Светлане подбородок. - Ты же не хочешь, чтобы эта милая девушка пострадала? И все эти люди?
   Вошедшая чуть пожала плечами с таким видом, словно ей было совершенно наплевать и на эту милую девушку, и на всех людей в зале. Она так и не проронила не звука.
   - Ты блефуешь, - уверенно сказал парень и кивнул своим зомби. - Джентльмены, продолжайте, пожалуйста... и леди, разумеется, - отдельно обратился к Ирочке.
   Мёртвые воины встрепенулись, двинулись к людям. Заложники, притихшие и зачарованно наблюдающие за противостоянием, опять разразились воплем и плачем. Вновьприбывшая лишь нахмурилась.
   - Оружие на пол, руки вверх, или сейчас они все... - начал красавчик. - О, дьявол!..
   Он дёрнулся и начал поворачиваться, отводя меч от лица Светланы.
   Что-то мелькнуло у самого лица, обдав холодом. Девушка увидела фантом - как будто перед ней в воздухе появилась собственная перепуганная избитая физиономия и тут же исчезла.
   Через мгновение брошенная молчаливой тончайшая ледяная пластина - в плоскости которой и отразилось лицо Светланы, - пролетела мимо и отсекла вооружённую руку грабителя.
   - Не дьявол, всего лишь я, - произнёс девичий голос, и зал охватило бушующее адское пламя.
   Заорав, повелитель льда вскинул левую руку, складывая что-то вроде фиги. По этому мановению перед ним возник серый щит, но удар оказался направлен не в него. Огненные плети лишь облизали защиту по краям - и охватили зомби, мгновенно обращая в пепел плоть и прожигая кости.
   - Вы-ы-ы-ы!.. - взвыл грабитель, отшвыривая заложницу в сторону и бросая следом серое марево. - Смерть!..
   А он этой штукой может и без телефона орудовать, успела лишь подумать Светлана, прежде чем удар угодил в неё. Показалось, в лицо ткнули жёсткими прутьями оледенелой метлы, её проволокло по полу. Светлана скользила под ноги молчаливой, та махнула рукой, и - и сотрудница банка с разгону врезалась в ледяной бортик, возникший перед ней. Что-то хрупнуло, судя по боли от столкновения, она была ещё жива.
   Следующий жест бледной узкой ладонью мгновенно нарастил на ней ледяные оковы... или защиту? Руки, ноги, голова Светланы оказались зафиксированы, тело закрыл голубой панцирь. Лёд был... нет, не ледяным, приятно-прохладным, и его прикосновение не вызывало отвращения, как серый лёд убийцы. Девушка трепыхнулась пару раз и убедилась, что она, во-первых, жива, во-вторых, сама освободиться не сможет.
   С её места она увидела ещё одну... волшебницу, наверное? - ту, что повелевала уничтожившим зомби огнём. Здоровущая проплавленная дыра в стене показывала, как она попала сюда. Выглядела девушка полной противоположностью своей ледяной коллеги - высокая, в мужской одежде, джинсы, рубаха, клетчатая летняя куртка, берцы. Можно подумать, одевалась как раз с намерением подраться. Немного вульгарный прикид ей странным образом шёл. Светлые коротко подстриженые волосы огненной валькирии стояли дыбом, по ним пробегали искры огня, хищно-красивое лицо было искажено яростной усмешкой.
   Волшебница скалилась, раскручивая в руках огненную ленту. Хлыст из ярого пламени вился, оставляя подпалины на полу и потолке, разрубал столики и проволочные стойки, обращал в пепел разлетевшиеся бумаги. Грабитель бросал с левой руки серые сгустки, метя то в заложников, то в противниц, но девушка испепеляла их на подлёте и хлестала. Грабитель затравленно пятился к стене.
   Ледяная дева встала прямо над Светланой, перехватывая удары грабителя, направленные в её сторону. Шаг, другой, плавные движения рук, широкая юбка колышется, вздымается от порывов воздуха... Светлана машинально отметила, что бельё, которое девушка носила под ней, не совсем сочетается с её стилем ретро. Тончайшее кружево, сплошная полупрозрачная провокация. С другой стороны, удачный разрыв образа, и мужчина, обнаруживший такое под скромной юбкой, непременно оценит...
   Служительница банка едва не расхохоталась, тут такое творится, а она о шмотках да о мужиках.
   Пока она рассуждала о вечном, бой подошёл к концу. Волшебник в очередной раз уклонился от вновь брошеных её пленительницей ледяных лезвий - оружие холодной девы уже выщербило стену позади него. И попался на финт огненной.
   Огненная змея плеснула рядом с ним и ударила прямо в лицо. Волшебный грабитель взвыл, пламя опалило ему левую щёку, скулу и висок, отсекло ухо и прорубило ключицу. Левая рука бессильно повисла.
   Вот теперь точно не будет больше хвалиться смазливой мордашкой, - отстранённо подумала Светлана, глядя, как ледяная бросает с пальцев полуметровые сосульки. Как его первую жертву, грабителя ударило и швырнуло к стене изломанной куклой, прибивая к ней.
   И сумасшедший бой закончился.
   Светлана вывернула шею, пытаясь как следует разглядеть висящего на стене волшебника. Он был пришпилен за плечи. Жив? Даже если и нет, вспомнить, как он повелевал мёртвыми - сможет ли смерть воспрепятствовать ему действовать?..
   - Нормально, жив, - сказала огненная, подходя. - Хотя и в отрубе.
   Добейте его, пожалуйста, мысленно взмолилась девушка, и её молитвы были как будто услышаны - ледяная занесла руку с мечом-сосулькой.
   Огненная прыгнула вперёд, перехватила её руку, не позволяя. Крутанула вокруг себя, притянула и - поцеловала, определённо не как подругу, как мужчина бы целовал свою женщину. В губы, прогнув назад, надёжно удерживая за талию.
   Девушки целовались жадно, неистово. Прозрачный клинок выпал из разжавшихся пальцев. Огненная быстро наступила на него ногой, и меч превратился в лужицу. Ледяная отстранилась от подруги, в её руках она выглядела так, словно тоже собралась растечься водой.
   - Пришла в себя? - спросила та, что была "за парня". Девушка-"девушка" заморгала, потом взгляд её прояснился, и она чуть кивнула. - Убивать будем?
   Пожатие плеч, жест тонких пальцев - и в них оказался смартфон. Сверхтонкий, белый корпус, украшеный серебряным узором, похожим на изморозь на стекле. Девушка щёлкнула пленника, и его руки и ноги заросли льдом, на лицо опустилось что-то вроде непрозрачного шлема.
   - Не вырвется?
   Снова качание головой.
   - Ты как всегда разговорчива, моя прелесть, - пробормотала огненная, тронула пальцами подбородок подруги, поднимая лицо, и снова поцеловала в губы, на сей раз спокойно и нежно.
   Светлана передёрнулась, подобного она никогда не понимала. Ледяная вдруг отодвинулась, оглянулась и подняла смартфон, демонстрируя его экран подруге.
   - Что? - огненная склонила голову, прислушиваясь. - Вот и дозорные, и к шапочному разбору, как всегда. Ну и как будем удирать? Вертолёта на крыше у нас нет, телепортацию этот запретил. Сдаваться копам нам нельзя.
   Тут и Светлана услышала характерные завывания сирен. Люди, работники и посетители, зашевелились, осознав наконец, что они спасены. Кто-то тихо стонал, плакал, потрескивал лёд.
   Светлана шевельнулась в оковах, и волшебницы обернулись к ней. Молчаливая вскинула руку, вспышка, щелчок, и Светлана не сумела удержаться от взвизга. Сковывающий её лёд затрещал и рассыпался в крошево.
   - Не бойся, - сказала огненная и, повысив голос, обратилась ко всем: - Не бойтесь, мы не причиним вам вреда.
   Люди ответили пустыми непонимающими взглядами. Кто-то шарахнулся, скуля, забиваясь под мебель. К счастью, раненых среди выживших было немного - в основном помятые в толчее.
   Светлана медленно села. Льдинки скользнули за шиворот. Девушка пошевелила губами.
   - Что? - огненная наклонилась.
   - Добей...
   - Тебя, что ли? - удивилась волшебница. - Ты вроде не похожа на умирающую.
   Светлана возвела очи горе, качнула головой и указала на грабителя.
   - Но-но, полегче, - пробормотала огненная, покосившись на подругу. - Сейчас я её успокоила, но если она опять заведётся...
   Вдруг раздался глухой рокот мощного мотора, девушка выпрямилась и достала собственный телефон. Ради разнообразия не из воздуха, а из нагрудного кармана рубахи. Правда, непонятно было, как гаджет, большой и брутальный, в чёрно-оранжевом противоударном корпусе, помещался в тонком кармашке, куда разве что визитка влезла бы.
   - Кто бы это мог быть, номер незнакомый... Алло? - Светлана поймала себя на том, что ей странно видеть, что телефон используется в качестве телефона. - Кого сестра? Мишка, это который? А, волосан? Слушай, мы тут слегка заняты, и мне не до сестёр парней... Откуда знаешь?!. Да, там. Да, не хочется. Но... Хорошо, слушаю тебя внимательно. Вытащить?!. Нас двоих? Да, разумеется, я согласна, мы согласны, если сможешь, будем должны!..
   Ледяная ухватила подругу за рукав, та возбуждённо обернулась:
   - Ты не поверишь, одна девчонка из нетчиков говорит, что сможет нас забрать! Всего-то нужно получить... метку, ага!.. - она вернулась к своему телефону, оглянулась вокруг и щёлкнула, словно фотографируя пол у себя под ногами. Полыхнуло магическое пламя, выжигая на полу линии знака, похожего на мишень из концентрических кругов со множеством завитушек.
   - Я поставила метку, - сообщила огненная в трубку. - Хорошо. Ждать?
   Она опустила телефон, отошла к подруге:
   - Всё, остаётся только ждать. Надеюсь, она не...
   Звонкий хлопок.
   - ...Не задержится, - продолжила огненная, глядя на возникшего в "мишени" человека.
   Эта волшебница была младше двух подруг - школьница-старшеклассница, решила Светлана. Джинсы с металлическими пирамидками, яркая майка с забавным рисунком, дико неуместная здесь, на поле боя. В руках был - нет, не смартфон и не "кирпич", планшет.
   - Эм, здрасте всем, - сказала школьница, оглядываясь вокруг. - Ух ты... это всё вы наворотили?
   - Да, вот с ним, - огненная кивнула на пленного. Вновьприбывшая посмотрела на грабителя, и её симпатичное веснущатое личико исказилось презрением и гневом. Девушка отвернулась.
   - Сукамудакпаскуда, - сообщила в пространство. - Ненавижу таких, убивала бы.
   - А толку? - огненная бросила ей предостерегающий взгляд, искоса глянула на подругу.
   - Это да... Так, идите сюда, - школьница подняла планшет и сфотографировала пол у себя под ногами, знаки, казалось бы, навеки выжженные, засияли и пропали. Девушка подняла голову и вновь наткнулась взглядом на распятого злодея. Отвела взгляд - неудачно, бурые потёки на стекле, к которому был прибит незадачливый Славик, притянули внимание. Отвернувшись, обнаружила в паре шагов обожжённые тела зомби...
   Школьница булькнула, согнулась пополам.
   - Блин, никак не привыкну, - прокашляла после полудюжины пустых рвотных спазмов, не без труда выпрямляясь. - Кулдаун прыжка по метке... Так, давайте встанем вот здесь, где попросторнее.
   Ледяная и огненная подошли к ней - и отпрыгнули, когда школьница вновь согнулась, икая и кашляя.
   - Вы не подумайте, я не... - промычала девушка, разогнувшись и без нужды вытирая рот. - Урк!.. Да блин... всякое видела, во всех локах дралась, но здесь-то всё настоящее...
   - Мы и не думаем, - заверила огненная. - Здесь всё настоящее.
   - Этого прочно застанили? - поинтересовалась школьница, ткнув пальцем. - Не вырвется до прибытия дозорных?
   - Если они сразу его застанят и закуют в хладное железо, или что там у них...
   Ледяная тронула подругу за плечо и изобразила, как будто что-то пишет.
   - Оставить сообщение? - поняла огненная. - Да легко.
   И она стала писать - просто пальцем на экране своего телефона, потом подняла его, целясь в грабителя. Из гаджета вырвались ленты пламени, выжигая слова прямо на стене над пленным:
   Некромант
   ещё управляет льдом
   и возможно водой.
   Перса определить не удалось
   предположит А из W3
   - А из Вэ-три? - переспросила школьница.
   - Меч характерной формы, - пояснила огненная, вновь манипулируя с телефоном. - Когда вы...
   PS когда вы научитесь
   наконец-то прибывать вопремя!
   - Ну, это ты зря, - сказала школьница. - Вообще-то сегодня с востока прорыв обещался, так что, дозорным разорваться? И прыгунов у них не так уж и много, чтобы успевать "вопремя". И, кстати, про железо...
   Девушка постучала пальцами в свой планшет. Светлане с её места было плохо видно, ей показалось, что школьница просто запустила руку в экран, как фокусник запускает в шляпу - по самый локоть, и достала... гвозди.
   Десяток самых обыкновенных гвоздей в пластиковой перемычке. Девушка пристально уставилась на ледяного, поочерёдно прикоснулась к каждому из гвоздей. Всякий раз гвоздь исчезал, а ледяной дёргался в ледяных оковах.
   - Нафига... эм... ну ладно, лишним не будет, - сказала огненная, манипулируя со смартфоном и исправляя описку. - Как там твой кулдаун, взыскательница справедливости?
   - Одну... - планшет в руке школьницы пискнул. - Секунду. Всё. Вставайте ближе, хватайтесь за меня. Держитесь крепче, только без этих ваших штучек.
   - Каких ещё штучек?
   - Моя подруга обозвала вас Юрийной парочкой из Лунного Дурдома, - фыркнула девушка.
   - Мы к детишкам не пристаём, - сообщила огненная чопорно.
   - Детишкам?!. - возмутилась школьница.
   - Ну а кто ты? Ещё дитя, - блондинка сменила её насмешливым взглядом, веснущатая покраснела от злости. - К тому же твой перс, если я его правильно его угадала, в этом плане тоже не образец нравственности... а Образ давит каждого, как известно.
   - Тебе не кажется, что дразнить свой обратный билет малость... неосмотрительно? - поинтересовалась школьница, пыхтя.
   - Ах, простите меня великодушно! - огненная издевательски поклонилась. - Я очень извиняюсь и готова загладить вину любым возможным способом, - на последних словах её голос приобрёл завораживающую хрипотцу.
   Школьница передёрнула плечами. Даже Светлану проняло.
   - Нет!.. В смысле, да... То есть... не отвлекай меня, а то ненароком на Марс занесу!
   - А как насчёт Урана? - поинтересовалась огненная.
   - Уран далеко. И Нептун тоже. Так, вдохнули, выдохнули, рты открыть...
   - Потому что давления перепад?
   - Нет, чтобы заранее быть готовыми восхищаться моей крутизной. Ап!..
   Она шагнула вплотную и положила руки на плечи девушкам.
   И волшебницы с хлопком исчезли.
  
   Светлана ещё немного посидела в нехолодном нетающем крошеве магического льда и решилась наконец подняться на ноги. Она не слышала голосов и восклицаний людей, которые всё ещё не верили, что ужаснейшие события закончились. Кто-то тряс за плечо, заглядывал в лицо, спрашивал, всё ли с ней в порядке, она отстранила надоеду и прошла в угол. Взялась за тяжёлую кадку с пальмой и кое-как подняла её. Вот теперь хорошо, надо только земли подсыпать и полить. Так, что-то ещё она хотела сделать.
   Светлана прошлась по залу, под ноги попался обломок металлической стойки. Девушка вспомнила.
   Перерубленная огненной лентой труба подходила как нельзя лучше. Светлана подняла, пошатываясь, встала напротив волшебного грабителя, распятого не стене, и устремила косой срез острия в закрытое льдом лицо.
   Эпизод 3. Яойная парочка Лиственницы
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Лес Смерти" (вирт, соответствие с реалом - сосновый лес рядом с бывшим санаторием "Сосновая Горка")
   Раз. Краснокожие низкорослые твари с обезьяньими мордами, облачённые в набедренные повязки и вооружённые ятаганами и шипастыми дубинками. Шакалят - наскакивая, атакуют двумя-тремя ударами и с визгом удирают.
   Два. Долговязые и тощие фигуры, затянутые в тёмные одежды, с глазастыми масками на головах. Двигаются шустро, маневрируют и взаимодействуют между собой. Вооружены кто чем - от бит до футуристического вида разрядников, плюющихся молниями, энергетическими лучами.
   Три. Не в пример им медлительные скелеты в ржавых латах тупо прут вперёд, грозя изъязвлёнными ржой клинками и тесня щитами, утыканными стрелами.
   И всё это воинство - на одного.
   И он успешно справляется.
   Треск, вспышки света, хлопки воздуха и глухие звуки ударов. Переломанные тела разлетаются по сторонам, катятся по земле, ударяются в камни, в стволы деревьев. Гоблины разлетаются кровавым фаршем, носители масок глухо взрываются, разбрасывая металлические фрагменты роботических тел, скелеты рассыпаются на кости и ржавчину.
   Но полчища странных существ атакуют, ничуть не устрашённые гибелью сородичей. На мгновение как будто добиваются успеха, их цель кажется погребённой под копошащимися телами, но тут расширяющийся серо-стальной вихрь, возникший на месте обороняющегося, разбрасывает противников и гаснет.
   Человек застыл, стоя в воронке, выбитой вспышкой. Тёмное воинство, отброшенное назад, вновь попёрло на него, но тут свистнула сталь. Во врагов, в землю, в стволы деревьев, даже в камни вонзились десятка три метательных ножей, к кольцам на рукоятях которых были привязаны дымящиеся листы бумаги, изрисованные причудливыми знаками.
   Грохнуло, и место боя заволокло дымом.
   Парень в перепачканном сером кимоно с разодранным рукавом как будто отошёл от своего "колдунства" и присел в низкой стойке, бросился вперёд, атакуя. Волной взметнулась длинная грива чёрных волос, подхваченная повязкой с закреплённой спереди металлической пластиной со странным символом. В один прыжок одолев расстояние до противника, парень в кимоно взорвался вихрем стремительных и вместе с тем плавных ударов, работая шипастыми беспалыми перчатками, а то и вовсе ударяя лишь кончиками незащищённых пальцев.
   Тёмное воинство дрогнуло и откатилось назад. Дерущийся обернулся, лавандовые глаза нашли напарника.
   Метатель взрывчатых ножей сиганул с низкой ветки гигантского дерева. Оранжевый комбинезон, тоже перепачканный и кое-где продранный до тела, такая жа повязка на коротких стоящих дыбом жёлтых волосах. И - алые глаза с вертикальными зрачками, оскаленные длинные белые клыки безумной улыбки, на щеках тёмные полоски, похожие на звериные усы. Позади ниже пояса стелилось нечто похожее на призрачный рыжий хвост.
   В следующий момент хвостатый ухнул прямо в середину прореженной кучи врагов и немедленно пустил в ход два ножа.
   И началась бойня.
   Кимоно выигрывал в скорости, двигаясь вокруг формации врагов. Его руки размазывались в воздухе, каждый удар приходился в цель. Удары перчатками отбрасывали и сшибали с ног, а как будто бы слабые касания пальцев вызывали всплески силы, пробивающей доспехи и оглушающей врага. Кимоно не пытался ставить жёсткие блоки, сбрасывал удары в сторону, уходил. Боец в комбинезоне явно был сильнее напарника, он жёстко парировал и бил навстречу широкими ножами с листовидными клинками. Монстры разлетались с его пути, случайно попадавшие под не слишком точные удары деревья превращались в щепки, камни выворачивались из земли.
   Десятки врагов были уничтожены за несколько секунд. Кимоно, позволив своим последним противникам себя окружить, подпрыгнул и крутанулся на месте, вновь вызывая серый вихревой шар. Скелеты и гоблины разлетелись по сторонам. Комбинезон метнул один из своих ножей в сторону группки ниндзя, которые стояли поодаль и пытались стрелять из чего-то дальнобойного. Подогнул пальцы безоружной руки - и в ладони его возникла маленькая копия вихря силы, которым только что укрывался кимоно. Этим несерьёзным с виду "ёлочным шариком" комбинезон прикончил скелета и гоблина, а в следующий момент вдруг оказался на другом конце поляны, словно телепортировавшись к своему ножу. Выдернул клинок, засевший в груди механического ниндзя, выпотрошив его при этом, и скупыми ударами прикончил остальных стрелков.
   И повисла тишина, нервная и звенящая после звуков боя, грохота и азартных выкриков.
   - Всё? - комбинезон оглянулся. - Всё!.. Хо-хо, мы круты!..
   - Мы круты, - кимоно выпрямился из своей низкой стойки. Комбинезон глубоко вздохнул с отчётливым подвыванием, вскинул перед собой руки, вдохнул, выдохнул, выполняя плавное движение, и полупрозрачная вуаль густого рыжего цвета, что вилась у него сзади, побледнела и исчезла. Глаза с вертикальными зрачками изменились, став ярко-голубыми, клыки втянулись. Блондин поморгал, пошевелил челюстью, облизнулся и солнечно улыбнулся:
   - Классно подрались.
   - Ага, неслабо погуляли, всё разнесли, - кимоно оглядел дымящиеся подпалины, щепки от деревьев, вывороченные корни кустов и осколки камней.
   - Уже восстанавливается, - блондин поднял сломанную ветку, ткнул в землю - из слома стремительно зазмеились корни, нежная зелень распустилась на новых побегах. - Это мы ещё тихо-мирно, а когда сюда выходят погулять Великий Змей, Великий Жаб и Мама Уля, от всей локи лунный ландшафт остаётся.
   - Зарегистрировано землетрясение силой в два балла, - проговорил черноволосый жестяным голосом, и они рассмеялись, словно это была какая-то шутка. Блондин переступил потрёпанными сандалиями, когда из-под его ног с шуршанием поднялась волна из каменного крошева, собирающаяся в разбитые ранее булыжники.
   - Лут, - провозгласил, наклоняясь и подбирая короткий меч со срезанным наискось острием и большим кольцом на рукояти. - Ты гляди, на кунаи похож... Но вроде бы не "наш"?
   - Не помню такого в каноне, - кимоно глянул на предмет. - Но где-то видел, определённо. Как тебе, не сгодится?
   Комбинезон помотал головой.
   - "Керамический меч принцессы"? Слушай, а неплохой. Может быть, попробую.
   Он достал из кармана планшет, который определённо не мог там уместиться, чуть коснулся мечом экрана, и оружие исчезло.
   Останки тел превращались в тёмный дым и хрустальные силуэты, медленно бледнеющие и исчезающие. Вместо них оставалось оружие, броня, ещё какие-то предметы. Напарники прошлись по поляне, подбирая вещи и обмениваясь репликами. Кимоно достал из рукава колоду карт и, бродя, просматривал их. Каждый раз подобранная вещь превращалась в струйку дыма, а веер карт пополнялся ещё одной.
   - Как будто всё, - он наступил на мягкое сияние, пробивающееся из-под мха. Сияние со звоном погасло, на одной из карт возникла анимация сыплющихся монет. - У меня багажник забит.
   - У меня почти. Возвращаемся?
   - Кривыми путями, - кимоно сплёл пальцы, брякнув перчатками. В его глазах разбежались радужные круги, на висках и лбу сильно выступили вены. - Нам... туда.
   Несмотря на обилие в огромном Лесу всяческих монстров, "кривые пути" позволили напарникам миновать почти всех. Драки случались, если небольшая группа попадалась прямо по траектории следования. Блондин объявил, что у него кончилось место, убрал ножи в планшет, вытащив взамен короткую катану и тот самый керамический меч.
   - У тебя одежды не найдётся? - кимоно перебирал колоду.
   - Извини?
   - Каких-нибудь шмоток.
   - Тебе зачем? - комбинезон сверился с планшетом. - Доспехи, два комплекта.
   - Нет, доспехи - это не то. Мне бы что-нибудь вроде моего кимоно.
   Комбинезон поморгал недоуменно, потом обошёл отвернувшегося напарника.
   - Это чего? - спросил удивлённо.
   - Последний урод кислотой харкнул, прочка вся и обрушилась, - буркнул тот, отворачиваясь. Комбинезон снова обогнул его, зайдя спереди, хмыкнул. Хрюкнул. Икнул.
   - Нет, подходящих шмоток у меня нет, - сообщил, фыркая и хихикая. - А если и были бы... тебе так определённо лучше! Могу меч дать. Он широкий, и если что, длинный.
   Помидорно покраснев, черноволосый Мишка встал в позу купальщика, потерявшего единственный предмет одежды, что вызвало очередной взрыв веселья комбинезона.
   - Практически запретный приём, Мишка, ты такой красавчик!.. Будь мы в манге или аниме, у меня бы сейчас кровища носом хлы-гы-гы-гы!..
   - Вот кто бы говорил о запретных приёмах, - буркнул черноволосый, отворачиваясь и перебирая свою колоду. Достал одну карту, щёлкнул по ней ногтём. - Превращение!..
   Блондин разочарованно вздохнул, когда кимоно окутался клубами дыма и через мгновение предстал в том самом кимоно, только целом.
   - Зато я уровень Кастетов надыбал.
   - Молодец!.. - комбинезон прыгнул с места, мгновенно преодолев расстояние между ними. - Поздравляю! Обнимемся, напарник!
   Кимоно уронил колоду - она исчезла, и перехватил протянутые руки.
   - Не на локе, напарник, - буркнул.
   - То есть в городе обняться ты не против? - уточнил комбинезон. - Ловлю на слове.
   Кимоно смущённо отвёл взгляд, оглянулся вокруг.
   - Будто я не знаю, что от твоего покрова иллюзии падают.
   - Теперь самое главное что? - комбинезон шкодливо улыбнулся. - Чтобы навстречу не попался кто-нибудь столь же глазастый, как ты.
   Кимоно содрогнулся, невольно сделав жест, словно собирался прикрыться. Напарник хихикнул.
   - Давай наперегонки? - предложил и бросился бегом, не дождавшись ответа. Кимоно издал возмущённый возглас и последовал за ним.
  
   02 июня ** года. Город "Г", территория гильдии "Лиственница" (вирт, соответствие с реалом - бывший санаторий "Сосновая Горка")
   Ограда из сетки-рабицы возвышалась на пять метров, увитая поверху колючей проволокой. Там и тут и на сетке, и на проволоке были установлены предупреждающие знаки и листы бумаги, исписанные странными символами.
   Ворота в ограде представляли собой сваренные из металлического профиля рамы, на которые натянули ту же рабицу, и были достаточно большими, чтобы через одну открытую створку могли проехать бок о бок два карьерных самосвала. По обе стороны ворот стояли гигантские доспехи, вооружённые гизармами. В одной из створок была дверь под человеческие габариты. Эту "калитку" также охраняли оружные доспехи, но уже человеческого формата.
   - Хоп!
   - Хоп! - почти одновременно они коснулись доспехов, как осаливая.
   - Я победил.
   - Нет, я!..
   - А ну, фулюганы, разбегались тут!.. - зазвенел левый доспех тонким пронзительным голоском скандалиста.
   - Да ладно, пусть их, - добродушно прогудел правый. Напарники вышли через калитку и оказались в заросшем парке, через который вела щебневая дорожка. Кимоно вдруг со стоном выдохнул и отвернулся.
   - Что?
   - Как нарочно! В "Дохлом Пони" сидят глазастые, и аж трое!..
   - Ну что я могу сказать - крепись, - блондин вздохнул и протянул руку, собираясь похлопать напарника по плечу - тот уклонился.
   - Покров.
   - Ах да, как-то забылось.
   - Так я и поверил.
   За поворотом тропы показалось строение летнего кафе. Небольшой зал со стеклянными стенами, к которому примыкала крытая терасса, увитая вьющейся зеленью. Посетители предпочитали сидеть именно снаружи.
   Мужчина средних лет, в самурайском доспехе, с кожаной чёрной повязкой, закрывающей левый глаз, работал на ноутбуке и время от времени отпивал из кофейной чашечки. Парень в зеркальных очках, кожаной куртке, джинсах и "казаках", небритый, со встрёпанной шевелюрой, выглядевший типичным байкером, болтал с девушкой в военном кителе, рискованно коротких шортиках и высоких шнурованных ботинках. Правый глаз девушки закрывала белая повязка с голубой линией, на столе перед ней лежал длинный чехол от удочки.
   - Йоу, - одноглазый мужчина, оторвавшись от ноутбука, лениво махнул рукой. - Вот и наша парочка. Как дела?
   - Отлично, - буркнул черноволосый, торопясь пройти мимо.
   - Где были? - поинтересовался байкер.
   - У Пещеры Чихуахуа, - ответил комбинезон. - Внутрь не ходили. Да, появились странные скелеты.
   - Странные?
   - Шустрее обычных, и в броне. Ещё и колдуют, огонь там мечут...
   - Что странного в скелетах-магах? - удивился мужчина с ноутбуком.
   - Ничего. Но вот там их никогда не водилось.
   Напарники миновали кафе, перебрасываясь с троицей общими фразами.
   - Миша, - позвала девушка с повязкой.
   Парень вжал голову в плечи и осторожно обернулся.
   - Да, э-э-э, Оля?
   - Симпатичный прикид, - девушка приподняла повязку, окинув его взглядом разных глаз, левый, обычный карий, и правый, фиолетово-чёрный, с узким вертикальным зрачком.
   Пауза. Все недоумённо смотрели на бесстрастную девушку, на стремительно краснеющего Михаила, который дёрнулся прикрыться.
   - Да, а как это ты не испачкался, когда... - деловой мужчина чуть приподнял свою повязку, открывая левый глаз - алый, с тремя чёрными запятыми, симметрично расположенными вокруг чёрного зрачка. Икнул. Кашлянул. Засмеялся.
   - А что не так с одеждой? - парень-байкер фыркнул, резким наклоном головы сбрасывая на нос чёрные очки. Его карие глаза потемнели, вокруг зрачка возникли туманные запятые... и тут же рассеялись, глаза вернулись в норму. Байкер торопливо отвернулся. - Хочу это развидеть!.. Что за невезение, лично я предпочёл бы увидеть подобный наряд вот на...
   Он повёл рукой в сторону девушки с повязкой, та мило улыбнулась и потянулась к чехлу на столе, картинно вжикнула молнией:
   - Да?
   - На Ульяне!.. - рука неопределённо махнула куда-то в сторону, парень состроил "щенячьи глазки" - сейчас вновь обычные.
   - Выкрутился, - милостиво кивнула девушка, застёгивая футляр.
   - Я передам маме Уле твои слова! - добавил блондин, черноволосый тем временем, пытаясь сохранить собственное достоинство, ускользнул за поворот тропы.
   - Эй, не вздумай!.. - всполошился парень, но блондин последовал за товарищем.
  
   Деревянный домик терялся в зелени благодаря стенам, поросшим свежими побегами. К нему вела узкая каменная дорожка, по которой шагали двое.
   - ...Хочешь сказать, ты никогда не использовал свои глаза подобным образом? - невинно удивлялся второй, продолжая начавшийся разговор.
   Длинноволосый мотал головой и краснел ушами, старательно не глядя на собеседника.
   - Эх ты. Будь я на твоём месте, ни один красивый мальчик не избежал бы моего Всепроникающего Взора, - блондин мечтательно вздохнул. - Знаешь, а ведь эта тонкая вагонка не станет препятствием твоим глазам?
   - Ты уже спрашивала. Эта вагонка "пропечатана" лично Мелким Змеем, так что сквозь неё не посмотришь.
   - А ты пытался?
   - Да, - длинноволосый кивнул, спохватился и замотал головой. - То есть нет, то есть да, но не забавы для...
   - А чего для?..
   - Он мне деньги платил, типа как за исследование...
   Запутавшись, парень махнул рукой. Не дойдя до домика, свернул и подпёр одно из деревьев:
   - Я буду здесь.
   Хвостатый боец вошёл в домик и оказался в душевой. Полки, вешалки, пахнет сыростью и свежим деревом. Прямо напротив входа висело зеркало, глядя в него, блондин начал раздеваться.
   Деревянные сандалии - потрёпанные, треснувшие, с полуоторванными тряпичными завязками, - полетели в угол. Рваные носки упали с чуть менее громким стуком. Оранжевый комбинезон, годный теперь, пожалуй, только на ветошь, лег на лавку. Витки плотного бинта соструились на доски пола.
   Едва удержав болезненный стон, девушка осторожно помассировала освобождённую грудь.
   - Кажется, перестаралась.
   К комбинезону отправились короткие спортивные шорты, за ними трусики. Обнажённая, девушка крутанулась у зеркала. Кое-где незагорелое тело было мечено странными пятнами - розовыми, с клетчатой внутренней поверхностью, большими и округлыми или длинными и узкими полосами.
   - Хорошо обладать пассивным бонусом к регенерации, - пробормотала девушка, потирая "раны". На коже гладкого плоского живота вокруг аккуратного пупка на мгновение вспыхнул странный узор - и снова выцвел, пропадая. От своеобразных "синяков" и "порезов" закурился розовый дымок, и они потускнели, уменьшаясь. Девушка лишь поморщилась. - Мишка, наверное, сейчас под своей иллюзией настоящий далматинец, всё же его неслабо обмолотили...
   Она хихикнула, оглянувшись на дверь, которую запирать не стала.
   - Эй, Ми-ша, - позвала.
   - Что?
   - Всегда задавалась вопросом, зачем девы-воительницы перематывают сиськи?
   Парень что-то неразборчиво промямлил.
   - Наверное, чтоб не прыгали, - серьёзно предположила девушка и зажала рот, давясь смехом.
   - Ты, по-моему, мотаешь слишком туго, - сообщил парень.
   - Хочешь сказать, что у меня и прыгать-то нечему? - деланно возмутилась девушка и пару раз встала на цыпочки и резко опустилась, убедившись, что таки есть чему.
   - Нет!.. То есть да, то есть...
   - Всё с тобой ясно, - девушка выпрямилась и соблазнительно прогнулась, проведя руками по телу, приняла томный вид. Беззвучно расхохоталась своему виду, подмигнула отражению, крутанулась на месте, показала двери язык и прошла в угол помещения.
   Значительную часть сооружения занимали две двухсотлитровые железные бочки на опорах под потолком. Вокруг одной из них обвивалась тёмно-малиновая спираль, похожая на закрученную негорящую неоновую лампу. Девушка потрогала холодное железо с каплями сконденсированной влаги.
   - Бр-р-р!.. - передёрнулась. - Эй, змейка, просыпайся. Есть работа.
   Спираль пришла в движение, и стала видна плоская голова слабо светящейся змеи, обвивающей бочку.
   Девушка взяла из сумки, висящей здесь же, бумажный пакетик с перцем, свернула в трубочку и протянула змее. Та подняла шею, блондинка осторожно бросила добычу ей в пасть. Змея словила и проглотила, не жуя.
   И стала стремительно светлеть и краснеть. От её тела поднимался жар, узоры на спине и голове пошли волнами.
   - Минут пять, - девушка открыла вентиль, подставила ладони под холодную струю. Брызнула на змейку, с шипением взвились паровые взрывчики. - Как ты считаешь?
   Странное создание зашипело.
   - И я так думаю, - согласилась девушка. Погладила змею по голове, подула на чуть обожжённые пальцы. Подхватила полотенце, обмоталась неплотно, покрутилась у зеркала. Набрала в грудь побольше воздуха и завизжала пронзительно.
   Снаружи что-то загремело, упало, и в душевую, едва не вышибив дверь, влетел Михаил:
   - Что случилось?!.. - вообще-то трудно было определить, куда смотрят его странные глаза, но девушка не сомневалась. Недаром выбирала выгодный ракурс, прикрыв полотенцем и руками все основные стратегические точки, позой подчеркнув второстепенные.
   - Змея!.. Я змей боюсь!.. - прохныкала, старательно вжимаясь в стену и кивая на "нагревательный элемент".
   Застывший столбом Михаил помотал головой и с усилием отвернулся, поворачиваясь к ней спиной.
   - Врёшь ведь, - сказал. - Сколько раз их перед тобой вызывали, и в душе этом ты мылась не единожды...
   - Ты был великолепен, - девушка отлипла от стены.
   - А?
   - Видел бы ты себя со стороны. Ворвался, весь такой герой, готовый спасти принцессу...
   - Взять бы с принцессы штраф за ложный вызов, - зло бросил Мишка. - Ты меня до разрыва сердца доведёшь!..
   - Моим великолепным боевым искусством, - шаг, - моими шуточками, - шаг, - или моей несравненной, - шаг, - красой?
   Михаил, спохватившись, хотел выйти, но рука девушки потянулась через его плечо и придержала дверь.
   - А что касается штрафа...
   Мягкое коснулось его лопаток, дыхание щекотнуло шею.
   - Мы можем что-нибудь придумать по этому поводу... - прошептала девушка в красное ухо.
   - Катя... - его голос сорвался в стон.
   - О, наконец-то ты назвал меня по имени. Я уж думала, ты забыл, как меня зовут.
   - Нет, разве я мог бы... - он мотнул головой, отброшенные вперёд длиннейшие волосы скользнули по плечам и спине, хоть как-то экранируя от жара её тела. - Послушай, ты хотя бы понимаешь, что творишь?
   - Довольно смутно, - призналась Катя. - Я стараюсь, но впервые выступаю в амплуа коварной соблазнительницы. Будь снисходителен.
   - По-моему, у тебя вполне выходит, - прошептал Михаил. На его висках сильно выступили вены. - Но сейчас не самые подходящие обстоятельства...
   Он замолчал, сообразив, что только что ляпнул.
   - То есть в других более уместных обстоятельствах ты был бы не прочь? - мгновенно поймали его за язык.
   - Я... не знаю... - промямлил парень.
   - Расцениваю это как обещание, - сказала девушка. - Тебе понравилось то, что ты увидел?
   - Да... - прошептал парень.
   - Ты смотришь, - слово было подчёркнуто интонацией.
   - Да, - сглотнув, признался Михаил. - Оно, оно само иногда бывает...
   - Значит, как честный человек, ты должен на мне жениться.
   - Если бы женился на всех девушках, на которых смотрел, мой гарем... - начал парень и осёкся. Катя засмеялась.
   - Так я и знала, ты используешь свои глаза, чтобы вуайеризмить... тьфу ты, как будет глагол от "вуайерист"?
   - Катя!..
   - Что? - невинно спросила девушка.
   - Отпусти меня уже.
   - М-м-м, отпустить? Знаешь, я, пожалуй, не буду настаивать, чтобы ты на мне женился. Но раз уж ты меня видел, покажешь мне себя.
   Катя шевельнула пальцами, и её ладонь облеклась тусклым малиновым пламенем. Девушка прикоснулась к плечу парня, небрежно развернув его лицом к себе. Мираж пошёл волнами и развалился, а потом алая аура вокруг девчонки загорелась сильнее. Раздался жалобный звон, и кимоно стало разваливаться на клочки.
   - Ну вот, и совсем... - её скользнул по его плечам, груди, животу с "кубиками"...
   И примагнитился ниже.
   Девушка взвизгнула, шарахнувшись, села на пол. Сырые доски вдруг запарили, издавая жалобное шипение при соприкосновении с уплотнившимся ореолом вокруг её тела. Михаил пропал, только дверь хлопнула.
   Катя, вздрагивая, поднялась, потёрла руки и обхватила себя за плечи.
   - Это было... неожиданно, - пробормотала, гася свечение. - Хотя я ведь сама спровоцировала... Само иногда случается, ведь так? Он же всё-таки парень, хотя иногда кажется ледяной скульптурой, как его персонаж. Ну и какого, спрашивается, Лиса я шуганулась? Мы ведь почти... и я хотела, чтобы... Тьфу, блондинка озабоченная, которой не хватает пороха, чтобы довести свою озабоченность до логического конца. Классный непристойный каламбур получился. Дура. Дурадурадура, нимфоманка малолетняя... Девственница!.. - наконец выплюнула, как грубое ругательство, повертела у виска пальцем, адресуя своему отражению в зеркале, и шагнула под душ, выкрутила вентиль.
   Постояла, хватая ртом нагревшуюся воду и споласкивая лицо, повертелась, старательно надраивая тело мочалкой. Брусок мыла норовил выскочить из пальцев, и девушка, сама не осознавая своих действий, закогтила его. Рассеянно располосовала мочалку, проколола флакон шампуня выпущенными когтями и очнулась, лишь поцарапав предплечье. Задумчиво проследила, как ряд царапин затягивается и превращается в розовую пыль.
   Сполоснувшись холодной водой из второй бочки, девушка материализовала из планшета большое банное полотенце и пакет с загодя приготовленной чистой одеждой. Бельё, лёгкая юбка в складку чуть ниже колен, белая блузка. Девушка вытерлась и оделась - на бюстгальтер с отвращением покосилась и упихала обратно в пакет. Покрутилась перед зеркалом, проверяя степень просвечиваемости блузки, и неохотно надела короткую летнюю куртку, застегнула на одну пуговицу. Под юбку поддела короткие спортивные шорты, натянула лёгкие кроссовки, наскоро накрасилась, убрала пакет в смартфон и прищёлкнула пальцами.
   Посреди душевой с хлопком возникло гротескное существо - низенький серокожий человечек с большой головой и лопушистыми ушами, облачённый в подобие тоги из вафельного полотенца. Ушастый отвесил подобострастный поклон и уставился на девушку огромными зелёными глазами.
   - Приберись здесь, - небрежно сказала девушка. - Это - сдай в починку, потом принесёшь мне, если меня не будет в Лиственнице - оставишь у Мамы Ули.
   - Бобби всё сделает, - заверило существо, ещё раз поклонившись. Не удостаивая его больше вниманием, девушка вышла вон.
   Эпизод 4. Хайлэвелы Лиственницы
   02 июня ** года. Город "Г", территория гильдии "Лиственница" (вирт, соответствие с реалом - бывший санаторий "Сосновая Горка")
   Рыжий зверёк перебежал тропинку, кося блестящим глазом на девушку, прыгнул в лес, шарахнулся от старого щербатого пня и во мгновение ока взлетел до самой верхушки сосны.
   Катя проводила белку взглядом, сошла с тропинки и чуть попинала пень. Тот со вздохом превратился в Михаила.
   - Ну? - сурово спросила Катя. - Что надо сказать?
   - Гомэнасай? - робко предположил парень.
   - Не будь идиотом, это я здесь блондинка. И я должна извиняться.
   - А ты-то за что? - удивился Михаил.
   - За мои дурацкие приколы. И за то, что я угробила твои шмотки. Я даже не буду оправдываться восприятием черт характера прототипа.
   - Угу, - пробормотал парень, глядя на неё во все глаза и явно не зная, о чём говорить. - А как ты меня нашла?
   - Увидела, - усмехнулась девушка. - Белка. Шарахнулась от тебя. А потом я вспомнила, что этот лес Дядя Саша только на прошлой неделе забацал. Не может здесь быть никаких трухлявых пней.
   - А, вот как...
   Повисла неловкая пауза.
   - "Катя, тебе очень идёт обычная одежда", - скучно проговорила девушка. - "В ней ты очень красивая. Наконец-то я увидел, что ты и в самом деле девушка".
   - Что?.. - переспросил растерянно парень.
   - Вот что надо было сказать.
   - Катя, - Михаил откашлялся. - Тебе очень идёт эта одежда. Ты очень красивая. И я и раньше видел, что ты девушка. Очень даже наглядно... видел.
   Катя улыбнулась, покрутилась - юбка колоколом, - и шагнула вплотную.
   - Ты снова прямо-таки напрашиваешься на шутку насчёт глаз. Подглядывал, м-м-м? Да не красней... хотя красней, так ты симпатичнее. А то сделаешь покерфейс, как у своего перса, и ничего не прочитаешь.
   Девушка взяла его за плечи. Михаил тяжело сглотнул, и...
   Его развернули и подтолкнули в спину.
   - Марш мыться.
   - А ты не могла бы?.. - парень не спешил терять помидорный колер.
   - Да?
   - Пока я моюсь, послать дубля в магазин купить мне какое-нибудь, эм... Ну чего ты?!.
   Катя с изумлением оглядела его новёхонькое кимоно.
   - Ты что, голый сейчас?
   Парень кивнул.
   - Хентайщик, - резюмировала девушка.
   Красный как мак Михаил пробурчал что-то подозрительно похожее на "вот уж кто бы говорил". Девушка окинула его задумчивым взглядом, потом медленно растянула губы в улыбке.
   - Ага, - гримаса получилась особо хищной, потому что у неё прорезались клыки. Она шагнула вперёд, зажигая ауру. Парень попятился. Катя сделала ещё шаг... и Михаил остановился. Девушка озадаченно моргнула. Длинноволосый сделал крохотный шажок вперёд, и Катя торопливо отскочила, отдёргивая руки.
   - Блин. Так нечестно, но ты победил, - сияние угасло. - Можешь требовать контрибуцию... Контрибуция, контрибуция... Знаешь, никогда не обращала внимания, что это слово звучит почти непристойно!..
   - Извращенка везде хентай найдёт.
   - Это говорит мне тот, который создал одежду превращением и торчит посреди леса в одних труселях, когда вокруг ходят особо глазастые сородичи?
   - А что мне оставалось делать? - огрызнулся Михаил.
   - Например, вот это, - девушка прищёлкнула пальцами. - Бобби, принеси этому господину то, что он скажет.
   Явившийся ушастик поклонился.
   - Я забыл, - пробормотал Миша, вжимая голову в плечи и следуя к душевой таким манером, чтобы ненароком не подставиться напарнице, которая снова вздумала посветить аурой.
  
   Увидев вышедшего из душевой парня, девушка звонко захохотала.
   Михаил нервно передёрнул плечами. Вместо кимоно на нём оказалось расшитая косоворотка и светлые широкие штаны из грубой ткани. На ногах - лапти.
   - Выбор в здешних магазинах для покупки по заказу невелик. Теперь выгляжу как нуб.
   - Да ну, классно смотришься, - проикала девушка. - Просто первый парень на селе, не хватает только гармошки и картуза на буйных кудрях. Льяных... льняных... как правильно?
   - Да, у моего перса немного не тот экстерьер, - начал Михаил, дёрнув себя за пряди волос, и тут раздалась бодрая мелодия с азиатскими мотивами. Парень сунул руку в рукав, достал колоду карт, превратил её в телефон:
   - Кто бы это мог быть, номер незнакомый... Алло? А, привет, сестрёнка. Давно не слышались, как дела?.. Да, я её знаю, но зачем? ... Х-х-хорошо, сейчас же отправлю, - Михаил удивлённо поглядел на телефон. - И что на неё нашло... Так, я разговаривал недели две назад, или...
   Закончив свои манипуляции с телефоном, он поднял взгляд и невольно сделал шаг назад.
   - Миша, - протянула девушка, нежно улыбаясь. - У тебя есть сестра? Я-то думала, что ты один в семье.
   - По персонажу сестра, не родная, двоюродная.
   - А, та!.. - воскликнула Катя, просветлев - в буквальном смысле. - А что это за "она", с которой ты общался недели две назад?
   - Так, одна девчонка... - протянул Михаил небрежно. - Симпатичная, хотя несколько... как же это... томбоистая, вот. Всегда одевается в мужское. Крутая, заводная, весёлая, любящая потусоваться...
   Катя сопела всё громче, слушая эти почти издевательские перечисления.
   - Жаль только, что томбоистость её зашла настолько далеко, что она играет за не ту команду.
   - Чего? - Катя моргнула. - Ты хочешь сказать, что она - юри? Как те две девчонки из Лунного Дурдома?
   - Ага. То есть нет, она не "как те". Она и есть одна из тех девчонок.
   - Ты знаком с Юрийной Парочкой из Лунного Дурдома?!. - воскликнула Катя.
   - Только с блондинкой. И зачем-то сестра выспросила у меня её номер, - Михаил помолчал. - Кать. Ты в курсе, что нас называют Яойной Парочкой Лиственницы?
   - Да, я уже набила несколько морд по этому поводу, - девушка передёрнула плечами. - Мне плевать, а тебе?
   - Если бы тебе было плевать, ты не била бы морды.
   - Ну, валяй, пройдись по моей манере одеваться под парня.
   - Мне любой твой прикид нравится, и с парнем тебя только слепой может перепутать.
   - А кто в начале нашего знакомства обхамил меня мужиковатой?
   - Я высказался не так... и всего лишь отвечал на высказывание о подозрительности парней, которые носят длинные волосы и отыгрывают страдальцев-эмо второго плана. Напомни-ка, кто автор?
   - Какая-то дура, а я лишь повторила, а ты и рад зацепиться был.
   - Я просто тебя стеснялся, вот и ощетинился, - буркнул Михаил.
   - Правда? - Катя покраснела. - А мне показалось, что ты на меня с насмешкой смотришь.
   - Правильней будет сказать - с опаской. Крутая-суровая, не подойти. Да и потом... Всё крутее, и всё суровей. Да и главные с тобой носились, старались помогать...
   - Тогда никто не знал о "принципе всеобщего равенства". Считалось, что сила Образа есть сила человека, и меня хотели прокачать быстрее и использовать в качестве пугалочки. Как в сеттинге, то самое "оружие деревни". Они настолько хотели заполучить его, что в конце концов... - Катя прервалась, быстро заморгала и отвернулась.
   Михаил шагнул вплотную.
   - Кать?.. ты чего, плачешь? Да брось, всё ведь хорошо кончилось...
   Бросок был молниеносен. Девушка обняла парня, ткнулась лицом в шитый ворот и захлюпала носом.
   - Вот именно, хорошо, - прогундосила. - Но не из-за этих, которые мгновенно самоустранились и сбежали. И кто в конце концов оказался самым крутым и суровым?
   - Любой бы сделал это... - сказал Михаил, неловко обхватив её плечи.
   - Любой бы сбежал, - сказала Катя. - Только тот, кого я считала врагом, осмелился мне помочь. Миша.
   - М-м-м?
   Девушка подняла лицо, прикрыла глаза. Их лица были близко-близко...
   И тут раздались сигналы пришедших сообщений. Двое чуть не ударились лбами, потом отпрянули, но руки не разомкнули.
   - Да ладно!.. - простонала Катя. - Я думала, только в фильмах бывает, чтобы в такой момент...
   - Забей, - прошептал Михаил пересохшими губами, и снова наклонился. Катя привстала на цыпочки.
   И снова звонки.
   - Чтоб вас всех!.. - Катя энергично пошевелила губами.
   Настойчивые сигналы стали громче, а потом раздался скрежет, и неприятный шелестящий голос сообщил:
   - Сейчас же ответьте, или я пришлю за вами змею.
   - Ох... - Катя ткнулась лбом в грудь Михаила. - Я всяких змейссс, конечно, не боюсь, но общаться с ними что-то неохота... Великий Змей мне будет за ломание кайфа немножечко должен!..
   Она отстранилась и достала гаджет.
   - Жёлтая тревога, - сказала удивлённо, мазнув пальцем по экрану.
   - И у меня, - сказал Михаил. - Сказали, что сейчас отправят свиток города.
   Двое тревожно переглянулись.
   - Что же такого могло случиться, чтобы... - Катя резко обернулась, поднимая руку. - Бобби?!.
   Существо поклонилось. Девушка рассеяла туманный шар в ладони и взяла протянутый ей свиток.
   - Оперативненько, - только и пробормотала, глядя на место, откуда исчез ушастик. - Что же случилось?
   Она сдёрнула синюю ленту со свитка, сломала печать.
   - Подножие Мачты!.. - объявила, и перед ними развернулось сияние, похожее на провал в пространстве, обрамлённое белыми медленными разрядами, как в плазменной лампе. Катя бестрепетно шагнула вперёд, молнии облизали её. Михаил вошёл вслед за ней. Его волосы поднялись дыбом, рассыпая искры. Разряды угасли, провал исчез.
   Вместе с подростками.
  
   Катя хихикнула, увидев вздыбленного Михаила, голова которого была похожа на чёрный одуванчик. Тот, пытаясь обоими руками укротить искристую гриву, мог лишь взглядом указать, что не ему одному прохождение портала доставило неприятности.
   - Ещё и поэтому я не люблю юбки, - девушка сердито одёрнула её, скомканную статикой.
   Белое сияние отпустило их в прозрачном редколесье. Где-то звенела вода, было сумрачно и прохладно, как будто на зелень падала тень близкой горы. Но то была не гора.
   Дерево подпирало небо. По крайней мере, так казалось от его подножия. Ствол обвивала лестница, довольно широкая, но без перил.
   Катя переглянулась с Михаилом. Тот самоуверенно ухмыльнулся и привстал на цыпочки, попрыгал, разминаясь, помахал руками.
   - На счёт три? - предложил.
   - Три!.. - выкрикнула девушка, срываясь с места. Парень чуть запоздал и стартовал вторым.
   Где по лестнице, где прыгая по ветвям или пробегая прямо по коре дерева, они двигались всё выше и выше и наконец достигли большого зала на вершине дерева-горы, войдя через окно.
   Пространство зала было заставлено разнокалиберными столами, от сплетённых из живого дерева, до пластиковых и металлических. На столах стояли ноутбуки, валялись какие-то свитки и распечатки. На стульях поодаль сопело чьё-то тело, накрытое чёрным плащом с алыми кляксами, из-под которого торчал хвост чёрных волос. Стены были сплошь увешаны полотнищами с иероглифами, картинами с пейзажами от пасторалей до батальных и вовсе космических; фотографиями людей, странных существ и сказочных мест; изречениями в рамочках, от пафосно-назидательных до ироничных и откровенно похабных; оружием - преимущественно древним, и холодным, и старым огнестрельным вроде пистолей и пищалей, хотя имело место быть несколько бластеров; разноразмерными мониторами...
   От самого большого обернулись двое.
   - Ага, явились, - прозвучал тот самый шипящий голос. Высокий худой мужчина с чёрными волосами до пояса, в роли которого отчего-то выступал канат, подпоясывающий белый халат, одарил вошедших холодной хищной усмешкой.
   Катя пихнула Мишу локтём:
   - Смотри, смотри, вот сейчас облизнётся!.. - и парочка с преувеличенным напряжённым вниманием уставилась на него.
   - Несносные детишки, - фыркнула фигуристая женщина с пышной гривой алых волос, одетая в широкое кимоно со спиральными узорами. - Мишка, ты чего это как нуб прикинулся?
   - Кимоно сломалось, - неохотно ответил парень. Катя чуть поёжилась, и женщина перевела взгляд на неё.
   - Тоже ничего себе прикид... А поворотись-ка, сынку! Экая кумедная на тебе свитка!..
   Катя удивлённо моргнула, но раскинула руки и покрутилась.
   - И ничего не кумедная... что бы это не значило.
   - Ну вот, наконец-то вижу, что не сынку ты вовсе, а дочка. И красивая притом. Змеюка, подтверди!..
   - Конечно, Помидорка-тян, - усмехнулся мужчина. - И красивая, и талантливая.
   Катя зарделась, но выдала характерную самоуверенную усмешку.
   - Но-но, - парень шагнул вперёд. - С комплиментами не очень-то!..
   - А что делать, если ты сам - "не очень-то"?.. - мужчина наставительно поднял палец. - Девушками нужно восхищаться, поверь знатоку!
   - Я и восхищаюсь, - буркнул Михаил.
   - А что случилось-то? - спросила краснеющая Катя.
   - В городе преступление, - мужчина мгновенно стал серьёзен.
   - Что?!.
   - Где именно?!.
   - Кто-то из наших?!. - одновременно заговорили Михаил и Катя.
   - Прямо в центре, ограбление и убийства, - сказала женщина. - Менты только-только прибыли, ты знаешь, у них сегодня несколько экипажей на прорыве. Подоспели, когда уже всё закончилось. Стирают память и пытаются выяснить у свидетелей, что случилось... То есть наоборот, конечно - сначала просматривают память, потом затирают.
   - Известно одно, - подхватил мужчина с канатом. - В преступлении участвовала группа хайлэвелов из Лунного Дурдома. Ты вроде знаешь девчонку оттуда.
   Михаил сглотнул.
   - Да, - подтвердил невыразительно. - Знаю.
   - Ну-ну. Не делай такую рожу, никто тебя не заставляет выдавать своих, - сказал мужчина и вдруг на мгновение высунул язык, тонкий, длинный и раздвоенный, свесившийся ниже подбородка. - Я к тому, что тебе посидеть бы здесь, пока не будет какой-то определённости...
   - А мне тогда зачем здесь?.. - спросила девушка.
   - Ну, я знал, что вы вместе. И потом, у Ментов и к тебе есть претензии. "Взрыв бытового газа" помнишь?
   Катя покраснела.
   - Молодой была и глупой, - пробурчала.
   - А сейчас ты, надо полагать, взрослая и мудрая? - спросил скрипучий неприятный голос, и все обернулись к облачку тумана, возникшему посреди зала.
   Из тумана явился огромный серокожий мужчина в широком чёрном плаще с алыми облаками. Под ногами у него пресмыкалось нечто непонятное - живое существо размером и формой с гладильную доску, чья поверхность щетинилась острыми чешуями. С одной стороны у странной твари была широкая пасть, полная острых треугольных зубов, с другой - рукоять, как у меча.
   - Привет всем, - проскрипел мужчина, тварь подняла переднюю часть тела и заверещала, словно тоже здороваясь.
   - Нырлан.
   Ещё один гость явился не в тумане, а как будто возник из ничего. Мужчина с тонким надменным лицом, в цивильном костюме, с которым странно сочеталась катана и длинные волосы, собранные в странную причёску. Он молча склонил голову, здороваясь, качнулись пряди волос, собранные костяными заколками.
   Из треугольной щели, распахнувшейся посреди зала, шагнула девушка в цветастом платье. Вокруг неё вились несколько искр. Треугольник закрылся, и искры порхнули на волосы девушки, превратившись в заколки.
   - По какому поводу общий сбор? - прозвенел колокольчиком её голос. - И где Дядя Саша, Мелкий Змей и Хентайщик?
   - Профа и Мамы Ули вообще сегодня не будет, они где-то в области, - ответила женщина. - Дядю Сашу мы не можем достать, он в эльфийской зоне что-то мутит. Так что ждём только Великого Жаба, он...
   - Единственный и неповторимый, уже здесь! - в вихре листьев прямо на столе, заскрипевшем от вдруг возникшей нагрузки, появился плотный мужчина с длинной гривой белых волос, подхваченных повязкой с рогатой металлической пластиной.
   - Опаздываешь, - укорил бледный.
   - Хайлэвелы никогда не опаздывают, - ухмыльнулся названный Великим Жабом. - Они задерживаются.
   - Похоже, великого отшельника снова Образ давит, - покривил губы мужчина с катаной.
   - А тебя, Цирюльник? - оскалился Жаб, спрыгивая на пол. - От твоей высокомерной рожи всё молоко в округе киснет.
   - А тебя на женские бани не тянет?
   - Есть немного, - признался Жаб. - Но тут дело не в Образе - я ещё до Первоапрельского Розыгрыша никогда не упускал случая приобщиться к прекрасному... Может быть, потому и стал тем, кем стал, ха-ха-ха!..
   Он с удовольствием захохотал. Присутствующие переглянулись и синхронно покачали головами.
   - Кого я вижу, - словно впервые заметив её, возопил Жаб. - Нару... то есть Екатерина Великая, не узнал сразу, наконец-то ты перестала рядиться в свои мешки! Услада очей моих, дай-ка я тебя обниму и поце... эк!..
   Он каким-то образом переместился к ней - и тут же согнулся пополам, получив сначала с полдесятка мгновенных ударов-прикосновений от Михаила, и упал на пол, когда Катя, отстранив юношу, с удовольствием врезала по подставленному затылку.
   - У-у-у... Это было жестоко!.. - простонал Жаб, корчась на полу. - Как ты обращаешься с крёстным?!.
   - Ты сам разрешил себя лупить, если Образ будет довлеть, - сказала Катерина.
   - Да? Видимо, тогда я был слегка не в себе.
   - Ты всегда слегка не в себе, - сказала аловолосая.
   - Кроме тех случаев, когда ты сильно не в себе, - добавил Великий Змей.
   - Ну, заклевали, - прокряхтел, разгибаясь, Жаб - и мгновенно оказался на ногах. - Ладно, я уже я, больше не буду.
   - Будешь, - с уверенностью сказали все.
   - Буду, но попозже, - согласился Жаб. - Так зачем вы отвлекли меня от поисков вдохновения? Ворон, просыпайся уже!..
   Он повернулся в сторону спящего тела. То никак не среагировало. Жаб прищурился и потянул из рукава листок бумаги, изрисованный непонятными символами.
   - Никаких взрывов в гилдхолле! - возмутилась девушка с заколками.
   - Позвольте мне, - в ухмылке показав треугольные зубы, вмешался серокожий. - Всё же это типа мой напарник...
   Он свёл руки и с невообразимой быстротой сплёл несколько комбинаций из пальцев. Над серыми когтистыми ладонями возникла сфера, созданная из воды. Небрежным движением, словно опрокидывая чашу, серокожий послал водяной заряд диаметром с локоть в сторону сони.
   Заряд врезался в стулья и опрокинул их, во все стороны расплескалась яркая голубая вода. Но человек за мгновение до того исчез с импровизированной лежанки. Все задрали головы.
   Парень стоял на потолке, казалось, ещё толком не проснувшись. Его глаза едва открылись, в них вращался чёрно-красный геометрический узор.
   Сложив руки у лица, глазастый плюнул огнём в серокожего. Тот мгновенно подхватил своё живое оружие, и чешуйчатая гладильная доска, проглотив огненный шар, довольно заурчала.
   - Не припомню, чтобы я заказывал такую побудку, - сказал чёрнокрасноглазый после паузы. Поморгал и судорожно зевнул.
   - Реакция на пять, - оценила аловолосая. - Ну всё, хватит шутковать. Слезай с потолка. Нырлан, убери свою воду.
   Серокожий повёл рукой, вода превратилась в пар и вылетела в полуоткрытое окошко. Ворон спрыгнул вниз.
   - А чего это вы все здесь?.. - вопрос прервался зевком.
   Змей и аловолосая мгновенно посерьёзнели.
   - В реал-зоне преступление.
   Эпизод 5. Вопросы имиджа
   02 июня ** года. Город "Г", улица Лунина, площадь Лунина, дворец спорта "Пруд", почти напротив "Сборбанка" (реал)
   Что такое спортивный комплекс?
   Ну, прежде всего - стадион. Футбольное поле с зелёной травой, беговые дорожки вокруг, разноцветные трибуны и флажки, трещащие на ветру, голоса болельщиков. Поля для менее масштабных игр, баскетбольно-волейбольные, корты. Под крышей спортивные залы, небольшой бассейн.
   И зона для развлечения посетителей. Магазинчики, где продаются тренажёры, наборы для спортивных игр, мячи-обручи-эспандеры. Какие-нибудь игровые автоматы и соревновательные атракционы с особым упором на демонстрацию спортивности посетителей. Что-нибудь стрелковое или "бросательное", с выигрышом в виде детских мячиков и мягких игрушек. Силомеры, рукастые автоматы для армреслинга. Сувенирные лавочки с плакатами спортсменов, календарями, фигурками, шутливыми медалями. Скромные кафешки, где не подают кофе, но угостят вас специальными диетическими салатиками и спортивным коктейлем.
   Так должно быть в теории.
   Действительность сурова. Жухлое покрытие стадиона, забытые поля, заброшенные корты, стылые спортзалы с облупленными стенами и дырами в полу. И - буйство красок зоны развлечения. Тесно поставленные ларьки, бутики, отгороженные друг от друга хлипкими пластиковыми стенками. Забегаловки с продажей дико калорийного и вредного фастфуда. Какая спортивная тематика, о чём вы? Ну, если разобраться... В основном здесь шмотки, среди них есть спортивные, а как же! Сотовая техника - что насчёт этих беспроводных гарнитур, особенно удобных для спортсменов? Женские украшения... ну, спортсменкам ведь тоже нужно выглядеть хорошо? Вот и девушки эти так думают!..
   Две старшеклассницы, в самом деле довольно спортивные, шли торговым сектором дворца спорта.
   Одна, рыженькая, с метками солнца на носу и щеках, в обтягивающих джинсах с заклёпками и майке с надписью "Все люди как люди, а я..." и с гордым профилем, увенчанным лавром. Вторая, с бледной кожей и чернющими волосами ниже плеч, с отличной фигурой и лицом, черты которого свидетельствовали о примеси толики крови восточных народов, и яркими серыми глазами, предпочла светлую юбку и блузку, и тащила подмышкой плюшевого медведя со скептическим выражением морды.
   Скажет каждый - обычная картина, подруги решили прошвырнуться, купить что-нибудь блестящее, дорогое и бесполезное. Каким-то чудом наткнулись в спортивном комплексе на стрелковый атракцион, ещё большим чудом выиграли мягкую игрушку и теперь рады рады поделиться превосходным настроением со всеми окружающими.
   Быстрые взгляды, улыбки, словно фотовспышки, слепят парней, легкомысленная болтовня сливается в неразборчивый щебет. А как тебе вот это прелесть - не идёт к тем туфлям - как раз колечки ещё хотела посмотреть - не пойду не хочу расстраиваться - почему - я теперь вообще на руках ничего не ношу.
   И - молчание, словно последняя реплика выключила бесконечную трепотню.
   - Персонаж, - понятливо сказала рыжая.
   - Он самый. Образу мешают, - обронила черноволосая. - Лишние, тяжёлые, неудобные, пальцы болят... Всё равно таскала сначала, снимала, чтобы подраться.
   - Ты что, в реал-зоне дерёшься? - хмыкнула рыжая.
   - Случается, что и дерусь. Несколько раз приходилось надоедливым парням вваливать. А один раз, не поверишь, какую-то мелкоуровневую тварь прибила в реале, прямо в парке у нашего дома.
   - Слышала об этом, только не знала, что это ты была. И что?
   - Я ведь тогда игровой Образ не надевала, прямо так дралась, - неохотно сказала черноволосая. - Браслет помнишь? Взорвался, прямо на запястье, любимый был. С тех пор ничего и не таскаю.
   - Занятно, как влияют Образы, - рыжая помолчала. - Я вот, наоборот, дошла до того, что гвозди ношу в карманах в качестве дополнительного оружия.
   Черноволосая хихикнула.
   - Я думала, что в лентах на бёдрах.
   - И каждый раз, чтобы пускать оружие в ход, залезать под юбку руками?
   - А ты шортики носи, как другой перс твоего сеттинга.
   Девушки переглянулись и засмеялись.
   - Завидую тебе, - вздохнула черноволосая. - Знала бы, о другом персе фанфики писала бы.
   - А я как раз подумала, что тебе досталось больше. Сама подумай, - ты дерёшься, а я удираю.
   - Не прибедняйся, дерёшься ты тоже неплохо.
   - По сравнению с тобой я неуклюжая, как какая-нибудь сисястая моэ, которая на ровном месте спотыкается и падает.
   Брюнетка усмехнулась.
   - В вашем сеттинге есть несколько аналогов телепортации. Качайся, и обрящешь, - наставительно провозгласила рыжая.
   - Ага, обрящешь обычное нашенское заклинание (это если оно вообще у меня откроется, вот у брата так и не появилось). Жрёт пропасть маны, берёт несколько десятков метров от силы, начального уровня - так и вовсе лишь от стены до стены простреливает... - черноволосая махнула рукой по коридору. - В сравнении с твоими километровыми прыжками... Перекрывать город за десяток прыжков, проходить по локам выше твоего уровня, забираться в область на сотни километров...
   - И послать нафиг Гильдию Ментов, и числиться теперь нетчиком, - подхватила рыжая.
   - А что, Менты тебя по-прежнему достают? - помолчав, спросила подруга.
   - Нет, даже извинились. Сквозь зубы. Сейчас только повестки шлют, взывают к гражданской ответственности, собаки страшные... Я игнорю, они шлют снова, в общем, полная гармония по сравнению с тем, что было вначале.
   - А что было вначале? - осторожно спросила черноволосая. - Всякое болтают...
   Рыжая отмахнулась неопределённо. Было видно, что ей неприятно вспоминать о произошедшем, но всё же хочется с кем-нибудь поделиться:
   - Ты ихнего главного видала? - сказала, поколебавшись. - Представь, такой мордатый жиртрест объявляет мне: дескать, мы располагаем сведениями, что ты располагаешь уникальным даром, так что будь любезна, подпись и десять минут на сборы, мы призываем тебя на службу, твоё мнение выслушано, зафиксировано и проигнорировано, делай как велено, родина сказала "надо", а гражданин должен ответить "есть". Это он, что ли, "родина"?!.
   - Ну, на боках у него настоящие "закрома родины", - хмыкнула черноволосая.
   - Это да, - рыжая слабо усмехнулась. - А потом меня там закрыли.
   - Чего?.. - изумилась брюнетка. - Я думала, это легенда!..
   - То, что болтают - в самом деле легенда. Но основанная на реальных событиях. Я и перепугалась, и озверела. Сидит такое хамло, нагло мне "тыкает", чего-то требует в ультимативной форме и даже в мыслях не держит, что может быть другой ответ, кроме "служу гав-гав-гав"!.. Ну, я со злости и перепугу его и послала, не особо выбирая выражений. Он надулся, побагровел, заквакал... Ты, видимо, не вполне осознаёшь своё положение... и запихнул меня в пропечатанную камеру, урод. Подумай, дескать, успокойся и прими взвешенное решение... То есть - подумай и соглашайся, девочка, потому что выбора у тебя всё равно нет. Тогда-то я и узнала, что магическая защита от телепортации для моего прыжка не помеха. Жаль, рожу его потом не видела.
   - А бомба - тоже легенда?
   - Этот скот... - рыжая скрипнула зубами. - Он попытался достать меня из реала. Через родителей.
   Длинноволосая ахнула.
   - И?..
   - Тогда я и отправила "подарочек". И если они ещё раз попробуют приплести моих родных, им весь город станет маленьким, и навозной бомбой на столе начальника ублюдки не отделаются. Я знаю нескольких крутых алхимиков, они такое могут сварить, что его задница на луну улетит.
   Она раздражённо дёрнула головой.
   - Вот так, наша полиция нас бережёт... Ладно, чёрт с ней, с полицейской жабой. Не думала, что у тебя теперь настолько сложные отношения с украшениями, - неуклюже перевела тему.
   - Ну, это ещё ничего, - с готовностью подхватила черноволосая. - Вот мой брат - брат по персонажу, я имею в виду - тусит с одной девчонкой, которая как раз главный герой нашего фэндома. У неё есть какая-то там аура, и стоит её включить, как она начинает гробить одежду. У игровых предметов низкого уровня просаживает прочку, реальные предметы просто разваливаются, даже сгореть могут. Она ещё скоростного типа, так что по-настоящему что-то тяжёлое ей носить смысла нет. И, представь себе, в локах вынуждена ходить в таких же идиотских комбезах, как и её перс.
   - Бедняжка, - хихикнула рыжая, выслушав душераздирающую историю, она поуспокоилась. - Слушай, я тут о твоём брате подумала.
   - М-м-м? Ну, не знаю, не знаю. Познакомить могу, но вроде с той девчонкой у него всё серьёзно.
   - Да я не в этом смысле. Он каким оружием пользуется?
   - Перчатками.
   - И они-то не разваливаются?
   - Нет, с чего бы.
   - А ты что юзаешь, по-прежнему свои шипастые наручи?
   - Ну да. Это наше классовое оружие, перчатки, кастеты, всё в таком духе, ещё иглы, сюрикены, короткие клинки...
   - Боевые кольца и боевые браслеты, - продолжила рыжая девушка список, наставительно подняв руку. По запястью скользнул браслет, девушка вытянула палец, как будто примеряя на него колечко за витриной. - Из которых есть вполне себе симпатичные, и пригодные к ношению в обычном мире. Уж эти-то не взорвутся, если вдруг придётся пустить в ход свою силу.
   Черноволосая девушка остановилась.
   - Ты называешь эти предметы "симпатичными"? Шипастые, с лезвиями, какими-то демоническими харями... Ты чего так смотришь? Ира?..
   - Хо-хо!.. - рыжая Ира хищно потёрла ладони, - не беспокойся, Танюх! Всего-то и надо, что привести твой имидж к этим аксессуарам! "Готик" тебе пойдёт!..
   - Не дамся, - черноволосая Таня попятилась, выставив перед собой руки в защитной стойке. Её глаза расширились, в них полыхнули радуги.
   - Да брось, почему бы и не попробовать? - Ира наступала, с энтузиазмом продолжая. - Тебе пойдёт, клянусь тринадцатью измерениями! У тебя шикарные волосы, кожа очень светлая, глазищи - погибель парней... э-э-э, ты чего?
   Она заметила, что "погибель парней" смотрят мимо неё, и обернулась.
   - Что такое? - изучила торговые ряды, где всё шло как обычно. Резко повернулась, подозревая, что её лишь отвлекли столь примитивной уловкой и удрали.
   Но подруга стояла на месте, глядя в стену комплекса. Нет, сквозь неё.
   - "Сборбанк" пропечатан.
   - Да? - удивилась рыжая. - Надо же. Менты давно обещали увешать центр негаторами. Вот, видимо, и начали.
   - Нет, уж ментовский-то стиль печатей я знаю, это не они. Да и зачем бы Ментам закрывать только "Сборбанк", и только от способности видеть? Видеть... гм, видеть... - Таня задумалась. - Слушай, ты вроде таскаешь с собой зелье Истинного Зрения? Одолжи пробирку.
   - Ну да, иногда, чтобы просмотреть, куда прыгаю, закидываюсь им, - Ира достала планшет из кармана, куда бы он не поместился. - А что, на тебя тоже действует? Думаешь прошибить печати?
   Она коснулась экрана и материализовала пачку леденцов.
   - Пробирки нету. Вот в таком виде, годится?
   - Да какая разница, - девушка подставила ладонь, приняла конфетку и бросила в рот. - Медово-лимонные... уф!..
   - Что?..
   - Голову повело. Думаешь, просто видеть всё вокруг себя, по сторонам и позади, через все стены, на такое расстояние?
   - Спроси когда-нибудь, как я воспринимаю точку входа, точку выхода и измерение, которое их соединяет, - хмыкнула Ира. - Ну, что там у тебя?
   - Вот-вот... ага, уровень...
   - Тебе зелье целый уровень прибавляет? Ничего себе!.. Тогда почему ты его не пьёшь постоянно?
   - Потому что потом зрение проседает. И надолго... ой. Отойдём в уголок.
   Ире даже пришлось поддержать подругу, пока они шли в безлюдное местечко.
   - Ага, вижу, - сказала та, поморгав, и вдруг резко спала с лица. - Слушай, там... там всё очень плохо. Какой-то урод цивилов убивает! Налепил зомби... Да он не один, их трое... вру. Это Менты, дерутся с ним... нет, опять вру, никакие это не стражи порядка, посторонние. Но крутые. Две девчонки... Стой, я же их знаю, это Юрийная Парочка из Лунного Дурдома.
   - Кто?
   - Никогда не слышала о них? - удивилась Таня так, что даже попыталась перевести взгляд глаз, сейчас не имеющих зрачков - и её немедленно повело. - Да блин!..
   Ира торопливо подпёрла её.
   - Смотри давай! Потом расскажешь.
   - Ага... Вот, они его победили.
   - Убили? - спросила рыжая, крепче обнимая подругу.
   - Ни фига. Застанили и на стену повесили, бр-р-р!.. Разговаривают, пытаются утешить народ... а вот и Менты, ихних грифонов вижу. Проснулись, блин... Проклятье, жаль девчонок. Ни одно доброе дело не остаётся безнаказанным...
   - Что?
   - Да так, они... ну, Юрийная парочка... знаешь, им нельзя попадаться Ментам. Те на них злы ещё больше, чем на тебя. Ты просто нетчик, а эти двое - в розыске. За их поимку есть награда, вот только дураков нет с Лунным Дурдомом ссориться.
   - А почему?
   - Почему дураков нет?
   - Почему на них злы.
   - Тайна сия великая есть... А сбежать девчонки не могут - печати запрета телепортации работают.
   - Печати запрета, говоришь... Менты, значит, в розыск объявили... - Ира напряжённо размышляла. - Ты случайно не знаешь их номер?
   - Мишка наверняка знает, они были в одном пати и обменивались визитками. Но... ты уверена?
   - Мне отмщение, и аз воздам полицейской жабе, - посулила рыжая злорадно. - Доставай трубу.
   - Сама доставай, я сейчас не могу отвлекаться - потеряю место и свалюсь, потом буду долго настраиваться заново.
   - Диктуй, - рыжая вскинула свой планшет, набирая номер, сунула гаджет к уху подруги.
   - Алло, Миха, это я. Слушай, ты ведь знаешь ту чокнутую лесбиянку из Лунного Дурдома? Да, блондинку, дай мне её номер! Очень надо, очень срочно, и нет, не за тем, что ты подумал! Да, отправляй сейчас же, на этот номер, спасибо!..
   Рыжая отключилась.
   - Не тряси меня, фокус теряется, - девушки по-прежнему стояли в обнимку. Рыжая прекратила свою нетерпеливую пляску.
   - Ну где же там твой тормозной Мишка... Ага!.. - раздался звук пришедшего сообщения. - Так... и звоним. Привет, вы меня не знаете, я подруга сестры знакомого вам парня, Мишки... С которым вы на Кузнеца ходили в подземельях монастыря!.. Да, я и звоню как раз по этому поводу, вы в "Сборбанке" сейчас... Я вас вижу, то есть моя подруга вас видит. Думаю, с Ментами, которые уже на подлёте, вам пересекаться не хочется? Есть вариант... Я сама нетчик, чтоб вы знали. И могу вытащить вас двоих. Есть способ, просто скажи - да, нет? Как два пальца, сейчас примите мою печать, поставьте её где-нибудь на чистом месте и ждите!..
   Ира дала отбой и выдохнула.
   - Уф, так, где же моя метка? Она... вот... и переслать... Так!..
   - Блондинка с телефоном работает, - тут же сказала Таня. - Фотографирует пол, то есть, конечно, печать ставит...
   - Уже поставила, чую её!.. - возрадовалась рыжая. - Я прыгаю. Ты в обморок тут без меня не грохнешься?
   - Нормально, лети.
   Ира пододвинула подругу так, чтобы та могла плотнее опереться на стену. Вскинула руки и с хлопком исчезла.
   Эпизод 6. Хайлэвелы Лунного Дурдома
   02 июня ** года. Город "Г", территория гильдии "Лунное Королевство" (вирт, соответствие с реалом - остров Белый, остров Кочан, остров Хмурый)
   - Была здесь когда-нибудь? - тихо спросила Таня. Ира лишь покачала головой, оглядываясь.
   После того, как она перекинула девушек из Лунного Дурдома в "Пруд", те пригласили подруг в гости и воспользовались собственной телепортацией, позволившей прыгнуть прямо в резиденцию их Гильдии.
   Хрустальный Дворец поражал воображение. На воду вокруг островов был наложен какой-то эффект, отчего небо отражалось в реке, как в зеркале. Так что высокие здания, казалось, парили в небесах. Белые, серые, голубые и синие, с острыми крышами, стрельчатыми окнами, балконами, крытыми переходами-мостиками высоко над землёй, витражами и коллонадами - всей своей архитектурой они дополняли "неземное" впечатление от резиденции Лунного Королевства.
   Двор был вымощен разноцветной мозаикой, изображающей стилизованную планетную систему и карту звёздного неба. Всё это двигалось, очень медленно, но явственно перестраиваясь в соответствии с текущим часом и расположением астрономических объектов.
   - Добро пожаловать, - блондинка в своём пацанском прикиде смотрелась здесь совершенно неуместно, но непохоже было, чтобы её это хоть сколько-то смущало. Девушка явно наслаждалась обалделым видом гостей. Её молчаливая подруга слегка улыбалась. Вот она казалась здесь ко двору.
   Кстати, двор был совершенно пуст.
   Но вот на мраморное крыльцо дворца выскочила девчушка лет десяти, в белом платьице и длинными волосами невероятного розового цвета. Не утруждая себя спуском по ступеням, она махнула вниз сумасшедшим долгим прыжком, оказавшись за пару десятков метров на брусчатке.
   - Вы!.. - завопила, набегая неестественными скачками. - Как смели вы так печалить свою принцессу?!. - подскочила вплотную и с разбегу обняла "пацанку", которая предусмотрительно наклонилась вперёд и вытянула руки, чтобы не быть опрокинутой. Потискав клетчатую, розоволосая отскочила и сцапала подругу. - Я так перепугалась, когда, когда... ой.
   - Привет, - поздоровалась Ира, подбирая челюсть и кивая. Таня несколько раз моргнула и, к изумлению подруги, молча поклонилась. Телепортатор, заметив радугу в её восточных очах, сочла за благо последовать примеру.
   Девочка отступила, вдруг обретя достоинство, и сделала реверанс, подхватив подол своего платья, похожего на очень дорогой маскарадный костюм для малолетней дочки олигарха, изображающей принцессу на званом ужине. Наряд дополняла большая заколка виде короны - или это и была корона "походного" формата с функцией заколки.
   - Мы благодарны вам за спасение наших подданных, - начала принцесса речь. - Нечасто теперь встретишь такое благородство, смелость и готовность помочь ближнему своему, которое продемонстрировали вы...
   Девушки внимали, глядя на принцессу - и всё выше запрокидывая головы, потому что та постепенно воспаряла над мостовой.
   - Ириска, ты паришь, - блондинка, похоже, не страдала излишним почтением к коронованным особам, потому что стоило той взлететь на полметра, как она бесцеремонно прервала речь, ухватила её за подол и вернула на грешную землю.
   - Как ты обращаешься со своей принцессой?!. - девочка топнула ножкой, вновь подлетая. - И какая я тебе Ириска?
   Телепортатор хихикнула, прикрыв рот рукой, и розоволосая резко обернулась к ней:
   - Позвольте поинтересоваться, что такого забавного вы здесь нашли?
   - Извини... те... ваше величество, - покаялась девушка. - Просто меня тоже так называли... меня Ира зовут, вот и...
   Грозно насупленная принцесса просветлела.
   - А, нет. Во-первых, высочество, а не величество. Во-вторых, имя не при чём, - она помотала головой, провела руками по розовой гриве: - Это из-за них. Если вы знакомы с жанром махо... как его... короче, "девочки-волшебницы", то сами поймёте, сколько у нас таких... цветных... Есть у нас Карамелька, Конфетка, даже Кэнди есть. Ириска - это ещё куда не шло, хорошо хоть не Жвачкой обозвали.
   Оттенок цвета действительно вызывал ассоциации то ли со сладостью какой, то ли с пирожным кремом, то ли с жвачкой.
   - А вообще меня зовут Чиби... то есть я Сей... - девочка выдохнула и проговорила отчётливо: - Меня-зовут-Женя-рада-познакомиться, уф!.. И не обращайте внимания, пожалуйста, на мою... как же это... в общем, на влияние персонажа на поведение.
   - Рада познакомиться, Женя, - Ира серьёзно пожала протянутую ладошку. Таня в свою очередь представилась.
   - Меня, кстати, Саша зовут, - добавила блондинка. Розоволосая Женя медленно повернулась к ней и даже снова подлетела вверх, чтобы их лица оказались на одном уровне:
   - То есть они тебя спасли, а ты им до сих пор не представилась?
   - Ну, вот как-то так, - Саша развела руками.
   - Похоже на тебя, - резюмировала Женя с очень взрослым выражением лица. - Итак, это мои добрые и несколько бестолковые подданные, Александра и Марина, вместе известные как...
   - Они в курсе нашего прозвища, - торопливо сказала Саша.
   - Что ж, тогда идёмте. Совет собирается и ждёт вашего доклада. И вас мы тоже хотим спросить кое-о-чём. Это не задержит вас надолго, - Ириска ободряюще улыбнулась, заметив, как гостьи переглянулись.
   - Ну, если ненадолго, - протянула Ира, Таня кивнула.
   Женя повернулась, повернулась, чуть присела и снова выполнила невероятно длинный плавный прыжок к крыльцу. Вслед за нею непринуждённо вспорхнули "подданные", впрочем, Саша тут же вернулась.
   - Попробуйте, девушки, здесь можно летать.
   - В самом деле? - изумились гостьи.
   - Ну, летать по-настоящему способны единицы, - Саша махнула рукой розоволосой, и та, слегка оттолкнувшись от ступеней крыльца, плавно влетела на балкон третьего этажа. - А вот прыгать... Во сне не случалось передвигаться так?
   Ира сделала шаг, другой, на третий прыгнула и едва не упала. Таня присела, под подошвами её туфель вспыхнуло сияние, и девушка взлетела на три метра, опустилась почти на то же место.
   - Кажется, я поняла принцип, - кивнула и прыгнула на сей раз вперёд. - Ирка... Ириска, ты же была у нас в Лиственнице и использовала там гостевой атрибут?
   - Хождение по вертикальным поверхностям, умение из сеттинга, основного для Лиственницы.
   - Типичная ошибка. Таких как я, в Гильдии вовсе не большинство. А здания там - сама помнишь, без умения бегать по деревьям не обойтись. Здесь, видимо, надо летать, ну, или прыгать, нельзя всюду пройтись пешком. Ну, рискнёшь?
   На второй раз у Иры получилось лучше. С минуту Саша наблюдала, улыбаясь, как гостьи перелетают туда-сюда, потом напомнила, что их вообще-то ждут.
  
   Ира изо всех сил старалась не пялиться, не вертеть головой, и завидовала Тане. Подруга состроила невозмутимое выражение лица, но в её глазах постоянно горела радуга, и Ира знала, что как будто рассеянный взгляд на самом деле видит всё вокруг - в буквальном смысле, на все триста шестьдесят градусов.
   Интерьеры комнат дворца, по которым их проводили, завораживали. Пустые залы с великолепными фресками, мозаиками и лепниной. Причудливые светильники, иные из которых не крепились на потолке и стенах, а висели в воздухе, колеблясь движением воздуха от проходивших мимо людей. Звенящие фонтаны, чьи хрустальные струи наигрывали мелодии, окна и зеркала, преломляющие свет так, что череда лучей и теней создавали неповторимый ансамбль.
   Зал, в который их привели, был невелик и не особо разукрашен, да и люди, ожидающие их, не утруждали себя выбором нарядов и украшений. Ира сразу почувствовала себя уверенней.
   - Привет всем, - поздоровалась Саша, отодвигая от круглого стола кресло с высокой спинкой. Марина уселась в него, благодарно кивнула. Саша села рядом, жестом предложила гостям располагаться.
   Подруги сели рядом, оглядываясь.
   - Собственно, я сообщила по телефону основное, - Саша сцепила пальцы, глаза её были темны. - "Сборбанк" по улице Лунина был закрыт негаторами. Мы подошли и наткнулись на зомби...
   Гостьи, слушая рассказ, разглядывали присутствующих. Большая часть присутствующих хайлэвелов Гильдии в самом деле принадлежала к одному фэндому, который и дал ей название. Но Таня почему-то считала, что в руководстве Гильдии сплошь девушки. Однако... Тринадцать, сочла она, разглядывая напряжённо внимающих гильдийцев, благо с её умениями это можно было сделать незаметно. Чёртова дюжина, и семеро парней. И каких!..
   Просто симпатичных и экзотично красивых, с обычными "земными" короткими стрижками и разноцветными гривами до пояса, в простой одежде, в доспехах, в каких-то мундирах...
   Девушки, привлекшие её внимание гораздо позже, тоже поражали воображение. И нарядами, и причёсками, но прежде всего тем, что трое из них принадлежали к одному Образу, а ещё одна - к тому же Образу, что и Саша, делающая доклад.
   И ещё одна была женской версией одного из парней. Так что оригиналом выступала лишь одна девушка, аловолосая валькирия в доспехе, с суровым выражением лица. Оригиналом ещё и в том, что её Образ был из другого фэндома.
   Вообще-то обычно носители одних Образов сторонятся друг друга. Особенно это касается девушек. "Близнецы" не вступают в одно пати, качаются в разных локациях и по возможности развивают разные умения - ну, насколько это возможно в пределах Образа. Редко когда можно встретить двух представителей одного Образа в одном месте. А здесь какой-то парад двойников... может быть, Гильдия ещё и поэтому получила своё прозвище?
   Интересно, заметила ли Ирка, подумала Таня. Образы, конечно, не дублировали друг друга, но ей с её магией зрительного восприятия было очевидно, что вон та девчонка с диким макияжем, малиново-чёрным хайром, полудюжиной колец в каждом ухе и по паре в носу, в кожаной куртке и беспалых перчатках несёт тот же Образ, что и вон та с разноцветной гривой, заплетённой в сотни косичек, и в каком-то национальном наряде. И девушка знакомого с детства вида - полумесяц во лбу, длинные хвосты, собранные над ушами в две украшенные драгоценными каменьями корзинки, и в платье, похожем на бальное, приходится им обеим "сестрой".
   Ой, а что это она так смотрит?
   - Тц!.. - позор для той, которая имеет Образ специалиста по ближнему бою, замечтаться и пропустить тычок в бок от подруги! То, что она прослушала обращённые к ней вопросы, простительно - ведь её магия заключается в глазах...
   - Нет, я не возражаю, чтобы наш разговор записывался.
   Сурово у них тут, только и подумала девушка, когда парень с длинными белыми волосами положил на стол перед ней игральную карту с изображением микрофона и древнего плёночного магнитофона. Коснулся пальцем, и артефакт просиял внутренним светом, бобины магнитофона закрутились, и над картой появилась красная надпись REC.
   Таня послушно начала свой рассказ - о прогулке во Дворце Спорта, о том, как она увидела пропечатанное здание "Сборбанка" и сумела-таки "прозрить" его. Как стала свидетелем боя и делилась наблюдениями с подругой.
   Вступила Ира, рассказала о проницаемости печатей лично для себя... тут ей пришлось упомянуть свои тёрки с Гильдией Ментов и причины их. Присутствующие горячо одобрили решение девушек и спасение согильдийцев.
   Потом Лунные кратко посовещались и слово взял один из парней:
   - Что ж, мужики...
   - Кхе-кхе!..
   - И бабы, конечно...
   - Кхгм!..
   - То есть наши прекрасные дамы!.. - парень в красной китайской шнурованной рубахе шутовски поклонился. - Я думаю, всем всё понятно.
   - Мы не ради вознаграждения это делали!.. - подскочила Ира, которая с трудом удерживалась от высказываний во время совещания.
   - Мы знаем. Но доброе дело должно быть вознаграждено, - парень выудил из рукава смартфон и стал поочерёдно доставать из экрана карты, отправлять их через стол. - Моя визитка. Нужна будет помощь - просто звоните. Кольцо, каждой - разовый доступ в Алмазное Хранилище Гильдии, на один предмет. Там есть достойные вещи, впрочем, не знаю, как они к вашим Образам, но что-нибудь должно найтись. Так, что ещё... свиток возврата с выходом во Дворце, каждой. Заходите в гости. Деньги...
   - Вот денег не надо.
   Краснорубашечник прищурился, разглядывая подруг, выложил ещё одну карту.
   - Хм, однажды Мелкий Змей из Лиственницы нанял нескольких глазастых из разных фэндомов, чтобы просмотреть насквозь какую-то там скалу, на которой он испытывал печати. И заплатил он им...
   Послышался звон монет.
   - ...кому сколько, но средняя сумма примерно такова. А ещё слышал я, что за телепортацию из города в область с того же Змея одна девчонка содрала последнюю шкуру... то есть вот столько...
   Парень с удовольствием изучил покрасневшую Иру, девушки-хайлэвелы закхекали в кулаки.
   - ...умножаем на два и накидываем за срочность. Считайте, не за спасение плата, а за доставку людей, и за изучение закрывающих от взгляда печатей - то есть, выходит, не закрывающих.
   - Берите, не дурите, - сказала Саша, подмигивая. - Мы очень ценные, вот так!..
   Поколебавшись, девушки взяли карты.
   - Мой номер у вас есть, - Саша щёлкнула телефоном. - И визитка. Звоните, если нужна будет какая-нибудь помощь, звоните просто так. Заходите покачаться на наших локах, или в реале встретиться в какой-нибудь кафешке.
   Марина молча шевельнула кистью.
   - Вы двое - никаких кафешек дня три, - указующий перст девушки в броне устремился на Юрийную Парочку. - Будьте постоянно в вирте. Можете развратничать в замке, или крошить монстрятину на наших локациях, но в остальной вирт - только с предупреждением и сопровождением, а в реал вообще не суйтесь.
   - Развратничать в замке, соблазнительно звучит, - сказала Саша, Марина просто кивнула.
   - Вы двое... - теперь аловолосая оборотилась к гостьям. - На вашем месте я бы тоже пока не очень высовывалась. Но если что... вот моя визитка тоже.
   Бронированный палец двинулся, глаза суровой девушки потеплели.
   - Спасибо, что спасли наших.
   - И вот.
   - И моя. Вы правда нас очень выручили, когда спасли этих двух ду...
   - Держите, звоните, таких крутых и изобретательных полезно иметь в друзьях.
   - Твои мотивы, как всегда, совершенно эгоистичны! Вот я говорю безо всякой задней мысли.
   - С передней, ага. Держите мою.
   Советники поочерёдно отправляли визитные карточки, и телефоны подруг звенели непрерывно, записывая новые номера.
   - А пойдёмте на локи прямо сейчас, - предложила Саша. - Есть одна, которую я как раз не очень изучила, вы как? Там, говорят, красиво.
   Подруги переглянулись.
  
   Эпизод 7. Ангелы, черти и мертвецы
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Колесо Сансары" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха), зона возрождения Черёмуховая роща
   Солнце плескало через стекло крыши, лучи света окрашивались разными цветами, рассыпались радугой. В прозрачных вставках плыли облака, небо было синее-синее.
   Наверное, он долго так лежал, ощущая дремотное удовольствие от осознания собственного бытия, что бывает, когда только проснёшься. Радужный рисунок сменился, на солнце наползла тучка, и он нахмурился, ощущая смутную неправильность. Что-то было не так.
   Вот оно.
   Не было боли, не было головокружения, перед глазами не плавали белые круги. Он очень чётко видел все детали - резьбу на колоннах, поддерживающих свод, цветную мозаику, завитки облаков.
   Как... странно?.. необычно?.. интересно?..
   Он приподнялся, оглядываясь по сторонам, и замер. Снова какая-то неправильность... и в окружении, и в нём самом.
   Движение. Лёгкость и свобода, никакой боли. Не было хруста суставов, не было тремора, в глазах не темнело от внезапного усилия.
   И... где это он?
   Большая открытая каменная беседка. Стен нет, лишь фрагменты резных решёток и каменные колонны, поддерживающие крышу. Нет скамей, нет какой-либо мебели, только небольшое возвышение в центре пола, на котором он как раз изволит валяться...
   Двигаясь с привычной осторожностью, он выпрямился и сел, оглядываясь. За беседкой - лишь сплошная яркая зелень. Место совершенно незнакомое. Где-то тихо звучат голоса.
   - Что-то долгонько не выходит...
   - Так пойди и поторопи.
   Шаги за спиной. Он резко повернулся - и увидел ангела.
   - Йоу, чувак. Долго ещё валяться будешь? - спросила Ангел приятным девичьим голоском, подходя и наклоняясь над ним.
   Ангел носила летнюю курточку и туго обтягивающие джинсы. Ангел была кареглазой, очень красивой, потрясающе рыжеволосой, и кончики перьев мощных крыл также были словно макнуты в кровь.
   - Ага, - невпопад ответил он, созерцая полоску нежной незагорелой кожи в распахе курточки. Снова что-то было не так. Куда ты смотришь? На нечто красивое. Он с усилием отвёл взгляд, поискал что-нибудь не такое привлекательное, но безопасное, и выбрал в конце концов собственную руку.
   Удивительно удачный объект для изучения попался, и так его увлёк, что он уставился во все глаза.
   - Хорош, - одобрила Ангел. - И непохож, но некрос, так что проверить всё равно надо. Вставай.
   Она подцепила его за ворот и без особого усилия поставила на ноги.
   - Какой ещё некроз? - переспросил он и не узнал собственный голос - сухой, скрипучий, но и полный силы.
   - Обычный некрос, каких много, - усмехнулась Ангел.
   Некрос... некро - мёртвый? Похоже, если судить по виду. Он разглядывал себя. Сказать "кожа да кости" будет не преувеличением, а констатацией факта. Руки представляли собой обтянутые ссохшимся пергаментом шарнирные конструкции. Грудь обмотана вкривь и вкось истлевшими бинтами, там, где они спали, рёбра можно было без труда счесть. Живот впал чуть ли не до самого позвоночника. Серая набедренная повязка с какими-то выгоревшими рисунками охватывала чресла, ленты подобием просвечивающей разрезной юбки свисали до середины щиколоток.. Ноги-лучины казались неспособны удержать тело... однако он каким-то образом всё же стоял.
   Он поднял руку, коснулся головы. Седые жёсткие патлы, ниспадают до плеч... интересно, каким образом вот эти ссохшиеся костяшки, обтянутые кожей, могут осязать?.. Он осторожно стукнул по голове, вызвав характерный костяной звук.
   Ангел засмеялась, и он посмотрел на неё. Ну да, ангел. Но девушка. Но ангел. Однако девушка же? А у девушек всегда найдётся зеркало.
   - Ну да, мумий, долбануло тебя, однако, - фыркнула крылатая дева на вопрос, доставая откуда-то из своих перьев круглое зеркало в золотой оправе.
   Он неопределённо пожал плечами, разглядывая себя, шевелил головой, находя нужный ракурс - в руки девушка штуковину не дала. Ощущения не обманули, на костлявых плечах сидел череп, туго обтянутый кожей. Пергаментные губы, выпирающие скулы, лишь из глазниц остро блестели запавшие глаза.
   - Да, сильно же тебя приложило, если свою рожу в зеркале не узнаёшь, - пробормотала ангел, убирая зеркало обратно в крылья. - Готов идти?
   Он безропотно последовал за ангелом, из беседки вниз, где стояли ещё существа.
  
   Прежде всего внимание своей цветовой гаммой привлекал высокий краснокожий чёрт. Не медно-смуглый, как индеец, а действительно красный. Из алых волос, заплетённых в длинные косицы, дерзко торчали два острых рога.
   Собеседники его тоже были примечательны. Плотный кудрявый мальчишка-ангелочек с небольшой арфой подмышкой. Девушка, красоту которой не портили даже странная угловатая раскраска на лице, необычной формы уши и корона острых рожек, торчащих из длинных волос. Чёрт... или, получается, чертовка? Ещё один чёрт был фиолетовокожий, с золотыми глазами и хвостом со стрелкой, который нервно вилял туда-сюда.
   Видимо, это высокая комиссия, которая будет взвешивать его поступки, определяя место дальнейшего проживания... хотя вернее сказать - существования? Или они сразятся за его душу? Двое ангелов, девушка и мальчишка, против двух крепких чертей-мужчин, и одной спортивной чертовки... Расклад не в пользу крылатых, даже если он, мумия, им подсобит. Казалось бы, он должен бояться, но ощущал лишь отстранённое любопытство, разглядывая возможных противников.
   Тут один рог чёрта дёрнулся, и он понял, что на самом деле это длинная и подвижная ушная раковина. Ухо развернулось, обратилось к ним, фиксируя и ведя, словно радар, при этом краснокожий не отвлекался от беседы с остальными, устремив на них второе ухо.
   Все четверо были одеты... странно. Их одеяния слабо сочетались с погодой, и с их образами. Ангел в джинсе - куда годится? Ну, краснокожий чёрт и девушка напялили какое-то подобие кожаной брони, только красный предпочёл красное, а чертовка чёрно-синее. Это ещё куда ни шло. Чёрт же был облачён карикатурным шпионом - длинный кожаный плащ с высоким воротником, шляпа, только чёрных очков нет... а не помешали бы, яростно-жёлтые глаза чуть ли не светятся из тени. Ангелочек же как будто счёл, что в облаках холодно будет в одной простыне, и облачился в белый свитер, унты и шапку-ушанку.
   Группа обернулась к подошедшим.
   - Ну, чего там? - лениво спросил мальчишка низким и хрипловатым, совершенно немальчишеским и неангельским голосом. Все смотрели на него без особого интереса, только красный чёрт щурил кровавые глаза.
   - Так, - протянул он. - Некрос.
   - Андед, - сказала чертовка, разглядывая его через шуточные очки - без стёкол, зато с выдающимся пластиковым носом и усами под ним. - Не тот, тот был живой.
   Фиолетовый чёрт и вовсе уделил "не тому" лишь мимолётный взгляд, спросил её:
   - Тушку тащить?
   - Давай, - пожала та плечами, убирая дурацкие очки. - Ясно же, что не он, однако положено.
   Чёрт кивнул и пропал. Вот просто был только что здесь - и растворился в облачке чёрного дыма. Он потянул носом - серой как будто не пахло.
   - Пока он ходит, - сказал маленький ангелочек своим мужским голосом, - давайте закончим формальности.
   - Да, предьявите ваши документы! - сказал красный чёрт, явно паясничая, ангелочек прервал его нетерпеливым жестом и сказал:
   - Полиция опергруппа бур-бур-бур у нас к вам несколько вопросов для начала назовите ваше имя. А также фамилию и отчество.
   - Емельян... - он начал именно с имени, и вдруг осознал, что до сего момента не помнил себя. Слово будто плотину прорвало. Емеля, Мелька, Емельян, Емеля Неделя, Емельян Иваныч, Товарищ Старшина, Пап, Батько, Деда, Дед, Диду... Перед памятью стремительной кинолентой разворачивались картины прошлого.
   Он сел где стоял.
   - Да, запоздал твой "приход", некрос Емельян... - сказал кто-то.
   Он не ответил, созерцая "кино". Если продолжить образные сравнения, вся плёнка была "чёрно-белой" и сильно потрёпанной временем. С памятью творилось неладное, образы лишь чуть подкрашивались эмоционально, многое зияло лакунами, "дефектами плёнки". А не так ли он помнил свою жизнь всегда?
   "Цветным" был только последний день. Он ненавидел "присутственные места" и всегда опасался, что в конце концов встретит свою смерть среди всех этих равнодушномордых чернилок и бумажной пыли картонных папок... ну, в последнее время - натужно-приветливых чиновников и их компьютеров. Кто бы мог подумать, что так в конце концов и произойдёт?
   Мозги щёлкнули, сердце прихватило? Нет, нечто другое случилось там, в банке. Паника, суета... кровь. Парень-убийца, блондин, настоящий ариец. Он знал, что не должен, но ненавидел таких до сих пор. Наверное, застарелая ненависть и придала сил. Девушка визжит страшно, аж слуховой аппарат заходится свиристением. Стул очень лёгкий, но мотает тело туда-сюда. Словно мгновение вернувшейся молодости, а потом...
   Удар, и он умер.
   И оказался... где?
   - Ну как, Емельян, пришёл в себя? - спросила девушка-ангел, разглядывая его с каким-то новым интересом. - Болтают, для хайлэвелов "приход" задерживается. Мы-то всё вспоминаем почти сразу.
   - А ещё говорят, если убит антагонистической магией, тоже потом крепко вставляет, - сказала чертовка. - На хайлэвела ты, без обид, нифига не похож. Значит, помрэ от священной магии?
   Слово как-то странно отозвалось под сводами черепа. Тогда он принял непонятные эффекты за использование некоего причудливого оружия. Но если это была... магия?..
   Лозоходство, сглаз, нашептывание над травяными отварами. С концепцией магии как чего-то большего, чем это деревенское знахарство, Емельян был знаком. Внуки-правнуки просветили замшелого старикана. Игры - о!.. фильмы - у!.. книги - да, вот книга правил!.. Карта, листы персонажей, их умения, боевые и магические.
   Грязный лёд, серый туман... встающие мертвецы... ох, едва ли то, от чего он "помрэ", подходит под предложенное чертовкой определение.
   - Не священная... - пробормотал Емельян, вставая на ноги. - Наоборот.
   - Надо же, - удивился кто-то. - Какие разные бывают штрафы...
   - Да гонит он, - пренебрежительно сказал красный чёрт. - Я вот никогда не слышал...
   - Мало ли чего ты не слышал, - оборвала чертовка. - Это не значит, что явления не существует. А штрафы за смерть действительно могут быть очень разные.
   - Кхгм, народ, - сказал маленький. - Отставить базар.
   Емельян перевёл на него блуждающий взгляд и вдруг прозрел. Не арфа, а лук в чехле. Крылья, свитер, ушанка? - плащ, кольчуга из светлого металла, шлем, и не унты, а вовсе даже сами босые ноги странного карлика - не ребёнка!.. - были покрыты густой вьющейся шерстью.
   - Итак, документы ваши, пожалуйста.
   - Сначала ваши, - угрюмо сказал Емельян. Группа переглянулась, похоже, у них нечасто требовали документы.
   - Слышь, нубский мумий, ты не вкуриваешь... - начал красный, но на сей раз его перебила ангел:
   - Задрал, Корка, захлопнись уже. Не видишь, человек не в себе. Никак не может очухаться после респауна, куда уж ему "вкуривать".
   - И попросить наши документы у него есть право, - шерстоногий махнул рукой, в которой материализовалась... игральная карта. - Бульба Торкинс, полудесятник, старший опергруппы.
   Небрежный бросок, и карта порхнула в воздухе словно бабочка, остановилась перед Емельяном, тот осторожно взял. На бумажном прямоугольнике был изображён сам коротыш, под его шерстяными ногами было написано то, что он только что озвучил. Масть карты была двойной - стилизованный значок натянутого лука и стрелы, и пятиконечная звезда. Едва Емельян задумался, куда бы в своих лохмотьях спрятать эту "визитку", как карта вдруг рассыпалась искрами и исчезла. Хорошо, что лицо-череп не очень-то предназначено для выражения эмоций. Хорошо, что эти самые эмоции у него не слишком интенсивны.
   - А меня зовут Емельян, и я - не хайлэвел. Я мумий и нуб, как товарищ, - кивок в сторону хама, - уже заметил с присущей ему умом и проницательностью.
   Вокруг запхекали, красный "товарищ" потемнел лицом.
   - Ты обзовись наконец, умный-борзый!.. - процедил сквозь зубы. - Имя, звание, личный номер?
   - В смысле, отправьте, пожалуйста, визитку, - вежливо добавил шерстолапый.
  
   - Визитку? - пробормотал Емельян, и тут в правую ладонь мягко толкнулось нечто. Он без особого удивления освидетельствовал появившийся в пальцах бумажный прямоугольник. В качестве фигуры на карте был изображён он сам - каким он был сейчас, значком масти выступал череп в короне, под ногами же располагались строчки:
   Создать стандартную визитную карточку?
   Стандартная визитная карточка создана
   Передать визитную карточку Бульба Торкинс, Стрелок?
   - Да, - сказал Емельян, и всплывшая строчка вспыхнула зелёным. Карта порхнула из его пальцев.
   - Емельян, Король Мёртвых, - размеренно прочёл карлик, словив "визитку".
   - Король!.. - фыркнул красный.
   - В Гильдиях, кланах, пати не состоит, последняя локация - Колесо... так тебя где-то здесь недалеко грохнули!.. - шерстолап слегка пристукнул визиткой по кожаному кошелю на поясе, и белая картонка распалась искрами.
   - Так, теперь... вы видели этого человека? - чертовка достала приборчик технологического вида, размером с пачку сигарет, и прямо в воздухе рядом с ней возник призрак высокого блондинистого парня с перекошенной рожей и мечом в руке. Емельян моргнул и... покачал головой. - А этих?
   Две девушки. Черноволосая в платье с рапирой, сделанной будто из стекла... или изо льда? Блондинка в штанах, вооружённая огненным хлыстом. Емельян вновь ответил отрицательно, на сей раз с чистой совестью - этих девушек он не видел. В отличие от "арийца", которого, хоть и прежним своим старческим зрением видел скверно, опознал с уверенностью.
   - Остаётся лишь подъём, - шерстоногий оглянулся. - Где его там носит, неужели так трудно найти тушку...
   И тут с гулом, похожим на электрический разряд, в облаке чёрного дыма возник синий чёрт с переброшенной через плечо... тушкой?..
   Емельян невольно отшагнул. Чёрт наклонился вперёд, сбрасывая тело на землю.
   - Простите, увлёкся, - оскалил в улыбке нечеловеческие зубы и стянул с рук непонятные мечи, похожие на индийские катары, расстегнул и снял с хвоста ещё какое-то приспособление. Через мгновение всё это железо исчезло из его рук.
   - Это ты где такого красавца откопал? - удивилась ангел. Остальные тоже с удивлением созерцали снежного человека. Огромная белая обезьяна с мерзкой мордой и с небольшим рогом посреди лба. Снежная шерсть была пятнана кровью.
   - Сам удивился. У самого подножия Колеса!.. - чёрт махнул хвостом куда-то назад и вверх, видимо, все всё поняли.
   - Ещё вчера было заметно, что монстры на локах меняются, - задумчиво молвила девушка с короной рожек. - У меня скоро вахта кончится - пойти, что ли, погриндить, может быть, предметы тоже новые падают...
   - А чё, я бы сходил, - сказал красный, но чертовка дёрнула плечом:
   - Я тебя не зову... Ладно, прошу вас.
   Она приглашающим жестом повела в сторону обезьяны, и опергруппа уставилась на Емельяна, явно чего-то от него ожидая.
   - Простите, - осторожно сказал тот, - а что от меня требуется?
   Присутствующие переглянулись, усмехаясь, словно он сказал что-то забавное.
   - Поднять его, разумеется, - сказала девушка с рожками.
   - Ага... - Емельян отстранённо подумал, что должен чувствовать брезгливость, но её почему-то нет. Потом решил, что этакой тушей его наверняка придавит, но примерился... зверь оказался нетяжёл, хотя Емельяну не хватило росту поднять его целиком - даже когда по примеру чёрта взвалил на плечо, длинные руки свисали.
   - Поднял, - сообщил он, шатаясь и с удивлением наблюдая, как глубоко погрузились в землю его босые ступни. Всё же вес монстра был впору его виду - это худые мощи Емельяна оказались на самом деле необыкновенно сильны.
   - Остроумно, - сказал шерстолапый. Все снова улыбались удачной шутке... ну, кроме одного.
   - Ослоумно, - буркнул красный. - Видно же, что он головы нам морочит и просто не хочет давать образец своей магии. Может быть, он всё же и есть тот самый некрос?
   - Корка, блин... - чертовка покачала рогатой головой и повернулась к растерянному Емельяну. - Просто поднимите его с помощью магии.
   Емельян положил обезьяну обратно на траву. Времени нет, сейчас улыбки погаснут, и все поймут, что он вовсе не шутил.
   Визитка явилась в руку, когда он сказал... Предметы и существа возникают из ниоткуда и пропадают в пустоту...
   - Поднимись, - негромко обратился Емельян к телу. - Поднимись с помощью магии.
   Он вскинул руку, надеясь хоть на какой-то эффект... но произошедшее превзошло его ожидания. Бинты с предплечья вдруг метнулись вперёд серыми призрачными полосами, обмотали громоздкое тело стремительными витками, легли через морду обезьяны...
   Раздался тихий хруст, костяной стук, и тело дёрнулось.. Емельян отступил, стараясь, чтобы это не выглядело испугом. Обезьяна рывками поднималась и "сжималась", её мощная мускулатура как будто "сдувалась", усыхающая плоть обтягивала скелет. Бугристая башка запрокинулась, взгляд пустых глазниц остановился на Емельяне.
   - А неплохо, - с удивлением сказала чертовка, разглядывая существо сначала так, потом через дурацкие очки, потом снова невооружённым взором. Огромный мумифицированный скелет стоял смирно, позволяя себя изучить. Череп, грудь, предплечья и щиколотки были обмотаны бинтами в той же манере, что и сам Емельян.
   - Неплохо? - уточнил шерстолап.
   - Сигнатуры магии не те, - добавила чертовка, передавая шефу дурацкие очки.
   - Зафиксировано, - сказал шерстолапый, убирая их в свой кошель, и доставая оттуда карты, продолжил скороговоркой: - Спасибо за сотрудничество если у нас ещё возникнут вопросы с вами свяжутся...
   Карты порхнули к Емельяну, тот словил и без особого удивления просмотрел типичные ориентировки на Арийца и двух девушек. Едва задался вопросом, куда бы их спрятать, как карты растворились в воздухе белыми искрами.
   - ...Если вы вдруг встретите этих людей или вспомните что-то относящееся к делу свяжитесь с нами с помощью визитки бур-бур-бур...
   Тут раздался звон колокольцев, и шерстолап со товарищи потерял к нему всякий интерес, обернувшись в сторону беседки.
   - О, кто-то ещё воскрес, - прокомментировала ангел, но её помощь на этот раз не потребовалась. Из беседки спустилась девушка в коротком топе и шортиках, босая, с какой-то странной лентой на светлых волосах и татуировкой, сплошь покрывающей правую руку.
   Емельян внезапно вспомнил ещё кое-что. Сейчас-то ему, с его "усохшими" чувствами, было почти всё равно, однако раньше он определённо терпеть не мог татуированных девушек, и такую чрезмерную обнажённость, какую демонстрировала эта, тоже считал непристойностью. Эта современная молодёжная мода...
   И современная молодёжная манера речи!..
   - ...роботы хреновы, сроду их там не было!.. - девушка бранилась себе под нос и заметила опергруппу лишь тогда, когда чуть не натолкнулась на них. - Ну, чего?!. - рявкнула неприветливо.
   - Полиция, - перед коротышкой в воздухе возникла карта, и он пальцем толкнул её к деве. - У нас к вам несколько вопросов.
   - Каких ещё вопросов, - раздражённо сказала девушка, сгребая карту. - Я не некрос и не стихиал, а самоннер и проклинатель, не видно разве?
   Она тоже призвала две карты, одну бросила под ноги, и лист исчез, в белых искрах возникли странные деревянные... туфли? колодки? опорки?.. Вторая карта отправилась к шерстолапу.
   - Призыватель и проклинатель, подтверждаю, - сказала чертовка, убирая шутливые очки. - Но всё же мы вынуждены вас просить призвать какую-нибудь из ваших...
   - Да легко, - фыркнула девушка, воюя с деревяшками, которые, по сути, были прямоугольными плашками с двумя брусками на подошве и тряпичными завязками сверху. Надела, потопала. - Чернушка, явись!.. Мертвяшка, явись!..
   Два притопа, два замысловатых жеста правой рукой. Татуировки полыхнули фиолетовым огнём, который стёк на землю - и из травы возникли туманные тени, одна сложилась в чёрного гротескного зверька, на кошку мало похожего - скорее так их рисуют в мультиках. Второй рос и ширился, пока не обрёл человеческую форму.
   - Ну, чё? - неприветливо спросила дева. - Или мне ещё и проклясть кого-нибудь?
   Все разглядывали призванного, невысокого мертвеца в истлевшем доспехе с восточными мотивами, с кривым ржавым мечом в руке и сломанной стрелой, торчащей из виска.
   - Сигнатуры не те, - констатировала чертовка.
   - Извините за беспокойство, - повинился полудесятник. - Спасибо нам этого достаточно проклинать никого не надо.
   - Да пжалста!.. - девушка фыркнула.
   - Ты откуда улетела? - спросила примирительно крылатая.
   - Из Гнилых Болот, - неохотно сказала призывательница-проклинательница.
   - Там никогда роботов не было, - удивилась чертовка.
   - Вот и я тоже так думала, пока они меня не зажевали... Настоящий робо-раш получился. Может быть, это свора набежала из соседних Ржавых Болот?
   - И на прорыве нынче что-то странное случалось... - задумчиво молвила крылатая. - Ребята, как насчёт после дежурства прогуляться по локам?
   - Ладно, я ушла выручать свою тушку, - бросила вновьприбывшая.
   Емельян, который всё это время этак ненавязчиво торчал на краю поляны в компании обезьянего скелета, двинулся первым.
  
   Дорожка петляла среди зелени, поднималась на холмы, поросшие изумрудной травой. Попадались обломки колонн, кое-где тропа уходила в ложбины, и там на поросших мхом плитах были выбиты странные сияющие в тени знаки. Скелет осторожно обходил их.
   Девушка вместе с кошкой и мертвецом довольно скоро догнала, окинула хмурым взглядом, дёрнула губами и ушла вперёд. Снова Емельян встретил её у чаши родника. Девушка, присев на каменный бортик, взмахнула перед собой руками, словно открывая окошко. Послышался стеклянный звон, и на бортике бассейна материализовались пустые бутылочки самого аптечного вида.
   - Хоть что-то, - расслышал Емельян бормотание.
   Татуированная по очереди опускала бутылочки в воду и доставала их уже заполненными как будто ртутью. Серебристая влага плескалась в стекле, тогда как вода в роднике была обыкновенная, прозрачная. Завершив свой непонятный труд, девушка сгребла пробирки, и они снова исчезли, как не было. Блондинка встала, махнула рукой своим странным сопровождающим и скрылась за поворотом тропы.
   Емельян подошёл и склонился над родником. Ну и рожа... страхолюд. Он осторожно плеснул рукой по своему отражению.
   - Ай!.. - словно за крапиву схватился. Торопливо отдёрнув руку, уставился на кисть.
   Боль пропала почти мгновенно, однако пергаментная кожа пошла клочьями, обнажилась серая мумифицированная плоть.
   - Ты что, мазохист? - с любопытством спросили за спиной, и Емельян вздрогнул, шарахнулся вперёд, падая головой вниз в кислотную воду.
   Эпизод 8. О пользе призванных существ
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Колесо Сансары" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха) зона возрождения Черёмуховая роща
   Разумеется, на мирной локе помереть нельзя. Но всё равно мало приятного для андеда - окунуться в святую воду целиком. Призывательница живо вообразила последствия собственного несвоевременного любопытства, но, к счастью, успела схватить странную мумию за плечо и помочь восстановить равновесие.
   Мумия - или как это будет в мужском роде, мумий? - выпрямился, глядя своими яркими гляделками, только они и были живы на лице-черепе. Бр-р-р!.. - а она ещё думала, что привыкла к подобным Образам! Чернушка и Мертвяшка держались позади, призывные существа с изумлением пялились на мертвеца, осмелившегося подойти вплотную к святому источнику, да ещё полоскать в нём конечность.
   Ругаться мумий не стал, но смотрел укоризненно.
   - Извини, я тебя прервала, - хмыкнула призывательница, размышляя, в чём тут прикол - окунаться в святую воду при его-то классе. Вся кисть оказалась маркирована повреждением, и чернота с алыми квадратами поднималась выше по руке. - Малое Восстановление Мёртвой Плоти!..
   Мумий уставился на конечность. Ало-чёрная сетка отступала, вновь показывая иссохшую кожу андеда. Девушка невольно вжала голову в плечи, спохватившись - бросила тёмный аналог исцеления совершенно автоматически, словно опять была в Параде Мертвецов, в одном из их рейдов, когда она при первой возможности лечила товарищей-андедов и их призванных тёмных существ.
   Однако дядька, похоже, не был в претензии за наложение заклинания.
   - Спасибо, - прошелестел он, глядя поочерёдно на свои руки, на конечность девушки. Та повертела правой, на которой от самого плеча бежали спиральные надписи... бежали в прямом смысле, по бицепсу, предплечью, по кисти, обматывая пальцы совсем уж мелким шрифтом и постоянно меняясь, как рекламная строка.
   - Что, гадаешь, что за Образ? - хмыкнула девушка. - Скажу, если свой назовёшь.
   - Эм-м-м, - выдал мумий характерное ворчание мертвеца. Извини, если это была подсказка, я её не поняла... все мумии изъясняются похожим слогом.
   - Не узнаю, - призналась она, вызывая карту и добывая из неё стеклянные пузырьки. - Слушай, давай ты продолжишь заниматься мазохизмом, или что ты там делал, после того, как я...
   Мумий неопределённо дёрнул плечом, и девушка истолковала жест так, как ей было удобнее. Убрав правую руку за спину, чтобы на неё не попало ни капли, она принялась левой наполнять найденные кошкой пустые склянки. Мумий так и торчал рядом, наблюдая и нервируя. Наконец пяток бутылочек оказались налиты словно жидким серебром. Девушка встала, материализуя карту и поочерёдно переправляя бутыльки в неё.
   - Ну, бывай, неизвестный Образ, - бросила, махнула своим миньонам и зашагала от родника. Странный тип... жутковатый не Образом, а как будто сам по себе.
  
   Емельян смотрел, как расписная уходит. Мертвец ковылял рядом, а вот кошка носилась там и тут, норовя везде сунуть свой нос. И явно делала это не просто так, а следуя командам своей призывательницы. Та что-то жала на карте, напомнив Емельяну внуков, играющих на телефоне. Иногда приказывала и просто голосом, жестами, кошка шныряла между деревьями, не удаляясь далеко от тропинки.
   Емельян промедлил, пока девушка не скрылась за поворотом. Встал, очень аккуратно сунул мизинец в воду и тут же вытащил. Вновь мимолётное ощущение боли, когда мёртвая плоть стала съёживаться и будто сгорать - а потом повреждённое место затянула чернота. Словно он палец в чернила окунул... и нарисовал поверх светящейся краской алую сеточку-миллиметровку. А если левую руку?.. Ых!.. Но как же так, девчонка ведь...
   Бросив гадать и тупо разглядывать собственные пальцы, Емельян отправился следом за ней. Смысл кошачьих блужданий открылся ему прямо за поворотом, девушка задержалась, потому что нарисованный зверёк обнаружил тайник. В корнях дерева на обочине дорожки оказалась плетёная корзинка. Девушка достала из неё свиток, запечатанный красным сургучом, и небрежно сунула довольно большую вещь в декольте. Емельян невольно отвёл взгляд, когда посмотрел снова, предмет из неудобного вместилища пропал, зато в руках девушки снова оказалась карта.
   Позволив расписной уйти вперёд, Емельян остановился и взглянул на свою мумию-обезъяну, которая так и шествовала следом. Поджал пальцы, как тогда, вызывая визитку, и произнёс просительно:
   - Будьте добры, пульт управления.
   Получилось.
   - Эм... - только и сказал Емельян, растерянно крутя в руках громоздкий пульт с парой дюжин кнопок, переключателей, и небольшим экранчиком сверху. Он ожидал получить карту.
   Стоило об этом подумать, как пульт превратился в карту с изображением обезьяны-мумии. Масть - череп, Призванный Немёртвый. Под ногами призывно мигала строка "Введите имя существа".
   - Гаврюша, - наугад сказал Емельян. Почему бы и нет, этакий низколобый широкоплечий гаврик - чем не Гаврюша?
   Король Мёртвых проследил, как под изображением его единственного подданного возникло имя. И то же имя появилось над кумполом черепа, паря в воздухе.
   - Гаврюша, ко мне, - позвал Емельян и чуть не попятился, когда мёртвый амбал действительно зашагал к нему. - Гаврюша, дай лапу!..
   Обезьян замешкался, но протянул свою гигантскую грабку, и Емельян не без трепета её пожал. Рука твари была твёрдой и холодной. Интересно, подумал Король Мёртвых, сам-то я каков на ощупь? Догнать девчонку и спросить...
   Он вернулся к изучению карты. Агрессия, активная оборона, пассивная оборона, охрана территории, ещё какие-то функции... Доступные способности - в скобках дополнение, зависят от материала, из которого создан Призванный Немёртвый. Конкретно этот обладает двумя заклинаниями - "Устрашающий рёв" и "Оглушающий удар", которые соответственно распугивают монстров в каком-то радиусе вокруг врага, или оглушают цель и все смежные цели.
   Емельян задумчиво потыкал карту. Ага, есть-таки функция поиска, дополнение гласит, что существо обладает высоким шансом обнаружить как тайники, так и ловушки на снежных локациях. Ну, здесь толку от этого бонуса не будет... Емельян даже возгордился мимоходом, что вспомнил дурацкое словечко.
   - Гаврюша, искать!.. - велел он и проследил, как на карте возникает соответствующий комментарий. Пришлось задать ещё и расстояние, на которое существо могло удаляться от хозяина, и Гаврюша отправился на поиски.
   Емельян неспешно пошёл следом.
   Происходящее, вначале казавшееся ему глупым сном, постепенно обретало логичность и стройность. И странно напоминало кое-что. Воскресенье, осень, буря за окном, мокрый снег липнет на стёкла. Рябиновая наливка хороша. Взрослые спорят на кухне, звенят рюмки, жарятся котлеты. Дети в большой комнате, внуки, правнуки, тянут на середину зала раритетный круглый стол, поднимают боковины. Расстилают карты волшебных земель. Я буду Варваром! Чур, я Колдунья! Буду Вором! Звенят азартные голоса, катятся кубики. Дети двигают фишки, что-то вычисляют и торжественно зачитывают с игровых карточек какую-то чушь.
   Существует некая сила, называемая магией. Проявления магии похожи на условия тех настольных игр. Существуют весьма странные земли - локи, локации, - похожие на те самые карты, в пределах которых действуют игроки, только реальные. Существуют Образы - что это такое, что-то вроде фигурок игроков, обладающие особыми свойствами, их тела, в которых они играют?
   Емельян поднял руки, разглядывая. Худая кисть, все кости сосчитать можно, бинты на запястье, длинные ногти, обожжёные ало-чёрные мизинцы... Он согнул пальцы, и в них материализовалась карта. Вот я. Вот моя фигурка - Король Мёртвых. Некрос, андед, нуб - похоже, прозвище его масти, его "класса", кажется, такой термин употребляется в играх? Серебряная вода не вредит девчонке, она "проклинатель" и "самоннер". Ему же такая вода - кислота. Она вытаскивает своих тварей просто из земли и исцелила его рану. Он поднял мёртвое тело...
   Кстати, про тело. А чего это надыбал Гаврюша?
   Снежный человек подковылял к нему, демонстрируя добычу на громадной ладони. Емельян рассмеялся, принимая знакомой формы бутылочку. Прямо хоть возвращайся к источнику и наполняй их... сжигая руки до костей, а девчонки рядом, чтобы исцелить, не будет.
   Емельян покрутил одну бутылочку.
   - Эм, превратись? - спросил, и предмет обернулся картой, на которой изображена бутылочка.
   Склянка 1 унция пустая
   Склянка распалась белыми искрами, которые как будто впитались в призванную карту. А под ногами у изображённого мертвеца замерцала кнопка, помеченная схематичным наброском... рюкзака?..
   Склянка помещена в Инвентарь, - появились и пропали строчки.
   Емельян убрал вторую бутылочку. На третьей открыл, что просить о превращении предмета в карту вовсе необязательно - достаточно лишь прикоснуться склянкой к своей карте.
   Переправив туда все предметы, он осторожно нажал на кнопку. Изображение Короля Мёртвых исчезло, сдвинувшись за рамку карты. Возникло расчерченное на клетки поле. Инвентарь, прочитал Емельян над ним. В верхнем левом углу был рисунок бутылочек, занимающий одну клетку.
   Емельян подцепил её пальцем, прочёл пометку: Склянка 1 унция пустая, и ответил утвердительно на предложение выдать запрошенное. Ещё вопрос о количестве требуемых предметов, и в следующую секунду перед ним в неяркой вспышке появились все пять склянок. Он он успел подхватить только три, остальные со звоном покатились в траву, не разбились. Емельян торопливо подобрал и переправил все обратно в карту. Сбоку от клетчатого поля были ещё кнопки, он ткнул ту, которая изображала человечка, и картинка с персонажем вернулась.
   - Эм... подписать кнопки!.. - велел Емельян, и секунду думал, что экспромт не будет иметь успеха, но тут под кнопкой с изображением нескольких рожиц появилась надпись:
   Контакты (1 виз карт)
   Меч в мускулистой руке был обозначен как Боевые умения.
   Заклинания, гласила кнопка с книгой, на обложке которой был изображен скелет кисти руки, держащий горящую свечу.
   Карта - была помечена кнопка со свитком и компасом, и Емельян торопливо царапнул её ногтём.
   Развернулась карта, похожая больше не на условное изображение местности, а на съёмку с высоты. Локация Колесо Сансары, зона возрождения Черёмуховая Роща (мирн). Ровно посредине мерцал крестик, очевидно, обозначающий его собственное положение. Карту можно было двигать туда-сюда в рамке и масштабировать... Вот источник, обозначенный как "Святой", из которого ему не суждено набрать воды. Вот беседка, в которой он очнулся. Вот крестик, подписанный "Гаврюша", движется в его сторону.
   Емельян поднял голову. Гаврюша протянул ему на ладони знакомую пробирку, но полную голубой воды.
   - Не люблю газировку, - поведал ему Емельян, забирая добычу и обращая её в карту. На ней проявились буквы. - Магическое зелье, одна унция. И что оно делает? Ах, восстанавливает уровень маны? И что это такое?
   Он позволил карте исчезнуть, отослал парня на следующие поиски, вернул собственное изображение и очень-очень бережно прикоснулся к кнопке с вопросительным знаком, подписанной как Справочные материалы.
  
   - Ну, это уже хамство...
   Сучья дерева, мох под ним, характерная, особенного оттенка темнота в корнях - все признаки были за то, что здесь кроется очередной тайник. Но едва она направилась к нему, как её бесцеремонно обогнал гориллоид, запустил лапищу в перспективную темноту и извлёк наружу свиток с красной печатью.
   Девушка так и стояла, хлопая глазами. Гориллоид по-зомбячьи ухнул довольно и направился прочь.
   А она очнулась и пошла следом, бормоча ругательства. Что поделаешь, тропы Черёмуховой рощи здесь оканчивались тупиком, чтобы попасть в боевую зону, следовало пройтись обратно. Она уже нашла выход, но решила побродить, поискать тайники. С её-то Образом расчитывать на нечто большее не приходилось, но толика мелкоуровневых свитков, зелий и пустых склянок лишней не будет, когда она отправится за своим телом.
   А вот и сам хам. Сидит на камне и... читает. Будто не нужно ему тоже переться выручать своё тело. Может быть, и не надо. Если он какой-нибудь богач, то плевать ему на потерянные вещи.
   Она подошла и слегка попинала камень. Мумий, несомненно подметив её краем глаза, лишь сейчас соизволил оторваться от планшета, поднял свои стеклянные гляделки.
   - Слышь, ты, - начала девушка как могла вежливо. - Твой гориллоид упёр у меня свиток из-под носа.
   - М-м-м? - пробурчал мумий на манер своей призывной твари. Запустил руку в экран планшета и достал. - Этот?
   - Ага... - девушка растерянно приняла свиток. Что, вот так отдашь, и даже не полаемся?
   Парень явно ожидал, что она, получив требуемое, уйдёт, и он сможет продолжить читать, устроившись на комфортном камне. Почему нет, здесь тепло, светло, и мухи не кусают. Да, мухи - это особенно актуально для него.
   Интересно всё же, где он слился... На Костяных Полях? Как раз для его брата некроса лока... Впрочем, сейчас это спорно. Ерунда какая-то с монстрами творится, то жуки в эльфийских лесах, то роботы на Гнилых Болотах... Может быть, и Костяные Поля уже не подходят для некросов...
   - Слушай, - она с досадой глянула, как гориллоид принёс хозяину красную бутылочку в две унции. Ну вот, стоило погибнуть, и зелья жизни стали дефицитом... как полгода назад. - Наши призванные, похоже, обшарили тут всё.
   - М-м-м? - неприветливо отозвался парень, убирая бутылочку в планшет. Разжал пальцы - и предмет растворился в воздухе.
   - Ты ведь сейчас на Костяные Поля? - спросила девушка. Мумий вскинул голову, внезапно заинтересовавшись.
   - Возможно... - ответил уклончиво.
   - Мне в Гнилые Болота.
   Он дёрнул плечом, предлагая ей продолжать.
   - Нам какое-то время по пути. Как насчёт того, чтобы вместе прогуляться?
  
   Емельян обдумал предложение. Прогуляться с красивой девушкой... подобного он уже лет сорок не проделывал. А что расписная да с голым пузом - ведь и он сам... э-э-э, в бинтах да ссохшийся. С другой стороны, она явно расчитывает на что-то. Вместе прогуляться... проводить её через опасность? Костяные Поля. Гнилые Болота. По названием можно судить, что эти локации отнюдь не мирн, как обозначена Черёмуховая Роща.
   - Отчего бы и нет? - сказал он наконец.
   - Вот и славно, - кивнула девушка. - Меня зовут Беда.
   Она сунула руку под топик и достала оттуда визитную карточку, бросать не стала, передала из руки в руку. Емельян принял, глянул на изображение девушки с опасным прозвищем, написанным понизу. Масть была двойной - значок в виде жезла с навершием-черепом, и толстый человечек, проткнутый гвоздями.
   Мастер Призыва, Мастер Проклятий, - Емельян тронул пальцем выпуклый знак масти, и ниже появились слова. Он разжал пальцы - и визитка распалась на белые огоньки. Подражая спутнице, Емельян сунул руку под бинты на груди, пожелал, и карточка толкнулась в пальцы.
   - Эмильен, Король Мёртвых. - прочитала девушка вслух.
   - Емельян вообще-то.
   - Эмильен прикольней звучит, - дева убрала карту туда же, в топик. - Что ж, идём... монарх.
   - Идём... мастер, - отозвался он, вставая с камня.
   Девушка с опасным именем махнула рукой, и они зашагали по тропинке. Гориллоид и мёртвый воин ковыляли следом, кошка носилась в поисках тайников.
   Зайдя за поворот, Емельян сбился с шага, но умудрился сдержать удивлённый возглас и сохранил лицо - благо его лицо сейчас как раз было наиболее подходящим для "сохранения", скрывания эмоций. На карте отмечалось всё, что видел Гаврюша в своих поисках, и не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы понять, что воротцами обозначен выход с этой странной земли - наверняка на другую столь же странную территорию... Вот только выглядел он как каменная арка высотой в десяток метров. На вершине постройки мерцал огромный кристалл, от него вниз тянулся толстый жгут молнии, беззвучно пляшущий на каменном основании арки. Иногда молния расходилась веером, заплетая световой паутиной всю арку.
   - Ну, вперёд, - пробормотала Беда и решительно двинулась в кошмарное устройство. Шагнула на пъедестал, и молния слизнула её, мгновением позже пропали следующие за хозяйкой призванные существа.
   - Гаврюша, ко мне, - сказал Емельян, встав вплотную к арке. Молния сверкнула прямо перед ним, но зрение не "засветилось", он видел по-прежнему ясно и чётко. И слышал - не треск огромных энергий, а как будто странную дремотную музыку, состоящую из гудения, шороха и звона далёких колокольцев.
   Емельян вдохнул, выдохнул - и шагнул вперёд.
   Эпизод 9. Ржавые Болота
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   Мир изменился, словно вывернулся наизнанку, словно обернулся собственным негативом. Только что вокруг была светлая черёмуховая роща, а сейчас - поникшие белесые корявые деревца, повсюду стоялые лужи затхлой воды, полузаросшая дорога и низкая хмарь над головой вместо яркого солнышка. Вместо аромата летней зелени - запах отработки и горелого металла. Вместо шелеста листьев на ветру и пения невидимых птиц - злобные выкрики:
   - ...Твою рэндома душу мать!..
   Емельян торопливо оглянулся на причудливую брань. Он стоял на круглой решётчатой платформе, совпадающей по размеру с гудящим каменным кругом на той стороне этого устройства. Но отсюда, видимо, нельзя было вернуться назад.
   Иначе эта сквернословящая девчонка непременно бы так и поступила.
   - ...Хренова Мораль и баханая Удача!.. Только со мной могло такое приключиться!.. - закончила она страстную тираду и замолчала, глядя на Емельяна. - Тебя долго не было. Я уж думала, передумал и остался. Или в другое место перебросился.
   Он только глазами хлопал, глядя на девушку. Та приоделась и сейчас стояла в кожаной куртке с костяными нашивками и бандане с черепом. Вместе со светлыми шортами и японскими сандалиями общий ансамбль был... эклектичным.
   - Ну и что скажешь? - взмахнула руками, указывая окрест. - Где мы, по-твоему?
   - В Ржавых Болотах, - сказал Емельян, который успел глянуть на карту.
   - И почему мы здесь? - продолжила девушка, тон её буквально подсказывал ответ:
   - Что-то пошло не так.
  
   Да уж, точнее не скажешь. Ладно, новые монстры на локах, случается иногда. Ладно, лут нехарактерный падает. Но почему портал из Черёмуховой рощи вывел не в Колесо Сансары, не на первые уровни Костяных Полей или Страны Дураков, не... а!.. Чего уж теперь. Остаётся только надеяться, что им повезёт (муа-ха-ха!..) и их не сожрут, пока они бегут на уровень ниже!
   А парень-то нисколько не напрягается. Смотрит вокруг, будто ему здесь экскурсия, а не Ржавые Болота. Неужели насколько силён? До сих пор не озаботился одеть хоть что-нибудь. Или у него в рюкзаке ничего нет, кроме найденных в роще предметов?
   - Эй, твой бот уже кого-то жрёт.
   - Гаврюша, ко мне!.. - встрепенулся пялящийся по сторонам мумий. Гориллоид прибежал быстро. Ну, будь у неё настолько крутой миньон, она бы тоже не боялась отпускать его от себя на такое расстояние. Даже здесь.
   Гориллоид выплюнул в подставленные ладони задушенную Стальную Крысу. Беда поморщилась. Эти мелкоуровневые шустрые и прыгучие монстры были надоедливы, но практически безобидны в одиночку, и становились страшной силой, когда собирались в крупные стаи.
   Эмильен глянул вопросительно. Вообще-то нечастый случай, когда лутом от стальной крысы становится она же сама, разломанная. Везучий сукин сын этот андед... Опять она о везении!..
   - У меня нет заклинаний, могущих поднять механическое существо, - буркнула Беда. - У тебя, надо полагать, тоже.
   Эмильен пожал плечами и сунул добычу в рюкзак. Тут и её Чернушка обнаружила тайник и не без труда приволокла поочерёдно две банки тушёнки. Неплохое начало. Поколебавшись, девушка вручила одну банку напарнику. Тот только кивнул, пряча.
   - Ну, идём? - деловито спросила девушка. - У тебя есть заклинания, определяющие радиацию? Вот и у меня - тоже нет. Неплохо было бы, чтобы из добычи упал счётчик Гейзера, но с моим везением на такое рассчитывать...
   - Счётчик Гейгера, может быть?
   Если ты такой умный, то почему оказался без какой-нибудь железяки в рюкзаке, подумала Беда, вытаскивая короткий меч и привычно вешая на него заклинания. Подумав, протянула напарнику:
   - Пойсон брось. Ну, Трупный Яд, или как там у вас называется это заклинание? И вообще, кидай что есть для оружия.
   - Ага, - парень протянул руку и что-то прошептал, бинты с его предплечий змеями скользнули вперёд, обвили лезвие, и оно потускнело. Несколько знаков с обвязок осталось на стали.
   Как будто в том есть толк. Основная "монстрофауна" Ржавых Болот - роботы и механические существа. На которых ни Яд, ни Невезение не действуют... Э-э-э?..
   Меч всё темнел. Её серые огоньки почти растворились в проявившейся вокруг клинка багрово-чёрной ауре.
   Наложены Чары Невезухи.
   Наложены Чары Непрухи.
   Наложены Чары Облома.
   Наложены Чары Трупного Яда.
   Наложены Чары Трупной Гнили.
   Наложены Чары Порчи.
   Наложены Чары Ржавения.
   Наложены Чары Вампиризма.
   Наложены Чары Возьми-Себе.
   Первые три серые строчки, комплекс её обычных заклинаний на оружие, терялись на фоне красно-чёрного списка. Трупный Яд действовал на живых, Гниль была тем же ядом для андедов, Порча просаживала вражескую защиту, Ржавение гробило чужие доспехи и отравляло роботов, Вампиризм возвращал толику хитпойнтов за нанесённый врагу урон.
   За время своих странствий с Парадом Мертвецов товарищи по рейдам вешали на её оружие эти заклинания, но не такие мощные, и не все сразу... так, можно уже с уверенностью судить, что Эмильен из первого поколения, в отличие от неё, одногодки. Столько высокоуровневых чар, брошенных на один предмет за короткое время...
   - А что такое Возьми-Себе? - последнее заклинание было мечено тем же значком куколки вуду, что и её чары.
   - Если на тебе есть проклятие, то при атаке имеется некоторая вероятность перевести его на врага, - монотонным голосом, словно справку читал - может быть, и в самом деле читал, - сообщил Эмильен.
   Занятные чары. Но кто на Ржавых Болотах может навесить проклятье, ведь здесь сплошные роботы. Впрочем, если уж ей Гнилые Болота, многажды пройденные из конца в конец, вдруг приподнесли сюрприз в виде волны робо-раша, очень может быть, что и здесь найдётся что-нибудь обычно несвойственное локации. Да ладно, лишними чары не будут, клинок не отяжелят...
   А вот повредить могут. Девушка взвесила его в руке. Час, полтора? - вряд ли больше двух часов продержится настолько обкастованный низкоуровневый меч, но к тому времени даже с её везением она найдёт живопыру получше. В следующий раз надо уточнять, что именно бросать на оружие.
   - Ну, двинулись? Тебе приходилось танковать? - она никогда не встречала Королей Мёртвых, хотя и слышала о них от товарищей по Параду. Судя по описанию, они могли быть как волшебниками-задохликами, так и кем-то вроде тёмных паладинов, "толстыми" вояками.
   - Да, случалось посидеть за рычагами, - ответил Эмильен шуткой.
   - Но сейчас, пока у тебя нет оружия... - Беда сделала паузу, но спутник не извлёк из пустоты какую-нибудь дубинку, как она надеялась, - лучше пустить вперёд наших призванных.
   Наших, ага... Она ещё на локе возрождения успела украдкой оглядеть гориллоида Сглазом и ожидала, что Эмильен поднимет её на смех - Мертвяшка не только выглядит в два раза меньше, уровень его был ниже во столько же. Но парень только кивнул и какое-то время манипулировал с картой. Гориллоид подошёл, Беда протянула руку.
   - Малое Восстановление Мёртвой Плоти, - Эмильен шагнул ближе и склонил голову, словно находил действие заклинания весьма занимательным. - Похоже, он то ли ещё кого-то убил, то ли в ловушку сунулся...
   Она искоса глянула на спутника, но тот не ответил на неявный вопрос. Царапины на руках и на могучем торсе гориллоида затянулись и перестали источать алое свечение.
   - Вперёд, - Эмильен отдал приказ вслух. - А куда, собственно, "вперёд"?
   - Я ходила по Болотам, но здесь никогда не была, так что моя карта не поможет. Ты?..
   Парень покачал головой. Вот и понимай такого неразговорчивого, как знаешь. Ладно, если ему и впрямь на Костяные поля, он всё же скажет, что его карта привязалась к ориентирам.
   - Тогда всё равно, куда идти, - Беда изобразила, что готова рассмотреть его предложения. Мужчинам иногда надо предоставлять возможность выбора. Чтобы потом иметь возможность обвинить их в сложившийся ситуации.
   Эмильен мимоходом глянул вверх, на серую морось, потом на карту, посмотрел вокруг и махнул рукой. Ну да, мужики - всё бы им налево идти...
  
   На первого врага они натолкнулись сразу за поворотом дороги. Гоблин-разведчик был так же удивлён встречей, он отшатнулся, взвизгнул и замахнулся дубинкой, которая почти без вреда отскочила от предплечья гориллоида Гаврюши. Мертвяшка взмахнул мечом, оставив поперёк корпуса монстра алую полосу и удачно подвесив Кровотечение. Беда подоспела и секанула с другой стороны, гоблин хрюкнул, сделал шаг назад и... споткнулся о Чернушку.
   Кошка с противным мявом порскнула прочь. Совершенно бесполезная в атаке мелочь была горазда на такие фокусы. Гоблин заскулил, стал вставать и осел - дебаф Кровотечения выпил у него всю жизнь.
   Гаврюша наклонился, сграбастывая некий амулет из косточек и зубов, шагнул к хозяину, но тот лишь махнул рукой в сторону напарницы. К изумлению Беды, гориллоид понял такой приказ и передал добычу ей.
   Если там что-нибудь за некромантию, отдам, мысленно пообещала девушка, закрыв левый глаз и сощуривая правый. Но на сей раз Сглаз не пробился, так что пришлось использовать свиток опознания. Хрустнула печать, свиток развалился на части. Беда всмотрелась и досадливо цыкнула.
   - Плюс к Удаче.
   - Ну и носи, - буркнул Эмильен, оглядывая труп гоблина и, видимо, прикидывая, стоит ли поднимать. Девушка замешкалась.
   - Мне бесполезно.
   - Почему? - ворчание. Разговор напарника мало интересовал, потому что он достал карту и что-то на ней читал.
   - В общем, у меня, как и у андедов, всегда нулевая удача.
   - ?.. - Эмильен оторвался от карты и смерил её недоверчивым взглядом.
   - В начальных статах было так. Особенность Образа. Сама запросто прокляну кого угодно, даже средних боссов прошибала и игроков-хайлэвелов... Но и мне постоянно не везёт.
   Эмильен подумал. Сейчас он скажет...
   - Но разве нулевая удача - это невезение? - неспешно протянул он. - Это ведь скорее... равные шансы.
   - Не все так считают, - у Беды отлегло от сердца. Живая, но без Удачи и Морали, такого не бывает, но парень не удивился. Похоже, он таки слышал о ней - даже если и сам не участвует в Параде Мертвецов, всё же поддерживает связь с этой своеобразной организацией, объединяющей носителей соответствующих Образов вне кланов и гильдий. Он почти слово в слово повторил тогдашний довод Зомбака, приведённый ей в дни её чёрной депрессии.
   Девушка улыбнулась.
   - Пати, - решительно сказала. - Но без открытия статов. Хоп?
   - Хоп, - согласился Эмильен, отвечая на запрос. Беда бросила амулет в единый рюкзак, андед туда же пихнул останки стальной крысы, хотя уж они-то были точно его добычей. Девушка торопливо кликнула по замку в общем рюкзаке, разрешая напарнику использовать содержимое на своё усмотрение. Эмильен покосился и тоже снял блок.
  
   Они двинулись дальше. Следующим попались два пигмея, также нехарактерные для Ржавых Болот. С ними в три удара расправился Гаврюша.
   Зато после были Ржавые Омы, гориллоид и Мертвяшка зашибли их сообща, Чернушка старательно путалась под ногами, но магия невезения чёрной кошки на роботах не работала, и о неё никто не споткнулся. Зато она смогла своей небольшой пастью ухватить и удержать стальную крысу до подхода Гаврюши, который походя прихлопнул ржавую мелочь.
   Снова омы, выглядевшие, как роботические аналоги зомби - шатающаяся походка, ржавчина и искрение в корпусе, вытянутые вперёд руки, зомбячье ворчание (которое на самом деле производили динамики и сервоприводы). Рипперы - те же Стальные Крысы, только с пилами в пастях и на передних лапах. Ржавые Вольты -продвинутые версии Омов, менее ржавые, более шустрые и способные ещё и током плеваться. Со всеми ними расправились Гаврюша и Мертвяшка, хотя последнего Беде пришлось потом чинить. В общий рюкзак отправились десяток гаек, три пузырька машинного масла и пузырёк кислоты.
   Беда поуспокоилась было, встретив эндемичных для Ржавых Болот обитателей, но после пары Рипперов налетела толпа пигмеев, вопя на своём бормотунском наречии, размахивая крохотными острыми копьецами и плюясь шипами из трубочек.
   Растерявшись, Беда лишь успела активизировать Сглаз и подвесить пару проклятий на толпу. Эмильен мгновенно закрыл её собой от нескольких плевков. Девушка услышала, как в сухое тело втыкаются шипы и копья. Шаман Пигмеев, идущий как всегда последним, выдул клуб огня, малость зацепивший Гаврюшу. Обмотки на плече гориллоида вспыхнули чадным пламенем, и он оскорблённо взревел. Беда услышала напарника:
   - Гаврюша, голос!..
   Рёв изменился, и окружившие было гориллоида пигмеи отшатнулись, кое-кто и вовсе пустился наутёк с иконками испуга над уродливыми головами.
   Шаман отбежал недалеко, снова подступил, примерился фугануть огнём ещё раз, и тут ему в морду прыгнула Кошка.
   Заклинание взорвалось. Кошка пропала, как слизнуло языком пламени, Гаврюшу, полумёртвого Мертвяшку и пигмеев разбросало в разные стороны. Шаман свалился и разделился на двух маленьких человечков - собственно, он и состоял из двух пигмеев, один из которых сидел на загривке другого.
   - Гаврюша, топ!..
   Призывной монстр подпрыгнул и с силой притопнул. Раздался тяжкий гул, земля затряслась... под пигмеями, которые стали заметно медленней. Кое-кто и вовсе провалился в растрескавшуюся землю.
   - Мертвяшка, Круг!.. - завопила Беда, приходя в себя. - Мертвяшка, Топь!..
   Мёртвый воин крутанулся, выполняя Круговой Удар, слабый, но поражающий всех вокруг и имеющий шанс оглушения. Припал на колено и вонзил свой меч в землю, которая взбурлила и превратилась в Вязкое Болото. Гаврюша ревел, раздавая затрещины, Мертвяшка разил мечом. Когда болото иссохло, на ногах остались только призывные твари.
   - А неплохо получилось? - вопросительно сказала Беда. Эмильен неопределённо пожал плечами и не выказал желания обдумать и отработать стратегию.
   Дождавшись, пока болото окончательно высохнет, они стали собрать лут. Беда скрестила пальцы. Из Шаманов падают иногда неплохие дубинки... но не в этот раз. Им вновь достались только предметы.
   - Да что же никак оружие не попадается? - с досадой бросила девушка. Гаврюша был вынужден драться просто кулаками - хотя нельзя сказать, что это получалось у него плохо. Эмильен вовсе так и шагал с пустыми руками, колдовал и лишь пару раз вступил в прямой бой, добив пинком полудохлую стальную крысу и такого же пигмея. Мертвяшке бы тоже не помешало сменить меч. Это данное по дефолту оружие не ломалось, не тупилось - но и не принимало никакие баффы.
   - Гаврюша, ко мне, - скомандовал парень. Бедный андед приблизился, Эмильен покосился на Беду, та вздохнула. Придётся лечить.
   - Среднее Восстановление Мёртвой Плоти, - Эмильен проследил, как "рассасываются" повреждения на теле призванного.
   Почти дохлый Мертвяшка носил лут. Беда сотворила Чернушку, велела ей осмотреться. Кошка упрыгала за поворот на разведку, и девушка тут же словила откат от убитой призывной твари.
   - Там кто-то есть, - ответ, кто именно, они получили почти мгновенно. Раздалось характерное гуканье и лопотание, и вперёд выскочили гоблины. Снова твари не отсюда, и их не меньше пигмеев, эти и убить могут!..
   Беда подвесила проклятия над гоблинами, умудрившись накрыть почти весь отряд.
   - Камикадзе!.. - выкрикнула команду, и Мертвяшка побежал вперёд. - Чёрт, было бы у меня какой-нибудь каст а-о-е, кроме этого дурацкого...
   - За Императрицу!.. - завопил мёртвый воин, набрасываясь на первого гоблина... с объятиями. И взорвался.
   Эмильен что-то шепнул, поднимая руку с картой, обмотки на его предплечье зашевелились. Убитый взрывом гоблин свалился под ноги оглушённым товарищам... и взорвался тоже.
   - За Императрицу? - с усмешкой переспросил Эмильен. Беда почувствовала, что краснеет. Ещё в Параде потешались вовсю над кличем, который призванный Мёртвый Воин кричал при самоубийственной атаке, давно следовало его сменить...
   Напарник шагнул, тесня Беду в сторону и назад, отзывая Гаврюшу к себе.
   - Что ты?.. - призывательница-проклинательница поняла. Гоблины бежали прямо к ним - и теперь их путь пролегал между телами убитых пигмеев. Эмильен вскинул руку, сейчас тощий жалкий мумий выглядел истинным Королём Мёртвых.
   Вот если бы он не тростил при этом как заведённый "за Императрицу"...
   Знаки на бинтах загорелись, полосы ткани метнулись, удлинняясь, теряя материальность. Полупризрачные ленты змеями скользнули по земле, обмотали тела, проникли внутрь. Трупы вздулись, неестественно исказились, и...
   Взрыв!.. Взрыв!.. Взрыв!.. Гоблинов швыряло, оглушало. До них добрались лишь четверо потрёпанных. Одним занялся Гаврюша, от дубины второго Эмильен увернулся с изяществом совершенно неподходящим андеду, перехватил оружие и швырнул гоблина через себя, с такой силой ударив о землю, что остальные мгновенно сагрились на него, подставив Беде широкие спины.
   Один получил меч в шею сзади. Крит!.. Второй начал поворачиваться, словил удар в бок и подвергся действию Кровотечения и Яда. Третий так и возился на земле, оглушённый, Эмильен наклонился над ним, взял одной рукой за хвост волос на затылке, второй за челюсть, и попросту свернул шею. Выпрямился невозмутимо, словно ему было не впервой вот так расправляться голыми руками с опасными монстрами.
   - Не возьмёшь? - спросила Беда, чуть задыхаясь. Она уже приготовилась к рубке не на живот, а на смерть, и вот даже царапины не получила!..
   Эмильен с сомнением покосился на шарик мутно-молочного цвета, парящий меж слюнявых клыков гоблина, и махнул рукой.
   - Тогда я, не возражаешь? - поинтересовалась Беда. Наклонилась, аккуратно подцепила душу монстра пальцами правой руки и положила в рот.
   По горлу словно неосторожно откушенный кусочек ванильного мороженого скользнул, и хрустальным звоном рассыпались сообщения о временных бонусах. Так, мастерство владения дубиной, ерунда. Стрельба из лука, вот это интересно. Что-то из шаманского крафта, практически бесполезное умение. Создание примитивного оружия... что ж, одно попадание из четырёх.
   Впрочем, она не ради низкоуровневых умений задействовала Поглощение Души. Карта!.. - вот что было самым полезным "подарком" гоблина.
   Она выглядела так, словно её черкала углём чья-то корявая лапища на куске скверно обработанной шкуры, но всё же это была карта, с солидным участком Болот, с обозначенными ловушками, тайниками и стойбищем гоблинов. Посредине которого возвышался шаманский столб, под которым сияло обозначение золотого сундучка.
   Эмильен, получив это дополнение к их общей карте, разглядывал местность с интересом, даже жадно, оставив свою ленивую повадку. Беда ощутила недоброе предчувствие... если парень вдруг захочет добраться до сокровищ гоблинов, ей останется только... переться с ним. Потому что она одна, совершенно определённо, отсюда не выберется. А с таким спутником, может быть, она сможет и в самом деле выжить в атаке на лагерь дикарей.
   Гориллоид и заново призванный Мертвяшка собирали лут. Чернушка носилась везде, и примитивная неточная карта гоблина перерисовывалась, когда кошка "уточняла" её своей Разведкой Местности.
   Лута было немного. Пара амулетов, корявая шкура, пучок неопознанных корней, иглы дикобраза, кожаная шапка, и... Да, наконец-то!.. Две дубины и лёгкое копьецо. Эмильен взял по дубинке в обе руки, помахал, посмотрел, как Беда вручает копьё своему самураю, и перебросил одну Гаврюше. То есть - в самом деле швырнул дубинку, и гориллоид запросто словил.
   А жизнь-то налаживается, подумала Беда. Вот и оружие есть, и амулеты... Шаманские умения поглощённой души оказались отнюдь не бесполезны - шанс определения шаманских вещичек подскочил до ста процентов. Тот амулет, что был утыкан перьями, оказался малополезным Амулетом Грибника, но второй подвернулся как нельзя более кстати. Оберег Порчи Сияющих Пещер определял уровень радиации, плюс до определённого значения и защищал от неё.
   Беда торопливо надела амулет на шею, взглянула на Эмильена. Уж ему-то радиация не страшна, разве что светиться потом будет в темноте... Андед вертел в руках кожаную шапку, протянул напарнице.
   - У меня есть, - она тронула платок.
   - Надень сверху, - парень пошутил с таким постным лицом, словно говорил всерьёз. Бандана и шапка были класса "подшлемник" и не могли быть надеты одновременно.
   - Тогда меняемся. Тебе мой платок с черепом больше пойдёт.
   Разумеется, у гоблиновой шапки защита была больше, и Беда охотно отдала свою чёрно-белую тряпку. Потом ещё помогла повязать на иссохший череп бандану с черепом. Получилось в едином стиле.
   - Пятнадцать человек на сундук мертвеца, йо-хо-хо, и бутылка рому!.. - сказала, глядючи на Эмильена. - Ещё нужны сабля, камзол и ботфорты.
   - Сабля бы мне подошла больше, - напарник повертел своим оружием. Дубина с гудением рассекла воздух, оставляя за собой чёрно-красный след. - Яд не ложится.
   Она и забыла, что Яд можно бросить лишь на острое оружие. Но на предложение вернуть копьё Эмильен с сомнением посмотрел на Мертвяшку и сказал, что тот выглядит очень браво, так что не стоит.
   Беда починила заклинанием призванных существ и вновь вызвала успевшую неизвестно где сгинуть кошку. Потом они наложили на оружие призванных всё, что можно было, и двинулись дальше, вглубь Ржавых Болот.
   Эпизод 10. Как правильно грабить тайники
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   - Что это было? - спросил Емельян.
   - Да что угодно, - пожала девушка плечами. Когда над болотом пронёсся длинный скрежещущий звук, она лишь на мгновение оторвалась от планшета, и вновь вернулась к работе. - Вопль какой-нибудь твари, жрущей или пожираемой, или скрип дверей секретного бункера, которые век не открывались. Болото часто шумит по-всякому.
   - Трясина иной раз издает очень странные звуки, - мрачновато прокомментировал Емельян. - То ли это ил оседает, то ли вода поднимается на поверхность, то ли еще что, кто знает?
   Собственно, болот в Ржавых Болотах было не так уж и много, а трясины и вовсе пока им не попадались. Эта местность представляла собой скорее равнину с лысыми холмами и заросшими чахлыми кустарниками низинами, с нечистыми ручьями и овражками со стоячей затхлой водой. Повсюду были разбросаны останки технической цивилизации - ржавые автомобильные остовы, затонувшие в ручьях скелеты боевых роботов-шагоходов, ещё какие-то причудливые механизмы. Выглядели они зловеще, но были относительно безопасны, в отличие от других механизмов, которые бодро шатались по округе и пытались попробовать идущих через Болота людей своими стальными зубами.
   - Ну да, так и есть... - Беда возвращала в общий рюкзак распознанную добычу.
  
   ...Емельян осваивался. Привыкал. Узнавал правила этой грандиозной Игры.
   Справка лишь малость облегчила ему жизнь, позволив не спалиться моментально. В справочных материалах не было очень многого, или он не умел искать, или не имел возможности обратиться к ним из-за стремительности происходящего.
   Труднее всего для него оказалось убивать то, что выглядело живым. Натравливать Гаврюшу на непонятных тварей, драться самому, использовать чары, которые порой действовали совершенно диким неестественным образом.
   Например, взрывали трупы. Странно получилось тогда - он повторил слова девчонки, "каст а-о-е". Что это значило, он так и не узнал, но ему открылся список "Заклинания массового урона", и он задействовал первый пункт, единственный доступный.
   Несмотря на то, что чары выглядели мерзко, они оказались полезными. А фраза "За Императрицу!" - оказалась принята в качестве "спускового крючка" заклинания. Емельян и не стал её менять, хотя Беде это, очевидно, не нравилось. Ну да пусть лучше злится на него и думает, что он развлекается, чем задумывается о его ошибках.
   Стало легче, когда он убедился в первоначальной догадке. Игровые враги, монстры - всего лишь куклы, весьма реалистичные имитации живых существ. После "убийства", когда полоска над головой противника иссякнет, он становится мёртвым телом, которое через несколько минут растворится в воздухе. Рядом с убитым монстром "падает", то есть возникает из ниоткуда некий "лут", разнообразная добыча, иногда никак не связанная с ним. Ладно, батарейка у стальной крысы, или заколдованное птичье перо у пигмея. Но свиток опознания у ржавого ома, или микросхема у гоблина?
   Предназначение предметов вроде банки тушёнки, дубинки или сапог понять немудрено, однако прочие вещи поди разгадай как использовать... да их и узнать-то не всегда получалось!.. Большей частью они были бесполезны в их ситуации, или бесполезны вообще. Для Емельяна было разочарованием узнать, что оружие и доспехи убитых монстров составляют единое целое с ними. То есть тела нельзя было раздеть и ограбить. Впрочем, тут ещё следовало уточнить. Ему ведь случилось отобрать у живого гоблина дубинку и прибить ею же - и дубинка осталась при нём. Другого он схватил за одежду, выполняя бросок, и порвал, автоматически сунул лоскут в рюкзак. Беда почему-то впечатлилась.
   Кстати, мёртвые тела всё-таки можно было использовать, более того, ему довольно скоро стало ясно, что "магия", которой он снабжён, именно для того и специализирована. Делать живое мёртвым, проклиная, отравляя, а потом создавать псевдожизнь, поднимая странных существ, что сражаются за тебя. Или ещё какое-нибудь странное колдовство из собственноручно подготовленного "материала" совершать (например, взрывать трупы).
   Странно было искать тайники, обезвреживать ловушки, магические и обычные, руководствоваться картой, которую, оказывается, можно было вывести прямо в поле зрения, читать и истолковывать двигающиеся рисунки, возникающие прямо в воздухе. То, что жёлтые и красные вспышки над атакуемыми означают наносимый урон, Емельян просёк быстро. Значение чёрных пятен с розовой штриховкой на его собственном иссохшем теле и скрытой сейчас доспехами фигуре Беды, а также на телах их "подчинённых" тоже было нетрудно понять. Прочие знаки приходилось угадывать. Наведённые Бедой или им самим "проклятия", или наоборот, положительные свойства, внушаемые Шаманами или Крысиными Баронами своим воинствам, попробуй истолкуй. В Справке это было, но её не очень-то удобно использовать, когда на тебя с рёвом летит гоблин, над головой которого "нарисован" значок со страхолюдной рожей, или бегут стальные крысы, помеченные молниями.
   Ещё было трудно не забывать в горячке странных схваток посматривать на собственные руки.
   Повязки на правом запястье были испещрены слабо светящимися синими знаками, они обозначали количество "зарядов". Эти каракули, представляющие количество магической энергии, расходовались, когда он пускал в ход заклинания (например, взрывал трупы), и постепенно восстанавливались сами, хотя и небыстро.
   А вот бинты на левой руке были исписаны кроваво-красными знаками, которые пропадали, когда он принимал удары или попадал под заклинания. Если все значки исчезнут, он "умрёт" и отправится в зону возрождения, вновь очнувшись в Черёмуховой роще или ещё где-нибудь... В теории должно быть так, но так ли будет на самом деле? Он оказался вдруг живым после смерти, хоть и в странном теле и в парадоксальном мире. Применимы ли к нему в полной мере правила игрового пространства?..
   Он решил, что оттянет эту проверку на елико возможно большее время. Хорошо, что у него было достаточно здоровья, и что Беда своими чарами могла восстановить полное количество красных значков.
   Да, очки здоровья и магической энергии. Вот ещё одна требующая разрешения загадка. Если судить по ним, а так же по доступным чарам, то получалось, что он, новичок, едва поставивший свою фишку на карту приключений, совершенно очевидно сильнее девчонки, которая давно начала играть в эту странную Игру. Каким-то образом - возможно, это было связано с обстоятельствами его смерти, - он обрёл столько игровых возможностей, что не успевал разобраться в них.
   Покинуть девчонку, чтобы действовать в одиночку, набивать шишки и самому добиваться понимания окружающей действительности (но действительной ли?..) было невозможно. В этом странном мире ему нужен был проводник, пусть даже не знающий о этой своей роли. Да и что это за мужчина, что покинет девушку?
   Боишься ошибиться - ничего не делай и молчи... Чтобы не выдать своё незнание, он редко открывал рот и отдавал всю инициативу действий Беде. Дрался, колдовал по-всякому (например, взрывая трупы), командовал Гаврюшей, прикрывал девчонку и снова самоустранялся.
   Беда не заостряла внимания на его ошибках, которые, конечно, случались. Иные его слова и действия наверняка были странны ей, но он был ей нужен, чтобы пройти через опасные земли, так что она не задавала вопросов. Однако Емельян не раз ловил на себе задумчивые взгляды.
   Он и сам смотрел за ней, стараясь не выказывать любопытства, и постепенно постигал правила этого странного мира.
  
   ...Вот и сейчас Емельян наблюдал за действиями напарницы в их общем экране инвентаря, представленном на планшете, который он держал. Девушка манипулировала с их очередной добычей. Емельян наконец разобрался, как можно переключать виды игровых интерфейсов. Иногда игральные карты или даже свитки были удобнее, но сейчас он тоже держал в руках то, что выглядело электроным устройством.
   Общий инвентарь, или "рюкзак", прятал игровые вещи "где-то" и позволял их потом вызвать обратно по требованию. Он был вместимостью с железнодорожный контейнер... в любом случае, весь тот хлам, что они уже собрали, не занимал и четверти его.
   Итак, предметы и оружие. Среди них есть обычные и есть "волшебные". Иногда свойства волшебных предметов написаны в комментариях к ним, но чаще после названия, класса урона и прочности всё забито вопросительными знаками. Чтобы превратить их в важные сведения, Беда изучала волшебные вещи через какое-то своё заклинание. Внешне оно проявлялось довольно забавно. Девушка закрывала левый глаз и поочерёдно рассматривала предметы правым, который обретал чёрно-фиолетовые цвета и как будто слезоточил чернилами.
   Некоторые из его собственных возможностей (например, взрывание трупов) проявлялись через движения бинтов, которые были не одеждой, а составляли неотъемлемую часть его Образа. Девушка же для направления магии использовала жесты расписной правой руки - и взгляд правого глаза.
   Помимо возможности в прямом смысле слова "сглазить" врага, Сглаз - она так и называла его, отчётливо с большой буквы, - мог распознать свойства предмета. С вероятностью в одну четвёртую, но и это было неплохо, позволяя экономить не так уж часто попадающиеся Свитки и их аналоги. Впрочем, "шаманские" вещички определялись всегда, и это было как-то связано с "душой", той светящейся штукой, что она бестрепетно проглотила. Беда лишь кратко упомянула о том, Емельян не стал просить уточнений.
   Щёлк. Щёлк, - в общий рюкзак возвращались предметы, некоторые из них были подписаны, комментарии других по-прежнему пестрели вопросами. Какие-то из них так и останутся лежать нераспознанными, но Беда всегда дешифровала свойства оружия и брони, без колебаний пуская в ход распознающие предметы. Свитки Опознания с красной печатью, или падающие из роботов Кристаллы Данных, или Заклинания Знающих Духов от гоблинов, выглядевшие как истрёпанные связки верёвок, этакие узелковые письма.
   Считывающий Чип тоже сгодился бы, но девушка убрала его в угол рюкзака и предложила не расходовать такую дорогую штуку на банальную оценку - распознаватели после использования исчезали.
   - Ха!.. Зацени.
   Он взял протягиваемый амулет, нанизанные на на кожаный шнурок покрытые резьбой палочки и кривые клыки.
   - Амулет Болотной Гадюки? - прочитал свойства, ухмыльнулся и надел амулет на шею. Похоже, у Беды не было умений Яда, так что и усиливать было нечего, а ему и в самом деле пригодится. Кроме того, она уже носила ожерелье из крохотных черепков то ли крыс, то ли хомячков, и игл дикобраза (он узнал их потому что пучок точно таких же лежал в рюкзаке подписанный). Какие свойства эта штука сообщала носителю, Емельян прочитать не успел, а спрашивать не стал.
  
   Беда передала своему бедовому спутнику амулет, тот невозмутимо взял, изучил и надел на шею безо всяких комментариев. Соизволил принять, вот ведь... андед!.. Приключенец чокнутый!..
   Они обходили карту по краю, к облегчению девушки, Эмильен не спешил с боевыми воплями атаковать стойбище с сундуком и столбом-идолом. Гаврюша сломал одну дубину, и хозяин отдал ему свою, взамен взяв деревянный меч с костяными вставками. Мертвяшка умирал и передавал наследнику то самое первое копьё. Чернушка падала ещё чаще и была вызываема вновь, путалась у противников под ногами, нарушала их заклинания. А ещё разведывала местность и искала тайники.
   Они принарядились. Беда нашла нормальные сапоги и поножи, широкий пояс с карманами быстрого доступа, куда переложила зелья. Технологический доспех был законной добычей Эмильена, но он настоял и отдал его ей. Над аргументацией Беда ржала с минуту, сдалась и взяла, взамен отдав кожанку. Доспех, сделанный из обрезков шин и брезентовых ремней, выглядел на манер японской брони и смотрелся в одном ансамбле с обличием Мертвяшки, на что и указал Эмильен:
   - Ну вот, теперь вы, можно сказать, в одной форме, - довольное заключение напарника снова вызвало у неё истерический смех.
   Самого Мертвяшку наряжать толку не было - она не раз пускала в ход заклинание самоподрыва, когда призванный истощал здоровье или находился в окружении врагов. Емельян в её кожанке, в широком поясе и в настоящих кирзовых сапогах смотрелся занятно. Прикалываясь в своём серьёзном стиле, всё сокрушался, что нет портянок. Гаврюша же обрёл этакий передник из шкур и мощную артефактную перчатку на правую руку.
   Да, всё шло неплохо и даже весело, это и тревожило Беду. Чужие Ржавым Болотам твари напрягали. Количество зелий здоровья (и приравненных к ним банок тушёнки, одноразовых шприцов и упаковок бинтов) тоже не внушало оптимизма. До сих пор она не получала ничего серьёзнее случайного плевка из трубочки пигмея или слабого электрического ожога Вольта. Беда уже давно перестала сокрушаться, что её Образ запрещает освоение заклинаний лечения живых и самолечения. Иногда она пускала в ход исцеляющие повязки, или убивала оставленных специально для неё слабых живых противников. Наложенный на оружие Вампиризм исправно подсасывал жизнь, слабый реген с пигмейского браслета тоже был нелишним.
   - Ладно, - вздохнула она. - Всё же сходим до этого тайника.
   Эмильен посмотрел вопросительно.
   - Пока всё идёт хорошо. Но у нас малый запас зелий маны и жизни. Позапрошлый бой... два таких подряд, и нам придётся их тратить, ещё парочка - и сольёмся. А если угодим под раш, помрём сразу. Нам нужны припасы...
   Девушка указала на ближайшее обозначение.
   - Может быть, там мы их раздобудем.
   Эмильен лишь равнодушно пожал плечами.
   Место было неприятное - заброшенная деревня в полудесяток домов. Они убили сколько-то стальных крыс, караулящих в развалинах неосторожных путников. Чернушка и Мертвяшка отыскали трухлявое бревно (зелье противоядия), сдвигающийся камень (свиток опознания), столб дорожной разметки с невнятными буквами (пузырёк машинного масла, шприц и банка тушёнки), но и только. Чернушка ещё попалась в ржавый капкан и слилась. Беда возрадовалась, ловко сняла машину кошачьей гибели (Емельян смотрел во все глаза), сунула в рюкзак и предложила поискать ещё.
   Капканов, к сожалению, больше не нашлось, но в полуразрушенных домах они нашли ещё какой-то хлам. Замасленный халат, флешка, топор без топорища, катушка лески и рыболовный крючок, - и пластиковая бутылка с мутноватой жидкостью.
   Беда скрутила крышку и осторожно сунула нос в бутылку. Отшатнулась, закашлявшись. Всё же и ей иногда везёт.
   - Самогон!.. Надеюсь, достаточно крепкий.
   Парень забрал у неё бутылку и выполнил тестовый глоток.
   - Нормальный!.. - озвучил результаты проверки. Девушка сердито отобрала добычу. Ну да, ему-то дебаффы "Опьянение", "Похмелье" и "Отравление некачественной выпивкой" не грозят...
   Выбрав дом с одной обрушенной стеной, она осторожно изучила его Сглазом, влезла внутрь. Пол был засыпан обломками мебели и стекла. Беда с помощью Эмильена вытащила на середину большой комнаты обшарпанный стол. Достала из инвентаря бутылки с маслом, с бензином, пару упавших с гоблинов драных плащей. Постелив один в качестве скатерти, она разодрала второй на лоскуты, вылила содержимое бутылок в деревянную кадку и старательно размешала подвернувшейся под руку щепкой. Эмильен тем временем невозмутимо взялся обвязывать горлышки бутылок полосками ткани. Девушка черпала ядрёную смесь мятой металлической кружкой, нашедшейся здесь же. Иглы дикобразов... очень-очень осторожно... Потом она поочерёдно потрогала все обвязки, используя чары, которые редко пускала в ход. Знаки Болотных Огней переползли с руки на ткань.
   После Беда раздала новое оружие призывным существам и наложила чары. Эмильен пожал плечами, когда девушка предложила ему выполнить обкастовку по-максимуму, и молча сделал. Ну да, лучше пусть потом оружие развалится, зато сейчас это чуть-чуть повысит шанс на выживание.
   Наконец Беда вызвала карту, коснулась значка тайника и пробормотала высветившуюся бессмысленную фразу. Обычно тайники бывают как раз в домах, вот будет хохма, если они прямо на нём и сидели...
   Нет, не здесь. Дом оказался соседним.
   Девушка осторожно сунулась внутрь и увидела на полу в разгромленной комнате разбросанные кости и перья. Под слоем пыли угадывалась крышка лаза в подпол. Точно, десять минут назад этого не было, она обязательно бы обратила внимание. Тайник был привязан к карте, полученной из души гоблина, и иначе найти его было нельзя. Даже не так - его просто не было до активации карты.
   Эмильен уже шагнул внутрь, пришлось ловить напарника за бинты, выбившиеся из-под ворота куртки, и тащить назад.
   Беда вышла на улицу, опустилась на колени. С руки на землю сбежали чернильные знаки, впитались в дорогу, которая вдруг пошла волнами, забулькала и превратилась в грязевое месиво на протяжении нескольких метров. Потом она так же перекрыла дорогу с другой стороны, утопила в самом узком месте взведённый капкан и высадила остаток маны, везде разбросав Знаки Невезения.
   Эмильен походил, помавая руками, бинты с него стелились наземь, растворяясь и исчезая для постороннего ока. Те же проклятья, что использовала Беда, но сильнее. Чары, знакомые по рейдам с Парадом Мертвецов. И что-то ещё, с непонятными, но внушительно звучащими названиями.
   Девушка украдкой запустила Сглаз, надеясь, что он "подцепит" какое-нибудь высокоуровневое колдунство. Но получила лишь "Затмение Разума" и с досадой удалила.
  
   Они вернулись к дому.
   С усмешкой вспомнив, как Зомбак в таких случаях осуществлял разведывание помещения, Беда запустила вперёд кошку, пробормотала заклинание, материализовала планшет и щёлкнула значок, позволяя напарнику видеть информацию её интерфейса.
   Кошка, мягко ступая, прокралась внутрь. Картинка "из глаз" зверька была чёрно-белой и довольно чёткой. Развалины, развалины, кирпичи от печки, раздолбанный телевизор с вывалившимися микросхемами - через глаза призывной твари не определишь, предметы это или так, для антуража валяются. Зато магию в косточках-перьях она видела и обходила. Эмильен смотрел поочерёдно на кошку и внутрь дома.
   Беда тихо залезла внутрь. Всё-таки предметы... Позволив напарнику заняться хламом из разбитого телевизора, девушка достала карту, пробежалась глазами по шаманским умениям, заимствованным из души гоблина. Оказалось, что она могла лишь сломать этот своеобразный замок, правильно открыть и полностью снять его было нельзя. Девушка покосилась на Эмильена и, проигнорировав красные строчки, предупреждающие о том, что действие чар может неприятно удивить тех, кто настолько глуп, чтобы соваться в чужие заклинания, смахнула косточки и перья прочь.
   Крак!.. - предметы пыхнули чёрным дымком, возникла анимация разваливающегося замка, и вокруг лаза плеснуло светом, словно в подполе сработала фотовспышка.
   И больше ничего не случилось. Не разбрызгался круг огня, не возникли невесть откуда высокоуровневые стражники, даже никакие проклятья на них не повисли.
   Значит, она была права в своей паранойе, и возмездие ждёт их снаружи. Уже торопится в деревню. Девушка потянулась было, но Эмильен бесцеремонно оттеснил её, взялся за кольцо-ручку, поднял крышку и первым полез внутрь.
   Беда, подавив желание закрыть подпол и сдвинуть на крышку вон тот комод (глянуть потом, что там), осторожно сунулась следом.
   Подпол был тесен. Посредине свален разнообразный гоблинский хлам, по углам расставлены коробки, на грубых деревянных полках стояли стеклянные банки.
   - Брага? - Эмильен потыкал сапогом десятилитровую бутыль с чем-то мутным.
   - Пригодится, - Беда прищурилась, задействуя определение, досадливо цыкнула и смахнула её в рюкзак.
   Вот веселуха. Её жалких навыков Алхимии хватало лишь для изготовления тех самых "зажигалок", Поварское Мастерство было на уровне бутербродов. Так что напиток распознался просто как "Брага Забористая Крепкая". Употребление такой было... лотереей, пожалуй, это слово тут вполне уместно. Напиток восстанавливал жизнь, или ману, или и жизнь и ману, при этом мог подвесить любой из дебаффов, обычных для плохой выпивки. Но и мог выдать какой-нибудь положительный и продолжительный эффект, вроде Регенерации, Бодрости, Вдохновения, или временно увеличить статы, или даже даровать какое-нибудь заклинание. Например, возможность призывать тех самых Зелёных Чёртиков, что мерещатся при "Опьянении", в качестве боевых призывных тварей. Ребята из Парада Мертвецов уверяли, что сами видели такое... может быть, и врали.
   Следующая добыча малость примирила её с возможным выяснением свойств Браги собственном организме:
   - Тушёнка, живём!.. Двадцать банок. Аптечки... Снова самогон.
   - Огурцы, - продемонстрировал Эмильен банку. - Можно выпить и закусить.
   Оставив при себе комментарий в духе сварливой жены, Беда лишь посетовала, что сварганить ещё несколько "зажигалок" у них едва ли хватит времени, смахнула в рюкзак остаток банок-склянок-пузырьков и занялась "предметами гоблинской культуры". Дубина, дубина, артефактная дубина, копьё, копьё, артефактное копьё, артефактный деревянный меч, кувшинчик с ядом, полоски вяленого мяса, кремневые ножи, волшебные жезлы... с духами исцеления! Дальше всякая ерунда, пучки перьев, жилы, черепки и прочие иглы дикобразов. Гм?.. А подобного хлама уже немало набралось.
   Подумаю об этом позже, решила Беда. Стоит сначала разобраться с сюрпризом, который им готовил тайник. Кошка осталась снаружи и внимательно оглядывала деревню. Ничего как будто не изменилось.
   - Так, давай потихоньку вылезать... что ты делаешь?
   Эмильен ходил туда-сюда по узкой клетушке, притоптывал, даже подпрыгивал, едва не ударяясь головой о низкий потолок. Наконец сдвинул прочь полки. Удар каблука вызвал отчётливый отзвук пустоты под плотно утоптанным земляным полом.
   Достав из инвентаря деревянное копьё, Король Мёртвых вонзил его в землю раз, другой, на третий раздался хруст. Парень опустился на колени и пару раз копнул широким наконечником, отбрасывая комья земли. Запустил тонкие пальцы в раскоп и потянул.
   С глухим стуком наружу вышел небольшой деревянный ящик. Эмильен стукнул кулаком по краю, и плотно пригнанная незапертая крышка выскочила. Андед вытащил свёрток промасленной ткани, развернул.
   И взвесил в руке чёрный обрез.
   Эпизод 11. Хозяева тайника
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   - Гоблины... с Берсерком, - Беда открыла зажмуренный правый глаз. Око, в котором не было ни зрачка, ни белка - сплошные чернильные пятна, выглядело жутковато. - Оттуда.
   Она подсадила кошку на провалившуюся крышу дома. Призывная тварь "высоко сидела и далеко глядела", что давало напарникам возможность загодя заметить опасность.
   - Обычная чёртова дюжина.
   - Хм, - с сомнением произнёс Емельян. Изображение на карте резко мотнулось, перекосилось - кошка повернула голову.
   - Пигмеи, - сказала Беда. - Две дюжины, с двумя Шаманами. Ха!.. - стальные крысы.
   - С бароном, - предположил Емельян.
   - С двумя баронами, двадцать четыре твари, - нервно сказала Беда, отступая за спину невозмутимого напарника. - Монстры, вызываемые срабатыванием ловушки тайника, агрятся на того, кто открыл тайник. Хотя ты это, конечно, знаешь, я просто так, напомнить...
   Теперь знаю, подумал Емельян. Разгадать значение странного глагола было нетрудно даже по звучанию - "агр-р-р!..". Он уже и сам видел "набигаторов" (тоже одно из новословечек с интуитивно понятным смыслом) и прикидывал сильные и слабые стороны атакующих.
   Гоблины полны энтузиазма, жаждут добраться до противника и мешают друг другу, а их Берсерк мало того что сам быстр и силён, он "заводит толпу", как высказалась Беда о рёве, также повышающем боевые способности серокожих обезьяноподобных дикарей. Пигмеи трусоваты, бегают от поединка и обстреливают издали, но их Шаманы способны воскрешать убитых сородичей и фугают огнём на пару-тройку метров. Стальные крысы хлипки, но в присутствии Баронов действуют очень согласовано, и могут стегнуть током, подвесив "Оглушение". Даже двухсекундное промедление в бою может стать роковым.
   Я не хочу в черёмуховую рощу, подумал Емельян, погладив воронёную сталь.
  
   - На случай, если мы умрём, и реснемся в разных местах... - не принято говорить такое в ожидании боя, но что ей приметы, - потешь моё любопытство. Как ты узнал?..
   Её взгляд был устремлён на обрез. Эмильен пожал плечами.
   - А у меня точно такой же закопан в подполе, - невозмутимо ответствовал.
   Беда чуть бутылку не уронила. Захрюкала, закрывая рот краем щита на левой руке. Этот парень - просто нечто. Интересно, как он выглядит в реале, и сколько ему на самом деле лет? И какой он, когда не находится под давлением своего Образа?
   Как правило, игровые маски зависят от предпочтений людей в развлечениях, в их профессиональной деятельности, или в жизненных обстоятельствах. Андедами становились любители ужастиков про бродячих мертвецов, смотрители-читатели-игратели всевозможных зомбикалипсисов, готы, косплееры вампиров, даже патологоанатомы - она сама знала одного такого, и тот упоминал, что слышал о своём коллеге.
   Но имел значение и характер. Согласно одной из лекций Мелкого Змея, подобные Образы принимали люди хладнокровные, флегматичные и даже несколько пофигистичные, относящиеся с иронией к ко всему вокруг и к самим себе. Наверное, Эмильен и в жизни такой, непрошибаемый, надёжный и способный шутить с серьёзной рожей. Интересно, хоть что-нибудь его может вывести из равновесия?.. ох, нет, лучше не надо.
   Андедов не любят не только за неэстетический внешний вид. Настроение носителей этих Образов - триггер. Если мертвецы не холодны и равнодушны, то они жаждут переместить всё и вся в категорию мёртвых. Причём превращение должно осуществляться с как можно большей кровью, болью и мучениями живых существ...
   Беда покосилась на напарника. Нет, я вовсе не хочу узнать, каков он в гневе... Взгляд соскользнул на оружие, которое Эмильен заткнул за пояс.
   Не отдаст ведь. В её руках обрез был бы куда более эффективен. Однако Емельян, похоже, считал иначе, и не намерен расставаться с игрушкой, вон как вцепился... Жаль, патрона всего четыре. Беда лишь обговорила, что он будет стрелять в упор, если всё обернётся скверно.
   Мысли кончились. Беда встряхнулась, настраиваясь на бой. Первые монстры уже добежали до линии ловушек. Из под земли рванулись её Знаки и бинты напарника. Маготворное болото умерило бег жаждущих их крови тварей, кто-то провалился по щиколотку, кто по пояс в грязи дрался вперёд. Один вообще ухнул с головой и, похоже, уже не выберется - сработал малый шанс ловушки утопить врага целиком.
   Первый, как и ожидалось, у болота оказался Берсерк. Раскрашенная рожа, изрисованное почти голое тело, две дубины в руках. Гоблин вскинул голову с панковским гребнем, собираясь издать вой, который заведёт толпу, сделал шаг и клацнул зубами в унисон с хищным металлическим лязгом.
   А в следующий момент её чары прокнули ещё раз, и попавшийся в притопленный капкан Берсерк только булькнул вниз. Раздался хрустальный звон, слышимый только Беде. Что-то апнулось!.. Жаль, нет времени посмотреть.
   Гоблины и пигмеи плыли через болота. На берегу их ждал тёплый приём - в прямом смысле, у Гаврюши была дубина с огненным эффектом, которой он действовал в стиле "махнул - улочка, отмахнулся - переулочек". Мертвяшка бил копьём куда слабее, зато быстрее. Враги, обвешанные проклятиями, отравленные ядом и истекающие кровью, валились обратно в грязь. Первому выбравшемуся на берег под ноги кинулась кошка, и гоблин споткнулся, упал лицом вперёд.
   Эмильен бросился к нему и рубанул мечом по шее. Крит!.. следующий вышедший на твердь земную гоблин взмахнул дубиной. Эмильен парировал мечом, обвёл чужое оружие и как-то хитро выкрутил из руки. Дубина покатилась под ноги Беде. Девушка торопливо поставила бутыль с огненной смесью наземь, подняла её и пару раз рассекла воздух, не веря своим ощущениям. Настоящая гоблинская дубина, отобранная у ещё живого монстра!..
   Она махнула с совершенно излишним рвением, и раздался резкий тревожный звук игрового события. Беда похолодела. В поле зрения посыпались красные сообщения.
   Только с ней, невезучей, могло такое случиться! Слабо прокачанное владение Дубиной, плюс дурацкое размахивание оружием - и она потянула запястье в критический момент. Зелья жизни здесь не помогут, такое физическое самоповреждение считалось дебафом. Он означал невозможность несколько минут пользоваться правой рукой, а потом в течение часа делил пополам силу удара.
   Шипя и бранясь, девушка выронила дубинку.
   - Что?!. - рявкнул Эмильен, оборачиваясь, его взгляд остановился - должно быть, увидел иконку, свидетельствующую о повреждении руки. Андед клацнул челюстями не хуже давешнего дуэта и отвернулся. Очередной невезучий гоблин, выбравшийся из болота прямо перед ним, даже попятился, но удрать от злого парня не сумел.
   Эмильен заплёл его дубину каким-то хитрым приёмом. Тощий андед повёл гоблина вокруг себя за выкрученную руку, подставил Гаврюше. Тот не стал сдерживать удар, опалённый и стукнутый гоблин полетел обратно. Напарник характерным жестом повёл рукой.
   Не самая здравая идея, подумала Беда, но озвучить соображение не успела. Гоблин плямкнулся в болото, и Эмильен возгласил свой боевой клич:
   - За Императрицу!..
   Бабахнул взрыв, и во все стороны полетели не только ядовитые ошмётки плоти, но грязь, тина и пиявки.
   Э?.. Что-то не припомню в своих болотах никаких пиявок, подумала девушка, подхватывая бутылку. Гоблинов и пигмеев разбросало по окрестностям. Беда успела перевесить щит на правую руку (защита просела наполовину, и рука не двигается), - запустила бутылку в гоблина, который выбрался на берег...
   И промазала. Бутыль бесполезно канула в болото.
   Вторая бутылка угодила в голень того же гоблина, и в следующий момент он превратился в пылающий факел. Мертвяшка взмахнул катаной, и огонь пал ему под ноги.
   Третья разбилась о вытянутую вперёд дубину следующего противника, зацепила ещё одного, вопя и кружась, гоблины уронили третьего. Гаврюша и Эмильен не дремали, пока Мертвяшка сдерживал одного, который пострадал менее прочих.
   А потом их настигла основная масса гоблинов.
   Беда уже замахнулась последней бутылкой. Пальцы соскользнули - то ли возможность неудачи броска левой сработала так, то ли она сама обломалась. В любом случае, снаряд взлетел над головами, перепорхнул через болото... и угодил в одного из Шаманов. Те колдовали за спинами атакующих и успели воскресить половину убитых пигмеев.
   Как раз этот Шаман невесть зачем вздумал выдуть клуб огня - возможно, чтобы воодушевить воинов. Они и загорелись... в прямом смысле, когда бутылка угодила в огненное дыхание и с хлопком взорвалась, разбрызгав пылающее содержимое.
   Во все стороны хлынуло пламя, верещащие фигурки пигмеев и фигуры гоблинов заметались. Те немногие, что были на берегу и избежали огня, поспешили нырнуть в болото, и натиск на Гаврюшу и его хозяина усилился. Тем более Мертвяшку к тому времени убили, а Беда даже не успела скомандовать ему взорваться, обалделая от результатов своего, казалось бы, промаха.
   Впрочем, этим фейерверком оказались впечатлены все.
   - Мертвяшка!.. Чернушка!.. - девушка взмахнула рукой, повторяя призывы. Куда делась кошка, она даже не попыталась понять, за зверушкой в горячке боя было весьма непросто проследить. Мёртвый воин вылез из-под земли прямо перед гоблином, тот налетел на него и уронил, двое покатились. Беда схватила один из полудесятка томагавков, вбитых в столб ограды. Гаврюша издал свой устрашающий рёв, но "набигаторы" лишь приостановились на пару секунд.
   Призывательница-проклинательница шагнула вперёд, изловчилась и врезала обухом по затылку гоблина. Тот обмяк, и Мертвяшка вывернулся из-под оглушённого противника. Девушка сунула ему томагавк, и воин пустил его в ход.
   Беда отпрыгнула к своей позиции и снова взялась за метательное оружие в столбе. Бросок, промах, бросок, промах, бросок, попадание рукоятью в лоб, но враг заполучил Оглушение, чем Гаврюша и Мертвяшка тут же воспользовались. Предпоследний томагавк единственный полетел как надо и вонзился в грудь гоблина, пробив доспех. Раненый осел в болотную жижу и не встал. Последний топорик ударил вскользь какого-то пигмея, и тот упал в грязь. Тут же вынырнул, сдёрнул с уродливой рожицы пиявку и поковылял через болото дальше. Кажется, пиявка нанесла ему больше урона, чем топор.
   Девушка схватила один из метательных ножей и тут же уронила под ноги. Чертыхаясь, стряхнула с правой руки щит, дёрнула из кармана быстрого доступа бинт, перетянула запястье. К счастью, нужды действовать правильно с точки зрения медицины не было - достаточно обозначить намерение, остальное система сделает за тебя.
   Бинт затянулся сам собой, тревожный красный значок над кистью побледнел и стал жёлтым. Девушка выдернула правой очередной метательный нож, на сей раз не уронила. Поучиться кидать, что ли, с обеих рук. Бросок!.. и в глаз. К сожалению, всего лишь пигмею.
   - Мертвяшка... - она не успела скомандовать самоподрыв, когда мёртвый воин вновь пал. Но своей гибелью дал возможность Эмильену и Гаврюше отступить. Девушка шагнула вперёд.
   - Среднее Восстановление Мёртвой Плоти!.. - хлопнула напарника по плечу, тревожно-жёлтая полоска здоровья замерцала и поползла в зелёную зону. Гориллоиду досталось два Малых, это не столь эффективное заклинание обладало кулдауном в несколько секунд, а за путешествие через болота она так часто использовала его, что получила левел-ап, что выразилось в уменьшении задержки и в увеличении количества восстанавливаемых очков жизни... или следует говорить - нежизни?.. Беда обвешала проклятиями ковыляющих в болоте противников, высосала пузырёк маны и снова подлечила напарников.
   Стальные крысы, в группе не настолько шустрые, как пигмеи и гоблины, добрались до них лишь сейчас. Эмильен, добив своего противника, хмуро оглядел толпу железяк. Болото уже пересыхало. Творить его долго, да и кулдаун ещё не кончился, подумала Беда. Они пройдут здесь не как по-сухому, но всё же без особых помех... Девушка вспомнила волну робо-раша с момента её прошлой гибели, по спине словно стадо механических мурашек протопало.
   Эмильен жестом велел Гаврюше прикрыть его и встал на колени, куда-то целя из обреза. Прежде чем Беда успела поинтересоваться, что он затеял, грохнуло так, что у неё заложило уши.
   Обрез выдал длинный сноп пламени. Крупная дробь прошла над телами стальных крыс и изрешетила развёрнутую антенну крысиного барона.
   Он... промахнулся?..
   Эмильен прицелился вновь.
   Дистантное оружие плохо пронимает андедов, но у этого есть обратная сторона. Трупное окоченение, кажется?.. Или вовсе Вяленое мясо?.. Часто у Классовых Преимуществ и Недостатков совершенно идиотские названия. Как, впрочем, и у заклинаний. Беда точно не помнила, как называется этот штраф андедов, снижающий точность и урон при использовании стрелкового оружия.
   Шаман кружил в сторонке, покинутый всеми и одинокий. В сохнущем болоте валялось достаточно трупов пигмеев, но их вдохновитель не мог вдохнуть жизнь в мелких монстров. Он истратил всю свою ману, а Астральный Пьяница из ловушки Беды не позволял восполнить запас и воскресить сородичей. Так что он лишь приплясывал на берегу, время от времени делал глоток из тыквы в руке, подносил ко рту навершие волшебного посоха с пляшущим огоньком и выдувал факел огня.
   Второй выстрел напарника пришёлся как раз в этот сосуд. Вот это уже никак не походило на случайное попадание.
   Полыхнуло не так потрясно, как было с её "золотым броском", ревниво подумала Беда. Огонь охватил Шамана, разбрызгался на Крыс. Урон был невелик, но они закружились на месте, словно попав под проклятие. Можно считать, что так и получилось. Многих низкоуровневых роботов огонь или холод сбивал с толку. Считалось, что резкое изменение температуры нарушало их восприятие. Что-то там связанное с инфракрасным зрением, Беда не вникала в теории.
   Эмильен мгновенно переломил обрез, вытряхнул гильзы, выхватил из карманов быстрого доступа оставшиеся два патрона, перезарядил и...
   Убрал оружие за ремень.
   - Лечи!.. - отрывисто рявкнул, меняясь местами с Гаврюшей, который прикрывал хозяина, пока тот стрелял. Беда хлопнула монстра по спине, бросая Восстановление. Гаврюша был уже в красной зоне. Он добил последних пигмеев и гоблинов и теперь дрался со стальными крысами, которыми из задних рядов командовал второй крысиный барон с развёрнутой антенной. Эмильен размахивал мечом, опасно наклоняясь, чтобы угодить по маленьким монстрам. Даже почти пересохшее болото препятствовало крысам выполнять их короные прыжки.
   Она высосала ещё бутылочку маны, Гаврюша восстанавливался. А вот Мертвяшку вот-вот загрызут... Беда велела ему самоподорваться, неудачно, мёртвый воин не смог обнять крысу, по которой тщился угодить мечом, и лишь немного ей повредил. По крайней мере, остальные замешкались... Нет, они отступили не поэтому!..
   Барон издал высокочастотный визг, раненый собрат поддержал, и крысы на мгновение приостановились, а потом те, что атаковали андеда, отодвинулись, давая отставшим время нагнать. Стальные твари двинулись вперёд, через исчезнувшее болото.
   - Сейчас бросятся все вместе!.. - озвучила Беда очевидное.
   Эмильен швырнул меч в крысиных баронов - не попал, - и рванул из-за пояса обрез. Присел, взведя курок.
   Обрез грохнул, словно Царь-Пушка. В окружении набегающих крыс образовалась просека. Эмильен бросился вперёд:
   - Гаврюша, топ!..
   Беда ругнулась, оказавшись в радиусе действия заклинания. Каст союзника ей никак не повредил, но вестибулярный аппарат и ноги протестовали против тряски и раскачивания земли. Девушка уперлась ладонями в спину Гаврюши, продолжая хилить его.
   Крысы замедлились, и Эмильен проскочил их ряды, обрушиваясь на баронов. Выстрелил практически в упор в целого, бывшего впереди, в следующий момент выдернул меч, воткнутый в землю между монстрами, напал на того, что со сшибленной антенной. Ударил в морду так, что крысиный барон опрокинулся на спину, искря, как электросварка. Эмильена зацепило током. Фигура напарника с воздетым мечом, вся обвитая молниями, напомнила девушке героя кинематографа.
   Меч опустился.
   Беда сжала кулак. При атаке на крысиного барона его "подданные" агрятся на атакующего. При серьёзном ранении барона они мешкают. Когда "начальника" убивают...
   - Мертвяшка, явись!.. В атаку, Гаврюша, мочи!..
   К её удивлению, гориллоид послушался и двинулся вперёд, колотя по обернувшимся и замершим крысам. Беда ударила его меж лопаток, давая ускорение и кастуя Малое Восстановление, глотнула маны и подхватила меч правой, которая наконец-то "вылечилась".
   Вот и всё. Крыс ещё прилично, но их количество уменьшается с каждым шагом Мертвяшки, с каждым взмахом Гаврюши. Едва крысы очухались, как Эмильен прибил барона, что снова привело монстров в ступор.
   А потом они двинулись навстречу друг другу по высохшему болоту, атакуя растерявшуюся стальную стаю.
   Эпизод 12. После боя
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   Беда рассматривала меч, испачканный в машинном масле, "крови" стальной крысы. Потыкала ногой разбитую тушку. С такого же трофея началось их путешествие. Девушка смахнула тушку в рюкзак, на негнущихся ногах добралась до поваленного столба дорожной разметки и села.
   Управились.
   - Чернушка, явись... - лениво молвила и обвела вокруг рукой, отправляя миньонов за добычей.
   Повсюду валялись обломки роботов. В основном металлолом, Беде обычно было лень собирать его и жалко места в инвентаре, но сейчас рюкзак был общим, и девушка кидала туда всё, что приносила ей Чернушка. Понадобится место, можно будет выкинуть.
   Глаз стальной крысы. Пригодится. Коготь. Пусть будет. Конденсатор, ух ты!.. Заряд есть, можно считать, что в руке среднеуровневое заклинание Оглушения. Спутанный клубок грязных верёвок... Потом всё оптом просмотрю Сглазом, решила Беда, убирая Верёвочное Письмо в карту. Вызвала собственные статы и принялась просматривать.
   - У меня Болото апнулось, - похвасталась подошедшему напарнику. - Теперь будут пиявки!.. Мерзость. Но полезная. И кошка апнулась. Теперь можно две вызвать! - она тут же словом подтвердила дело.
   Так, Мертвяшка подрос тоже, но лишь малость, до того, каким раньше были её Мёртвые Воины, ему ещё качаться и качаться. Механомагические Ловушки... это что вообще такое? Ах да, капкан, укрытый в бототе. Дубина... Метательное оружие... А вообще неплохо продвинулась.
   - Ну и бой был!..
   Эмильен кивнул неопределённо, глядя на неё. Хоть глаза и живые, попробуй определи их выражение... Беда поторопилась встать и изобразила, что и не в таких передрягах бывала. Извиниться за свою глупость?.. Ну, вот ещё. Все ведь живы.
   - Это какая-то спецабилка? - спросила она, когда молчание стало неловко длинным.
   - Извини?
   - То, что ты можешь отбирать оружие у ещё живых монстров - какая-то твоя особая способность?
   - Ну... да, - признался парень. - Способность. Называется "самбо".
   - Никогда не слышала, - подивилась Беда. - И стреляешь ты метко. Боюсь даже представить, как долго ты качал стрельбу, поперёк своих классовых штрафов.
   - Да, долгонько, - кивнул Эмильен. Зря она начала про меткость, запоздало смекнула девушка. Сейчас как припомнит ей её бутылки...
   - А неплохо у нас получилось. Хотя и поперёк плана, - добавила она, намекая, что не только её можно обвинить.
   - Ну, всё идёт по запланированному обычно лишь до первого выстрела, - причудливо высказался напарник.
   - Выстрела, - задумчиво повторила Беда. - Слушай, чего ты мне голову морочишь?!.
   Эмильен посмотрел на неё вопросительно-невинным взглядом. Как мумия вообще может выглядеть невинно?
   - Ты умел стрелять два года назад!.. - обвиняюще воскликнула девушка. - Ещё до Первоапрельского Розыгрыша, эта абилка перешла к тебе из реальной жизни!
   - ... - Эмильен развёл руками, подтвержая её догадку.
   - А самбо... это же одно из восточных боевых искусств! Тоже реальное, и ты "прокачал" его ещё в реале!
   - Самбо - чисто русское боевое искусство, - поправил Эмильен. - А так всё верно.
   - В самом деле? - удивилась Беда. - А чего оно тогда так причудливо именуется?
   Напарник лишь головой покачал, снова сбрасывая в рюкзак то, что притаскивал ему Гаврюша. Какое-то время они были заняты, рассортировывая поступающую добычу. Эмильен, похоже, уловил принципы, по которым она размещала предметы в рюкзаке.
   - Что-нибудь интересное? - спросил.
   - Пока не скажу... дождёмся, пока всё принесут. Вот это копьё выглядит перспективным. Шаманские фенечки тоже интересны, - она приняла лук, глянула мимоходом и бросила было в рюкзак... тут же выхватила, не веря глазам своим, перечитала описание.
   Беда малость стреляла из лука, потом получила временный апгрейд этого умения из души гоблина. Разумеется, стоило пожелать его испробовать, как оказалось, что все луки, что они нашли и продолжали находить, не шли ей по статам. Такое уж её везение. Вообще-то Игра допускала, чтобы игроки пользовались даже запредельным для них оружием, но это было не так просто. Вывих, который она заработала, дуром размахивая дубиной - лишь небольшая неприятность из череды возможных штрафов-самоповреждений, и девушка решила не рисковать.
   Но сейчас... Беда нехорошо улыбнулась, прикидывая лук к руке - единственный подходящий. Стрел было сколько угодно, выбрав самый удобный колчан, она приладила его на ремни. Двинула плечами, попрыгала, прошлась туда-сюда, поприседала. Хотя Игра забивала в игроков рефлексы владения тем или иным оружием, для уверенного обращения с ним нужно было потратить какое-то время.
   Она встала напротив полуразрушенной стены дома и подняла лук с наложенной тетивой. Прицелилась в пятно плесени, похожее на голову напарника с бинтами - отошедшими клочьями краски. Натянула тетиву, - да, именно так, сначала целишься, потом натягиваешь, - секунду промедлила и выстрелила.
   Стрела с кремневым наконечником вонзилась в дерево и сломалась. Беда недовольно хмыкнула - она промахнулась. Ещё попытка...
   Когда облупившаяся краска окончательно осыпалась с дерева, она вполне освоилась с луком. Беда довольно кивнула, собирая в колчан принесённые Чернушкой уцелевшие стрелы. Непонятная штука, эти заимствованные знания. Если достаточно долго использовать их, то в момент, когда действие заклинания поглощения души кончится, умение может остаться при тебе. В числовом отношении шанс на это не выражен, но он есть.
   Эмильен вместе со своим гориллоидом и Мертвяшкой закончил сбор трофеев и наблюдал за её тренировкой.
   - Ловко у тебя получается, - одобрил.
   - А будет ещё ловчее, - девушка протянула ему колчан. - Яд и Кровотечение.
   Эмильен пошевелил пальцами, бинты обмотали колчан и исчезли, оставив знаки на коже. Сама Беда бросила "Споткнись", больше чар предмет не принимал. Девушка дополнила колчан стрелами из рюкзака, повесила с другой стороны саадак и убрала лук в него. Жаль, нет ножен или хотя бы петли для меча, придётся доставать заранее и втыкать в землю, или, что неудобно, быстренько выхватывать из инвентаря... Или нет?..
   Она открыла крафт. Благодаря умению, полученному из души гоблина, она могла с неплохим шансом создавать ремни, кожаные наручи и поножи, какие-то поршни... Беда развернула пункт и оказалось, что словом, которое у неё ассоциировалось с чем-то техническим, называются этакие ботинки, вырезанные из цельного куска шкуры, которые оборачиваются вокруг ступни. А ещё она могла делать петли на ремнях, карманы, чехлы и ножны!..
   - Мне нужны кусок шкуры, дратва и несколько верёвок...
   Всё это было немедленно извлечено из рюкзака. Беда, отломав табличку со столба, устроила из неё импровизированный стол и разложила предметы. Эмильен наблюдал за её действиями.
   - Скрести пальцы, - предложила ему Беда и раскрыла инструкцию.
   Разумеется, ей не повезло. В конце первой попытки кожаные ножны пфыкнули и развалились на полигоны, да ещё и игла сломалась. Беда энергично пошевелила губами, посмотрела на прочность и остроту небольшого ножа, которым пользовалась. Наверное, не стоило начинать сразу с ножен, как насчёт петли?
   Вторая попытка оказалась удачной.
   - Есть. К вопросу об умениях из реального мира - наверное, если бы я не умела шить, - девушка потеребила непритязательное изделие, дополненное кожаным кольцом для меча, - у меня бы и это не получилось...
   - Дай-ка я тоже попробую, - проговорил Эмильен, доставая ремень. - С томагавками у тебя получилось отлично, и будет лучше, если под рукой окажется оружие, которым можно драться в ближнем бою и метать.
   - У тебя есть стат крафта? - удивилась Беда. - Но штрафы андедов предполагают, что тонкая работа им не...
   Она замолчала, наблюдая за действиями напарника. На карту крафта он едва глянул, ловко приладил кожаную петлю, вторую, третью...
   - Дай-ка догадаюсь, - сказала Беда. - Снова умение из реального мира?
   Напарник усмехнулся. Девушка посмотрела на него с новым интересом. Парень, умеющий стрелять и драться в реале, да ещё и крафтом каким-то обладающий... в смысле, ремеслом - с этой Игрой она вообще скоро разучится выражаться "по-мирскому". Всё же очень интересно, каков он на самом деле? Надо как-нибудь исхитриться и познакомиться в реальности.
   Она приняла перевязь и покачала её на руке. Сравнила работу свою и напарника.
   - Ты знаешь, сколько подобное стоит? Даже в реалах... то есть в рублях, не игровой валюте.
   - Ага, - невпопад отозвался Эмильен, отмахиваясь - пустяки, мол. Девушка молча препоясалась, заметив себе честно заплатить за труд, возобновила запас бутылочек в карманах быстрого доступа. В последний сунула конденсатор.
   - Теперь нам хватает припасов для долгого утомительного путешествия по опасным землям.
   - Хм? - Эмильен тронул пальцем карту с того края, где, заметила Беда, было ещё одно обозначение тайника. Но парень не высказал желания повторить налёт. Всё же в этот раз они прошлись по самому краю...
  
   Догадаться следовало давно.
   Реальное примерно равняется игровому. Емельян изучал Игру - а Игра изучала его. Оценивала навыки, полученные в реальном мире, интерпретировала их в игровые "статы".
   Так, за всю свою жизнь он перепробовал немало ремёсел - и потому Игра допустила, чтобы он и здесь мог творить всевозможные предметы и оружие, обозначая условные действия и получая результат. Похоже, что в "крафте" - так это называлось, - навыки реальности имели приоритет. Емельян "крафтил" легко и непринуждённо, хотя андеды обладали штрафом к возможности делать вещи. По свидетельству Беды, кое-кто из её знакомых, обладающих соответствующим Образом, потратил немало времени и усилий, чтобы получить хотя бы начальные возможности создания предметов.
   Также Емельян убедился, что способен сделать простейшую "зажигалку" не хуже самой Беды. Сейчас ему не хватало времени, предметов, "веществ" и "рецептов", согласно которым смешиваются "вещества" и комбинируются предметы. Но он заметил себе, когда представится возможность, непременно попробовать то, что именовалось "Алхимией". Емельян подозревал, что сможет многое в этой части создания игровых предметов, потому что в реальности он, хоть и слабый в теории, имел обширную практику создания всевозможных взрывающихся штуковин.
   Ещё была очень интересна ситуация с оружием. Едва Емельян явился в игровой мир, все статы владения им были на нуле. Ну, кроме дубины, там был плюс, позже оказалось, что это его классовый бонус, и огромного минуса во всех пунктах дистантного оружия - можно сказать, "классово чуждого" неуклюжим андедам. Однако стоило ему взяться за иное оружие, как сыпались оповещения о "лэвел-апах". Игра преобразовывала его реальные знания в комплексы движений, называемые "приёмами" или "акробатикой", и выглядевшие, с точки зрения воевавшего человека, откровенно глупо.
   Стрельба из арбалетов. Неплохо. Ну, кто из мальчишек не мастерил себе самострелы? А ему случалось ещё и на практике применять.
   Огнестрелы. Отлично - настолько, что это унаследованное из реальности умение начисто перебивало обычные для подобных ему Образов штрафы в обращении с этим видом оружия.
   Нож. Отлично.
   Метательные ножи. Много хуже. Пытался научиться, но так толком и не освоил.
   Меч. Скверно. Он не был кавалеристом, лишь случалось подержать в руках шашку и экзотику вроде мачете и кукри. Видимо, "подержать" - не считается.
   Меч двуручный. Совершенный ноль.
   Дубина. Он не умел толком махать палками, но, как андед, обладал бонусом именно к этому типу вооружений - и лишь потому умение было малость выше ноля. За время путешествия он почти не продвинул его, предпочитая другое.
   Топор. Отлично. Будь то плотничество или искусство раскроя вражьих голов, русский мужик завсегда был свычен к топору, это, можно сказать, его "классовый бонус". Да и: "лопатки к бою!..".
   Метательные топоры. Много хуже. Не кидал он никогда топоров, баловство это.
   Зажигалки. Отлично. Надо полагать, так трансформировалось умение бросать гранаты.
   Копьё. Отлично. Это ещё почему?.. Ах да, штыковой бой - то же мастерство владения копьём. Да и с пальмой ему доводилось обращаться.
   Метательные копья. Скверно.
   Лук. Позже Емельян узнал выражение, должным образом характеризующее первую попытку освоить это оружие. Эпик фэйл.
   Он взялся за лук, принял позу и натянул его в попытке повторить непринуждённую манеру Беды. И стрела упала в шаге перед ним, а удар тетивы вырвал прочь большой палец на левой руке.
   Самое дикое было то, что палец этот как бы продолжал жить отдельно от него. Он вполне мог пошевелить им, улетевшим в траву, осязание также прилагалось. Будь это не палец, а, скажем, кисть руки - она и ползать бы могла, и задушить кого.
   Надо признать, что произошедшее его напугало - ну, в той мере, в какой он вообще был способен бояться с учётом своей теперешней "пофигистичности", как выражались внуки. Ощущения отделённой части Емельяна потрясли... почти так же, как отношение Беды ко всей этой ситуёвине.
   Напарница даже не удивилась - разве что позабавилась. Фыркнула, хмыкнула и поведала пару историй про своего знакомого, обладающего соответствующим Образом и способного отнимать части тела, посылать их далеко от себя и управлять ими. Этакий человек-мозаика, собери себя сам.
   - Я так и думала, что ты чем-то похожим можешь обладать. А руку отправить слабо? Зомбак, случалось ему осматривать помещения в поисках ловушек, посылал кисть. Она так забавно бежала, на трёх пальцах, а двумя держала глаз...
   - Его глаз?
   - Ну да, его, - Беда пожала плечами. - Иногда один из запасных, иногда тут же собственный вынимал. Даже старых пронимало.
   - Меня тоже проняло бы, - меланхолично поведал Емельян. - И что теперь делать? Исцелишь меня?
   - Ну что ты, - смутилась девушка. - У меня нет подходящих чар, всё, что я могу - восстанавливать здоровье немёртвых и исцелять раны. Ставить на место оторванное, отрубленное не в моих силах. Но ты ведь можешь просто пришить его.
   - В самом деле, - Емельян полез в рюкзак, достал дратву и иголку. Одно из двух, либо девушка говорит правду, либо врёт. Во втором случае он изобразит, что просто поддерживает шутку...
   Но то была не шутка.
   К счастью, здесь, как и во многом другом в Игре, следовало лишь приняться за дело, которое потом выполняется как бы само собой. Через полминуты Емельян покрутил вставшим на место пальцем, узнал из собственной карты статуса, что штраф какое-то время будет затруднять его действия левой рукой, и решил погодить с дальнейшими исследованиями. Стоит обдумать произошедшее.
   Итак, похоже, ему посчастливилось, не выдав своё незнание, узнать общеизвестное. Навыки крафта можно использовать и на себя. По крайней мере, андедам. То есть в случае ранений он может не обращаться к Беде, а просто заштопать собственную шкуру.
   Позже он узнал, что предметы под названием "дратва", "сухожилия", "леска", даже "тонкий провод", и другие сходные с ними используются не только в "крафте", но и выполняют для андедов роль алых пузырьков. Другое дело, что немёртвые обычно не способны зашить сами себя, и им требуется помощь со стороны. Немногие волшебники могут исцелять немёртвых. Тех, которые могут поставить на место отнятую часть тела, совсем мало. Зато здесь справится любой портной или сапожник с достаточным уровнем.
   С учётом его прокачанных навыков "крафта", альтернатива получалась неплохой. Получив Образ, не способный к регенерации, он всё же может самоисцеляться!..
   Бредовый мир. Но в его бреде прослеживается некая логика.
  
   Нельзя сказать, что путешествие их превратилось в лёгкую прогулку, но всё стало гораздо проще. С лучшим оружием и бронёй, с зельями жизни и прочими аптечками да консервами, они шли спокойно и неторопко, побивая тех, кто попадался на пути, и аккуратно обходя большие группы монстров.
   Паре многое упростило улучшение, которое Беда сначала посчитала незначительным приятным бонусом. В самом деле, до того, как провалиться в уровнях, она раскачивала заклинание призыва Мёртвого Воина, а на кошку и внимания не обращала, разве что ценила заклинание за дешевизну и крохотный кулдаун, и за то, что мелкая тварюшка может разведывать, искать тайники и таскать вещи, и первой гибнет, давая жестокосердной хозяйке несколько лишних мгновений, чтобы приготовиться к драке или бегству.
   А сейчас оказалось, что Чернушка и Чернушка Намбо Ту стали более... лёгкоуправляемыми?.. сообразительными?.. В общем, улучшение заклинания чёрных кошек выразилось не только в удвоении количества призывных тварей, но и в продвижении управляемого ими искусственного интеллекта. Высылаемые на разведку кошки теперь не пропадали так бездарно, как это обычно случалось с одной первой Чернушкой. Экран, через который за ними можно было наблюдать - и направлять, чуть подрос и визуально охватывал большую область.
   В общем, разведка была на высоте, что и позволяло избегать пересечений с большими отрядами гоблинов и прочих пигмеев. К тому же нелишним было, что кошки отыскивали больше тайников.
   Эмильен... выпендривался перед ней. Беда не могла придумать иную причину его действий. Он принимался вдруг крафтить, или алхимичил на ходу, демонстрируя неплохой уровень. Он перепробовал всё виды оружия, бывшие в рюкзаке, даже взял совершенно не подходящий ему лук, что обернулось довольно неприятным самоповреждением. Но с иным оружием показывал просто невероятные вещи.
   С дубиной, классовым оружием андедов, он был не крут, это она и раньше подметила. Мечи тоже не пришлись ему по руке. Зато топором владел на заглядение, и копьём вертел - любо-дорого, словно был не СТР, а АДЖИ. Конечно, бывают андеды с упором не в силу, а в ловкость, но это никак не мумии, а, например, вампиры. Не новые, у которых кожа бриллиантами под солнцем, а классические "старые", которые туман, летучие мыши и волчий вой.
   С другой стороны, в некоторых фильмах мумии выступали теми ещё циркачами, бегали по стенам и потолку, шустро преследовали автомобили, даже летали... Всё же интересно, что за Образ?.. И чего он пытается достичь этими странными действиями? Неужели в самом деле хвастается?
   Беда развлекалась этими размышлениями и сама пыталась продвинуть "крафт". Творила причудливые изделия из кожи, пыталась улучшить оружие или разбирала шаманские умения. С последним, надо сказать, у неё неплохо получалось, шаманство было ближе всего к Проклятиям, той области магии, на которой она специализировалась. Девушка уже научилась создавать волшебный орнамент на дубинках, обрела начальные навыки вязания волшебного узелкового письма, и получила заклинание, позволяющее заколдовывать стрелы. Заклинание активизировалось при попадании в цель и выдавало странные эффекты, причём всякий раз иные.
   - ...Возможно, заказать что-то конкретное можно будет, когда уровень освоения чар повысится, - подобрав челюсть, сказала Беда, в очередной раз поставленная в тупик результатом своего выстрела.
   Емельян задумчиво хмыкнул, подошёл и потыкал древком копья в небольшую статуэтку, почти затерявшуюся в высокой траве. Подождал, наклонился и подобрал, перебросил Беде. Напарница словила, закрыла левый глаз и прищурила правый:
   - Статуэтка гоблина-разведчика, - прочла описание предмета, который только что был тем самым гоблином-разведчиком, в которого угодила её стрела. Даже Мертвяшка и Гаврюша казались озадаченными. Только кошки удрали вперёд, и через полминуты подтвердили: монстр был лишь первым из группы сородичей.
   Поколебавшись, Беда всё же сунула статуэтку в мешок. Интересно, что будет, если она вдруг "разморозится"? Отдав приказ второй Чернушке обойти место обитания гоблинов, Беда проявила для напарника экран наблюдения, тот какое-то время оценивал увиденное, потом кивнул:
   - Мочим, - буднично обронил.
   Эпизод 13. Злая вода
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   Драки не получилось, это была резня. Беда заманила гоблинов Чернушкой, открыв попутно ещё одну стратегию использования кошек. Оказывается, с новой скоростью, реакцией и уровнем здоровья теперь ими можно дразнить монстров, выводя тех куда надо.
   Гоблины бросились за кошкой в кусты и наткнулись на Гаврюшу и Мертвяшку. Один рыкнул и топнул, другой махнул мечом и воткнул его в землю, превратив в болотце, и их хозяевам осталось только добить деморализованных и замедленных монстров.
   Лута оказалось немного, но в числе добычи была ещё одна "душа", парящая над лицом гоблина-вожака. Беда и раньше, когда была гораздо круче, не могла захапать больше одной души. У неё это странное умение тёмных магов по мере роста давало лишь плюс к количеству бонусов и времени их удержания, а не к количеству душ.
   Конечно, Беда могла "удалить" предыдущую душу, тем более осталось меньше половины срока её удержания, но пока не хотела. Шаманские феньки, которым она в прежней своей жизни не уделяла внимания, оказались интереснейшей темой!.. Вернее, несколькими темами.
   Ничего этого она Эмильену объяснять не стала, лишь кивнула напарнику на шарик света. Эмильен достал пустой пузырёк... Беда затаила дыхание, а вдруг... Мало ли?..
   После нескольких попыток - шарик света каждый раз проваливался через донышко пробирки, - парень смущённо пожал плечами:
   - Подумал, вдруг получится.
   - Не, ты прав, - поторопилась сказать Беда. - То есть не в этом конкретном случае, а вообще. Есть множество скрытых свойств, комбинаций, всякого такого, и как это открывать, если не пробовать даже самые дурацкие идеи? Я и эту пробовала, у меня ничего не получилось. Подумала, вдруг у тебя есть скрытая абилка, тогда было бы круто.
   Эмильен сцапал "душу" гоблина, покрутил в руке, даже понюхал, положил в рот и сглотнул. Постоял, закрыв глаза и двигая пергаментными губами, словно пытаясь распробовать. Вызвал карту статуса и провозгласил:
   - Бой дубинкой, боевые кличи.
   - Хм, - с сомнением и некоторым разочарованием протянула Беда. А она надеялась... впрочем, напарник и без того силён. - Бой дубинкой тебе без надобности, а боевые кличи действуют лишь на живых. То есть на меня.
   - То есть самое ценное, что мы получили - это карта, - пробормотал Эмильен, и девушка поспешила его утешить:
   - Не скажи. Лишних абилок не бывает. Не знаю, сколько ты там можешь держать душу, и какой шанс оставить себе часть её умения после того, как действие каста закончится, но...
   - Лишних абилок не бывает, - повторил Эмильен так, словно заносил эту мудрую мысль в записную книжку. Что-то почитал в карте, убрал копьё в рюкзак и достал дубину. Взмахнул пару раз - шипы на дубине вспыхнули, создавая в воздухе алый трек. Напарник выбрал ещё одну дубину, какое-то время поочерёдно крутил петли, приноравливаясь, а потом...
   Воздух перед ним как взорвался, с гудением возникли алые линии, разбежались визуальные эффекты.
   Чтоб меня Бродячая Молния разразила, подумала Беда изумлённо. Да, пара малополезных временных бонусов - как будто немного, но какова степень их освоения? Она, поглощая душу, получает три-четыре умения, но начальных уровней. А приёмы для оружия в каждой руке - это средний уровень владения им! Нечестно!..
   - А боевые кличи? - с интересом спросила она. - Что-нибудь на ловкость или на стрельбу есть?
   - Сила, боевой дух, удача, - перечислил Эмильен. Девушка разочарованно вздохнула. - Застольная песня?
   - Это ещё что?
   - Эм... - взгляд андеда бегал по невидимым для Беды строчкам. - Нейтрализует отрицательные эффекты выпивки, усиливает положительные... Тьфу ты, вот мудрствование.
   Беда вспомнила про огромную бутыль браги в общем рюкзаке. Помотала головой, отгоняя страшное видение - она, пьяная и бодрая, топает по болоту, крушит встречных монстров и подпевает Емельяну, который идёт следом, горланя Застольную песню.
   Когда она стала настолько стеснительной и осторожной? Ещё полгода от перспективы отколоть что-то в таком духе нипочём бы не отказалась.
   - Бр-р-р!.. Нет, спасибо. Ну... может быть, потом - не раньше, чем я верну своё тело.
   Эмильен пожал плечами - мол, хозяин барин. Беда двинула пальцем, нажимая мерцающий значок карты.
   И далёкий резонирующий вопль неизвестной твари прозвучал в унисон с её восторженным писком:
   - Да вот же он, выход!..
  
   В самом деле, на краю гоблинской небрежно начерканной схемы местности был значок вроде лестницы. Беда что-то бормотала, лихорадочно возясь со своей картой. Наконец подпрыгнула и повторила вопль на бис.
   Емельян торопливо смахнул прочь сообщение, гласившее, что участник его партии благородно дополнил их общую карту собственной. В другой момент он бы внимательно изучил его текст, но сейчас его интересовало другое.
   Да уж, поделилась так поделилась!..
   После грубо изображённой лестницы развернулась огромная территория. Где нарисованная условно, чуть ли не в гоблинском стиле, где удивительно подробная, она простиралась на десятки квадратных километров и была подписана как "Гнилые болота".
   - Совместилось!.. - с восторгом сказала Беда. - Ха, мы правильно шли, только немного так, а теперь этак, и ещё...
   Она дёрнула рукой, сливая карты в один общий, доступный для обоих лист, провела пальцем, намечая предполагаемый маршрут, в обход стойбищ, тайников и оврагов. В самом деле намечая - касание оставляло на пергаменте бледно-красный пунктир.
   - Не против? - спросила девушка.
   - Эм... - глубокомысленно произнёс Емельян.
   - А, ну конечно, - несколько быстрых движений, и путь оказался исправлен. Теперь около крестика, отмечающего их местоположение, на маршруте оказался небольшой выступ, подходивший к непонятной отметке.
   Вспомнив нужные движения, андед изменил масштаб. Осквернённый Источник, значилось у обозначения, которое представляло собой условное изображение родника, похожее на то, что было на карте Черёмуховой рощи - но выполненное в чёрно-красных тонах. Выше был нарисован кривоватый, но узнаваемый череп.
   Емельян не спросил, зачем им туда надо, а просто сориентировался по карте и кивнул:
   - Что ж, идём.
  
   И они пошли. Несколько минут пути, одна стальная крыса, задушенная Чернушками, один заблудший пигмей, зарубленный Мертвяшкой - и Беда остановилась, схватилась за амулет и невнятно выругалась.
   - Тьфу ты, чтоб мне в подвалы Монастыря в одиночку провалиться!.. этот источник не только "осквернённый", но и "горячий", - она оглянулась к Емельяну. - Амулет, конечно, защищает, но я предпочитаю всё же не заходить на пятна. Эм, я тебя здесь подожду, не против?
   - То есть? - удивился Емельян.
   - То есть, конечно, не буду торчать на одном месте, а обойду вот так, - девушка показала на карте. - Встретимся здесь. Надеюсь, ты светиться потом не будешь.
   Она кивнула и пошла было прочь, но вернулась:
   - Забыла. Вот, пустые бутылочки. Тебе пригодятся.
   - Ага, - Емельян в ступоре взял предложенную карту. И что теперь делать?
   Девушка махнула рукой и двинулась так, словно обходила подальше источник. А он двинулся прямо туда и скоро увидел.
   Топкая земля, кочки, лужи с радужной плёнкой на поверхности. Сиреневая трава по пояс, из неё взлетают крупные насекомые, кислотных оттенков цветы щёлкают пастями. Емельян обходил их, а Гаврюша ломился напрямую и после третьего переломанного хищного представителя фауны притащил ему неопознанную коробочку семян, похожую на маковую головку размером с человеческую голову. Емельян растерянно покрутил её в руках и сунул в рюкзак. При этом обнаружил, что часть предметов в нём заштрихована серыми линиями и помечена иконкой навесного замка. Попытавшись достать один из таких предметов, он не удивился появившемуся сообщению. Другие предметы запросто извлекались, и Емельян готов был спорить, что они, напротив, недоступны для Беды. Напарники временно разошлись, и общий рюкзак как бы разделился - всё логично.
   Спохватившись, он отослал Гаврюшу к Беде с наказом защищать и слушаться в разумных пределах. Гориллоид умчался вперёд, а Емельян развернул его окно, принялся просматривать статус, заклинания, настройки поведения. Комбинируя последние, можно было создавать весьма сложные "программы" действий для призывного монстра. Однако Емельян мог приказывать Гаврюше просто словами и жестами, не производя никаких настроек - и тот его отлично понимал. А Емельян не понимал, почему тот его понимал. Если судить по тому, как Беда порой мучалась со своими кошками и Мертвяшкой, объясняя им задачу, призывные существа должны быть туповаты...
   Искомое всё не находилось. Емельян досадливо фыркнул.
   - Гаврюша, покажи мне, что видишь, - произнёс в пространство, тут же ступил в лужу и чуть не упал, когда перед ним возникло желаемое. В момент "подключения" Гаврюша поворачивал голову - и в большом экране, цветном, не чёрно-белом, как у Беды, отразилась дикая карусель фиолетовой травы, радужных луж и белесых костевидных прутьев скрюченных кустарников.
   Эмильен был вынужден приостановиться, помотал головой, аккуратно подцепил пальцем угол рамки и слегка уменьшил её. Итак, снежный обезьян тоже мог "транслировать картинку". Это хорошо... хотя проку в том пока видится немного - из его монстра, огромного и мощного, незаметного шпиёна не выйдет. Ну да на то у нас есть кошка Беды... уже две кошки.
   Так, а это ещё что?
   - Твою рэндомную!..
   Головокружительный пробег по джунглям кончился - Гаврюша остановился, когда в поле зрения показалась Беда. Девушка испуганно оглянулась, вскинув лук, Мертвяшка встал впереди, готовясь закрыть хозяйку телом, одна из кошек бросилась навстречу, готовясь прыгнуть под ноги противника. Емельяну лишь сначала эта самоубийственная способность призывных тварей казалась глупой и смешной, на самом деле она могла быть весьма полезной. Кошка может заставить монстра споткнуться - и воин промедлит, промахнётся, а то и свалится, волшебник выпустит заклинание в пространство, или вовсе ударит по своим и самому себе...
  
   - Уф!.. - Беда, узнав ломившегося через кусты монстра, выдохнула и скомандовала своим отбой. Высказала горячие и несколько бессвязные претензии призывной твари напарника.
   - И что ты, собственно, здесь шаришься в одиночку?!.
   Гаврюша, естественно, промолчал, бессмысленно лупая глазами из-под козырька гоблинского кожаного шлема. Беда поёжилась под взглядом мёртвой обезьяны. Вспомнилось некстати, что у андедов есть такая фишка, аналогичная свойству "восстание машин" у всяких технарей-механиков. Призывное существо вдруг сбрасывает контроль, превращается во врага и атакует...
   Нет, индикатор гласит, что стоящий перед ней гориллоид "свой". В таком случае, что он здесь делает? На вопрос Гаврюша заворчал и махнул рукой, вскинул широченную длань к голове. Ну и как это понимать?
   - Ты здесь, чтобы охранять меня?
   Гаврюша подтверждающе буркнул.
   - Эм, спасибо, но не стоило. Твой хозяин теперь один у радиоактивного родника. Вряд ли там будет что-нибудь крутое, но перестраховаться... - Беда вдруг осеклась и прищурилась. У виска гориллы-мумии проявился танцующий в воздухе значок видеокамеры. - Ага. Эмильен, ты что, смотришь сейчас?
   Гаврюша кивнул. Девушка вспомнила свой испуг и несдержанность и почувствовала, что краснеет.
   - Ладно, эм... спасибо за заботу, но я бы сама... несколько-то минут, авось не пропала бы, хотя... в общем, сэнк. Будь осторожен, у радиоактивных источников всякое водится. Хотя ты, конечно, знаешь сам, - Беда неопределённо махнула рукой и получила ещё один кивок. Совсем смутившись, девушка созвала своих и двинулась дальше. Она была уже совсем недалеко от назначенного места.
  
   Емельян пошёл к источнику, поглядывая поочерёдно на карту, на картинку от Гаврюши и под ноги. Закономерно выбрел прямо на целый куст растений-мутантов, пришлось забить дубинками. Но и эта встреча не внушила ему должную внимательность, и его цапнула прыгнувшая из травы жаба чёрно-алой пятнистой расцветки размером с собаку. Таких тварей он ещё не видел. Мгновение растерянности обернулось тем, что жаба в него ещё и плюнуть огнём успела.
   Озлившись, Емельян обрушился на кошмарную тварь несколькими "комбо" для двух дубинок. Мерзость оказалась слаба на удар и лопнула, оставив мерзко выглядящий предмет со столь же мерзким названием.
   - Селезёнка ядовитой огнежабы? - прочитал Емельян, не спеша подобрать трофей. Когда попробовал, тот провалился сквозь пальцы, и вокруг предмета, похожего на соплю какого-нибудь великана, вспыхнула анимация, никогда раньше не виденная Емельяном, но, в общем, понятная. Подивившись - ещё и так бывает, он достал одну из бутылочек и подцепил ею предмет, на сей раз "селезёнка" благополучно подобралась и оказалась в его рюкзаке.
   Через полминуты он вышел к источнику.
   Это оказался глубокий пруд в низине, или затопленный овраг. Один его берег был пологим и позволял подойти к воде вплотную, из крутого склона напротив торчала кривая ржавая труба. Вода была мутновата, над её поверхностью иногда возникали струйки тёмного дыма. На дне с трудом можно было увидеть какие-то технологического вида штуковины, ушедшие в ил. Емельян склонился ниже... и шарахнулся, увидев на проржавевшем цилиндре жёлто-чёрный трилистник.
   В начале их путешествия девушка мимоходом упоминала возможность повстречаться с радиацией, и он заметил себе расспросить... но потом решил не расспрашивать вовсе, ни об этом, ни о чём другом. А после и вовсе забыл, что немудрено. И вот, пожалуйста.
   Впрочем, что ему здесь делать, в общих чертах понятно. Емельян посмотрел на руку, подвигал кистью, покрутил большим пальцем. Вызвал карту статуса.
   Когда он отшатнулся при виде знака смерти, то чуть не оступился, удерживая равновесие, и невольно плеснул рукой по воде. И штраф оторванного тетивой лука пальца, который ещё несколько десятков минут должен был осложнять ему игру, исчез. Штопка дратвой пропала, место разрыва в коже затянулось.
   Не без опаски он вновь наклонился над водой и поплескал на левую руку, куда пришёлся огненный удар жабы. Отметки пламени тут же растворились, бинты восстановились.
   Святая вода на мирной локации действует на него как серная кислота. Вода осквернённого источника посреди опасной местности, напротив, исцеляет. И было бы недурно точно так же набрать её про запас. К сожалению, пустых пузырьков всего десять... то бишь девять уже.
   Если пузырьки святой воды выглядели серебристо-белыми с искорками, то ёмкости с этой влагой были чёрными, с фиолетовыми вспышками за стеклом. К тому же крышки изменили вид, на них появились значки радиации. Поочерёдно наполнив все, кроме одного - ну как встретится ещё жаба, - Емельян помедлил и всё же решился сам отхлебнуть затхлой водицы. Когда Беда пила святую воду, она исцелялась, снимала с себя негативные эффекты чужих проклятий и получала случайное благословление. Ну-ка...
   Вода оказалась вовсе не противной. На вкус она была как настоящий лимонад из торговых автоматов. На карте статуса вспыхнули строчки, Емельян развернул их, пробежал взглядом и взмахом ладони прогнал комментарии из поля зрения. "Радиоактивность" звучит тревожно, а случайный каст "Эхо заклинаний" - перспективно. Однако полученные эффекты можно вдумчиво изучить тогда, когда их команда воссоединится.
   Судя по экрану Гаврюши, у Беды было всё спокойно, но Емельян всё равно торопился. И недаром - когда он выбрался наконец на поляну, которую напарница избрала для ожидания, одновременно с ним на неё вышли чудовища.
   Эпизод 14. Цирк Уродов
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   Емельян еле успел. В высоком прыжке обрушившись на первого монстра сразу двумя дубинками, он ощутил толчок под рёбра и покатился кубарем. Странная тварь, похожая на мерцающего и просвечивающего призрака примерно человеческих очертаний, отлетела от удара и врезалась спиной в кусты. Мерцание замедлило частоту, по пустоте прокатились радужные волны, и призрак "проявился", как на фотографии. Существо мускулатурой и облачением было похоже на гоблина-Берсерка, а рожей на антропоморфного насекомого.
   Грохнул выстел.
   Беда закричала... от боли? предупреждая?.. послышались хлопки тетивы. По крайней мере, управляться с луком она в состоянии, но тогда кто стрелял и в кого? Емельян вскочил на ноги. Не было времени изумляться рукояти меча, торчащего меж рёбер. Он шагнул, намереваясь добить противника.
   Вновь грянуло, уже гораздо ближе, Емельян ощутил, будто по нему плюнули горохом из полусотни трубочек. Едва ли удары были больнее, но он полетел кувырком, из левой руки вылетела дубина, предплечье изрешетило, броня на плече превратилась в лохмотья. Картечь? Досталось и лицу... и глазу!.. Левая сторона мира мгновенно помутнела, покрылась туманным маревом.
   Емельян привстал на колени и левой рукой рванул из-за пояса оружие... в котором не было зарядов. Ночной кошмар, похожий на двухметрового прямоходящего ящера с акульей пастью, снова навёл дробовик и замер, уставясь в бездонные зрачки обреза.
   Третье чудовище, лысый зеленокожий гуманоид, шипел в такт треску своего оружия и пятился, отбиваясь от Мертвяшки. Беда стояла в центре поляны, стрела на тетиве, Гаврюша прикрывал её. Его грудь и отчасти морда были изодраны выстрелом.
   Зелёный вышел из зоны действия Мертвяшки, и защищающий хозяйку мёртвый воин остановился, грозя мечом.
   - Она меня заземлила!.. - пожаловался враг, встряхивая оружием. Посох плюнул молнией... ему же в стопу, зелёный взвыл и заплясал.
   Емельян сделал шаг назад, отодвигаясь к девушке. Он уже понял, что атакующие вовсе не монстры, а люди в Образах. Осознание, что эти игровые маски могут быть... вот такими, здорово выбило его из колеи - хорошо, по вяленой роже не поймёшь.
   Акулья Пасть махнул рукой, кисть окуталась недобным голубым сиянием... которое разрядилась опять-таки ему под ноги.
   - Прокляла!.. - прорычал враг изумлённо.
   Насекомовидный материализовал дубинку, взмахнул ею... и выронил. Подхватил левой и потрясённо уставился на предавшую вдруг правую кисть, которая была помечена знакомым Емельяну знаком.
   - И меня!.. - в сопровождении скрежещущего хрипа из пасти чудовища зазвучал жестяной голос, исходящий от серого наруча на его левом предплечье.
   Над тремя чужаками полотнищами колыхались метки чар Беды. Спохватившись, Емельян приготовил собственные заклинания, открыл инвентарь и попытался оценить врагов.
   Акулья Пасть и Насекомьи Жвалы встали плечо к плечу, лысый отступил за спину товарищей и тряс свой длинный посох с какими-то технологического вида обвесами, бормоча причудливые проклятия.
   Его физиономия была менее страхолюдна, чем рожи спутников. На жизнерадостно-травяного цвета плотной коже лица (морды?..) было что-то вроде веснушек... э-э-э, зеленушек? - россыпи более тёмных пятнышек, придающих чуду-юду какой-то несерьёзно-юный вид. Голову охватывал обруч, к которому крепилась штука с несколькими окулярами, похожая на кустарно изготовленный прибор ночного видения, сейчас сдвинутая к макушке. Во рту, безгубом и широком, почти лягушачьем, были видны огромные плоские зубы. Лёгкий знакомого вида доспех из обрезков шин не полностью закрывал его корпус, непропорционально широкий, будто на спине под бронёй он нёс овальный тазик. Мускулистые трёхпалые руки, босые зелёные двупалые ноги с обмотками на коленях.
   Сутулый, бурокожий и горбатый, Акулья Пасть был облачён в тяжёлый пластинчатый доспех. Его голову словно покрывал открытый шлем, на лбу и макушке бугрились пластины брони - явно природной, росшей на теле. Яркие синие глаза с узким вертикальным зрачком сверкали из глубоких глазниц, широкий рот раскрылся, демонстрируя треугольные зубы. Мощные руки сжимали что-то вроде дробовика соответствующих габаритов, на левой был ещё и шипастый наруч. Ноги монстра были облачены в кирзовые сапоги. Кажется, у него ещё и хвост имелся, но относительно короткий.
   Насекомьи Жвалы в сумраке можно было перепутать с человеком. Его силуэт был более гуманоидным, чем у его спутников - ни горба, ни расплющенного широкого корпуса. Зато рожа... бледно-буро-зелёная башка, голая морщинистая макушка, ниже на затылке и над ушами - которых нет, то ли щупальца, то ли волосы, заплетённые в пару сотен африканских косичек. Мощный надбровный валик, желтые глазищи. Нижняя же половина лица... Четыре суставчатых подвижных отростка с когтями, что-то вроде хелицер насекомых, по два сверху и снизу, двигающихся вокруг пасти с мелкими острыми зубами.
   Пользуясь паузой, этот монстр взамен дубинки, которую явно выхватил из рюкзака впопыхах, перевооружился чёрным мечом знакомого вида, с недлинным чуть изогнутым обоюдоострым клинком и с рукоятью почти такой же длины. Предмет не походил на сотворённое человеческими руками, скорее казался чем-то вроде артефакта животного происхождения - скажем, часть драконьего хвоста с шипом на конце. Броню Насекомьи Жвалы предпочёл гоблинскую, из деревянных, костяных и грубо обработанных металлических пластин. На правом плече к броне был присобачен предмет, в котором Емельян неуверенно опознал нечто стреляющее. По крайней мере, дуло у штуковины имелось, но она не стреляла, обвисла на подвижном кронштейне. Кажется, один из ударов в комбо Емельяна пришёлся как раз туда. Поверх брони была одета сетка, в которой на уровне пояса были закреплены лицевые части черепов, числом три, выполняющие то ли защитные, то ли волшебные, то ли просто декоративные функции. Емельян обежал их взглядом. Так, бугристый лоб с рожками, маленькие глазницы, клыки... Огромные глазницы, что-то не то с носом и зубами.... А вот третьий "получереп" был явно человеческим.
   - Скрим!.. - рыкнул Акулья Пасть, перехватывая дробовик правой рукой и левой принимаясь дёргать из себя стрелы.
   - Дон!.. - Насекомьи Жвалы перебинтовывал запястье.
   - Да-да, счас... вот!.. - Лягушачья Рожа после очередной серии манипуляций пристукнул посохом о землю, и в навершии его щёлкнула электрическая искра.
   Емельян к тому времени вытянул из себя чужой меч, вручил его Мертвяшке (Насекомьи Жвалы невнятно выругался), - и выхлебал две бутылочки, наблюдая, как затягиваются его раны, уже обоими глазами. Гаврюша перемалывал мощными зубами полоски вяленого мяса, и его раны тоже сходили на нет.
   Беда вдруг стремительно повернулась, и стрела с её лука ушла куда-то в зелень, мгновенное движение - вторая полетела в кусты по другую сторону.
   - Вижу-вижу, - молвила. Троица, казалось, готовая кинуться в атаку, замерла в растерянности.
   - Так-так, абилка зрительного восприятия, - прорычал Акулья Пасть. - А девчонка случайно не из глазастых Лиственницы?
   - ... - Беда с усмешкой покачала головой.
   - А ты, сушёный, не из Парада ли Мертвецов? - оскалился босс - это было уже понятно, - враждебной группы.
   - Нет, - бросил Емельян.
   - Я из Парада Мертвецов, - сказала Беда.
   Все трое явно изумились. Акулья Пасть с сипом потянул носом, Насекомьи Жвалы раскрыл свои жвалы, зелёный опустил маску на лицо и что-то переключил в ней.
   - Гонишь, - сказал босс. - Ты даже не вампир новой формации - впрочем, в Парад таких не берут. Ты человек, настоящая и живая!..
   Беда пожала плечами, словно извиняясь за то, что она настоящая и живая.
   - Правда, это ненадолго... - начал Насекомьи Жвалы, поднимая меч, но тут Лягушачья Рожа хлопнул начальника по плечу.
   - Я о ней слышал, она в самом деле из Парада, - проговорил он торопливо. - Чуть ли не единственная живая, которая тусила с ними.
   - И чё?!. - рыкнул Акулья Пасть.
   - ... - Лягушачья Рожа что-то произнёс совсем тихо.
   - Ну!.. - изумлённо воскликнул босс. В перешептывания включился Насекомьи Жвалы... или попытался включиться, потому что единственную его реплику технологическое устройство на запястье озвучило в полный голос:
   - То есть, как это?.. - и тварь торопливо замолчала, теперь только внимая товарищам.
   - Так и есть... проклинает офигенно, и глаз... она из... ты же не хочешь?.. - речь зелёного нельзя было услышать, разве что редкие реплики. На последнюю Акулья Пасть отчётливо вздрогнул.
   - Нет, не хочу, - сказал торопливо и... опустил дробовик. Трое переглядывались растерянно. Акулья Пасть сделал шаг назад.
   - Мир, дружба, жвачка, - сообщил он.
   - Ага, мы прилетели с миром, - зелёный поднял руку, растопырив три пальца. - Живи и процветай, всё такое.
   - И вообще шли мимо, вы не подскажете, где здесь библиотека? - спросил Насекомьи Жвалы.
   Беда вертела головой и таращила глаза, не веря правому - видимо, то, что пряталось в кустах, также отступало.
   - Приятно было пообщаться, но нам пора... извините за это недоразумение бур-бур-бур... - кругом обойдя обалдевших напарников, трое направились куда-то вбок. Не выпуская их из вида, скрылись в кустах спинами вперёд.
  
   - И что это было? - после паузы вопросила Беда.
   - Да, что это было? - Емельян повернулся к напарнице. - Ты что, какая-то особо крутая скрытая могущественная волшебница, что от тебя бандиты шарахаются?
   - Потеряла бы я свои уровни, если бы от меня пэкашники бегали?!. - огрызнулась девушка и хотела что-то добавить, но осеклась и снова вскинула лук.
   - Да кто ж знал, что там пятно заражения?!. - послышались ругательства, произносимые грубыми голосами, и из чахлой растительности вновь явилась троица.
   - Блин, - сказал Акулья Пасть. - Я надеялся, что вы уже ушли... в смысле, сбежали трусливо, поджав хвосты.
   - Хвост здесь только у тебя, - сказал Емельян, и собеседник вновь продемонстрировал, что в услугах стоматолога не нуждается.
   - Ладно, не будем... Слушайте, мы просто пройдём мимо.
   - Да пожалуйста. Никто вас не держит... за хвосты, - вырвалось непроизвольно, и Акулья Пасть ощерился ещё больше.
   - Как вы считаете, - обратился к товарищам, - мы можем всё же убить их и сказать ей потом, что нас спровоцировали?
   - Сказать-то можем, - задумчиво протянул Лягушачья Рожа. - Но поверит ли она, вот в чём вопрос.
   - Да кто такая эта она? - потребовала ответа Беда. - Акулья Пасть раздражённо фыркнул:
   - Будто сама не знаешь! Императрица не велела тебя трогать!..
   - Ах, Императрица, - проговорила Беда. - В смысле? То есть как это - Императрица? Что, та самая?!.
   - Есть только одна Императрица, - сказал Акулья Пасть. - Гилдмастер Альянса Мутантов... известного также, как Цирк Уродов.
   Трое ухмыльнулись, очень неприятно. Выглядело это так, будто они заранее репетировали.
   - И, кстати, про уродов... - сказал Морда. - Не стреляйте. Морда, ко мне!..
   Кусты зашуршали, и из них выбрался питомец. Размерами он напоминал пса, которого накормили стероидами, потом содрали шкуру и поверх обнажённых мыщц приживили хитиновый скелет-броню. Пасть относительно небольшой твари и громадные когти на передних лапах внушали уважение.
   В холке монстра торчала знакомая источающая чёрный дымок стрела.
   - Кровотечение, - буркнул Акулья Пасть. Тварь слабо вякнула, когда он принялся за врачевание. - И... и ещё какая-то дрянь, подлые у тебя стрелы, Беда!.. Да не тряситесь... не трясите хвостами. Не тронем мы вас, Императрица не велела. То есть тебя трогать не велела...
   Он указал выдранной стрелой на девушку, перевёл "прицел" на Емельяна.
   - Про тебя ничего не было сказано. Потому не задирайся... не задирай хвост, а то...
   Он тремя пальцами (тоже трепалый?) выразительно переломил стрелу пополам и бросил ему под ноги.
   - Локации обширны, Императрица далеко. Я уж как-нибудь сумею оправдаться перед ней, когда ты станешь жаловаться на "плохих парней из Цирка Уродов".
   - С чего бы мне жаловаться ей? - воскликнула Беда почти истерично. - "Императрица не велела", да?!. Откуда вдруг такая забота?!.
   - Откуда я знаю, может, ты ей тентакли полировала, - бросил Акулья Пасть, зашивая дыру в шкуре монстра. Звучно клацнув зубами, перекусил нитку, прилепил поверх ещё и пластырь и потрепал своего питомца за морду.
   - Я с ней вообще никогда не встречалась!.. - взвыла Беда так, что Морда сочувственно проскулил.
   - Ну, тогда не знаю... да и плевать мне, - Акулья Пасть тут же делом подтвердил слово, харкнув напарникам под ноги. - Счастливо оставаться, чтоб вас роботы сожрали.
   Все трое вновь ухмыльнулись неприятно и, обойдя Емельяна и Беду с защитниками, отправились в другую сторону.
  
   - И что это было? - спросила Беда, выслушав удаляющийся треск веток, ругательства и отрывистые реплики. Повернулась к напарнику, и тот невольно сделал шаг назад, - Ты же не думаешь, что Императрица велела меня не трогать, потому что я в самом деле полировала ей тентакли?
   Я даже не знаю, что это такое, - но вслух Емельян лишь поспешил заверить, что ничего такого и в мыслях не имел. Беда выдохнула.
   - И что всё это значит, я понятия не имею, - добавила. - Ну, похоже...
   Она замолчала и прислушалась.
   - Это уже становится смешным, - мрачно молвила. - Ну, что ещё?!.
   Насекомьи Жвалы, на сей раз первым выбравшийся из кустов, даже попятился от этого её рявка. Указал когтистым пальцем на Мертвяшку:
   - Меч, это самое... вернуть бы.
   - Счас, это наша добыча!.. - огрызнулась Беда.
   - В самом деле? - мягко произнёс Лягушачья Рожа, показываясь следом. Пристукнул посохом, на верхушке которого щёлкнула элетрическая искра, и на поляну выбрались два крысиных барона, каких-то не таких. Механические звери были тощи, ободраны и помяты... но гораздо менее ржавы, и вели себя с достоинством, не истерично, как роботы-монстры.
   Емельян и Беда посмотрели на Акулью Пасть, вышедшего со своим кошмарным псом, перевели взгляды на Насекомьи Жвалы.
   - У Скрима питомцев нет, - усмехнулся зелёный.
   - Зато есть кое-что другое, - тот чуть присел, развёл руки, хелицеры выпрямились, у пасти растянулись мембраны, и над Ржавыми болотами пронёсся длинный оглушительный вой-хрип-стон, отозвавшийся эхом.
   Беда отняла руки от ушей и покрутила головой.
   - Скрим, да? Эмильен, это же он вопил, - пожаловалась.
   - Что?.. - не сразу понял андед.
   - Те крики, - девушка обвиняюще ткнула пальцем. - Это он их издавал.
   - В натуре, не действует, - пробормотал Насекомьи Жвалы, все трое глядели на неё с интересом. - На андедов и призванных, понятно, но чтобы живой человек... Что за Образ?
   - Не твоё мутантское дело!.. - огрызнулась девушка.
   - Мутант здесь только я, - сказал Лягушачья Рожа. - Меч!
   - Не отдам!..
   - Парни, - сказал Акулья Пасть, зажигая огонь в руке, - по-моему, она делает всё для того, чтобы мы их всё-таки убили.
   - Это штраф за вашу первую атаку.
   Нелюдские рожи сделались удивлёнными, будто троица уже успела позабыть, что конфликт вообще-то начали они.
   - Да? А, ну и ладно, - Насекомьи Жвалы повернулся и углубился в заросли. Его товарищи переглянулись удивлённо и поспешили следом.
  
   - А это что такое было? - спросила девушка. - Теперь я совершенно запуталась. Если они вернутся ещё раз, это будет уже не... Да ладно, вы серьёзно?!.
   Она склонила голову, прислушиваясь. Минута, другая, и троица вновь возникла из зарослей.
   - Эм, привет опять, - сказал Акулья Пасть, смущённо почесывая в затылке и пытаясь изобразить на своей физиономии не угрожающую ухмылку, а подобие приветливой улыбки.
   - ... - Беда вздрогнула плечами... и засмеялась с оттенком истерики. Вслед за ней вдруг захохотал Жвалы - это было похоже на скрип стальной щётки по заржавленному листу жести, - и зелёный, нормальным почти человеческим смехом. Как это иногда бывает, смех зажил сам по себе, стоило одному успокоиться и перевести дух, как прыскал другой, и ржач стоял над поляной. Акулья Пасть и Емельян, не затронутые всеобщим внезапным сумасшествием, с некоторой симпатией друг к другу переглянулись.
   - Вам... вы... силушки не хватило победить нас в честном бою, так вы решили нас смехом уморить?!. - проикала наконец Беда.
   - Это с чего бы мы в честном не смогли бы вас победить?!. - возмутился Дон, крутанул посох и едва не уронил.
   - Что, решили всё же попробовать? Ну-ну... - Беда попыталась поднять лук, выронила стрелу, согнулась, подбирая, постанывая и держась за живот.
   - Это что, проклятье такое? - поинтересовался Емельян.
   - Действительно, похоже, - Акулья Пасть моргнул. - Эй вы... проклятые!.. Приходите уже в себя!..
   Он подхватил товарищей за шкирки и встряхнул.
   - Эм, ребята... давайте не будем, а? Кто бы не победил, на возрождение часть победившей команды всё равно улетит. А питомцы точно все сольются - и что тогда выигравшие будут делать на неизвестной локе? Так что - мир по дороге.
   Беда, явно собираясь ещё что-то съязвить, захлопнула рот со стуком, приличествующим больше Акульей Пасти. Посмотрела на Емельяна с удивлением.
   Тот кивнул.
   - Мир по дороге, - повторил явно ритуальную фразу.
   Эпизод 15. Мир по дороге
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   Фраза оказала поистину волшебное действие, не хуже иного заклинания. Все перевели дух и расслабились.
   - Это - Скрим, зелёного зовут Дон. Я - Гоша, - сказал Акулья Пасть. - Мы тут проходом, неприятностей не ищем, но они сами нас находят.
   - Меня зовут Беда - ну, да вы знаете... откуда-то. А это Эмильен.
   - Емельян вообще-то. Что за неприятности?
   - Стреляли, - нарочито беспечно ответил зубастый, и троица вдруг нервно поглядела туда, откуда они явились в первый раз. - Мы шли к выходу и чуть не попали под робо-раш.
   - Ну?!. - Беда тоже взгляделась в чахлый кустарник. - Здесь?!.
   Емельян припомнил, что она как будто погибла от того самого. Вот только знать бы, что означает это странное слово.
   - Малость дальше, - сказал Скрим. - Там маяк, и откуда взялся? Новые монстры на локах, понятно, случается иногда, но маяки!.. Не повезло угодить в миграцию, еле ноги унесли...
   Беда взмахнула рукой перед собой. Догадываясь, что она открывает, Емельян тоже высветил карту. Между их настоящим местоположением и значком лестницы была нарисована неширокая волнистая линия, помеченная рисунками - слишком грубыми и условными, чтобы можно было понять, что таким образом обозначено. Ясно только, что у этого чего-то есть зубы, а капканы ли это, расставленные на тропе, или головы крокодилов, торчащие из болота, понять не представлялось возможным. Зона миграции? Территория, захваченная робо-рашем, что бы это ни было?
   - Уверен, суть вы постигли, - сказал Гоша.
   - Да. Маяк как раз на пути. И вы хотите, чтобы мы пошли вместе.
   Гоша оскалился:
   - Не обольщайся, мягкокожая. Мы бы и сами прошли. Просто затратили бы больше времени и усилий.
   - Нисколько не сомневаюсь, о могучий твердоло... твердокожий!.. - пропела Беда.
   - Предводителя Образ давит, - прикрывая рот раскрытой ладонью и округлив глаза, громким шёпотом "по секрету" пояснил Дон.
   - Есть немного, - буркнул Гоша. - Итак, что надумали? Проходим зону и на следующей локе разбегаемся, хоп?
   Емельян и Беда переглянулись и кивнули. Трое перевели дух.
   - Пати не предлагаем. Ничего личного, просто... - Емельян обозрел указующий на него палец. Акулья Пасть убрал руку за спину и смущённо ухмыльнулся.
   Емельян переглянулся с Бедой, объяснений не дождался. Девушка лишь дёрнула головой, и он проскрипел:
   - Как вам будет угодно.
   - Славно, - кивнул Гоша. - Нам надо отдохнуть, исцелиться, починиться, подождать перезарядки умений, обкастоваться. И, возможно, обменяться товарами?
   Дон сдвинул на глаза свой "прибор ночного видения", пошевелил пальцами в воздухе, и взмахнул руками, словно отстраняя невидимые остальным записи.
   - Насчёт починки. Не хватайтесь за стволы, я вывожу своих.
   Из кустов выхромали два крысиных барона.
   - Только вы у меня остались, бедненькие, - что-то скорбно бормоча, техник наклонился и то ли почесал у первой крысы в загривке, то ли что-то переключил, и тварюшка со скрежетом, электрическим треском и жужжанием стала обходить поляну. Зелёный присел рядом со второй и материализовал отвёртку, бросил маску на глаза. Тут же недовольно зыркнул на Эмильена и отвёл "бедненьких" в сторонку.
   - Чувак, ты в курсе, что светишься?
  
   Чудная парочка, подумал Гоша, изучая их. Человеческая девчонка, проклинатель и призыватель, и андед, не разбери-поймёшь, волшебник или боевик, похоже, постарше в уровнях. И призывать, во всяком случае, тоже умеет - бинты на обезьянине такого же дизайна, что и на нём. Оба прикинуты и вооружены разнобойно - потерпевшие?.. Как будто реснулись голышом и попёрлись вперёд подбирать свои тушки, вооружались и одевали то, что находили... Нубы? - но выглядят уверенно и настороженно, атаку сорвали легко, их не боятся, хамят запросто, несмотря на репутацию Цирка. Раз они здесь, значит, сильны.
   И их твари тоже ничего себе. Здоровенный обезьянин, несомненно, самый опасный призванный. Мертвец с мечом Скрима похлипче будет, кошки вообще не считаются... казалось бы, ну-ка напомни, кто споткнулся о мелкую тварь, что дало девчонке время спрятаться за обезьяной и избежать выстрела из дробовика? Он предостерёг себя от поспешных решений. Частью его Образа была постоянная недооценка человеческих существ. "Хрупкие мягкокожие", чем они могут быть опасны ему, совершенному бойцу?
   Увы, могут, и он уже несколько раз крепко обжёгся на том. Гоша ухмыльнулся, зная, что улыбка его не красит, но девушка лишь моргнула.
   Сейчас он и сам припомнил ориентировку. Девушка с иероглифами на правой руке, с чёрным правым глазом, возможно - с призывами в виде кошек, воинов-мертвецов восточного вида. Не слишком выдающийся боец, зато очень крутой проклинатель. Верю. Когда я уронил своё колдунство, Скрим потянул руку, а Дон шокировал сам себя, стало понятно, что ты не просто "споткнись" выучила - такой набор обширных пробивных проклятий явно был частью твоего Образа.
   Да, девчонка интересна. Но есть множество причудливых Образов, почему именно эта чахлая волшебница вдруг запонадобилась Императрице, откуда Гилдмастер вообще её знает, почему не велела трогать?
   Андед, на его взгляд, был поинтересней, и уж точно сильней. Образ, это снова Образ, любящий подраться с достойным противником... Который как раз недоуменно оглядывал себя после бестактной реплики Дона:
   - Что?.. А, ну да, радиация, - он достал карту из-под своих бинтов, прочёл её и почти извиняющимся тоном добавил: - Это уже ненадолго.
   - В пятне подцепил? - деловито спросил Дон, ткнув отвёрткой в ту сторону. - Там просто заражение, или какие-нибудь обломки валяются, или что-то вроде источника?
   "Чувак" покосился на девушку.
   - Источник, - сказала та.
   Радиация, славно, подумал Гоша. То есть ничего хорошего, конечно, зато с той стороны роботы не подберутся... впрочем, могут вылезти какие-нибудь мутанты.
   - Продай, - напористо потребовал Дон.
   - Чего?
   - Заражённой воды. Мы заплатим золотом!.. Я бы сам сходил, но забыл свой противорадиационный фрак в химчистке, - балагурил товарищ. - В местности с монстрами-роботами бутылочки с радиацией не помешают.
   - Нам, вообще-то, самим нужны, - пробурчала девушка, покосилась на напарника, тот дёрнул плечами. Гоша мысленно забросил ещё монетку в копилку странностей. Он никак не мог определить, кто из них главный. Мумий определённо сильнее. Но говорит девчонка. Но при этом давит косяка на бинтованного. Но тому, похоже, всё пофиг. Хотя это, может быть, просто его Образ виноват.
   - Пичалька, эх, - вздохнул Дон, изобразив скорбную морду. Он сам по себе обаятелен, да ещё и Образ, как правило, симпатичен людям, и считается положительным персонажем. Вон, девчонка улыбнулась невольно, сушёный мумий остался бесстрастен, но это обычно для андедов. - Ну да ладно, как насчёт махнуться? Мне мой павший Ржавый Легион надо возрождать. Мы возьмём железо, электронику, всякое такое. Отдадим шаманские прибамбасы и всякие предметы крафта.
   Парочка снова переглянулась, и Эмильен кивнул спутнице. Беда кашлянула.
   - Ну, это можно, - приняла независимо-скептический вид.
   Скрим открыл рюкзак и достал одну из своих малоаппетитных инсталляций.
   - Фу!.. - девчонка аж отпрыгнула.
   - Чего "фу" сразу? - оскорбился Скрим. - Ты посмотри, какая милашка!..
   - Не уговаривай, не куплю, - сказала девушка, с отвращением созерцая "милашку", сушёную голову пигмея, насаженную на колышек, инкрустированный костью и украшеный резьбой. Голова моргала и шевелила челюстью.
   - Счас, так я её и продал!.. - Скрим погладил... это по макушке. - Не плачь, маленькая, они пошутили.
   Он воткнул колышек в землю и постучал по темени когтистым пальцем, голова широко раскрыла мёртвые глаза и клацнула челюстью, над нею появилась пиктограмма.
   - Следилка, - пояснил юморист. - Всё живое враз засечёт.
   - И ещё, - Дон достал из рюкзака прибор на металлической стойке, воткнул рядом с колышком, какое-то время повозился с ним. - Это засечёт всё механическое.
   Девушка хмыкнула и повела перед собой руками, производя невидимые остальным манипуляции. Одна из её кошек приблизилась к глазеющей башке пигмея и мигающему светодиодами устройству, встала столбиком, широко раскрыла глаза и насторожила уши.
   - На случай, если вдруг подберутся мёртвые монстры.
   Тёмная тварь, железка и идол смотрелись рядом довольно занятно, Гоша даже сделал скриншот. Проверил свою регенерацию и решил не тратить драгоценные бутылочки здоровья. Повезло с расой, заживает всё как на собаке. Кстати...
   Он прищёлкнул языком, подзывая Морду, крутившийся около поляны пет подбежал. Тварь здоровьем не могла похвастаться, но восстанавливалась быстро, её раны уже почти заросли. Ха, и петоводство апнулось!.. Гоша полез в настройки, быстро задал поведение и отпустил питомца. Морда кивнул мордой и отправился на патруль. При этом прошёл мимо мертвеца-мечника, обнюхал его и сделал вид, что собирается задрать лапу.
   Скрим выгреб из рюкзака всякий хлам, набранный лут и вещи, которые скрафтил по дороге, принялся торговаться. Девчонка с энтузиазмом отвечала, рассыпав металлические обломки, лом вперемешку с чем-то стоящим. Её напарник почти устранился, время от времени роняя веское слово. Похоже, главный всё-таки он. Дон параллельно с торгом докрутил свою крысу и отпустил в патруль, съел банку тушёнки и принялся возиться со вторым петом.
  
   Это было интересно.
   Беда время от времени поглядывала на Емельяна, но тот, опасаясь выказать своё невежество, вмешивался считанные разы. Девушка в конце концов стала действовать без оглядки. Было видно, что ей не впервые вот этак торговаться прямо посреди локации со случайно встреченными людьми, едва не ставшими врагами.
   Значительную часть металлических останков крыс она поменяла на "шаманские прибамбасы" и предметы, которые оказались продуктом "крафта" Скрима. Тот в процессе торга скромно упомянул, что является Потрошителем, и Емельян лишь потом узнал, что это означает.
   Потрошитель обладал способностью получать от поверженных врагов шкуры, органы и части тел, а также обрабатывать их и комбинировать, создавая изделия из кожи и кости, волшебные предметы и прочее в таком духе. Например, вроде этого.
   Емельян сжал кулаки, повертел, разглядывая боевые перчатки с костяными накладками. Чешуйчатая кожа, полированая почти светящаяся кость, неплохая защита и бонус к ударно-дробящему оружию. Ему, с его дубинами, вполне "по руке". Беда обзавелась плащом, дающим плюс к незаметности, и какой-то навеской на лук, свойства которой она не уточнила, но выглядела довольной.
   Куда меньше восторга у неё вызвал предмет, на приобретении которого настоял Емельян.
   - ...Сушёная голова горгульи, спешите видеть!.. Полезная вещь, чтобы заставить разбегаться толпу.
   - Зачем нам отпугивать врагов, если мы можем просто всех их убить? - деланно удивилась девушка, с брезгливым интересом поглядывая на клыкастую морщинистую башку размером в пару мужских кулаков, снабжённую ремнями подвеса.
   - Иногда всех сразу убить не получится, - парировал Дон и продолжил рекламировать товар. - В неудобном месте, против массы, самое то - разогнать, выгадав время для контратаки, занять лучшую позицию... или сбежать.
   Дева глубокомысленно покивала:
   - Примерно такой же эффект я могу получить, сказав: Гаврюша, голос!..
   Повисла пауза, все посмотрели на андеда.
   - То есть, я имела в виду... - спохватившись, Беда повернулась к напарнику, но тут обезьянин, который стоял на страже около края поляны, басовито взревел, и маркер заклинания разошёлся от его ног призрачным кругом.
   - В том-то и дело, что "примерно такой", у моего крика шире радиус. Баньши, пой!..
   Голова в его руках завопила, и круг, очерченный чарами, на сей раз был почти вдвое больше.
   - И воздействие дольше, - гордо добавил Скрим.
   - Зато и кулдаун больше, и маны жрёт!
   - Значит, можно использовать по очереди свойство вашего пета и это заклинание!
   - Здесь половина монстров роботы, на тех орать без толку! - заявляла Беда.
   - Но и живые могут причинить немало неприятностей! Вы крутые ребята, не спорю, но против массы не попрёшь. А так - навалится смешанная стая, живых отогнали, роботов прибили. Ужас кончился, живые вернулись, прибили и тех!
   - К тому же эта штука подходит к твоему ансамблю, - сказал Дон.
   Эмильен оглядел её и кивнул, Беда нервно потеребила гоблинский пояс, инкрустированный косточками и черепами зверей. Один поясной оберег у неё был - самостоятельно созданный предмет оказался на диво удачным, вязка черепков мелких зверей давала плюсы к скорости и здоровью призванных существ.
   - Не-не-не, сам носить будешь, тебе точно пойдёт!
   Эмильен со скрипом сдвинул брови. Беда вздохнула тяжко.
   - Как насчёт?.. - полезла в инвентарь и материализовала...
   - Что это? - спросил после паузы Скрим. Казалось, бесстрастный обычно голос электронного устройства звучит оскорблённо.
   - Пять кило обломков стальных крыс, - буркнула девушка, чуть пиная ногой приличную горку металлических деталей. Пять, не больше ли? - И одна тушка, почти целая.
   - Ваше предложение, говорю, убогое, - молвил Дон. - Хлам!.. Но если вы присоедините ещё парочку тушек... желательно в более целом состоянии...
   - Одну такую же, если ты прибавишь...
   - Иглы дикобразов, птичьи перья, черепа... эм, не знаю кого...
   - Оставьте себе, добра хватает.
   - Амулеты низкоуровневые, только на распилку.
   - Ну и нафиг такие нужны?
   - Тогда... - Скрим торжественно извлёк штуковину, представляющую собой скелетизированную нечеловеческую кисть. - Длань Тёмных Духов! Твоя очередь прибавлять.
   Беда, подумав, сменила останки крысы на останки крысиного барона.
   - Эй, крысу положи на место. И добавь ещё одну, тогда по рукам.
   Беда вернула крысу.
   - Одну, и добавлю металлического хлама... если шаманских расходников подкинешь.
   - Пёрышек, игл, которые не нужны? - ехидно спросил Скрим.
   - И ещё амулетов, - добавила наглая девчонка.
   - Один амулет...
   После долгого торга наконец ударили по рукам. Дон моментально разложил всё в своём секторе общего рюкзака и принялся тасовать детали. Девушка достала голову горгульи и протянула Эмильену.
   Тот взял, а потом преклонил колени перед девушкой и самолично повязал на её пояс оберег. Беда сначала опешила, потом смутилась и возмутилась, потом, услышав сигнал сообщения, заглянула в свои статы и обалдела окончательно.
   - Прошлый бой, - сказал напарник. - Задействуй, если ситуация повторится.
   Беда сомнамбулически кивнула, по-прежнему пытаясь осознать случившееся. Эмильен в самом деле сделал то, чем это казалось. То есть - он дополнил предметом её игровой Образ!..
   - Баньши, крик!
   - Не "крик", а "пой", - начал было Скрим, но его уточнение пропало втуне - голова послушно разинула сухой рот и завопила, кольцо заклинания разошлось от ног Беды. - А, ты уже заменила команду... - пробормотал игрок, оторвав когтистые ладони от ушей... которых не было.
   - Да... - тупо сказала девушка. - Заменила.
   Она перевела взгляд с оберега на Эмильена, но этот задавака уже отвернулся и наблюдал над Доном, который рассыпал перед собой выторгованные предметы и алчно зарылся в добычу.
   Беда собралась и принялась торговаться дальше. Идолы с Отпугиванием, перезаряжаемые, микросхемы, красные, оранжевые, кувшин с гоблинской брагой, лапа Ржавого Ома, вопилки-кусалки, почти целые, шаманские краски, лампа тёмного света...
   Эпизод 16. Командная работа
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   Пятеро молчали, собравшись в кружок. Даже стальная крыса, которую Дон только что закончил собирать и оставил "загружаться" и "гонять тесты", как будто перестала жужжать и попискивать.
   Сам техник, сдвинув на лицо свою многоглазую маску, задумчиво покручивал что-то в её электронных потрохах. Наконец извлёк флэшку из бокового разъёма, поднял маску и провозгласил торжественно:
   - Командный Сигнал!
   - Это хорошо? - поинтересовалась Беда после общей недоуменной паузы.
   - Неплохо, - уклончиво сказал техник. - Даёт всякие бонусы к управлению роботами, если кратко...
   Он подбросил флэшку и убрал этот аналог "свитка заклинания" для техников в свой инвентарь, вопросительно уставился на Беду. Та изучала угловатые письмена на выделанной шкуре:
   - Шаманские заклинания и крафты... ну, не буду утомлять вас подробностями, - поморгала своим чернильным глазом (что за Образ, в который раз задумался Гоша), погасила его и улыбнулась невинно.
   Командир тройки ухмыльнулся в ответ.
   - Сделка заключена.
   - Сделка заключена, - эхом отозвался андед.
   И каждый, похоже, думает, что остался в прибытке, подумал глава группы. Редкая ситуация.
   За два года после Первоапрельского Розыгрыша среди Образов стихийно сложилось немало традиций поведения, сражений на локациях и боя ПВП, крафта и торговли. Одна из таких называлась "махнуть не глядя", и суть её состояла в том, что две группы, которые встретились на боевых локах и решили не мочить друг друга, а попытаться хотя бы поговорить, обменивались артефактами одного уровня, иногда даже нераспознанными, если те были бесполезны нашедшим и могли пригодиться членам другой пати. У странной парочки в неопознанных находках оказалась флешка с оранжевой меткой. И оранжевый же свиток с неизвестным содержанием имелся у товарищей.
   - Через двадцать минут самый большой промежуток робо-цикла, - сообщил Дон. - Тогда и пойдём. Да, кстати, у нас полтора десятка пустых бутылочек, Гоша, сгоняешь до источника?
   - Запросто, - буркнул тот. В самом деле, против роботов заражённая вода - самое оно. И кому идти набирать отравы, как не ему? Его Образу радиация не особо вредила, Скрим же получал дебаффы облучения, как обычный живой персонаж-человек, а вот с Доном всё было сложнее.
   Облучение не грозило ему падением хитпойнтов и отравлением, но действовало случайным образом. Он мог подхватить как обычное относительно безобидное свойство свечения в темноте, так и стремительно "мутировать", обретя добавочные способности и заклинания (а то и вовсе конечности), или прибавку к силе, ловкости, скорости регенерации хитов и очков маны... или, наоборот, резко просев в уровнях.
   Однажды Гоша еле спасся от него, когда Дон, схватив облучение, превратился в пережравшего анаболиков берсерка, жаждушего убить всех вокруг. В другой раз члены отряда по очереди таскали товарища подмышкой два часа, а тот психовал и требовал поставить его на землю, но на четырёх куцых лапках далеко не ушкандыбаешь, да и какой-нибудь мимобеглый монстр не откажется закусить маленькой черепашкой...
   Гоша покосился на Эмильена. Можно было бы попробовать послать андеда, или предложить сходить вместе, но мумий, похоже, не слишком им верил, и едва ли оставит девчонку с плохими парнями.
   - Там жабы, - предупредил бинтованный. - Огнём плюются.
   - Оставь одну пустую бутылочку, если упадут какие-нибудь потроха, пригодится, - тут же среагировал Скрим, большой спец по потрохам.
   - Блин, не люблю радиацию... хоть меня и слабо пронимает, но реген падает и после всё чешется.
   - Последнее - это психосоматика, - сообщил Дон.
   - Умные слова знаешь, да? - насупился Гоша, заранее почёсываясь. Эмильен хмыкнул:
   - Гаврюша, возьми у этого господина бутылочки и метнись набери водички. Одну оставь пустой. Задача ясна? Делай.
   Оторопелый Гоша послушно отдал бутылочки обезьянину. У того лап не хватило, чтобы прихватить их все, и предметы ожидаемо посыпались на жухлую траву.
   - Стой, - Эмильен снял с призванного шлем, покидал бутылочки туда, отобрал копьё. - Возьми у Мертвяшки меч.
   Тот послушно отдал.
   - Всё, давай, одна нога здесь, вторая - тоже здесь.
   Гаврюша изобразил мечом "на караул" и устремился в заросли. Гоша со товарищи обалдело переглянулись.
   - Чувак, - сказал Дон. - У тебя "Команда", или, как его, "Лидер" настолько прокачаны?
   Эмильен пожал плечами и усмехнулся сухими губами. Скажет он, как же... Гоша попытался припомнить, какие ещё бывают способности, позволяющие этак непринуждённо командовать призванными. Может быть, андед их дурачит? И на самом деле то, что он изрёк - есть пусковые слова заранее запрограммированных команд?
   Они присоединились к Беде, которая подглядывала напарнику через плечо. Эмильен, покосившись на них, сгрудившихся за спиной, отодвинул экран и сделал его видимым для всех.
   Гаврюша пробирался через заросли, иногда обрушивал клинок на кусачие маки. Лут не падал, огнежабы и прочие мутанты не попадались. Гаврюша добрался до источника, наполнил бутылочки водой. По просьбе Дона, продублированной ему хозяином, посидел немного на берегу, позволяя наблюдателям изучить обломки на дне, и благополучно вернулся.
   Народ отодвинулся от облучённого андеда, только Гоша забрал бутылочки из протянутого ему шлема. Две оставил, и Эмильен принял как должное, убрав их в свой рюкзак.
   Двинулись.
  
   Емельян опасался, что Гаврюша наткнётся на жаб или ещё кого-нибудь, но тот добрался до источника, выполнил задание и вернулся без приключений. Беда, Дон и Скрим убрали свою сигнализацию из центра поляны, чёрный меч вернулся к Мертвяшке, копьё к Гаврюше. Дон скомандовал своим крысам, двум прежним и двум новопостроенным, и они бодро похромали вперёд.
   На противника нарвались уже через полминуты.
   - Излучение впереди!.. - воскликнул Дон, глядя на предмет в лапе, издававший характерный треск.
   - Жаба!.. - взвизгнула Беда, и Емельян невольно глянул ей под ноги, хотя следовало смотреть на экран, парящий перед девушкой. Издалека раздался грозный мяв Чернушки и клацанье и электронный писк стальной крысы.
   Когда пятеро подоспели к месту происшествия, огненная жаба уже пожалела, что выбралась за пределы радиоактивных земель. Чернушка отразила магию, и огненный плевок монстр заполучил в собственную морду, завертелся на месте. Крыса вцепилась в бок и отвлекла, не позволяя удрать в заросли. Гоша стрелять не стал, с разбегу, окутавшись голубым пламенем, налетел и обрушил внушительный топор. Тварь вякнула, распластавшись порванной шкуркой.
   Гоша погасил свой огненный ореол и принялся оглядываться.
   - Одна?
   - Излучения больше нет, - Дон поводил сканером и поочерёдно перещёлкнул окуляры в своей маске, оглядываясь по сторонам.
   - Тогда я... - Скрим шагнул к телу.
   - Валяй, только быстро.
   Вот тут-то Емельян узнал, что такое "закладка умений Потрошителя". Насекомьи Жвалы прикоснулся к телу специальным ножом и... сел ждать, пока отработает абилка. Ему не пришлось в самом деле потрошить тело.
   Через полминуты туша замерцала и пропала, рассыпавшись световыми искрами и оставив мокрое место. Скрим собрал селезёнку в протянутую Гошей склянку, а лоскут пятнистой кожи отправился в рюкзак как есть.
   - Ненавижу, - сообщил Дон, цыкнул досадливо и отвернулся, наткнулся на удивлённый взгляд Беды. Тонкий безгубый рот растянулся в невесёлой улыбке. - Ну, я же типа положительный персонаж. Когда Скрим потрошит кого-нибудь в моём присутствии, или крафтит из своих косточек-сухожилий-шкурок, у меня Мораль-Удача обрушиваются. Глубоко и надолго.
   - Печально, - согласилась Беда. - А уравнять чем-нибудь?
   - "Критический склад ума", - вздохнул зелёный.
   - Прости?
   - Абилка такая у техников. Иногда полезно, проклятия не все цепляются... - он остро поглядел на девушку, явно вспомнив момент их первой встречи. - Но и амулеты и прочая бижа не очень-то действуют.
   - Надо же, не знала, - сказала Беда.
   - А оставить этих олухов без техобеспечения мне совесть не позволяет, - Дон вздохнул ещё горше. - Друзья ведь, пропадут без меня.
   Бедные, несчастные и беззащитные Акулья Пасть и Насекомьи Жвалы переглянулись, скалясь. Похоже, немного наигранный плач Дона был чем-то вроде представления, отрепетированного номера, с которым тот выступал не раз.
   - Вот ты с андедом гуляешь, - продолжил Дон. - Вроде не некромантка?
   - Я самоннер.
   - Тёмная, ага. Но всё равно статы проседают.
   - ... - девушка мотнула головой.
   - В смысле? - Дон повторил её жест, и подвижная часть его маски свалилась ему на лицо... морду?.. - ты ведь живая.
   Он обозрел девушку через окуляры маски, потом поднял её и внимательно оглядел ещё раз, протянул трёхпалую руку, как будто чтобы убедиться, что она тёплая и дышащая.
   - А вы? - спросила девушка остальных, избегая касания. - Есть какие-нибудь претензии к компании?
   - Тебе на фига? - осведомился Гоша, переглядываясь с друзьями.
   - Патамучтанада. Нет, в самом деле.
   - У меня Удача и Мораль пока в плюсе, - проскрипел Скрим. - Повысились, когда Потрошение отработало.
   - В смысле - выпотрошил кого и заполучил хорошее настроение? - уточнила Беда.
   - Примерно так. Жаль, долго не держатся. Да и роботов мой Образ не любит, ему подавай охоту на живую дичь, кровищу, потроха, трофеи. И в группе статы падают, Образ - одиночка.
   - Как занятно, - сказала Беда, оборачиваясь к Гоше. - Ваши жалобы, пациент?
   Гоша поочерёдно ткнул пальцем в товарищей:
   - У этого толпа железной мелочи. А этот использует "инвиз". Моему Образу не по нраву такое поведение, он предпочитает "честную" схватку лоб в лоб.
   Указующий перст выразительно стукнул в лобовую пластину.
   - А так нормально, когда начну драться - статы повысятся и выйдут на нейтраль, если буду врукопашную, то и в плюс выберутся, немного. Я ж Берсерк.
   - Славно, - пробормотала Беда. - Не хотела, но... пати.
   - Что? - удивился Гоша. - Не, договорились же. Андед в пати нам не нужен, это ж в какие минуса всё свалится...
   - Давай, зубастый, - девушка двинула пальцами, и от неё скользнула карта к Емельяну. Тот щёлкнул подтверждение, карта растроилась и улетела к остальным.
   Дон пожал плечами и щёлкнул по своей. Скрим пошевелил жвалами и ткнул когтём, Гоша хмыкнул и повёл рукой.
   - Ладно. И?.. - уставился перед собой. - Но... Это... это как?
   - Нейтрал, - сообщил Дон.
   - Тоже. Но... - Скрим щёлкал своим браслетом, разглядывая непонятные алые значки.
   И трое вопросительно воззрились на Беду.
   - "Дипломатия" или "Миротворец"? - спросил Гоша, назвав именования навыков, позволяющих нивелировать штрафы от нахождения в команде существ разных мировоззрений.
   - "Пофигизм", - сказала та. - Врождённый навык Образа. Всегда нулевая удача и мораль, заклинания, зелья, эффекты территорий, события, поступки - ничто не влияет. И распостраняется на группу.
   Люди помолчали.
   - Да, хорошо, что мы вас не убили, - сказал Гоша наконец.
   - Это кто кого ещё убил бы!.. - Беда нервно дёрнула плечом и осведомилась сердито, вписываются ли они во временной промежуток. Дон схватился за свои приборы, охнул и велел:
   - Ходу!..
  
   То, что на гоблинской карте было обозначено волнистыми полосами, вживе представляло собой череду холмов и низин с чахлым насквозь просвечиваемым и простреливаемым даже из лука кустарником. Кое-где были полосы окопов, ржавые витки колючей проволоки, препятствия из мешков, наполненных землёй, полуобрушенные стены каких-то сооружений. Тут и там шли подобия тропинок, и Емельян замедлил шаг у одной из таких, убедившись, что тропа - не человеческая и не звериная.
   Живых противников не было. Из неровностей рельефа на них выскакивали трескучие Омы и Вольты, часто попадались стальные крысы, тройками и пятёрками. Стоило начать бой, как к этому месту подтягивались смежные группы монстров. Дважды пришлось обходить пятна радиации, случалось долго блуждать меж рядов проволочных заграждений или ждать, пока Дон орудует кусачками, и ползти в грязи.
   Кое-где попадались металлические платформы, некоторые из них можно было обнаружить только шагнув на их слегка прикрытую землёй поверхность. Они были похожи на расположенные вровень с почвой круглые конфорки гигантских электрических печей, от пары-тройки шагов до десятков метров в диаметре. Всякий раз когда случалось проходить мимо, Дон приостанавливался и разглядывал их через окуляры, простукивал посохом.
  
   Маяк, похожая на телевышку конструкция высотой в десятиэтажный дом, был установлен на холме. Группа обходила его стороной по вытоптанной полосе.
   - Раскурочить бы эту штуку, - мечтательно сказал Дон, запрокидывая голову.
   Беда почти забыла, каково это - драться в большой пати. Она наблюдала глазами своих кошек-разведчиц, Дон же непрерывно сканировал пространство впереди. При встрече техник выдавал с помощью своего посоха некий каст (технологический эффект вообще-то, хотя их всё равно звали заклинаниями). Роботы замедлялись, на их корпусах прыгали электрические искры, или они принимались кружить на месте, или даже бросались друг на друга. Эмильен, Гоша, Скрим и Гаврюша шли в ближний бой, пуская в ход холодное оружие с навешанной "Ржавчиной". Мертвяшка прикрывал Беду и Дона, девушка стреляла в противников, которые были самыми опасными или находились вне зоны действия заклинаний, а зелёный руководил своим Ржавым Легионом и иногда вступал в бой с железяками, которые умудрялись до них добраться.
   - Мины, - предупредил он, в очередной раз сверяясь со своим сканером. Глянул на Гошу, прошептал одними губами: - Одну, а? Я быстро...
   - Сдурел?!. - просипел глава тройки. Здесь все отчего-то говорили сдавленным шёпотом, хотя во время схваток вовсю орали, грохотали и лязгали.
   - Тебе же всегда не везло с ними...
   - А вот сейчас повезёт!.. - возразил Дон. - То есть не повезёт, то есть... нейтраль же!.. Вот и посмотрим, насколько я умелый, без Удачи-то.
   Группа отпятилась в сторонку. Зелёный махнул своим железным помощникам, и те тоже отодвинулись. Сам он, низко пригнувшись, стал красться вперёд, посохом ощупывал перед собой дорогу, поочерёдно изучал её через разные окуляры. Наконец добрался до чего-то. Встал на колени, достал какие-то инструменты и запустил их в сухую почву...
   Что-то стукнуло, щёлкнуло, хрустнуло. Дон побледнел, став сероватым, но продолжил свои неспешные ковыряния и вскоре извлёк наконец из сухой земли предмет, похожий на металлического паука размером с суповую тарелку. У паука были суставчатые ноги и большие круглые глаза-объективы, мерцающие нехорошим красноватым светом.
   Огни погасли, и Дон перевёл дух, улыбнулся серыми губами и убрал паука в инвентарь:
   - Ну вот, а вы боялись. Штаны никому не...
   Что-то хрустнуло, и неподалёку из-под земли высунулись два механических глаза. Диафрагмы в линзах сузились, расширились. Дон взлетел в достойном огнежабы прыжке. Глаза ещё посверкали и спрятались.
   - Ладно, на мирной локе дам, - вздохнул Гоша.
   - Чего - дашь? - неверным голосом спросил Дон.
   - Тебе в ухо, - пояснил командир. - Самому штаны не треба простирнуть, сапёр недоделанный? Ну, ноги в руки и бегом!..
  
   Они не побежали - резерв времени был, но пошли быстрым шагом, и там, где монстров можно было обойти, не тратя времени, так и поступали. Маяк постепенно пропал из виду, но перед этим Емельян, обернувшись, увидел, что над его иглой заклубились тучи и засверкали молнии.
   - Накачка идёт.
   - Сказал умное слово? - Гоша покосился на Дона.
   Тот свернул немного в сторону, где из-под земли пробивался голубоватый свет.
   Очередная платформа. Только по краям этой плясали электрические искры. Избегая наступать на металл, Дон потыкал её концом посоха:
   - Всё-таки мне кажется, что эти штуки можно как-то... - повернул оружие и и коснулся навершием.
   В следующее мгновение произошло сразу несколько событий. Дон с воплем подпрыгнул, ужаленный собственным разрядом. Гоша сдавленно взвыл "Идиот!..". И в центре платформы во вспышке молний появились долговязые фигуры.
   Емельян, которому повезло оказаться к пришельцам ближе всех, ударил крайнего ещё до того, как тот проявился полностью. Он как будто по воде врезал - "комбо" встряло в пелену молний и замедлилось, а потом со странным жужжащим призвуком части дубинок, вторгнувшиеся в туманное тело, исчезли, никак тому не повредив.
   Емельян, потеряв равновесие, повалился вперёд, в штору молний, и успел вообразить, что сейчас его тоже распылит, но вытянутые вперёд руки, выпустив остатки дубинок, наткнулись на металл. Разряды окутали его тело, мёртвая плоть затрещала, бинты обуглились. Емельян повис на роботе, обхватив его сбоку, дал подсечку, взял руку на болевой и закрылся пленником от его товарищей.
   Идиот, какой ещё болевой - у робота?!.
   Как ни странно, оказалось, что у этого человекоподобного робота степень свободы суставов была точно такой же, что и у человека. Боли он, впрочем, не чувствовал и рванулся из фиксации. Сильный, но лёгкий Емельян хват удержал, но его проволокло за роботом. Пинок под колено - и ноги робота подкосились, они свалились в обнимку.
   - Да лежи ты смирно!.. - просипел Емельян. Ленты, словно прочитав мысли, потекли вперёд с его запястий и связали бьющееся железное тело.
   - Звиняй, - послышалось над ним, и Дон ткнул посохом, Емельяну показалось, прямо в его лицо.
   Эпизод 17. Робо-раш
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   Беда успела лишь увидеть, как Эмильен налетел на робота и мгновенно закрылся им от остальных, как "плохой" в фильме, берущий заложника. Монстры, казалось, растерялись от такого внезапного нападения. Повернулись к нему, тем самым подставив остальным бока и спины, по своим своим всё же стрелять не стали.
   Это были не знакомые Вольты или Омы, а кое-кто рангом повыше. Ржавые Герцы, тощие, шустрые и неплохо бронированные, длиннорукие и длинноногие, с треугольными корпусами, с головами, похожими на приплюснутые металлические черепа. Самую малость сильнее своих собратьев, но много умнее, и с мощным дальнобойным оружием. Даже пара таких может быть неприятным противником, а сразу... десяток?..
   Однако миг растерянности железякам дорого обошёлся. Гоша взмахнул рукой, подвесив ещё одного робота в воздух, ринулся вперёд, окутавшись синей пеленой, и тараном ворвался в их строй, взревел, работая топором в стиле сумасшедшего дровосека и то и дело бросая своё "колдунство".
   Скрим тоже взвыл, впервые подав голос с тех пор, как они вошли на полосу. От его ног разошлась кольцо призрачной силы. Сквозь крыс Дона и андедов волна заклинания проскочила, не оказав никакого эффекта, а на живых повисла иконка какого-то баффа. Беда почувствовала, как бодрящий эффект прокатился по мускулам, натянула лук, стрела со звоном скользнула по плечу одного робота... и вонзилась второму как раз в стеклянный глаз. Тот повалился, в падении зажав спусковой крючок. Несколько разрядов лазерных лучей пришлось товарищам в железные спины, остальные улетели в небо. Впору подумать, что она и на железяк научилась проклятья кидать...
   Дон ударил посохом оземь, испустив несколько разрядов, ткнул в грудь того, который оказался перед ним, и тот рухнул, молнии окутали металлическое тело словно приковывающими к плите цепями. На мгновение застыв над Эмильеном и роботом, связанным его бинтами, техник досадливо извинился и ударил робота в шею посохом. Того выгнуло дугой, сияющие разряды опоясали железное тело... вместе с телом напарника!..
   - У-у-у!.. - Эмильен отпустил робота и откатился в сторонку, угодил под ноги ещё одному роботу, подсекая его. - Оружие!..
   Непонятным образом оказавшись над сбитым, он обрушил удар кулака, раз, другой. Бластер робота мешался где-то между телами. Дон, улучив момент, изловчился и ткнул монстра посохом.
   Эмильен с воплем взвился. Его трепало остаточными разрядами, ленты стояли дыбом, седые патлы разошлись пухом, по металлическим частям амуниции бродили призрачные змейки молний. Беда едва не засмеялась, спуская тетиву. Стрела мелькнула над плечом напарника и сломалась о морду очередного робота. Над головой робота возникла иконка в виде качающегося маятника. "Сбой Гироскопа", аналог дебаффа "Оглушения" у механических существ. Дон достал его посохом а потом, Беде показалось, попросту разломил оружие, но на самом деле техник разъял свой посох и вручил часть Эмильену. Тот даже шарахнулся сперва, едва устояв на ногах - его всё ещё потряхивало электричеством. Но всё же схватил дубинку и тут же пустил в ход, бросив зелёному:
   - Защищай её!..
   Скрим и Мертвяшка, пользуясь Гаврюшей как прикрытием, рубились с роботами, откуда-то сбоку прыгнул Морда, выхватив из железного строя свою жертву, раздался лязг стальных крыс. Беда стреляла как заведённая, но вскоре ей пришлось опустить лук - спины товарищей загородили врагов.
   Скоро последний робот осел и рассыпался на запчасти.
   - Ну и дела! - Гоша окинул взором стоящих на ногах. Гаврюша обрёл несколько ожогов на шкуре, и Беда его уже лечила. Кошмарный пёс Морда зализывал пострадавший бок, Скрим мазал себя какой-то светящейся дрянью. Дон, бывший причиной всей этой кутерьмы, нисколько не пострадал. Он выключил и сунул в рюкзак одну из крыс, которая вертелась на месте и нехорошо жужжала, скорбно постоял над остатками второй и наклонился над неподвижным роботом, связанным бинтами:
   - Народ... Да чтоб я застанился собственным электрошоком!..
   - Ты и так это регулярно делаешь, - буркнул Гоша.
   - У нас тут целый робот в отключке!..
   - И робо-раш на носу, - мрачно скрипнул Скрим.
   - Что?.. А, ну да, - рассеянно отозвался Дон, крутясь вокруг бесчувственного монстра. На его зелёной морде читалось "можно я оставлю его себе?". - Это же... это ведь... да ребята же!.. Несколько минут, я ему череп вскрою...
   - Через несколько минут черепа вскроют нам!..
   - Народ, ну я только немножечко... - Дон, не слушая, выхватывал из рюкзака приборы, цеплял на робота, опутывал проводами голову и корпус. - Люди, это же какой шанс!.. Даже если я не укротю его... укрощу... всё равно технические умения продвинет...
   - Времени нет, - отрезал Гоша. - Если бы мы могли одновременно нести его и взламывать... Всё, скачивай что на поверхности - карту там, ещё что-нибудь, добивай и погнали.
   - Карта... о, чёрт... это ещё что такое?.. А если?.. - Дон лихорадочно стучал по клавишам.
   Эмильен пару раз взмахнул электрической дубинкой и вернул её хозяину, достал из рюкзака длинный шест. Уперев один конец в плиту, налёг, палка согнулась. Хмыкнув, Эмильен пропихнул шест под бинты, пеленающие робота, и вопросительно глянул на остальных.
   - Да, да!.. - возликовал Дон, хватаясь за другой конец шеста. Получилось, что робот повис на нём, прихваченный за ноги и руки, словно какая-то экзотическая дичь. - Сам потащу, я быстро...
   Гоша тяжело вздохнул, поинтересовался, зачем он по-прежнему водится с этим сумасшедшим, и оттеснил его могучим плечом:
   - И ломать одновременно будешь? Изыди, немочь зелёная, компом займись. И свои гляделки получше настрой, чтобы нам никого не попалось на пути.
   - Ай-ай, чиф, - пробормотал Дон. - Я сейчас, сейчас всё будет...
   Как будто над головами приключенцев порвали плотную ткань. Все запрокинули лица. Тёмное небо змеилось молниями, и разряды сходились там, где был маяк.
   - Ноги, ноги!..
  
   Емельян мотнул головой, прогоняя статы из поля зрения, и попытался осмыслить прочитанное на ходу. "Гальванизация", значит? Едва кончилось "Облучение", как ещё какую-то пакость подхватил.
   Впрочем, это ещё вопрос, пакость ли. Радиация вредит живой плоти и технике, но, видимо, не андедам. "Облучение" вынуждало товарищей держаться поодаль, но и повреждало роботов, оказавшихся рядом, а некоторые так даже и шарахались от него. Ещё водички радиоактивной глотнуть, что ли?
   "Гальванизация" же... Удары током на его мёртвый Образ влияют двойственно. С одной стороны, он теперь двигается быстрее и резче, а ещё имеется некоторый шанс в ближнем бою приложить противника молнией. С другой - страдает точность движений, а иногда тело пробивают судороги... вон, Гоша ворчит, что он дёргается. Да, неудобно так нести. Поскорее прошло бы.
   К счастью, им не встретилось больше противников, с которыми пришлось бы разбираться "расширенным составом". Остальные вполне справлялись с редкими атаками небольших групп стальных крыс и ржавых омов. Молнии били в вершину холма, стало вовсе темно. От земли поднималось сияние, плиты искрили где-то по сторонам.
   Дон засмеялся. Он бежал рядом, придерживая компьютер, и что-то пытался делать на ходу.
   - Выбрались, - сказал. - Ещё немного, и...
   - Захлопнись, придурок! - голосу Гоши вторил скрежет Скрима. - Сам же знаешь, примета!..
   Дон захлопнулся, придавленный недобрыми взглядами товарищей.
   - Ну, у нас Беда есть, - пробормотал. - Любую примету нейтрализует своим "Пофигизмом".
   Беда покосилась на бегущего рядом с ней зелёного тоже без особой приязни. Открыла рот, собираясь что-то сказать, и тут грохнуло. На плите, которая искрила справа, полыхнуло, и возник светящийся силуэт, пронзаемый молниями. Несколько секунд, и существо обрело телесность.
   Высотой в два с лишним метра, монстр-робот был похож на кабину грузовика, водружённую на две мощные ноги, напоминающие лапы динозавров. По бокам морды-кабины были установлены пулемёты.
   - Ой-ёй, - тихо сказал Гоша. Не сговариваясь, отряд забрал влево, и платформа с осматривающимся роботом исчезла за холмом. - Всё, времени нет возиться с железным болваном, бросаем!..
   Робот лязгнул о каменистую почву.
   - Задайте-директивы, - скрипучим голосом сообщил. Помолчал и добавил. - Ой-ёй.
   - Ой-ёй, - сказала и Беда, остальные просто замерли, глядя на ношу оторопело. И только Дон улыбался довольно.
   - А с железным болваном уже всё!.. - он наклонился и собрал с робота провода и приборы, вытянул шест из обвязок. Емельян отозвал бинты, и робот поднялся, посверкивая синими глазами.
   - Дон, ты на весь мозг крезанутый гений, - сообщил Гоша, разглядывая подчинённого монстра.
   - Ага!.. - радостно согласился зелёный, но его весёлая лыба перекосилась, когда позади что-то грохнуло. Дон озабоченно оглянулся и воткнул посох в землю, уронил на морду маску. - Сейсмодатчики показывают...
   - Что эта фигня идёт за нами, - продолжил Гоша. Что-то сверкнуло прямо по курсу.
   - И ещё какая-то фигня ждёт нас впереди. Много мелочи, судя по картинке.
   Беда развернула перед Гошей экраны убежавших вперёд кошек. Тот зашипел сквозь зубы.
   - Мимо валят... как будто, стоит им нас увидеть - все наши будут. Твоих не заметят?
   Беда торопливо отозвала призванных существ, и в экранах понеслись сухие деревья, лужицы с пересохшими земляными струпьями на дне, окопы.
   - Впереди толпа мошкары. Позади один, но большой. Васаби не слаще хрена, но звучит экзотичнее... Согласно первоисточнику, этот робот не может лазить по крутым склонам. Но если мы поднимемся, нас могут засечь другие. Можно было бы перегородить это место чем-нибудь...
   - Те мешки перетаскать? - указал Емельян.
   - Времени не хватит.
   - Тогда как насчёт болота? - спросила Беда, вызвав недоуменные взгляды. - А, я же вам не показывала. Я могу сделать болото.
   - Как твой Мертвяшка?
   - Ну... побольше. Вот это место запросто перекроет, - Девушка указала, какое.
   - Тогда делай.
   - И побыстрее, он уже близко!.. - поторопил Дон.
   Емельян хотел напомнить, что заклинание это выполняется небыстро, но смолчал. Девушка отошла и опустилась на колени, приложив ладони к земле.
   - Эй, народ, - неуверенно позвал Дон. - Не хочу вас отвлекать, но большой железный парень уже на подходе, и...
   Все попятились, только Емельян остался рядом с волшебничающей девушкой. Наконец сухая почва заколыхалась, потемнела, зачавкала под ногами. Болото расходилось, перегораживая неширокий проход.
   В следующий момент Емельян, перехватив Беду поперёк талии своими бинтами, сдёрнул с места и поволок за собой.
   Отряд поднялся на холм, но не на самую верхушку. Гоша бежал последним.
   - Круто, - оценил, оглянувшись. - Да ты просто кладезь скрытых талантов!
   - Ага, очень глубоко скрытых, - буркнула Беда, выбираясь из обвязок напарника.
   - Кстати. Про глубину...
   - Нет, полностью робот утонуть не сможет, перебредёт. Будь уровнем поменьше... и ростом пониже - может быть, абилка и прокнула бы. А так разве что Ржавчину подхватит.
   - Печально. Дон, сканеры в пассивный режим, или как там у тебя... Скрим, "инвиз" надень.
   Дон пощёлкал посохом, Насекомьи Жвалы окутался туманной пеленой и пропал из виду, оставив неясно бликующий прозрачный силуэт, искажающий то, что было за ним.
   Они притаились. Глазами отряда выступала кошка, подсаженная на самое большое из чахлых деревьев. Было видно, как железный монстр потоптался около болота, даже протянул одну лапу, поводил над хлябью, двигая пальцами и озадаченно гудя.
   Повернулся и затопал прочь.
   Все перевели дух.
   - Ждём, - сказал Гоша.
  
   Больше всего Беда опасалась, что болото начнёт иссыхать прежде чем робот уйдёт. Но ей на сей раз свезло. Девушка покрутила головой в поиске чего-нибудь деревянного, по чему можно постучать, в конце концов щёлкнула ногтём по деревянной плашке на собственном поясе. Робот ушёл, и через пару минут Дон объявил:
   - У меня есть две новости. Хорошая - железяка пошла на маяк. Плохая - мы не вписались в график. Робо-раш уже начался.
   - Прорываемся или ждём? - спросил Гоша. - Выход рядом. Я за прорыв.
   - Тоже.
   - Согласен.
   Трое сокомандников высказались.
   - Чего ты на меня смотришь? - буркнула Беда напарнику. - Большая часть сказала своё слово, выбора нет.
   - Почему же? - спросил Гоша. - Вы можете идти с нами - или сейчас разбить группу.
   Меня, бывало, бросали, но я не оставляла своих никогда... - вслух она сказала другое:
   - Ещё чего, вместе шансов больше.
   - Тогда вперёд, - сказал Эмильен.
   - Не так быстро, - Гоша помедлил и заговорил жёстко. - Демократия кончилась. Я и Дон ходили по территории, захваченной всяческими рашами. Так что внемлите, мягкокожие, и сразу подчиняйтесь приказам. Один допустит косяк - сольёмся все. Держитесь друг друга и слушайте меня.
   Эмильен кивнул, признавая чужое главенство.
   - Так, народ, приготовили склянки с радиоактивной водой, - сказал Гоша. - Эмильен, пали если только всё обернётся плохо, и уж тогда не жалей патронов.
   - Емельян меня зовут. И... как бы нечего жалеть.
   - Что? - Гоша оглянулся.
   - У меня... вообще-то... нет патронов.
   Акулья Пасть разинул пасть, Скрим растопырил хелицеры.
   - Чиво? - басом переспросил командир.
   - Они тебя напарили, Гош, - "перевёл" Дон.
   - Ага... - заторможенно пробормотал Гоша. Сунул лапу в рюкзак, выгреб горсть патронов и сунул ему.
   Емельян торопливо перезарядил обрез. Беда рассовывала по карманам быстрого доступа склянки с радиоактивной водой. Дон выдурил у неё конденсатор и возился со своим посохом.
   Сам Гоша снял и убрал в рюкзак части своей брони, накинул плащ, похожий на тот, что носила Беда. Скрим приладил на бедро подобие колчана и разложил перед собой полудесяток дротиков, попросил Эмильена пройтись своей "Ржавчиной".
   Андед выполнил просьбу и занялся собственной аммуницией, потом глянул на девушку, и:
   - Беда, что у тебя с сапогами?
   - Беда у меня с сапогами, - буркнула та. - Кончились ещё возле радиоактивного источника. Вляпалась в какую-то пакость, а потом раздолбала во время бегства, и ещё крыс ими пинала...
   Она стянула разбитые сапоги, достала свои тапочки-опорки и глубоко над ними задумалась. Эмильен полез в рюкзак и вытряхнул кирзачи, кусок гоблинского плаща. Разодрал надвое:
   - Держи. Что, наматывать не умеешь? Смотри - ставишь ногу так, и...
   - Предпочитаю кроссовки, - Беда потопала, материализовала карту и принялась читать. Пробежала глазами строчки раз, другой, заморгала удивлённо. - Это ещё что? Тут почему-то...
   Поглядела на Емельяна, на Гошу и поспешно приняла невинный вид. Гоша аж рассмеялся:
   - Неужели не знала?
   - Что - не знала? - неубедительно удивилась девушка.
   Скрим хохотнул скрипуче, Дон скалился. Беда вздохнула и повела перед собой рукой, убирая из поле зрения видимые лишь ей статы. Посмотрела на свои сапоги, на кирзачи Гоши.
   - Ага, и у меня тоже, - он шагнул с ноги на ногу. - Кажется, это едва ли не самая первая обнаруженная скрытая комбинация предметов. Я думал, все в курсе, что если надеть кирзовые сапоги вместе с портянками, получишь небольшую прибавку к выносливости и скорости.
   - Впервые слышу, - Беда покачала головой, прошлась туда, сюда. - Знаю, что красная обувь даёт бонус к скорости...
   Гоша снова переступил ногами, скрипнув сапогами с красными полосами.
   - Кстати, насчёт скорости, - Беда добыла из рюкзака свиток с крылатыми сандалиями на печати. Гоша хмыкнул:
   - Сбереги до последнего рывка.
   - Крайнего рывка, - непонятно поправил Дон.
   - Принято, - девушка убрала свиток в карман быстрого доступа. Гоша разглядывал экраны, вывешенные перед нею, отдавал команды, Беда транслировала их кошкам, которые были сейчас их глазами.
   На экранах шли отряды. Двойки, тройки, пятёрки стальных крыс, ржавых омов, вольтов, герцев, каких-то вовсе странных тварей, двуногих, многоногих, колёсных, пробирались мимо холмов, в которых они засели, маршируя в сторону маяка.
   - Сейчас, - одними губами прошептал Дон, по каким-то признакам сочтя, что сейчас будет некоторый перерыв в плотности этого железного потока.
  
   Приключенцы пробирались через робо-раш, минуя идущих к маяку роботов. Призванные Беды наблюдали, Дон пускал в ход умения техника, сканируя окружающее, Гоша командовал. Они таились в складках местности, пробегали открытые пространства, ползали в кустарниках и застревали у заграждений из колючей проволоки.
   Пока им везло - команда лишь пару раз наткнулась на небольшие чужие отряды, ухитрившись придавить нескольких роботов по-тихому, не дав поднять им тревогу. Условность Игры, размышлял Емельян. Понятно, что робот, будучи атакован, способен мгновенно дать знать своим. Но кто-то, кто устроил эту Игру, счёл за благо давать подобным им потеряшкам шанс прорваться через робо-раш.
   Вот, значит, что это такое. Бывают ли другие? Наверняка. Какие-нибудь гоблин-раши, пигмейские нашествия. Против полчищ низкоуровневых тварей никто не продержится долго. А если массовая миграция ядовитых жаб? Его воображение отказалось представлять картину сотен и тысяч пестрошкурых прыгающих и квакающих огнемётов.
   Они в очередной раз приостановились, и Беда повела вперёд своих кошек. Гоша прикидывал дорогу. Оказалось, что роботы склонны игнорировать Чернушку и Чернушку Намбо Ту. Возможно, предположила девушка, монстры этого типа вообще не видели порождения волшебства, разве что те совались им прямо под ноги, колёса и лапы. А вот на технологических тварей Дона роботы реагировали однозначно недружелюбно, и зелёный умело это использовал. Двух своих слабых, но достаточно прыгучих крыс он пожертвовал нарочно, чтобы отвлечь монстров. С третьим подчинённым случилась осечка - барон вдруг закрутился на месте, потом замер и... присоединился к шествию роботов. Перехват сигнала, ничего не поделаешь, прокомментировал тогда Дон, а Емельян задумался, нет ли чего-то подобного для мёртвых существ, и не может ли кто-нибудь "перехватить" у него "сигнал" Гаврюши.
   - Открытое место, - сообщил наконец Гоша. - Мы здесь не проползём, не протыримся и не прокрадёмся. Так что придётся бежать. Слушай порядок выдвижения... Гаврюша, Мертвяшка и Прищепка - позади всех, будут щитом против пуль и всяких прочих лазеров. Так, народ, быстренько сообразили для Прищепки хоть какой-нибудь доспех. Дон, забрал бы ты у своего бластер.
   Зелёный вручил взамен конфискованного оружия дубину, Беда под одобрительное ворчание Скрима тоже забрала меч у Мертвяшки, получившего гоблинский костяной топор.
   - Ты?.. - Гоша обернулся к Емельяну, указывая на Гаврюшу. - Не хочешь? Ну, хозяин барин.
   Именно что хозяин, подумал Емельян. Я - его создатель и повелитель, а он - не боевой товарищ, а призванное существо, всего лишь элемент игры, вроде какого-нибудь предмета... очень полезного, надо сказать. Атака, защита, два заклинания... Беда как-то мимоходом обронила, мол, ему повезло - мёртвый монстр, принесённый откуда-то хвостатым в плаще для проверки магии Емельяна, был на несколько уровней выше, чем те, которые могут встретиться в этой локации, если не считать каких-то "полубоссов" и "боссов"...
   Пусть в этом рывке к выходу Гаврюше суждено пасть, но он не заберёт у него оружие и броню, чтобы сохранить предметы.
   - За призванными я и Эмильен, как самые пулеустойчивые.
   - Емельян меня зовут.
   - Впереди Беда, Дон, кошки, крысы и Морда. Скрим, ты в "инвизе" бежишь в сторонке, - продолжил Гоша инструктаж. - Стреляйте и рубите только тех, кто загораживает дорогу, на мимохожих не обращайте внимания. Если попадается большая группа, по моей команде даёте мне дорогу, я выполняю "таран"...
   Эпизод 18. Прорыв
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   - Как на вольный Терек,
   На широкий берег
   Вывели казаки сорок тысяч лошадей...
   Емельян голосил во всю глотку, благо теперь тишину было соблюдать необязательно, все близкие роботы и так их. И хорошо, что ему для того, чтобы говорить - и петь!.. - не нужно даже набирать воздуха в грудь.
   - Лыжню!.. - взревел Гоша.
   Беда с Доном едва успели шарахнуться, когда Акулья Пасть окутался синим свечением и ринулся вперёд, сметая группу омов, оказавшихся на пути. После чего остальным оставалось только добить их и возобновить движение. Гоша замедлил бег, снова оказавшись рядом с Емельяном.
   Тот на бегу махнул рукой, как будто бросая лассо, и бинты с руки скользнули змеями по земле, захлестнув ноги парочки роботов, которые явно вознамерились их перехватить. Скрим в "инвизе" проявился на несколько мгновений, ударил позаимствованной у Дона электрической дубинкой, оглушая одного, рубанул второго чёрным мечом в левой руке - и клинок снял голову с плеч робота. Круглый металлический череп прыгал и и катился по кочкам, Дон стал забирать к нему, собираясь подхватить на бегу. Гоша рыкнул, и техник с огорчением вернулся в строй.
   Емельян продолжил горланить:
   - Любо, братцы, любо...
   Нет, он не сошёл с ума, и упоение боем (которое, похоже, теперь вовсе не было ему доступно) тут не при чём. Просто Беда кстати вспомнила о найденной в подвале пятилитровке браги и странном позаимствованном у гоблина умении. Все бахнули по стаканчику, и Емельян завёл Застольную Песню.
   К счастью, одним из положительных бонусов выпивки оказался именно плюс к скорости. И теперь Емельян с трудом поспевал за остальными. А за ними собрался целый отряд роботов, не могущих догнать дерзких вторженцев. Вот и оглушённый Скримом робот, очухавшись, к ним присоединился.
   - Беда, ломай!.. - скомандовал Гоша, девушка выхватила свиток и сломала печать. Из него словно ветер вырвался, мгновенно разорвав пергамент в клочья, Емельян споткнулся и полетел бы кубарем, если бы Гоша не поддержал его за ворот. Впервые на него подействовало усиливающее заклинание!.. Вокруг ног проявился маркер чар в виде небольшого светлого вихря, и бег ускорился. Группа рванула вовсю.
   Мертвяшка и Гаврюша, однако, отставали. Стреляющие на бегу роботы не отличались точностью, но их всё же было слишком много. Пал Мертвяшка, но Беда вызвала его вновь... и опять... и снова... Этот был, кажется, уже шестой с начала забега.
   Гаврюша, однако, держался, хотя его полоса жизни уже несколько минут сияла тревожным жёлтым.
   - Вот она!.. - крикнул Скрим и издал вопль, который ещё больше ускорил живых членов группы.
   - Шеф, там какой-то забор... И там люди!.. - закричал вдруг Дон.
   Емельян пригляделся. Впереди возвышалась арка, похожая на ту, которая переместила его на Ржавые Болота. Только эта была пуста и выходила в небо - похоже, здесь был крутой склон.
   Вокруг арки были возведены импровизированные баррикады. Бетонные блоки, мешки с землёй, какие-то брёвна и кучи камней. Ходили люди и нелюди, были видны какие-то магические эффекты.
   - Да чтоб мне Императрица... - прохрипел Гоша и вдруг заревел во всю глотку: - Паровоз!.. Тащим паровоз!..
   Емельян подумал, что это какая-то специфическая шуточка, вроде возгласа "лыжню!", которым он требовал освободить дорогу, задействуя свой волшебный "таран". На импровизированных баррикадах поднялась суета, послышались встревоженные возгласы, в проёме участка кирпичной стены показались дула древних мушкетов, луки-арбалеты, причудливые навершия магических посохов и какие-то вовсе странные излучатели, вроде бластера Дона. Люди - и другие создания, которых угораздило оказаться за стенами импровизированной крепости, засуетились.
   - Идёт паровоз, чтоб вас всех, народ, бегите! Или... - на ходу Гоша оглянулся, пытаясь сопоставить численность и силу людей, замеченных впереди, с преследующими роботами. - Или деритесь! У нас паровоз, сплошь роботы!..
   - Наш паровоз вперёд летит!.. - в тему завёл Емельян, когда значки баффов над товарищами замерцали.
   - Гоша, это ты, придурок?!. - завопили грозно с баррикад. Голос был женский. Гоша вжал голову в плечи, насколько это было возможно при его телосложении.
   - Ох, беда...
   - Чего? - откликнулась девушка.
   - Ты не Беда, ты так, небольшая неприятность... настоящая Беда - там!.. Только её здесь не хватало...
   Невидимая женщина принялась распоряжаться. Бестолковая суета застигнутых снаружи прекратилась, часть устремилась внутрь через проёмы, открытые в баррикадах, другие остались прикрывать. Дон и Беда замешкались перед затором.
   - Прикрываем!.. - воскликнул Гоша и обернулся с таким рвением, что Емельяну показалось - он предпочтёт вовсе остаться здесь, драться со всеми преследователями в одиночку и пасть смертью храбрых, чем встречаться с обладательницей грозного голоса.
   Не хватало только, чтобы роботы на наших плечах ворвались на укрепления, подумал Емельян, останавливаясь тоже. Рядом появился Скрим, Гаврюша поравнялся с ними, откуда-то возник в очередной раз убитый и возрождённый Мертвяшка, выпрыгнул пропавший было вовсе Морда...
   И началась битва.
  
   Беда застряла в сутолоке перед узким проходом внутрь. Её толкнули, оттоптали ноги, обругали. Она потеряла стрелу, уронив с тетивы. Наконец Дон выдернул её из толкучки и сумел прижаться к баррикаде, закрыв девушку спиной.
   Синекожая воительница в крылатом шлеме и сверкающих доспехах кричала команды, размахивая шестопёром, и хаос обрёл смысл. Часть игроков устремилась внутрь, другие побежали туда, где члены её отряда... вступили в бой!..
   Грохнул дробовик, обрез дважды стегнул картечью, полетели бутылочки с радиоактивной водой. Скрим издал боевой клич, меча свои дротики с обеих рук. В тон ему взревел Гаврюша, обрушивая дубину, полыхнуло синее пламя "волшебства" Гоши. С треском молний технологический эффект от Дона миновал товарищей и обрушился на роботов этакой мини-грозой.
   - Прикрываю, стреляй!..
   Беда бросила стрелу на тетиву, подняла и застыла, стараясь утишить дыхание. Нельзя стрелять, когда полоса усталости полыхает красным, этак можно и своих в спину поцелить...
   Как только индикатор пополз вверх и сменил цвет на оранжевый, девушка выстрелила поверх голов. Стрела канула в железном потоке. Выстрел, ещё выстрел... Хоть какой-то толк, раз уж проклинать роботов она не может.
   Пустив в полёт очередную стрелу, девушка прервалась, выхватила бутылочку и взвесила в руке, швырнула, целясь в спину Эмильена. Попадёт в Гаврюшу - тоже неплохо, в худшем случае угодит в робота. Удачно всё-таки они задержались у того родника, вода со скверной и радиацией, два в одном!.. - исцеляет андедов и наносит вред роботам...
   Зря она поминула удачу даже в мыслях. Бутылочка не попала ни в Гаврюшу, ни в Эмильена, ни в роботов. Хорошо хоть не угодила в кого-то из живых, а просто упала в грязь под ногами, даже не разбилась.
   Не успела Беда вздохнуть об извечном своём невезении, как бутылочка попалась кому-то под ноги... случайный пинок отправил её прямиком в морду робота, похожего на помесь мини-трактора и велоцераптора. Брызнули осколки стекла, полыхнули метки дебаффов, и робот завертелся на месте. Бойцы своего не упустили, в несколько ударов его демонтировав.
   Дон восторженно завопил боевой клич, продолжая обстрел заклинаниями.
   - Ура, мы ломим!.. Гнутся шведы!.. - заорал невпопад Эмильен. Беда торопливо выхватила из рюкзака пузырёк с гоблинской брагой и в один момент высосала.
   Отряд сдерживал натиск железных монстров, отступая к баррикадам. К месту боя подтягивались солидные мощные роботы, которые ходили медленней своих слабых шустрых собратьев. Они были похожи на строительную и уборочную технику, которая взбунтовалась против владычества людей. Рык двигателей, сухая почва летит из-под колёс и лап, ковши-пасти скалятся, отбойники-бивни норовят проткнуть, руки-манипуляторы пытаются схватить и разорвать. Вот Мертвяшку в очередной раз убили, Дон досадливо выругался, когда его робота один из "мини-экскаваторов" перехватил своей пастью поперёк тела.
   - Это средний босс! Роборотень!..
   Голова с торсом взлетели и покатились, нижняя часть туловища робота сделала шаг, другой и повалилась. Беду не оставляло впечатление, что она видела в каком-то фантастическом фильме нечто похожее.
   Впечатлённые предупреждением Дона и расправой над его роботом, игроки отпрянули. Хотя и не все - на морду роборотня обрушился вихрь ударов какого-то обоерукого мечника в чёрной кожаной броне. Световые эффекты расчертили металл, полубосс попятился было, потом рыкнул и боднул, прерывая комбо. Мечник застыл, попав под дебафф, над ним повисла железная пасть.
   Емельян толкнул мечника, и тот покатился... а в следующий момент железная пасть сомкнулась на теле Эмильена. Мумий взлетел, болтая ногами и размахивая бинтами, его тело, показалось Беде, вот-вот тоже окажется перекушенным. Индикатор его здоровья рывками проваливался в красную зону.
   Молния прочертила воздух, и Дон передёрнул свой посох на манер дробовика, прогоревший цилиндр батареи вылетел ему под ноги. Робот застыл, получив заряд в грудь. Беда закричала команды, Мертвяшка набросился, лупя робота по голове и длинной шее. Очухавшийся мечник зашёл с другой стороны, Гоша тоже оказался рядом, и они, словно свихнувшиеся лесорубы, обрушили град ударов на длинную шею. Гоша вставил топор на манер рычага в разбитую пасть и принялся отжимать механические челюсти.
   Робот вскинул морду, и Эмильен покатился, "выплюнутый". Вскочил, едва не переломившись в теле, одну за другой выпил и вылил на себя драгоценное содержимое двух склянок, ещё одна, брошенная Доном, врезалась ему в затылок. Андеда бросило вперёд - и он, даже не удосужившись оглянуться, снова ринулся в бой, обрушившись с комбо на роборотня.
   Помятая морда того аж заискрила под ударами. Робот отпрянул, застыл на мгновение и с гудением стал трансформироваться, его части двигались относительно друг друга, шея резко укоротилась, канула куда-то внутрь механизма пострадавшая башка. Жёлтый индикатор здоровья пополз в зелёную зону.
   - Берегись!.. - закричала мелкая девчонка в нелепо громоздких доспехах, орудующая разводным ключом размером с топор Гоши. - Сейчас жахнет, когда обора-а-а-а!..
   Из нутра роборотня вдруг ударил веер молний, раскидав окружающих. Досталось и свите полубосса. Вокруг советчицы полыхнул пузырь силового поля, и у девушки лишь волосы дыбом встали. Она обрушила удар своей странной палицы, какой-то зверёк проскочил у робота между ног, прыгнул в его потроха и рванул когтями раз, другой, выдёргивая искрящие провода, и умудрился выскочить прежде чем сходящиеся блоки расплющили бы его.
   Роборотень застыл, покачиваясь.
   - Я сегодня до зари встану, - сообщил Эмильен всем окружающим и в самом деле поднялся. Он дымился, дёргался и искрил. Похоже, основная сила удара роборотня пришлась куда-то в его сторону. Гоша походил на обгорелый корявый пень, украшеный гирляндами, в роли которых выступали разряды на броне и коже. Чёрный мечник и кое-кто ещё вовсе распались радугой, отправившись на перерождение. Из выживших часть предпочла отступить, другие торопливо лечились, обкастовывались и хлебали зелья. Эмильен выглотил очередную бутылочку, потянул руку за следующей и растерянно зашарил по карманам.
   Беда швырнула последний пузырёк, но промахнулась - счастливо разминувшись с Эмильеном, снаряд врезался прямо в морду роборотня.
   Тот затрещал и вдруг, разбросав окружающих, потопал вперёд, прямо к ней. Гаврюша, который неудачно стоял, оказался стоптан.
   У Эмильена вырвался возглас ярости, и он набросился на роборотня. Опешившие было игроки тоже обрушили удары на железные бока, забухали мушкеты, разнообразного вида бластеры-лазеры-шмазеры заплевались огнём, кольцами света, разноцветными лучами. Беда выстрелила, торопливо и неточно, стрела бестолково скользнула по морде робота. Следующая тоже лишь высекла искру. Дон прицелился посохом и всадил в распахнутую пасть заряд, робот взревел и, ослеплённый молнией, с разгона забодал баррикаду - зелёный и девушка бросились в разные стороны.
   Кажется, роборотень заработал себе "Сбой Гироскопа". На него ещё и бетонный блок сверху упал, и пока он не очнулся, Беда выхватила из рюкзака то, что попалось под руку. Рукоять чёрного клинка удобно легла в руку, девушка ударила в глаз.
   Броневое стекло со звоном треснуло, и острие вошло в голову монстра. Тот дёрнулся, едва не отшвырнув Беду, но та налегла сильнее. Разбитая глазница заискрила, Беда успела вообразить горстку пепла, ссыпающуюся в кирзовые сапоги, но... меч, оказывается, электричество не проводил. Роборотень осел, девушку дёрнуло вниз, она ещё и животом на рукоять налетела.
   Послышался характерный скрежет-треск, обозначающий гибель механического монстра, и после множественный звон лэвел-апов. Беда перевела дух, пытаясь осознать. Она в одиночку добила полубосса локации, на которого ходят десятками! Достаточно вспомнить, что она не могла разглядеть строки здоровья монстра - значит, он многажды превосходил её по уровням!
  
   - Ну, мать, ты крута!.. - высказался с другой стороны Дон, поднимаясь на ноги и перегибаясь через металлическую тушу.
   Беду он поймал как раз в тот момент, когда она не без труда, упираясь ногой в железную башку, выдирала свой меч... бывший клинок Скрима. Не раздумывая, скриншотнул. Восхищение добычей боролось с досадой - ведь он и сам мог нанести последний удар!.. Увы, отскочив в сторонку от вздумавшего сыграть в корриду монстра, он сшиб с ног какого-то недобитого мелкого робота и пока боролся с ним в партере, всё уже кончилось.
   Дон мотнул головой, напоминая себе - ничего ещё не кончилось, бой вовсю идёт!.. Он перемахнул тело робота и встал рядом с Бедой.
   Эмильен, Гоша и Скрим по-прежнему резались в первых рядах. Потеря командующего свиту здорово смутила... конечно, роботы не способны ни смущаться, ни бояться, но все ходившие в населённые соответствующими монстрами локации знали, что стоит убить старшего, и остальные на какое-то время "тормозят".
   Наверное, перераспределяют вычислительные мощности и подгружают дополнительные эвристические программы, призванные определить новый порядок действий, подумал Дон и аж сам собой загордился - такое сочинить в горячке боя!.. Чепуха как будто, однако ходили упорные слухи, что если ты будешь вживаться в Игру и всерьёз выполнять свою роль, действовать и мыслить соответствующе, рано или поздно сживёшься с ней достаточно, чтобы открыть недокументированные функции Образа.
   Эмильен вновь завёл песню. Вот уж кто серьёзно относится к Игре. Нажал кнопку в игровом меню или сказал "задействовать заклинание" - и в самом деле принялся петь!.. И всё сплошь незнакомое. Ну и репертуар, сам Дон только "чёрного ворона" и ещё несколько песен опознал.
   Они отбились от нескольких волн мелочи. Туша робота оказалась неплохим прикрытием. Дон даже успел покидать в рюкзак несколько разбитых остовов небольших роботов и сосредоточился, перебирая свои "технические заклинания". Товарищам, занятым "крупняком", его помощь как будто не требовались, справлялись. Жаль, конечно, Гаврюшу, которого роборотень в своём рывке затоптал. Зато питомец Гоши, почти мёртвый, покрытый множеством ран, вовремя прихромал к ним. Пока Дон прикрывал, Беда торопливо кормила страхолюда вяленым мясом и даже погладила по кошмарной башке.
  
   Отбились.
   Где-то ещё продолжался демонтаж роботов, кое-кто даже умудрился улететь на респаун, но уже было понятно - с конкретно этой волной робо-раша покончено. Гоша покрутил головой, разыскивая питомца. Тот тряс стальную крысу и на увещевания Дона "плюнуть гадость" не реагировал. Гоша торопливо достал карту питомца и отдал команду.
   Эмильен, склонившийся над местом, где пал и рассыпался на полигоны Гаврюша, смерил хмурым взглядом. Гоша обстоятельно поведал ему, что его пет - это не какой-нибудь призыв примитивный. Гоша прошёлся туда-сюда, поглядывая, не нужна ли кому его помощь. Гоша собирал трофеи, раскиданные под ногами, интересуясь даже самым никчёмным лутом.
   В общем, он изо всех сил тянул время, чтобы не приближаться к девушке, распоряжающейся обороной. Однако та в конце концов сама обратила на него внимание и призвала взмахом тяжёлой латной перчатки.
   Эпизод 19. На баррикадах
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Ржавые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   Всего за три десятка, прикинул Емельян. Мужчины и женщины, люди и нелюди, высокие длинноухи, короткие и поперёк себя шире бородачи, какие-то зеленорожие длиннорукие клыкачи. Инопланетянского вида существа, андеды вроде него, вовсе какие-то робоподобные, не вдруг отличишь от тех, кого они только что кромсали. Одеты и бронированы кто как: домотканое полотно, вызывающее в памяти смутное "свиты", "срачицы" и "порты", кое-как обработанные шкуры вроде тех, в каких щеголяли гоблины, их же кожаные доспехи с нашитыми деревянными-костяными-металлическими пластинами, что-то национальное вроде кимоно, кольчуги и латы европейского и русского образца, опять-таки восточные брони... А также джинсы и бронежилеты современного вида.
   Оружие тоже эклектичное: мечи прямые, сабли, ятаганы, копья, дротики, луки, арбалеты. Мушкеты, похожие на высверленные ломики, соседствовали с обрезами и винтовками, кое-кто мог похвастаться стреляющими приспособами фантастического вида.
   Емельян неторопливо брёл к Беде и старался всё это разглядывать по возможности незаметно. Образы, люди, игроки... сколько же их?
   Он подобрал подвернувшуюся под ноги деталь робота, оглянулся привычно и вздохнул, вспомнив, что Гаврюши нет, и никто не притащит ему трофей. Снова подумал о фразе Гоши. Её сокровенный смысл от него бежал. "Петы" - это вам не "призывы" какие примитивные, вот как? И что сие значит, в чём разница-то?
   Пихнув найденное в рюкзак, он уже со сноровкой вызвал записную книжку и пометил выяснить ещё и это. Вокруг у многих игроков были существа-спутники. Призывные, понятно, призывались. Так делает Беда, вытаскивая своих кошек и мёртвых воинов прямо из-под земли. Или создавались - из тела поверженного монстра, как делает он сам с помощью "магии", а Дон своей "техникой" комбинируя трофейные детали. А петы же тогда были... кем? Питомец Гоши обладал более свободным поведением, и знал больше "заклинаний". К тому же...
   Емельян добрался к Дону и Беде. Монстр Гоши сидел рядом на манер довольного пса, вывалив из пасти... ну, наверное, это язык.
   Емельян прикинул - так и есть, существо стало малость больше, на плечах прорезались какие-то шипы. Похоже, петы везде ходили с хозяином и "качались" вместе с ним, совершенствуясь в своих странных умениях. Любопытно, а ему можно будет завести такого питомца?
   - Йо, - поприветствовала его Беда. - Прикинь, я завалила эту тварь!..
   И она картинно поставила ногу на железную башку. Емельян прикинул и покивал.
   - Конечно, если бы вы ему сначала не вломили, у меня ни фига бы не вышло, - поторопилась добавить девушка. - Можно сказать, случайно вышло... если бы не набросился... если бы я бутылочку не бросила, и он бы не сагрился на меня... в общем-то, я в тебя целилась этой бутылочкой...
   - А, так это ты тогда попала? - Емельян потёр затылок. Беда помотала головой:
   - Это как раз Дон удачно бросил.
   - Удачно, если не считать того, что я-то в робота целился, - хмыкнул тот. - Причём в того, который как раз передо мной был, но он меня молнией, и... в общем, благодарностей не надо.
   Дон вступил на тело робота, вытянул шею.
   - Вот уж кого не пора бы спасать тоже?.. Сейчас голубая красотка сдерёт с нашего босса шкуру. Силой мысли.
   Емельян тоже оглянулся. Косички? Не похоже... Распоряжающуюся воительницу он сначала принял за человека с причудливым цветом кожи, но сейчас она сняла шлем. Вместо волос у неё оказались складки то ли кожи, то ли хрящей, то ли кости, образующие этакие щупальца, сходящиеся в подобие пучка на затылке, похоже - неподвижные. В остальном её можно было счесть за человека. В отличие от того же Гоши, который сейчас стоял перед ней, переминаясь с ноги на ногу, и что-то невнятно бурчал.
   Емельян припомнил, что синекожая в бою пользовалась точно такой же силой. Эта магия, проявляемая в виде всполохов голубого пламени, использовалась иначе и явно была куда мощнее возможностей Акульей Пасти. Недаром тот так перед ней робел... Но снятие шкур то ли отменялось, то ли откладывалась на потом, обменявшись несколькими вполне мирными фразами, двое кивнули друг другу. Девушка неожиданно растянула тёмные губы в улыбке и похлопала собеседника по плечу, для чего ей пришлось подняться на цыпочки. Коротко глянула в их сторону, кивнула и отправилась по своим делам.
   Гоша же потопал к ним, улыбаясь во всю свою акулью пасть.
   - Всё с ними ясно!.. - заявил ещё издалека. - Будьте готовы, сейчас могут ещё налететь.
   Все всполошились.
   - Игровые зоны с позавчера колбасит, - сообщил командир, подходя. - Новые монстры на боевых локах, в мирных тоже не всё слава богу...
   - Насчёт этого мы в курсе, и что? - сказал Скрим, возникая рядом.
   - А то, что надо разведывать обстановку, прежде чем куда-то соваться в таких условиях, - наставительно сообщил Гоша. - Это место, оказывается, знаменито... ну, два дня как. После того, как здесь одна за другой слились несколько мощных пати, какие-то шустрые ребята придумали фишку. Устраивают засаду на проходе. Роботы идут мимо, но одиночки-самоубийцы специально дразнят их, собирают "паровозы" и сбрасывают на товарищей. А те обороняются в удобном месте. Мы, можно сказать, послужили такой "командой дразнения".
   - Вот только явились рано, народ не успел подготовиться, и "в силах тяжких", - Гоша аж вздрогнул и обернулся, синяя подошла неслышно для него. Емельян разглядывал женщину. - Немало наших на респаун улетело... По вашей милости. Хотя и добыча неплоха... В общем, народ спорил, прибить ли вас, или сделать вид, что так и было задумано. Я, как есть самодурша и тиранша...
   Гоша поёжился. Синяя кашлянула, похоже, развлекаясь его реакцией.
   - И тиранша, - повторила с удовольствием, - своей волей велела считать вас временными союзниками. И вам придётся ими побыть.
   - Ребята, это Лазурь, моя, гм, знакомая, - пробурчал Гоша. - Капитан этой пати, чья красота и крутизна уступает только её стервозности.
   Девушка улыбнулась, словно он комплимент сделал. Ребята поочерёдно представились.
   - Кем там предлагается нам побыть? - поинтересовался Емельян.
   - Для вас - кем угодно!.. - Дон изобразил поклон и был одарён благосклонной улыбкой.
   - Ну, ты за всех-то не говори, - скрипнул Скрим.
   - У нас большие потери, - повторила Лазурь. - Пятёрка бойцов пригодится. Покрошите вместе с нами монстрятину, пока наши мёртвые не вернутся.
   - Час, - торопливо сказал Гоша.
   - Час - это ни о чём. Три часа.
   - Эм... я не могу, - сказала Беда. - В общем, робо-раш... Я бы хотела... пожалуйста, позвольте мне уйти прямо сейчас.
   - Я с ней, - тут же сказал Емельян. Лазурь миленько улыбнулась, и он подумал, что "комплимент" Гоши был сущей правдой.
   - Тобой и так недовольны за то, что ты вальнула полубосса. Вы, кажется, сочли, что торг уместен. Это не так...
   - Девчонке надо подобрать тело, - сказал Гоша торопливо. - Она померла где-то... в Гнилых Болотах, и вроде недалеко, эм?.. От робо-раша.
   - Какой ещё робо-раш в Гнилых... - начала синяя, осеклась. Усмехнулась. - А ведь и в самом деле. Знаете, как мы получили это место? За него уже несколько драк было. Не так давно столкнулись одновременно три пати, да ещё и роботы налетели. В общем, когда мы подошли, осталось только добить тех, кто выжил. Но часть роботов удрала, спустилась по лестнице в Гнилые Болота. Говорят, они прошли аж половину локации, учинили нехилый геноцид игроков и монстров, а потом просто встали, заржавев.
   - Но до этого успели сожрать меня, - мрачно сказала Беда. - Вот откуда они взялись там.
   Синяя посмотрела на неё с чем-то отдалённо напоминающим сочувствие.
   - И что, время на возвращение тушки кончается?
   - Лучше иметь в запасе, - Беда дёрнула плечом.
   - Истинно так. Но сейчас, я полагаю, вам всё же придётся драться, - улыбнулась Лазурь. - Потому что...
   Она запрокинула голову. Большая белая птица пролетела низко над баррикадами, - Емельяну показалось, это была сова, - и села где-то в лагере. Тут же поднялась суета.
   - Наши герои с "паровозом" на подходе, - сообщила "капитан пати". - Если вы сейчас сбежите, очень может быть, что нас снесут как раз из-за вашего отступления. И тогда роботы вновь прорвутся в Гнилые Болота и укусят вас.
   - Ты нас буквально принуждаешь, - буркнул Гоша.
   - Ага, - легко согласилась Лазурь.
  
   Назначенные героями выглядели любопытно... как, впрочем, все вокруг.
   Черноволосая девушка в кожаной защитной куртке с кольчужными вставками воронёного металла, в кожаных леггинсах и сапогах, со шпагой в руке и кинжалом на поясе, бежала лёгким прогулочным шагом. Изредка оглядывалась на толпу роботов, следующих за нею. Взмахи шпаги оставляли в воздухе светящиеся узоры, и поперёк пути механических монстров вдруг появлялись брёвна, из-под земли выскакивали каменные шипы, или трескучая молния, сорвавшись с острия, проходилась по рядам металлического воинства. Всё это мало повреждало техномонстров, но тормозило.
   Рядом с девушкой скакал здоровенный чёрный пёс. Иногда он оглядывался тоже и лаял, из похожей на медвежий капкан пасти вырывалось облако темноты и обрушивалось на роботов. Видимого вреда оно не наносило, но задерживало. Дальние атаки роботов не оказывали практически никакого действия, выстрелы рикошетили от защитных сфер, вспыхивающих вокруг волшебницы и её питомца.
   Пёс гавкнул в иной тональности, рядом с девушкой повисла метка какого-то баффа. Последние несколько десятков метров до баррикад волшебница со шпагой ускорилась, грациозно вспорхнула на заграждения и спрыгнула внутрь.
   Пёс махнул следом, весело брехнул и привстал на задние лапы. Не пет, только и подумал Емельян, когда "собака Баскервилей" остановилась и стала преображаться. Выпрямилась, тело раздалось, морда укорачивалась, задние лапы удлиннялись и выпрямлялись, передние превращались в руки.
   Скоро на месте чёрного пса стоял игрок, высокий худой мужчина, вооружённый сходно с напарницей - шпага, кинжал, кожаная одежда. Он повёл перед собой рукой, материализуя два предмета, похожие на бронежилеты, выращенные из древесины. Один вручил девушке, второй надел сам. Подоспевшая Лазурь и её свита помогли им облачиться, атаманша перекинулась несколькими фразами и отдала последние команды.
   И тут волна роботов захлестнула баррикады.
  
   Пятёрка товарищей по путешествию осталась позади всех, прикрывая стрелков. Им было предложено не соваться в основную драку. Понятно, не желают делиться добычей и опытом, но всё же оставили в качестве подстраховки.
   Что ж, подумала Беда, похоже, ей вообще не придётся поучаствовать в битве - по сравнению с "паровозом", который они ненароком притащили, количество и сила роботов, увязавшихся за девушкой и псом, были точно выверены. Как раз такую "порцию" группа, собравшаяся у спуска, могла "переварить" без особого для себя труда и не теряя своих.
   Гоша, Скрим и Морда смотрели на рубилово и печально вздыхали, как детишки за витриной кондитерской. Каждого пропущенного первыми рядами и прорвавшегося к ним робота чуть ли не на пальцах разыгрывали. Дон вовсе самоустранился, найдя себе дело поинтереснее, возился уже со второй стальной крысой и только облизывался на трофеи, которые в паузах между схватками успевали подбирать вояки Лазури. Эмильен, тоже поглядывая на бой и нечасто вмешиваясь, что-то читал у себя и делал заметки. Без Гаврюши он выглядел сироткой, и тихо пел что-то невесёлое. Беда достала из рюкзака шаманские примочки и понемногу крафтила. Её Поглощение Души кончилось давным-давно, однако умение крафта "зацепилось". И сейчас девушка мастерила амулеты начального уровня, изредка поглядывая на бой и в противоположную сторону, прикидывая. Ну как получится у неё какая-нибудь вещь на незаметность - не попробовать ли, пока все заняты?..
   - Там охрана, - негромко предупредил Скрим. - Присматривают, не пойдёт ли с нижней локи другая группа. Но и тебя не выпустят.
   - Знаю, - вздохнула девушка. - Вот бы мне твой инвиз...
   - Скоро время сохранения кончится? - спросил Потрошитель, разрубая на несколько частей железного неудачника, оказавшегося напротив. Беда поддела носком сапога укатившуюся к ней голову, ничего не ответила. Хотя в Игре не было понятия общего уровня персонажа, всё же относительную силу Образа можно было определить по времени, в течение которого можно подобрать "тело". Чем прокачанней персонаж, тем меньше ему даётся часов, чтобы найти себя-убиенного и вернуть экипировку и содержимое рюкзака.
   Вовсе незачем было знать посторонним о её "времени возврата". Беде с её невеликим прогрессом времени обычно хватало с запасом. Если бы чёртова арка перебросила её туда, куда перебрасывала обычно после смерти в Гнилых Болотах, она бы уже давно добралась до места смерти, вернула своё и отправилась бы в реал.
   И сейчас она ещё вписывалась. Но торчать на месте и тратить время ей вовсе не улыбалось. Если бы ей можно было драться, ожидание не было бы таким ... за это путешествие она продвинула несколько умений и обрела новые. Понемногу возвращается прежняя сила.
   Беда отдала команду и свернула экран кошки. Чернушка Намбо Ту - переименовать бы её, коряво звучит, как раз на сторожей со стороны лестницы и смотрела. Не пройти. В одиночку не проскользнуть. Да и всем вместе... можно будет уйти только со скандалом.
   Она поглядела в гущу боя.
   Лазурь махала мечом, колдовала и успевала ещё и командовать. Рядом плечом к плечу билась пара со шпагами, разя оружием и заклинаниями. Мужчина то и дело издавал воющие звуки, отчего, заметила Беда, питомцы членов пати на какое-то время "вдохновлялись", становясь шустрей и сильней. Специфическое заклинание поддержки петов, какой-нибудь "Командный Вой".
   Без особой надежды скопировать хоть что-то она активировала глаз. Тут же подцепила это самое, в действительности носящее название "Клич Поддержки", и с досадой удалила. Зато следующее скопированное Сглазом заклинание казалось перспективным. Женщина довольно ловко использовала его, бросая с острия шпаги чёрные верёвки, путающие врагам ноги. "Чёрные путы" были похожи на приём Эмильена с его бинтами. Жаль, сейчас-то его не испытаешь, может быть, кто обратит внимание - не стоит раздражать и так неприветливых "хозяев".
  
   Бой завершился. Никто из пати не распался на радужные пузыри, никто даже не пострадал серьёзно. Что ж, пати неплохо сработалось, хотя и было похоже со стороны на цыганский табор.
   Лазурь смахнула с меча масло и озабоченно ощупала клинок. Возможно, стоит отдать на заточку? А самой снова взять шестопёр.
   - Вон те?
   Гоша сотоварищи уже расселись и отдыхали. Лазурь кивнула рассеянно. Чёрная пара изучающе разглядывала пришельцев.
   - Ну надо же... - в голосе Бастиана прозвучали рычащие нотки. - Кого я вижу!..
   Он вдруг резко зашагал, Бастинда поспешила следом. Предчувствуя недоброе, Лазурь бросила меч в ножны и последовала за ними.
   - Значит, это из-за вас столько нашего народа полегло? - неприветливо спросила Бастинда, обогнав напарника. Гоша воздвигся во весь свой рост, поглядев на неё сверху вниз, ничего не сказал.
   - Роща Богомолов, месяц назад, - зло сказал Бастиан. Зелёный, к которому он обратился, растерянно заморгал.
   - Извините, - молвил смиренно. - Но в Роще Богомолов я никогда не был. У меня хватает братьев по Образу... даже сёстры есть. И все по большей части незнакомы мне. Что бы там ни случилось, я за них не отвечаю.
   - Да неужели? - Бастиан просто пальцем указал, Дон опустил взгляд - его трёхпалая рука поднялась к груди.
   - Ладно, это был я, - ухмыльнулся зелёный. - А у тебя был эсток с эффектом льда. Ты мне его сюда воткнул.
   Он ткнул себя пальцем в грудь.
   - И сломал, - сказал Бастиан.
   - Мне извиниться за это?
   - Ну, он мне дорого встал.
   Дон улыбался широко, неприятно, растеряв свою невинность. Гоша ссутулил плечи, его питомец рядом с ним напрягся. Скрим скосил глаза на своё запястье. Девушка нашла взглядом своего мёртвого воина.
   - А ещё дороже нам стоил твой посох, - рычаще продолжил Бастиан.
   - И в самом деле. Я же его тогда... тоже, того, сломал, - радостно сказал Дон.
   - Да уж, - пробормотал Бастиан. - И этот небось такой же?
   - Ага!.. - с энтузиазмом подтвердил Дон, трёхпалая ладонь сдвинулась по древку, что-то щёлкнуло и пискнуло. - А что? Очень полезное дополнение, между прочим. Да, я ещё и нашёл несколько мин по пути сюда...
   - Кстати, про мины. Я как раз припомнил специальную абилку моего Образа, - прохрипел Скрим, покрутив рукой с электронным наручем. - Называется "последний привет", может быть, слышали?.. Но я предпочитаю звать это заклинание "дерьмо случается". Как в оригинале. Шутка такая.
   - А у девочки призванный тоже, это самое, любит пошутить и обладает взрывным характером! - обрадовал Гоша, жестом "а вот и он!" как будто приветствуя подошедшего мертвеца.
   - Не говоря уж о том, что она и сама кое-на что способна. Например, повесить дебаффы, которые останутся и после... всего, - буркнула Беда.
   - Гонишь, - поморщилась Бастинда. - Такого не бывает, ни у кого... э?.. ты что же, та самая, которая?..
   - Не знаю уж, кто такая "та самая, которая", но у меня есть что-то вроде "последнего привета", - сообщила девушка.
   - Ну что, померились длиной посохов? - спросила Лазурь, которая незаметно подкралась ближе и молча выслушала странный обмен репликами. - А ты чего не хвастался?
   - А что я? - Эмильен пожал плечами. - Я обычный скромный андед.
   Беда ухмыльнулась не хуже троицы из Альянса Мутантов, и их гримасы убедили Лазурь и чёрную пару, что этот тихоня здесь опаснее всех вместе взятых. Командующая пати вздохнула тяжко. Надо было их сразу отпустить. Или убить. Абилки класса "последний привет" обычно надо ещё подготовить, прежде чем пустить в ход.
   А вот теперь что с ними делать прикажете?
   Эпизод 20. Гнилые Болота
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Гнилые Болота" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха)
   - Поверить не могу, что нас просто взяли и...
   - Дон. Заткнись.
   Зелёный захлопнул пасть, ещё и руками морду закрыл и немо закивал. Вслед за ним закивали энергично его стальные крысы.
   - Клоун, - фыркнул Гоша. Да, они ещё не ушли далеко, так что стоит воздержаться от комментариев, чтобы не сглазить.
   Лазурь напомнила явно настроенным на драку "двум "Б" про ещё один обычай, согласно которому две враждебные группы, которых угораздило вместе отразить нападение монстров, расходятся мирно. Возможно, в следующую встречу они отправят друг друга на перерождение, но до возвращения в мирные локации статус перемирия действует.
   При этом атаманша не преминула сдёрнуть с путешественников часть карты и "цикл робо-раша" - временные последовательности активаций маяка и телепортов и само время миграций роботов (звучит просто жуть, правда?). Разумеется, Дон не расшифровал весь "цикл", но кое-что с помощью своих технических умений зафиксировал.
   Грабёж, натуральный грабёж, подумал Дон. С другой стороны - их и в самом деле могли и ограбить, и прибить. Возможно, только знакомство босса и синенькой (мы с тобой одного фэндома, ты и я!..) и угроза устроить "последний сюрприз" посередь лагеря предотвратили кровопролитие, уж очень был зол этот "Б". Эх, крутая была заварушка в Роще Богомолов, приятно вспомнить, хоть его и убили тогда.
   - А ты чем грозилась? - спросил он Беду. - Или блефовала?
   Девушка дёрнула плечом - "потом", но всё же соизволила объяснить:
   - Своим последним приветом я могла и всех присутствующих прошибить, и на территорию бросить такое, что им весь кайф обломался бы.
   - Круто, - подивился Дон, и хотел было задать ещё пару вопросов, но тут они вышли к Лестнице.
   Гоша отсалютовал стражам-наблюдателям. Те сообщение получили... надо надеяться, что это был именно приказ пропустить их, а не зарезать по-тихому. Трое смерили подозрительными взглядами. Крепкий дядька в мешковатом хаки, бронежилете и разгрузке, с обрезом. Парень со звериными ушами и хвостом, в камзоле под кожаной бронёй, с подзорной трубой и мечом на поясе. Эльфийка со снайперской винтовкой выше себя так и не спустилась с наскоро возведённой древесной платформы.
   - Нас предупредили, - сообщила свысока - в буквальном смысле. - Вы можете пройти.
   Дон прикусил комментарий и просто кивнул.
   Граница территорий представляла собой скалы. Гнилые Болота находились на десяток метров ниже, чем Ржавые. Лестница - монументальное сооружение, начинающееся с мощной металлической Арки. Шестерёнки и рычаги украшали её плоскости, на которых были выбиты, выгравированы, вычеканены условные изображения всевозможных роботов, каких можно было встретить на верхней локации. Ступени также были металлические... как раз до середины Лестницы, дальше шёл потемневший камень. Нижняя Арка, сложенная из камня и увитая ползучими растениями, была украшена, соответственно, изображениями чудовищ, которыми славились Гнилые Болота.
   Спускаясь, Дон специально пригляделся к обеим Аркам. Иногда тематика этих росписей менялась вслед за населением локации, но сейчас не было заметно новых персонажей. Стальная дуга первой Арки не дополнилась изображениями гоблинов и пигмеев, каменные столбы второй несли на себе резьбу по мотивам монстров Гнилых Болот, и только. Хм, непонятственно, что же творится на локах?
   Эмильен вслед за Доном внимательно разглядел изображения и, должно быть, пришёл к тому же выводу и тоже озадачился вопросом. Дон припомнил слух, мол, что через эти Арки каким-то образом можно осуществлять переход, недаром они так похожи на выключенные устройства телепортации из замкнутых локаций, не имеющих прямого сообщения с другими.
   - Ну кто куда? - спросил Гоша, когда они спустились вниз и ступили на сырую землю Гнилых Болот. Эмильен не сразу отвлёкся от разглядывания каменной Арки, и ответила Беда:
   - Я бы предпочла отойти немного дальше, - девушка указала глазами вверх. Резонно, подумал Дон, стоит не распускать покуда группу, а отойти подальше от Лестницы, чтобы выйти из поля зрения стражей. Мало ли... робо-раш скоро кончится, и у парочки в чёрном появится свободное время для отдыха. А лучший отдых, как известно, смена деятельности. Так, бегали они от монстров, ну как захотят побегать за игроками?
   Он опустил визор, пощёлкал настройками. Вздрогнул невольно, увидев прямо над группой длинную рубиновую нить, перечеркнувшую небо. Идеально прямая горящая спица взлетела, рухнула вниз и ткнулась в кору дерева в шаге от Дона.
   Тот, невольно ёжась, негромко сообщил приятелям, что наблюдает лазерный луч, каковой, несомненно, исходит от прицела винтовки в руках одной ушастой личности. Само собой, это ничего такого не означало, если бы Дону пришлось наблюдать за территорией, он бы тоже игрался с прицелом, но понимание того, что им в спины смотрят в оптику, прикрученную к вескому огнестрельному аргументу, хорошего настроения никому не прибавило.
   У Дона аж меж лопаток чесалось... чистое мучение, в его-то Образе попробуй там почеши.
   Гоша согласился с предложением проклинательницы и предложил всем не делать резких движений. Они неторопливо двинулись в Гнилые Болота.
   Сырая земля, лужи, травы и мхи. Кривоватые и низкие деревья, всё же куда более пышные, чем наверху, образовывали рощи и лески. Когда они вошли под сень одной такой рощицы, Скрим тут же "потерялся", набросив инвиз. Гошин пет и кошки Беды, до того вышагивающие чуть ли не строевым шагом, разбежались в разные стороны. Дон вывел на внутренние экраны визора менюшки своих крыс и задействовал давным-давно составленные программы поведения.
   - Найти тебе какой-нибудь труп? - радушно предложил Гоша Эмильену.
   - Труп?.. - не сразу включился тот. - Ах да, пожалуй.
   - Какие-нибудь особенные предпочтения?
   - Всё равно, - махнул тот рукавицей.
   Да, после Гаврюши ему любой здешний монстр хилым будет. Разве что полубосса завалить... Интересно, сможет он его поднять?.. Дон печально вздохнул. Собственные железяки придётся поберечь - материала взять неоткуда, разве что сверху роботы опять спустятся. Да ещё и здешний эффект территории - климат Гнилых болот оказывал на технологических существ скверное воздействие. А машинного масла в рюкзаке осталось не так много. Спросить, что ли, у Беды и Эмильена...
   - Ещё следят? - одними губами позвал Гоша. Дон вновь врубил фильтр оптики маски и увидел, что рубиновая струна лазерного прицела, невидимая обычным зрением, медленно качается над лесом, ныряет в листву, снова взмывает ввысь.
   - Похоже, потеряли... или просто оставили нас в покое.
   Струна застыла, сухо треснул выстрел. Дон вздрогнул. Беда аж подскочила.
   - Что?!. - Гоша застыл в полуприседе, наполовину вытащив дробовик из чехла.
   - Не по нам стреляют. По монстрам... наверное, потому мы и не встретили пока не одного, - Беда нажимала кнопки на экране, вывешенном перед собой. Кошка, управляемая ею, прокралась вперёд, брезгливо обогнула лужу и вспрыгнула на ветвь дерева, росшую невысоко над землёй.
   - Пигмей, - сказал Дон. - Расточительно - стрелять из снайперки по такой мелочи. И даже лут не подбирать.
   - Скучно, вот и развлекается. И, может быть, меткость качает. А насчёт лута...
   Какое-то небольшое существо подошло к трупику пигмея и подобрало предмет, упавший из монстра. Когда оно повернулось, наблюдатели сумели разглядеть небольшого, меньше метра росту, человечка, собранного из округлых каменных булыжников.
   - Карла, похоже, - прокомментировал Дон. - Интересно, чей он. Те, наверху, не выглядели заклинателями.
   - Может, из свитка.
   Существо удрало из поля зрения Чернушки, и Беда двинула её дальше.
   Скоро они миновали несколько рощ, перебрели небольшой ручей и вошли в значительный лесной массив. Тут их поджидал Морда, сидящий над придавленным гоблином. Лута с него не упало, и Гоша, оглядев тело, жестом предложил Эмильену располагать им.
  
   - Поднимись, - сказал Емельян негромко и, как и в первый раз, с его предплечий поползли исписанные символами бинты, охватили стремительно усыхающее тело. В глазах гоблина вспыхнул огонь, голова дёрнулась на свёрнутой шее, засияли нанесённые Мордой раны, поверх них легли серые витки. Пошатываясь, гоблин поднялся на ноги. Емельян затребовал его "сертификат" и, как было и с Гаврюшей, не понял почти ничего. Ясно было лишь то, что призванное существо получилось куда слабее. С другой стороны... интересно как.
   - Нарекаю тебя... Хлюпик, - подумав, сообщил Емельян, и гоблин кивнул головой. Здоровье, энергия, прочие статы, заклинание - только одно, Ядовитый Дротик. Вооружён гоблин был дубиной и тем самым дротиком в перевязи, и мог атаковать с расстояния или драться в ближнем бою.
   Что и показал команде в следующей схватке. Емельяну как-то неприятно было видеть гоблина, атакующего своих же.
   Он вновь вызвал и перечёл карту статуса, развернул примечания к своему заклинанию и пробежал строчки глазами. Повернулся к только что убитым:
   - Поднимись.
   - Э-э-э?.. - только и сказала Беда.
   - Твоё имя будет Дохлик. Хиляк. Сопляк.
   Члены команды лишь крутили головами, глядя на восстающих на поляне андедов. При попытке воскресить пятого мёртвое тело восстало, но первопризванный Хлюпик развалился. Емельян тут же отдал его имя поднятому.
   - Это чего?.. - икнул Дон, оглядывая выстроившихся мертвецов.
   - Никогда с некромантами не ходил? - Беда уже выглядела так, словно не она только что отвесила в изумлении челюсть. - Обычные заклинания поднимают скелетов или зомби, всех - одного уровня, и какое-то фиксированное число. Но есть чары более высокого ранга, они воскрешают существо, наследующее вид, силу и некоторые способности исходного материала. И, в зависимости от силы заклинания и исходника, можно поднять одного крутого монстра, или несколько таких... Дохликов.
   Емельяну осталось только кивнуть, внимая её лекции. Сам он только что обнаружил это свойство заклинания.
   - Значит, Гаврюша был равен четырём гоблинам? - впечатлился Дон.
   - Похоже, что так, - Беда небрежно дёрнула плечом. Емельян читал карты призванных существ. Барабаны Джунглей, два Ядовитых Дротика, Зазубренный Наконечник... У каждого по одному заклинанию, и пассивные бонусы к поиску тайников и ловушек в болотистых зонах.
   Он пробормотал что-то насчёт того, что надо выставить настройки своего небольшого отряда (назвать бы его как-нибудь?), повесил все умения на автоматическое срабатывание, продолжая внимательно слушать разговор товарищей:
   - А существуют заклинания ещё круче? - спросил Дон. - Поднимающие, ну, не знаю... сразу толпу крутых парней, или даже полубоссов?
   Беда кивнула неторопливо, торжественно.
   - Сама я с такими умельцами не знакома, но знаю, что есть заклинания, способные воскресить даже боссов. Представляешь, идёт такой, - она указала глазами на Емельяна, - а за ним кто-нибудь вроде Кузнеца из Подземелий Монастыря.
   Дон, видимо, представил, и поёжился.
   - А поднять кого-нибудь в реале возможно? - спросил Гоша.
   - Что?
   - Ну, эта градация заклинаний, о которых говорила Беда... скелеты, зомби, какие-то ещё твари. Поднятие монстров, сохраняющих свой облик и умения, воскрешение боссов. А дальше что - заклинания, которые могут сработать не на локах, а в реальном мире? Тела зверей там... или даже людей.
   - !.. - Беда забыла свою лекторскую манеру и энергично замотала головой, словно её сама мысль пугала. - Не бывает таких чар. Точно нет. Я бы знала.
   - И вообще, само предположение как-то стрёмно звучит, - Дон повёл плечами. - Жутковато.
   Словно специально подгадав момент, Скрим в своей обычной манере, "стрёмной и жутковатой", возник рядом из инвиза и бросил наземь... Емельян решил, что это фрагмент позвоночника какого-то зверя.
   - А всё-таки, - сказал, - почему ты так уверена? Есть же всякие чары, действенные и в реале.
   - Работают лишь боевые навыки, заклинания прямого урона и чары, обращённые на себя.
   - Ну да, ГОПники... в смысле, Менты, способны считывать людям память и стирать.
   - Это их гильдийская абилка, - нервно сказала Беда.
   - А тот хайлэвел из Лиственницы, помните историю с самосвалами? - хмыкнул Гоша.
   - А девчонка из Лунного Дурдома и её карамельные чары, которыми она весь центр города однова накрыла? - Дон усмехнулся, как и все - но веселье быстро угасло, все смотрели на Беду, ожидая ответа.
   - Не знаю, - ту такое внимание явно не радовало. - Но если такие заклинания и вправду существуют, они открываются лишь на высоких уровнях, после выполнения каких-нибудь неявных квестов... и наверняка скрываются обладателями. Та девчонка из Хрустального Дворца со своей карамелью лишь народ развлекала, а мертвецы - это что-то не очень забавно. Какая нежить может быть создана из... материала реального мира, я даже представить себе не могу. И не хочу.
   Она поглядела на Емельяна.
   - Что? - вскинул тот брови. - Я готов идти.
   Взмахом руки прогнал висящие перед ним карты, изобразил вид "лихой и придурковатый", вскидывая руку в салюте. Гоблины выстроились в ряд и повторили его движение.
   - Ух ты, чувак, - сказал Гоша, обозревая их. - Ты реально поработал над поведением и реакциями.
   Емельян двинул губами, обозначая улыбку.
   - Ну а ты что скажешь? Может быть такое?
   Андед пожал плечами.
   - Не слышал. Я не так уж часто общаюсь со своими... сородичами. Действительно, жуть подумать - андеды из "материала" реального мира, из настоящих людей...
  
   На дальнейшем пути им попадались пигмеи, гоблины, странные твари вроде дикобразов, способных метать свои иглы на расстояние. Случалось встретить плюющихся огнём лягушек и каких-то зелёных ядовитых слизней.
   У очередного заболоченного озерца наткнулись на инсталляцию из черепов и костей, над которой полоскался призрачный флаг с черепом и рогом. Стоило к нему прикоснуться, череп затрубил в рог, раздался гулкий потусторонний рёв, и вокруг из грязи полезли зомби. Потом и полубосс выбрался, огромный андед, как будто сшитый из кусков трупов. Он размахивал тремя руками с внушительными тесаками, а потом ещё и взорвался подло, когда Гоша, Скрим и Емельян добивали его.
   - Не только у нас есть "последние приветы", - прокомментировал Насекомьи Жвалы, которому удалось почти избежать взрыва и заполучить лишь несколько царапин, кровящих светящейся жидкостью. Дон, вместе с двумя гоблинами и одним пигмеем разящий издалека, с некоторой завистью поглядывал, как Беда ощупывает Емельяна, убирая его раны. Гоша пил исцеляющие зелья и заедал вяленым мясом - кус себе, кус Морде. Два призванных гоблина и Мертвяшка пали в бою. Закончившая штопать напарника Беда махнула рукой, и очередной мёртвый воин подобрал улетевший в сторону чёрный меч.
   Сложнее всего оказалось поделить добычу.
   - Толку-то от твоего Ядовитого Шипа против мёртвых, - укорил Емельян своего призванного. Убитый пигмей стоял, похожий на какую-то уродливую куклу. Остатка "мощности" заклинания не хватило на гоблина, но тварь помельче, оказывается, можно было поднять. Сейчас андед повесил уродливую голову и ковырял ножкой почву, изображая, что ему стыдно перед хозяином.
   - Чувак, я с тебя валяюсь!.. - сообщил Гоша. - Это же надо так вжиться в Игру, что даже такую реакцию на слова-триггеры задать своим призывным!..
   - Не, всё правильно, - сказал Дон. - Говорят, что если будешь серьёзно относиться к Игре, то и Игра...
   - Будет серьёзно относиться к тебе? - предположил Скрим.
   - Да, что-то вроде. Можно заполучить бонусы, какие-нибудь уникальные абилки...
   - Суеверие, - бросил Гоша.
   - Не скажи. Мы до сих пор не знаем, что такое Игра. Какой-нибудь выверт Ноосферы, или мы вообще на самом деле погрязли в сбойной Матрице, или на нас опыты инопланетяне ставят, наблюдая. Всё может быть.
   Беда кашлянула.
   - Насчёт наблюдения. Мы как будто выбрались из области, просматриваемой от сторожевых постов?
   Все обернулись назад, но Лестницу с их места было не разглядеть, и даже уступ-граница между локациями был едва заметен.
   - И "совместно нажитое имущество" разделили. Так что, расходимся? - спросила девушка.
  
   - Занятная парочка, - сказал Гоша. Дон подозвал к себе своего робота, достал масленку и принялся обрабатывать суставы и сочленения.
   - Уходят, уже далеко, - глянул на сканер. - Блин, масла хотел выпросить, да забыл.
   Они миновали болотце зомби, вместе прошли ещё немного и попрощались, разошлись, обменявшись контактами и обещав звонить друг другу. Игра свела - Игра развела...
   - Отправь свою железяку с запиской и деньгами, пусть принесёт.
   Дон только фыркнул.
   - У меня нет таких крутых моделей поведения. Эмильен, похоже, на все случаи алгоритмы собрал и теперь может своими ребятами вертеть как угодно. Командные слова, однако, придумал... Как он там? - "метнись набери водички". Я аж офигел.
   - А что тебе самому мешает такие программы поведения собрать? - поинтересовался Гоша.
   - Я не программист. Сам попробуй Морде приказать хоть что-то сложнее "пойди туда, загрызи того".
   - А Эмильен, значит - программист? - хмыкнул командир.
   - Может быть. Этакий юноша бледный со взором горящим, а то и вовсе малолетний вундеркинд.
   - Ты гонишь. Что ж он тогда песни древние пел? Я всего парочку узнал.
   - С чего ты взял, что древние? Может, бардовские, какой-нибудь фолк... или сам их придумал. Прикинь, если он пацан десяти лет, вот умора.
   - Кошка, - проскрипел голос из пустоты, Скрим медленно проявился из инвиза. - Следила за нами какое-то время, потом убежала.
   Наверняка девчонка не хотела, чтобы они оказались свидетелями того, как она свою тушку вернёт. Гоша кивнул своим мыслям, разглядывая визитки. Емельян... вроде Эмильен же был?.. - Король Мёртвых. Надо почитать гайды по Игре, с андедами он редко встречался и не знал, чего ждать от сего класса. И Беда, призывательница и проклинающая. Проклинающая...
   - А если, хм... Тот разговор, о возможностях колдовать в реальном мире. Она так среагировала... Что, если и она тоже?..
   - Разверни, - потребовал Гоша, Дон помолчал.
   - Ну... способна проклинать в реале.
   Повисла тишина.
   - Заценили крутизну её проклятий? Как будто соплячка, но хвалилась, что прошибает всех только так... да мы на себе испытали. И обладает способностью к "последнему привету", - Дон пересказал обмен репликами у Лестницы. - Вот я и подумал, что она способна проклинать и в реальном мире. Не только Образы, но и людей, и территории.
   - Не, это слишком, ты гонишь, - Гоша покачал головой. - Да чтоб меня Императрица отхентаила!..
   - Не поминай всуе. И, кстати, Императрица, да не затупятся её клинки, почему-то же обратила внимание на эту девчонку? - сказал Дон.
   - Зря мы сказали им, что Гилдмастер в ней заинтересована.
   - Напомни-ка, кто именно это сказал? - подколол зелёный.
   Гоша угрожающе зарычал. Из зарослей послышался ответный рык, на поляну выпрыгнул Морда, что-то торопливо дожёвывая.
   - Ну, я сказал... с другой стороны, наше внезапное миролюбие как-то же надо было обосновать, иначе они бы не согласились пойти вместе. Да и без того явно не очень доверяли, вон, за телом отправились лишь отделавшись от нас, - босс вдруг засмеялся. - Вот будет потеха, если Гилдмастер велела не трогать девчонку лишь потому, что слышала однажды клич, с которым эти её мёртвые воины бросаются в самоубийственную атаку!..
   - За Императрицу!.. - воскликнул Дон с пафосом.
   - За неё, - хозяин потрепал Морду по холке. - И для неё. Ну как, если нашей суровой Гилдмастеру понадобится проклинательница-призывательница, ты найдёшь её, моя прелесть?
   Питомец утвердительно уркнул.
   - Не её, а его, - поправил Скрим. - Если они его не пролюбят, не продадут и не сломают. Не должны вообще-то, вещь редкая, цены немалой.
   Он вздохнул, явно печалясь о вещи, с которой пришлось расстаться.
   - Удачно ты придумал ей его оставить, - сказал Гоша, проверяя параметры питомца. Пролистал слоты запахов и заблокировал, чтобы случайно не удалить. - Но всё же не понимаю, как меч может пахнуть?
   - Обычное оружие, конечно, по запаху отследить нельзя, но это не просто клинок, он сделан из трофея, оставшегося после Потрошения, - сообщил Скрим, наставительно воздев когтистый палец.
   - Ну что, шабаш? Валим к мирной зоне и домой. Скажем Императрице, что нашли кое-что для неё любопытное...
   Эпизод 21. Жажда
   02 июня ** года. Город "Г", Микрорайон "Зелёная горка", Государственный Областной Наркологический Диспансер, Отделение Реабилитации ("ГОНДОР") (реал)
   Сначала - звук. Неприятный треск, гудение прямо над головой. Шорохи, шаги - не рядом, как будто за дверью.
   После - запах. Спирт, хлор, карболка, ещё какая-то химия, медицинские препараты - всё вместе продрало носоглотку, прояснило разум и взбодрило тело так, что она сумела открыть глаза.
   Цвет. Сероватый потолок с противно мерцающей трубкой люминисцентной лампы - вот что трещит. Стена, провод, капельница, медицинский столик.
   Девушка попыталась привстать... и и обнаружила, что привязана. Её руки были зафиксированы пластиковыми лентами к поручням каталки, на которой она возлежала. К левой вела трубочка капельницы.
   Реальность обрушилась на неё. Мерзкие вспышки резали глаза. Запахи выжигали нос. Щелчки и потрескивания лампы раздражали, как скрип тупого ножа по пенопласту. В вену лилась какая-то холодная отрава.
   Ощущение беспомощности сводило с ума. Разгоралось ледяное бешенство. Девушка напрягла руки, пытаясь высвободиться... Раздался скрежет. Стяжки жестоко врезались в запястья, ложе просело под лопатками.
   Дверь открылась. Вошла толстая тётка в затрёпанном медицинском халате. Девушка мгновенно замерла, наблюдая из-под ресниц. Тётка подошла к ней. Тусклые глаза-щелки под выщипанными и нарисованными бровями, торчащий из вислых щёк мясистый нос, чуб сожжённых перекисью волос из-под белого чепца. Что-то бормоча, тётка оглядела привязанную, повозилась с капельницей, отлепила пластырь и вынула иглу. Булькнуло, запахло спиртом, по сгибу локтя мазнуло холодком. Тётка замерла, наклонившись.
   Девушка рискнула открыть глаза. Медсестра нависала над ней, сопя мощным носом над клочком ваты. Её глаза были вытаращены и пусты. Женщина открыла рот, высунула язык и прикоснулась к вате.
   Привязанная ощутила позыв тошноты. Алкоголичка, что ли?.. Тётка замычала, прихватывая вату губами. Перевела взгляд на девушку, та замерла. В безумном взгляде была любовь, обожание...
   - Госпожа... - промычала женщина. - Приказывайте мне, госпожа... о повелительница...
   - Развяжи меня!.. - голос был похож на вороний грай, но тётке он, видимо, был слаще ангельского пения. Или она была так счастлива, что наконец получила приказ. Медсестра тут же принялась возиться с обвязкой левой руки, бормоча своё "госпожа" ломала ногти, одолевая пластик. Её движения замедлялись, глаза закатывались.
   - Госпо... - женщина покачнулась и рухнула как подкошенная - прямо на неё. Каталка от толчка сдвинулась с места, женщина упала на пол, но не проснулась.
   Привязанная задёргала левой рукой, и всё же сумела освободить конечность. Расстегнула и размотала правый ремень. Крепления ещё двух, охватывающих её торс и бёдра, были где-то вне её зрения, нащупать их она не могла...
   Шкряб.
   Девушка вздрогнула. Отчаянно нашаривая застёжку ремня под своим ложем, она провела ногтями по металлу каталки, словно по школьной доске проскребла - звук пробирал до мурашек. Но...
   Она подняла руку к лицу. Белая краска и... металлическая стружка, снятая слабыми человеческими ногтями? Девушка бросила руку за край каталки и нащупала четыре глубокие царапины. Схватилась за ремень... и жёсткий материал разошёлся, прорезанный кромкой ногтей. Рывок, и он лопнул.
   Сев и дёрнув ремень, крепящий ноги, она выдрала его прочь. Спрыгнула, едва не наступив на бабищу, вдруг поняла, что голая под медицинской "распашонкой".
   Одежда...
   Ничего подходящего не было. Она подхватила тётку на руки... та оказалась лёгкой, как свёрнутый матрац, - и водрузила её на каталку. Обнаружила, что ложе промялось, когда она, тщась освободиться, напрягала руки и продавила спиной толстый металлический лист.
   Девушка сдёрнула халат с медсестры. Чтобы бросить ремень через объёмный живот, пришлось его отрегулировать. Тётка плямкнула губами. Кто бы сказал, что это с ней, и сколько она будет такой... вырубленной? Привязав, сочинила подобие кляпа. Выглянула в окно, выходящее в тенистый двор. Похоже, она на втором этаже, вид города... Да это же Зелёнка, район с несколькими медицинскими комплексами!.. Машины, бело-красный крестовый "сайгак" выруливает на стоянку. Над входом... "Областной наркологический"?..
   Преодолев брезгливость, девушка надела халат, продела маленькие ступни в безразмерные тёткины пластиковые шлёпки и выглянула наружу. Коридор медицинского учреждения был пуст. Девушка покрутила головой, решая, куда идти. Выбраться наружу... нет, сначала найти свои вещи... хотя бы телефон... позвонить... кому-нибудь?..
   Автоматически сунув руку в карман халата, которые загодя обшарила и нашла только мусор и мятную конфетку, - она с изумлением обнаружила телефон. Достала.
   На дисплее тонкого смартфона была изображена она сама в полный рост. В больничном халате поверх "распашонки, тапках на босу ногу, с дикими глазами. В верхнем правом углу экрана плавал значок, изогнутый клык с каплей крови. Сбоку ещё кнопки - меч, клык, звезда, свиток, человеческий поясной силуэт, другие... Под тапочками шла строчка вопросительных знаков.
   - Введите своё игровое имя, - прочла девушка надпись, сменившую "?????". - Имя... имя...
   Она выронила смартфон и схватилась за голову.
  
   Обычное утро, душ, йогурт-мюсли (в животе заворчало). Тявкающий в подъезде Лангольер, перебранка с вредной хозяйкой вредной мелкой собачатины. Поездка до места работы, козёл на БМВ, подрезавший её "малышку" и ещё пальцем у виска покрутивший (куды прёшь блондинка тупая не видишь хозяин дороги едет). Подколки над Ирочкой (истинная блондинка даже не поняла, что это подколки), неловкие подкаты Славика (может быть, кино?).
   И то, что было дальше.
   Красавчик с фальшивым пистолетом и смертельно опасным телефоном.
   Мертвецы, лёд и огонь.
   Две девушки, целующиеся в разгромленном банке.
   Чертёж на полу, веснушки, смешной рисунок на футболке. Исчезновение.
   Растение в кадке, металлическая труба, очень подходящая, чтобы...
  
   - Вы идиоты... куда смотрели... какого чёрта у вас бродит гражданский по территории... да ещё и преступника убивает... как это вообще возможно... сбежал гадёныш... вот где его теперь искать... да я вас... бахать... и в ухо... и в подмышку... и в Красную армию... поперёк... повдоль... отсюда... до Иерусалима!..
   Схваченная Светлана всё пыталась вывернуть шею, чтобы посмотреть на убийцу, подвешенного на стену. Зачем его, гадёныша, искать где-то, вот же он? Висит с трубой, вбитой в глаз. И никуда не сбежал.
   Девушка посмотрела в другую сторону, она ненавидела оручих начальников. Этот был похож на жабу, втиснутую в мундир. Толстый, расплывшийся и... зеленокожий, он рычал на подчинённых. Светлана думала, что бредит, видя перед собой какую-то маскарадную вечеринку. Люди в странных нарядах, в гриме, кое-кто даже в масках, на удивление достоверных, затопили банк.
   Ряженые ставили людей на ноги, щёлкали им в лица вспышками телефонов, дирижировали какими-то светящимися палочками, проводили по лицу материализуемыми из ниоткуда игральными картами... вот только после этих нелепых манипуляций выражения лиц людей на грани истерики - или давно за этой гранью, - разглаживались и замирали, лишаясь всякого чувства. Девушка видела, как ряженые разводили посетителей и персонал банка, рассаживали на уцелевшие скамьи-сидения, отводили в сторонку и велели стоять... и те стояли, вперив в никуда бессмысленные взоры.
   Возникли огромные, в метр высотой каменные кубки, похожие на уличные вазоны для цветов. Дирижёрские палочки касались лбов людей, и за ними тянулись светящиеся нити, которые потом стряхивали в гигантские "бокалы".
   - Шеф, легенда какая будет? - спросила девушка в чудном платье и голубом парике.
   - Как обычно, что-нибудь газовое. В подсобке там баллон рванул, или ещё чего... придумайте, короче.
   - Свет с Венеры отразился от верхних слоёв атмосферы и вызвал взрыв болотного газа, - сказал парень в кожаной куртке с торчащими наподобие игл ежа чёрными волосами. На носу у него сидели старомодные очки-велосипеды.
   - Ага, в таком духе. Всё, давайте. Здесь оставить только раненых. Тела оформить по несчастным случаям, где-нибудь не здесь, машина сбила, с моста свалился.
   - Сосулька с крыши упала и пришибла насмерть, - добавил очкарик.
   - Ну да, сосуль... - толстый мотнул головой. - Какая ещё сосулька в июне?!. Совсим з глузду сьихав?!.
   - Я пошутил, шеф.
   - Дурак ты, Гарик, и шутки у тебя дурацкие. Давай, стирай этой идиотке память... - зелёный махнул рукой в сторону Светланы, та без особого удивления заметила перепонки меж его когтистых пальцев, - всю, чтобы в дурку закрыли, до самого основания, чтобы стала младенцем, ходящим под себя.
   Голубовласая девушка резко выпрямилась, с ужасом оглянувшись на них.
   - Я пошутил, - шеф улыбнулся широкой пастью. - Ладно, поработай с ней сам, поаккуратней.
   Он отвернулся.
   - Эй, там, параметры магии сняли? Есть чего передать постам на локах возрождения?
   Один из ряженых, возившихся над осколками льда и подпалинами от огненных стрел и плети, обернулся, и Светлана увидела у него на носу шутливые очки, без линз, с пластиковым носом и усами. Он начал что-то говорить, и тут его закрыло от её взора нечто тёмное, девушка подняла глаза и увидела Гарика.
   В следующий момент сознание включилось. Реплики, до того звучащие как будто через толстое стекло, моментально обрели смысл. Младенцем, ходящим под себя... до самого основания... в дурку закрыли...
   Она заскулила, попятилась, села на попу и попыталась отползти, отпихиваясь ногами. Гарик шевельнул пальцами, и её вдруг вздёрнуло на ноги. Странное ощущение - как будто держали не за что-то, а за всё тело. Парень стащил очки на нос и глянул через них, зелёные глаза вдруг полыхнули алым, и стало темно.
   Светлана пришла в себя. Гарик сосредоточенно жал виртуальные кнопки планшета, что-то пролистывая, его совершенно обычные глаза вновь скрылись за стеклами очков. Парень вынул из экрана игральную карту и передал синевласке.
   - Теперь заблокировать воспоминания...
   Достал другую карту и подвесил её в воздухе. Подцепив за угол, растянул, словно указателем "мышки" на мониторе компьютера. На "видеопроигрывателе" отображался холл банка.
   - Ты сидишь на своём месте, - сообщил Гарик, и панорама сместилась так, будто съёмка велась как раз с угловой кассы. Парень обошёл экран, чтобы смотреть на него со стороны Светланы. - Ничего не предвещало...
   Пустой холл наводнился людьми. Картинка дёргалась, будто прокручиваясь, возвращалась к исходному. Вот дверь, вырезанная давеча ледяной девушкой, медленно вылетела.
   - Да, дверь, - всё бормотал Гарик. - Подсобка рванула... набежали полицейские, врачи, пожарные...
   Он рисовал своими словами на экране, сверяясь с оригиналом. Дым из дверей, люди бегут, возникают другие. В пожарных спецовках и касках, с брезентовыми рукавами, в полицейской форме, в белых халатах, с каталками и медицинскими приспособами. У всех вместо лиц были невнятные пятна, и двигались они как марионетки или как персонажи небрежно нарисованного мультфильма.
   - Всех раненых перевязали и по больницам... - Гарик раздражённо фыркнул. - Да куси меня дракон!..
   На экране мгновенно появилась крылатая ящерица и сам Гарик, как будто удирающий от раззявившей пасть рептилии. Художник сердито стукнул пальцами по дракону, и тот исчез, плюнув в мультяшного Гарика клубом дыма. Следующим прикосновением к экрану Гарик удалил рисунок дымящегося и кашляющего себя.
   - Что такое? - удивилась синевласая.
   - Странно как-то, память плохо ложится, - мрачно сказал парень. - Отторгается.
   - Может быть, ей кто уже правил воспоминания, вот и сопротивление.
   - И чё делать? - раздражённо фыркнул Гарик. - Она и спятить может, подумает, что у неё глюки... глюки!..
   - Придумал что-то?
   Гарик кашлянул.
   - Всех по больницам, а тебя... по недосмотру... угостили одним препаратом пожарные, потому что ты надышалась дымом, потом медики ширнули что-то, потому что ты была стукнутой и в истерике... - "мультипликатор" задумался. - А потом ещё и полицейские. Какой-нибудь громогласный толстый чин велел привести тебя в чувство, пожелав за каким-то фигом расспросить, что ты видела да что делала, и тебе вновь дали что-то не то. Так что ты просто вырубилась, и тебя увезли в наркологический, где из тебя всё это отфильтруют. О странных видениях, если они у тебя останутся, ты-бу-дешь-мол-чать!.. - в такт словам продирижировал он пальцем, - да, молчать, боясь, что попадёшь в психушку. Больничный, отпуск, надо позаботиться, заметку сделай.
   Синевласка сделала заметку, взмахнув рукой перед собой, в руках у неё возник стикер, который она прилепила на воздух.
   - Больничный, отпуск, позаботиться, - проговорила девушка, и с жёлтого листка раздался её голос, повторивший три слова.
   - Ну, вроде всё. Сейчас молчи, двигайся, выполняй мои приказы.
   - ... - Светлана ощутила, как то неведомое, стиснувшее со всех сторон, отпускает её.
   - Ты глянь, приказы тоже плохо проходят.
   - Ну, слушается же... - сказала синевласка.
   - Сесть.
   Светлана ощутила, будто её дёрнули за плечи вниз и стукнули под коленки... но сдержалась, и медленно опустилась на пол - по своей воле.
   - Встать.
   Девушка поднялась на ноги, бессмысленно глядя перед собой. Не моргать, не дышать, не подать знака, что его замена памяти не сработала вовсе, что его приказы не имеют действия...
   - Слушается, - сказал Гарик. - Так, подлечи её. Оставь синяки там, ссадины, есть что серьёзное, убери. Скорая уже приехала?
   Голубая поводила рукой над телом Светланы, той стоило немалого труда сдержаться, чтобы не выдать себя, когда что-то скрипнуло в рёбрах, и стало горячо. В мозгах прояснилось, рука перестала ныть. Жест над лицом.
   - Оставь, оставь мелочи, говорю тебе.
   - Ага, а ей потом шрамы и стежки на лице? Нафиг, - к носу словно нагретую в горячем чае ложку приложили, Светлана едва не дёрнулась.
   - Хм, и исцелению сопротивляется, - удивлённо сказала синевласка. - Это что получается, она, выходит, уже влипала во что-то такое, и ей и память правили, и лечили?
   - Не наше дело, - буркнул Гарик. - Всё, хорош...
   Её вывели наружу, врачи - настоящие, приняли Светлану, выслушали внушение Гарика и уложили её на носилки. Напоследок парень велел спать, и вот этот приказ прошёл почти в полной мере. Она ещё ощутила, как её ворочают, что-то вкалывают, привязывают ("судороги, не хватало ещё, чтобы..."), - и всё исчезло.
  
   Светлана пришла в себя на холодном полу. Перед ней словно в ускоренном воспроизведении промотались образы дня, и она вспомнила всё.
   Девушка резко села, вздохнула... и замерла. Что-то было не так.
   Тяжкое, со всхлипами, дыхание, пульс барабанами в висках, холодный пот... где это всё? Дыхание ровное, сердце хронометром, кожа сухая. Непонимание ситуации, беспомощность, память, сначала предавшая, а потом разом выдавшая "запись" всех этих диких событий... Как должно на это реагировать девушке, которой никогда не случалось побывать в экстремальных ситуациях? Страх, истерика, слёзы... Ничего подобного, из эмоций ледяная злость, и только.
   Очнувшись, действовала, не удивляясь "заколдованной" медсестре, бритвам собственных ногтей и невесть откуда взявшейся силе.
   - Заколдованной... хм, колдовство.
   Девушка перевела взгляд на смартфон, улетевший в сторону. Потянулась, собираясь подобрать, остановилась. Согнула и разогнула пальцы, воображая...
   Предмет рассыпался искрами и материализовался в её руке. Девушка посмотрела на него. Уронила - гаджет пропал, не долетев до пола. Девушка медленно сунула руку в карман... и нащупала тонкий корпус. Вытащила, швырнула прочь. Вновь исчезновение. Светлана подогнула пальцы - и телефон возник в руке, курсив невозмутимо мигал.
   - Светлана.
   Имя существует.
   - Светла.
   Под ногами девушки на экране смартфона возникли шесть букв, и тут же раздалась короткая мелодия, и все кнопки замерцали, словно сигнализируя о пришедшем сообщении.
   - Почитаем, - сказала Светлана и тронула пальцем иконку в верхнем правом углу, расположенную так, что она была похожа на масть карты, изображающей девушку. - Вольный... вампир?!.
   Эпизод 22. Тактико-Технические Характеристики молодого вампира
   02 июня ** года. Город "Г", Микрорайон "Зелёная горка", Государственный Областной Наркологический Диспансер, Отделение Реабилитации ("ГОНДОР") (реал)
   Светлана - отныне Светла, старательно ощупывала свои зубы пальцами и языком. Длинные клыки, по ощущению - полые, гармонично вставали в прикус и не чувствовались совершенно, пока она не вздумала их изучить. Проколола палец, вздрогнула, порезала язык ногтём, шепеляво чертыхнулась...
   Прокол зажил мгновенно. Девушка слизнула с пальца кровь и увидела чистую неповреждённую кожу. Следы от пут на запястьях пропали также. И прокола на сгибе локтя не было. И язык уже зажил. Девушка сглотнула кровь и уставилась на свои пальцы.
   Когти... Тонкие, с металлическим отливом треугольной кромки, чуть длиннее, чем она, работающая на компьютере, могла себе позволить. Всё же они были ногтями, но чудовищно острыми и прочными, оставляющими следы и на стенах, и на металле медицинского столика-каталки.
   Она подошла к каталке с дрыхнущей тёткой и со скрежетом сняла стружку с металлического поручня. Пожалуй, будь у неё время, она могла бы просто перепилить ногтями гнутые железные трубки.
   Да, что там у нас ещё про вампиров?.. Сила. Ну, это можно и не проверять - до того было достаточно проверок, но она всё же наклонилась, подхватила каталку под дно и подняла перед собой, тут же сделав ещё одно открытие. Сила силой, но масса, инерция и необходимость соблюдать равновесие, держа тяжёлый груз, никуда не делись, и вот так держать на вытянутых руках медицинскую каталку старого "имперского" образца с толстой медсестрой на ней довольно непросто.
   Она торопливо поставила тележку на место и поймала себя на том, что улыбается, показывая спящей свои клыки. Отошла и выглянула во двор. Зелёная горка немного возвышалась над остальным городом, панорама была неплоха.
   - Перед нами будет весь мир, - тихо сказала своему призрачному двойнику. Смутное отражение в запылённом оконном стекле выглядело заинтригованным. Всё же у неё есть отражение, врали легенды. - Весь мир, так, кажется, сказал тот блондин-некромант... он хотел забрать меня с собой и сделать своей. И сделал - нежить, вроде своих зомби, только более эстетично выглядящую, но такую же рабыню. Вампира. Вампиршу. Вампирку. Вампирессу.
   Следовало поистерить, но почему-то не было настроения. Новоявленная кровососка ощущала лишь холодное любопытство и смутную иронию. Она растянула губы, улыбаясь зазеркальной себе. Вампир, тёмная тварь по имени Светла...
   Итак, что же неправильно? Словечко "вольный" в её "масти". Девушка уже почти привычным движением призвала телефон, ещё раз ткнула пальцем на значок, и развернулось примечание.
   Вы получили уникальное достижение: Декларация Независимости!
   Убившая своего господина призванное существо "Вампир" получает игровой класс "Вольный вампир"!
   - Вольным становится вампир, убивший того, кто его обратил, - озвучила Светла что-то застрявшее в глубинах памяти.- Ну да, я его проткнула... не рабыня... не Вампир, а вольный... я свободна?..88ПЕРЕДЕЛАТЬБЛИН
   Она пробегала глазами по возникающим строчкам описания её расы. Названия и комментарии бывали весьма причудливы.
   Заклинания прямого урона наносят меньше повреждений... сопротивление заклинаниям Тёмной и Чёрной магии... Проклятья, Отравы и Яды ослабленно воздействуют... факторы понижения Морали и Удачи... нет штрафов поступков, территорий, товарищества... Некоторые Элексиры и Зелья оказывают усиленный эффект... Некоторые типы ландшафтов будут дружественны... "Крем от загара", иммунитет к солнечному свету. "Голоса в голове" - частичное сопротивление чарам ментального характера...
   - "Одной крови" - способность маскироваться под живого человека неоценима для кровососа активного образа жизни! - процитировала Светла. - Прямо реклама какая-то. Становитесь вампирами, это модно...
   Владение кинжалами, сила, ловкость и гибкость (Гуттаперчевая, так это называлось), использование когтей и зубов в качестве оружия...
   Недостатки проистекали из преимуществ. Уязвимость к заклинаниям Светлой и Святой магии... Благословления, Элексиры и Зелья... бонусов поступков, территорий, товарищества не существует... Некоторые Отравы и Яды оказывают усиленный... Некоторые типы ландшафтов враждебны...
   - Всё то же самое, только наоборот.
   Читая дальше, девушка узнала, что её присутствие в какой-либо группе будет отрицательно влиять на Мораль и Удачу её "товарищей". Что некоторым типам магии ей никогда не светит выучиться (не очень-то и хотелось уметь исцелять живых и раздавать благословления). Что она должна беречься особых Отрав и Ядов (в чём разница?), некоторых заклинаний (Солнечный Ожог, звучит неприятно для вампира), а также специальных предметов (Осиновый Кол) и ингредиентов (таки да, аллергия на чеснок).
   Светла мотнула головой, поняв, что зачиталась. Её захватил вики-эффект, надписи можно было разворачивать, над словами раскрывались примечания, пункты ссылались друг на друга и на какие-то справочные статьи. Всё малопонятно, причудливо и интересно тем более, что это вплотную касается её!..
   - Итак... я увязла в Матрице. Со мной происходят непонятные изменения, отчего-то имеющие вид... эм, интерфейса какой-то игры, - Светла дивилась своему спокойствию. - В которую я, видимо, вынуждена буду играть. Из Матрицы не сбежать, и правила игры неизвестны. Их следует выяснить как можно быстрее. Нужно читать... как там называются статьи-советы матёрых игроков начинающим? Неважно, статей таких у меня нет... зато есть подобие справочника и описание собственного персонажа.
   Она решительно закрыла весь "гипертекст" и ткнула в первую попавшуюся кнопку.
   Развернулась карта с комплексом зданий ГОНДОРа и крестиком в центре. Девушка двинула пальцами, масштабируя, и карта, напоминающая обычное приложение для смартфона, показала ей сначала здание, потом сам этаж, а потом и палату со смежными помещениями и участком коридора, крестик стал её условной фигуркой. Вновь движение пальцами, и перед ней оказалось здание, комплекс зданий, квартал, район... вот только...
   Помотав головой, девушка двинула бегунок масштаба дальше, и увидела весь город... нет, не весь. Некоторые автобусные-троллейбусные-трамвайные маршруты, основные магистрали, пути, которыми она ездила на работу, в клубы, к подругам, в магазины и на рынки, более-менее знакомые районы, кварталы, жилые массивы...
   А вот места, где она никогда не была, на карте скрывали серые пятна. И всё это до крайности напоминало опять-таки игру, то, как открывается карта в местах, где случалось рубить монстров или повергать армии, а незнакомая "терра инкогнита" закрыта темнотой, за которой прячется коварный враг или лежат несметные сокровища.
   Да, про сокровища и неоткрытые пути. Девушка вновь высветила микрорайон, и обнаружила у остановки на въезде изображение арки, похожей на схематичное обозначение портала в какой-нибудь игре. Ничего подобного, отлично помнила Светлана, там не было. Девушка подцепила значок пальцем и узнала, что здесь находится нечто под названием "Зелёные Холмы".
   Похоже, есть реальный мир - или Матрица, основанная на нём... или реальный мир и был Матрицей всегда, просто сейчас открыто проявил это?.. Светла мотнула головой, выбрасывая из неё эти чуть не ушедшие в рекурсию размышления, и начала снова. Реальный мир, где она сейчас. И некие "порталы". Любопытно... однако подождёт. Сейчас важнее другое.
   Светла закрыла карту (не звезда это, а вовсе даже обозначение сторон света!), - и тронула меч в круге. Развернулся список.
   Кинжал (классовое оружие) уровень владения 1 "Дилетант" 1 приём
   Другое уровень владения 0 /неизвестно/ нет навыков
   Девушка нажала пальцем на первый мерцающий пункт и прочла, что кинжалы являются классовым оружием Вампиров, и потому ей, дилетантке, щедро дарован ровно один приём для кинжала, называющийся необыкновенно оригинально: "Пронзание".
   Тоже весьма интересно, однако кинжалов поблизости нет, листаем дальше. Кнопка свитка с печатью... о, "Заклинания"!..
   Дисциплины Крови: уровень владения "Неофит" 1 заклинание
   Другое: уровень владения 0 /неизвестно/ нет навыков
   Девушка вновь раскрыла первую строчку. Заклинание "Очарованный Сон" заключалось в том, чтобы любым способом переместить собственную каплю крови в организм жертвы. Которая потом на несколько секунд, в зависимости от условий, переходила под её контроль, и после засыпала.
   Светла покосилась на похрапывающую тётку. Медсестра вытерла ватой след от иглы и... попробовала её кровь на вкус!.. Девушка перечитала дополнение к заклинанию, мол, "кровь вампира сама по себе может быть привлекательна для..." и поневоле задумалась о возможном применении чар. Чуть порезаться собственным "кинжалом", или даже ногтями, а потом царапнуть врага. Или подлить в вино, или приправить пищу, или просто дать по морде, пока очухивается, угостить.
   - И сколько же... она проспит? - спросила, вовсе не ожидая получить ответа, но в шуршащей тишине палаты прозвучала хрустальная нота пришедшего сообщения.
   Девушка опустила взгляд и увидела, что окна, которые она успела пооткрывать, исчезли с экрана смартфона, и на нём было изображение с его камеры, как будто она собралась фотографировать или записывать видео. Светла подняла телефон и оглядела через него комнату.
   Над её жертвой парили сменяющиеся цифры. Очарованный Сон, 156... 155... 154...
   Заклинания и контроль над ними осуществляются с помощью телефона? Как будто так... но не совсем. Ведь напоследок блондин и противостоящие ему девушки просто жестами и словами велели проявиться магическим эффектам.
   Она осторожно тронула иконку в виде глаза в углу экрана. Выводить игровую информацию в поле зрения? - спросила всплывшая табличка "ОК-Отмена". Поколебавшись, Светла дала добро и увидела цифры без всякого телефона. Действительно, как было сказано, мешает полноценному погружению в игровой мир.
   99... 98... 97...
   И что мне с этим делать? Меньше чем через две минуты тётка очнётся, и тогда... Она задумчиво покусала палец, подошла к каталке и стряхнула в раззявленный храпящий рот каплю крови.
   Медсестра поперхнулась, открыла мутноватые глаза и замычала сквозь кляп что-то вроде "слушаю и повинуюсь". Светла промедлила, глядя на сменяющие друг друга цифры.
   - Кровное Очарование, десять секунд? Но раньше было...
   7... 6...
   - Где мои вещи? - быстро спросила Светла. Медсестра махнула рукой в сторону, промычала что-то... и захрапела, вспыхнул новый таймер - 179.
   - Снова меньше. Три минуты, в первый раз было как минимум десять!..
   Под таймером маячило примечание мелким шрифтом.
   - Относительное сопротивление заклинанию "Очарованный Сон" и схожим, - прочла Светла. - Ясно, выработался иммунитет, в следующий раз вообще может не сработать...
   Она вспомнила, как лохматый Гарик и голубая девушка говорили что-то подобное. Неужели её в самом деле к чему-то принуждали, а потом стирали память? Воображение моментально подбросило картинки, к чему могли бы её принудить неизвестные, чтобы потом вылечить и приказать забыть.
   - Не так, - строго сказала девушка сама себе. - Я убила хозяина и уже тогда стала Вольным Вампиром, которые, как написано, обладают сопротивлением ко всякому ментальному!.. и к магии лечения!..
   Получилось убедительно. Вот только время всё тикало, и что-то надо было делать.
   Девушка выглянула из палаты. Медсестра куда-то в ту сторону рукой махнула. А что там у нас? Она кинула взгляд на карту и обнаружила, что теперь помещения подписаны, а неподалёку от точки, обозначающей её саму, появился крестик.
   Ненароком сменив вид "интерфейса", она превратила телефон в планшет, и узнала, что в обозначенном месте как раз находятся её вещи. Тётка не успела ни слова сказать, но всё же каким-то образом эта информация была снята с неё и доступна вампирессе.
   - Задание, - пробормотала девушка. - Квест. Вернуть шмотки.
   И бежать. Возможно, те, в банке, могут каким-то образом обнаружить, что на ней их методы дали сбой, и пожелают исправить упущение... усилив воздействие или же решат всё радикально.
   Возможно, стоит попробовать поговорить с врачами - может быть, отпустят с миром, убедившись в её вменяемости? Нет уж... мало ли что найдут в её организме вампирском, ну как возжелают разобрать на опыты. Да и время разборки немалое займут, а те, из банка, могут нагрянуть в любой момент, взявшись из ниоткуда.
   Она прислушалась и метнулась к ложу, схватила иглу капельницы. Хрустальный перезвон. Светла опустила взгляд и увидела, что поверх её пальцев, сжимающих иглу, появилась табличка парящего в воздухе запроса.
   Заявить предмет как игровой, Да/Нет?
   Чтоб я знала, что это значит... - подумала девушка и стукнула подтверждение. Игла засияла и превратилась в длинную стальную стрелку. Гранёное острие с одной стороны, короткий расплющенный участок образовывал подобие пера, но тоже был очень остр, что девушка и выяснила немедленно.
   - Игровой предмет? - сунув проколотый палец в рот, она прочла возникшую с аккомпаниментом звука сообщения голограмму-табличку.
   Сенбон. Наложено заклинание "Очарованный Сон".
   Хрустальные льдинки вновь издали перезвон, и девушка ткнула зажившим пальцем в экран планшетника. Сначала её взор схватил иглу в руке своего изображения. Девушка нажала кнопку с мечом, и прочла:
   Сенбон, уровень владения "Дилетант", 1 приём, - и ещё что-то, но читать было некогда, и девушка смутной тенью метнулась к двери.
  
   - Ну что, Ванванна, наша пострадавшая... - в палату шагнул мужчина в белом халате, с папкой в руках и стетоскопом на шее. Приметив привязанную к каталке разутую медсестру, остановился столбом и... почувствовал короткий укол в плечо. Успел ещё повернуться, подметить бледное растрёпанное привидение, и мир крутанулся перед глазами, стало хорошо и спокойно. Он отвечал на вопросы, поворачивался, шагал куда велено и делал что скажут...
   Светла вздохнула, подхватывая врача. Времени не хватило, снимая штаны, очарованный ткнулся головой в стеночку и захрапел. Вампиресса осторожно придержала его, опустила на пол, дораздела, закрыла нашедшимся здесь бинтом укол в плече. Сенбон оказался кстати, чтобы проколоть новую дырку в поясе, иначе брюки сваливались. Светла заправила белую рубашку, плотнее запахнулась в медицинский халат. Подхватила коробку ампул, найденных у врача в кармане.
   - Заявить предмет как игровой? Да!..
   Со звоном упаковка превратилась в две игральные карты. Девушка прищурилась недоуменно. На картах были изображены зелёные листы.
   Предмет: лист сон-травы.
   Предмет: лист сон-травы.
   - Похоже, это было какое-то снотворное... И куда мне их теперь?..
   Она достала телефон и по наитию, вспомнив, как в банке девчонка вытаскивали из планшета гвозди, коснулась картами экрана.
   Карты провалились в него и исчезли.
   Девушка сложила руки на груди, прикрывая прихваченной у врача папкой плечо, где на белом халате расплывалось небольшое пятно крови в проколе. Другой ладонью попыталась как бы ненароком спрятать бейдж таким образом, чтобы на нём был виден кубок со змеёй и начальные буквы медицинского учреждения, но не мужское имя.
   - Ой, не похож, ой, халтура!.. - прокомментировала собственный вид. Отражение в немытом стекле было согласно.
   Но поделать ничего было нельзя. Светлана вышла из палаты, низко опустив голову и как будто углубившись в чтение чего-то на экране мобильника.
  
   На всём этаже не нашлось кому оценить её неубедительную актёрскую игру. Сумрачный коридор, закреплённые стальными лентами и гвоздями полосы шорканого линолеума, крашеные стены и мерцающие лампы потолка - нарочно они такие отыскивают, что ли? Коридор заканчивался небольшой площадкой перед выходом на лестничную клетку, где у стены из стеклянных "кирпичиков" стояла чахлая пальма в деревянной кадке. У подножия бедного деревца на каменно-сухой земле валялись несколько бычков. Пахло куревом - не табачным дымом, а именно куревом.
   А ещё...
   Девушка прищурилась недоуменно. В её "волшебном зрении" в кадке висела игральная карта. Именно висела, вертикально, ничем не поддерживаемая и ни за что не подвешенная.
   - Ещё одна сон-трава? - Светла подошла и наклонилась. Зелёный лист, изображённый на карте, был каким-то другим.
   - Неизвестное растение, - прочла всплывшую подсказку. Поколебавшись, тронула карту, похожую на голограмму - но она, оказавшаяся вполне материальным, осталась в её пальцах. Вновь перезвон.
   Предмет: лист разрыв-травы. Прогресс умений: Травознатец
   - Я травознатец, - пробормотала Светла. - Знаток трав... Знатный коноплевод... Тьфу.
   Она покрутила карту в пальцах и глянула в абсолютно чистую кадку. Окурки куда-то делись.
   - То же заявление предметов как игровых? - девушка мотнула головой. - Мусор превращается... превращается мусор... в очень полезные цифровые вещи!.. Но как мне их потом получить назад?
   Замерцал ещё один значок, несущий изображение... авоськи?.. Светла нажала кнопку, и на экране возникло расчерченное на клетки поле. Ага, инвентарь...
   Три клетки были заняты. Лист с цифрой два, ещё один лист, и... какая-то белесая раковина. Которую она не подбирала - значит, предмет был в её инвентаре с самого начала.
   Девушка коснулась и получила в руки карту, как будто медленно всплывшую из экрана. Это оказалась не раковина.
   На карте было изображено грубовато откромсанное человеческое ухо. И комментарий:
   Бой: Светла (Вампир) против Артурус (Некромант).
   Победила Светла
   Трофеи:
   Все предметы Артуруса переходят к Светле (0 предметов всего)
   Все деньги Артуруса переходят к Светле (... всего)
   Штрафы:
   Все возможности Светлы, которыми она пользовалась, как "Упырь", были ею забыты (уровни владения оружием и заклинания обнулены)
   Информация, полученная от Артуруса Светлой, как его подчинённым "Упырём", была ею забыта (карты, заметки, сообщения, списки приказов удалены)
   - Вот досада-то, я всё забыла, - сказала в пространство девушка. - Одна радость, деньги мал-мала есть... сколько, кстати?
   И опять отвечая на её вопрос, на поле инвентаря замерцала кнопка с изображением кошеля. Светлана нажала её. Пробежала взглядом строчки. Закрыла глаза, взглянула вновь. Ничего не изменилось.
   2.885.020 золотых монет
   47.600.200 рублей
   Эпизод 23. Зелёные холмы
   02 июня ** года. Город "Г", Микрорайон "Зелёная горка", Государственный Областной Наркологический Диспансер, Отделение Реабилитации ("ГОНДОР") (реал)
   2.885.020 золотых монет
   47.600.200 рублей
   Выдать / золотых монет
   Выдать / рублей
   - Сто тысяч, - набрав на выскочившей цифровой клавиатуре соответствующие цифры, Светла проследила, как из экрана всплывает пачка в знакомой банковской упаковке. Достала, покрутила в руках и, заслышав шаги на лестнице, торопливо упихала обратно.
   Скотина Артурус, очевидно, ограбил её банк, точно так же покидав всё в телефон. И ей теперь перешли его трофеи!..
   Размышляя, она двинулась ниже. Миновала сутуловатого щетинистого дядьку в растянутых трениках, меланхолично шлёпающего тапочками, и оказалась на первом этаже.
   Одежда...
   Здесь людей было больше, и Светла шла не торопясь, разглядывая экран телефона. Чужие взгляды скользили мимо деловито идущей девушки в белом халате.
   Место, обозначенное крестиком, было в этаком отнорке узких больничных коридоров. Девушка вдвинулась в тень, потянула дверь... дёрнула сильнее.
   - Закрыто, догадался Штирлиц, - пробормотала, вертя в руках вырванную с шурупами ручку. Приноровиться надо к новой вампирской силушке.
   Она постучала по двери и, легонько нажав ладонью, выдавила верхний слой покрытия. Тонкое дерево кракнуло и расщепилось. Мысленно пробормотав благодарность невесть кому за отсутствие свидетелей, девушка запустила когти и вырезала ими замок, скользнула внутрь. Шкафчики с пометками. Сначала Светла пыталась искать по ним, но сочла, что проще по-максимуму отмасштабировать карту и определиться так, чем разбирать почерки.
   Здесь. И эти каракули при определённом воображении можно-таки прочесть как её фамилию.
   Девушка подцепила пальцем дверцу и потянула. Металл жалобно заскрежетал и согнулся. Нервно оглянувшись на дверь, Светла выгребла из ячейки одежду и вещи. Юбка, блузка, фирменный зелёный сборбанковский галстук надевать не стала...
   Переодевшись, покидала экспроприированные шмотки во взломанный шкафчик, попробовала пристроить обратно вывороченную дверку, чтобы не бросалась в глаза, оставила халат с кровавым пятном и надела другой, найденный здесь. Вышла из комнаты.
   Теперь народу было больше. "Реабилитирующиеся" практически не обращали внимание на девушку в белом халате, врачи шли мимо. Да, главное - шуровать с деловым видом, а уж умение состроить физиономию "я-жутко-занята" Светлана ещё в банке натренировала... прокачала способность, можно сказать.
   Где-то послышались встревоженные голоса, раздался торопливый топот. Похоже, двое вырубленных пришли в себя и подняли тревогу. Светла ускорила шаг, свернула влево, вправо, зашла в какой-то коридор и поняла, что оказалась в ловушке.
   - Пожарной проверки на вас нет, - в сердцах сказала. То, что на плане эвакуации обозначалась жизнерадостно-зелёной полуоткрытой дверью, в реальности обернулось мощной запертой на амбарный замок конструкцией не иначе как из дубовых балок. Ещё и покрашенной, словно в насмешку, в мерзкий красный цвет.
   Сзади закричали.
   - Да, видела, она... и с папкой... как будто туда...
   Нечего и мечтать выбить такую... - подумала Светла, уже начиная разбег... и тормознула. Торопливо достала телефон, ткнула в авоську, в зелёный лист.
   И, цепенея от догадки, стукнула картой "разрыв-травы" по замку.
   Карта распалась острыми звенящими осколками, которые воспарили вверх и исчезли. Замок издал лязг и свалился вниз, девушка еле ногу успела убрать. Сдёрнула повисшую в петле скобу, толкнула дверь.
  
   Свет хлестнул по глазам, словно мокрое полотенце. После сумрачных коридоров с люминисцентными лампами снаружи было невозможно, болезненно ярко. Так, что девушка моментально вспомнила о своём вампирском статусе и усомнилась в иммунитете к лучам светила.
   Но секунда - и всё прошло. Моргая мокрыми от слёз глазами, Светла оглядела двор и двинулась вдоль стены так, чтобы её не могли заметить из окон. Рискнув, прошла через асфальтированный двор к шлакбауму. Прижав телефон к уху и изобразив оживлённую беседу, девушка миновала калитку с намертво приржавленным вертляком, как бы мимоходом кивнула охранникам.
   Ш-ш-ш-кхрак!.. - один из них потянулся к захрипевшей рации, что-то в неё сказал, выслушал ответ. Его глаза округлились, рот открылся. Охранник резко вскинулся...
   Светла швырнула телефон.
   Охранники присели, невольно отслеживая взглядом траекторию предмета, девушка бросилась вперёд, держа в каждой руке по карте. Исходя из того, что она видела в банке, пользоваться игровыми предметами следовало как-то так.
   Она ворвалась в будку и ударила первого охранника, который уже лез за травматиком, картой по лицу, сунула второму под нос и согнула.
   Двойная вспышка разлетевшихся зелёных искр. Охранники синхронно дёрнули головами, словно получив под нос вату с нашатырным спиртом. Вот только эффект был противоположный. Глаза охранников закатились, и они повалились на пол будки.
   Девушка подхватила вывалившийся из руки охранника травматик, вышла из будки и шагом "я-всего-лишь-спешу" пошла прочь. Спустилась по лестнице вниз к подножию холма. Нырнула в заросли акаций, мгновенно выскочила из халата, смотав в плотный узел. Ткнула в экран телефона, и халат исчез. Убрав и пневматический пистолет, девушка выпрямилась и зашагала вперёд.
   Стоило выйти из тенистых аллей, как солнце обрушилось с неба. Светило жарило, как чугунная сковородка, забытая на плите. Девушка попыталась смахнуть пот... и обнаружила, что лоб сух. Мёртвые не потеют, вестимо. Иммунитет? Жуть подумать, каково быть не имунным вампиром. Наверное, они в тонкий прах разваливаются...
   Так, остановка... здесь.
   Она села в первый же подошедший автобус и устроилась на тенистой стороне, спиной к движению.
  
   Амигаса.
   Да, вспомнила Светлана, эта штука так и называется. Плетёная шляпа, скрывающая в тени всё лицо. А ещё кимоно, широченные штаны хакама, белые носки таби с двумя пальцами для большого и остальных, и деревянные с завязками сандалии на двух колодках гэта. За широкий пояс были заткнуты катана и вакидзаси.
   Девушка даже возгордилась немного своей осведомлённостью. Поди ж ты, откуда-то ей известны все эти термины.
   Вообще-то их город "Г" уже года два как признан столицей какого-то очередного модного молодёжного движения, и видеть на улице тинейджеров в причудливых нарядах, дикого цвета париках и при странных атрибутах было не так уж необычно. Вот только на долговязого парня в причудливом наряде вообще не смотрели. Подумаешь, сидит самурай, экая невидаль. Как будто он всегда ездил этим автобусом и успел всем глаза намозолить не хуже вон той бабки...
   Старушка миновала его, долговязый парень убрал ноги из прохода, с деревянным стуком переступив своими колодками. Он развалился на своём сидении, и казался сонным и мечтательным, не хватало только керамического кувшинчика и крохотной плошки для сакэ. Светла подумала, что эта штуковина тоже как-то называется, но не вспомнила.
   Краткий взгляд из-за полей, и девушка поспешно опустила глаза, мысленно ругая себя. Парень явно заметил её интерес. Качнул шляпой, вынул руки из широких рукавов...
   Это не по образу, подумала девушка. Кисти рук "самурая" закрывали тяжёлые кожаные перчатки с набойками на костяшках. Парень зевнул, прикрывая рот рукой, и снова мимоходом глянул на Светлану.
   Нет, мимо неё, в стекло.
   Девушка невольно оглянулась, окончательно себя этим выдавая... и застыла.
   В проезде между двумя домами она увидела некую конструкцию, мелькнувшую слишком быстро. Светла успела различить лишь край её - устройства, постройки?.. - и получить впечатление чуждости, неуместности её здесь.
   Светла даже привстала, поворачивая голову и стараясь разглядеть по мере того, как автобус, замедляя ход, проезжал мимо... Чуть не ткнулась лицом в широкий рукав кимоно, вздрогнула и резко села.
   Сбегая из медицинского учреждения, она поняла, что остро чувствует людей, слышит и даже как будто... чует?.. - что позволило ей избегать нежелательных встреч. Но сейчас самурай возник перед ней совершенно незаметно, держался себе за поручень. Чуть улыбнулся, скользнув взглядом, и...
   Прошёл дальше.
   - На остановке, пожалуйста, - монеты просыпались на ткань, водитель буркнул нечто утвердительное. Светлана подождала, пока остальные выходящие создадут затор, и тоже встала, скрылась за их спинами. Поспешно давила цифры на смартфоне.
   Монеты явились с лёгким звоном, девушка подхватила их.
   Автобус остановился. Люди выходили, самурай зашагал вперёд, всё так же не привлекая ничьих взглядов. Сквозь него, впрочем, не пытались пройти, но как будто в упор не замечали.
   И шёл он как раз в сторону Арки.
   Девушка скосила глаза на экран смартфона. Да, это оно - то, что она увидела. Нечто под названием "Зелёные холмы", что на въезде в микрорайон, было на расстоянии сантиметра от её собственной отметки. А впереди медленно приближалась к Арке ещё одна точка.
   Повернула.
   Светла в несколько прыжков, привлекая удивлённые взгляды, поравнялась с углом и осторожно заглянула за него. Вот будет хохма, если самурай засёк её преследование и они сейчас столкнутся лоб в лоб, выглядывая.
   Но нет. Амигаса шёл себе дальше, к центру тенистого дворика. Где стояла каменная Арка, увитая плющом.
   Пространство в Арке было затянуто блуждающими искрами света и тьмы. Если взять речную гладь в солнечный ветреный день, каким-то образом отнять от неё блики света на воде и поместить горизонтально - получится самое оно.
   Сквозь блики проглядывали видны какие-то строения, ходили люди и... не только люди, похоже. Можно было разглядеть и сам двор позади Арки, словно живые картинки в глубине её были проекцией на полупрозрачном стекле. "Наружные" люди ходили как ни в чём не бывало, совершенно очевидно они не видели этой нелепой фэнтезийной конструкции... портала.
   И не ощущали - один прохожий зацепил плечом край арки и прошёл насквозь. Другой шагнул прямо в неё и... ничего не случилось, так и пошёл по двору.
   Третий...
   Самурай замедлил шаг и встал у Арки, что-то делая на телефоне. Послышалась музыкальная фраза, но Светла лишь прижала локтём вибрирующий карман, глядя, как над шляпой вдруг вспыхнули строчки слов и знаки.
   Первая "иконка" больше прочих, изображала месяц, продетый в тонкий венец. Ниже был глаз со спиральным кружком в зрачке. Ярлычки, стоило задержать на них взгляд, разворачивались с пояснениями.
   Имя - ___
   Класс - ____
   Наложено заклинание "Круг рассеянности", - прочитала Светла, "кликнула" взглядом по глазу, развернув, и узнала, что это заклинание при нахождении в реале позволяет избежать совершенно лишнего внимания людей.
   Коронованный серп луны обозначал принадлежность к гильдии "Лунное Королевство".
   Самурай по имени ___ потоптался на "пороге" и шагнул внутрь. Не сквозь видение, и дальше, по трещиноватому асфальту дворика, а на мощёную улочку зазеркалья, оказавшись внутри Арки. Светла видела, как он шагал меж низеньких домиков и наконец скрылся за углом.
   Девушка вытащила телефон.
   Навык "Наблюдательность" повышен. Вы можете видеть нескрытую информацию Игроков, описания простых предметов и зданий и уровень здоровья монстров слабее или равных вам. Задействован автоматически, отключить?
   Девушка отказалась и убрала телефон, подошла к арке, почти крадучись. Шагов за десять до портала услышала хрустальный звон сообщения.
   На вас наложено заклинание "Круг рассеянности" (эффект территории)
   Светла торопливо оглянулась. Вообще-то девушка с диковатым взглядом, крадущаяся через двор так, будто в его центре видела нечто странное, неизбежно привлечёт внимание прохожих. Но сейчас никто не смотрел на неё.
   Кажется, понятно... Исчезни она прямо здесь, народ бы впечатлился. Но сейчас, с этим отвращающим эффектом, никому не интересно, чем она занимается.
   Светла подошла вплотную к Арке. Так, тихо, незаметно, не привлекая внимания, как будто ещё одна посетительница вроде давешнего самурая. Не показывать, что всё внове, понять, что происходит, собрать информацию...
   Девушка вдохнула, выдохнула и сделала шаг сквозь солнечные блики.
   Вы желаете пройти на мирную локацию "Зелёные холмы"?
   Да!..
  
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Зелёные Холмы" (вирт, соответствие с реалом - микрорайон "Зелёная Горка"), мирная зона "Норгород"
   Тело охватило мурашки, а потом стало как-то легко и свободно. Светла поняла, что стоит на камнях мостовой, под ясным голубым небом, под жарящим вовсю солнцем... ох.
   Небольшой городок на холмах - не средневековый, первое впечатление оказалось не совсем верным, - скорее фэнтезийный. Светлу не оставляло впечатление, что она где-то видела такие утопленные в холмы здания с круглыми окнами и круглыми зелёными дверями.
   Девушка оглянулась, Арка оказалась за спиной и показывала теперь вид городского двора. Светла шагнула.
   Вы желаете выйти из мирной локации "Зелёные холмы"?
   Она не стала отвечать на запрос и прошла Арку насквозь, оказавшись с другой её стороны, оставшись в локации. Перевела дух, убедившись, что она может в любой момент вернуться назад, отошла в сторонку и и принялась за изучение окружения. Благо место, где стояла Арка, было расположено относительно высоко. Круглая пустынная площадь, куда выходило пять дорог, самое большое, но всё же приземистое здание было похоже на ратушу, у неё был шпиль и башенка с часами.
   И везде были они. Прогуливались по дорогам и холмам, сидели рядом с домишками, покуривая трубки и ведя степеные беседы, занимались какими-то своими делами - местные жители.
   Полноватые коротышки в домотканых одеждах, с босыми длиннопалыми ногами, заросшими кручавой шерстью.
   Другие, имеющие растительность на лице, были повыше и покрепче, носили кожаную одежду, а то и броню, топоры, и обувью не пренебрегали.
   Третьи, карлики в одеждах вырвиглазных оттенков, башмаках с сияющими пряжками и зелёных высоких цилиндрах, сновали туда-сюда, обмениваясь пронзительными возгласами.
   И - другие. Тощие и толстые, меленькие, сутуловатые, длиннорукие, с редкими бородками, безбородые и вовсе лысые, с разного цвета кожей, похожие на уменьшенных людей и на какие-то мягкие игрушки.
   Были здесь, впрочем, и "полноразмерные", обычные с виду человеки. Они ходили группками, беседуя друг с другом, или останавливаясь поболтать с хоббитами, гномами и прочими. Иногда деловито шли, а то и бежали, и местные провожали их неодобрительными взглядами.
   Вот одна из таких торопыг, черноволосая дивчина в рубашке из переливчатого чёрно-фиолетового шёлка, чёрном плаще и чёрных штанах, подпоясанных ярким ремнём, выскочила на площадь... и застыла столбом, бросив на Светлу странный взгляд.
   - Пф!.. - покрутила пальцем у виска. - Ты что, здесь реснулась? Или впёрлась, не настроив Образ?
   - Эм?.. - только и промямлила Светла.
   - Или тебе кажется, что это до фига оригинально - вот так явиться, а потом разыгрывать удивление и смущение, типа "ой, я не подумала"?
   Светла опустила взгляд и поняла, что её тело изменилось. Что было тем более очевидно, потому что оно было доступно для обозрения почти полностью.
   Девушка стояла посреди городской площади в одном только нижнем белье.
   Эпизод 24. Пробежки налегке
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Зелёные Холмы" (вирт, соответствие с реалом - микрорайон "Зелёная Горка"), мирная зона "Норгород"
   Светлане никогда не снились кошмары - или, если уж на то пошло, эротические сновидения о том, что она вдруг оказалась голой посреди города. Но сейчас ей на мгновение показалось, что вокруг невероятно яркий и подробный сон, так сказать, "полного погружения". Но она всё же на несколько секунд зависла, изучая новую себя.
   Светлана никогда не отличалась приятной полнотой, но сейчас стала попросту худой. Её кожа побледнела и лишилась девичьего пушка, шрамиков и родинок. Ногти окончательно превратились в хищные лезвия, волосы - она подхватила прядь, - стали совершенно черны.
   Тело прикрывало... Нет, это даже нижним бельём можно было назвать с натяжкой. Вместо бюстгалтера и трусиков на ней оказались странные конструкции из нешироких полотняных лент, охватывающие грудь и бёдра. Перекручивания и узлы на лентах остроумно формировали довольно удобное... прикрытие. Но при том всё выглядело так, будто эти бинты в любой момент готовы соскользнуть.
   Всё это Светла оценила и обдумала потом, а сейчас, очнувшись от ступора, поспешно материализовала телефон.
   Вы получили Уникальное...
   Торопливо смахнув сообщение прочь, она нажала кнопку инвентаря. Халат!.. Рядом с ним в инвентаре лежали другие её вещи. Девушка мазнула пальцем по экрану, и раздалась резкая запрещающая нота - словно какой-то струнный музыкальный инструмент веско сказал "Нет!". А потом добавил "разве что..." ещё одной мелодичной фразой, сопровождающейся вопросом:
   Заявить предмет как игровой?
   Похоже, локация отвергает одежду снаружи, а то, что что на ней осталось хоть какое-то бельё - видимо, требование местной цензуры. Халат нельзя призвать сюда, пока... да!..
   - Эй, ты!.. - раздался пронзительный голос.
   Предмет со звоном сменил покрой и цвет. Серый, со спиральными узорами, длинный плащ под названием Накидка Мозгоправа.
   - Я к тебе обращаюсь!..
   И да, это была именно накидка. Не халат, который можно застегнуть и завязать, а что-то вроде плаща, прикрывающего разве что спину и плечи. И к тому же недлинного.
   Светлана всё же поспешила его надеть, подхватила полы, прикрываясь, и наконец повернулась. Говорила с ней... карлица. Маленькая, толстоватая, коротконогая, с морщинистым лицом, она подпрыгивала от возмущения и взвизгивала, потрясая кулачками.
   - Ты чего здесь голышом щеголяешь?!.
   - Я не щеголяю... я уже... - девушка попятилась от её напора.
   Диннь!..
   Ваше отношение с поселением "Норгород" изменилось с Нейтрального на Недоброжелательное, - сообщил ей телефон.
   - Ах, она ещё и отпираться?!. - работа в банке научила девушку худо-бедно предсказывать поведение людей, и сейчас ей было видно, что эта мелкотравчатая настроена на эскалацию конфликта. Что бы она, Светла, не говорила. - Тут у нас не чего-нибудь там людское, чтобы голышом щеголять!..
   Пронзительный голосок разносился, казалось, по всей округе. Светла попятилась, прикидывая пути отступления, но коротышка, наскакивая, оттеснила её от Арки, лишая возможности вернуться на улицы города.
   - Я здесь за порядком следить приставлена, и не допушшу!..
   Светлана поняла, что её сине-серая курточка, юбка и головной убор-пирожок есть что-то вроде форменной одежды, а предметы на поясе, должно быть, здешний аналог оружия и профессиональных прибамбасов стражей порядка.
   - Неча здесь телеса свои бледные демонстрировать, тьфу, срам какой!.. - и тут же в противоречии с только что сказанным: - Вы поглядите на неё, жители добрые!..
   Добрые жители поглядели. Едва раздались пронзительные, как йодли, вопли мелкой, как все изволили обратить внимание. Курящие у дверей шерстоноги - хоббиты, прохаживающиеся бородачи с топорами - гномы, торопливые обладатели зелёных цилиндров - как их, лепреконы?.. И люди тоже.
   Полицейская и сама решила как следует изучить свою добычу и из внутреннего кармана достала стекляшку, вставила в глазницу... и уронила, линза в какой-то хитрой оправе закачалась на цепочке.
   - Да ты же...
   На ум Светле пришло странное дурацкое словечко - Пердюмонокль. Что бы это значило?
   Диннь!..
   Ваше отношение с поселением "Норгород" изменилось с Недоброжелательного на Отрицательное.
   - ...Вампир!.. Явилась, значит, кровососка, наших мужиков портить?!. - голос карлицы взвился вовсе такой нотой, что Светле показалось - стёкла окрестных домов и красивые витражи ратуши вибрируют в такт звуку и вот-вот высыпятся из рам стеклянным крошевом.
   Мужики из свидетелей смотрели. Похоже, не всем из них внушала ужас идея, что их будут "портить". Девушка запахнула накидку насколько могла, уронила телефон, но он не исчез, а повис перед ней и развернулся в большое окно игрового интерфейса. В котором можно было работать одной свободной рукой!
   - Извините, я сейчас же...
   "Охране порядка" никакие её извинения не были интересны, и Светла адресовала умоляющий взгляд девушке, которая так и стояла рядом, откровенно потешаясь скандалом.
   - Пожалуйста, прикройте меня!..
   Свидетели мужеска пола одобрительно засвистели, когда Светла сдёрнула злополучную накидку. Фиолетовая хмыкнула, но снизошла и растянула вручённый ей предмет одежды, ещё и собственный плащ подняла локтями, и поднялась на цыпочки - ростом девушка не отличалась. За этим неверным прикрытием Светла, которая отпятилась в какой-то закоулок площади, торопливо накинула Сорочку Банковской Служащей, плюс к золоту, падающему из монстров, и Юбку Банковской Служащей, снижающую какой-то там штраф, а также напялила Туфли Банковской Служащей, тоже что-то плюсующие.
   Тётка, разумеется, не оставила так реакцию Мужиков, и принялась голосить усерднее, лапая на поясе что-то угрожающе-угловатое. Светла тронула ещё один предмет, оказавшийся у неё в рюкзаке после горячего знакомства с охранниками. На сей раз запрос был длиннее.
   Заявить предмет как игровой?
   Внимание, заявление обратной силы не имеет, обратить преобразование будет невозможно!
   - У меня из-за тебя Отношение упало, - буркнула Фиолетовая.
   - Что?.. - Светла всё же дала подтверждение и коснулась предмета, похожего на какой-то фэнтезийный пистолет и всё же сохранивший черты исходного - травматика. - Ах, прости...
   Рука качнулась от неожиданной тяжести оружия. В инвентаре не было видно, насколько он, преобразованный, на самом деле оказался велик. Сплошной чёрный металл, шестигранный в сечении ствол заканчивался дулом, в котором была линза. Изящно изогнутая рукоятка, курок, спусковой крючок, подобие барабана из металла и стекла.
   - Магострел...
   И тут в уши ввинтился пронзительный визг. Все предыдущие рулады меркли перед этим.
   - Магострел!.. У вампирши магострел, хватай её, держи, вяжи!..
   Фиолетовая оглянулась, скривившись, словно лимон укусила.
   - Ну и на фига ты это вытащила?..
   - И сообщницу ейную тоже хватайте!.. - блажила карлица.
   - Чтоб тебя хентайный монстр, - сказала "сообщница", хватая Светлану за плечо. Раздался электрический треск, и мир рванулся куда-то вниз и вбок, превратившись в набор смазанных пятен.
  
   А потом из хаоса красок на гигантской палитре возникла новая реальность.
   Светлана поняла, что стоит на узкой дороге между двумя каменными стенами. Ни карлицы, ни кого другого в поле зрения не было - только серые камни по бокам и внизу, синева над головой, да бело-фиолетовый сполох, бродящий туда-сюда и сыплющий непонятными сочными фразочками:
   - И тентаклями в... под... над... через... сквозь и тебя... и её... и всех!.. - вокруг "сообщницы" трещало кольцо молний. Она перевела дух и уставилась на Светлу. - Ну, чего таращишься?!.
   Девушка торопливо помотала головой, сосредоточила взгляд. Вот и ей самой довелось узнать на своей шкуре, что такое телепортация. Ощущения не слишком приятные, но в полной мере сосредоточиться на них мешала Фиолетовая. Похоже, настроение той было чем-то средним между яростью и весельем, и в ответе она не очень нуждалась.
   - У меня из-за тебя Отношение с городом во Враждебность свалилось!.. Воистину, не одно доброе дело не остаётся безнаказанным...
   - Я извиняюсь...
   - Ещё бы ты не извинялась, - хмыкнула девушка. - Но извинения не приняты. А поскольку мы сейчас обе враждебны городу, я могу сделать так...
   Светла успела уловить начало движения. Молния, прыгнувшая с ладони, хлестнула её по ногам, заплела лодыжки, дёрнула, сбивая с ног и подвешивая в воздух. Девушка кувыркнулась и заболталась вниз головой, уронила пистолет. Фиолетовая свела руки, раздвинула - и между ними растянулась блескучая молния. Ну, по крайней мере, не мертвецы и не лёд... интересно, больно будет?
   Светле не дали возможности решить, попробовать ли вымолить прощение, попробовать атаковать или убежать. Фиолетовая с картинной небрежностью замахнулась.
   И остановилась. Запястье правой руки перехватила мужская ладонь, возникшая из ниоткуда.
   - Я бы на твоём месте не спешил так, - сказал вежливый голос, и из тени проявился смутный силуэт, налился красками.
   - Ты!.. - вздохнула Светла.
   - Ты!.. - воскликнула и Фиолетовая.
   - Я, - в тени полей соломенной амигаса блеснули тёмные глаза, в которых отражалась пляска молний.
  
   - Дзин, в чём дело? - спросила Фиолетовая. - Я из-за неё уронила Отношения. Дай мне её убить... раз уж я теперь враждебна городу и могу это здесь делать.
   - Убийства отягчают карму, - наставительно сообщил брюнет со странным прозвищем. - Хоть ты и враг городу, убив кого-то в его черте, ты ещё больше усугубишь положение. А нам оно не надо. Нам здесь ещё работать.
   Девушка хмыкнула и неохотно опустила руки, погасив молнию. Светла закачалась в невидимой ловушке, медленно поворачиваясь вокруг своей оси.
   - Так что утаскивай её из города и убивай за околицей.
   - О!.. - девушка потянулась, как будто собираясь прихватить свою пленницу за шиворот.
   - Но сначала, - Дзин шагнул ближе, - я спрошу её, почему она преследовала меня.
   - Преследовала?
   Дзин опустился на одно колено.
   - Блиска, она ехала со мной на одном маршруте, подглядывала из-за угла, а потом зашла вслед за мной в Арку.
   - Та-а-ак... - протянула названная Блиской, тоже наклоняясь, теперь их лица оказались на одном уровне. - И кто же эта неудавшаяся шпиёнка?
   Она протянула руку, придержав кружение своей добычи. Светла лишь сейчас толком разглядела самурая и пленительницу. Лицо у парня было вполне европейское, чёрные длинные волосы, скреплённые какой-то заколкой, карие глаза, беспечная улыбка, словно вся эта ситуация его забавляет. И - да, красавчик. Не к добру.
   Девушка тоже симпатичная, с тонкими чертами лица, тёмные очи смотрят пристально, губы поджаты. Чёрные волосы с фиолетовым отливом, краска? - но брови такие же. Иногда в волосах щёлкают разряды, как будто реагируя на эмоции.
   - Никогда её не видел, - сказал самурай, вставая.
   - Никогда её не видела, - молвила девушка, выпрямляясь. - Интересно...
   - А мне интересно, как это ты вообще её, совершенно постороннюю тебе, ухитрилась затянуть с собой в телепортацию? - спросил Дзин.
   Блиска заморгала.
   - И в самом деле, как? - пробормотала себе под нос. - Это что же, я так могу? Это же чистый чит! Такого можно наворотить!.. Или... это твоя способность?
   Притиснутая двумя обращёнными к ней взглядами, Светла дёрнула плечами и закачалась в воздухе. Блиска прищурилась, глядя на что-то над её головой - в смысле, под головой. Протянула правую руку и указала пальцем:
   - А вот союзников таскать можно.
   - Она твой союзник? - удивился Дзин и трагически заломил руки. - Ах, как ты могла? Так жестоко мне изменить!..
   Блиска пихнула его в бок.
   - Как-как... Не приходя в сознание, видимо... потому что ничего такого не помню. Мы с ней на брудершафт не пили!.. Чепуха какая-то, такого не бывает...
   Она осеклась и прищёлкнула пальцами, словно осенённая какой-то мыслью, но тут юбка Светлы, всё это время кое-как зажатая бёдрами, всё же сдалась гравитации, заворачиваясь вниз.
   - Оу!.. - Дзин издал одобрительный возглас. Блиска резко дёрнула руками, левой заехав ему по рёбрам, а правой как будто рассекая невидимую нить. Светла грохнулась наземь.
   - Извращенец!.. Хентайщик!.. - возопила девушка несколько театрально.
   - Ни фига, это всё она!.. - отпёрся Дзин, пятясь от разгневанной подруги.
   - Ты, извращенка!.. - Блиска повернулась к пленнице... поморгала, вглядываясь, и вдруг захохотала, согнулась пополам, хватаясь за живот. - И в самом деле!..
   Самурай удивлённо прищурился... и его плечи затряслись, он загоготал, опираясь о стену. Светла торопливо одёргивала юбку.
   - Пан... пан... ой, не могу, ик!.. - еле выговорила девушка, утирая слёзы веселья.
   - Уникальное... умение... ну надо же!.. Довелось... увидеть, ы-ы-ы!..
   - Вот именно, увидеть... А формулировка-то... чеканная!.. как Апрельские Тезисы Мелкого Змея!..
   Светла сидела на мостовой, вцепившись пальцами в край юбки, и тупо смотрела на чужое веселье.
   - Читай!.. - проскулил Дзин. - Я-то не союзник, лишь значок и название вижу...
   - Производит оглушающее действие на... враждебных игроков и монстров... мужского пола, увеличивает силу атак, обращённых на... Условия срабатывания - случайная демон... демон... страция, ой-ёй-ёй, я не могу больше ржать!..
   - И я...
   И, словно в самом деле лимит смеха оказался у обоих исчерпан, в переулке наступила тишина. Только где-то далеко слышались голоса, да потрескивала молния, снова растянутая Блиской меж ладоней, отражаясь в холодной стали изогнутого клинка, мгновенно выхваченного самураем.
   Светла же смотрела на парочку в прицел магострела. Она сама не ожидала от себя такой прыти, за мгновение успеть подхватить оружие и вскочить на ноги.
   - Судари мои, - сказала ледяным тоном. - Соблаговолите сказать, над чем вы смеётесь, и мы посмеёмся вместе!
   Даже с новообретённым хладнокровием всё прозошедшее оказалось малость чересчур. Пробуждение в больнице, понимание, что она теперь вроде давешнего некроманта, побег с нападением аж на четырёх людей, похищением вещей и нанесением урона казённому имуществу. Стриптиз в центре волшебного городка, ругачка с карлицей, бегство телепортацией... И эти насмешки, оказавшиеся последней каплей.
   Взъярённая чужим весельем, стрелять она всё же, пожалуй, не стала бы - хотя уже начинала догадываться, что подобное не грозит смертью.
   - Мы не смеёмся, - сказал Дзин мирно. - Мы восхищаемся... эм... вашими трудами по достижению этого умения, да!.. Я не могу даже представить, какого рода это были труды...
   Он дёрнул носом, словно собирался чихнуть... или вновь заржать.
   - Восхищаемся и завидуем!.. - подхватила девушка.
   - Особенно ты, - обернулся к ней парень.
   - Да, мне такое умение не светит, - девушка погасила молнию и растянула в сторону полы своего одеяния. - С учётом того, что я ношу штаны. А уж тебе-то...
   - Бр-р-р!.. - Дзин содрогнулся картинно и сделал жест, будто пытается прикрыться руками и плотнее запахнуться в кимоно.
   Щёлк.
   Светла удивлённно посмотрела на опустевшую ладонь. Оглянулась и увидела на мостовой пистолет, который как будто не пострадал, и четырёхлучевую звезду. Метательное лезвие, извлечённое откуда-то из складок ткани одеяния самурая, мелькнуло быстрее молнии, вышибая оружие из руки. Впрочем, девушка успела вжать курок, но магострел никак не среагировал.
   - Уф, хорошо кидаешь!.. - похвалила Блиска, переведя дух.
   - А то, - самурай кивнул и коснулся полей шляпы, словно намереваясь снять в шутовском поклоне трюкача.
   - И вдвойне здорово, что ты её не ранил. Атака по оружию союзника допускается. Если бы ты атаковал её саму, то и мне врагом бы стал. А если бы я атаковала, я бы заполучила Предательство. Сам знаешь, заклинаний, способных аккуратно обезоружить, у меня нет.
   Самурай хмыкнул.
   - А то, что ты её вверх ногами подвесила, не считается нападением?
   Блиска подумала.
   - Видимо, нет. Раз урона не нанесло - значит, можно считать за дружескую шутку, как-то так... - обернулась к Светле, показывая пустую руку. - Мир по дороге.
   - Ага... мир... - обезоруженная девушка настороженно смотрела на девичью ладонь, которая только что со смертельной небрежностью управлялась с гудящей цепью энергии.
   - Извини за хи-хи. Просто мы никогда не видели... - уголок губ молниеносной чуть дёрнулся в намёке на веселье. - Подобного... достижения, или что это вообще такое?
   Светла неопределённо дёрнула плечом.
   - Можешь поднять свою пушку. И звезду передай.
   "И не совершай резких движений" - вслух это не было произнесено, но подразумевалось во внимательных взглядах.
   - Отлично, - сказала Блиска, когда Светла осторожно перебросила звезду самураю. Тот поймал, и девушка так и не заметила, куда он её спрятал. - Дальше... убери ствол в инвентарь... вот так, хорошо. Мы не враги. Мы как раз союзники. Ты не задавалась вопросом, каким образом мы стали ими?
   Светла помотала головой.
   - Мелкая полиция объявила нас "сообщниками", - торжественно сказала Блиска. - И этого оказалось достаточно.
   Светле потребовалось какое-то время, чтобы понять, кто такая "мелкая полиция".
   - А, ну да... - она смотрела на значки у плеча девушки.
   Блиска, Боевой Маг. Жезл с искрой, скрещенный с мечом. Стилизованная ветвь хвойного дерева - Гильдия "Лиственница". Наложены заклинания - с полдюжины разномастных иконок. И последний значок, крупнее прочих, две руки в рукопожатии.
   Союзник.
   - Автоматическое объединение в союзную группу означает...
   - ? - Светла вежливо приподняла бровь. От неё явно ждали, что она продолжит, но договаривать пришлось самой Блиске:
   - ...Что мы случайно выполнили какие-то условия для начала скрытого квеста. Никогда не случалось участвовать?
   Светла помотала головой, лихорадочно вспоминая, что это такое.
   - У меня это тоже впервые, - доверительно призналась Блиска и взмахнула перед собой рукой. Светла увидела повисшую в воздухе таблицу, но пустую. Впрочем, молниеносная явно что-то с неё читала, или проглядывала, судя по тому, как быстро двигался её взгляд. - Да, у меня квест. Но в нём лишь вопросительные знаки. Значит, они у тебя - условия квеста. Будь добра, озвучь.
   Светла проявила своё меню. Строчки под заголовком "Квест", были последним сообщением, но её привлекло предпоследнее. То, которое она прочесть не успела и сейчас пробежала глазами по заголовку:
   Вы получили Уникальное достижение "Панцушот"!
   Эпизод 25. Квест
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Зелёные Холмы" (вирт, соответствие с реалом - микрорайон "Зелёная Горка"), мирная зона "Норгород"
   Умение, обозначенное предметом дамского гардероба с бантиком - она иногда носила такое, - было составным. Условия срабатывания - случайная демонстрация окружающим своего нижнего белья. Хозяйка умения обретала бонус к силе, скорости, и наносила увеличенный урон враждебным игрокам и монстрам мужского пола. Те, в свою очередь, получали отрицательные эффекты вроде кровотечения из носа, вылезания глаз из орбит, выпускания пара из ушей или же обильного слюноотделения, у них нарушалось восприятие, проседала мана и защита. На союзников-парней падали баффы "любование прекрасным" и "вдохновляющее зрелище", усиливающие их боевой потенциал при защите хозяйки умения...
   - ...Я не знала, что прочесть несколько строчек так сложно, - сказала Блиска нетерпеливо.
   Вновь и вновь перечитывающая описание умения Светла сделала над собой усилие и опустила взгляд на последнюю строку, озаглавленную "квест".
   - Нам надлежит отправиться в Холмоноры... - сообщила, пробежав глазами сообщение.
   - И что нам там делать? - поинтересовалась боевой маг.
   - Искать какого-то Шуто Горбоноса и передать ему... вот эту записку.
   На вопрос "выдать квестовый предмет" Светла ответила утвердительно, и из её меню материализовался клочок серой грубой бумаги.
   Увожаимые преключенсы, - гласила записка, - отчень просем вас отправица на Холмоноры и найти там маиво родича Шуто Гарбаноса и пиридать иму вот этту зописку. Спасиба вазнагражденее будит счедрым!
   Всё, что ниже, было написано уголками и точками.
   - Гм, - Блиска прочитала доступное для прочтения, кажется, несколько раз, поскребла ногтем шифр, повертела записку в руках, посмотрела, не написано ли что с обратной стороны, и передала Дзину. Тот повторил её действия, ещё и, кажется, понюхал.
   - Пахнет той крикуньей, - задумчиво сказал.
   - Её зовут Мелла Горбонос. И она обычно вовсе не такая, даже когда форму носит, - Блиска щёлкнула пальцами, сотворив длинную фиолетовую искру, и кивнула своим мыслям. - Она тебе записку подсунула в карман, когда на тебя лаялась. А я-то думала, что за дела, почему вдруг твой стриптиз так её возмутил, Мелла разве что посмеялась бы вместе со мной. Ей надо было незаметно передать сообщение и вытурить нас из города под благовидным предлогом. И ты ей этот предлог предоставила, заявившись голышом, да ещё и за ствол схватившись!
   - Примешь квест? - спросил Дзин.
   - Примешь, - кивнула боевой маг. - Мне интересно. Группу?
   Она подняла руку и что-то сделала в меню.
   - Эм-м-м... пожалуй, нет, - качнул Дзин шляпой. - Квест достался вам, так что лучше не надо - мало ли. Просто пойду рядом с вами.
   - Ну, пошли, - скомандовала Блиска и двинулась с места так энергично, что Дзин и Светла качнулись за ней, словно увлекаемые порывом воздуха от рывка.
   - Эй, - запоздало возмутилась Светла, притормаживая. - С чего бы мне вдруг куда-то с вами идти?
   Двое, улетевшие вперёд, остановились как вкопанные и уставились на неё. Потом обменялись долгими взглядами, утомлёнными, как будто безмолвно приглашая друг друга полюбоваться на тупость некоторых отдельных представителей рода людского... вампирского?..
   - А ты не дал мне её убить, - попеняла Блиска товарищу.
   - Если бы ты её убила, то пролюбила бы квест, да ещё и Предателя получила бы, - возразил Дзин.
   - Клянусь Улитками, Жабами и Змеями, - непонятно сказала девушка, покачала головой. - Ну квест же!.. Случайный!.. Не понимаешь? Любые твои дела можно отложить!
   У Светлы не было никаких особых дел, но то, как её поволокли куда-то, не спрашивая, коробило.
   - Случайные квесты бывают полной чепухой, но иногда подворачиваются особые награды. Не деньги, опыт или предметы, а заклинания, особые умения, вроде... гы, твоего!.. Сечёшь?
   Светла неопределённо дёрнула головой.
   - Но я...
   - Скажешь, занята? - вскинула бровь Блиска. Ткнула пальцем в самурая: - Лунный Дурдом... В смысле, Лунное Королевство, конечно же!..
   - И Конопля Развесистая... то есть Лиственница!.. - в том же духе подхватил парень, указывая на неё.
   - И если из-за тебя я прощёлкаю случайный квест, мы на тебя обидимся, - продолжила девушка. - А у нас много согильдийцев, друзей, приятелей, приятелей друзей и друзей приятелей. Игра велика, но тебе может показаться тесной.
   Дзин и Блиска смотрели на неё со спокойной уверенностью, очевидно, ответ на этот вопрос предполагался лишь один:
   - Ты что же, в самом деле хочешь поссориться с нашими гильдиями?
   Светлана молчала. Блиска нахмурилась недоуменно, на смазливой физиономии Дзина медленно проявилось понимание.
   - Слушай, - медленно сказал парень, - у меня такое впечатление, будто она не понимает, о чём мы говорим.
   - Да ладно, быть того не может!.. - с изумлением провозгласила Блиска. - Ты что же, из отказников?
  
   Повисла долгая пауза, которую нарушили доносившиеся откуда-то голоса и бряцанье металла. Неподалёку пропел рожок.
   - Так, - пробормотала Блиска, оглянувшись, а потом что-то прочитав в своей таблице. - Совсем забыла, что нас вообще-то ищут. Давай-ка свалим отсюда и примемся за выяснения там, где более-менее спокойно.
   Крики и топот приблизились... потом удалились. Блиска шагнула к Светле, та попятилась.
   - Слушай, не дури, - поморщилась волшебница. - Ты враждебна городу, и тебя попросту убьют. Реснешься где-нибудь... эм, а ты вообще хоть раз умирала? Поверь, это неприятно - приходить в себя где-то там, ждать возвращения памяти, и всё такое. Так что давай сначала закончим наши с тобой дела, а потом хоть в Мокрый Мир проваливай. Твоя моя понимать, или мне подвесить тебя ещё раз, чтобы кровь к голове прилила для повышения соображалки? Я могу, веришь?
   Светла стиснула зубы и кивнула. Эти двое - опасны, и справиться она с ними не сможет. И удрать тоже не светит. Из отказников... похоже, группа, куда её мимоходом причислили, характеризуется своим неведением - значит, стоит пока поддерживать это заблуждение.
   - Не бойся, я тоже год назад с ума сходила, и ничего, - с чем-то отдалённо напоминающим сочувствие поведала Блиска.
   - Благополучно сошла, - вставил Дзин.
   - Вот именно... Чего?..
   Парень похлопал ресницами в ответ на хмурый взгляд.
   - Ничего.
   - Если уж говорить о сошедших с ума... а, проехали!.. - девушка обернулась Светле. - Я рассказала бы тебе всё что знаю, только об этом нельзя говорить прямо здесь, место неподходящее. Так что позволь мне взять тебя за руку. Чтобы телепортироваться. Ну, то есть моментально переместиться с места на место. Это не больно, разве что муторно бывает с непривычки.
   Дзин повернул голову. Где-то недалеко послышался дружный топот, лязг оружия, воинственные крики. Как будто совсем за стеной рассыпалось глухое буханье, будто нетерпеливые кулаки лупили в плотное дерево. Потом раздался скрежет, хруст и хор удивлённых голосов.
   - Так, я не понял... - гул мгновенно утих, перванный вкрадчивым голосом. - Какой паразит осмелился сломать двери в гильдийское помещение? Разве их для того вешали, чтобы вы их ломали?
   - А мы тут... демонов ловим... - промямлил кто-то.
   - Не демонов, упырей!..
   - Упырей? - заинтересовался вкрадчивый.
   - Да, цельная дюжина кровососов!.. - наперебой загалдели голоса. - Уже половину города засмоктали... весь центр обезлюдел... на площади кровищи по колено... Мелла Горбонос велела поднимать всех шерифов и магов... сама пала смертью храбрых...
   - Всё с вами ясно, - сказал вкрадчивый. - Сейчас поищем ваших упырей...
   - ...И от этих защитим, и от монстров тоже... - уточнила Блиска, махнув рукой в сторону шума за стеной. - О монстрах-то ты знаешь? Или как в отказ пошла, так и не заглядывала на локи ни разу?
   - Она же не знает жаргона, - сказал парень, - потом всё спросишь, и расскажешь. Ты ведь хочешь, чтобы мы тебе объяснили, что происходит?
   - Именно этого я больше всего и хочу, - честно сказала Светла и взяла Блиску за протянутую руку.
   - Да они же совсем рядом!.. Сюда!.. - заорал голос, растерявший всякую вкрадчивость. Раздался треск электрического разряда, и за стеной что-то полыхнуло. Топот, звон и азартные вопли.
   Волшебница свободной рукой показала неприличный жест ворвавшимся в переулок карликам и схватила Дзина за плечо. Земля снова ушла из-под ног, реальность размазалась акварельными красками.
  
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Зелёные Холмы" (вирт, соответствие с реалом - микрорайон "Зелёная Горка")
   Светлана поняла, что стоит на зелёном лугу. Город исчез, но в полусотне метров были видны строения за невысокой каменной оградой.
   - А мы вообще где? - Дзин огляделся вокруг, потом поводил руками перед собой. - Ага, рядом дорога на Холмоноры.
   - Именно, - кивнула Блиска.
   - А зачем ты вообще прыгнула в первый раз прямо к гильдии магов? - спросил парень. - Это было опасно.
   - Но не слишком, - хмыкнула девушка. - Темнее всего под пламенем свечи.
   Дзин глянул на неё с изумлением.
   - Искать нас именно там принялись бы нескоро, - пояснила Блиска. - И рядом с гильдией мана быстрее восстанавливается, и кулдаун заклинаний уменьшается, и прочие бонусы. Так, у моего длинного прыжка цена меньше и дальнобойность больше, мелочь, а приятно.
   - Ага, ясно, - озадаченно пробормотал Дзин. - Буду знать... хотя мне без толку, у меня ведь не мана, а...
   Он покрутил рукой, и девушка кивнула. Похоже, она прекрасно знала, что у товарища вместо "маны". Блиска обернулась к Светле.
   - Отказница, значит?.. И вот решила всё же войти в Игру, и тут же угодила как махо-сёдзе в тентакли... Погоди, получается, ты своё, гм, эччи-достижение получила только что?
   Она хихикнула.
   - Ты обещала мне ответы, - прохладно сказала девушка.
   - Ага, вот только с чего начать, ума не приложу, - пробормотала волшебница себе под нос. - Честно говоря, никогда не имела дело с отказниками, и представления не имею, как положено их просвещать. Может быть, ты будешь задавать вопросы?.. Эм, мы ведь на "ты"?..
   - Вообще-то ты мне уже "тыкала".
   - Хм-м-м? Ну, мы едва не поубивали друг друга, а это сближает, - сказала девушка. Светла повернулась к Дзину, тот кивнул.
   - Не хватало ещё, чтобы меня красивые девушки звали на "вы". И вот моя визитка, - он повёл пальцами в воздухе, материализуя игральную карту, взмахнул кистью, и она порхнула к Светле.
   - Просто возьми в руки, - сказала Блиска, проявляя свою. - И мы добавимся в твой лист контактов.
   - Ага, - Светла приняла обе карты.
   - Теперь сделай свою. Вызови интерфейс, умеешь? Где-то рядом с твоей "куклой" должна быть кнопка... у меня она выглядит как два силуэта рядом.
   - А у меня - как книга с телефонной трубкой. Это список контактов, и рядом... или в выпадающем ли меню должна быть кнопка "создать визитную карточку".
   - Если ты раньше не создавала её, тебе предложат её настроить. Можешь просто подтвердить создание визитки по умолчанию и отправить нам. Нажав кнопку "отослать такому-то и такой-то", или просто передав из рук в руки.
   Светла нашла требуемое, и у неё разбежались глаза от обилия настроек.
   Имя показывать
   Класс показывать
   Раса показывать
   Гильдия показывать
   Статус в Гильдии скрывать
   Клан скрывать
   Боевая группа скрывать
   Союзников скрывать
   Расположение персонажа скрывать
   Связываться в мирных локациях разрешить
   Связываться в реальном мире запретить
   Реальное имя скрывать
   Реальный номер телефона скрывать
   Реальное место жительства скрывать
   И ещё много чего ещё. Девушка, помедлив какое-то время, быстро всё скрыла и запретила, кроме имени, класса и возможности связываться в мирных локациях.
   - Хорошо... - Блиска приняла визитку, - Светла, Вольный Вампир... Гы, вампир по имени Светла!.. Небось от настоящего имени производное?
   Девушка кивнула.
   - Ага, знай, реальным именем в Игре интересоваться не принято. И вообще ты совершенно правильно настроила визитку, соображаешь. Тебе случалось играть в компьютерные игры?
   - Самую малость, - сказала Светла, кивнув. - Я уже поняла, что мы словно в игре... или игра вокруг нас, или... не знаю!..
   - И никто не знает, - сказала Блиска. - Ни один изучающий Игру даже близко не приблизился к пониманию. Даже наш Мелкий Змей.
   - Во!.. - кивнул Дзин. - Попробуй-ка объяснить ей, как он это делал, на его лекциях. Вполне внятно и доступно пониманию, мне кажется.
   - У меня не получится так надуться, - возразила Блиска. - Ну да ладно, попробую... Итак, Светка-отказница, с чего же мне начать?
   - С этого самого термина, - сказала девушка. - Звучит довольно неприятно.
   - С какого ещё?.. А, верно. Отказники - это те, которые отказываются играть в Игру. Забивают на умения и заклинания, никогда не заходят на локи, не бьют монстров, не общаются с другими игроками и вообще пытаются сделать вид, что они просто-напросто люди. Таких чудаков немного, но они есть, и ты, очевидно, одна из них. Доступно?
   - Вполне, - соврала Светла. - Дальше, ты упомянула... что же там... умения, заклинания и локи.
   - Будет сложнее, чем я думала, - сообщила Блиска в пространство. - Давайте-ка двинемся не торопясь. Дзин, ты смотри по сторонам. Около города крутых монстров не бывает, но мало ли...
   - И ты, кстати о заклинаниях, радар разверни.
   Они "двинулись не торопясь", пересекая луг неспешным шагом. Блиска сплела пальцы, что-то пробормотала:
   - Ага... вот, готово.
   Вокруг её ног вдруг возник на мгновение узор, словно нарисованный лазерными лучами. Концентрические круги и бегущий луч, исходящий из центра, и в самом деле здорово похоже именно на экран радарной установки, какими их показывают в фильмах.
   - И ещё, - Блиска сложила пальцы в иную конструкцию, проявив на этот раз несколько кругов с вписанными в них значками. Возникли они не только вокруг неё, но и вокруг Светлы. Та подпрыгнула от неожиданности, сопровождающие фыркнули. Вольный Вампир вызвала интерфейс и прочла сообщение, что "союзник Блиска" наложила на неё соответствующее заклинание.
   - Преграда молний?..
   - Частичная защита от метательного оружия, - пояснила волшебница. - Это и есть заклинания. Они бывают всякие. Прыжок, например - это телепортация, она не всем подвластна и очень ценится, даже "короткая". То есть на небольшие расстояния. У меня есть "длинная", я могу переместиться на пару сотен метров и прихватить с собой кого-нибудь. Что и проделывала с тобой. Заклинание радара обнаруживает поблизости живых существ. Щиты защищают от всякого. Проклятия снижают статы врагов. Благословения, соответственно, усиливают союзников. Ну, и самое вкусное - заклинания прямого урона, то, на чём специализируются боевые маги, вроде меня. Что-то вроде... эм, Дзин, выведи мне кого-нибудь.
   Дзин покосился на Светлу и остановился, что-то промычал, покачался на одном месте. Впереди, в редком кустарнике, послышалась какая-то возня, и на белый свет выбрел пушистый белый кролик с мордочкой, заляпанной кровью.
   - Ну вот, пожалуйста, - сказала Блиска. - Не желаешь кровушки, Вольный Вампир?
   - Пока нет, - Светла покачала головой.
   - А жаркого?
   Волшебница ухмыльнулась и шагнула вперёд. Светла не без содрогания разглядела у скачущего на них кролика длинные клыки. Над ушами его висел какой-то значок, но пропал прежде чем она сумела разобрать, что это было. Зверёк (монстр?) остановился, недоуменно закрутился на месте... а потом тявкнул не хуже какого-нибудь Лангольера и вновь запрыгал вперёд милым пушистым комком смерти.
   Блиска размахнулась и эффектно послала вперёд три небольших и медленных разряда. Молнии заскользили над землёй, как будто переступая по ней, петли энергии хищно извивались в воздухе. Разряды брели не по прямой. Энергично прыгающий хищный крол перескочил одну молнию и с размаха влип во вторую. Запищал, засветился и...
   Рассыпался на хрустальные многоугольники, воспарившие вверх и истаявшие в сиянии солнца.
   - Вот так как-то. Даже ушей не осталось, - сказала Блиска. - Из монстров иногда падают вещи, их можно подбирать и использовать, или продавать в городках вроде... - она махнула рукой назад. - Дзин, добудь ещё одного.
   Тот повторил трюк с мычанием и перетаптыванием на месте, и из кустов показался заколдованный кролик.
   - Между прочим, ты, как вампир, тоже должна уметь что-то такое, - заметила волшебница.
   - Очарованный Сон.
   - Какие ещё есть заклинания?
   - Ну-у-у...
   - Что, это всё?!. - изумилась Блиска. Светла развела руками.
   - Отказница, - напомнил Дзин. - Удивительно, что хоть это имеется. Кстати.
   Он указал пальцем на кроля, который пришёл в себя и поскакал, раздражённый, на них. Светла попятилась.
   Но её спутники разошлись в стороны и отступили назад так ловко, будто долго репетировали этот маневр, и девушка осталась один на один со свирепым хищником.
   Эпизод 26. Первоапрельский Розыгрыш
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Зелёные Холмы" (вирт, соответствие с реалом - микрорайон "Зелёная Горка")
   - Какого?!.
   - Просто убей его, - предложила Блиска.
   - Что?!. Но я... - Светла выхватила сенбон, убедилась, что на нём всё ещё имеется заклинание. Бросила и... промахнулась. Светлая полоса мелькнула меж ушей кролика и канула в высокую траву.
   Светла с проклятием шарахнулась прочь, срывая на ходу накидку. Кролик взвился, целя в горло, и покатился, сбитый с прыжка ударом свёрнутой в жгут ткани. Рухнув в траву, встряхнулся и поднялся на ноги. Не обратив внимания на Блиску и Дзина, которые были ближе к нему, оборотился к Светле.
   Девушка ускользнула в сторону, подставив плащ на манер тореадора, и кролик врезался в него, как пушечное ядро. Светле показалось, что он пробьёт ткань, но всё же кролик запутался в накидке. Изловчившись, Светла завернула его и, вскинув на удивление тяжёлый брыкающийся свёрток, как следует врезала им по земле.
   Кролик вякнул и затих. Светла подняла свёрток, недоверчиво разглядывая... и с хрустом прорезаемой ткани прямо напротив её лица возникла когтистая лапа.
   Взвизгнув, Светла уронила свёрток и отвесила пинка кролику, который вывалился прямо ей под ноги. Несчастный монстр полетел в сторону этих предателей, и Дзин небрежно поймал его на невесть откуда извлечённый нож.
   Раздался тихий звон, и обвисшее на клинке тельце растворилось туманом, вверх поднялись инеистые хрусталики, тающие в воздухе.
   - Браво, - одобрил Дзин.
   - Впервые вижу такое использование одежды, - Блиска пару раз сомкнула ладони в беззвучных аплодисментах.
   - Вы... вы... - Светла разевала рот, не находя что сказать на подобное жестокое оставление её один на один с лютым врагом.
   - Не кипятись. Это самый слабый монстр здешней локации. Ты могла его просто ногами запинать... ха, что и сделала!.. Но для остальных...
   Дзин вернул нож в ножны и бросил ей. Девушка словила, уронив при этом плащ, уставилась с удивлением. Как же там... да, танто, что почему-то считается мечом, пришёлся ей странно по руке. Она подняла голову и уставилась на Дзина.
   - С возвратом, как вернёмся в мирную локу. У вампиров бонус для коротких клинков, если я правильно помню. Сечёшь?
   - Ага... - Светла поколебалась, но решила пока не лезть в бутылку. Подняла и надела продранную накидку, обнажила клинок и пару раз взмахнула перед собой. - Как видишь, секу.
   - А приёмы к нему есть?
   - Один. Пронзание.
   - Оригинально как. Покажи.
   - Эм... а я не умею.
   - Нажимаешь кнопку с мечом, потом... - и Блиска пустилась в пояснения, длинные и тем более путаные, потому что вид, расположение кнопок и меню интерфейса, подстроенные под неё, отличались от вида "по умолчанию" у Светлы. Всё же следуя инструкциям, девушка нашла список боевых приёмов и просмотрела "гифку", иллюстрирующую применение.
   Попробовала его исполнить... и ещё попробовала... и в третий раз.
   - Не у всех получается с первого раза. Так, в стойку. Локоть, - Дзин перехватил у Блиски ведение лекции. - Сосредоточься на острие, почувствуй его... ну, постарайся. Движение начинается с бёдер. Представь, что протыкаешь врага.
   Светла вообразила перед собой физиономию Артуруса и начала с бедёр. Пространство порвала тусклая молния, и раздался звуковой эффект. Тело как будто действовало само, выполняя невероятно быстрый выпад. Вновь обретя контроль, Светла с трудом сохранила равновесие, сделала пару шагов вперёд и обернулась.
   Дзин улыбнулся одобрительно, качнул шляпой. Какой же он всё-таки... симпатичный. А то, как он подправил её локоть, и сделал рукой движение, будто собирается проиллюстрировать касанием "начинается с бёдер"...
   - Боевые приёмы первого уровня не слишком удобны, и кулдаун у них длинный, - невозмутимо продолжал парень. - Будешь продолжать работать с кинжалом, и выучишь другие, более крутые. Да, здесь качается то оружие, которое используешь. То же касается и магии. Вот Блиска - стихийная волшебница, но всегда лупит молниями, так что из других стихий разве что первоуровневые заклинания знает. Так, ещё раз, кулдаун кончился?..
   - Чтоб я ещё знала, что это такое, - буркнула Светла. Блиска хмыкнула и объяснила, что корявым словечком именуется временной промежуток после использования приёма или заклинания, во время которого нельзя применить его вторично.
   - А... да, вот.
   - Пробуй, повторяй, упражняйся. И, кстати, сенбон.
   Светла уже потеряла место, но Дзин без труда нашёл и подобрал оружие, что, казалось бы, кануло в траву с концами:
   - Есть приёмы к нему?
   - Ой!.. Оказывается, есть, совсем забыла, - Светла покрутила возвращённую иглу в пальцах. - Усиленный бросок. А почему, кстати? Тоже моё классовое оружие?
   - Шитьё, - усмехнулась Блиска.
   - Что?
   - Ты занималась в реальности шитьём, вязанием, вышиванием, с чем-нибудь, связанным с иголками, спицами, крючками? Может быть, акупно... акунпункт... иглоукалывание знаешь?
   - При чём здесь?..
   - Какое-нибудь занятие с длинными острыми предметами. Игра читает умения игрока в реальном мире и преобразует их в игровые статы и бонусы, порой весьма причудливо. Например, если ты способна развести костёр в сыром лесу с одной спички, это превратится в бонус к магии Огня... или будет истолковано как абилка Лесника. Если умеешь ориентироваться на местности, получишь Картографию или, возможно, умение Следопыта. Умеешь чинить что-нибудь руками - обретёшь интересный бонус к Механике, или Электронике, или ещё чему-нибудь. Пьёшь травяной чай - поимеешь бонус к травоведению... или к друидизму. Игроки два года изучают подобное, и до сих пор не вполне понимают, каким образом интерпретируются способности реального мира в статы игрового аватара. Разве что Мелкий Змей что-нибудь раскопал.
   - Кто? Вы его уже не раз упомянули.
   - О, Мелкий Змей, - засмеялась Блиска. - Хайлэвел моей Гильдии "Лиственница"... Эм, хайлэвел - крутой игрок. Гильдия - объединение игроков, для взаимопомощи, общих охот, прохождений локаций, квестов, гриндинга, крафтинга, и всего прочего в таком духе. Мы с Дзином относимся к самым крутым гильдиям в Городе... Но моя круче, потому что у нас есть Мелкий Змей!..
   Дзин рассмеялся.
   - А у нас есть Лунная Гвардия, Юрийная Парочка, Кэнди Садистик, Розовое Войско, Понное Войско, Кошка Няшка... - похоже, он бы ещё долго перечислял странные имена и названия, но Блиска щёлкнула пальцами, сотворив искру, пролетевшую в пяди от его носа, и самурай, крякнув, замолчал.
   - А у нас есть Великий Змей, Мелкий Змей, Мама Уля, Хентайщик, Помидорка-тян, Нырлан, Цирюльник, Спиральная Команда, Батальон Буратин, Недрёманное Око, Дядя Саша... - начала волшебница.
   - Извините, - перебила Светла. - Мы говорили о Мелком Змее...
   - ...Да, - осеклась Блиска. - Каждый гильдиец свою Гильдию хвалит... и в каждой Гильдии есть свои уникумы. Но Мелкий Змей, он же Профессор, он же Проф, он же Сумасшедший Учёный, он же Доктор Змей, в самом деле крут, это все признают. Он настоящий учёный, ему, кажется, за пятьдесят... Он с самого Первоапрельского Розыгрыша изучает... ну, всё, пытается понять, что это вообще такое - Игра, что случилось тогда, первого апреля два года назад, почему мы все вдруг стали косплеить приглянувшихся персонажей...
   - Не приглянувшихся, - фыркнул досадливо Дзин. - Ты думаешь, я это бы выбрал?
   Он раскинул руки, словно предлагая полюбоваться на себя.
   - Да кто тебя знает, - хмыкнула Блиска. - Какие-нибудь скрытые комплексы, эм-м-м, тайные желания, чужая душа - потёмки...
   - Да в гробу я видал этот Образ... - Дзин, начавший что-то возмущённо говорить, замолчал, когда Светла напомнила:
   - Мелкий Змей.
   - Учёный, - сказала волшебница. - Изучает Игру. Обычно узнавшие что-то интересное, важное Игроки приберегают это для себя, а он - делится. И публикует свои наблюдения. Карты, алхимические рецепты, скрытые комбинации предметов, входы в тайные локи...
   - Помилуйте!.. - взмолилась Светла. - Я не успеваю запоминать-записывать вопросы. Ты можешь начать с самого начала и говорить со мной так, будто я тупее саблезубых кроликов?
   - Как же проблемно с отказниками... - вздохнула Блиска. - Ладно, давай попробуем сначала, как делает Проф.
   Она что-то такое сделала с лицом (видимо, попыталась всё же "надуться"), и начала повествование.
  
   Игра возникла первого апреля два года назад. Или нет... может быть, она существовала и раньше, просто именно тогда попала в людской мир... или призвала к себе игроков... или дала себя заметить...
   Мелкий Змей как-то дал определение, офигеть звучало, но я его забыла... Ну вот, представь... ты же смотришь фэнтези, фантастику, аниме... это такие м-м-мультики, только не совсем мультики (Дзин, захлопнись, чего ты регочешь, всех кроликов распугал!..), читаешь книги, баймаешь в баймы? Возьми большой шейкер и смешай в нём всё это, а потом выплесни на город. Вот это и будет Игра.
   Локи, то есть локации, то есть территории. Здесь луга, где-то болота, подземелья, горы, заброшенные города, гробницы, лабиринты... даже космические станции. А на локах монстры. Вон кролики (кого это они жрут?), дальше кабаны, волки и драконы, где-то зомби, или роботы, или ниндзя-роботы. И всё это "уже где-то было". Ничто не ново. Перед нами чудовищная смесь выдумок человеческих. И мы тоже здесь персонажи.
   Ладно, ты не въехала. Я, признаться, тоже не вполне сама себя поняла. Ещё раз, с самого начала. С самого первого апреля.
   Интерфейсы, вот!.. В реальном мире они выглядят как электронные гаджеты, телефоны, или планшетники, или ещё что-то в таком духе. Итак, у некоторых людей два года назад вдруг появились телефоны с очень странным содержимым, которые невозможно было потерять или уничтожить. Люди вчитывались и обнаруживали абилки и заклинания, пробовали их... и всё работало. Как правило, начальный капитал - это одна способность... впрочем, неважно, даже и одна абилка впечатляла пользователей донельзя, и понуждала узнать большее о происходящем.
   И было понятно, куда следует идти за ответами. Карты, что находились в телефонах, обозначенные на них Арки. Доступные лишь игрокам входы в игровое пространство.
   Ты помнишь свой первый вход в Игру? Да, такое не забывается. Всех неизменно впечатляло... а кого-то и настолько, что он тут же убегал и потом шёл в отказ, не желая признавать, что с ним происходит нечто странное, и даже мог жить какое-то время, не суясь в игровые зоны, не пользуясь игровыми возможностями, не видя странного на улицах города...
   Ладно, я продолжаю.
   Шагая в Арку, игроки... нет, даже не так. Подходя к Арке, игроки обнаруживали, что на них налагается заклинание... совершенно верно. Надо полагать, чтобы не было панических объявлений о прохожих, исчезающих посреди людной улицы. Тогда это стоило многого, после неких феноменов, свидетелями которых становились горожане, город был на краю паники... Ты не помнишь? Ну, я тоже не помню. И никто из горожан толком не помнит. Честно говоря, я Гопников не слишком люблю, но за такое готова уважать... Что?
   Ах, Гопники... это Гильдия Охраны Порядка. Обычные полицейские... самозваные. Так вот, существуют общие гильдийские способности, и способность Ментов - их и так называют, - работа с памятью обычных людей. И, кажется, электронных устройств... интересно, а человеческую память можно посчитать электронным устройством?.. Они редактируют память... ну вот, хоть что-то ты знаешь. Никому другому это недоступно. Возвращаясь к вопросу об уважении - Гильдия умудрилась уничтожить практически все упоминания об апрельских инцидентах в реальном мире, и это, поверь, реально круто.
   Дальше, мы остановились... на пороге. На пороге Арки. Шагаем внутрь - и тело человека преобразовывается в свой игровой аватар. Кому везёт, и он остаётся человеком, как я, или почти человеком, как ты... Кому не настолько повезло - шок, офигение, ужоснах. Многие выскакивали из Арок с воплями, благо Образ при прохождении в обратном направлении слетает. А потом часами топтались на пороге. Кто-то несколько дней не мог заставить себя вновь зайти в зоны, а единицы вроде некоторых вовсе шли в отказ и сбегали в реальный мир... Никогда таких людей не пойму, подумаешь - Образ жуткий, ну и что?..
   Образ... ну, это и есть аватар, то есть не совсем. Как бы объяснить... Вот ты - кто по жизни?.. молодец, вопросы о реальном мире считаются некорректными, правильно отвечать не стала. Но второй вопрос - кто ты по Игре, может зависеть от ответа на первый. Ты Вольный вампир - никогда не задумывалась, почему?.. Тому может быть множество причин. Начиная от любви к современным фэнтезийным мелодрамам... и-хи-хи-хи-хикс!.. - заканчивая, пардон, гемофобией.
   Я сказала "гемо", не "гомо", боязнь крови, а не... пошёл на фиг, Дзин, как раз Катька с Михой совершенно нормальные, это ваша парочка волшебниц изврат творит... Не, я понимаю, толерантность, и всё такое, но ведь только в Радуге детей больше, чем у вас, и какой пример вы им подаёте... ладно, я молчу.
   То есть продолжаю разговор. А, забей, наш старый спор... Дальше.
   Входит такой чувак, ну, или чувиха, в зону, и надевает Образ - своего рода аватар, взятый из какого-нибудь сеттинга. Внешность, способности, частью даже характер - это, кстати, называется "Образ давит", и может быть опасно. Взять злодея из какой-нибудь манги, его Образ...
   Нет, манная каша здесь не при чём. Манги, не манки!.. Комиксы американские знаешь? Так вот, это что-то вроде. Но совсем наоборот!.. Дзин, молчи, вот вообще ничего не говори.
   Тьфу, с мысли сбилась. Манная каша - мы о детсадовских столовых говорили?..
   Образ... давит. Допустим, твой Образ - какой-нибудь антигерой. Ты будешь пользоваться схожими суперспособностями, но не станешь радостным психопатом, чокнутым гением или там холодным ублюдком, плюющим на жизни других людей. Твоё сознание остаётся прежним, но всё же иногда что-то от твоего Образа может прорваться... Например, ты - вампир. Не желаешь откушать кровушки?
   Ты облизнулась. Не надо ля-ля, я специально смотрела. Отрицай сколько влезет, ты чувствуешь жажду. У меня есть знакомые вампиры. Так что - следи за собой и будь осторожен, как говорил Мелкий Змей. Как - не Змей?.. А кто говорил? Нет, не слышала. То есть эту конкретную фразу что-то не помню, а вообще, конечно, знаю.
   Возвращаемся к Игре... где мы там остановились, всё ещё топчемся на пороге?
   Ты входишь в Арку... Если ты из первого поколения, тебе придётся разбираться самой, если из второго - возможно, тебе кое-что расскажут и подскажут всё более опытные игроки... или убьют нуба ради смеха. Да, поколения, уж это ты должна знать? Двадцать шесть месяцев назад, первое апреля, первое поколение, или четырнадцать месяцев назад - первое апреля, второе поколение Игроков, из которого я и Дзин. Да, тогда Первоапрельский Розыгрыш повторился, ещё сколько-то людей нашли в карманах телефоны-интерфейсы, и появились новые локации. Нынче в апреле тоже ждали Розыгрыша... и нас разыграли - ничего такого не случилось. Обычно Игроки говорят: "я здесь с самого Розыгрыша", или "мне год"... Тебе ведь год?.. Я так и думала.
   Итак, попадая сюда, игрок облачается в игровой аватар и начинает играть.
   Поначалу он не слишком силён, и дерётся... да вот, с кроликами, например. Убиваешь одного, второго, десяток, другой. Набиваешь экспу... блин, копишь опыт, и получаешь следующую абилку... способность. Чем бьёшь - то и тренируешь. Магия, меч, ещё что-нибудь. Тебя тоже время от времени убивают, монстры или игроки, ты приходишь в себя на локе возрождения, теряешь экспу и способности. Качаешься дальше, восстанавливаешь потерянное. Выполняешь квесты... да, вроде нашего теперешнего, но обычно они по-другому оформлены. Надо ходить по городу, задавать вопросы, спрашивать, что нужно неписям, крафтерам и лавочникам...
   И постепенно становишься сильнее. Качаешься, как в игре. Находишь лучшее оружие, броню, становишься опытным игроком, и всё такое.
   А потом откуда-то высовывается девчонка-отказница, цепляет тебя в какой-то квест, и тебе приходится ей всё это рассказывать, а твой напарник будет при этом дебильно ржать, всё, с меня хватит, Дзин!.. Валяй дальше сам, а я больше ни слова не скажу.
   Эпизод 27. Прогулки по сельской местности
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Зелёные Холмы" (вирт, соответствие с реалом - микрорайон "Зелёная Горка")
   Пока Блиска повествовала, они ушли довольно далеко по лугам. Кролики и другое зверьё их игнорировали. Разве что иногда волшебница бросала по кустам и ложбинкам молнии, особенно когда парень выводил её своим хмыканьем и скептическими замечаниями.
   - Как уже упоминала моя напарница, - Дзин заговорил, беспечно усмехаясь, не слишком устрашённый перспективой всё растолковывать "отказнице", - всё началось первого апреля два года назад. И люди играли, и набивали шишки, совершали ошибки, постигали правила Игры эмпирическим путём. А потом первого апреля год назад ещё люди попали в Игру, в том числе я и Блиска, и были мы нубы нубами, и добрые люди нам помогали советом, а злые люди нас убивали развлечения ради. И дальше, два месяца назад, тридцать первого марта, все Гильдии готовились к очередному Розыгрышу. Лиственница, Хрустальный Дворец, Цирк, Союз, Радуга, даже Кучка Мажоров. Гопники были на стрёме, готовясь принимать новеньких, растолковывать им всё, утишать истерики, вытирать слёзы, пресекать возможные инциденты в реальном мире.
   - Карнавал первого апреля, - пробормотала Светла. - Показали по всей стране в новостях. "Город подтвердил чего-то там звание столицы отечественного"... как же это... слово забыла.
   - Косплей. Костюмированное представление, - сказала Блиска, нарушив своё обещание молчать. - Да, тогда ожидаемого не случилось, но мы всё равно неплохо повеселились. Может быть, ещё и в обычай войдёт... Но к чему ты это?..
   - А к тому, что Мелкий Змей к этому дню приготовил нечто особенное...
   - ... - Блиска заморгала, потом глаза её расширились. - Апрельские Тезисы!..
   - Именно, - Дзин улыбнулся. - Змей наштамповал дублей и был готов раздавать новичкам эту свою брошюру у входа в Арки совершенно бесплатно. Вот над ним ржали потом... Однако оказалось, что эта непригодившаяся книжка расходится, как зелья здоровья во время большого рейда. Обоим поколениям было интересно, чем же Мелкий Змей собирался потчевать новичков. У меня есть такая книга... не с собой, в гостинице. Там всё толково изложено. Ответы на... не сказал бы, что на все вопросы, но на самые важные - уж будь уверена. И кое-какие секреты заодно откроются, даже люди из первого поколения кое-что почерпнули из этой брошюры. Ты можешь пойти и купить её в городе...
   Он указал большим пальцем назад и картинно спохватился.
   - Ах да, тебя же там объявили в розыск? Так почему тебе не прогуляться, например, в Холмоноры, там-то ты набедокурить не успела? Книга копейки стоит... правда, игровых копеек у тебя нет, но можно набить по дороге лута и сбросить в лавках.
   - Ты мог это с самого начала предложить? - спросила Блиска хмуро.
   - Разумеется, но за тобой было так весело наблюдать, когда ты пыталась втолковать основы! - Дзин ухмыльнулся, но вдруг стал серьёзен. - А наши попытки рассказать только собьют тебя с толку. Лучше просто смотри вокруг, слушай нас, задавай вопросы, что сможем - расскажем. Сейчас всё просто, и дорога ничего себе, особой опасности нет. До Холмонор можно добраться неспешно шагая часа за три...
   - За сколько?!. - изумилась и даже слегка испугалась Светла. - Но я... не могу... мне надо...
   - Ещё какой-то квест умудрилась взять? - поинтересовалась Блиска. - Или дела в реале?
   - Нет, не квест, но... в реале, да... отсюда можно позвонить... ну, наружу?..
   - Нет. Только из пространства возле Арки, в пределах площади.
   - Так. Я сейчас же возвращаюсь... - Светла резко повернулась и застыла, и не потому, что Блиска, шедшая чуть впереди, вдруг оказалась прямо перед ней.
   Звонить и выяснять, что наплели маме и остальным, оповестили ли их вообще, или они в блаженном неведении? А если им всем тоже потёрли память? Ищут ли её, пропавшую, медицинские работники и полицейские и реала, и здешние, гильдийцы?
   Она запуталась в вопросах, которые всё множились. В голове зашумело, она едва слышала голос Блиски. Волшебница, самурай... они её не отпустят... но это, пожалуй, к лучшему. Одной опасно, а тут, вдруг влипнув в квест, она обрела компанию и защиту. А также справочную систему... только вопросы нужно задавать аккуратно. И вообще быть осторожней.
   Реснуться, возродиться, воскреснуть... Эта невероятная Игра каким-то образом восстанавливает игроков, но Светла вошла в в неё причудливым способом. Распостраняется ли на неё это "бессмертие"? Ох, что-то не хочется проверять...
   Вампирье хладнокровие оказалось очень кстати, когда она поняла, что красавчик, убитый ею в холле банка, жив и на свободе. "Реснулся" где-то, потеряв "экспу" и деньги, наверняка дико зол на неё, Светлу. Или он должен был быть ей благодарен? Девушки его "прочно застанили", не дав возможности освободиться через смерть до прибытия полицейских... которые ухитрились зевнуть невменяемую Светлану, искренне считающую, что убивает его совсем!..
   С другой стороны, не убей она его - хоть и "понарошку", она не стала бы Вольным вампиром и, возможно, была бы принуждена к служению "хозяину".
   Чтоделатьчтоделатьчтоделать? Рассказывать о себе нельзя. Её ищет полиция - и "полиция" тоже, охрана порядка и в реальном мире, и в игровом. Попросить о помощи... а если сдадут полиции? Как будто её не очень уважают, да и нет у здешней полиции официального статуса, но всё же - охрана порядка. Заплатить за помощь?.. - ага, деньгами банка. В ходу ли среди игроков реальные деньги? Возможно, её поднимут на смех, стоит ей предложить что-то такое. Но зачем-то же нужны были деньги ублюдку Артурусу? Интересно, они тоже "превратятся" в здешние золотые монеты, как "превратились" предметы одежды? Золото манит нас... а если её ограбят, а то и вовсе убьют?
   Остаётся лишь добывать информацию и ждать. И ещё, конечно, "качаться", становиться сильнее, чтобы быть способной противостоять "хозяину".
   - ...Слушай, - волшебница крепко взяла её за локти. - Я понимаю, что тебе страшно. Я и сама поначалу... Но этого не исправить. Ты можешь оставить Игру, но она всегда будет в тебе. Откажись, отвернись и уйди, но ты не сможешь перестать видеть странное, тебе не светит умереть, ты...
   Блуждающий взгляд Светлы сфокусировался на её шее. Блиска осеклась и отпустила её, сделала шаг назад, но Светла качнулась следом, вытягивая руки. Волшебница споткнулась, упала и как сквозь землю провалилась. Вампиресса закрутила головой.
   Блиска переместилась близко. Светла торопливо бросилась к ней, пока не кончился кулдаун "короткой" телепортации, но споткнулась, едва не наскочив на кролика в высокой траве.
   Монстр, меланхолично жующий что-то вроде оторванного волчьего хвоста, встал столбиком, наблюдая за Светлой. Та привыкла, что при их приближении твари расходятся с дороги, но этот не двинулся с места, а выплюнул добычу, опустился на все четыре и собрался.
   Девушка потянула нож из ножен. Кролик пискляво зарычал и сорвался с места. Подскочив, взвился в высоком прыжке, явно целя в горло.
   Ты, мелкий белый бурдюк с кровью... - Светла шагнула в сторону и полоснула его клинком. Кролик взвизгнул, в воздухе возникла россыпь блестящего конфетти. Упав, хищник развернулся, но Светла уже шагнула к нему через розовую полосу и сильным ударом пробила белую тушку.
   Нежный перезвон, воспарившие полигоны и оставшийся на земле предмет с подсветкой. Светла облизнулась, повела носом, подмечая в зарослях товарищей белой твари, и решительно зашагала туда. О Блиске она уже и думать забыла.
   Растерзанный волк лежал, скаля зубы, нутро его было выедено, шкура исполосована. Кролики оторвались от пиршества и недоуменно воззрились на пришелицу. Один из них, что побольше других, рявкнул.
   - Идите сюда, - прошептала Светла, поводя кистью в манере, показанной на "гифках" в её "справочнике".
  
   Девушка сидела в траве, вытянув ноги и наблюдая, как на щиколотках пропадают следы укусов - не раны, а условные розовые полоски, от которых поднимались розовые искры. В руках бездумно крутила заячий череп с длиннющими клыками.
   Блиска остановилась в нескольких шагах, явно сторожась.
   - Что? Почему?.. - Светла дёрнула челюстью и с усилием произнесла: - Почему первый на меня напал? Не разбежались остальные?
   У неё возникали проблемы с высказыванием мыслей. И раздражало медленное обстоятельное изложение, полное непонятных слов:
   - Напал он на тебя потому что ты опередила нас. Мы "старше" здешней локи, и слабые монстры нас игнорят, агрятся только если мы сами на них нападём. Просто не вылезай вперёд. Или, наоборот, вылезай, если хочешь подраться.
   Светла серьёзно обдумала это. Она и в самом деле хотела подраться.
   - Предмет, что ты держишь в руке - череп саблезубого кролика. Вокруг валяются клыки, шкурки... всё это ингредиенты для зелий, материалы для амулетов, для всякого крафта. Самый частый лут, падающий здесь из них. Лут, это...
   - Я имею представление. И что мне с ним делать?
   - Не имеешь, если спрашиваешь, - хмыкнула Блиска. - Брось в рюкзак, потом продашь.
   Светла резко двинула рукой, вызывая интерфейс, волшебница отшагнула. Вампиресса бросила в рюкзак череп и хмуро посмотрела на неё через прозрачное окошко:
   - Я это... успокоилась.
   - Вижу, - но подходить волшебница не спешила.
   - Что со мной?.. Я почему-то... - Светла махнула рукой, перетасовывая меню, со стороны казалось, что она пытается выловить из воздуха нужные слова. Те никак не находились, но Блиска поняла:
   - Я уже упоминала это понятие. Твой Образ давит.
   Девушка поморгала, вспомнив, как во время боя - резни!.. - глаза застила пелена. Напрочь забыв про Блиску, она атаковала с одной только мыслью. Наброситься и разорвать тушки мелких тварей, напиться их крови... Девушка нервно облизнулась, вспомнив, как проходила через розовые полосы, висящие в воздухе.
   Три часа, ещё чего не хватало. Что за это время может случиться там, в реальности? Что ей делать? И почему вместо того, чтобы сесть и как следует обдумать свою ситуёвину, она бросилась сначала на Блиску, а когда та оказалась заслонена кроликами, вступила в бой и со жгучим наслаждением кромсала беззащитное зверьё?
   Девушка вытянула перед собой ногу, разглядывая. Последняя "рана" сомкнулась и исчезла. Ну, не такое уж беззащитное...
   - О, неплохой реген, - Дзин, который не торопился догнать девушек, забежавших вперёд, только сейчас присоединился к ним. Самурай. Из Лунного Дурдома. Известного Лунными Принцессами, Понным Войском, а ещё...
   Светла подхватилась на ноги и в один прыжок оказалась рядом с ним, ухватила за отвороты кимоно:
   - Юрийная парочка Лунного королевства. Познакомь!.. - ультимативно потребовала. Не пытались убить, стереть память, единственные, которые спасали людей - и её!.. И едва ли Марина успела забыть сотрудницу банка, которая заглядывала ей под юбку, потому что никуда больше, скованная льдом, не могла посмотреть...
   Дзин нисколько не испугался. Отчего-то страх... нет, опаску Блиски Светла ощущала остро, но парень был невозмутим, как самураю и положено.
   - Ладно, - только и хмыкнул, глядя на её оскал на расстоянии ладони от своего лица.
   - Ты что, из таких? - разочарованно протянула Блиска. - А с виду кажешься...
   - Нет, я не из таких!.. - тихо рыкнула Светла, отпуская бесстрашного мечника и поворачиваясь к ней. - Переместиться. К ним. Можно?
   - Что?.. шутишь, я едва пару сотен метров забираю. Но туда можно отправиться от Холмонор...
   - Холмоноры три часа. Неспешно. Быстрее если?
   - Эм, полтора?.. - предположила волшебница.
   - Идём значит быстро, - Блиска хотела что-то сказать, но Светла вызверилась на неё. - Идти, я сказала!.. Ш-ш-шалкие человеки...
   Она шагнула вперёд, парень качнулся, вторгаясь между ними, бросил руку на рукоять меча.
   - Это я-то человек? - спросил спокойно, однако Светлу словно холодной водой окатило. Она застыла.
   - Ну, я человек, - хмыкнула Блиска. - Но не такой уж "ш-ш-шалкий", а по сравнению с тобой так и вовсе. Нубов могу десяток поджарить, не особо напрягаясь. Даже вампиров.
   Она растянула между ладонями молнию.
   Светла отшагнула назад, споткнулась обо что-то и села, закрыла глаза. Из-под опущенных век её падали слёзы и превращались в серебряные искры.
   - Ой... - прошептала. - Ой-ой-ёй!.. Что это такое было?!. Я ведь почти... в самом деле хотела... Что со мной случилось?!.
   - А это было то самое "Образ давит", - ответил ей Дзин, хмыкнув.
   - Меня... надо изолировать... я опасна.
   - Извини, но здесь ты по-настоящему опасна только для кроликов. Может быть - для волков. А вот наружу я бы тебе в самом деле не рекомендовал соваться.
   - И часто у меня так будет уносить крышу? - спросила девушка, обхватывая себя руками и крупно вздрагивая.
   Блиска убрала молнию.
   - Просто держи себя в руках, - Дзин тоже решил, что она очухалась, и отставил меч, невозмутимо поясняя. - Чем старше уровнем персонаж, тем лучше его самоконтроль. Границы влияния Образа на личность до сих по не исследованы толком. Помни - это маска. Не ты сама.
   - Я... - Светла вдохнула. - Я извиняюсь. Хотела бы сказать, что "больше не буду", но... Самоконтроль, да? Я спокойна, я очень спокойна, я самый спокойный чело... вампир в мире...
   - Да, может и это сработать.
   - Аутогенная тренировка, блин... - и не очень действенная, Светла издала истерический смешок. - А что-нибудь посущественнее?
   - Старайся не допустить, чтобы уровень крови падал совсем уж до донышка пузыря, - хмыкнул Дзин.
   - Э-э-э? какого ещё пузыря?
   Дзин нахмурился.
   - У тебя бары жизни и маны как визуализированы?
   Волшебница и мечник посмотрели, как вампиресса хлопает глазами, и уставились друг на друга.
   - Хватит смотреть на меня как на идиотку!.. - взорвалась Светла, подхватываясь на ноги единым текучим движением. Что-то брякнуло, девушка зло махнула рукой, прогоняя сообщение о повышении уровня... акробатики?.. - Что ещё за бары?!.
   Дзин повёл перед собой руками, привстал на цыпочки, потянувшись вверх и втянув носом воздух, шумно выдохнул, опускаясь, и скорчил забавную гримасу:
   - Я ощущаю... покой и умиротворённость...
   Светла уставилась на то, как он выполняет какие-то медленные мантры... или мантры - что-то другое?
   - Контролируй себя, - бросила Блиска. - Ты в состоянии выслушать ответ, или нам тебя снова на кроликов натравливать?
   Кролики бы сейчас были кстати, подумала девушка. Но куда больше меня привлекаешь ты. Обнять, нежно так запустить пальцы в волосы, запрокинуть голову и припасть к шее с долгим поцелуем...
   Светла судорожно облизнулась, сплюнула.
   - Но-но, - сказал Дзин. Светла покосилась на него. А вот парень, красивый притом, отчего-то её совершенно не привлекал.
   - Ты мне нравишься, - поведала она девушке.
   - Я не из таковских, - отрезала Блиска, отступая.
   - Нет, не в этом смысле, а... - Светла беспомощно обернулась к Дзину.
   - В гастрономическом, - кивнул тот. - Это нормально. Для вампира, в смысле, она ведь человек. Источник пищи!
   Он облизнулся и издал сосущий звук, от которого всех передёрнуло. Блиска вновь отшагнула, держась теперь поодаль от них обоих.
   - А ты? - требовательно спросила Светла. - Ты мне совсем не нравишься. То есть... не в том смысле не нравишься...
   - Знаю. Как источник пищи я для тебя бесполезен.
   - Потому что ты, видимо, не человек. Кто ты?
   - А это... секрет!.. - улыбнулся Дзин, наклоном головы пряча глаза под амигаса. - Слушай, что-то ты совсем никакая. Может, всё-таки кроликов?
   Светла помотала головой.
   - А какие-нибудь другие варианты есть?
   - Разве что... - и парень снова принялся кривляться, изображая что-то такое восточное, усиленно пыхтя. Светла промедлила... и тоже чуть присела, сложив руки, потянулась вверх, расцепила над макушкой, опустилась, и по второму кругу. Ну и идиотами, должно быть, мы сейчас со стороны смотримся, подумала, вон и Блиска разулыбалась. Зато как будто... помогает?..
   Дзин предложил волшебнице присоединиться, был послан и обруган вместе со Светлой. "Два нелюдя", как их обхамила Блиска, оставили свои упражнения после того, как она напомнила, о чём, собственно, шла речь:
   - Бары, ах да. Вот, погляди на неё, - Дзин махнул перчаткой на волшебницу. - Над головой две полосы, красная и синяя. И вот, мои.
   Он что-то сделал, позволяя Светле увидеть их.
   - Жизнь и мана, уж настолько-то я с играми знакома, - пробурчала та.
   - А твои собственные - как ты проверяешь их уровень?
   - Э-э-э... Вот так? - предположила девушка, сжимая пальцы и материализуя в руке "телефон".
   - И каждый раз, как ты захочешь посмотреть на них, ты будешь вызывать статус, вежливо попросив врага подождать.
   - Да, неудобно, - признала Светла, разворачивая интерфейс в висячее окно и манипулируя в настройках. - Кажется, нашла то, о чём ты говоришь. Отображение, так?..
   - Да. У всех эта штука видится по-разному. Можно подвесить перед собой в форме полосок или шаров, я предпочитаю вот так, - Дзин вытянул руки перед собой, и перчатки его расцветила разноцветная вышивка, украшенная рубинами и сапфирами. - Очень наглядно, один взгляд - и всё подметишь. Традиционно синим обозначается мана, красным - уровень жизни. Если бы у меня не хватало жизни или маны, ты увидела бы участки из белой нити. Чем плачевнее положение, тем больше "пустой" вышивки.
   Он повёл пальцем, словно кликая в невидимом меню, и украшение исчезло, перчатки снова стали обычными.
   - Здоровье и мана... - Светла повозилась в меню отображения с полудюжиной способов "визуализации критически важной информации", наконец сделала выбор. На обшлагах блузки появилась вышивка, слева красная, голубая справа... небольшой такой кусочек, а всё остальное почему-то белое.
   - Это что такое?.. - она сунула руку под нос Дзину. - Почему здесь...
   - Не вижу.
   Светла вновь полезла в меню и нашла нужный пункт.
   - Ага, вот теперь вижу, - сказал Дзин, глядя на её руки. - Значит, ты действительно вампир традиционного типа.
   - Самого традиционного, - заверила Светла, с беспокойством глядя, как синева выцветает. Убыль "маны" ничего хорошего не предвещала. - А что это значит?
   - Вампиры разные бывают, - сообщил Дзин. - Тебе для колдовства нужна "кровь". Это та же мана, только не совсем...
   - Ой, а здесь прибавилось!.. - небольшой белый участок на левом рукаве окрасился алым, показывая, что её очки жизни восстановились целиком.
   - "Кровь" - это мана наоборот. У магов она восстанавливается сама по себе, а у вампиров накапливается во время боя и тратится на регенерацию. То есть из "крови" восстанавливается твой уровень жизни. На тебе всё заживает, но не забывай пополнять её запас.
   - А как?
   - Дракой, - терпеливо сказал Дзин. - Но только с живыми существами.
   - А какие ещё бывают? - удивилась девушка.
   - Мёртвые, их зовут андедами. У скелетов крови нет. У механических существ - есть целые локации, населённые роботами, - кровушки тоже не сцедишь, разве что машинного масла. А ещё бывают големы, призрачные твари, инопланетная фауна... несть числа видам монстров.
   - Драться, чтобы восстанавливать ману, причём с определённым типом монстров, и потом тратить её на заживление... Эта система выглядит нечестно, - пожаловалась Светла в пространство.
   - Баланс Игры, - пожал плечами Дзин. - Вампиры изначально слишком круты. Например, твоё первое заклинание. Одной царапиной подчинив себе монстра, пусть даже на несколько секунд, многое можно утворить.
   - Мы опять ушли от того, с чего начали, - вспомнила девушка. - Ты говорил - держать уровень "крови" повыше?..
   - И не допускать, чтобы он плескался у донышка, - кивнул Дзин. - А у тебя именно это и происходит. Ты начинаешь чувствовать Жажду.
   - В статах нет никакой Жажды, - сказала Светла, открыв их и внимательно изучая. - И в Справке...
   - В Игре уйма незадокументированных функций. Про то же Давление Образа нигде не написано, а оно есть. А ещё вампирья Жажда, чуйка, радиошум, карма...
   - Да кто, чёрт возьми, придумал всё это безумие?!. - дёрнув головой, Светла прогнала бар игры и выкрикнула в небо свои претензии.
   - Нам всем интересно, - Дзин шагнул ближе, взял её за плечо и аккуратно развернул, указал рукой. Из кустиков, росших невдалеке, выбрались три местных хищника со значками одурманивания над белыми пушистыми ушками.
   - Устрой кровавую резню, и тебе сразу полегчает, вот увидишь, - заверил Дзин, чуть подталкивая её в спину. Кролики очнулись и заворочали головами, увидели её и заскакали вперёд.
   Девушка сочла за благо последовать доброму совету.
   Эпизод 28. Воспитание молодого вампира
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Зелёные Холмы" (вирт, соответствие с реалом - микрорайон "Зелёная Горка")
   Пока Светла отводила душу, кромсая группы несчастных кролей по обе стороны от дороги, Дзин и Блиска погулочным шагом шли вперёд, строя предположения о задании, о самой случайной спутнице. Монстры торопились убраться с их пути.
   - Чокнутая, - Блиска бросила короткую молнию, обвившуюся вокруг лап бегущего волка, словно боло. Монстр рухнул на всём скаку.
   - Ага... - Дзин метнул следом нож, обрывая жалобный скулёж. - Даже, пожалуй, слишком.
   - А тебя, я вижу, она заинтересовала, - язвительно подколола волшебника. - О, шкура...
   - Хм? - самурай качнул шляпой. - Она не в моём вкусе. Если ты понимаешь, о чём я.
   - Да, вкусы у неё... - Блиска убрала лут в рюкзак, подхватила оружие и вернулась на дорогу.
   - Никогда не имел дело с отказниками, - сказал Дзин, принимая и пряча нож в рукав. - И мне интересно, зачем вдруг ей понадобилась наша непотребная парочка.
   - А ты не думаешь, что она может быть... ну, засланным казачком?
   - Засланным вампиром, - поправил Дзин. - Конечно, может.
   - Тогда...
   - Я не собираюсь их знакомить... Пока не приму меры предосторожности и не спрошу самих девчонок. Юрийная Парочка - достояние Лунного Королевства, две жемчужины в короне Лунной Принцессы, с ними так просто не пообщаешься.
   - Розовые жемчужины, - вставила Блиска.
   - Неостроумно... Кстати, о розовом, - самурай-нечеловек кивнул вперёд.
   Прыжок, уклонение, юбка вампирессы взлетела... Двое засмеялись, глядя на вспыхнувший над плечом девушки значок.
   - Белые же.
   - Интересно, от цвета срабатывание абилки зависит?
   - От покроя уж точно!
   - Девушки, думаю, всё же согласятся с ней пообщаться. Обладательница столь уникального умения...
   - ...Будет и хайлевелам интересна. И вы, Лунные проныры, - ткнула пальцем Блиска, - не будете вмешиваться, если она захочет и с нашими крутышами пообщаться.
   Кролики оказались настоящими мужиками, попав под "Панцушот", они замерли, очарованные видом, Светла добила их... но вместо того, чтобы срочно найти себе новые жертвы, пока действует абилка, остановилась.
   - Наши хайлевелы, кстати, не велят обижать обладателей уникальных умений, - заметил Дзин.
   - У всех так. Да мы и не обижали, наоборот, помогли...
   - Но сначала угрожали расправой и склоняли к сотрудничеству. Особенно кое-кто, не буду показывать пальцем.
   Блиска немного смутилась.
   - Сам хорош. Ну, давай сейчас втерёмся... вотрёмся... в доверие. Поучим малость, расскажем всякое, прокачаем чуть, так... непреднамеренно. Даже интересно, может быть, ещё какое-нибудь умение окажется, или это апнется?..
   Дзин согласно кивнул.
   - Да и помочь новичку может быть для кармы полезно.
   - Твоя "карма" - досужий вымысел, - фыркнула волшебница. - Ничего такого в справочных материалах нет.
   - Там много чего нет. Но кармическое воздаяние существует, ибо истинно говорю тебе, если поступаешь по справедливости, то и тебе будет профит, а если будешь плохишом, то и ответку словишь.
   - Дзин, тебе следовало бы зваться "Дзен". Ладно... я тоже хочу выпрямленную карму. Давай попробуем поступить по фэн-шую. Только смотри - я её чуть не поджарила, когда она на меня рявкнула. Не хватало только "предателя" заполучить и квест провалить. Я человек, а ты - нет, и тебя она, кажись, боится.
   - Правильно делает, - одобрил Дзин. - И перестань её троллить.
   - Сам-то её дразнишь.
   - Мне можно, я ей не союзник и не пища.
   - Нет, ты и в самом деле на неё запал?
  
   Светла добила противников, прошлась по хитрой траектории, собирая розовые следы, повисшие в воздухе. Собственно, это и была та самая "кровь", и девушка испытала немалое облегчение, поняв, что необходимости вонзать клыки в живых нет, для пополнения "вампирской маны" достаточно просто идти через розовые вуали и не зевать - через несколько секунд эти маркеры пропадали.
   Во время последней схватки её грызанули пару раз, но раны уже затягивались. Светла проверила индикаторы - вроде всё в порядке. Спутники догнали её.
   - Лут так и бросишь? - спросила Блиска. Светла с некоторой брезгливостью покосилась на зубы и уши, разбросанные по поляне, и подобрала лишь пару шкурок. - Вообще-то ты права, этот сор не стоит того, чтобы за ним нагибаться. Особенно если торопишься. Впрочем... видишь вон ту штуку, похожую на козявку из носа великана?
   Волшебница повела перед собой рукой, и в ней материализовалась небольшая стеклянная пробирка. Блиска небрежно перебросила её Светле, та словила, изумившись собственной ловкости.
   - "Склянка, одна унция", - прочла. - И что мне с ней делать?
   Следуя инструкциям, прикоснулась горлышком склянки к "козявке" и убрала заполненную ёмкость в рюкзак.
   - Саблезубые кролики - это не только ценный мех и клыки. Эту штуку можно толкнуть алхимикам. Не то чтобы очень дорогая, но стоит больше чем всё остальное на поляне. Болтают, кроличий ливер входит в состав особого зелья, которое... ну, даёт кроличий эффект.
   - Это какой-такой эффект? - спросила Светла и запоздало смекнула.
   - Краснеющий вампир, - меланхолично произнесла Блиска. - Вот теперь я точно всё видела.
   Она сложила руки перед собой, устроив из больших и указательных пальцев прямоугольную рамку видоискателя, и произнесла негромко: "щёлк!..".
   - Это что ты сейчас сделала? - спросила Светла.
   - А ты как думаешь?
   Светла открыла меню и довольно скоро нашла этот пункт. По умолчанию для того, чтобы сделать "скриншот из глаз", нужно было отдать эту самую голосовую команду.
   - Не каждому понравится, когда их вот так фотографируют без спросу, - буркнула вампиресса. Волшебница что-то сделала в меню, и на пальцах у неё появилась большая бабочка. Вспорхнула и подлетела к Светле, та подставила руку.
   - ...И потому обычно прописывают ещё одну команду, - продолжила волшебница её фразу, бабочка повела крыльями и расправилась на ладони, она оказалась кусочком бумаги... фотографией. Светла ощутила, как кровь бросилась ей в лицо. - Чтобы можно было фотографировать незаметно.
   На фото была она сама, стоящая в неглиже посреди городка и обалдело оглядывающаяся.
   - Щёлк, - провозгласила вновь Блиска. - Продам фотки "Вестнику Матрицы".
   - А это что? - угрюмо спросила Светла.
   - У нас тут свои газеты есть, - сообщила волшебница. - Иногда в них проводятся конкурсы фотографий, неплохие призы дают. Мы с Дзином участвовали, и дважды в пятьдесят лучших входили.
   - С конца, - добавил Дзин. - И получили утешительные призы.
   - Погодите, - Светла прижала ладонь ко лбу. - Здесь есть... СМИ?
   - Нет, только газеты, - сказала волшебница.
   - Ещё радио, в ТехноСекторе.
   - ...Где?..
   - Есть такое условное разделение. МагоСектор, в котором волшебство, - Дзин обвёл руками окружающее. - Монстры вроде клыкастых кроликов, колдующих двухголовых псов и прочих розовых поней...
   - Не упоминай всуе!.. - содрогнулась Блиска.
   - Пейзажи, враги, боссы, неписи, квесты, лут, в конце концов - здесь всё из фэнтезийных сеттингов, сечёшь? А есть локации, основанные на антураже научной фантастики. ТехноСектор, где в ходу пороховое оружие или бластеры, роботы или мутанты, в качестве лута - обломки этих самых роботов, потроха мутантов, всякие там флэшки, механические приспособы или артефакты пришельцев. Так вот, в тех локациях есть несколько радиостанций. Гоняют музыку, иногда новости - как игровые, так и реальные, кстати. Иногда выступают игроки, хвастаются, иногда Менты какую-нибудь очередную дурную инициативу объявляют. Есть у нас и несколько музыкальных групп...
   - Очень правильные фолк-роковские!.. - вставила волшебница.
   - Народная... с-с-самодеятельность, - прошипел сквозь зубы Дзин.
   - Ты просто не любишь фолк, - укорила его Блиска.
   - Не люблю, - не стал спорить Дзин. - И песни по фэнтезийным мотивам тоже как-то не очень, всё это, - он вдруг зычно запел:
   - Ничего на свете лучше не-ету,
   Чем поджарить эльфа как котле-ету!..
   Светла подскочила от неожиданности. Волков, что таились за кустами, тоже впечатлило. Они выпрыгнули на дорогу, и путешественники дружно отступили - но Блиска и Дзин выполнили ретираду пошустрее.
   - Вот они как раз по твой уровень, - сказала быстро волшебница. - Но не боись, если что, прикроем...
   Она свела ладони, бросая на неё чары. Девушка пятилась. Волки выглядели соответствующе, и никак не были похожи на монстров её уровня.
   - Вперёд, грозная истребительница кроликов!.. - провозгласил Дзин. - Но сначала порежься своим ножом.
   - Занафига?!. - Светла вспомнила, прижала клинок к запястью и прочла, что соответствующие чары наложены. Коротко коснулась сенбоном руки, метнула:
   - Фас!..
   Волк, в морду которого попала игла, повернул башку и вцепился в плечо товарища. Потрясённые таким предательством серые хищники замешкались, и Светла с боевым писком, напомнившим ей вопли атакующих кроликов, бросилась в бой. Ударила ножом прыгнувшего на него волка, однако иконки контроля не появилось.
   Похоже, заклинание контроля можно было наложить лишь одно. Светла уклонялась и резала, прикрываемая с одной стороны заколдованным хищником, но он двигался всё медленнее, и вот ткнулся мордой в траву, уснув.
   Получил укус, вскочил... и бросился на Светлу!..
   А сон слетает, стоит кому-нибудь атаковать заколдованного, отметила та, уворачиваясь. Наткнулась на другого волка, получила укус, но с ответом не промедлила. Тычок ножом и:
   - Фас!..
   Добить оставшихся не составило труда. Светла села посреди трофеев, оглядываясь. Заколдованный волк по её команде отправился к недалёкой группе кроликов, на полупути уснул и был жестоко растерзан ими. Хоть и проснулся от первого же укуса, но против наскакивающих со всех сторон монстров не попрёшь.
   Впрочем, свою задачу он выполнил, отвлёк кроликов, которые оказались застигнуты врасплох и рассеяны вампирессой.
   - Отлично управилась, - одобрил Дзин, девушка словила брошенный им пузырёк и поместила в него очередную "козявку".
   - Ой, а у меня умение ножа добавилось. И ещё какой-то бестиарий появился... это ещё что такое?
   Блиска вздохнула и покачала головой.
   - Бестиарий... это такая штука, там копятся сведения о монстрах, которых ты убивала. Чем больше монстров какого-то вида - тем больше сведений, и тем проще тебе с ними справляться, - начала.
   - Знаешь, привычки, уязвимости, в бою наносишь больше урона, и всё такое. Можно получить достижение "знаток повадок такого-то монстра" - тогда с них будет падать более редкий лут, - подхватил Дзин. - Особенно если "потрошение" открыто.
   - Что такое "потрошение"? Звучит неприятно.
   - Эм, как бы тебе сказать... Тушки, что остаются от монстров - это антураж, они потом исчезают. Лут падает банальный, когти там, шкурки, клыки. Но если есть "потрошение" и "знаток", то из тушки можно добыть ещё какую-нибудь кость для поделки, или дорогую "козявку". Разумеется, это не значит, что придётся тушку в самом деле потрошить. Запустил умение - и сиди рядом, жди, пока отработает. Но девушки его всё равно не любят.
   - Да ну его нафиг, - Блиска дёрнула плечом. - Покажи лучше свой новый приём.
   Светла, поставив перед собой экран и задав проигрывание "гифки", подняла нож. Взмах, другой... на третьей попытке воздух со свистом рассекла серебристая дуга и какое-то время осталась висеть, медленно растворяясь.
   - Вот, как-то так...
   - Внушительно выглядит. Почему бы тебе не испробовать приём вон на тех... - Блиска бросила в кусты что-то слабое, но массовое, и раздалось многоголосое верещание недовольных монстров. Светла шагнула навстречу слегка дымящимся подкопчённым кроликам.
  
   - Это что-то новенькое, - озадаченно пробормотала, покручивая в пальцах выдернутую из ноги иглу. Помимо кроликов, в кустах оказались дикобразы, которые довольно медленно ковыляли, зато очень ловко метали хвостами свои иглы.
   - Старенькое, - возразила Блиска, забирая у неё иглу и что-то с ней делая. - Именно иглы с них в основном и падают. Хорошо идут как алхимические ингредиенты. Только во взрывчатку нужно с осторожностью добавлять, потому что усиливает, и может бабахнуть... А ещё с ними можно делать так!..
   Заострённый полый стержень длиной с карандаш и вдвое тоньше - неужели у настоящих дикобразов такие же иглы? - заискрился.
   - Что это? - спросила Светла, принимая небрежно вручённый ей предмет. На острие горела искра, перистое охвостье щетинилось, по нему пробегали искры.
   - Придание стихийного свойства. Можешь считать, что это сенбон.
   Светла попробовала метнуть. Игла ощущалась по-другому, но вполне можно было привыкнуть.
   Дальше дикобразы стали встречаться чаще. Светла дралась с ними и с кроликами, иногда с волками - если их было не слишком много. Если количество превосходило её возможности, Дзин зачаровывал двух-трёх монстров, провоцируя резню. Иногда Блиска пускала в ход какие-нибудь свои чары, когда им попалась самая крупная стая, волшебница телепортировалась прямо в её центр и пустила круговой расходящийся заряд электричества. Светле потом осталось лишь добить едва шевелящихся серых.
   Скоро у неё апнулось владение иглами, а потом и заклинание. Здесь ей дали выбор, предлагалось удвоить либо время контроля, либо количество подконтрольных. Припомнив, как Дзин натравливал врагов друг на друга, она выбрала второе и принялась учиться метать сенбоны с двух рук.
   - Уже что-то похожее на тактику, пожалуй? - сказала Блиска, глядя, как она лихо расправляется с волчьей стаей, используя поочерёдно иглы и нож. - Не понимаю я её... Год сюда не заходить, и вдруг приняться за Игру с таким энтузиазмом.
   Один из заколдованных волков, прикрывающий девушке тыл, очухался и вознамерился запустить зубы в этот самый тыл.
   - И за временем следит, - одобрил Дзин, когда она, словно не обращающая на него внимание, резко повернулась и ударила. Ещё несколько секунд, и от волков остался только лут.
   - Всё же везучая она. Это которая бутылочка будет?
   Они подошли к воительнице.
   - Волчьи шкуры, между прочим, выросли в цене, - сообщила Блиска. - И, кстати, я знаю одного чувака, который качает кожевен... кожевничес... кожаное дело, в общем. Он шьёт пояса и куртки забесплатно, если ему притаскивают материал. Иногда получается пристойно.
   - Муторно это, - вздохнула Светла, убирая бутылочку. Поколебалась и всё же собрала в рюкзак и шкуры. - Всякую мелочь складировать...
   - Копейка к копейке, - хмыкнула Блиска. - Таков путь всех лоулевелов.
   - Низкоуровневых? - перевела Светла неуверенно.
   - Давай-давай. Среди мелкого лута можно зевнуть что-то по-настоящему дорогое. Только обладатели глазных абилок счастливы и свободны от этой мелочной возни.
   Светла помотала головой.
   - Не поняла. Что такое "глазные опилки"?
   - Абилки - способности, боевые или магические. Есть такой штамп в манге и аниме... в комиксах и мультиках (Дзин, молчи), - волшебные глаза. Игроки, носящие Образы глазастых героев, обычно обладают восприятием, позволяющим, помимо прочего, отличить полезную вещь среди всякого хлама. Очень удобно - покромсал стадо, просветил лут глазами, собрал самое интересное, остальное бросил.
   - Призывателям и петоводам тоже одна забота - вытряхивать перед торговцами рюкзак, - сказал Дзин.
   - Извини?.. - Светла повернулась к нему. - Кому какая забота?
   - В Игре есть возможность заполучить существо-компаньона, оно дерётся за тебя, носит поклажу, может собирать и приносить предметы. Призывателю ещё проще, он может попросту вызвать существо в любом месте. Таким не нужно за каждой вещью наклоняться, отдал приказ - и спутник подберёт всё для тебя. Так что обычно призыватели и петоводы (зверь-товарищ именуется "пет"), не разбирая, гребут всё, а потом заявляются в лавки и...
   - Моментально сбивают цены, - вставила Блиска. - Получается демфинг... как его?.. демпфинг...
   - Демпинг? - предположила Светла.
   - Ага, точно, он самый.
   Банковская служащая не стала уточнять, что термин здесь несколько ни к месту. Она старательно впитывала оговорки, осторожно спрашивала о всяком-разном и смиренно терпела снисходительный тон объяснений. Похоже, двум представителям второго поколения нравилось ощущать себя этакими старожилами, просвещая "отказницу". Надо сказать, что рассказы были интересны, и советы оказывались в тему.
   - Ой... Опять что-то апнулось. Кровь... пассивное умение?..
   - Не требующее команды, работающее автоматически, - перевела Блиска.
   В Игре не было понятия общего уровня игрока, но были левелы умений владения оружием, магические ранги или крафтовые мастерства, как объясняли ей её провожатые.
   - "Знание крови"... понтовое название. Плюс к атаке против монстра, если убитый перед ним принадлежал к тому же виду.
   - О!.. - встрепенулся Дзин.
   - Полезная вещь?
   - Не сказал бы. Бывает кстати, если долго режешь один и тот же вид монстров, но приварка небольшая. Там дальше есть способности?
   - Да, но они скрыты.
   - Следующим пассив умением может выпасть абилка "распробовать кровь", или как-то так. Полезная, в общем, штука, и забавная - можно словить случайное умение монстра, чью кровь пила.
   - Это какую? - удивлённо спросила Светла. - У кроликов - прыгучесть, у волков - кусачесть?
   - У дикобразов, эм... колючесть? - предположила Блиска.
   Парень ухмыльнулся.
   - От кроликов - знание трав. От волков - нюх, дикобразы могут плюсануть метание сенбонов.
   - Я не знала, - удивлённо сказала Блиска.
   - Мелочи нельзя недооценивать, - ухмыльнулся парень. - Это касается и лута, и умений. Да, про абилки, то есть эту конкретную - самое вкусное выпадает на высоких уровнях. Если к "знанию крови" добавить среднюю некромантию, может выпасть абилка "исторгнуть душу". Убиваешь монстра, и от него остаётся такая особая... впрочем, я сам-то никогда не видел. Но знаю, что Образы, практикующие ветку магии Смерти, вампиры, личи, всякий прочий тёмный народец, могут взять эту душу и заточить в предмет, или вызвать дух в качестве призывного существа, или даже проглотить и обрести на какое-то время уже несколько умений, свойственных монстру. А если часто использовать их, они могут и остаться.
   - Да это же чит!.. - возмутилась Блиска.
   - Да, что-то вроде, - ухмыльнулся парень. - Умения, чуждые Образу, позаимствовать всё же не получится, но из смежных областей, нейтральные и крафт - запросто. Убей сотню Гоблинов и получи Барабаны Джунглей!.. - сказал он тоном рекламирующего свой товар продавца.
   - И на фига тебе Барабаны? - фыркнула волшебница.
   - Союзников вдохновлять!.. Ну ладно, скажем, Йети, от них можно поймать какое-нибудь ледяное заклинание. Стан никогда не бывает лишним. Ну, то есть задержка или остановка врага, - пояснил он в ответ на вопросительный взгляд вампирессы. - Ледяная магия отличается тем, что как раз тормозит врагов, знай это. Вот Маринка из той же Юрийной парочки, даром что сама не хайлевел, специально прокачивала эти умения. Если дать время и возможность, она почти любого может застанить, даже и босса, даже высокоуровневого игрока. Впрочем, тебе это, наверное, ни о чём не говорит...
   - ... - Светла помотала головой.
   - Кстати, раз уж речь зашла об этом, а зачем тебе вообще Юрийная парочка? - как бы между прочим спросил Дзин.
   Эпизод 29. Двойники и Ветер
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Зелёные Холмы" (вирт, соответствие с реалом - микрорайон "Зелёная Горка")
   Привет, Саша, Марина. Это Дзин, давно не виделись. Я тут бродил на Зелёных Холмах, и наткнулся на девочку из отказниц, которая... в общем, она говорит, что знакома с вами, и вы ей нужны. Сейчас сама всё скажет.
   Уже можно говорить? Прямо сюда? Эм... да... не знаю, с чего начать...
   Начинают обычно с приветствия. Ой, это тоже записалось?
   Здравствуйте. Меня зовут Светлана. Александра, Марина, я надеюсь, что вы меня помните. Мы не были представлены, ваши имена мне сказал Дзин. Однажды - не так уж давно, - вы помогли мне, и не только мне, в сложной ситуации, когда дело касалось буквально жизни и смерти. Но события те имели продолжение, и всё очень усложнилось. Признаю, отчасти по моей вине. Случилось кое-что неожиданное и, наверное, вам надо об этом знать. В общем, я сейчас нахожусь... Где?..
   На Зелёных Холмах. Мы к Холмонорам доберёмся через час где-то, и оттуда получасовым пузырём к Колесу Сансары. Помнишь, полмесяца назад мы занимались делением? И того, кого мы раскулачили? Встретимся в мирной зоне Колеса, там, где собираются его коллеги, через два часа от времени этой записи. Надеюсь, что вы в реале или в мирной зоне, если нет - отпишитесь, что не успеете. Вообще в любом случае ответьте. Я не знаю, что у вас там за дела, но эта девушка выглядит обеспокоенной и говорит, что дело по-настоящему важное. Подробности рассказывать отказалась, мол, вы сами в курсе. А чтобы вы её вспомнили, отправляю ещё и фотографию.
   Давай вложим ту, которую я у Арки сделала?.. Ну чего ты как бука? Сейчас сфотографировать? Лады - щёлк!.. Вот фотка, держи.
   Прилагаю фотку Светлы. И прихватите кого крутого на подстраховку, ту же Кэнди, или Кошку-Няшку, и свитки возврата не забудьте... ну, сами сообразите. Дзин. Добавить время записи. Запись - стоп.
  
   Светла смотрела на сову. Сова невозмутимо смотрела на Светлу жёлтыми глазищами. Переступила мохнатыми когтистыми лапищами по предплечью Дзина и неторопливо моргнула.
   - ...Запись - стоп, - сказал парень карте, висящей перед ним в воздухе. Крутившиеся катушки магнитофона остановились, и он убрал карту и протянутую Блиской фотографию в конверт. Закрыл и запечатал прикосновением, то ли лизнув, то ли прикусив подушечку большого пальца. Конверт с тихим хлопком превратился в небольшую бумажную трубочку, перевязанную лентой с печатью.
   Сова снисходительно протянула лапу, взяла послание, сорвалась с руки Дзина и полетела прочь, набирая высоту.
   - Два часа, раз обещали, - сказал Дзин, посматривая на Светлу непонятно. Тогда она сказала, что дело её касается лишь её самой и Юрийной парочки, и она не желает подвести девушек, сказав лишнее. И в записи послания выразилась как можно больше неопределённо. Самурая позабавила её "недоверчивость", он и сам стал шифроваться. Вот что такое "получасовой пузырь", кого Дзин вместе с парочкой раскулачили полмесяца назад, и не будут ли недовольны его коллеги, когда они все нагрянут к ним, хоть это и в мирной зоне?
   Поглядев вслед почтовой сове, трое двинулись дальше.
   Светла била всех попадающихся на пути монстров. Которые, чем дальше в луга, тем становились "страньше" и, конечно, сильнее. Блиска помогала магией, Дзин зачаровывал монстров, метал звёзды, изредка брался за меч. Глядючи на него, Светла стала склоняться к развитию навыков метательного оружия. Она неплохо продвинула владение сенбонами, открыв навык "удар в болевую точку", на какое-то время замедляющий зверя при удачном попадании. Дзин сказал, что следующей абилкой может быть "удар в нервный узел", способный парализовать противника.
   - А стан всегда пригодится!.. - провозгласила Светла, самурай одобрительно покивал.
  
   Злой Кабан - монстр покруче волков. Железный сенбон надо было кидать, только и подумала вампиресса, когда игла дикообраза, хоть и усиленная молнией, отскочила от крепкой шкуры. Даже толики урона не нанесла... зато обратила на себя внимание и разозлила.
   Дзин метнул навстречу бегущему кабану нож, одновременно точно такой же прилетел с другой стороны, уязвив монстра в противоположную часть тела.
   - Эй, это моя добыча!.. - возмутился чей-то голос, и из кустов показался встрёпанный блондинистый пацан в лёгких доспехах с восточными мотивами, оранжево-чёрных и лаково блестящих. В руке он держал ещё один такой нож, цельнометаллический, с четырёхгранным коротким клинком, с кольцом в навершии обмотанной полоской ткани рукояти.
   - Он весь твой, - Дзин, нисколько не удивившись явлению, сделал приглашающий жест. Кабан, которому двух ножей оказалось недостаточно, пришёл в себя и оскорблённо завизжал. Похоже, больше всего ему был обиден именно бросок мальчишки, так что он повернулся к нему и взял хороший старт.
   - !.. - парень выругался - слова были незнакомыми, но интонация не оставляла сомнений, повернулся и побежал. Светла ойкнула и едва не бросилась на помощь. Защитить ребёнка - инстинкт, забияке явно было меньше четырнадцати лет.
   Блиска положила руку на плечо и качнула головой. Бегущий вдруг окутался облаком дыма и раздвоился. Светла опешила, кабан тоже оказался впечатлён, от изумления он затормозил, вспоров копытами зелёный ковёр травы. Из-за мощного загривка он еле-еле мог крутить башкой и был вынужден поворачиваться всем телом, чтобы поглядеть на разбежавшихся в разные стороны оранжево-чёрных.
   Те остановились, обернулись и одновременно взмахнули руками. Свистнули ножи, и кабан взвизгнул. Принялся вставать... и тут из кустов прямо перед ним, рассекая ветви, вылетело что-то вроде туманного полумесяца. Ударило в морду кабана, брызнула кровь... то есть Светла увидела это как розовые полосы, разлетевшиеся от кабана, и монстр осел, копыта его разъехались.
   Парень, который бросился налево, подскочил ближе и вбил клинок под лопатку. Кабан дёрнул мордой, подцепляя смельчака на клыки, и тот превратился в облачко пара. Тут же набежал правый, ударил с другой стороны и перепрыгнул кабана, который попытался и его достать бивнями.
   Ещё одно воздушное искажение в форме кривого лезвия метровой длины вылетело из кустов и покончило с сильным монстром.
   - Уф!.. - парень сел. Но не забыл достать из рюкзака банку отнюдь не унциевого объёма, подцепил какой-то неаппетитный шматок плоти размером с кулак. - Свезло. Тимка, вылезай.
   - Ты же обещал!.. - из зелени показалась девчонка, сверстница блондина, и тоже золотая. Волосы, заплетённые в четыре косички, доспех, похожий на облегчённый вариант брони мальчишки. В руках - копьё с длинным кривым наконечником, почти саблей, выше её в полтора раза, на поясе слева знакомые ромбические клинки, справа такие же, но с привязанными к кольцам на рукоятях полосками бумаги.
   Хмурая девочка направилась к добытчику в явном намерении с ним поругаться, а то и подраться, но тут рядом с электрическим треском материализовалась поотставшая было Блиска. Копейщица резко развернулась - и опустила грозное оружие.
   - Тётя Ксения, - поздоровалась.
   - Тамара, ты опять? - вздохнула волшебница. - Ну какая я тебе "тётя"?
   - Тогда я - Тимка, - забавно сморщила нос мелкая копейщица. - И-и-и?..
   Она выразительно обвела глазами вампирессу и самурая.
   - Это - Дзин и Светла, - представила их Блиска. - Дзин из Лунного Дур... из Лунных, да ты его видела уже, хоть я вас и не представляла - мы иногда вместе ходим.
   - Ага, вместе ходите? - девочка подняла брови и скорчила многозначительную гримаску. - То есть?..
   Она подняла руку, выставив мизинец.
   - Не, Дзин как раз на Светлу запал, - преспокойно выдала Блиска, пока вампиресса соображала, что может значить этот жест.
   Светла покосилась на самурая, недоумённо вскинула бровь, указала глазами на волшебницу - что, мол, мелет?.. Парень ответил невозмутимым взглядом, пожал плечами и сделал изящный жест рукой, что-то вроде "пусть её".
   - Светла без гильдии, случайная попутчица, можно сказать, - представила её разочарованная такой реакцией Блиска. - А это мои согильдийцы, Тимка Вольный Ветер и Джонни Три Дубля, которые невесть что делают в этой локации, которую давно переросли...
   - Перестань выдумывать нам глупые прозвища, - сказала девочка. - А насчёт того, что мы забыли в этом нубятнике - нас Мелкий Змей подписал ливера набить из здешней живности. Вот и ходим с Джонни.
   - Кстати, а чего это Джонни с нами не здоровается? - поинтересовалась вкрадчиво Блиска.
   Блондин опустил голову и проворчал что-то, способное сойти за приветствие... если не заострять внимание на тоне, каким говорят "принесло же".
   - А он вас стесняется, Тётя Ксения!.. - хихикнула Тимка.
   - И ничего я не!.. - Джонни возмутился так, что заговорить смог не сразу, и с подбором слов была беда. - А ты, вообще!..
   - Это ты - "вообще"!.. - девушка грозно упёрла руку в бок, что смотрелось бы потешно, не будь в другой руке монструозного копья. - Ты ведь мне обещал!..
   - Жениться обещал? - а вот у "тёти Ксении" вышло гораздо лучше, и тут уж блондинка застыла с открытым ртом, моргая и заливаясь алым.
   - Чего?!. - возмутилась, вновь обретя дар речи. - Да я!.. Да он... Да никогда!..
   Раздваивающийся мальчишка тоже издал несколько невнятных, но резко отрицательных реплик. Блиска с удовольствием разглядывала детей.
   - Он мне кабана обещал!.. - сказала наконец девочка.
   - Странные тебе подарки твой парень дарит, - фыркнула Блиска.
   - Он не мой парень. А будет обещания нарушать, так и вовсе никогда им не станет.
   - Больно надо!.. -взвился мальчишка.
   - Сказал, что раздразнит и поранит кабана, а я его потом на копьё возьму, - уже спокойнее объяснила девочка. - Ну, то есть на нагинату.
   Она вдруг с необыкновенным проворством крутнула вокруг себя копьё так, что воздух загудел, и в нём повисли световые линии. Светла прикусила восклицание. "Осторожно, девочка, поранишься" прозвучало бы здесь очень неуместно, а на требование отдать "острую железку" вампиресса вполне могла бы её получить. В печень.
   - Тимка, блин... - вздохнул Джонни. - Этот шибко большой был. Он бы тебя запорол, или стоптал.
   - А ты бы меня спас! - очень логично возразила девочка.
   - Что же ты не выскакивала из кустов навстречу, - Джонни махнул ногой, указав носком вполне современного ботинка на воспаряющие кверху полигоны - кабан, пролежав должное время, растворялся в нетях, - а только Режущий Ветер бросила?
   - Я не успела. Ну... растерялась малость, он так внезапно...
   - Тётя Ксения, скажите ей... ой!.. - парень схватился за лоб, куда пришёлся щелбан, усиленный электрической искрой.
   - Просто "Ксения", и на "ты", - сказала волшебница и повернулась к девочке. - Тимка, ты кто? Ну, по Игре?
   - Будто сами... сама не знаешь, - фыркнула та.
   - Я знаю, что ты не танк. Тварь вроде этой и настоящий танк перевернёт, - указала Блиска на место, где исчез кабан. - Что за охота - брать его на копьё?
   - Интересно!..
   - Интересно ей, - буркнул Джонни. - То в Ржавые Болота со своим Ветром против железяк рвётся, то Глюков пытается в печать поймать...
   - Это была твоя идея...
   - То фейской пыльцой закинется и летает полдня, а мне таскать на верёвочке, как воздушный шарик...
   - Откуда я знала, что на тех, кто практикует Ветер, это зелье действует в два раза сильнее?..
   - Из гайдов, вот откуда. Но тебе же скучно их читать! - Джонни покачал головой, как дедушка, утомлённый капризами внучки. Обернулся к встречникам. - Вы вообще куда сейчас?
   Ему ответили.
   - На фига? - удивилась блондинка.
   - Квест. Обычный, письменный... в смысле, отнести письмо надо. А потом на пузырь и к Колесу махнём, - сказала Блиска.
   - Мы с вами. По крайней мере, до Холмонор, - несмотря на все споры, парочка оказалась достаточно слажена, чтобы принять это решение, им хватило пары секунд переглядок и пары тихих реплик. - Ну, если не погоните, Тётя Ксения.
   Девушка сказала, что не погонит при условии, что её наконец перестанут величать тётей.
  
   - Катькины лавры ей покою не дают...
   В пределах видимости не было никого крупней кроликов, дикобразов и одинокого волка. Тимка направилась к нему в сопровождении дубля, а сам Джонни остался рядом с Блиской, негромко жалуясь ей. Разговор обещал быть интересным, и Светла, уже приметившая себе стадо зайчиков, прислушалась и утишила шаг.
   Она сама не могла сказать, почему она была так уверена, что именно уходящий был дублем. Возможно, ещё одна "незадокументированная функция" её Образа. Визуально их различить было невозможно, и нельзя было сказать, кто из мальчишек, одновременно проявляющихся из облака мгновенно рассеивающегося пара, вторичен. Совершенно одинаковые и совершенно живые, естественные в реакциях. Иногда друг с другом словом перебрасываются, забавно смотреть... и жутковато.
   - ...Та вроде метательное и магию качает, но и мечом может, и влёгкую берёт на копьё даже покрупнее тварей. А Тимка из кожи вылезти готова, нашла, тоже мне, подругу-соперницу... Ты ведь знаешь Катьку, мою сестру по Образу? - спросил Джонни.
   - Екатерину Великую? Да кто ж её не знает, - усмехнулась Блиска и вдруг сказала деловито-бесстрастным тоном теледикторши. - "Взрыв бытового газа, к счастью, пострадавших нет...".
   Пока двое смеялись над шуткой для внутреннего употребления, Светла расспрашивала Дзина.
   Способность создавать двойника очень заинтересовала вампиршу, уточнив же особенности, она опешила.
   - Это ведь... как там - "чистый чит"? Я в правильном контексте?..
   - В правильном, - качнул шляпой Дзин.
   Передача знаний, передача опыта от развеявшегося дубля... Способность к координации в бою, к исполнению заклинаний... Это же какие перспективы открываются...
   На вопрос Дзин лишь пожал плечами. Самурай на удивление немало знал о вампирах, но тут он обнадёжить её не мог. О кровососах, способных к "почкованию", он ничего не слышал и подозревал, что таких абилок у этой расы не бывает.
   - Собственно, это умение почти целиком "оккупировал" один сеттинг... или даже единственный персонаж этого сеттинга. Почти все носители этого Образа состоят в Гильдии "Конопля Развесистая"... ну, то есть "Лиственница". Из них даже группу собрали, с весьма любопытной тактикой применения. Спиральная Команда, так именуются...
   - А Батальон Буратин с Недрёманным Оком?
   - Недрёманное Око - команда Образов, у которых есть глазные абилки, - засмеялся Дзин. - Понтовое название, но их чаще называют "Вуайеристы". Видят насквозь.
   Светла тоже хихикнула, а потом даже чуть-чуть испугалась:
   - И сквозь одежду тоже?
   - Силуэты только, - утешил её самурай. - Про Батальон Буратин ничего не скажу. Знаю только, мол, есть такой, скриншоты видел - толпа деревянных людей. А кто такие, откуда - Лиственница не признаётся. Хотя теории есть.
   - А у вас? - вампиресса постаралась припомнить, чем тогда он и волшебница друг перед другом хвастались. - Лунная Гвардия?
   - Трудно объяснить, аниме ты не смотришь, - задумался Дзин. - Есть такой специфический жанр, как "девочки-волшебницы". Полагаю, слова "хеншин", "атрибут", "волшебный зверёк" тебе ничего не скажут?
   На вопросительный взгляд самурая Светла покачала головой.
   - Ну да ладно, в общем, традиционные сюжеты таких произведений таковы - девочки борются против вселенского зла. Вроде супергероев. Лунная Гвардия - отряд среднеуровневых девочек, они не очень-то сильны, но в куче могут наворотить много чего атаками стихийного волшебства. Если ты видела работу Юрийной парочки...
   Светла необдуманно кивнула.
   - Интересно как... - глаза блеснули из-под амигаса явственно красным. - Попробуй представь таких пару десятков.
   Вампиресса вспомнила разгромленный холл, подпалины и синий лёд, попыталась умножить всё это на десять и поёжилась. Ладно, пока "наставник" добрый, стоит спросить о... что же там ещё было упомянуто?..
   Но самурай добрым быть перестал и предложил ей поспрашивать об остальном у Блиски, мол, волшебница с удовольствием расскажет ей о Гильдии "заклятых друзей" и конкурентов.
   - Образно и с примерами прозвищ, которые при мне не использует, ага.
   Что до печалей Джонни, Блиска прониклась ими и пообещала подстраховать Тимку, буде им опять попадётся кабан, которые вообще-то редки.
   Мальчик перевёл дух и облегчённо улыбнулся, поискал глазами блондинку. Та, оставив дубля подбирать лут от полудюжины перебитых дикобразов, шагнула к небольшой рощице. Просматриваемая насквозь, она как будто была неспособна спрятать даже самого маленького монстра здешней локации.
   Но стоило девочке шагнуть внутрь, как раздался треск, и ударила молния.
   Эпизод 30. Нездешние
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Зелёные Холмы" (вирт, соответствие с реалом - микрорайон "Зелёная Горка")
   Светла мгновенно сорвалась в бег, Дзин ненадолго от неё отстал. Хотя было понятно, что он мог бы вырываться вперёд. А Блиска, способная мгновенно оказаться на месте событий - Светла кратко обернулась, - лишь чуть шаг ускорила.
   - Какого вы тормозите, дети в беде!.. - яростно прошипела вампиресса, приостановившись.
   - В какой беде? - невозмутимо спросила Блиска.
   - Максимум, что им грозит - так это потеря опыта и уровней. Ну, ещё попранное самолюбие... - Светла снова бросилась бежать, Дзин догнал её и продолжил таким невозмутимым тоном, словно они шли прогулочным шагом. - Как же, они, такие крутые, умудрились в этой локе напороться на кого-то не по силам... Ух ты!..
   Бегущие влетели под сень рощицы, Светла споткнулась о труп чудовища и едва не полетела кубарем. Совершив кувырок, на какой посчитала бы себя неспособной, налетела на другого зверя, прыгнувшего навстречу. Сшибла его, и они покатились. Лапы прошлись по груди и животу девушки, с когтей полетели искры, две (?!.) пасти щёлкали в опасной близости от лица.
   Светла бестолково отмахивалась, умудрилась крепко попасть локтём в одну из морд. Они распутались и отскочили друг от друга, двухголовый пёс зарычал обеими пастями. Вампиресса в ответ оскалилась тоже и зашипела так, что саму продрало жутью. В глотке клокотала злость. Её!.. укусила!.. какая-то шавка!..
   Да, телом монстр одновременно напоминал гиену и волка, чёрная расцветка в тёмно-рыжих подпалинах, мощные лапы. И головы. Левая башка зверя - горящие угольями глаза, острые уши и пасть, полная зубов, была похожа на морду оборотня из дешёвого ужастика. Правая же была слепа и безуха, с короткой шерстью, по которой то и дело пробегали искры. Она оскалила пасть и плюнула молнией, двухголовый монстр бросился на добычу.
   Наверное, он успел удивиться, потому что цель вовсе не оказалась парализована. И даже, кажется, не считала себя добычей, а его - хищником.
   Светла, не думая противостоять мощному телу, брошенному в полёт, бросила иглу и пропустила монстра мимо себя со стороны слепой головы. Мутантный пёс с грохотом рухнул. Прокнула абилка "удар в нервный узел", и сенбон, добытый ещё в больнице, заколдованный Блиской, на несколько секунд парализовал монстра.
   Светла не дала ему этих секунд, чтобы оклематься, прыгнула следом и...
   У неё возникло ощущение, словно она неосторожно хватила полный глоток сильной газировки, ударившей в нос и обжегшей горло. Девушка осторожно слезла со спины пса. Тот попытался встать... индикатор в виде алой капли, мерцающий над ним, вспыхнул и потемнел. Эффект "Кровотечение" оказался фатальным, и полоска жизни истаяла.
   Светла сглотнула. Покашляла, сплюнула раз, другой. Посмотрела на Дзина. Тот стоял неподалёку, опустив дымящийся какими-то чарами меч, и с интересом поглядывал на неё. Под ногами самурай истаивали останки двух монстров.
   - Он меня укусил!.. - пожаловалась Светла глупо.
   - И ты укусила его в отместку, - кивнул невозмутимо Дзин.
   Девушка икнула и наклонилась... замерла недоуменно. Не было ощущения скручивающихся внутренностей, тошнота не пришла, её мутило, но несильно и как-то... психологически, что ли. Физиологически организм не собирался реагировать на провокацию. И кровь, выпитая из жилистой шерстяной шеи пса, как будто впиталась прямо изо рта.
   Хлопок телепортации привёл её в себя. Блиска всё же решила поучаствовать в веселье. Её согильдийцы стояли в центре рощи спина к спине и довольно успешно отбивались от наскакивающих зверей. Тимка ловко действовала нагинатой, с лезвия которой иногда срывались прозрачные полумесяцы, разящие нападающих и срубающие ветви с деревьев. Парень не отставал, посылая в мутантов ножи и звёзды, которых у него, казалось, был бесконечный запас. Иногда он переходил в рукопашную, ударяя ножами, пиная и швыряя монстров оземь.
   Блиска сделала рукой круговое движение, как будто очерчивая преграду между детьми и монстрами. Визуально это никак не показалось, но двое приободрились.
   - Спасибо-тёть-Ксе!.. - крикнула Тимка, бросая с нагинаты серпы один за другим.
   - Мы-дальше-сами!.. - парень создал дубля, тот сорвал с пояса девочки нож с "ценником", прыгнул вверх и в сторону и приземлился за спинами монстров. Отвесил одному пинок под хвост, бросился к другому и перепрыгнул его, наступив на слепую морду, ударил ножом третьего и остановился, раскинув руки с видом "нате, жрите меня". Через мгновение скрылся под чёрно-пегими телами...
   Грохнул взрыв, разбросав по меньшей мере половину оставшейся стаи. Пролетела голова, хвост и выдранные с корнем кусты. Джонни-оригинал мотнул головой, на мгновение приостанавливаясь, но Тимка защитила напарника. Приняла на нагинату последнего пса, ударив между головами, пинком стряхнула труп с наконечника и огляделась.
   - Ну и кто мне скажет, что всё это значит? - поинтересовалась в пространство. - Блиска?
   Та покачала головой.
   - Сама теряюсь в догадках.
   - Что не так? - тихо обратилась Светла к Дзину.
   - Монстры нетутошние, - ответил самурай. - И довольно сильные, кстати. Жаль, у тебя некромантии нет, могла бы их поднять. Кстати, ты сейчас что, впервые кусалась?
   Светла кивнула неловко.
   - Загляни в статы.
   Девушка вспомнила, что в пылу сражения и в самом деле слышала звон сообщения. Открыла интерфейс.
   - Абилка линейки Крови апнулась. Восприятие натуры, случайное временное свойство, полученное от жертвы при... - Светла поморщилась.
   - Прямом кровопитии, - предположил Дзин.
   - Откуда ты?..
   - Я имел дела с вампирами, - пожал самурай плечами. - Что получила от псов?
   - Стихийная защита от молний.
   - Пригодится, если ещё подобные твари шляются по округе, - кивнул Дзин.
   - А ещё... хм...
   - Два временных бонуса?
   Светла коснулась пальцем иконки заклинания. Глаз со зрачком в виде треугольника с молнией внутри, как на знаке опасности электричества. Использовать? Конечно!..
   Мир подёрнулся туманом, цвета смазались. Светла подняла голову и увидела сначала Блиску - сверкающий силуэт. Волшебница была сплошным облаком электричества, её аура сияла, расходясь вокруг. Над головой маячили иконки наложенных заклинаний.
   Двоих согильдийцев окутывали туманные вихри. Ножи с "ценниками" пылали алым огнём, вокруг лезвия нагинаты возникали спиральные узоры. На металле казалось бы простых ножей мальчишки вспыхивали и пропадали искорки и спиральки.
   Попутчики собирали лут, у каждого предмета была своя "аура". Потом мальчишка достал полосы плотной бумаги, исписанные закорючками, расстелил на земле и перевалил на них пару монстрячих тел. Хитро сплёл пальцы, и в поверхности листов словно чёрные дыры открылись, монстры провалились внутрь.
   - Продам некроманту какому, - прокомментировал Джонни, преспокойно сворачивая свитки и убирая в инвентарь. - Стихийные хорошо идут.
   - Что это было? - спросила Светла Дзина.
   - Грузовые печати... считай, что это чемоданы такие. В них можно носить всякие вещи, которые в инвентарь не спрячешь, вроде тел, или какого другого груза. Удобная вещь. Кстати, об удобном, ты получила глазную абилку?
   - Откуда ты?.. - Светла перевела взгляд на него и забыла, что хотела спросить. Дзин предстал перед ней сплошным чёрным провалом, его силуэт был словно вырезан из отреза ночной тени. Над головой его парили чёрные же метки - наложенные заклинания, по иконкам можно было понять лишь, что они есть, и их больше трёх.
   - У тебя глаза изменились, - хмыкнул Дзин, с интересом её разглядывая. Светла отвечала тем же. - Всегда можно узнать, использует ли игрок восприятие, по этому признаку.
   - И какие они сейчас? - поинтересовалась она, подумав о зеркале. Всё же глядеть на свою "куклу" в интерфейсе не совсем то что устроит девушку.
   Дзин вдруг шагнул вплотную и наклонился к ней. Поднял руку, словно затеняя её лицо. Светла в замешательстве попятилась.
   - В них молнии, - сказал самурай. - Такие искры. Выглядит симпатично...
   Кто-то кашлянул за спиной. Двое обернулись. Блиска со товарищи разглядывали их со снисходительными улыбочками.
   - Что? - спросила Светла.
   - Нет, ничего, - Блиска усмехалась.
   - Вообще-то мы можем куда-нибудь прогуляться, если мешаем вам, - одарив их понимающим взглядом, заявила Тимка.
  
   Блиска, похоже, наслаждалась ситуацией. Чем дурнее глупость, мрачно размышляла Светла, тем сложнее доказать, что она не отвечает действительности. Высказанная волшебницей идея прилипла, и теперь все заявления вампирессы, что "мы вовсе не", будут восприняты как "очень даже да".
   Попутчики и в самом деле ушли вперёд, чтобы "не мешать парочке", и теперь вполголоса обсуждали между собой появление плюющихся молниями псов. Светла, впрочем, прекрасно всё слышала. Она узнала, что на локациях ещё с позавчерашнего дня появляются несвойственные им монстры. Гильдии пытаются понять, что происходит, неписи встревожены, открылись новые квесты...
   - ...должно быть, вроде того, который достался вам с Блиской, - пробормотал Дзин, который, оказывается, тоже слушал. Светла ненароком сделала шаг в сторону.
   Какое-то время они шли в неловком молчании. То есть это Светла чувствовала себя не в своей тарелке, а самураю, похоже, было на всё пофиг.
   - Блиска хорошая, - сообщил он вдруг. - Просто иногда её заносит. Не обращай внимания на её дразнилки, и всё.
   - ... - Светла неловко кивнула.
   - И не надо меня бояться. Я не причиню тебе вреда.
   - ... - девушка снова кивнула и спохватилась. - Я вовсе не боюсь тебя!..
   Дзин качнул шляпой. Светла начала было спорить, но парень не отвечал, и она замолчала.
   - Что, так заметно? - девушке казалось, что она достаточно хорошо скрывает эмоции. Видимо, не от Дзина.
   - Мне - заметно. Никто другой не поймёт... - он фыркнул, - или примет за нечто иное. За симпатию, интерес.
   - Ну, уж лучше так, - пробормотала девушка. - Хотя тоже глупости.
   - Я бы предпочёл вызывать симпатию, а не страх.
   Вампиры не краснеют, не краснеют...
   - Понимаешь, я не люблю красивых парней. От красавчиков одни проблемы.
   Дзин покосился на неё с иронией, но комментировать жалкие оправдания не стал. Поднял руку, Светла посмотрела в указанную сторону, ничего не увидела, потом догадалась активировать зрение. В зелени скрывались косматые тени, над которыми светились маркеры - блистающие молнии, вихревые потоки, струи воды, катящиеся камни...
   - Это?..
   - Они самые, - кивнул Дзин.
   - Надо предупредить... - трое ушли уже далёче, Светла собралась им крикнуть. Но тут Блиска повела рукой, и вокруг неё на мгновение возник маркер заклинания радара. Девушка подняла голову, перекинулась парой слов с согильдийцами и отправила молнию в направлении псов. Тимка тут же ударила своим призрачным полумесяцем, парень принялся метать ножи и звёзды.
   Монстры выскакивали из кустов, от лая и воя по коже Светлы холодок прогулялся. Казалось, двоих детей и невысокую волшебницу мгновенно сомнут, но Блиска шагнула вперёд и оказалась в пелене электрических разрядов, прозрачных вихрей воздуха, огненных спиралей и водяных брызг. Заклинания, выплюнутые слепыми головами монстров, меняли направление и устремлялись к ней.
   - Заземление, - Дзин засмеялся. Вампиресса глянула на него вопросительно. - Она перенаправляет на себя атаки и гасит их. Вообще эти стихийные псы - неудобная дичь. Сами они своими чарами её не пронимают, но и её заклинания теряют в мощности. Гм... ребята неплохо справляются, но всё же...
   Светле тоже показалось, что "всё же". Первая волна заклинаний была отражена, но маркеры защитных чар тревожно мерцали. К тому же среди псов оказались и "земляные", чья атака была направлена не на волшебницу, а под ноги игрокам. Почва обратилась в зыбучие пески, Тимка и Джонни здорово потеряли в маневренности и прыгучести, а Блиска и вовсе провалилась по колено и теперь не могла сойти с места.
   Мгновение - и в руке Дзина появилась целая пачка метательных звёзд, в следующую секунду сталь отправилась в полёт. Светла бросилась в атаку, сжимая сенбон и обновляя "глазную абилку". Игла в пальцах загорелась холодным светом стихии молний, оттеняя чёрную метку её собственного Очарования.
   Бросок - и сенбон вонзился аккурат в холку пса. Светла нарочно выбрала "земляного", стоящего в стороне от прочих. Стихийные псы обладают частичной защитой от прямых магических ударов, но не от земли, что разверзается под ногами.
   Вампиресса материализовала карту подчинённого зверя и торопливо отдала команды, ткнув по иконкам. За пару секунд пёс превратил в болото участок земли, сбив прыжки сородичам. Другой, захваченный магией Дзина, вызвал невысокую стенку между игроками и монстрами, в которую тут же врезался ещё один прыгнувший пёс. Светла взмахнула обеими руками, посылая в полёт ещё две стрелки. У одной прокнула абилка, и пёс застыл, поражённый в "Нервный Узел", вторая лишь раздразнила цель. Все сенбоны были "заряжены" кровью Светлы, но сработал лишь один стальной - сказался высокий уровень монстров и маленький урон игл дикобразов.
   Светла бросала иглы, перемещаясь вдоль массы врагов. Очередной пёс плюнул в неё светящейся волной, застывшей ледяными клинками. Вампиресса промедлила на долю секунды, вспомнив разгромленный операционный зал, серые сосульки, потёки застывшей крови...
   Это оказалось совсем не больно. Девушка упала на колени, глядя на вбитый в живот ледяной шип.
   - Вставай, чё ты развалилась!.. - кто-то вздёрнул её за ворот и толкнул прочь. В Джонни, оттолкнувшего её с траектории заклинания, ударила молния, и мальчишка застыл под дебаффом. В следующую секунду его опрокинуло длинное чёрное тело. Парень вскрикнул... и развеялся облачком пара, лишь занесённый нож, кувыркаясь, упал прямо перед Светлой.
   Девушка подхватила его и с диким рыком бросилась на зверя, который недоуменно мотал обеими мордами, озадаченный исчезновением врага. Удар пришёлся прямо под челюсть слепой башки, и она изрыгнула почти в упор ещё один разряд.
   Который благодаря защите от Блиски и собственному временному иммунитету почти не причинил вреда, отшвырнув девушку прямо под ноги Тимке.
   - Сюда!.. - крикнула та, взмахнув нагинатой над вампирессой. Воздух, казалось, разломился под этим ударом, и острые осколки с воем устремились на псов.
   Светла попыталась встать - и обнаружила, что движения её приобрели неторопливость и плавность. Что за... Всё же кое-как собрала под себя руки и ноги и вовсе негероически улепетнула на четвереньках под защиту детей. Джонни, разумеется, был жив, хотя сказать "здоров" про него не выходило, Тимка откровенно наслаждалась боем.
   А вампирессе было жутко смотреть, как они противостоят чёрным монстрам. Вот Тимка бьёт нагинатой между голов очередного пса - похоже, это уязвимое место. Джонни мечет ножи, оглядывается, скалясь весело:
   - Что, патроны кончились? - сплетает пальцы на рукояти своего ножа и бросает перед ней. В землю под ногами вампирессы вонзилась целая дюжина клинков, возникших из облачков пара.
   - На мне стан!.. - обнаружила она причину своей тормознутости. Индикатор мигал снежинкой - к удару ледяной магией добавился эффект замедления.
   Блиска послала в неё молнию, разряд разделился на несколько электрических змеек, обвивших руки и ноги вампирессы. Светла подхватила два ножа, к счастью, резаться ими уже не было нужно, очередной левел-ап заклинания позволил накладывать его, просто сказав определённое слово:
   - Контроль!.. - заколдованный нож полетел в пса, заклинание сработало, но Светла не успела этим воспользоваться - Тимка, не разобравшись, тут же зарубила застывшего монстра. "Кровь" вампирессы кончилась, и она принялась метать ножи просто так.
   А потом оказалось, что врагов не осталось.
   Последний нож испарился с ладони девушки. Светла завертела головой.
   - Ну и драка вышла!.. - восхищённо заявила Тимка. - А я-то думала, тут будет скучно.
   - Да уж, неплохой бой, - солидно сказал Джонни. Вновь сложил пальцы, ленивым жестом отправил двойника собирать боеприпасы и лут. Спохватившись, вампиресса принялась обходить место боя, пополняя уровень "крови".
   - Ты так и будешь ходить? - Блиска указала пальцем. - Меня это нервирует.
   Светла опустила взгляд и не без удивления обнаружила подтаявшую сосульку, всё ещё торчащую у неё в животе.
   - Ой, забыла... - растерянно вырвалось у неё. Тимка и Джонни покатились со смеху. - Дзин, ты не мог бы?
   Самурай приблизился и преклонил перед ней колени, стянул перчатку. Обыкновенная рука, человеческая светлокожая кисть, пять пальцев, обычные ногти... Аккуратно подцепив ими "занозу", Дзин потянул лёд из её тела. Очень странное ощущение... Отброшенный прочь ледяной клинок быстро растаял. Светла поглядела, как неровная алая "дыра" в животе затягивается:
   - Спасибо, - к сожалению, дыры в Накидке Мозгоправа и Сорочке Банковской Служащей не заживают.
   Дзин пожал плечами и вновь надел перчатки.
   Эпизод 31. Второй бонус
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Зелёные Холмы" (вирт, соответствие с реалом - микрорайон "Зелёная Горка")
   Псы больше не попадались. Светла была счастлива видеть безобидных кроликов, и восстановила потеряный боезапас на дикобразах. Трижды они натыкались на кабанов, причём один раз это была похожая на кошмар галлюцинирующего наркомана здоровущая тварь фиолетового цвета, с грибами, растущими на спине.
   Гриб с неё и упал, и Тимка аккуратно прибрала его, гордая победой. Всё же воплотила своё желание. Конечно, она не взяла кабана на копьё, но измотала и прикончила почти в одиночку, с магией поддержки от Блиски и отвлекающими маневрами от Джонни, который запускал метательные ножи и дублей.
   - Тоже нездешняя тварь, - заметил Дзин.
   Светла потирала бока. Когда ей показалось, что "нездешняя тварь" вот-вот стопчет ветряную девочку, она не удержалась и сунулась между ними. Удар пришёлся вскользь, но вампирессе показалось, что её локомотив сбил.
   - Кажется, у меня сломаны рёбра.
   - Наружу не торчат, и ладно, - отозвалась Блиска.
   - А что, такое бывает? Дебафф "сломанные рёбра"? - поинтересовался Джонни, крутясь вокруг трупа монстра. К его огорчению, в свиток кабанище не помещался.
   - По ощущениям, так и есть, - Светла открыла статус, но никаких отрицательных эффектов не обнаружила. Жизнь восстанавливалась, уровень крови снижался. Надо срочно скушать кролика... хотя волк тоже сгодится.
   - Да уж, ощущения наших цифровых тел - та ещё загадка, - хмыкнула Блиска.
   Светла застыла, потрясённая смыслом мимоходом брошенной реплики. Тела... "цифровые"?.. Вспомнился момент, когда она "заявляла" предметы реального мира, как игровые, их как будто оцифровывали, приводя в соответствие с игровым антуражем. Значит ли это, что она точно так же была кем-то "заявлена", преобразована и теперь существует в виде конгломерата информации?
   - ...Должно быть, что-то соматическое, - сказала Тимка с умным видом. - Даже игрокам первого поколения случается время от времени по привычке забредать в туалет. Хотя нам делать там, собственно, нечего!..
   Джонни конфузливо хихикнул. Светла запуталась в своих мыслях, скачущих вокруг суматошными саблезубыми кроликами. А вот это как понимать? Игроки что, не нуждаются в?..
   Это потрясло её больше, чем заявление о их цифровой природе, настолько, что она едва не зевнула первого волка из набежавшей на них стаи.
  
   Путешествие продолжалось, спокойные прогулки перемежались битвами. Блиска и Дзин зачастую в них вообще не участвовали, разве что тех, кто "сам пришёл", ну, и изредка запускали заклинание или что-нибудь острое в подставившуюся мишень.
   Волки составляли проблему только в большом количестве. Труднее было с кабанами, особенно если они являлись по двое-трое, с дикобразами - проще всего. Кролики брали массой и проворством, они попадались чаще прочих монстров.
   - ...Что и логично, - пробормотала Светла, в очередной раз собирая алые вуали. Клыки и когти она оставляла - впрочем, остальные тоже бросали мелкий лут, лишь иногда им занимался двойник Джонни, собирая заодно и её добычу, он отдавал ей всё "до последнего клочка шерсти", как заверил парень.
   Светла равнодушно принимала, размышляя о своём. Ей случалось сегодня плакать, и она лишь смутно удивилась тому, как выглядят слёзы - сверкающие капли, они медленно падали и исчезали.
   Что ещё... Джонни и Тимке в особо жестокой рубке против двухголовых псов случалось вспотеть. И капли пота были похожи на те же искры, которые быстро пропадали, не оставляя следа. Она "не людь", и на неё, очевидно, этот эффект не распространяется.
   Потом, "раны" выглядят просто как заштрихованные участки тела, и "кровь" из них исходит розовой дымкой. Можно ли потерять часть тела? Бр-р-р, проверять как-то не хочется...
   Светла украдкой поковыряла в носу, безо всякого результата. Шмыгнула, посопела. Ничего. Вампиры, видимо, не только не потеют, но и не простужаются. Сплюнула на ладонь, и плевок тут же растворился... зато появилось сообщение о том, что на её когти наложено то же подчиняющее заклинание. Похоже, она нечаянно открыла незадокументированную функцию.
   Дальше, в больнице Светлу тошнило, и здесь тоже, но... гм, безрезультатно. Возможно, это было лишь "эффектом разума". За чем-то неприятным следует реакция сознания, потом тела. Нельзя сказать, что сознание её осталось прежним, но оно среагировало, а вот тело не стало. Потому что теперь цифровое, и в нём не предусмотрена такая функция?
   Слезоразлитие, слюноотделение, кровотечение... Игровые тела эмулируют физиологические процессы. Отнюдь не все. Если аватары и в самом деле в туалет не ходят... Блиска высказалась о "цифровых телах" так, словно это понятие охватывало и реальные облики. И Тимка, говоря о старших игроках, не добавила что-то вроде "в Образах", или "на игровых локациях". Значит ли это, что...
   Нет никаких "настоящих тел", а есть лишь два Образа, игровой и имитация реального, на самом деле также являющийся "цифровым"?
  
   - Холмоноры, - прервала её размышления Блиска, указав пальцем. Совершенно замороченная Светла с облегчением помотала головой и уставилась вперёд. Интересно, а Образы могут свихнуться, или это тоже ей теперь недоступно?
   Группа взошла на очередной пригорок, и игрокам открылась долина, в которой располагался маленький городок.
   Похожий, должно быть, на Норгород, который Светла так и не рассмотрела толком. Длинные извилистые улицы, круглые дома с круглыми дверями, огороды и сады.
   - Красиво, - оценила девушка.
   - Я вообще люблю Новую Зеландию! - Тимка высказалась непонятно для одной лишь Светлы, остальные заулыбались, словно услышав удачную шутку.
   Вампиресса глянула на Блиску и быстро пошевелила пальцами, как бы изображая идущего человечка. Волшебница кивнула:
   - Эй, народ, давайте-ка поторопимся. Пузырь ждать не будет.
   Младшие перестали отбегать в сторону от дороги, сражаясь лишь с теми монстрами, что попадались на пути. Стали встречаться игроки. Широкоплечий коротыш в воронёной кольчуге кольчуге с алебардой себя длиннее шёл от Холмонор. Судя по тому, как торопливо убирались с его пути монстры, игрок был отнюдь не новичок.
   - Грибных Кабанов встречали? - вопросил хрипло и зычно, в знак приветствия поднял ладонь-лопату. - То есть, эм, привет, мир по дороге. Они правда здесь появились?
   - Правда, - отозвалась Тимка. - По крайней мере, одного... как же это... заполевали?
   - Шкура не падала? - спросил гном. - Куплю за хорошие деньги.
   - Только грибы.
   Разочарованный и ободрённый гном прошествовал дальше.
   Потом сбоку на дорогу вышла троица воинов. Девушка с волшебным жезлом в алых одеяниях, длинноухий тонколицый лучник в лёгких доспехах, которые выглядели так, словно их вырастили из дерева, и воин в кирасе, со щитом и странным изогнутым оружием, похожим то ли на топор, то ли на саблю.
   И этот последний не был человеком.
   Светла надеялась, что сумела вовремя обуздать эмоции, и её потрясение не отразилось на лице. Да, Блиска упоминала что-то такое, и вампиресса догадывалась, что Образы могут оказаться не человекоподобными. Но это понимание не было рассудочным, и к созерцанию чего-то подобного она не была готова.
   Высокий, ростом вровень с эльфом (его напарник ведь эльф?), но отнюдь не тонкий и стройный, как он. Длинное тело, насколько позволяла увидеть кираса, было покрыто тёмной шерстью. На широких плечах голова, странно сочетающая в себе черты человеческого лица и козлиной морды. Помимо длинных, изогнутых, острых и явно... функциональных рогов у него были клыки, торчащие из пасти. Глаза были расположены скорее как у хищников. На мощных поросших грубым волосом пятипалых когтистых руках - лапах? - тускло сверкали широкие стальные браслеты-наручи. Кривые ноги, отчасти скрытые юбкой из чёрной кожи с заклёпками, оканчивались раздвоенными копытами, легко ступающими по дороге. Да, штаны такому вряд ли подойдут...
   - Лунное королевство, - сказала девушка, воздевая жезл. Светла мимоходом заметила, что на алых одеждах был тот же символ коронованого месяца.
   - И принцессы Луны!.. - отозвался Дзин, ответно салютуя ножом в руке.
   - Три-четыре, - шёпотом сказала Блиска и вместе с Тимкой и Джонни заявила громко:
   - Селение, скрытое!..
   - В тени Лиственницы!.. - отозвался эльф хрустальным голосом, тронув тетиву, и лук запел.
   Должно быть, эти фразы - что-то вроде пароля и отзыва: "Мы с тобой одной Гильдии, ты и я!".. Рогатый ничего не сказал. В статусе у него не было значка гильдии, но на щите Светла увидела глаз с вертикальным зрачком, обрамлённый кривыми острыми лучами, образующими что-то вроде шестилучевой свастики.
   - Это что? - тихо спросила девушка, кивая на козлоподобного, и осеклась. Мохнатое ухо повернулось, и жёлтый хищный глаз устремился на вампирессу.
   - Хопеш, - отозвался Дзин обычным голосом. - Полезная вещь, если уметь с ней обращаться...
   Козлоподобный отвернулся, его копыта зацокали по камню дороги.
   - У нас в Гильдии одна девчонка сразу двумя ворочает. Очень ловка с ними.
   - Кровавая Элис? - предположила Блиска.
   - Да, она.
   - Кто такая Элис? - спросила Светла.
   - Одна из наших хайлевелов. Живое опровержение тезиса, что нельзя-де хорошо владеть несколькими видами оружия...
   - А на самом деле?
   В разговор об опасных железках вмешались Блиска и тинейджеры. Светла убедилась, что алая волшебница, лучник и шерстяной удалились достаточно далеко, замедлила шаги, как бы ненароком оттеснив Дзина к краю дороги. Блиска и её подопечные оторвались от них, одарив "понимающими" взглядами.
   - Вообще-то я не про меч спрашивала, я хотела спросить, что он такое, - сказала Светла.
   - Я понял, - отозвался самурай.
   - И удачно перевёл стрелки, - должна была признать девушка. - Он мог обидиться?
   - Едва ли кому понравится, если его поименуют "что".
   - Ну ладно, кто он такой?
   - А какая разница? - пожал плечами Дзин. - Фавн какой-нибудь, или чёрт. Не всем так повезло с Образом, как присутствующим здесь. В конце концов, Игра повторяет разнообразные сеттинги, в фильмах, играх, комиксах помимо людей и почти-людей существуют всяческие инопланетяне, монстры, нелюди...
   - Но как же это... быть таким?..
   - Я знаком с несколькими... носителями неоднозначных Образов. Ничего такого в этом нет. Живут, играют... объединяются, символ видела? Альянс Мутантов, целая Гильдия нелюдей. В ней состоят не всякие там шерстоногие хоббиты или рогатые забраки, а настоящие экзоты. Правит там Императрица, беги и прячься...
   - Экзоты?
   - Специфическое словечко для обозначения таких существ, которых даже в темноте с человеком не перепутаешь, вроде... - Дзин кивнул вслед троице. Да, неохота как-то встречаться с таким в темноте.
   Светла покрутила головой и, приметив белое в зелени, направилась туда, обещав остальным, что сразу вернётся.
   Стальную иглу тревожить не стала и швырнула с двух рук дублированные ножи Джонни, у которых уже почти истекал срок. Два кролика кувыркнулись, один совсем, заполучив крит, другой поднялся и грызанул соседа. Заколдованного очень быстро закусали, но к этому моменту Светла уже подошла вплотную и пустила в ход нож.
   Вот уже и новые привычки появляются - лечить расшатанные нервы кровопролитием и кровопитием.
   Ещё один поцарапанный и подчинённый кролик помог ей прикончить своих сородичей, а потом прилёг отдохнуть. Светла поколебалась, потом дёрнула плечами. Чего уж теперь... тем более бонусы от стихийных псов не так давно "выветрились". Ни один не "зацепился", хотя зрение она была бы не прочь себе оставить.
   Подняв зайку за уши, она аккуратно куснула в шею. Интересно, какой бонус даст этот монстр? Вновь ощущение глотка газировки, мимолётное головокружение и звон сообщения. Монстр обмяк и развеялся, Светла повела рукой, собираясь вызвать статы, но тут дубль, отправленный Джонни за ней для сбора лута, вдруг хрюкнул и перекосился. Светла недоуменно уставилась на него.
   - Что такое?
   - Нет, ничего, - парень отвернулся, его плечи затряслись.
   Светла удивлённо провела руками по лицу, она что, перепачкалась в крови? И почему это вдруг стало смешно? Хотя вздор, игровой "кровью" нельзя запачкаться...
   Она пожала плечами и двинулась вперёд через зелень, открывая меню. Что-то было не так.
   При виде Светлы болтающая компания сбилась с шага и остановилась. Дзин, оставив свою невозмутимую повадку, вытаращил глаза и отвесил челюсть, Блиска икнула, Джонни покраснел, Тимка восторженно пискнула:
   - Офигеть!..
   - Да, классно выглядишь, - по обалделому лицу волшебницы расплылась ехидная улыбка. - Дзин, подтверди!..
   Парень промычал что-то, как будто соглашаясь с предыдущим оратором.
   - Комплимент скажи, балбесина! - пихнула Блиска самурая.
   - Во!.. - сказал комплимент Дзин, показывая большие пальцы.
   - Краткость - эс тэ, - оценила волшебница. - Хотя действительно - во!..
   - Да в чём дело-то?!. - Светла в панике принялась ощупывать своё лицо... поняла, что они смотрели выше. Девушка осторожно повела рукой по лбу, голове... торопливо высветила интерфейс, глянула на свою "куклу", резким движением смахнула прочь, оглянулась дико и бросилась к большому ручью или маленькой речке, через которую был возведён каменный мосток. От излишнего рвения девушка забежала в воду, пришлось остановиться и подождать, пока взбаламученная поверхность не успокоится.
   Из тёмной воды проявилось смутное отражение. Водяная близняшка ответила Светле взглядом ужаса, нервно дёргая длинными белыми кроличьими ушками.
   Эпизод 32. Холмоноры
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Зелёные Холмы" (вирт, соответствие с реалом - микрорайон "Зелёная Горка"), мирная зона "Холмоноры"
   - У меня сложилось впечатление, - мрачно сказала Светла, - что эта ваша Игра надо мной издевается.
   Она жестом повернула свою куклу, разглядывая со спины, потом запустила руку за спину. Пальцы нащупали пушистый хвост, девушка поёжилась от щекотки.
   - Одежда самостоятельно подстраивается под, гм, анатомические особенности, - сообщила Блиска, сияя. - Когда они исчезнут, дыры тоже затянутся.
   Светла сосредоточенно ощупывала себя сзади. В юбке и сорочке и в самом деле появились отверстия под эту анатомическую особенность... которая шевелилась, повинуясь её воле, и ощущалась в полной мере. Чёрт возьми, как?
   - А когда они исчезнут?
   - Это лишь ты сама можешь нам сказать, - пожал плечами Дзин. - На каком-то уровне должна появиться способность удаления таких свойств. У тебя...
   - Ничего подобного нет, - Светла старательно изучала немногие строчки описания этой своей способности.
   - Значит, обрящешь позже.
   - А сейчас с этим ничего нельзя сделать? - кажется, прозвучало это жалобно и глупо.
   - А в чём проблема-то? - поинтересовалась Тимка. - Вполне себе девочка-зайчик. Боевой кавайный кролик.
   Видимо, остальные действительно не видели проблемы в её преображении. Заметив себе выяснить значение непонятного слова, Светла вздохнула и направилась ко входу в городок.
  
   Арка, небольшой проход, стражи - мелкий тощий карлик с длинным носом, опирающийся на нечто похожее на древний мушкет, и гном с секирой.
   - Добро пожаловать в Холмоноры!.. - провозгласил длинноносый. Интересно, вздумай он пальнуть из своего оружия, его отдачей не забросит к противоположным воротам городка?
   - Кому добро, а кому и... - гном опустил на лицо свои очки, поочерёдно разглядывая путников, ткнул корявым пальцем, указывая на Светлу. - Мы здесь не любим существ вроде тебя. Не вздумай зубы распускать, а вы - держите её на коротком поводке, ясно?
   - Будем держать, - заверила Блиска, пока Светла ловила ртом воздух и краснела. - Благо есть кому.
   Вампирессу, уже настроенную затеять скандал, Дзин жёстко прихватил за предплечье.
   - Нет тягловых животных, повозок, самобеглой техники, - сказал карлик. - Входная пошлина - ноль, вы можете пройти.
   - Расисты!.. - злобно прорычала Светла, когда группа отошла от ворот подальше. - Злобные мелочные (и мелкие) нетолерантные карлики!..
   - Здесь с подозрением относятся к тем, у кого нет тёплой крови, - примирительно заметила Блиска. - Можно сказать, привечают лишь людей в разнообразных вариациях.
   - Подумать только, под этой красивой обёрткой процветает расизм, нацизм и... - бушевала оскорблённая до глубины души вампиресса.
   - Скажи ещё - сексизм, - предложила Блиска.
   - Да!.. - Светла озадаченно глянула на девушку. - Ещё и он процветает?
   - Нет, - волшебница задумалась и покачала головой. - По крайней мере, не здесь. А вот у варваров, или в горных поселеньях гномов вполне можно столкнуться...
   - У ящеров ещё, - вставила Тимка.
   - Да, точно.
   - А что такое... ну, это самое?.. - Джонни мялся и краснел. Тимка фыркнула, взяла его за локоток и отвела в сторонку, начиная "объяснение" громким шёпотом:
   - А "это самое" - не то, что ты подумал, а вовсе даже...
   Ладонь Дзина ослабила хватку, он легко взял её за руку и ободряюще пожал. Даже перчатку не сняв, чтоб его!..
   - С-с-слушай ты, - вырвавшись, просипела Светла. - С-с-существо... ты ведь тоже не человек, и не "вариация", - она припомнила его гнетущую чёрную ауру, - почему тебя-то они не обхамили так и не предложили остальным держать на привязи?
   Дзин усмехнулся.
   - Меня просто не узнали. Здешние распознающие устройства не прошибают мой уровень скрыта. Когда ты станешь сильнее, тебя тоже перестанут узнавать, если не будешь на центральной площади кричать, что ты вампир.
   Светла тяжело вздохнула. В сказочной стране столкнуться с таким...
   - Вампиры слишком сильны изначально, - повторил Дзин когда-то уже сказанное. - Воспринимай подобного рода мелкие неприятности в качестве уравновешивающего фактора.
   - Постараюсь, - пробурчала Светла, хотя ей хотелось немедленно организовать общество борьбы за равные права вампиров.
   - И, кстати, есть множество городков с иным мировоззрением. В Хаосе примут кого угодно, были бы у него деньги, то же касается технополисов. В поселениях Тьмы и Смерти тебя будут уважать... ну, если подкачаешься как следует.
   - Буду качаться, - уныло пробормотала Светла, вновь делая заметки. Этот сумасшедший мир сбивал её с толку. Ей срочно требовался справочник по Игре. И где же обещанная книга?
   - В книжных лавках. А книжные лавки - на рынке. Шуто Горбонос, судя по метке квеста, тоже обитается в тамошних краях, так что сбрасываем лишний лут и отправляемся прямо туда. Тебе ещё и шмотки стоило бы приобрести.
   Светла оглядела себя и понуро кивнула. Её городской прикид мало годился для схваток с двухголовыми псами и Злыми Кабанами. Путешествие не пощадило Блузку и Юбку, туфли были на грани гибели. Накидка, впрочем, неплохо сохранилась, и Светла решила её оставить - бонус к "заколдовыванию" мог быть очень кстати.
   Они ускорили шаг. Местные жители смотрели без особого любопытства, на Светлу не хмурились - должно быть, здесь никого не тревожил её генезис, или они не обладали возможностью распознавания. Игроки попадались реже, шли мимо, иногда здоровались, чаще всего простым кивком. Пару раз обменивались гильдийскими приветствиями, несколькими фразмами в духе того диалога с торопливым гномом, интересуясь, что за новые монстры появились на локациях, и что группа из них набила.
   Девушка в кожаном доспехе поздоровалась с Блиской и Дзином, хмуро спросила, есть ли у них соображения по поводу того, что значат "неродные" монстры на разных локациях, и что за суету затеяла вдруг Гильдия Охраны Порядка. Но волшебница и самурай ничем не могли ей помочь.
   Тощий высокий закутанный в плащ мужчина, посверкивая искусственым глазом, осведомился, не собирается ли Дзин со товарищи "мутить новый рейд", обещая в этом случае "подтянуть своих". Дзин заверил, что поставит в известность, для приветственного рупокожатия и тощий и самурай сняли перчатки, но тут же вновь натянули их. На предложение передать Кровавой Элис привет и поцелуй Дзин вздрогнул и оглянулся в комичном ужасе, говоря, что ещё хочет пожить.
   Тощий посмеялся, глянул на девушек. Светла заметила, что диафрагма в его стеклянном глазу характерно сжалась, напомнив объектив зеркального фотоаппарата. Он меня что, сфотографировал?
   - Привет Блиска Дзин привет не знаю тебя но уши у тебя классные щёлк!.. - а вот налетевшая из-за угла девушка с косичками, как будто собранная из тугих пружинок, и не попыталась скрыть это. - Отлично Светла а меня зовут Белка будем знакомы! Блиска это правда что здесь двухголовые псы появились? Ну офигеть бафни мне резист от стихий позязя!.. Лут будете торговать загляните к Растаману даёт на пару монет больше хотя как торговаться будете. Спасибо чмоки полетела!..
   И полетела. Дзин поглядел ей вслед и картинно прочистил мизинцем уши:
   - У меня от твоей подруги в ушах звенит, - пожаловался.
   - Не у тебя одного, - сказала Блиска, разглядывая свиток, который сунула ей Белка в руки.
   - Что это?
   Блиска спрятала дар в инвентарь и улыбнулась сладко:
   - А это... секрет!..
  
   Рынок был несуетный и ленивый. Торговые ряды, каменные и дощатые места. Вразнобой торговали вещами, оружием, едой, волшебными предметами и алхимическими ингридиентами.
   Люди и нелюди степенно ходили торговыми рядами, приценивались, торговались. Над лавками вспыхивали сообщения, что покупают и продают в этом конкретном месте.
   Сориентировавшись по карте, Светла направилась в сторону крестика.
   Шуто Горбонос стоял у своей лавки. Обычный карлик в пёстром колпаке, продающий какие-то бутыли и травы.
   Рассчитав клиента, он повернулся к ожидавшей группе, улыбаясь до ушей - похоже, сделка была удачной, - и тут же нахмурился недоуменно. Залез в нагрудный карман, выудил пенсне на цепочке и нацепил на нос. Светла вдруг поняла, что будет дальше:
   - Мы здесь... - начал Шуто Горбонос, остановив взгляд на ней и тыча пальцем.
   - Да-да, знаю, - прошипела вампиресса, невольно показывая клыки. - Не любите тварей вроде меня.
   Она сделала широкий шаг вперёд, поймала его за протянутую руку и вывернула.
   - Тебе письмо, - сунула в раскрытую ладонь злосчастную записку и отступила.
   - Светла!.. - сдавленно вскрикнула Блиска. - С местными нельзя так...
   - Стоять на месте!..
   Вокруг откуда ни возьмись объявилось с десяток стражников Коротышки с топорами и арбалетами смотрели сурово. Блиска торопливо вскинула руки, Дзин тоже - и при этом что-то показал волшебнице на пальцах. Та сдвинулась ближе к Светле, которая не торопилась "сдаваться", а прикидывала, не взять ли карлика в заложники.
   - Господин Горбонос, - позвал один из стражей, отличающийся от остальных какой-то плетёной сверкающей финтифлюшкой на плече и ярким поясом. - Уважаемый, отойдите от нарушителей!
   Шуто с удивлённой перекошеной рожей разминал помятую руку, читая записку.
   - Всё в порядке, парни, - проговорил он наконец.
   - Но они же!.. - начал было десятник.
   - Всё в порядке, - с нажимом повторил Шуто Горбонос. - Это я был невежлив... за что извиняюсь.
   Он скомкал записку, сунул в карман и широко улыбнулся.
   Диннь!..
   - В самом деле, мы погорячились, - заговорил радостным голосом, и даже не передёрнулся при виде ответной "приветливой" улыбки Светлы. - Я получил добрые вести, и должен как следует вознаградить гонцов!..
   Десятник хмурился и сомневался, но Шуто Горбонос в пять минут заболтал и заморочил его. Стража разошлась, сокомандники Светлы расслабились. Сама она читала сообщение о сданном квесте:
   Поздравляем! Вы успешно завершили квест "Тайное письмо"!
   Награда:
   Вы получили 10 золотых!
   Ваша Репутация в городе Холмоноры улучшилась до Нейтрального уровня!
   Ваша Репутация в городе Норгород улучшилась до Нейтрального уровня!
   Ваша Репутация в торговой гильдии города Холмоноры улучшилась до Приветливого уровня! (подробнее)
   Ваша Репутация в торговой гильдии города Норгород улучшилась до Приветливого уровня! (подробнее)
   Вы получили способность "Древние языки и тайные шифры"! (подробнее)
   Вы повысили свою способность "Древние языки и тайные шифры"! (подробнее)
   Вам открыт кредит доверия торговой гильдии города Холмоноры до 10 золотых! (подробнее)
   Вам открыт кредит доверия торговца Шуто Горбоноса до 10 золотых! (подробнее)
   Вы получаете возможность пользоваться услугами следующих торговцев информацией: Шуто Горбонос, Мелла Горбонос...
   Светла мотнула головой, не без труда оторвавшись от чтения. У неё в глазах рябило от восклицательных знаков и всплывающих подсказок. Потом всё прочту, решила она и повернулась к Блиске:
   - Офигеть, как много всего!.. - сказала та восторженно, пробегая глазами по невидимым остальным строчкам. - Ах да, это же твой первый квест? Тогда понятно... Первый квест, да ещё и относительно мирный, неплохо получилось!
   - Добро пожаловать, друзья, - тараторил Шуто Горбонос. - Надеюсь, что небольшое недоразумение при нашем знакомстве не омрачит...
   Он звенел и сиял улыбкой, он предоставил им скидку в собственной лавке, он провёл группку по торговым рядам, знакомя и представляя их - но только Светлу и Блиску. Самурай следовал за ними, на него как будто вновь было наложено заклинание незаметности, действующее и в городке неписей. Дзин вовсе не был обижен игнором, скорее вся эта суета его только забавляла.
   Группа сбрасывала лут, причём Дзин передавал свой Блиске, потому что той платили больше денег за тот же товар. Сама же волшебница приобрела по меньшей цене всё то, что недокупила в Норгороде из-за внезапно свалившегося квеста. Светле велела не пользоваться покуда кредитами, которые были готовы предоставить торговцы, и вампиресса осторожно тратила свои золотые. Дзин советовал, что ей следует купить, но та единственная вещь, которая её интересовала на самом деле, всё не находилась.
   Книги не было.
   Лавки со свитками и учебниками заклинаний. Книги с историями и легендами Игры, каждая из которых могла стать в основе какого-нибудь квеста. Романы, написанные уже игроками. На вопрос торговцы разводили руками - редкая вещь, дорогая, пользуется успехом и исчезает потому, едва появившись.
   Шуто хмурил брови, отловил уличного мальчишку, сунул медную денежку и велел обежать лавки. Проворный малый вернулся быстро и виновато разводил руками. Шуто чуть не плакал от огорчения и в качестве компенсации стянул со Светлы рваный плащ, отдал какой-то очередной своей родственнице, держащей швейную мастерскую, и та обещала "как только, так сразу".
   А в соседней лавке их подбили на ещё один квест. Один из представленных им торговцев, многократно извинившись, поинтересовался, куда они отправляются. Услышав ответ, просиял, метнулся в лавку и поинтересовался, не будут ли храбрые приключенцы столь любезны отнести вот это его торговому партнёру, уважаемому мастеру Торину Ивановичу...
   Храбрые приключенцы в лице Блиски заявили, что это стоит обдумать. Светла предоставила волшебнице вести переговоры, в которых понимала с пятого на десятое. Она разглядывала предмет, выложенный на прилавок торговцем, с виду типичным гномом.
   "Вот это" представляло собой механизм размером в два кулака, из металла и стекла, внутри которого горела голубая искра. Шестерёнки двигались в такт неторопливому пульсу светлячка, похожему на биение сердца, свет играл на полированных металлических поверхностях, шлифованные кристаллы разбрасывали радуги.
   Торговец чем-то щёлкнул в механизме, куда-то запустил отвёртку, и пульсация остановилась, огонь медленно погас. Гном присовокупил к железяке записку и мешочек монет. Светла сунула нос в записку, но, очевидно, её уровень "Древние языки и тайные шифры" не был достаточен, чтобы прочесть эти угловатые письмена.
  
   - Сюда.
   - "Лавка Травки"? - прочитала девушка, не веря глазам своим.
   Блиска приняла квест, Светла забрала свой заштопанный и расшитый рунами плащ. Группа наконец отделалась от Шуто Горбоноса, и Дзин повёл их туда, где можно было сбросить остаток лута, ещё не проданного друзьям неугомонного карлика. Эта лавка была расположена в каком-то закоулке рынка, и торговал здесь не местный житель, а игрок.
   Прилавок был завален свитками и связками трав, заставлен баночками и колбочками, в которых были насыпаны разноцветные порошки и плескались жидкости всех оттенков радуги.
   - Акуна Матата, - поздоровался продавец, длинный тощий тип в тюбетейке и халате, смуглый, с яркими глазами, полускрытыми за тяжёлыми веками. Он и в самом деле был похож на какого-то жреца-растамана, с серпом на поясе и самокруткой за ухом. - Как насчёт травки? Куплю всякое, за клевер, волчье лыко, дикобразов иглы и потроха полуторная цена. Продам разрыв-траву, свитки малого исцеления, отвращающее зелье, противоядия, драконьи сопли, отбеливатель, волчью приваду...
   Светла в свою очередь переложила из инвентаря в зелёный клетчатый квадрат, появившийся перед ней, получила деньги.
   - А где травка? - обиделся Растаман.
   - То есть?
   - Ну, - торговец выудил из-за уха самокрутку, запалил её касанием указательного пальца, затянулся и выдохнул чуть ли не в её лицо. Светла отшатнулась и собралась было громко возмутиться, но так и застыла с открытым ртом, когда пелена дыма соткалась в прыгающих кроликов. - Я же вижу, у тебя Травоведение апнулось сегодня, и плюс от кроличьего бонуса.
   - Откуда ты знаешь? - поразилась Светла.
   - Травовед травоведа видит издалека!.. - наставительно сказал Растаман.
   - Бывают разные типы восприятия, - расшифровал его ответ Дзин. - У него - такое.
   - А ещё бывают разные методы расширения восприятия, - поведал торговец. - Кстати, не желаете?
   Дзин что-то пожелал, забрал покупки и расплатился. Светла наблюдала за кроликами, которые разбежались кто куда, оседая и развеиваясь вместе с дымом. Иные доскакали до конца торговых рядов, прежде чем исчезли. Блиска тоже кое-что купила, напоследок Растаман вручил всем небольшие пробирки.
   - Типа бонусы.
   - И что это? - спросила Светла, разглядывая свой. Внутри плескалась ядовито-зелёная и слабо светящаяся жидкость.
   - Вот и мне интересно, что это, - хмыкнул чудной торговец. - Когда испробуете, возвращайтесь и расскажите. И скриншоты сделайте, вот так: Щёлк!..
   Смотрел он при этом как раз на Светлу, и девушка поняла, что и этот её сфотографировал.
   По рекомендации Дзина вампиресса убрала пробирку подальше в инвентарь.
   - Он делает всякие такие экспериментальные зелья, раздаёт всем желающим и потом выспрашивает о действии. Иногда получается забавно... или страшно.
   В соседнем ряду Светла выбрала себе рубаху, кожаную куртку, широкий пояс с "карманами быстрого доступа" - с которыми вампирессе ещё предстояло разобраться. Дороже всех стоили высокие, до колен, сапоги с маленьким каблуком и кожаный шлем, отчего-то вызывающий ассоциации с пилотами прошлого века. Блиска настаивала на килте, но Светла присмотрела обтягивающие кожаные штаны, игнорируя протесты волшебницы, что она-де не сможет в них использовать одну из самых сильных своих абилок.
   В отместку Блиска предложила ей переодеться прямо тут, коли уж Светле не впервой обнажаться в общественном месте. Впрочем, стоило Дзину напомнить, что у них мало времени, как примерочный закуток тут же нашёлся.
   Зеркало в рост отразило девушку-наёмницу из фэнтезийного сериала... особенно странно сочетались с красно-коричневой тканью и чёрной кожей кроличьи белые уши. Девушка недовольно прянула ими, поправила заткнутый за пояс танто, пробежала пальцами по рукоятям ножей, вывешенных на поясе. Похоже, это оружие было здесь популярно и довольно дёшево, она купила десяток. Возможно, стоит отдать Дзину его нож и купить собственный клинок?
   С другой стороны висели пробирки с алой жидкостью. "Кровь саблезубых кроликов" - всего лишь алхимический реагент, один из многих, что продавались здесь, для неё были "зельями здоровья".
   Помимо прочего, мрачно подумала Светла, использование этого "алхимического реагента" будет значить, что ей так и придётся щеголять с ушами.
   Блиска застучала по косяку и завопила о времени. Оказалось, внутрь нельзя было войти, и тонкая штора, отделяющая примерочную кабинку от улицы, снаружи была несокрушима, как дверь сейфа и могла открыться только Игроком, находящимся внутри.
   - Здорово выглядишь, - оценила Блиска. - Дзин, подтверди.
   - Я поражён, миледи, - самурай отвесил причудливый поклон, сняв шляпу и изобразив ей что-то такое. Смотрелось весьма занятно, Светла сочла, что ей нравится, как выглядит Дзин без своей амигаса.
  
   Они встретились с блондинистой парочкой у гостиницы. Дзин и Блиска, перебивая друг друга, объяснили ей правила пользования гостиничным номером, Тимка и Джонни удивлённо слушали их, излагающих общеизвестное.
   Гостиница была... колоритная. Каменное двухэтажное здание со щетинистым кабанчиком на вывеске. Первый этаж был трактиром - деревянные балки потолка со свисающими вниз плетёнками лука, чеснока и вениками каких-то трав, тяжёлые столы и лавки, бочки пива, дверь на кухню, откуда исходили чарующие ароматы.
   Сейчас, посреди дня, трактир был практически пуст, лишь за одним столом шептались трое местных жителей с таким видом, будто обсуждали не иначе заговор против человечества, и в углу ломали запечёную курицу двое игроков. Серокожий мужчина в плаще, шляпе и очках как будто изображал карикатурного шпиона, девушка в чёрно-голубом кожаном доспехе, с разукрашенным лицом и шипастой короной на волосах... Светле понадобилось взглянуть второй раз, чтобы понять, что никаких волос нет, а "корона" - на самом деле рожки, растущие у неё из черепа.
   Девушка оглянулась, словно почуяв чужое внимание - или, возможно, без "словно". Достала из-за отворота шутливые очки, без стёкол и с усатым носом, глянула на пятёрку вошедших сквозь пустые оправы и отвернулась, утратив интерес.
   Вампиресса расплатилась с толстой карлицей за стойкой, получила ключ и поднялась наверх вслед за всеми. Девушка открыла дверь.
  
   Небольшая светлая комната. Струганые доски стен, пола, на балке потолка - причудливого вида светильник. Стол и стул с гнутыми ножками, постель с резной спинкой, застеленная покрывалом в цветочек, треугольником поставленной стоймя подушки. Круглое окно, за ним видна крыша первого этажа, по которой вьются какие-то растения.
   Мирный, уютный интерьер. Который Светла видела через плечо Блиски в её комнате. За дверью своего номера она ожидала увидеть что-то в этом роде, ну, с поправкой на ненастроенный, "по умолчанию", облик комнаты.
   Её интерьер "по умолчанию" оказался тем ещё. Серые стены, чёрно-мраморный пол, потолок с тенётами и летучими мышами. А вместо постели - гроб.
   Тихо ругнувшись, Светла шагнула внутрь, огляделась вокруг. Так, велено поторопиться... Рваные "Туфли Банковской Служащей" - в угол, может быть, их можно ещё починить. Золото... девушка отсчитала десяток золотых, остальное выложила - согласно игровой механике, такие суммы появляются уже в кожаных кошелях, - и, не мудрствуя лукаво, сунула в гроб, под аккуратную чёрную подушечку. Теперь реальные деньги...
   По свидетельству Блиски и Дзина, сюда никто не может проникнуть против её воли. А в любом другом посёлке она может зайти в любую же гостиницу и найти эту самую комнату. То есть всё, что она оставит здесь, будет в безопасности и доступно в любое время в любой точке города, стоит лишь шагнуть за Арку. Значит, огромную сумму, которую блондинистый ублюдок "А из W3" украл из её банка...
   Раздался знакомый отрицательный звук. Светла замерла. Слова плясали перед глазами, неохотно складываясь в нечто осмысленное:
   Заявить деньги реального мира как деньги Игры?
   Внимание, действие обратной силы не имеет, обратить преобразование будет невозможно!
   Девушка очень-очень осторожно отвела руку от кнопки "Да" и стукнула пальцем противоположную "Нет". Запрос мигнул и потух. Светла продолжила таращиться в пустое пространство.
   ...эту огромную сумму оставить здесь нельзя. Как она, впрочем, и предполагала.
  
   - Ты чего такая кислая?
   Светла разглядывала зал, стоя галерее второго этажа. Рогатая со "шпионом" ушли, а к "заговорщикам" присоединились ещё двое коротышек. Вампиресса как раз пыталась представить, о чём они секретничают, когда к ней присоединилась Блиска.
   - Склеп.
   - Где?
   Светла ткнула большим пальцем через плечо в сторону своей комнаты:
   - Всё черным-черно, гроб вместо койки. Хорошо хоть окно есть, и за ним всё же летний городок, а не вид на кладбище. Игра точно надо мной издевается.
   - Первоначальный облик комнаты зависит от персонажа, - Блиска покачала головой, но всё же хихикнула. - Потом можно перенастроить... Можно я гляну?
   - Времени мало, - бросил Дзин, появляясь рядом с ними. - Пузырь, верно, уже пришёл.
   Он опёрся на перила и непринуждённо спрыгнул вниз, поймал шляпу, сбитую прыжком. Блиска наклонилась вперёд, словно тоже собираясь сигануть, и... исчезла, с электрическим треском возникла прямо у выхода трактира. Махнула Светле рукой.
   Вампиресса поспешила спуститься вниз - ради разнообразия по лестнице, попрощалась с барышней за стойкой и зашагала следом за этими двумя выпендрёжниками.
  
   - Пузырь?
   - Ага.
   - Пузырь?
   - Он самый.
   - Пузырь!..
   - Что, никогда не видела раньше?
   Самурай и волшебница потешались её обалдению, но Светле было всё равно. Она созерцала это. Пузырь. Дирижабль.
   Серо-стальной веретенообразный корпус, 88гондола размером с пару трамвайных вагонов, два мотора с винтами в круглых турбинах, с тихим гулом рубящие возух лопасти. Тень величественного воздушного корабля затмевала посадочную площадь. Посредине возвышалась причальная башня, на которую вела круговая лестница. Мощные канаты ("швартовы", раз это "корабль"?) удерживали дирижабль на месте.
   Блиска потянула вампирессу за рукав. Её ещё и направлять приходилось, потому что Светла так и шла, запрокинув голову, и никакая вампирская чуйка не помогала ей не спотыкаться.
   Дзин встал в конец недлинной очереди, заплатил за девушек маленькой, но очень фигуристой даме у входа на причальную башню и подхватил Светлу, которая споткнулась о ступени и едва не загремела.
   Интерьер салона отвечал представлениям Светлы. Строгое тёмное дерево, начищенный металл, трубопроводы и провода. Вагон был разделён на несколько зон, полускрытых друг от друга загородками из резных деревянных рамок с натянутой на них цветной бумагой.
   Блиска, Дзин и Светла расселись по местам согласно билетам. Вампиресса заняла кресло у окна, с восторгом оглядывалась, она ощущала себя маленькой девочкой, которой впервые в жизни предстоит полёт на самолёте. Товарищи с иронией наблюдали за ней.
   - Это самый обычный мирный транспорт, ходящий между локациями, - поведала Блиска. - Есть куда более причудливые.
   - Здорово!.. - сказала девушка, глядя на город внизу.
   - То есть ты весь полёт так и будешь глазеть за окно? - уточнил Дзин. Он развалился напротив. В салоне дирижабля самурай смотрелся странно. Впрочем, по сравнению с некоторыми пассажирами - ничего особенного.
   - Непременно буду, - Светла с подозрением на него покосилась. - А что, есть идеи более продуктивного времяпрепропро... тьфу!..
   - Ну вообще-то... - Дзин полез в рукав и достал небольшую такую брощюрку. - Я подумал, может быть, ты захочешь всё-таки ознакомиться с...
   Светла взвизгнула и метнулась к нему, едва не перевернув оба кресла. Дзин удивлённо уставился на перчатку, из которой книжка словно испарилась. В ухе звенело: "тыдосталдляменяспасибо!..". Парень потёр шёку, в которую пришёлся смазанный поцелуй, похожий на искру от разбитого огненного заклинания, поднял взгляд на Светлу.
   Вампиресса уже снова чинно сидела напротив и велеречиво благодарила. Блиска покатывалась со смеху, возглас и грохот привлекли всеобщее внимание, и на них со всего салона смотрели веселящиеся Игроки.
   Дзин с достоинством поправил сбитую шляпу, потом снял её вовсе и метнул на диванчик.
   - Пожалуйста.
   Отказница, одарив его жарким взглядом, с трепетом открыла жёлтую брошюру.
   Эпизод 33. Апрельские тезисы
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Зелёные Холмы" (вирт, соответствие с реалом - микрорайон "Зелёная Горка")
   Добро пожаловать, новый Игрок. Сейчас ты растерян и смущён, может быть, даже напуган, или же, напротив, воодушевлён и полон решимости исследовать открывшиеся тебе возможности... но в любом случае мало что понимаешь. И в этом ты не одинок. Мы, которые провели здесь гораздо больше времени, нежели ты, по-прежнему немногое знаем об Игре.
   Так именуется феномен, в область действия которого все мы оказались вовлечены два года назад, 1 апреля 20** года. Около полутора тысяч человек по всей области стали Игроками, участниками некой грандиозной Игры.
   Начало игры было названо Первоапрельским Розыгрышем, и подробнее о нём ты можешь прочитать здесь. Второй Первоапрельский Розыгрыш состоялся ровно через год после Первого, о нём читай здесь.
   Происходящее в пределах Игры настолько противоречит всему, что мы знаем о мире, что впору говорить о совершенно иных законах мироздания. Или совершенно ином мире?
   Нам по-прежнему неизвестно, кто и каким образом создал Игру. Мы не можем понять, что Игра такое, на каких технологиях стало возможно её реализовать. Коллегия исследователей составила подборку с кратким описанием самых распостранённых (и непроверяемых!..) теорий, с которой ты можешь ознакомиться здесь.
   Мы можем изучать Игру, наблюдать, делать предположения и проверять их. Все игровые взаимодействия происходят по определённым правилам, и вот они-то вполне поддаются расшифровке. Довольно скоро был составлен Кодекс, перечень игровых правил. Те из Игроков, кому раньше случалось играть в компьютерные игры, могут счесть иные из этих игровых законов знакомыми, простыми и привычными. Люди, увлекающиеся ролевыми играми, также найдут что-то похожее в иных пунктах Кодекса. С краткими описаниями некоторых компьютерных и ролевых игр, настольных и "полноформатных", их сравнением с Кодексом Игры можно ознакомиться здесь.
   Нам неизвестно, по каким принципам был осуществлён отбор Игроков для Игры. Группе исследователей удалось лишь выявить несколько закономерностей, общих и довольно необязательных, прочти их здесь. Но, так или иначе, по тем признакам или вопреки им, ты был избран, и теперь являешься Игроком.
   И у тебя появилось сразу три интереснейших объекта для изучения.
   Во-первых, твоё собственное сознание.
   Во-вторых, твоё же тело.
   В-третьих, "интерфейс".
   Как ни странно, большинство Игроков поменяли бы их местами. Прежде всего они - и, возможно, ты тоже, обратили внимание именно на "интерфейс", который в реальном мире представляет собой сотовый телефон, или смартфон, или планшетный компьютер, или ноутбук... И так далее, внешний вид варьируется, и его можно настроить.
   Уже из одного этого можно сделать вывод, что жители внешнего мира, не включённые в Игру, ограждаются от информации о ней. Согласись, что человек, манипулирующий с мобильником или цифровыми часами, не вызовет подозрений (подробнее о правиле "не говори им").
   Не бойся потерять свой "интерфейс" - его невозможно сломать, забыть где-то, это не предмет, а игровая функция. Для того чтобы вызвать "интерфейс", достаточно пожелать того и поискать где-нибудь в месте, куда никто не может заглянуть. Если вокруг нет свидетелей, то предмет появится прямо в руках.
   Из интерфейса осуществляется управление персонажем, вызов справочных материалов и игровой информации, выбор возможностей для развития. Об этом мы поговорим потом.
   По моему скромному убеждению, тело Игрока гораздо более интересный объект для исследования. Итак, прежде всего это уже не физическое тело, или не в полной мере физическое. Оно способно отчасти взаимодействовать с реальным миром, но является игровым.
   Да, теперь ты - не существо из плоти и крови, а воистину духовная сущность. Или цифровая. Тебя можно "ранить", но рана твоя лишь маркер на твоём цифровом теле и убывающая полоска бара жизни (подробнее о визуализации критически важной информации - подробнее о штрафах за значительную потерю очков жизни - подробнее о правиле "одноглазый, однорукий и хромой"). Ты можешь проделать несколько опытов, которые продемонстрируют тебе, насколько твоё нынешнее тело отличается от обычного человеческого.
   И самый любопытный и самый малоизученный объект - сознание Игрока. Твой способ мышления изменился, подстроившись под Игру и твой Образ. Новые, непривычные мысли, знания, приходящие сами по себе невесть откуда, эмоции, проявление их, неожиданные импульсивные действия, особенности поведения. Теперь в твой характер вплелись черты характера персонажа - исходника Образа (подробнее о давлении Образа - важно!..).
   Я ставил опыты на самом себе и скоро убедился - грубо говоря, "я уже не тот, что был прежде". Но их я описывать не буду, каждый человек должен сам разбираться в том, кто он есть и кем он стал...
  
   Светла оторвалась от книги и помотала головой, стараясь уместить в ней прочитанное. Последние абзацы откровенно её напугали, перекликаясь с её собственными мыслями.
   Меня - и тебя, её тоже, и всех, - изменили в угоду разработчикам Игры, чтобы мы добросовестно отыгрывали свои роли в ней. Нас согнули по шаблону, подрезали по лекалу. Даровав многое, отобрали другое - свободу быть собой...
   Девушка уставилась за окно, отрешаясь от кипящих эмоций... и поймала себя на том, что это удалось как-то очень легко. Словно выключили. Раньше она за собой такой способности переключаться, мгновенно "остывать" что-то не замечала. Привнесённое Игрой, черта характера Образа?
   Огромная тень дирижабля скользила по лесу. С опушек, с лесных полян разбегались какие-то звери, или, может быть, монстры. Светла завороженно наблюдала, как с высоких деревьев взлетали то ли птицы, то ли ящеры. Холодный на такой высоте воздух сквозил в щель чуть приоткрытого окна - иллюминатора, раз уж они на воздушном корабле?.. Она услышала далёкие немелодичные вопли многокрылых существ.
   Девушка подёргала себя за заячье ухо. Была ли раньше она склонна этак зависать, созерцая красоту?
   - Скотина Мелкий Змей... или, как его, Смок... Кстати, почему? - она повернула брошюру и постучала пальцем по имени в заглавии:
   Введение в Игру
   Для новичков
   Май, 20** года
   Гильдия Лиственница
   коллектив авторов под редакцией Смока
   - Мелкий Змей - прозвище, одно из многих, - пояснила Блиска. - По-настоящему его никнейм - именно "Смок", только его уже все позабыли. А почему - скотина?
   - Вот, - Светла подчеркнула ногтем абзац. - Я теперь постоянно буду анализироваться... то есть самокопаться... то есть...
   - Мы поняли, - Блиска усмехнулась, пробегая глазами строки. - По мне, здесь Змей преувеличивает. Я есть я, и ты есть ты. Не без изменений, конечно, но никакое давление Образа не может заставить меня делать то, что я не хочу. А те, кто творит фигню и говорит потом - Образ попутал - просто ищут оправдание своей собственной дури.
   - Менты утверждают, что носители отрицательных Образов чаще бывают замешаны в противоправных деяниях, - заметил Дзин. - Есть, мол, такая статистика.
   - И ты Гопникам прям вот так и поверил? У британских учёных тоже статистика есть.
   - Но всё-таки, - Светла вновь перечитала абзац. - Кто-то - или что-то, - изменило меня, а я и не знаю!.. Влезли в мозги, добавили к моей личности, убавили, перенастроили, словно компьютерную программу!.. Разве не страшно?
   Волшебница фыркнула.
   - Нисколько. Придумали - рефлексии, самоидентификации, вмешательство в сознание... Нафиг вообще надо?
   - Ух ты, сложные слова знаешь? - "восхитился" Дзин с ноткой издевки.
   - Я - всё равно я, - объявила Блиска, одарив его насмешливым взглядом.
   - А ты уверена? - спросила Светла вкрадчиво. - Что это самое твоё легкомыслие - именно твоё собственное, а не привнесённое?
   Блиска застыла с полуоткрытым ртом, моргая. Дзин засмеялся.
   - Браво. Впервые на моей памяти кто-то смог её так... заставить зависнуть, - хотел сказать что-то ещё, но осёкся и удивлённо оглянулся. Светла тоже посмотрела в ту сторону, насторожила свои кроличьи уши и услышала тихое подхихикивание. В соседнем "салоне" уже замеченная вампирессой рогатая дева прикрыла рот ладонью, её плечи тряслись.
   Поняв, что раскрыта, она смущённо улыбнулась (ну и клыки, не хуже моих, подумала Светла), - и пару раз сомкнула ладони, обозначая аплодисменты.
   - О назгуле речь, и назгул навстречь, - пробормотала Блиска, глядя неприветливо.
   - Охранка бдит? - поинтересовался Дзин хмуро.
   - Непременно бдит, - согласилась девушка, не особо смущённая тем, что её спалили. Уши у неё были длинные, заострённые, не настолько, как у давешнего эльфа. Неудивительно, что подслушала спор.
   - И записывает опасные разговоры, - Блиска покривила губы.
   Девушка сложила пальцы правой руки щепотью и как будто черкнула что-то на левой ладони, изображая, как именно записывает:
   - Разумеется. И боюсь, я буду вынуждена сообщить о сказанном здесь... куда следует, - многозначительно понизила голос и приняла постный вид, - Туда, где будут сделаны соответствующие выводы о...
   - О невосторженном образе мыслей, - предположил Дзин. - И недоверии к официальному мнению.
   - Точно, об этом самом, - согласилась рогатая, поглядев даже с уважением.
   - Гоп-стоп, она подошла из-за угла, - пробормотала Блиска как бы себе под нос и обернулась к Светле. - Даже если стражи порядка не носили бы метку своей гильдии открыто для всех, их всегда можно узнать по их непревзойдённому нахальству.
   - И готовности сунуть нос в чужие дела, даже в нерабочее время, точно, - энергично кивнула "страж порядка".
   - Интересно, - сказала вампиресса тоже без особой приветливости, разглядывая чертовку. - И что, в самом деле есть такая статистика?
   Девушку звали ____, чёрный кулак на голубом фоне указывал на принадлежность к Гильдии Охраны Порядка. "Охранка", значит? Они же Менты, они же ГОПники. Светла не то чтобы чётко помнила, что произошло в банке, но среди тех, которые глушили людей, разводили по углам, рогатой вроде бы не было.
   - Без комментариев, - мотнула девушка коронованой главой.
   - Ну конечно. За стражей порядка комментирует и вообще мыслит - Начальство!.. - Блиска возвысила голос.
   - Точно!.. - подчёркивая согласие с этой мыслью, "охранка" воздела палец - руки у неё были самые обычные, - и оглянулась по сторонам, словно ожидала, что Начальство явит свой зелёный лик откуда-нибудь из соседнего салона.
   - Но всё-таки, - настаивала Блиска. Светле вдруг стало интересно. Похоже, стражей порядка игроки не слишком жаловали. Впрочем, где их любят? - Сейчас же ты не на работе? Можешь поднапрячься и подумать, и даже озвучить результаты.
   Дзин хмыкнул. Рогатая полицейская художественно изобразила тяжкие раздумья.
   - Статистика - это вообще-то к вашему Мелкому Змею. Но, по мне, чепуха это всё. Образ не может серьёзно повлиять на человека. Все эти разговоры о коренной переделке характера... ну, не верю, что Игроку могут навязать то, чего в нём совсем нет. Вот самую малость усилить имеющиеся качества - пожалуй. И если человек не готов внутренне, - как ты там?.. - чертовка кивнула Блиске: - "творить фигню"? - то этот небольшой толчок не заставит его оступиться...
   - На Тёмную сторону, - ввернула волшебница.
   - Ага, - усмехнулась девушка.
   - А вот твои Начальники, похоже, считают иначе.
   Чертовка пожала плечами. Роспись на её лице делала выражение сложночитаемым:
   - Я могу с ними не соглашаться.
   - Но всё равно выполнять их приказы? - осведомилась Блиска.
   - Наша Гильдия не клуб по интересам. Кому-то надо делать дело, - сказала чертовка.
   - Стирать память обычным людям, - добавила Светла.
   - Защищать обычных людей, - уточнила чертовка.
   - Мешаться во все дела, совать нос повсюду, - но на реплику волшебницы рогатая только покивала серьёзно:
   - Да, это тоже часть наших мероприятий по защите реального мира.
   - И поддержке собственного уникального статуса.
   - В начале Игры любое объединение игроков могло получить такой статус, - чертовка улыбнулась одними губами. - Достаточно было заявить намерения и приняться за их воплощение. Но отчего-то крутые гильдии, сильные Игроки, кланы и группы занимались лишь исследованием Игры, квестами и прохождением территорий, соперничеством и интригами, и защищали разве что родственников, друзей, знакомых. Никто не пожелал прикрыть от произвола Игроков не каких-то "своих", а просто людей, вообще всех.
   - Так это правда? - удивлённо сказала Блиска. - Что Гоп... в смысле, Гильдия Охраны Порядка стала такой, каким-то образом угадав в роль, которую Игроделы специально выделили для тех, кто первыми возьмётся? Провозгласив - мы, мол, будем стражами порядка?
   - Там об этом написано достаточно, - рогатая указала на книжку в руках Светлы. - Хотя в основном в том же тоне... невосторженном. Но по сути своей, всё верно. Никто не захотел браться за неблагодарную роль, так что пришлось нам. Мы, может быть, не лучший выбор, но мы хоть что-то делаем.
   - Знаю я, что вы делаете, - пробормотала Блиска. - "Взрыв бытового газа", ага?
   - А также "случайное возгорание", "короткое замыкание", "сбой в системе электроснабжения", "прорыв трубопровода", и прочее в таком духе, - кивнула рогатая. - Конечно, лучше было бы сообщить, что "девчонка из Коноп... Лиственницы разбушевалась и едва не превратила в щебень пару многоэтажек".
   Блиска открыла было рот, что-то фыркнула себе под нос и ничего не сказала.
   - Знаете, сколько всего прячется за словами "взрыв бытового газа"? Что-нибудь утворив в реале, Игроки сбегают и оставляют расхлёбывать последствия... угадайте, кому?.. И ладно, если это какое-нибудь хулиганство, вроде демонстрации "фокусов" на улице, или "карамельного инцидента", который приняли за рекламную акцию, или пусть даже избиения гопников - настоящих, я имею в виду. Но как насчёт... воровства? Доведения соседей до истерик и психбольниц?
   Ограбления банка с убийством, - мысленно продолжила список Светла.
   - А нынче что, кстати, стряслось? - поинтересовался Дзин. Рогатая остро глянула на него:
   - Откуда вы знаете, что "нынче" что-то "стряслось"?
   - Да брось, - фыркнула Блиска. - Стража на локах возрождения, озабоченые хайлевелы, суета возле резиденции вашей гильдии.
   - Без комментариев, - отрезала полицейская.
   - Всё равно ведь узнаем, - пригрозил Дзин.
   - Узнавайте, - пожала плечами девушка и хотела что-то ещё добавить, когда раздвижные двери отъехали в сторону, и явился важный карлик в форме с золотым шитьём, с колокольчиком в вытянутой руке.
   - Дамы и господа, уважаемые пассажиры! - объявил он в пространство, прошествовав в середину салона и прозвонив в колокольчик. - Компания "Тихо Ходд и Нибесни" рада приветствовать вас на нашем комфортабельном дирижабле. Мы произвели успешный взлёт из Холмонор, полёт проходит нормально. Наш экипаж желает вам приятного путешествия. Обращаю ваше внимание, что для желающих открыты Галереи, и дирижабль скоро пройдёт над Трубами.
   И тут же началось оживление, люди и прочие существа поднимались на ноги, обменивались репликами и... доставали оружие.
   Эпизод 34. Сафари
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Трубы" (вирт, соответствие с реалом - Болото рядом с микрорайоном "Зелёная Горка")
   - Какие Галереи, что ещё за Трубы? - спросила Светла. Рогатая "охранка" взглянула странно, какой-то тип из салона по соседству сверкнул глазами из-под полей широкополой ковбойской шляпы. Кажется, я снова спрашивала о чём-то общеизвестном, подумала девушка.
   - Пошли, будет интересно. По пути расскажу, - сказал Дзин, протягивая ей руку. Девушка неуклюже приняла помощь. Интерьер настраивал на определённый лад, здесь казалось уместным обращаться к собеседнику со старомодной вежливостью и делать галантные жесты.
   Народу было не так уж и много, и к выходу стремились не все, но у дверей всё же возникла "пробка".
   - Спокойно, граждане, сядем усе, - говорил кто-то мелковатый, слегка помятый в толчее. Дзин замедлил шаги. Отпускать руку Светлы он не торопился.
   - Подождём, - сказала Блиска за спиной, но тут Дзин повернулся и отправился к другому выходу из салона.
   - Так длиннее, зато не придётся локтями пихаться, - сказал вполголоса, склонившись к Светле. У девушки аж шерстинки на ушах дыбом встали. Блиска явно задавила смешок, и за ними не последовала.
   За второй дверью оказалось, что не они одни такие умные. Чертовка попалась им за вторым поворотом узкого коридора. Здесь не было окон наружу, и лампы - здоровенные банки толстого стекла с металлическими стержнями внутри, горели тускло, через одну. Светла отметила, что глаза Дзина вспыхивают кровавыми точками. И глаза рогатой опалесцировали в полутьме, когда она обернулась на звук шагов Светлы - Дзин шагал совершенно беззвучно.
   - Вы что, решили дать мне взятку? Или убить, чтобы я не "застучала" начальству? - со смешком спросила "охранка".
   - Ты и так не сможешь нас застучать, - ответил Дзин.
   - Это ещё почему?
   - Ты участвовала в нашем разговоре. Тебе придётся и саму себя стучать.
   Девушка состроила удивлённую физиономию.
   - Да, это я как-то не подумала, - с наигранной досадой признала. - А может быть, я провокатор?
   Послышались тяжёлая, но неслышная поступь, и перед ними троими явился ещё один игрок. Его глаза светились из-под полей шляпы мягким зелёно-гнилушечным светом. Куртка коричневой кожи с какими-то индейскими орнаментами, джинсы и сапоги, руки в карманах - этакий инфернальный ковбой прошагал мимо них.
   - Надо же, и вправду он, - пробормотал Дзин. - А я и не узнал сразу.
   Светла вопросительно поглядела, но парень мотнул головой - потом, замедлил шаги. Случайные спутники обогнали их. Впереди вспыхнул квадрат света, и раскатился гулкий лязг. Дверь закрылась. Парень провёл подушечками пальцев по ладони. Светла поёжилась от щекотки и чуть пожала его ладонь в ответ.
   Девушка уже запуталась в собственных чувствах и желаниях. Сейчас не до флирта, разрешить бы ситуацию более-менее благополучным образом. Не место, не время. И состояние не то - она определённо не в себе. Не стоило в таком состоянии отвечать на сигналы... но зачем же она тогда?..
   Дзин молчал, Светла молчала. Разжала руку, выпрямив пальцы. Дзин, поняв, отпустил с явной неохотой.
   Прошагав коридором, они миновали дверь, и интимный полумрак сменился светом дня. Девушке показалось, что коридор выходит прямо в небо. Порадовавшись тайм-ауту и отставив пока свои мысли, Светла окинула взором открытую палубу.
   - Это и есть Галерея? - палуба представляла собой "балкон" где-то в середине гондолы дирижабля. Люди - и прочие существа - толпились у ограждения, указывали куда-то вниз, гомонили.
   - А Трубы - под нами, - сказал Дзин.
   Рядом со Светлой девочка, сверстница Тимки и Джонни, опасно перегнулась через перила, целясь громоздким фотоаппаратом. Светла едва не бросилась спасать её. Громко сработал затвор, пахнуло озоном. Девочка выпрямилась, поглядела на вампирессу с весельем и отшагнула в сторону, сфотографировала её совершенно не скрываясь.
   - Купишь? - поинтересовалась нахалка, откидывая крышку фотоаппарата и вытягивая... пулемётную ленту. Гибкая полоса из металлических звеньев, в которых, как патроны, сидели кристаллы. Выщелкнув из неё один кристалл, подбросила на ладони.
   - Нет, - скрипнула Светла зубами. Похоже, с возможностью сделать совершенно незаметный шпионский "скриншот" здесь и разрешениями на "явные" фото совершенно не заморачивались.
   - Объёмная, с большим разрешением, - соблазняла фотограф. - Можно конвертировать в реальную материю и обратно.
   Дзин клацнул зубами и вытаращился.
   - Серьёзно?
   - Репой отвечаю, - солидно заявила девочка.
   Несмотря на раздражение, Светла невольно улыбнулась. Девочка выглядела очень забавно в своём костюме колонизатора - светлые шорты ниже колен, ботинки, лёгкая курточка с подвёрнутыми рукавами и пробковый шлем. Из-под шлема выбивались волосы, заплетённые в свободную косу, падающую ниже пояса. Багряные сверху, они меняли цвет через красный, рыжий и тёмно-жёлтый к золотому внизу. Фотоаппарат, громоздкая бандура с несколькими объективами и какими-то приспособлениями вроде рунных камешков и электронных ламп, висел на боку, заметно перевешивая худенькую фигурку.
   - И что это будет?
   - Фотография примерно с... - девочка обвела руками что-то в воздухе.
   - Это уж скорее, фотообои, - оценил самурай. - Сколько стоит?
   - Дзин!.. - прошипела Светла.
   - Я хочу, чтобы у меня был... твой светлый образ, в память о нашей первой встрече.
   Девочка хихикнула и озвучила цену.
   - Дели пополам, - предложил Дзин.
   - Не стыдно торговаться... за светлый-то образ? - подколола девочка.
   Дзину оказалось не стыдно, и они ожесточённо с обоюдным удовольствием поспорили. Кристалл поменял хозяина.
   - У тебя вроде есть уже мой светлый образ, - проворчала Светла. - Кажется, даже несколько.
   Дзин покрутил кристалл в пальцах, читая что-то невидимое перед собой. Светла вроде бы различила в сияющих гранях собственный ушастый силуэт.
   - Ну-ка, развернуть... - Дзин протянул руку, словно собираясь нажать невидимую кнопку.
   - Не надо!.. - вырвалось у девушки. Этот... с-с-самурай убрал покупку в рюкзак и невинно улыбнулся ей.
   А вот не попрошу... Светла сердито отвернулась, уставилась куда пришлось - на фотографа. Девочка выщелкнула очередной камень размером с фалангу пальца, и над тонкой ладонью развернулась туманная пелена, обретая плотность и объём.
   Светла шагнула ближе. Свежий ветер дёрнул её за одежду, бросил в лицо пряди волос, щекотнул кончики ушей. Вампиресса прижала их и посмотрела сначала в метровую "голограмму", спроецированную вокруг маленького камня. Фотограф дирижировала, тонкие пальцы вздрагивали, перебирали воздух, словно подкручивали вернеры настроек, и линза заклинания показывала "нижний мир".
   Яркая зелень, цветастые ковры, блеск вод множества маленьких озёр и речушек, кудлатые рощи по их берегам... Дирижабль летел над огромным болотом. Тут и там из зелени торчали странные формации, но девочка слишком быстро меняла картинку, проецируемую кристаллом, чтобы их можно было рассмотреть. Зрители столпились за спиной фотографа, просили показать то и это.
   - Покупайте и смотрите сами, - желающих не нашлось, и девочка продолжила свои манипуляции, что-то явно выискивая, "прокручивая" участки топей внизу. У Светлы аж в глазах зарябило, и она шагнула в сторону, осмелившись глянуть помимо кристалла.
   Привнесено ли это Образом, или я и в самом деле никогда не страдала страхом высоты?
   Девушка закрыла глаза, постояла, опираясь на перила, и посмотрела вновь.
   Красиво... Прихотливость природных линий нарушали строгие формы, скрытые в зелени. Светла пыталась понять, что не так с пейзажем, когда внизу тень дирижабля пересекла узкую серую полосу, и она узнала... полотно полуразрушенной дороги.
   И, как на картинке-загадке, болото показало свой второй слой.
   Вдоль дороги были видны скелеты обрушенных домов, глядящие пустыми глазницами оконных проёмов. Кое-где зелень и яркие цветастые луга - бывшие, должно быть, бездонными трясинами - оказывались мечены ржавыми пятнами, в которых с высоты еле угадывалась мёртвая техника. Светла углядела торчащую из воды башню танка с длинной пушкой странной формы, утонувшего в бочаге шагающего робота, сразу несколько трёхколёсных мотоциклов, расположенных на относительно сухом участке.
   - Пост-ап, - обронил Дзин непонятное словечко, вставая рядом. - Остатки технической цивилизации. Полузатопленное болотом разрушенное метро, сеть тоннелей. Потому так и называется - Трубы.
   Болото было обитаемо. С берегов в цветущую воду скользили длинные чешуйчатые тела, с ветвей деревьев взлетали яркие птицы, из угловатых зловещих теней мёртвых сооружений в небо смотрели алые угли глаз чудовищ.
   - Мы, кажется, снижаемся? - не без опаски заметила Светла. Приближаться к обитателям болота ей не хотелось. Даже отсюда они выглядели так, что двухголовые псы и всякие кабаны по сравнению с ними казались милыми домашними зверюшками.
   - Ну да, - кивнул ничуть не обеспокоенный Дзин. - Это аттракцион такой. Или тир?.. В общем, сейчас пузырь спустится пониже, и...
   Он замолчал, заметив, что девочка отвлеклась от своего "фотоснимка" и с интересом косится на них, явно подслушивая.
   - Какие здесь любопытные все, спасу нет, - сообщила Светла в пространство.
   - Информация - преимущество, - отозвался Дзин.
   - Вот именно, - девочка и не подумала смутиться, сжала кулак, гася картинку, подбросила кристалл и глянула сквозь него: - Насчёт информации. Качественная фотография топей сверху, высокое разрешение. Интерактивный интерфейс, возможность совмещения с вашей картой. Купите себе преимущество, недорого!..
   - Нет, спасибо, - качнул шляпой самурай. - Мы не собираемся шляться по Трубам, и такие картинки нам ни к чему.
   -Ну и зря, - сообщила девочка. - Мало ли когда вдруг может пригодиться, знания - сила.
   - К тому же моя предыдущая покупка совершенно меня разорила.
   Девочка покивала сочувственно и повернулась к другим.
   - Граждане пассажиры, покупайте билетики... - осеклась и удивлённо похлопала глазищами. - Так, что-то я не то. Люди добрые, мы сами не местные... тоже мимо. А, вот!.. Вашему вниманию предлагается качественные фотографии локации "Трубы", сделанные с высоты...
   Кто-то смеялся, кто-то дарил равнодушным взглядом и отворачивался, но нашлись заинтересованные, и кристалл после короткого торга оказался продан. Коммерсантка деловито зашагала прочь, предлагая фотографии - Труб, самих Игроков.
   Остановилась и сделала ещё один снимок, развернула из кристалла иллюзию. Левой рукой поворачивая иллюзорный пейзаж туда-сюда, что-то черкала пальцем правой прямо на нём.
   - Любопытная абилка, - покачал головой Дзин. - Наверное, что-то узкоспециализированное. Или в фотоаппарате дело? Ведь на целые километры глядит, если не ошибаюсь, и разрешение в самом деле... Ладно, давай найдём наших.
   И он потянул носом. Светла тоже принюхалась, шагнула в нужную сторону и только потом поняла, что делает. Очередная незадокументированная классовая способность в самом деле позволила ей найти товарищей по их запаху среди толпы.
   Блондинистая парочка села на дирижабль раньше них и приобрела билеты в другой салон. Сейчас Джонни аж в трёх экземплярах перекрывал подходы к Тимке. Девушка заколдовывала метательные ножи - брала в руки, сосредоточенно дышала на лезвие и откладывала. Перед ней на решетчатом полу были разложены уже дюжины две клинков.
   Ещё один Джонни протолкался через толпу в компании Блиски. Волшебница одарила Дзина и Светлу внимательным взглядом и, не обнаружив на их лицах чего-то ожидаемого, недовольно дёрнула губами.
   - А я думала, вы в коридорах заблудитесь, - сообщила. Тимка ехидно улыбнулась, и квартет Джонни оглядел их понимающе. Вампиры не краснеют... Светла шагнула к перилам, чтобы остудить ветром подозрительно горячие кончики кроличьих ушей. Дзин встал рядом, достал из рюкзака иглы.
   Тут всеобщий гомон стих, Игроки, изучающие местность под дирижаблем, оборачивались, расступались. Светла увидела троицу карликов, важно выступающих вперёд. Тот, что шёл впереди, аж сверкал от количества золота и каменьев на своём мундире. Двое за ним с меньшим количеством сверкания несли громоздкий футляр.
   Карлик прошёл... нет, торжественно прошествовал к возвышению в середине верхнего этажа, вскинул руку. Негромко переговаривающиеся люди замолчали.
   - Компания "Тихо Ходд и Нибесни" рада приветствовать вас на нашем комфортабельном дирижабле ... - разнёсся голос карлика. Люди внимали речи с явным нетерпением. Представитель компании был многословен и велеречив.
   - ...предоставляет всевозможные развлечения, и одно из наиболее полюбившихся нашим клиентам - "Высокое Сафари". Вы можете развлечься охотой, азартной и абсолютно безопасной...
   Светла обернулась к Дзину.
   - Развлечься охотой?..
   - Этот маршрут тем и популярен, - отозвался парень. - Можно попрактиковаться в прицельной стрельбе. Или метании заклинаний. В общем, что у кого есть из дальнобойного...
   Он кивнул вниз. Два карлика торжественно раскрыли и преподнесли своему главному длинный ларец. Оратор взял из него разукрашенное ружьё себя длиннее, произвёл с ним лязгающие манипуляции. Подошёл к краю площадки.
   - Да начнётся... - ствол невероятного калибра изрыгнул сноп огня, - Сафари!..
   Вокруг закричали и захлопали, и через мгновение началась пальба.
   Игроки целились вниз из винтовок и магических жезлов, из каких-то загогулин фантастического вида и корявых приспособ начала эпохи огнестрельного оружия. Кто-то пустил в ход луки, арбалеты, немногие метали ножи.
   А внизу по болоту в панике метались сонмы странных существ, тщась избежать смерти.
   Светле вдруг вспомнился какой-то старый чёрно-белый фильм. Дикий-дикий Запад, поезд едет через прерии... и пассажиры поезда палят прямо из окон, то ли в бизонов, то ли вовсе в индейцев. Светла перевела взгляд на свою группу, ожидая, что спутники столь же азартно выбрасывают за борт копированное острое железо, но Тимка и Джонни смирно ожидали, блокируя попытки прочих стрелков турнуть их от перил.
   - Высоко слишком, - пояснил Джонни на вопросительный взгляд девушки. Подхватил и покрутил нож на пальце, прищурился и уронил вниз. Через несколько секунд покачал головой:
   - Ну вот, промазал... что поделать, зрительных абилок у меня нет.
   - Зато можно... - Тимка последовала его примеру, напряжённо следя за полётом стали, сплела пальцы в странную фигуру и выдохнула вниз, - подправить Ветром траекторию падения.
   Направленный и ускоренный магией нож угодил как раз в загривок твари, похожей на чешуйчатую гориллу с шипастой спиной и перепончатыми лапами, отмахивающими гигантские прыжки. Удирающее чудовище кувыркнулось, словно саблезубый кролик в траве, настигнутый сенбоном.
   Блиска подхватила два ножа, постучала лезвиями друг о друга, развела - и между клинками вспыхнула трескучая дуга. Так они и полетели вниз, соединённые пляшущей молнией, и угодили как раз в середину удирающей стаи. От места падения разошлось электрическое кольцо, звери валились, окутанные пеленой разрядов. Парочка убитых исчезла, остальные вскакивали и бежали дальше... неверными медленными рывками.
   Дзин взял клинок, дохнул на лезвие, и его отражение в светлой стали затянуло тьмой. Ставший воронёным нож свистнул вниз, правя свой полёт протуберанцами тьмы, словно крылатая ракета. Нож канул в болотистую почву, ни в кого не попав, но из пробоины метнулись щупальца тьмы, подсекая бегущих чудовищ за ноги, хватая и связывая.
   Игроки приветствовали результаты бросков восторженными возгласами и пальбой - "стан" многим пришёлся кстати, позволив выбрать добычу по вкусу и спокойно целиться.
   Джонни сопнул досадливо и сгрёб сразу несколько клинков, уронил вниз, сложил пальцы. Летящие клинки внезапно умножились в количестве, и стальной град обрушился на скованных, связанных, парализованных монстров.
   Приглушённый расстоянием вой, хриплый клёкот и сиплое уханье, свист стали, треск чар и грохот выстрелов сливались в ушераздирающую какофонию. Эффекты заклинаний, выстрелов и вспышки рассыпающихся полигонов поверженных монстров создавали картину чудовищного побоища. Светла поймала себя на том, что облизывается. Их ведь очень много там - вспыхивающих и гаснущих алых мазков. Столько крови пропадает зря...
   Она мотнула головой, стряхивая наваждение, сделала пару шагов назад и чуть не наткнулась на Пробковый Шлем. Девочка-фотограф созерцала спины веселящихся игроков с неопределённой гримасой. Покосилась на Светлу.
   - А ты что же?.. - указала на толпу. Светла покачала головой и повторила жест малолетней нахалки: "а ты?".
   - Мне тоже не нравится, - усмехнулась девочка. - Одно дело - встретиться один на один, честно сразиться лицом к лицу... к морде. А вот так убивать, когда сдачи дать не могут, неспортивно.
   - Зелен виноград.
   Светла оглянулась. У её спутников подходило к концу копированое железо, и Джонни торопливо штамповал боеприпасы. Тимка покручивала на пальцах ножи.
   - Обычно те, кто заявляет о "нечестности" Сафари, попросту не имеют дальнобойных атак и умений дистантного оружия, - наставительно пояснила Светле, разглядывая девочку с косой.
   - Кажется, меня разоблачили, - пожаловалась вампирессе Пробковый Шлем и невозмутимо сфотографировала Тимку. - Не купишь?
   - Не куплю, - фыркнула девочка-ветер.
   - А ты, юноша? - фотограф улыбнулась Джонни. - Допускаю, что у тебя много скриншотов подруги, но такого... светлого образа точно нет.
   Джонни запламенел ушами и промямлил нечто невнятное.
   - Делом займись!.. - зашипела на него Тимка.
   Девочка хмыкнула и отвернулась, зашагала прочь неторопливо.
   - Тоже мне, - хмыкнула Тимка ей вслед. - Небось вовсе социал... а прикинулась-то как!..
   - Перестань, - буркнул Джонни. - Охота тебе к незнакомым задираться...
   - А тебе она понравилась, да?!.
   Мальчишка вжал голову в плечи.
   - Не люблю таких, - сердито сообщила Тимка, выкидывая ножи за борт. - Ходят, носики морщат, эстетов из себя строят, а самим слабо даже в нубятник заглянуть.
   - Социалы тоже нужны, - Джонни в качестве успокоительного сунул ей партию ножей. - Не всем же быть чокнутыми берсерками вроде тебя.
   Девушка открыла рот, закрыла, пробормотала что-то вроде "сам дурак" и торопливо отвернулась, расплываясь в улыбке.
   - Вообще-то один на один встретиться со здешними монстрами, лицом к лицу... к морде, не каждый осилит. Сюда среднеуровневые рейдами ходят, даже хайлевелы заглядывают. От здешних монстров сдачи получить - это вам не саблезубых кроликов по нубятнику гонять.
   - Что такое "социал"? - поинтересовалась Светла.
   - Социальный игрок, - пояснил Дзин. - Тот, кто развивает торговлю, крафт, всякую мирную магию и умения, вроде той же фотографии. В Игре хватает небоевых занятий, и достигшие высот ремесла неплохо зарабатывают... Но всё равно менее уважаемы, чем боевики. Так что, как насчёт безопасно надыбать экспы?
   Перевод Светле не потребовался. Кажется, я потихоньку привыкаю... Предложение энтузиазма не вызвало. В самом деле, как-то неспортивно, даже, пожалуй, подло... но ей нужна сила.
   Спутники посторонились. Светла взвесила в руках короткие клинки с ромбическими лезвиями, ещё раз проиграла в уме наставления Дзина и комментарии из справки, и наметила первые цели.
   Эпизод 35. Комфорт и безопасность
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Трубы" (вирт, соответствие с реалом - Болото рядом с микрорайоном "Зелёная Горка")
   Ушлые карлики продали своё место на помосте на кратком, но ожесточённом аукционе. Команда, заполучившая козырную площадку, оказалась сплошь из лучников и арбалетчиков. Они деловито отстреливали самые соблазнительные цели.
   Невысокая обслуга принялась катать между стрелками колёсные столики, где напитки и закуски соседствовали с какими-то зельями, свитками, невзрачными кольцами и подзорными трубами. Отдельно продавались связки стрел, патроны, прочие "расходники".
   Дирижабль продвигался над болотом, иногда поднимаясь, иногда снижаясь, поворачивал, следуя ландшафту. Похоже, его направляли над самыми "урожайными" на монстров местами.
   Светла, швырнув вниз не менее полусотни ножей, попала лишь дважды. Тем не менее на неё свалилось сообщение о возросшем уровне владения метательным оружием.
   - Отсюда много не раскачаешь, - поведал Дзин, когда Светла сказала ему о левел-апе. - Как будто сама система тоже считает, что это "неспортивно". Однако малость продвинуть владение можно.
   Он покрутил на пальце нож, дохнул на лезвие, заворонив, и передал девушке. Та выбрала внизу подходящую цель, бросила... и промахнулась. В месте удара возникла тёмная сфера, зацепив нескольких монстров, которыми тут же занялись Джонни и Блиска. Тимка занималась метанием ветряных полумесяцев с лезвия своей нагинаты. Урон этого заклинания с расстоянием снижался, зачастую чары вовсе развеивались, не успев долететь с небес до земли, но девушка упорно продолжала обстреливать монстров Режущим Ветром, который в лучшем случае наносил высокоуровневым тварям пару безобидных царапин.
   Дзин тормознул проезжающий столик, подхватил пару бокалов, вручил один Светле, и они отошли в сторонку, устроились у перил, наблюдая. Ажиотаж схлынул, игроки лениво палили вниз, придирчиво выбирали цели, спорили на результат выстрела. У кого-то кончились снаряды или мана, и они присоединялись к наблюдателям.
   Неподалёку давешний ковбой торговался с Пробковым Шлемом. Наконец они ударили по рукам, и кристалл перешёл в руку мужчины. Светла вспомнила, что хотела расспросить Дзина, но тут двое раскланялись с шутовской церемонностью, девочка коснулась полей своего головного убора, ковбой чуть приподнял шляпу.
   И Светла забыла всё на свете.
   Ковбой подбросил камень на ладони и активировал прикосновением. Вспышка осветила лицо, скрытое тенью широкополой шляпы.
   Девушка задохнулась и вцепилась в плечо Дзина. Тот проследил её взгляд.
   - Ну да, не всем везёт с Образами, - сказал негромко. - Иным достаются нечеловеческие... а кому-то даже неживые.
   Светла закрыла глаза и мысленно горячо возблагодарила создателей Игры за то, что ей не досталось... вот такое. Давление Образа, Жажда, опаска и презрение ботов - плевать, никогда больше не пожалуюсь. Хорошо быть вампиром!..
   Глаза цвета сваренных вкрутую яиц глубоко посажены в глазницах, бурая кожа туго обтягивает череп. Иссохшие губы раскрыты в вечной кривой ухмылке, обнажая неровные зубы. Шея настолько тощая, что удивительно, как позвоночник не осыпается в ворот куртки. Кисти - суставы и кости, обтянутые сухим пергаментом, прокручивают пейзаж туда-сюда.
   Ковбой-зомби поднёс кристалл к белесым глазам, что-то рассматривая в иллюзии, его подсвеченное снизу лицо стало вовсе кошмарным. Убрал голограмму, достал из рюкзака громоздкую подзорную трубу и принялся что-то разглядывать вдалеке. Шагнул в сторону и тронул за плечо увлечённую метанием молний Блиску.
   Та обернулась и едва не свалилась через перила от вида приветливой улыбки.
   Ковбой отдёрнул руку и потряс кистью, по которой гуляли электрические разряды. Вытянул костлявый искрящийся палец. Блиска глянула в указанную сторону, дёрнула плечами. Отказалась от протянутой трубы, шевельнула пальцами, формируя из воздуха хрустальный шар, подвесила перед собой.
   Шарахнулась.
   - Что там такое, - пробормотал Дзин, подходя ближе. Светле пришлось сделать над собой усилие, чтобы шагнуть за ним. Джонни и Тимку вид ковбоя не особо впечатлил. Поприветствовав его и перекинувшись с Блиской парой слов, они тоже посмотрели в указанную сторону. Парень достал из рюкзака громоздкий бинокль, девочка принялась что-то колдовать.
   - Странная тучка, - прищурился Дзин. - Прёт против ветра.
   Их действия привлекли внимание окружающих. Игроки отвлекались от метания стали и чар, устремляли взоры вдаль. Пальба магическая и обычная постепенно стихала. Там и тут вспыхивали окна "оптических" заклинаний, из рюкзаков появлялись подзорные трубы, зеркальца, хрустальные шары, прочие зрительные приспособы. Тимка отобрала у напарника бинокль и попыталась высмотреть через него что-то в своём окне. Ковбой достал из своей куртки огромного лохматого ворона и выбросил за борт. Волшебная птица устремилась в сторону "странной тучки", а её хозяин принялся оглядываться.
   - Она ведь только что здесь...
   Видимо, всем близкостоящим в головы пришла одна и та же мысль, и они завертели головами.
   Знакомый пробковый шлем маячил аж у выхода с открытой палубы. Девушка брела, уткнув нос в очередную голограмму, в которой время от времени делала пометки, и не обращала никакого внимания на происходящее. Ткнулась в стену, повернула и шагнула в дверной проём.
   - Эй, там!.. - завопила Тимка, казалось, на все болота. - Ты, морковная голова!..
   Пробковый шлем вновь показался в дверях. Девочка скорчила вопросительную рожицу и указала на себя пальцем.
   - Это ты мне?
   - Тебе, тебе. Тут что-то непонятное, глянь-ка для нас.
   - А волшебное слово?
   - Живо!.. - рявкнула Тимка.
   Девочка-фотограф обвела взглядом остальных игроков на палубе, которые обернулись на этот примечательный диалог. Дёрнула плечами, шагнула к перилам и, не тревожа фотоаппарат в чехле на поясе, двумя руками обвела перед собой в воздухе прямоугольник.
   Игроки столпились у неё за спиной. Девочка тронула невидимые ручки настройки, и даль с облаками резко прыгнула вперёд.
   Кто-то из зрителей шарахнулся, кто-то даже сел на палубу.
   - Всё как-то не представилось случая выяснить, - протянула фотограф неторопливо, - снабжены ли эти дирижабли парашютами?
   Тут все заговорили разом, разглядывая монстра. Огромный зубастый четырёхкрылый птеродактиль с алыми глазами на месте не висел, но фотограф с небрежной лёгкостью удерживала его в центре экрана.
   - ...То, что я думаю?..
   - Вот уж не было печали...
   - Может быть, он один такой здесь? Ну, случайный...
   - Этот-то, может, и один, а вон те - глянь на два лаптя правее солнышка, всегда косяками летают, - веско объявил ковбой и обернулся. - Эй, как насчёт... то есть, сударыня, не будете ли вы столь любезны...
   - О!.. - "морковная" девушка со значением обернулась к Тимке, воздев палец - мол, вот как надо. Блондинка независимо хмыкнула и дёрнула плечами. Далековидящая же отвесила поклон ковбою: "что вы, это меня нисколько не затруднит, сударь!.." - и стремительно начертила в воздухе ещё пару окон обеими руками. В одном металась стая мелких кошмариков, состоящих, казалось, только из зубов и крыльев, во втором мясистый мохнатый червь мерзкой розово-бурой расцветки часто взмахивал перепончатыми крылами.
   Светла дёрнула Дзина за рукав.
   - Что происходит?
   - Летающие монстры происходят, - ответил тот.
   - Гм... ну и что? - спросила девушка. - Мы же вроде видели, и даже убивали...
   - Других, - перебил Дзин. - Их немного, и они почти безопасны для высоко идущего дирижабля, но...
   Он осёкся. Крылатый червь пролетел на фоне кроны дерева, что позволило примерно оценить его размер. Похоже, давешних кабанов этот монстр ел на завтрак, двухголовыми псами закусывая. И безопасным для хрупкого небесного корабля червь точно не выглядел.
   - Чёрт, здоровущий, - сказал кто-то с опаской. - Откуда он здесь взялся вообще?!.
   - Уже... сколько там дней?.. - на локациях появляются новые несвойственные им монстры, - пробормотала Светла, и вопрошающий посмотрел на неё с восхищением, как нуб на опытного игрока:
   - И чё теперь делать?!. - спросил.
   - Ну, наверное, надо сказать пилотам, - брякнула девушка первое, что пришло в голову. - Или охране, или кому здесь...
   - Именно. Эй, народ, - громко воззвал Дзин в пространство, - а не предупредить ли наших воздухолётных...
   Горизонт дрогнул и накренился, Светла поняла, что семенит вперёд по палубе, которая вдруг превратилась в каток, и вот-вот ухнет вниз через перила. Дзин подхватил её до того, как она врезалась в экран с червём, деликатно придержал за талию. Девушка живо представила, как спотыкается о край экрана и влетает внутрь, падая на гору шипованной пятнистой плоти. Конечно, это всего лишь изображение, но... бр-р-р!..
   - Похоже, уже заметили дирижаблёры, или как их называть... - пробормотал Дзин, не торопясь отпускать. - И настолько круто повернули штурвал, что... эй, никто за борт не вывалился?
   Большая часть Игроков удержалась на ногах. Люди и прочие существа переглядывались, пересчитывали друг друга, высовывались за борт. Главарь стрелков на козырном возвышении плакался об упущенной вниз трубе.
   Стоявшая у площадки девушка с рожками тоже оглядывала пейзаж через какой-то высокотехнологичный прибор. Вытянула руку над бездной, и через пяток секунд в татуированную ладонь влетела подзорная труба. Рогатая полицейская небрежно перебросила её хозяину, не слушая его растерянных благодарностей.
   Дирижабль поворачивал, набирал высоту и ускорялся. Негромкое пение моторов впервые после отхода от причальной мачты стало заметным.
   На Галерею ворвался давешний важный карлик-с-ружьём, на сей раз без ружья и без спутников. Глаза его были вытаращены, борода стояла дыбом, даже позолота платья будто потускнела. Игнорируя лесенку, достойным саблезубого кролика прыжком взлетел на площадку, распихал игроков (командир их чуть опять не уронил трубу), и принялся оглядывать горизонты диковатым взором, сначала так, потом через богато изукрашенную бандуру.
   - О-о-о!.. - протянула "морковная" девушка. - А вот сейчас будет интересно.
   Карлик опустил руки, не торопясь убрал трубу, одёрнул свои златые одежды и словно бы преобразился - засиял, приосанился, даже борода легла. Повернулся к почтенному собранию, набрал в грудь воздуха:
   - Компания "Тихо Ходд и Нибесни"... - суть выдающейся речи сводилась к тому, что день сегодня чудо как хорош и ясен, и потому эта самая компания предоставляет пассажирам редкую возможность пострелять в воздушных хищников, о да. Наиболее крутым стрелкам будет даже предоставлено оружие. За меткость обещались призы, в зависимости от добычи. Также карлик обещал пятидесятипроцентные скидки на расходники и зелья.
   - Ловкачи, - покачала головой "морковная" девушка.
   - Своего не упустят, - согласился Дзин. - Из своих же пассажиров забесплатно охрану набирают.
   - Почему забесплатно? - удивилась Тимка. - Когда ещё посчастливится во что-то такое большое покидаться?
   Джонни проворчал что-то про охотниц, кому бы только покидаться в большую дичь.
   Карлик спрыгнул с возвышения, прошёл к дверям, откуда через пару минут прислуга покатила столики со связками стрел, банками пороха и коробками патронов. Позвякивали пузырьки зелий, магические знаки сверкали на свитках чар, горела на солнце начищенная медь подзорных труб, и ко всему этому были прикручены яркие ярлыки с новыми ценами и обещаниями скидок.
   - Купите две коробки патронов, и получите третью бесплатно, - со вкусом произнёс Джонни. Тимка гораздо больший интерес проявила к вынесенным ящикам с какими-то абордажными пистолетами. Оружие можно было брать в прокат, и игроки с охотой разбирали. Другие предпочли громоздкие ружья. Тем игрокам, которые, судя по всему, специализировались именно на стрелковом оружии, вручались какие-то пушки внушительного вида, с особой отделкой, оптическими прицелами и магическими обвесами.
   - От обычной здешней мелочи как раз из таких отстреливаются, - прокомментировал Дзин пистолеты. - О, а вот это уже серьёзные стволы. Молодцы воздухоплаватели.
   - Быстро сориентировались, - согласилась Блиска. - Случись что, отобъёмся.
   - Джонни, - позвала Тимка.
   - Ась?
   - Джонни.
   - Ну, что?
   - Джонни...
   Пауза.
   - Да возьму я тебе эти пушки, только не надо на меня так смотреть!.. - взмолился несчастный парень.
   Получив свои пистолеты, вымогательница теперь пыталась разобраться, что с ними делать. Дирижабль лёг на новый курс, поднимался, и монстров на земле что метательным железом, что из огнестрела теперь могли достать разве что обладатели "глазных абилок", как выразилась раздосадованная девчонка. Светла вспомнила, что ей вообще-то объясняли, что это такое, но вся полученная в последние часы информация спуталась.
   На пузырь покуда никто не покушался. Летучие монстры остались за кормой. Шла минута за минутой, и ничего не происходило. Игроки, вставшие было у бортов в полной готовности, постепенно расслаблялись, перебрасывались нервными смешками, шутками, заговаривали друг с другом. Кто-то и вовсе усаживался на палубу или на арендованные у карликов-продавцов конструкции... складные троны, вот что это такое, решила Светла.
   Позолоченный карлик - вампиресса так и не поняла, тот самый или другой, - вдруг появился рядом, поклонился "морковной" девушке и отвёл в сторонку, что-то негромко втолковывая. Фотограф сначала пожимала плечами и мотала головой, потом карлик, видимо, нашёл довод, и она неохотно кивнула. Указала пальцем. Теперь уже златоносный поколебался, но тяжко вздохнул, раскрыл футляр на поясе и вручил ей... колокольчик. Девочка мимоходом ещё и стул с собой прихватила, вслед за карликом прошла к центру палубы, вступила на платформу. Стрелки восторга не выказали, но и возражать не стали, когда девушка на самом краю арендованной ими площадки разложила стул и с комфортом устроилась на нём.
   Карлик, что-то перетерев с главарём стрелков, снова ушёл. Через несколько минут раздался рокот и лязг, и стрелки ухватились за перила, когда возвышение стало выдвигаться из палубы. Только фотограф не показала тревоги. Мощная раскладная конструкция из металлических балок разворачивалась, платформа отъехала метра на три и замерла, с металлическим грохотом зафиксировавшись. Получился этакий "балкон" над бездной, соединённый с основной палубой решётчатой фермой.
   - Наблюдательный пост, - сказал Дзин, глядя, как "морковная" девушка деловито обвешивается окнами наблюдений со всех сторон.
   - И стрелковый, - дополнила Блиска. Стрелки рассредоточились по "балкону", хотя кто-то и ныл дурашливо, что боится высоты.
   - Колокольчик выдурила, - с уважительной завистью сказала Тимка. - Хочу такой же!..
   Кстати, про "хочу"...
   - Дзин, - вампиресса устремила на него взгляд, каким Тимка выпрашивала у приятеля пистолеты. Самурай аж попятился.
   - Что?
   Пауза.
   - Тоже пистолеты тебе взять? - со вздохом "догадался" Дзин.
   Светла помотала головой.
   - Эм-м-м... Колокольчик?
   - Нет. Шезлонг.
   Самурай моргнул, деревянно развернулся и зашагал к тележке продавца.
   - Где-то я уже видела это, - прошептала Блиска, пихнув Тимку локтём. - Секретная техника: Взгляд кота из Шрека!..
   Девочка сделала вид, что сказанное её не касается. Джонни отвернулся, плечи его вздрагивали.
   Дзин вернулся с раскладным стулом. На современные лёгкие конструкции из металлических трубок и синтетической ткани этот "трансформер" из деревянных рам и плотной парусины лишь отчасти был похож, и пришлось повозиться, чтобы разложить его. Светла церемонно поблагодарила и села, достала "Тезисы".
   - Ты в самом деле собираешься читать? - подивилась Тимка.
   - Почему нет? Ничего ведь не происходит, - пожала плечами Светла и наугад раскрыла книгу.
  
   ...условная карта области О.. Несложно догадаться, что наполнение карты зависит от Игрока. Место жительства Игрока и знакомые ему территории, как и наиболее часто используемые маршруты, представлены на карте детально. Более-менее детализирован населённый пункт, где он живёт, малоизвестные микрорайоны обозначены условными контурами. Те места в области О., где Игроку побывать не приходилось, представляют собой белые пятна. По соотношению белого и цветного на карте можно судить о знании родного края. Новичку, играющему в компьютерные игры, наверняка придёт в голову аналогия с игровой картой, которая открывается по мере продвижения и...
  
   Светла отвлеклась от книги, поглядела вокруг. На палубе не происходило ничего интересного, Игроки болтали и болтались, лениво поглядывали по сторонам и вниз. Девочка на площадке-балконе дирижировала своими окнами, стрелки сгрудились за её шезлонгом, стукались головами и тыкали пальцами в иллюзии.
   Блиска беспокоилась, что они этак могут и опоздать к назначенному часу, но Дзин сказал, что дирижабль идёт хоть и в обход вдруг ставших опасными ему земель, зато гораздо быстрее.
   - Предупредим, если что, - легкомысленно сказал самурай.
   - Нехорошо опаздывать на свидание, - Блиска покосилась на Светлу. Та сделала вид, что её это не касабельно, и открыла собственную карту, убедившись сначала, что личная информация невидима для других. Движением пальцев сбросила масштаб, ещё и ещё.
   Надо же, какой скудный у меня, оказывается, кругозор... Всё сплошь серое, только контуры дорог и точечки населённых пунктов. Светла с досадой поняла, что не была толком почти нигде, и даже родной город знает так себе.
   Немного пожалев себя, она смахнула информацию прочь и снова вернулась к чтению.
  
   ...С картами тоже можно провести несколько интереснейших опытов, однако сейчас нас интересует другое.
   Изображённые на картах стилизованные Арки обозначают места входа в игровое пространство. Лишь там Игрок в полной мере может использовать свои игровые умения. На представленной ниже карте ты можешь увидеть центральные районы города с точками входа. Воспользуйся этой картой, или ориентируйся по собственной, чтобы достичь одной из Арок.
   Скорее всего, ты увидишь её издалека, как постройку фантастического вида, некий портал из металла, камня, дерева, стекла, кости - из любого материала или сочетаний их, со странными украшениями, причудливыми барельефами. Люди не обращают на Арку внимания, для них она невидима и неощутима.
   Приблизившись к Арке, ты попадёшь под действия заклинания "Круг рассеянности", благодаря которому посторонние не будут тебя замечать. И не обратят внимания, если ты пропадёшь из реального мира, шагнув в Арку.
   Проём Арки будет закрыт "шторой" визуальных эффектов, через которую можно заглянуть в игровую зону. Пространство по ту сторону Арки может выглядеть как угодно. Перед тобой предстанет средневековая деревушка, или переулок футуристического города, или волшебный замок.
   Вне зависимости от того, как странно и опасно выглядит то, что находится за Аркой, это мирная территория. Таково общее правило - Арки никогда не ведут сразу в боевые зоны.
   Мирные территории могут быть весьма небольшими, как Остров Спокойствия у прохода в Мокрый Мир (см.), или целыми городскими кварталами, как Слобода, от Арки в которой до боевых зон шагать и шагать. В любом случае, тебя не атакуют сразу при выходе, не ограбят и не убьют. У тебя будет время освоиться и привыкнуть к законам игрового мира.
   Если ты проявил любопытство и последовал изложенным выше советам, то ты уже отчасти знаком со своим Образом. Но по-настоящему...
  
   Светла вздрогнула, вскинула голову. Громкую болтовню, треск редких выстрелов и звуковые эффекты срабатывающих заклинаний она пропускала мимо ушей. Но стоило в этом фоне - или следует говорить "какофонии"? - прозвучать серебряной ноте, как Светлу практически катапультировало из кресла.
   Похоже, крылатые кошмарики впечатлили её больше, чем она подумала сначала.
   Жёлто-рыжие волосы плеснули по ветру, когда наблюдательница встала во весь свой невеликий рост и вновь позвонила в колокольчик.
   Эпизод 36. Воздушный бой
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Тёмные воды" (вирт, соответствие с реалом - заболоченные карьеры рядом с микрорайоном "Зелёная Горка")
   Пробковый Шлем вглядывалась в даль. Стрелки пихались за её спиной, тщась высмотреть что-то на её экранах. Гул голосов на палубе стих, все всматривались и вслушивались, кто-то пустил в ход заклинания наблюдения.
   Девочка указала в пространство, и игроки едва не попадали через перила, вглядываясь в указанную сторону.
   - И чё там? - спросил кто-то самый нетерпеливый. Пробковый Шлем повела рукой, разворачивая один из экранов в сторону палубы. Стал виден округлый край дирижабля, мотающиеся в воздухе ремни - и черные точки где-то в небе. - Ну, что?!.
   Но его конкретно просвещать никто не спешил. Наблюдательница обернулась к карлику-стражу, тот подскочил, почтительно выслушал её, и проворно упрыгал прочь.
   - Ночные плащи, целая стая, - бросил Дзин. - С другой стороны, идут примерно к нам. Если сообразят...
   Пейзаж заскользил - дирижабль поворачивался. Откуда-то издалека донеслись хлопки.
   - Не сообразили, - прокомментировал самурай. Точки на экране пёрли как ни в чём не бывало. - Вот теперь точно идут прямо на нас.
   Игроки на палубе разразились насмешливым свистом и улюлюканьем, давая нелестные оценки защитникам с другой стороны дирижабля, имевшим глупость привлечь выстрелами монстров, следующих мимо.
   - Вот будто мы сами удержались бы от пальбы, - скрипнул ковбой. В иссохших руках он держал зеркальце и покачивал его туда-сюда, словно джойстиком, управляя... чем?.. Светла припомнила ворона, которого стрелок выбросил за борт.
   На экране чёрные точки выросли в тени зловещих очертаний, и вновь послышалась пальба. С полдюжины теней из группы - стаи, роя?.. - как будто споткнулись в воздухе и кувыркнулись вниз. Остальные - было их больше трёх десятков, - разошлись и стали заходить на цель.
   Вблизи "система видеонаблюдения" не могла держать всех тварей на одном экране, и Пробковый Шлем переключала виды стремительно. В окне мелькали выветренные скальные холмы со щетиной чахлых кустарников, серые лужицы озёр, смутное небо. И - развевающиеся мантии, какие-то когтистые щупальца, десятки пылающих алым глаз, зубастые клювы или клювообразные пасти.
   Светла поёжилась. Кто-то из Игроков поспешил на атакованную палубу, Тимка сама сорвалась с места, попыталась сподвигнуть спутников, но понимания не встретила. Дзин заметил, что там и без них неплохо справляются. В окно заклинания как раз попал округлый бок дирижабля, палуба с игроками и карликами, вспухающие ватные облачка выстрелов. Блиска проворчала, что ей всегда были подозрительны монстры со щупальцами, и по её скромному убеждению, от них следует держаться как можно дальше, особенно юным девушкам-волшебницам.
   Тимка встала как приколоченная к палубе. Переглянулась с Джонни, и подростки отчего-то залились краской, торопливо отвернувшись друг от друга.
   - Склерозник, - шевельнула Светла губами, беззвучно произнося недавно зафиксированную команду, и перед её "внутренним взором" развернулась записная книжка. Открыв её на закладке "спросить о", девушка сделала очередную заметку о теме, требующей выяснения. Так, "девочки-волшебницы", "монстры со щупальцами". И поинтересоваться, не распостраняется ли эта рекомендация - "держаться подальше", также на юных дев с особыми предпочтениями в диете.
   Ковбой дёргал зеркальцем, как пультом управления - или, скорее, джойстиком приставки, что-то нажимал, поворачивал, двигал плечами. Смотрел перед собой, на невидимый остальным экран, время от времени сверялся с развешенными окнами. В них Светла несколько раз подмечала косматую тень, что металась среди чудовищ. Ворона пытались словить щупальцами, поймать и запеленать в мантии, но он всякий раз увёртывался, разя клювом, когтями лап и даже, кажется, рубя кончиками крыльев.
   Несколько монстров влетели на палубу, и с ними схватились в ближнем бою. Даже по "телевизору" наблюдать сражение было жутковато, и казалось, что чудовища вот-вот растерзают смельчаков, дерзнувших противостоять им... А потом канут в глубины дирижабля и будут прятаться в тёмных углах, шуметь в вентилляции, нападать на неосторожных в тесных закоулках этой огромной махины...
   Светла попеняла на своё воображение, и заодно на штампованные сюжеты кинематографа, давшие пищу для него. К счастью, представленный ей сценарий не сбылся - ловкие и проворные в воздухе монстры на твёрдой и тесной для полёта палубе оказались неуклюжими и практически беззащитными, и их довольно быстро добили.
   Постепенно суматошное мелькание прекратилось, и пальба утихла. Пассажиры и экипаж с другой стороны дирижабля благополучно отбились.
   Игроки на палубе всматривались в окна, прислушивались. Вернулись перешедшие на другую палубу. Их расспрашивали о бое, о трофеях и полученном опыте. Разгорячённые, пахнущие порохом, они жестикулировали и громко смеялись. Светла поймала себя на том, что думает о эмоциональности живых с некоторым превосходством. Воину должно сражаться с холодной рациональностью... или полностью вверить себя резне, дозволить кровавому безумию вести через битву.
   Она дёрнула плечами, поморщившись. Чужие мысли не пропали, но ушли куда-то на периферию сознания. Образ давит...
   Во время следующей атаки дирижабль повернулся к наступающим полчищам их палубой.
  
   Эти противники оказались замечены издалека. Потому что сверкали на солнце.
   - ?!. - Светла, не в силах внятно сформулировать вопрос, ткнула пальцем в сторону налетающих созданий.
   - И не говори, - согласилась Блиска. - Твари механического типа на локации с большими водоёмами!.. Как там зовётся этот штраф?
   - Кажется, что-то вроде "Ржавчина"... - задумчиво отозвалась Тимка, выдыхая на лезвие метательного ножа. - Обрушивает статы и даже действует как яд, снижая здоровье...
   - А на воздушных роботов это тоже распостряняется? - Дзин материализовал иглы. - Вообще-то они выглядят достаточно здоровыми для того, чтобы как следует потрепать нас.
   Сверкающие точки были ещё далеко, но благодаря наблюдательнице монстров опознали загодя, и вся палуба приготовилась к бою с железной саранчой. Светла зачарованно созерцала существ из металла и пластика. Над вытянутыми обтекаемыми телами вспыхивали сверкающие круги то ли крыльев, то ли пропеллеров. Дюзы под хвостом оставляли быстро рассеивающиеся инверсионные следы. На мордах - то ли лезвия, то ли стволы каких-то излучателей, или всё вместе.
   - Эх, - вздохнул ковбой без особой печали, убирая зеркальце в рукав. - Хугин, назад. В этой битве тебе добычи не будет. Да и мне, считай, тоже...
   Он удивлённо поглядел на карлика, который словно материализовался рядом и дёрнул его за плащ. Долговязый Немёртвый наклонился, выслушивая его, покачал шляпой. Карлик настаивал, но ковбоя уговорить было не так просто, как девушку-фотографа. Светла насторожила было уши, прикидывая, можно ли подобраться ближе и подслушать, но тут на их палубу повалили "соседи".
   "Местных" это не обрадовало, и они заспорили с "понахлынувшими" - мол, это наша добыча. Пришлые возражали - мол, вы-то к нам заявлялись, когда мы с ночными плащами дрались. Споры прервала наблюдательница, заявившая, что добычи на всех хватит, и развернувшая один из экранов.
   - Дамы и господа, поприветствуйте виндхаммеров! - объявила.
   Птицы из тусклого металла на фоне неба были малозаметны, и оказались даже ближе саранчи. Тела их и крылья несли ракеты, пакеты стволов, какие-то излучатели. Головы на длинных шеях были снабжены небольшими лезвиями - или добавочными крыльями, благодаря которым странные механические чудовища маневрировали. Длинные тулова и относительно короткие крылья, массивные из-за оружия, создавали впечатление, что по небу летят кувалды.
   Прикомандированный к наблюдательнице карлик спал с лица, проворно куда-то ускакал. Вернулся, попытался стащить свою подопечную с балкона. Та возражала, они даже слегка повздорили, но девушка в конце концов всё же с неохотой свернула часть своих окон и бесстрашно прошагала по узкому мостку над бездной. Сошла вниз, и её тут же затёрли за спину остальным.
   Наученные предыдущим опытом, без толку палить издалека игроки не стали. Подождали, пока враги подлетят ближе. Карлик шустрил между рядами, дёргая за рукава, что-то говоря тому и другому. Кто-то согласно кивал, другие дёргали плечами. Игроки с другой палубы всё прибывали. Уже вспыхивали ссоры за места у перил.
   Самурай, кажется, хотел остаться на месте, но вампиресса потянула его к остальным.
   - Вы чего здесь? - хмуро поинтересовалась Блиска. Дзин кивнул на Светлу. - Шли бы, в самом деле.
   - Любая помощь в бою не будет лишней.
   - Особенно кстати придётся помощь грозного боевого кролика. Дзин, убери её отсюда. Мы все можем постоять за себя, кроме...
   - Знаешь, мне это кое-что напомнило, - перебил самурай. - Вернее, кое-кого.
   Блиска моргнула. Улыбнулась.
   - Ладно, Матрица с вами. Может быть, здесь ей даже безопаснее будет, чем позади всех. Щит молний.
   Она повела рукой, и вокруг группы на палубе нарисовался маркер защитного заклинания. Погас, и вспыхнули отдельные круги вокруг Дзина и Светлы.
   - Щит воздуха, щит физики, щит...
   Потом Блиске пришлось отдельно заколдовывать Тимку и Джонни, которые не состояли в группе. Тимка и сама бросила какие-то защиты на приятеля и спутников.
   - Щит Мрака, - веско провозгласил Дзин, и вокруг группы словно провели чернильную черту. - Ребята, вас бафнуть?
   - От чего резист? - поинтересовалась Тимка.
   - От лазеров. И сбивает вероятность крита стрелкам. Но каст тёмный, как вы понимаете.
   - Тады не надо. Потом, может...
   Дзин пожал плечами - "как угодно". Светла шёпотом потребовала расшифровки переговоров и узнала, что "тёмные" заклинания дадут игрокам "положительного" мировоззрения не только защиту, но и какой-то штраф.
   - ...Что ребятам вовсе ни к чему, - докончила вампиресса. - А чего это они затеяли?
   Послышались первые выстрелы самых метких и нетерпеливых. Из тучи железной саранчи вниз падали выбитые искры, гасли на лету. Разрывы в рядах тут же затягивались. Подростки выдвинулись вперёд:
   - Люди, отодвинулись бы вы, - Тимка кивнула Джонни. - Делай раз.
   Паренёк встал у перил, пижонски прокручивая ножи на пальцах - так, что не вдруг поймёшь, сколько их на самом деле.
   - Делай два!.. - с силой швырнул. Сложил руки и сплёл пальцы, и четыре метательных клинка с "ценниками" превратились в несколько дюжин.
   - Делай три!..
   Парень упал ничком. Стоящая прямо за ним Тимка широко махнула глефой, и мощный порыв ветра придал ускорение летящему железу. Заодно едва не выбросив за борт тех, кто не внял предупреждению девочки.
   По саранче словно шрапнелью выпалили. Вниз посыпались подбитые, изрешеченные фантомным железом, разорванные взрывами бумажных ярлыков. Вслед за сталью и огнём волна воздуха настигла, смешала стальные порядки. Механические монстры проваливались вниз, сталкивались и ломались, цепляли друг друга и спутывались крыльями - или всё же пропеллерами? - лапами - шасси? - и, крутясь вокруг общего центра тяжести, уходили вниз.
   Казалось, воздушный флот разом потерял не меньше половины своего состава. Зрелище оказалось впечатляющим, но понравилось далеко не всем. Среди одобрительных выкриков (Светла записала в склерозник выяснить, что такое "рейнж", "грац" и "мультикилл") прорезались голоса недовольных.
   - Вэ зэ фэ?!. - вопил кто-то. - Вы, нубьё, стрельбу мне испортили!..
   Игроки, которых приложило краем воздушного удара Тимки, спешили выразить претензии и сулили блондинистой парочке всякое, от относительно безобидного откручивания ушей до обещания вышвырнуть метателей-воздушников за борт. Кто-то даже двинулся воплотить угрозы в жизнь.
   Джонни, крутя ножи, встал перед Тимкой, та вскинула глефу, по лезвию которой потекли туманные потоки. Блиска растянула молнию меж ладоней, из широких рукавов Дзина засочилась тьма. Светла торопливо шагнула за спутниками, улыбнулась так, чтобы были видны клыки, достала и закрутила в пальцах метательную иглу.
   "Возмущённая общественность" оценила сплочённость команды и отступилась. Тем более что "двойной удар" светловолосой парочки словно дал отмашку игрокам - и все на палубе принялись палить кто чем и кто во что горазд. Выстрелы порохового и энергетического оружия, трассы заклинаний, стрелы, болты, метательные ножи, дротики расчертили пространство между дирижаблем и налетающим противником.
   Прореженная стая тоже огрызнулась огнём. Град пуль, иглы лазеров, разноцветные вспышки энергий обрушились на игроков.
   - Экая дискотека, - пробормотала Блиска.
   - Лазерное шоу, - дополнил Дзин, мановением руки поднимая тени, в которых вязли призрачные волны ядовитых цветов.
   - Пиротехника под Новый Год, - Светла с трудом удерживалась от того, чтобы прижать уши руками - трескучая истерика маленьких пулемётов и высокий вой двигателей саранчи резали чувствительный "унаследованный" слух. Спохватившись, принялась бросать иглы. Рисуя за собой туманные полосы, её снаряды канули в стальную тучу, кажется, безо всякого толка. Джонни без остановки метал ножи, Тимка размахивала глефой, хлеща Ветром. Дзин с некоторой ленцой швырял иглы и звёзды, прикрывая Светлу и Блиску, которая сосредоточенно что-то колдовала.
   Кивнула напарнику, и тот ушёл с линии удара. Блиска выпустила чары, и клубок молний сорвался с ладоней волшебницы. Эта шаровая молния произвела настоящее опустошение в рядах налетающей саранчи, взорвавшись и ударив несколькими мощными разрядами.
   - Молотки!.. - выкрикнул кто-то.
   Виндхаммеры были опаснее саранчи, но монстры, подлетевшие первыми, оттянули на себя всё внимание игроков. Так что "молоткам" досталась лишь малая толика разрушительного арсенала защитников.
   Те словно обиделись такому небрежению и вознамерились доказать игрокам, что их следовало принимать всерьёз. Две стаи монстров соединились, и крылатая смерть ударила по игрокам.
   Пулемёты, лазеры, какие-то энергетические лучи полоснули по нестройным рядам, сшибая с ног, раня. Прямо перед Светлой ядовито-голубое кольцо плеснуло в границу защитного заклинания Дзина и погасло, развеявшись дымком... но покрывало тьмы после двух-трёх таких ударов выглядело каким-то прохудившимся, истрёпанным. Дзин бросил взгляд на нечто видимое лишь ему, прорычал ругательство через стиснутые зубы, и Светла заметила, что зубы-то у него, того...
   - Дзин, а ты кто? - спросила вампиресса.
   - Нашла время выяснять родословную!.. - Блиска хлестнула молнией, как кнутом. Трассы пулемётных очередей скрестились на ней. - Щит физики!..
   Возобновлённое заклинание замедлило пули, смертоносный металл словно вяз в "силовом поле". Светла опомнилась и вновь принялась метать иглы, потом копированное Джонни железо.
   Дзин, отвлекшись от боя, одну за другой высосал две пробирки с опалесцирующей жидкостью. Стоило защитным чарам вновь иссякнуть, как самурай выступил вперёд. Несколько пуль ударили в него, пройдя гаснущую защиту, кимоно раскрасилось маркерами попаданий. Светла заметила, что "раны" от огнестрела затягивались довольно быстро, а вот метки от лазерных лучей гаснуть не торопились и дымились полигонами как-то нехорошо. Дзин, не обращая внимания на раны, что-то сосредоточенно колдовал.
   Наконец сделал шаг вперёд и взмахнул руками, словно опрокидывая большую чашу. Из которой выплеснулось серое марево, замутняя пространство перед колдующим.
   - Эй, какого творишь?!. - закричал кто-то. Голоса и звуки оказались вдруг приглушены, словно в густом тумане. - Нифига же не видно!..
   - Зато и лазеры ихние гадские... - отозвался другой голос.
   - И наведение тоже, - добавил Дзин.
   Светла удивилась - её взгляду марево не препятствовало нисколько, заклинание разве что скрадывало цвета. Но Тимка и Джонни щурились напряжённо, лёгкие движения рук, посылающих стальную смерть, замедлились, стали неуверенными. Они будто...
   Кажется, понимаю. "Совместимость заклинаний", или что-то вроде этого. Мы оба "тёмные", так что его чары я могу "прозреть". А для остальных то, что видится мне серо-белым и малость не в фокусе, представляется этаким "фильтром сепии", "ретушью" или сплошным мраком, как-то так.
   Блиска подняла руки и хлопнула в ладоши. Ближайшие к ней механические монстры оказались "подсвечены" колечками из молний, парящими над ними наподобие нимбов.
   И были они уже совсем близко.
   Эпизод 37. Кровь и железо
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Тёмные воды" (вирт, соответствие с реалом - заболоченные карьеры рядом с микрорайоном "Зелёная Горка")
   Когда монстры ворвались на палубу, воцарился хаос. Бой сразу разбился на несколько отдельных схваток, летуны атаковали группы. Саранча, которую вроде бы истребили практически всю, вдруг словно размножилась и оказалась везде, проворно маневрируя в пространстве "балкона" и налетая внезапно. Большие и относительно неуклюжие по сравнению с этой стальной мелочью "молотки" брали своё мощью оружия.
   Дзин увлёк своих за собой. Они вступили в облако заклинания, где гасли лазеры. Самурай взялся за меч, рубя короткими экономными движениями, Тимка виртуозила глефой, Джонни разил ножами, время от времени производя свою копию, которая бросалась в самоубийственную атаку, отвлекая на себя внимание роботов.
   Молнии Блиски попадали точно, иногда и самонаводились, однако Режущий Ветер от Тимки не обладал такой избирательностью. Туманные полумесяцы проносились над палубой, сопутствующий ветер цеплял и техномонстров, и игроков.
   - Ты это, полегче, - Джонни неосторожно тронул девушку за плечо, и очередное заклинание полетело совсем уж неудачно.
   - Ну всё, блондинка, ты меня достала!.. - взъярился высокий и тощий ушастик, один из тех, что пострадал во время использования "суперприёма" Тимки и Джонни. Вскинул свой навороченный арбалет и спустил тетиву.
   Светла так и не поняла, собирался ли эльф в самом деле выстрелить в Тимку, когда ему подвернулась более подходящая цель. Сбитый на лету виндхаммер кувыркнулся и тяжело рухнул, со скрежетом проехался по палубе, остановившись прямо между конфликтующими группами. Затрепыхался, пытаясь подняться и плюясь куда попало пулями и лазерами. Дзина сшибло с места и швырнуло назад, его тёмный плащ пронизали рубиновые иглы лучей, и защитное заклинание окончательно пало. Приподнявшись на культяпках крыльев, виндхаммер выпустил из-под них неуправляемые ракеты.
   Блиска ударила навстречу хлыстом молний, и всё утонуло в огне.
  
   Череда взрывов расшвыряла игроков. Светлу приподняло, шарахнуло и опрокинуло. Печальный хрустальный перезвон засвидетельствовал, что с неё свалилась и "физика" от Блиски. В плечо тут же ударила пуля, другая впилась в грудь. Светла торопливо попятилась, не глядя ударила в сторону налетающего треска... и ненароком располовинила атакующую саранчу. Тренькнуло какое-то игровое сообщение, отмахнувшись от него, Светла торопливо выхватила из рюкзака фиал с кровью, в пару глотков выпила и завертела головой, разыскивая своих.
   Это куда я улетела?
   Эффекты заклинаний, пороховой дым и чад горящих роботов стояли над палубой разноцветным маревом, затрудняя видимость. Кто-то возник в этом "тумане" - и тут же рассыпался радужной вспышкой под высокое стакатто пулемётов. Очереди прервались, но послышался нарастающий гул двигателей летучих роботов. Светла метнулась туда, сюда, угодила в какой-то молочно-белый туман. Тут же истошно заверещали звуковые сигналы, и в поле зрения высыпали алые сообщения о дебаффах.
   Шарахнувшись из области действия светлой магии, как... как вампир от святой воды, Светла споткнулась об виндхаммера - к счастью, дохлого, полурасплющенного.
   Отскочила в сторонку и едва не налетела на того, кто его демонтировал. Ковбой-зомби где-то потерял свою шляпу, щеголяя теперь в мотоциклетной каске, и размахивал здоровенной кувалдой. Светла нервно хихикнула. "Молоток" погиб от молота...
   Ковбой прыгнул вперёд, заслоняя её, принял на себя очередь микропулемёта, и взмахнул своим оружием, с лёгкостью сшибив на палубу проворную саранчу. Додавил ногой и неприветливо оглянулся на вампирессу. Забрало его каски было сколото, куртка справа прогорела до... до самых костей, что ли? Девушка решила не приглядываться.
   - Извини... и спасибо, - сказала, задыхаясь.
   - Смотри куды прёшь, - буркнул спаситель, запустил руку себе за пазуху, с треском и хлюпом вытащил неприятно выглядевший комок, исходящий зелёноватым дымком.
   Он что, из себя это вырвал?!.
   Спаситель небрежно швырнул похожий на кусок гниющей плоти предмет в сторону ещё парочки виндхаммеров. Взрыв ударил, расшвыряв их. Во все стороны полетели детали, пара обломков со свистом пролетели над Светлой. Ковбой глухо выругался, поднял руку и выдернул из ключицы заострённый штырь, воткнул его в саранчу, вылетевшую сбоку. Пригнулся и канул в цветной туман. Девушка бездумно метнулась вслед за ним и поняла, что непременно заблудится в серо-буро-малиновой круговерти. Но спина ковбоя темнела впереди. За спасителем, даром что зомби, проворной вампирессе было не угнаться.
   Что-то полыхнуло впереди, и спина пропала. Светла наступила с размаху на какие-то обломки, из-под ног вылетел стержень, похожий на лазерную указку, но побольше, с обрывками проводов и каких-то механизмов. Ещё несколько шагов, и девушка чуть не врезалась в неожиданно выпрыгнувшую навстречу стену. Рядом стоял и дымился ковбой.
   - Ты, я смотрю, ещё и лут успеваешь хватать, - заметил он, глянув на добычу девушки. Светла протянула ему "указку", машинально подобранную, спаситель махнул рукой - оставь себе. Вампиресса швырнула случайную добычу в инвентарь, взамен выудив пару пробирок.
   - Кровь. Кроличья. Надо?
   - Толку с неё... а хотя давай, - получив пробирку, ковбой не стал пить, а уронил под ноги и наступил каблуком. Хлопнуло глухо, из облачка тёмного дыма выпрыгнул... призрак саблезубого кролика. Светла даже не сразу узнала его - монстр знакомого вида будто был создан из серого утреннего смога и глубоких теней.
   Ковбой повёл рукой, и кролик метнулся вперёд, навстречу налетевшей саранче, прыгнул и вцепился в "морду". Техномонстр закачался, заюлил в воздухе, призрачный зверь с рычанием трепал его, ещё и "шпорами" на задних лапах драл.
   Улучив момент, ковбой прыгнул и обрушил молот. Разбитый робот грянулся о палубу и заискрил. Кролик отскочил и встал столбиком, насторожив уши - милый зверёк, только что выпотрошивший монстра больше себя раза в два.
   - Толку-то, - ковбой досадливо крякнул. По мнению Светлы, толк был, и ещё какой. Впрочем, она ничего не сказала, слушая, как спаситель брюзжит себе под нос о своей горячей нелюбви к роботам - мол, ни крови с них, ни потрохов, ни проклясть, ни отравить...
   Виндхаммер предупредил о своём появлении высоким треском. Роботу было явно нехорошо, он искрил на лету и качался, но нацеливался точно в их сторону. Ковбой отмахнулся пустой ладонью, из теней сгустилась мгла, приняв вид огромного ворона. Хугин сшиб робота, вцепился лапами и охватил крыльями, ударил клювом, выдирая провода. Кролик присоединился к веселью.
   Виндхаммер, агонизируя, умудрился зацепить кролика очередью из микропулемёта. Живого зверька, пожалуй, распилило бы пополам, призрачного всего лишь отбросило с просевшим до оранжевого баром жизни. Ковбой сокрушённо вздохнул, сунул руку под одежду. Снова послышался звук, будто он рвал собственную плоть. Шматок чего-то источающего тусклое гнилушечное свечение, полетел кролику, потом ещё один, побольше, достался ворону.
   Глядя, как туманный зверь и теневая птица заглатывают "угощение", Светла вновь возблагодарила неизвестных создателей Игры за то, что создали её вампиром, а не зомби. Что за мерзкое умение?!.
   Как угощение повлияло на ворона, вампиресса не поняла, а вот кролик словно мутировал вдруг - подрос раза в полтора, глаза, клыки и когти вспыхнули мертвенно-зелёным светом.
   Вот и Джонни впечатлился - выскочив из тумана, чуть не запустил ножом.
   - Тьфу, штрахолюдина... - перепрыгнул призванного монстра и застыл настороженно.
   - Он не укусит, - поведал хозяин.
   - А ты сам-то кусаться не будешь? - спросила Светла, разглядывая мальчишку. Тот пламенел очами с вертикальными зрачками, руки, сжимающие ножи, обзавелись внушительными призрачными когтями, на лице появилась странная раскраска, похожая на звериные усы. Зверем от него и пахло - а ещё огнём. Вокруг его ног плясал круг призрачного пламени, маркер то ли заклинания, то ли ауры.
   - Ты шего здесь прохлашдаешься? - хрипло и немного невнятно из-за клыков, торчащих из-под верхней губы, поинтересовался Джонни.
   Девушка аж подскочила, когда попала в область действия ауры. Призрачный огонь не обжигал, но чувствовался. Тревожно брякнуло игровое сообщение.
   - Наши все там. Кричим тебе, машем - оглохла, ослепла?
   - Где - там? - Светла закрутила головой.
   - Да вон ше... ты што, в самом деле, того? - изумился Джонни.
   Ковбой сощурился на неё, пробормотал "ага, понятно" и взмахнул молотом, словно дирижёрской палочкой. Или скорее волшебной, если учесть результат.
   Тёмное облако сорвалось с оружия и прошло через девушку. Светлу словно холодным ветром продуло, в ушах зазвенело, как будто хор призрачных голосов выпевал краткое то ли ругательство, то ли проклятие. У вампирессы перед глазами полыхнули сообщения, гласящие, что отрицательные эффекты святой магии прекратили своё действие, а на неё наложена "тёмная литания". Девушка покачнулась, едва удержавшись на ногах, когда пространство, до того словно измазюканное вдохновенной кистью художника-абстракциониста, подёрнулось туманной пеленой и стало прозрачно-серым. Перед девушкой предстала картина разгрома.
   И разгромили именно нападающих. Хотя и защитникам неплохо досталось, игроки и карлики уже добивали роботов. Саранча металась по палубе, визжа винтами и плюясь лазерами, виндхаммеры надрывно гудели моторами, трещали пулемётами. Игроки скоростного типа азартно преследовали недобитков, но в массе своей защитники не бегали за шустрыми некрупными монстрами, а сбились в кучки, где боевики стояли кругом, а "ослов и учёных", то есть магов и прочих бойцов поддержки, сунули "в середину", закрыв широкими спинами.
   Команда обнаружилась совсем рядом. Светла с облегчением увидела, что все живы, более того, ряды "наших" пополнились.
   Дзин виртуозил катаной, Тимка на сей раз предпочла короткое оружие своей глефе, с которой в таких сплочённых рядах было не повернуться. Рогатая полицейская ловко действовала длинным прямым мечом, покрытым вязью пылающих голубым огнём рун. Все вместе они стояли у стены, прикрывая Блиску, разящую короткими молниями и возобновляюшую щиты.
   - Айда, - велел Джонни, направляясь к ним. Светла оглянулась на ковбоя. Да поди оно всё к... саблезубым кроликам, вряд ли команда будет возражать против ещё одного крутого бойца!..
   - Айда, - квитировала девушка своему спасителю, приглашающе махнула рукой и побежала вслед за Джонни.
  
   - Ну вот и наша потеряшка... - начала было Тимка, отвлеклась на пролетевшую мимо саранчу. Кажется, робот был не в себе, летел сложной траекторией, искрил и панически пиликал. Девочка с силой взмахнула ножами, посылая два коротких ветряных лезвия. Техномонстр влетел прямо в пересечение заклинаний и рухнул на палубу, рассыпая электронные потроха.
   Светла остановилась было рядом с ней в первых рядах обороны, но тут Блиска ухватила её за плечо. Светла запротестовала было, но волшебница не была склонна вступать в пререкания и вовлекла внутрь строя, мимоходом обвешивая защитой:
   - Где пропадала? Не суйся.
   Вставшего вместо неё ковбоя лишь одарили короткими взглядами и приветственными кивками, и никто не оспаривал его места. Джонни вообще почему-то остановился поодаль.
   Ещё тройка виндхаммеров выскочила на группу. Дзин поднял теневую защиту, в которой увязли лучи и пули. Полицейская взмахнула мечом по сложной траектории, ухитрившись отразить все направленные в неё выстрелы. Голубой клинок вспыхнул энергией и запорхал в её руке с едва различимой глазом скоростью, будто и состоял из чистого света, вовсе не имея веса и инерции. Пули сгорали в этом пламени, лазерные лучи отражались, частью возвращаясь к атакующим. Один виндхаммер опрокинулся, сбитый.
   На втором сосредоточили огонь Джонни и Тимка. Усиленные Ветром ножи вскрыли его броню, летящий робомонстр закувыркался и рухнул на палубу.
   Третий... плюнул снопом ракет.
   Нечестно, только и успела подумать Светла. Разве техномонстры не должны были уже израсходовать все свои ракеты? Разве они способны выпускать их вот так, оптом? Ракеты были похожи скорее на новогодние шутихи - каждая длиной с пару карандашей, - и взрывались немногим сильнее, но в таком количестве...
   Блиска встряхнула кистями, вызвав веер искр.
   - Нет!.. - Дзин шатнулся было к ней, явно собираясь схватить за молниеносные руки. Они чуть не столкнулись, помешав друг другу.
   И первой успела рогатая - она просто шагнула вперёд и небрежно взмахнула рукой, словно отгоняя насекомых.
   Идущие плотным строем ракеты вильнули в разные стороны, ударили в стены, в потолок и пол. Лишь одна огненная смерть не совсем сбилась с курса, устремившись прямо в ковбоя.
   Зомби шагнул вперёд и в сторону, махнул рукой, точно муху ловил... и действительно поймал. Прикурил от исходящего из дюз факела сигару, пыхнул вонючим дымком и провозгласил:
   - Искусство - это... - взрыв не дал Светле услышать продолжение фразы. Ковбой попросту швырнул пойманную ракету в виндхаммера. С удовольствием оглядел огонь и летящие обломки:
   - Ну, кажись, управились?
   Эпизод 38. Техническая пауза
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Тёмные воды" (вирт, соответствие с реалом - заболоченные карьеры рядом с микрорайоном "Зелёная Горка")
   Они и в самом деле "управились". Бой был завершён.
   Игроки добили последних роботов и теперь зализывали раны, подсчитывали потери и собирали добычу. Исцелялись, налагали заклинания и глотали разнообразные зелья, снимали негативные эффекты лазерных ожогов и электрических ударов. Бродили по палубе, разбирая обломки, спорили из-за принадлежности лута.
   Светла тоже подобрала что-то, что валялось поблизости, но от своей группы отходить не стала. Слаженная ли работа тому причиной, или сила игроков, но никто из них серьёзно не пострадал.
   Джонни погасил свой звериный лик, отослал дублей на сбор лута и принялся за разбор близлежащих трофеев. Выглядел он обманчиво невинно. Вампиресса считала раньше, что паренёк - самый безобидный из их компании, но внезапное преображение сбило её с толку. У неё волоски на затылке дыбом вставали, стоило вспомнить то ощущение недоброй мощи, поглядеть на рваные "раны" выпотрошенных корпусов роботов.
   Тимка болтала с парнем и занималась оружием. Озабоченно изучала нагинату, развешивала на поясе метательные ножи, перебирала взрывчатые "ценники".
   Девушка с рожками бубнила, что она нечаянно, мол, "слишком много объектов" вызвали большой разброс "отражения".
   Зомби великодушно принял извинения. Он сменил прожженную куртку на кожаную рубаху, надел шляпу, спрятал молот и снова стал похож на ковбоя-умертвие. Кролик скакал около него, ворон отправился на облёт дирижабля.
   Блиска обменялась парой фраз с рогатой девой и зомби-ковбоем, и они вместе куда-то побрели. Не упуская случая нагнуться за лутом, они явно искали что-то другое. Или кого-то, поняла Светла, когда троица направилась в определённую сторону.
   Дзин... ничего не делал. Стоял рядом с ней, вполголоса комментировал происходящее.
   - Ну и как тебе первый серьёзный бой?
   - Что?.. - девушка встрепенулась, она как раз раздумывала, спрашивать или не спрашивать. Мало ли какие могут быть причины того. - Бой... Скорее свалка, куда я попала и где мои вещи... Как жива осталась.
   - Да, с этими ракетами Блиска сплоховала. А потом мы не сообразили, что ты нас не видишь.
   - Я залезла в святую магию и заработала штраф.
   - Неприятно. Помню, я... - Дзин осёкся. - Ну, со временем у тебя выработается... не иммунитет, но сопротивляемость.
   - Дзин, а почему за мной пошёл именно Джонни, а не ты? - как со стороны услышала Светла собственный голос и запоздало прикусила язык.
   Повисла неловкая тишина. Дзин открыл рот, и на сей раз она совершенно определённо заметила, что клыки у него и в самом деле выдающиеся.
   - Прости, - только и сказал наконец самурай.
   - Нет, ты прости, я зря спрашивала... - поспешила она сказать.
   - Потому что он нужен был здесь, а Джонни "озверел", - Тимка даже и не пыталась скрыть, что подслушивала, а сейчас просто вмешалась в диалог - вернее, нарушила воцарившееся неловкое молчание. - Людям эта аура опасна. Ему всё равно пришлось отойти в сторонку, чтобы не навредить нам.
   - А мне он... ах, да, ты сказала - "людей".
   - Ну да, ты же типа не человек, - хмыкнула Тимка. - А вот меня и Блиску могло обжечь.
   Джонни горделиво заявил, что его аура скоро "апнется", и тогда станет опасна даже существам вроде Светлы и Дзина. И приуныл, когда Тимка сказала, что лучше бы она "апнулась" так, чтобы её можно было настроить на непричинение вреда своим. Интересно, что за "звериная абилка" у него...
   Но ещё интереснее, подумала Светла, что же всё-таки написано рядом с именем самурая в окне персонажа? Небось какой-нибудь "демон". Или - не зря же он японский прикид таскает - что-нибудь вроде "аякаси".
   Конечно, жаль, что Дзин не сам явился за ней. С другой стороны - не покинул друзей, защищая, ради девушки, которая ему вроде бы симпатична... Блин, что я такое думаю, это реакция на опасность, наступил отходняк, вот и лезет в голову всякая чушь. К чёрту романтику.
   Она поглядела в ту сторону, где Блиска, полицейская и ковбой-зомби взяли в оборот наблюдательницу. Та, к облегчению Светлы, выжила.
   - Впрочем, погибло не так уж много народу, - пробормотала Светла себе под нос, осеклась. А откуда я это знаю?
   Видимо, незаданный вопрос так чётко отразился на её лице, что Дзин без проблем его прочёл:
   - "Чуйка", - полюбовался на недоуменную гримасу девушки и соизволил развернуть ответ. - Так называют обычно... ну, инстинкты расы, что ли. Расовые скрытые абилки. Вампиры имеют дело с кровью и смертью - и многое знают об этом "просто так".
   - А ты многое знаешь о вампирах. Явно не просто так.
   Дзин замялся:
   - У меня есть знакомые вампиры.
   На просьбу познакомить при случае самурай кивнул, Светле показалось, без особой охоты. Они ещё немного поговорили о том, что ещё "вампирья чуйка" даёт своему обладателю. Сейчас девушка была способна разве что находить знакомых, а также чуять пролитую кровь и смерть на поле боя. Вампиресса услышала, что она, прогрессируя, в будущем сможет определять по запаху монстров и игроков, их силу и "цвет", то есть "мировоззрение", идти по следу не хуже гончей, ощущать направленное на неё внимание и читать чужие эмоции.
   Не слишком ли я уйду от человека, обретя всё это, подумала Светла, даже несколько подавленная открывшимися перспективами. Заметив это, Дзин поспешил сообщить, что представил ей, так сказать, "стандартный набор вампира". Но кровососы бывают разные, и её коллекция способностей может отличаться от известных ему абилок.
   - К тому же они могли и приврать, и умолчать о чём-то, - добавил парень. - С уверенностью можно сказать лишь одно - по мере раскачки твои "инстинкты" перейдут на новый уровень. И, кстати, насчёт способностей. У тебя ведь наверняка что-нибудь апнулось?
   Суета по сбору лута утихла, и палубу заполонили карлики. Одни принялись со сноровкой исправлять сломанное и разрушенное в горячке боя, другие подходили к игрокам, расспрашивали о чём-то, рассыпали восхваления и раздавали призы. Вновь покатились тележки, и началась неторопливая торговля. Игроки продавали хозяевам дирижабля здесь же подобранные "запчасти" роботов, те толкали патроны, связки стрел, зелья здоровья и прочие расходники.
   Знакомый златой карлик явился, горделивый и озабоченный. Прошёлся туда-сюда, разглядывая разгромленную и восстанавливаемую палубу, покомандовал сородичами, пообщался с игроками.
   Светла мимоходом бросала взгляд сквозь полупрозрачный интерфейс на всю эту суету и вновь возвращалась к чтению логов и разглядыванию рисунков. У неё и в самом деле кое-что апнулось, и девушка не без помощи Дзина разбиралась в последствиях первого серьёзного боя.
   Метание, точность и сила, гм... Так, это предупреждение о том, что на противников механического типа не будут действовать иные мои специфические... так, опять шибко заумно, но суть ясна - вампирскими абилками роботов не пронять. Что и было сказано ранее. Ножи, усиление приёма. Здесь расписаны повреждения от взрыва, примечание - вампиры лишены такой прелести, как контузия после взрыва, ожоги на нежить воздействуют меньше, чем на живых. Зато кое-что другое на нежить действует ещё как. Святая магия сразу все статы срубила. Так, вот зелёная строка - единственное положительное следствие. Повысилась устойчивость к этой самой магии... офигеть на сколько. Это вообще хоть на что-нибудь влияет? Чего сопротивляемость... вот мудрецы, могли бы просто написать - будет накапливаться... ага, при дальнейших взаимодействиях... То есть, сейчас моя устойчивость ничтожна, но чем больше я буду сталкиваться со святой магией, тем больше у меня будет этой самой сопротивляемости. Что-то не вдохновляет меня идея таким образом её качать. Так, а вот и Тёмная Литания. Ох, ничего себе, как много всего!.. Свалились дебаффы от святой магии, плюс к силе, скорости, восстановлению... и до сих пор действует!.. Надо спасибо ковбою при случае сказать. А тут у нас... аура Джонни, Лисье Пламя, с пометкой, что на низких уровнях меня этим не проймёшь. Что у него за абилки такие?
   Дзин принялся рассказывать о произведении, которое послужило исходником для Образа мальчишки. Светла даже заинтересовалась и заметила себе ознакомиться с этими самыми - как их?.. ага, по буквам повтори, как называется "по-правильному", - потому что, оказывается, "комикс" и "мультфильм" - в корне неверные именования. Старший товарищ упомянул ещё и о фанатском творчестве.
   - ..."Фэндом", не "Фемдом", - уточнила подошедшая Блиска. - Последнее - это нечто совершенно другое. По буквам сказать?
   Джонни обернулся к Тимке с вопросом. Блондинка залилась краской и явно собралась треснуть любопытного напарника.
   - Решила сразу наглядно продемонстрировать? - поинтересовалась волшебница. Тимка опустила руку и спрятала за спину.
   - Знаешь, Джонни, я тебе потом всё подробно объясню и растолкую, ладно? - посулила недобрым тоном.
   Блиска округлила глаза и присвистнула.
   - Детишки, а вам не рано?..
   - Прекрати смущать молодёжь, - потребовал Дзин.
   - Да эта молодёжь сама кого угодно засмущает, - фыркнула волшебница и характерным старушечьим тоном добавила: - Вот мы в ваши годы такими не были!..
   - А были ещё хуже, да, бабуль? - проворчала Тимка. Светла потянула Дзина за рукав.
   - То, что над ними пар курится - это тоже какая-то абилка?
   Блиска хихикнула. Дзин вздохнул.
   - В Игре такое отображение эмоций. Как в мультфильмах, видела? - лицо заливается краской от подбородка до лба, - он пальцем показал, как, - или жаром шибает, или вот пар из ушей. Прочитай главу в "Тезисах", там это складно изложено.
   - Кстати, одно из вампирских преимуществ - малая эмоциональность, - добавила Блиска. - Так что тебе такая "анимация" не грозит.
   - Это потому что у всех вампиров эмоциональный диапазон бревна, - буркнула Тимка. - Не по Образу, а изначально - может быть, потому им и достаются такие Образы.
   Повисла тишина. Блондинка заморгала, как будто лишь сейчас осознав собственные слова. Подняла взгляд на товарищей, и вжала голову в плечи под тяжестью взглядов.
   - А что?.. - пробормотала упрямо. - Разве неправда?.. Вампиры, они, вообще...
   - Тамара... - Блиска покачала головой. - Я иногда удивляюсь, как тебя Джонни терпит, с твоей нечеловеческой тактичностью и деликатностью.
   Из глаз Тимки аж слёзы брызнули, а из ушей с тихим, но отчётливым свиристением ударили струйки пара. Она воровато поглядела на Джонни, даже парень смотрел укоризненно. Девочка что-то невнятно забормотала, обращаясь к своим ногам.
   - О, не стоит извинений, - хмыкнула Светла. - Мы, бесчувственные обладатели вампирских Образов, обычно игнорируем подобного рода высказывания именно в силу своей бревноэмоциональности. Изначальной, понятно, а не привнесённой Образом.
   Теперь она оказалась в перекрестье взглядов. Заявленное отсутствие всяческого выражения на лице удержать удалось - но и только. Пара, к счастью, не было, но над её ушами закурился горячий воздух. Тимка подняла голову, тоже изучила её и вдруг улыбнулась.
   - Извини. Когда злюсь... подобного рода высказывания, всякую чушь... я на самом деле так не думаю. И вообще, видно же, что эмоции, ну...
   - Видно, что эмоции, - согласилась Блиска, и все вокруг степенно покивали.
   - Вампир, умеющий краснеть, - Тимка сделала вид, что глубоко задумалась, а потом подпрыгнула, будто осенённая. - А давайте сдадим её Мелкому Змею для опытов!..
   - Тамара... - волшебница покачала головой и обернулась. К ним подошли рогатая мечница и ковбой-зомби. - Да, народ, пора уж познакомиться. Наша помощница нам уже представлялась, но это было в пылу боя, так что ещё раз.
   Она представила всех. Полицейская по имени Аска приветственно качнула коронованой главой.
   - И спасатель нашей Светлы, - Блиска изобразила ироничный поклон ковбою. - За что большое тебе спасибо.
   Ковбой вернул поклон, взявшись за края шляпы. Его пергаментные губы сложились во что-то вроде улыбки.
   - Абаснуй!.. - веско заявил, оглядывая всех. Сделал паузу, и когда его уже собирались спросить, каких же объяснений он требует, продолжил: - Так меня зовут.
   - А я думал/а... - вырвалось у Джонни и у Тимки в унисон, двое осеклись и с удивлением поглядели друг на друга. Зомби ухмыльнулся шире:
   - Зомбак - это прозвище.
   - Под которым известен лидер Парада Мертвецов, - дополнил Дзин.
   - Неформальный, прошу заметить, - сказал Абаснуй, воздев корявый палец. - И я давно отошёл от дел.
   Дзин и Блиска состроили нарочито понимающие физиономии, покивали - мол, верим. Светла, спохватившись, принялась благодарить за своё спасение.
   - Сородичу отчего не помочь, - ответствовал Абаснуй-Зомбак. - Андеды должны держаться друг друга и помогать своим. Хотя ты и не совсем...
   Он с сомнением оглядел Светлу, хмыкнул. Девушка не была уверена, что рада быть "сородичем"... вот этого, но если так нужно - что ж, она будет "своей".
   Собравшиеся заговорили о перепетиях боя. Светла слушала с интересом повествование о том, что она запомнила как безумный хаос. Игроки же не только успевали защищать собственную жизнь от диких роботов, но и поглядеть вокруг и успеть понять происходящее не только со стоящими рядом соратниками, но и с другими группами. Разговор плавно перешёл в обсуждение тактических ходов, грамотное использование заклинаний и умений, и наоборот, оценку поспешных решений и допущенных ошибок. Блиску сдержанно покритиковали за сбитые молниями ракеты, та в долгу не осталась, выговорив Тимке и Джонни за их необдуманные заклинания Ветра. Молодёжь отпиралась.
   Светле тоже досталось за самовольную отлучку и бестолковые метания. Отбрехавшись, вампиресса улучила момент и спросила Дзина о "Параде Мертвецов".
   - Нет, не Гильдия, - ответил тот. - Скорее что-то вроде клуба по интересам... на самом деле - по Образам. Парад объединяет андедов всех Гильдий, причём таких... андедских. Всевозможные мертвецы, то есть зомби, гули, прочие вурдалаки-упыри. Да, и вампиры там есть, но в основном классические - ну, такие, у которых не бьётся сердце, которые предпочитают исключительно натурпродукт, а не современные гламурненькие кровососы, пьющие суррогатную кровь из гуманистических соображений.
   - Прямо какой-то "профсоюз мертвецов", - хихикнула Светла.
   - Да, нечто вроде того, - согласился Дзин. - Парад создан для обмена опытом... и наработки опыта - то есть для общих пати, походов, гриндов. Любой андед может обратиться к ним за помощью или советом.
   - Звучит перспективно, - неуверенно заметила Светла. - А чтобы получить эту помощь, совет, мне обязательно... ну, вступать в этот "профсоюз"? И возьмут ли меня, ведь я, можно сказать, как раз из "современных гламурненьких", а ты подчёркивал, что туда берут лишь "андедских".
   - Не вполне удачно выразился. Конечно, там больше как раз таких, - Дзин указал глазами на ковбоя, который отошёл о чём-то побеседовать с золотым коротышкой. - Тёмные из людей и те, что не обладают отталкивающей внешностью и могут сойти за человека, предпочитают компании живых. Их охотно берут в пати. Твои же сородичи - их навыки бывают очень кстати. Настолько, что кое-какие команды даже вводят у себя своего рода... "дружеское донорство" ради поддержки своего "роги", "самонера" или "танка".
   Светла вздрогнула, открыла было рот, промедлила и ничего не сказала.
   - ...А вот носители чудовищных Образов или настолько явные андеды расизма огребают по-полной. У них изначально просажена репутация, их даже не во все города пустят, да и слабонервные Игроки часто от них шарахаются и не желают общаться. Потому андеды и собрали Парад, для поддержки своих. А потом... - Дзин, кажется, не заметил её замешательства. - Оказалось, что есть квесты, предназначенные исключительно для мертвецов... как, собственно, и квесты для других классов, есть локации, в которых эта братия привольно себя чувствует, есть "родное" им снаряжение и оружие... Постепенно они стали силой, с которым и гильдиям приходится считаться.
   Цирк Уродов начинался примерно так же - туда принимаются только обладатели нечеловеческих Образов, которых тоже не везде счастливы видеть. Но в Параде так и не озаботились приобретением официального статуса, так что таких строгостей у них нет. Чёрные маги, тёмные существа, демоны, некроманты, вампиры, всякие ужастики... Парад имеет дело со всеми существами "недоброго" мировоззрения, и не настаивает на непременном приобретении членского билета.
   - А ты сам в Парад обращался? - поинтересовалась Светла. - Ты ведь тоже вполне себе... "ужастик". Недоброго мировоззрения, ага.
   Дзин мило улыбнулся.
   - За помощью - нет, - второй вопрос он проигнорировал, явно не желая сообщать девушке, какой именно он "ужастик". - У них есть алхимики, артефакторы, магазинчики всякой всячины, где "своим" дают скидку. Я там иногда покупаю заклинания, зелья и вещи. Захожу и в тамошнюю Таверну...
   - Могу себе представить, что там едят и пьют.
   - Всякое, - подтвердил Дзин. - Но вообще-то Таверна - место, где можно познакомиться, собрать народ на пати или нанять кого. Там сидят бывалые Игроки, готовые помочь новичкам советом, информацией, иногда вовсе за так, если им интересно. Вообще "парадисты" смешные ребята. Оптимистичные такие, всегда готовы подписаться в какой-нибудь квест. Их не так уж и много, но с ними предпочитают не связываться - за своих стоят горой...
   - А как ты считаешь, мне стоит... ну?.. - Светла покосилась на Зомбака.
   - Там стоит побывать, познакомиться с народом, себя показать, - Дзин пожал плечами. - Но нужно ли тебе что-то большее - решай сама.
   Отказался советовать. Пожалуй, это правильно. Андеды всех Образов, объединяйтесь!.. Дзин слишком уж благостную картинку изобразил, вряд ли всё на самом деле так сахарно. Однако в качестве аварийного варианта не принять ли обращение за помощью к Параду? За своих стоят горой... есть ли "свои", когда речь идёт о такой сумме? Люди гибнут за металл...
   - Хочешь узнать больше, спроси Зомбака. То есть Абаснуя. "Отошёл от дел", как же!.. - фыркнул самурай. - Можешь и рекламку Парада прочитать, она в "Тезисах" есть. Как и описание Гильдий, и других организаций.
   - Пожалуй, так и сделаю, - Светла открыла инвентарь, достала брошюру... убрала обратно и смахнула меню из поля зрения. Похоже, что устроиться в уголке под прикрытием товарищей и насладиться печатным словом в ближайшее время ей не грозит.
   - !.. - Дзин что-то невнятно прошипел сквозь зубы, проследив её взгляд, устремлённый на "балкончик". Девушка-наблюдательница, обвешанная окнами, разбросала их нервными жестами туда и сюда, ухватила одно и поставила перед собой. Правой рукой подцепила рамку окна за угол, увеличивая, левой потянулась к колокольчику на поясе.
   Серебряная нота разрезала воцарившуюся тишину. Обступившие "балкончик" Игроки застыли, вглядываясь в изображение. Карлики же забегали, где-то в глубине дирижабля зазвенел сигнал тревоги.
  
   Эпизод 39. Главнокомандующий
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Тёмные воды" (вирт, соответствие с реалом - заболоченные карьеры рядом с микрорайоном "Зелёная Горка")
   - ...Живые.
   - Что? - Светла обернулась к Дзину. Они протолкались к выдвинутой платформе и теперь стояли, разглядывая окна, развешанные наблюдательницей.
   - На сей раз, говорю, нам предстоит схватка с живыми.
   - Это хорошо или плохо?
   - Кому как, - хмыкнул тёмный самурай. - Мне предпочтительны такие противники. На механических существ большая часть моих абилок не действует. И тебе, кстати, тоже нужны враги с тёплой кровью.
   Светла непроизвольно облизнулась, спохватилась и прикрыла рот ладонью. Дзин улыбнулся ей, и вновь обратил внимание на окна:
   - И, кажется, это эндемики. То есть...
   - Я поняла, - Светла разглядывала далёкие точки и различала лишь острые хищные очертания крыл. Какие-то птицы, драконы? - А это хорошо или плохо?
   - Опять-таки, однозначно не ответишь. С одной стороны, мы знаем, чего ожидать от противников. Знакомых монстров легче бить. Но обитатели этих мест обладают бонусом территории, на своей родной земле у них повышены статы. Те же "нездешние" роботы были под штрафами - не знаю, одолели бы мы их на "родине".
   Дирижабль дрогнул, палуба наклонилась - транспорт поднимался выше. Рядом перебрасывались словами.
   - Эти не отстанут...
   - Зато не роботы.
   - Зато многовато их как-то.
   - Да, непросто будет. Если обороняться опять вразнобой, кто во что горазд...
   - Заклюют нафиг. Хороший командир бы не помешал.
   Рядом оказался Зомбак. Он гонял своего ворона, вглядываясь в невидимый остальным экран, потом уделил внимание развешенным над толпой окнам. Вздохнул, покачал шляпой и поочерёдно материализовал из рюкзака шлем, куртку и молот. Оружие было не тем, что так лихо сшибало роботов на палубу, меньше и как-то изящней. Бывают изящные кувалды?
   Ковбой взмахнул пару раз оружием, оставляя в воздухе сияющие овалы. Игроки оглядывались на треск и вспышки боевых приёмов, кто-то призвал к осторожности, кто-то ахнул и забормотал "никак сам?..".
   - Так, народ, - воззвал Абаснуй своим скрипучим голосом на всю палубу. - Наши добрые хозяева предложили мне кое-что, и если это ещё в силе... То есть я ни в коем случае не напрашиваюсь, но...
   - Да!.. - подпрыгнул карлик. - Предложение в силе, со всем нашим почтением, просим вас!..
   Он выхватил из кармана какой-то амулет, что-то в нём повернул и спрятал. Металлический перезвон прокатился над палубой, и перед Светлой замерцала иконка в виде почтового конверта и восклицательного знака поверх.
   Все игроки уставились перед собой, водили пальцами, кивали и перебрасывались словами.
   - Что происходит? - спросила Светла Дзина, нажимая кнопку важного сообщения. Развернулось целое поле текста, практически завесив поле зрения. Девушка чертыхнулась.
   - Принимай, - сказал Дзин, тыкая пальцем перед собой.
   - Принимаю, - Светла нажала подтверждение. - А что я, собственно, приняла?
   - Временный боевой союз. Под главенством твоего нечаянного спасителя.
   Вампиресса поглядела на ковбоя, который помавал руками перед собой, словно раскладывая огромный пасьянс на невидимом поле.
   - ...Вот что мы сделаем, - говорил Зомбак. - Господа в углу, встаньте, пожалуйста, вот сюда. Девушка с рожками, как у вас с отражением? Тогда не соблаговолите ли?.. Да, подходящая позиция, спасибо. Теперь вы, господа стрелки. Юноша...
   - А ты кто, собственно, такой? - вопросил "юноша", долговязый стрелок с козлиной бородкой, один из тех, что выкупили балкон. Ковбой проигнорировал вопрос и предложение своё высказывать не стал, тут же отвернувшись к кому-то ещё. Один из стрелков схватил приятеля за плечо, что-то негромко обьясняя. Ковбой же, закончив объяснять диспозицию ещё одной группе, вновь повернулся к стрелкам.
   Вопрошатель торопливо ткнул пальцем перед собой, должно быть, принимая союз, и изобразил лицом и фигурой, что готов внимать и повиноваться его главе. Стрелки внимательно выслушали и устроились в указанном месте, заверив, что будут действовать обговоренным образом.
   Особое распоряжение досталось Тимке, Блиске и ещё парочке игроков. Они принялись ходить меж групп игроков, налагая чары.
   Дзин вполголоса торопливо объяснял Светле, что происходит. Та стояла, сбитая с толку, в ушах звенело: "одна из разновидностей пати", "отличается тем, что", "зависит от Тактики и Лидерства, но наш, похоже, крут" "распределение экспириенса", "согласно настройкам", "лут достаётся тому, кто"...
   Самурай поймал её застывший взгляд и замолчал.
   - Просто делай как я, - сказал после паузы.
   К ним вернулись Блиска и Тимка со своими коллегами-бафферами.
   - Группа, щит молния воздух, открывайте, кому надо, - молниеносная сомкнула ладони и возвысила голос, вокруг на палубе нарисовался маркер защитного заклинания.
   - Не открывай, - сказал Дзин, и Светла ответила отрицательно на выскочивший запрос.
   Многометровый маркер потух, но вспыхнули отдельные вокруг нескольких стоящих рядом игроков. Дзин быстрым шёпотом пояснял, что к чему. Заклинания могут конфликтовать с бронёй, носимыми амулетами.
   - ...Да и попросту с Образами, вот как у тебя. У вампиров сложные отношения с электричеством. Получишь Гальванизацию, ускоришься, но ловкость упадёт... В общем, не надо.
   - Я смотрю, и ты не стал.
   - Ну да, - согласился Дзин. - А вот это стоит принять.
   Тимка объявила щит воздуха, и на сей раз Светла подтвердила выбор. В уши ударил свист ветра, и вокруг ног вампирессы возник маркер вращающихся вихрей.
   Третий волшебник, выделенный Зомбаком в отдельную группу, заявил щит физики, и Дзин кивнул Светле.
   - А как же щит химии, щит алгебры и щит литературы? - поинтересовалась девушка, кликая подтверждение.
   Тёмный воин усмехнулся.
   - Щит физики уменьшает повреждения от физических воздействий, причиняемых материальными летящими предметами, стрелами, например.
   - То есть эти птицы в нас будут стрелять? - изумилась девушка.
   - Эти - вряд ли, - ответил Дзин. - Но запустить острое стальное перо, или камень уронить на голову - запросто.
   Светла тревожно поглядела на пока далёкие чёрточки в небе. Её как-то не вдохновляла возможность подставиться под ливень стальных перьев.
   - А вообще бывают высокоуровневые крылатые монстры, которые бросают дротики, способны пользоваться стрелковым оружием, даже огнестрелом, - Дзину явно нравилось её пугать.
   Чётвёртый волшебник - или скорее священник, в белом плаще поверх лёгкого доспеха, провозгласил свои чары.
   - А вот нам очень кстати, - протянула Блиска, подтверждая "ауру жизни". - Бедные кровососики... и прочие существа!..
   Она ехидно посмотрела на самурая, на недоумевающую моську Светлы, смилостивилась и объяснила ей, что заклинание, усиливающее регенерационные абилки и действие зелий, восстанавливающих уровень здоровья, бесполезно для тёмных существ.
   - А вообще дядька крут, - добавила волшебница, оглянувшись на Зомбака. - Интересно, это же в каких битвах надо было участвовать, чтобы так прокачать Тактику?
   Светла снова запросила уточнений и узнала, что вот такая возможность адресно накладывать заклинания обеспечивается умением атамана, той самой Тактикой. Иначе баффы упали бы на всю команду, кого-то усиливая, а кому-то лишь мешая.
   - ...Страх представить, насколько у него апнулись бы Удача и Боевой дух, не будь он андедом.
   - Эф-один, - буркнула Светла. - Справку мне!
   Волшебница и самурай пояснили, что хороший командир даёт подчинённым упомянутую прибавку. Но именно эти показатели у класса андедов всегда равнялись нулю, и "атаман"-зомби, сколь угодно опытный, не мог добавить такой бонус своим "казакам".
   Светла открыла статус и полюбовалась нейтральными показателями Морали и Удачи.
   - Иногда завидую я вам, нулевым, - сказала ей Тимка, тоже изучавшая статы своего персонажа. - Вот мы в минуса провалились. Живые плохо переносят сотрудничество с андедами и всякими тёмными.
   - А у меня почти нейтраль, - Блиска ещё и язык показала, дразнясь. Тимка и Джонни удивлённо поглядели на неё, Светла порадовалась, что не одна она не в курсе.
   - В самом начале игры мы с Дзином частенько бродили вместе, так что я привыкла к его... "тёмности", - ответила Блиска на вопрос девушки с глефой.
   Едва ли волшебница "сдаст" приятеля, с которым "бродила", подумала Светла. Так что и у Блиски узнать, какой именно природы его "тёмность", не выйдет.
   - Точно, есть же такое достижение, - пробормотал Джонни. - Забыл, как называется, и вроде его долго зарабатывать...
   Они пустились в обсуждение разных формаций команд и воздействие на параметры участников, принадлежащих к разным "мировоззрениям". Слушая краем уха, Светла наблюдала за атаманом.
   Закончив с раздачей приказов, Зомбак подошёл к краю платформы. Налётчики уже были видны невооружённым глазом. Абаснуй согнал "морковную" девушку прочь с её наблюдательного места. Та было заартачилась, была укрощена одним жестом и парой слов и уступила пост. Оглянулась, поймала взгляд Светлы и отправилась прямо к ней.
   Зомбак же смотрел в оставленные ему окна на врагов. Оглянулся на игроков, что-то покумекал и извлёк из воздуха небольшую пробирку, полную красной искристой жидкости. Поднял перед собой, словно просматривая на свет, свернул крышечку и выпил.
   Джонни, Тимка и Блиска одновременно замолчали и одинаково вскинулись, высматривая что-то перед собой.
   - Ого!.. - воскликнула Тимка.
   - Ещё бы, - согласилась Блиска.
   - Где-то я уже... - пробормотал Джонни, взмахом руки убирая невидимое остальным окно, - то ли слышал, то ли читал об этом... Нет, не вспомню.
   - Не трудись, - хмыкнул Дзин. - "Пофигизм", да? Дух и удача обнулились.
   - Точно так, - сказала Блиска с подозрением. - Откуда знаешь?
   - В "Параде Мертвецов" есть одна чудачка из "тёмных", самонер вроде бы, точно не знаю... Обладает уникальной абилкой, которая так и называется. Очень удобно, когда собирается смешанная команда. То есть - совсем смешанная.
   - И где она? - Тимка завертела головой. - Покажите мне эту носительницу уника!.. И что же она так поздно вступила?
   - Её здесь вообще нет, - засмеялся Дзин. - Но есть пробирка её крови.
   - А!.. - воскликнула Блиска, поняв.
   - То же восприятие способности носителя крови, - пояснил тёмный самурай не столь сообразительным участникам. - Та девушка одолжила Зомбаку пару капель крови.
   - ...Что очень удачно для нас, - закончила "морковная" девушка, подходя к ним и приветствуя всех кивком. - Иначе такое разнообразие... гм, видов до добра не довело бы. Я здесь побуду, не возражаете?
   - А может быть, лучше к пращникам? - предложила Блиска. - И тебе тоже.
   - Куда? - изумилась Светла.
   В отряд "пращников" назначались самые слабые игроки и "неписи"-карлики. Разумеется, они были вооружены отнюдь не пращами, а огнестрельным оружием, и задачей их было встретить дружным залпом налетающих монстров, а потом скрыться за спины более тяжеловооружённых и защищённых товарищей.
   - Нет, в самом деле. Дзин, скажи хоть ты им, в самом деле, мы все можем постоять за себя, кроме...
   - С нами здесь им будет безопаснее, чем позади всех, - сказал Дзин.
   Блиска обдумала это и неохотно кивнула, обозвала Светлу грозным боевым кроликом. Морковной девушке тоже досталось прозвище:
   - Добро пожаловать, сумасшедшая журналистка, - та и в самом деле уже держала фотоаппарат наготове. - Наверное, тебе лучше встать со Светлой.
   Фотограф не стала спорить.
   - Меня зовут Лана, - представилась, вставая рядом. Светла кивнула, назвалась сама:
   - Хотя ты уже знаешь, - думая при этом, не тёзки ли они случайно.
   Блиска и Дзин назвали свои игровые прозвища. Джонни тоже представился, покосился на Тимку, не выказавшую желания пообщаться.
   - А это наша молчаливая, скромная и очень вежливая... - начала "молниеносная" волшебница.
   - Хватит, а? - буркнула блондинка. - Меня зовут Тимка. И, это самое... извини?..
   На приветствие фотограф, промедлив, кивнула вежливо, на извинение посмотрела с преувеличенным изумлением, товарищи - просто удивлённо.
   - У тебя что, вежливость апнулась? - поинтересовался Джонни и прикусил язык. Тимка незло пихнула его в бок.
   - Я не... бур-бур-бур, - невнятно объяснила что-то Лане. Та выслушала и покивала серьёзно, словно что-то разобрала:
   - Не стоит, извинения приняты.
   Тимка выдохнула с облегчением и искательно покосилась на Джонни - мол, я ещё и вот так могу. Блиска хмыкнула-кашлянула и отвернулась, расплываясь в неудержимой улыбке.
   Зомбак, изучив противников, вернулся к построению тактики боя. Скоро на палубе воздвиглись относительно ровные группы выстроенных по задумке ковбоя стрелков, волшебников и воинов ближнего боя. Оценив сплочённость группы Дзина, "атаман" - так он и назван был в справке, - не стал разбивать отряд и назначил ему функцию поддержки, защиты и мобильного резерва. Между группами стали ходить карлики, раздавая оружие и боеприпасы.
   - У тебя оружие-то есть? - вновь обернулась Тимка к новой знакомой, видимо, исчерпав свой запас вежливости. - Или только этот пыхающий агрегат? Конечно, иных монстров и ослепить может, а уж если кого им стукнуть...
   - Ещё чего! - Лана погладила "агрегат" ладонью. - Оружие у меня есть, но я надеюсь, что пускать его в ход не придётся.
   И, очень логично следуя заявленным пацифистским взглядам, выбрала у раздающих оружие карликов самую большую пищаль. Тимка посулила, что её унесёт отдачей, предъявила два своих пистоля, попыталась крутануть их на пальцах. Дзин тоже взял два, вручил один Светле и показал, как с ним управляться. Вампиресса взвела курки, и в поле зрения вдруг вспыхнули серые полосы и линии - на палубе, прямо на воздухе.
   - Сектора обороны, - пояснил Дзин, видя, как она удивлённо крутит головой, разглядывая эти голограммы. - Наше обозначение - "Поддержка-два". Стреляем в указанную сторону, дополняем разные отряды нашими скромными силами.
   Светла серьёзно кивнула, чувствуя себя... странно. В самом начале своего пути по игровым землям она дралась, считай, в одиночку, хотя и с прикрытием. После - в маленькой группе. Которая потом расширилась при обороне дирижабля. А вот теперь вампиресса и вовсе оказалась в составе армии, небольшой, но, по общим свидетельствам, с крутым командиром.
   Стаи монстров были уже так близки, что стали слышны их крики, похожие на вороний грай.
   - Товсь!.. - не хуже них отрывисто каркнул Зомбак. Дирижабль, покачиваясь в потоках воздуха, стал медленно поворачиваться... и вдруг огрызнулся огнём чар и выстрелов. Небо расчертили трассы разноцветных дымов.
  
   Зомбак командовал - беззвучно дирижируя перед собой руками, указывал направления стрельбы, ставил метки, подсвечивая группы монстров и отдельных тварей. Спохватившись, Светла и сама выстрелила несколько раз, руководствуясь переданными её отряду обозначениями.
   - Верхние хорошо потрудились, - расслышала сквозь какофонию боя замечание Ланы. Та выстрелила всего единожды, сбив довольно крупную птицу, похожую на помесь грифа и дикобраза. Колючая тварь кувыркнулась и, теряя иглы-перья, вошла в долгий штопор к земле.
   Светла оглянулась на "оконную волшебницу", а та смотрела вверх, как будто способная увидеть всё через все палубы и перекрытия. Впрочем, почему "как будто"?
   - Карлы отбирали снайперов и прикрытие, - пояснила вполголоса. Наверное, она тоже обладала какой-нибудь "незадокументированной способностью" вроде умения чувствовать чужое внимание и любопытство. Или просто прозревала не только через дерево и металл, но и через кость собственного затылка. - Они на верхних палубах и площадках. Монстров, способных подняться так высоко, чтобы атаковать сверху, немного, зато они все сплошь шустрые, и вообще...
   Подчёркивая это "вообще", повела руками. Открылось окно, и Светла увидела эльфа, лежащего на спине и устремившего взор вверх. Вот он прищурился и поднял руку с... ну, наверное, это оружие, решила девушка. На предплечье эльфа оказалась закреплена странная футуристического вида штуковина - чёрные зализанные очертания, металл и пластик, индикаторы, регулируемые ремни.
   Эльф прицелился и выстрелил. Рука чуть дрогнула от отдачи, сам выстрел был не заметен, лишь над дулом странной формы на миг возникло искажение воздуха, какое бывает в жару над металлическими поверхностями.
   Дзин стрелял, умудряясь целиться одним глазом, другим косил в открытое окно. Лана переключилась на следующего игрока. Девушка в лёгких доспехах с пышной гривой пшеничных волос стояла, широко расставив ноги и запрокинувшись вверх так, что у Светлы поясница заныла от одного взгляда на её стойку. Но амазонка, не выказывая никакого неудобства, с невероятным проворством стреляла вверх из длинного ассиметричного лука. Время от времени стрелы, срывающиеся с тетивы, окутывались алым или голубым свечением.
   Рядом стоял коротышка с арбалетом себя выше. Этот не стрелял, тревожно поглядывал в небо. Шагнул в сторону, на место, где он стоял, рухнуло нечто, похожее на большой сломанный зонтик с когтями.
   - Крылатые слабы на рану, - проговорила "морковная" девушка. - И туповаты. Атакуй они не нас, а сам дирижабль...
   - Не подсказывай!.. - выпалила Тимка. Лана округлила глаза в комичном испуге и прикрыла рот рукавом. Окружающие развеселились. Светла позволила себе расслабиться - кажется, они отбились.
   Дзин выстрелил, перезарядил пистоль и, поколебавшись, сунул за пояс.
   - Похоже, что так и есть, - ответил на её тихий вопрос.
   - Как-то всё просто прошло... - на палубу ворвались лишь немногие монстры, и их тут же порубили. Зомбак, кстати, и не подумал остаться позади и встал к "танкам" - тяжеловооружённому отряду, принявшему слабый удар остатков монстрячих стай.
   - Так и должно быть. Наш главком выиграл нам битву ещё до её начала, - Дзин кивнул на зомби, у ног которого чёрным пеплом распадались тела монстров. Обернулся к Лане. - Ты видела?
   - Даже записала, - девушка вынула из фотоаппарата кристалл, небрежно перебросила Дзину и кивнула на Зомбака.
   Тёмный самурай поглядел на неё, на "флэшку", на командира. Крякнул досадливо и, прежде чем остальные члены команды потребовали объяснений, стал пробираться к главнокомандующему.
  
   - И чё это было? - поинтересовалась Светла.
   - Не случайное нападение, - Лана задумчиво поглядела на вампирессу. - Разведка рашем. Вообще изящно проделано, групповуха, чарм на десятников, сама понимаешь.
   Морковная девушка чуть улыбалась, явно ждала уточняющих вопросов, просьбы расшифровать дурацкий сленг.
   - Ах, групповуха? Ну тогда всё понятно, - вампиресса со значением покивала, делая вид, будто её осенило. Лана кивнула и отвернулась.
   Блиска покачала головой, повернулась к своей малознающей сокоманднице.
   - Групповуха - группа монстров, в которых есть "десятник", главный монстр, которому остальные повинуются, - объяснила Блиска. - Он обычно лишь чуть отличается от своих сородичей, его непросто вычислить... Но кто-то это сделал. И заколдовал главного монстра, взяв тем самым под контроль всю стаю. И повторил чарм...
   Она покосилась на Лану, стоящую к ним вполоборота. Девушка-фотограф внимательно разглядывала вывешенные перед собою окна, заткнувши за ремень большие пальцы рук и постукивая остальными по коричневой коже. Раздражающая музыка стихла.
   - Пять раз повторил? - с неуверенностью переспросила Блиска. Растопыренная пятерня сжалась в кулак, и Лана показала "козу рогатую", вытянув указательный и средний пальцы. - Ах, даже семь?
   Фотограф чуть кивнула.
   - Ну вот, заморочил семь стай и натравил на наш дирижабль, - продолжила Блиска. - Да, именно в этом и состоит такой приём, как разведка рашем - изучение обороны противника с помощью натравливания на него орды несильных монстров. Собственноручно сделанных или замороченных.
   - И кто это сделал? - вопросы "морочания" всевозможных тварей очень интересовали Светлу.
   - А вот это интересный вопрос, - протянула Тимка. - Кто у нас специализируется на создании монстров и их заморочке?
   Блиска покривила губы. Лана усмехнулась недобро.
   - Кучка Мажоров, - как сплюнул Джонни.
   - Повелители Тьмы!.. - рявкнул голос за спиной Светлы, последовал лёгкий толчок, и девушка удивлённо уставилась на льдисто сияющий наконечник, выставивший острие из её груди.
   Эпизод 40. Военные действия
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Тёмные воды" (вирт, соответствие с реалом - заболоченные карьеры рядом с микрорайоном "Зелёная Горка")
   Сверкнуло, грохнуло, твердь ушла из-под ног, мир раскололся мозаикой цветов и звуков. Светла видела вращающееся небо, заклёпки на стене, круглый иллюминатор, слышала разрозненные выкрики: Убейте меченую!.. руны!.. порт!.. куда она делась?!. какого ты начал раньше команды?!.
   - Они нас засекли! - огрызнулся Голос-за-спиной, сейчас он говорил издалека. - Меченая и засекла! Где она, Ктулху её люби?!.
   Безумная карусель остановилась, перед лицом возникли знакомые сапоги. Светлу дёрнуло за ворот, поволокло, и всё снова развалилось на части.
   Когдва кружение стихло, и мир собрался из разрозненных паззлов, девушка осознала, что сосредоточила взгляд на тонкой полоске светлой кожи, так хорошо оттеняемой фиолетовыми волосами.
   - Быстрей! Пей кровь! - Светла качнулась вперёд, собираясь последовать мудрому совету, примерилась к горлу соратницы. Но тут Блиска отпустила воротник, за который бесцеремонно вздёрнула её на ноги - и немедля с этой руки шарахнула каким-то заклинанием прямо над плечом вампирессы, так, что у той волосы дыбом встали.
   Зато близкий "выстрел" прочистил мозги. Вампиресса отшатнулась, едва не усевшись вновь на палубу, и рванула из кармана быстрого доступа пузырёк с кроличьей кровью.
   И второй.
   И третий, и четвёртый. Сплошь расшитые белой нитью рукава заполнялись красными и синими нитями - но очень уж постепенно.
   - Надо же, получилось, - Блиска бросала молнии с обоих рук. Светла оглянулась.
   Вокруг царил хаос. Людей на палубе вдруг оказалось куда как больше, и все они сошлись в битве, стреляя, атакуя сталью и магией. Тимка и фотограф куда-то делись. Хотя нет, делись именно Светла и Блиска - сейчас они стояли в другом конце палубы.
   - Что это было? - пробормотала вампиресса, впрочем, зная ответ на свой вопрос:
   - Мы удрали, - объяснила Блиска, вновь бросая заклинание. - Телепортировались, дважды.
   - И бросили наших!.. - вознегодовала Светла.
   - Справятся, они неплохие игроки... - бабах, - в отличии от тебя, - бабах. - отказницы. Так и будешь ходить? Выглядит неприятно.
   Светла опустила взгляд, наконечник стрелы, пробившей её насквозь, был обломан в падении, но древко по-прежнему торчало из груди.
   - Нервирует? - с диковатым смешком поинтересовалась вампиресса и оглянулась по сторонам - но Дзина рядом не оказалось, а у Блиски помощи просить явно было не ко времени. Она выдохнула и осторожно подцепила древко ногтями.
   - Умопомрачение!.. - взвыл кто-то, и воздух подёрнулся рябью.
   - Ясный Взор, - вежливо возразили ему. Раздался характерный посвист метательных ножей и звёзд, вопль ярости и боли. Светла, тихонько ругаясь, тянула из себя стрелу.
   - Не суйся в ближний бой, - предупредила Блиска, когда вампиресса управилась. - Тебя они пока потеряли, лучше не привлекать внимания.
   Светла бросила обломок стрелы себе под ноги, высосала ещё пузырёк и схватилась за пистолеты - собственный и тот, что бросила ей Блиска. Как раз вовремя.
   - Вот они!.. - воскликнул один из дублей Джонни радостно.
   - Вот она!.. - тут же взревел кто-то ещё, и дубль, возникший прямо перед ними, развеялся.
   Его "убийца", высокий мужчина в чёрно-сером доспехе, похожий на железную статую, прошел через клубы пара и воздел меч длиной с железнодорожный состав.
   Светла разрядила оба пистолета в глухое забрало. Мужчина сделал шаг назад и с размаху сел на палубу, выронив меч, вокруг его головы запорхали улыбающиеся звёздочки.
   Долго ему рассиживаться не пришлось. Белая молния обвила доспехи, чёрно-серый с воплем подскочил, Светла увидела сияющий сквозь навешенное на него железо скелет - словно в мультике, когда нарисованный персонаж суёт пальцы в электрическую розетку. Заклинание иссякло, лишь остаточные разряды потряхивали металлическую скорлупу, и дымился шлем с просвечивающим через него черепом.
   Железный статуй начал приподниматься. Светла бросила нож, оружие бессильно звякнуло о грудную пластину доспеха и отлетело под ноги, рыцарь шагнул через него... И полетел вверх тормашками, когда дымящийся на кольце рукояти ножа взрывной ярлык сработал.
   В полёте рыцаря настигла ещё одна молния от Блиски, и знакомый крылатый нож откуда-то из-за спины Светлы.
   - Где ты застрял? - поинтересовалась она, не оборачиваясь. Дзин возник рядом - как раз вовремя, чтобы принять на тёмную завесу нацеленное в девуушку заклинание, похожее на маленькое песчаное торнадо из бритвенных лезвий. Чужие чары вгрызлись в защиту и развеялись.
   К рыцарю присоединились ещё двое, Блиска метнула молнию, обвившую доспехи, едва поднявшийся на ноги противник вновь грохнулся, совершив причудливый пируэт. Должно быть, множественный магический удар, один из самых эффективных в арсенале Волшебницы, израсходовал всю свою силу на первого противника. Когда разряд перескочил на второго, облачённого в кирасу и вооружённого пикой, тот лишь чуть оступился. Третий, в своём восточном прикиде похожий на древнего арабского воина, и вовсе не потерпел никакого урона.
   Тем не менее противники замешкались, неверяще глядя на распростёртое тело товарища. Должно быть, вновь дали о себе знать вампирские недокументированные возможности - Светла поняла, что враг мёртв ещё до того, как хрустальные колокольцы в очередной раз подали голос.
   В победе над рыцарем она почти не участвовала, всё сделали Блиска и Дзин - но с волшебницей она в одной команде, так что какие-то преференции за победу свалились и ей. А поскольку рыцарь очевидно был много сильнее вампирессы - "крох со стола" напарницы Светле хватило, чтобы "прикупить" очередную "абилку".
   Но возникший в поле зрения текст не было времени читать.
   - Они убили Кенни!.. - неверяще выдохнул Пикинёр.
   Араб держал перед собой свиток, и с хрустом сломал печать.
   Свиток испарился, из вороха серебряных искр выпал навесной замок размером с пудовую гирю и, должно быть, весом не меньше. На его дужке возникли цепи белого металла, оковы с лязгом сомкнулись на щиколотке... самого активировавшего заклинание.
   Светла подумала, что молния Блиски что-то нарушила в чужих чарах, буквально "толкнув под локоть" Араба. Или, может быть, он сам со злости от смерти бедняги Кенни невовремя активировал свиток.
   Цепи ухватили за лодыжку его напарника, а потом атакующими змеями метнулись к самой волшебнице. Блиска досадливо охнула. Цепи захлестнули ноги Дзина, который даже не пробовал увернуться. Светла попыталась отскочить, но оковы стремительным выпадом настигли её в воздухе, на щиколотке защёлкнулась пасть толстого металлического обруча.
   Вампиресса ожидала жестокого рывка - но не почувствовала ничего. Её прыжок ничто не прервало, девушка мягко приземлилась на палубу, дрыгнула пленённой ногой - оковы нисколько не ощущались, никак не стесняли движений, но следовали за её движением.
   Замок истончился и превратился в рисунок на палубе, исходившие из него цепи обесцветились и потеряли материальность, став прозрачными - или призрачными, легко проходя через предметы и тела и по-прежнему никак не мешая "скованным".
   - Что это? - вопросила Светла в пространство, поводя свободной ногой перед собой - стопа свободно проходила через цепь-призрак. Пикинёр и Араб посмотрели на неё с явным удивлением.
   - Оковы Войны!.. - Блиска помянула Кучку Мажоров нехорошими словами. - Это заклинание запрещает...
   Противники их устремились в атаку, и друзьям сразу стало не до разговоров и объяснений. Явно привыкшие драться в паре, чужаки прикрывали друг друга и действовали согласовано. Пикинёр целил своим длинномерным оружием, тогда как Араб вскинул саблю перед собой. Перед парочкой из воздуха возникли два маленьких серых щита, один принял на себя очередную молнию Блиски, во втором увяз серебристый росчерк метательного ножа Дзина.
   Изогнутый клинок прошёл через третий туманный щит и обрушился на пику за длинным наконечником. Древко, на вид деревянное, лишь брызнуло снопом искр. Пикинёр отшиб катану в сторону, давая возможность атаковать Арабу, самурай принял удар сабли на очередной метательный нож - и тут же бросил его в лицо противнику, вынудив отступить.
   Светла выстрелила и досадливо ругнулась, уклоняясь от летящего железа, Араб и её пули избежал. Сообщение, так и маячившее перед носом, отвлекало и раздражало. Мельком проглядев его ("защита", "физический урон", "стихийные повреждения") и споткнувшись взглядом о иконку щита, помеченную жирным плюсом, девушка дымящимся стволом ткнула в кнопку подтверждения:
   - Тень!.. - произнесла на запрос команды активации.
   Из-за спины плеснуло тёмное полотнище, оборачивая, скрывая и защищая. Тут же серый расширяющийся полукруг, сорвавшись с сабли Араба, бессильно разбился о эту пелену.
   Враг запустил ещё - на сей раз не дугу, а россыпь игл, которые ухитрились пройти через теневой щит. Впрочем, потерявшее в силе чужое заклинание едва поцарапало снаряжение Светлы. Зато бреши, проделанные иглами в пелене, расползались, словно тлела настоящая ткань.
   - Сбрось и снова вызови, - посоветовал Дзин, стоящий к ней спиной и как будто предельно занятый отражением атак. Заметив себе спросить у него насчёт глаз на затылке, Светла отменила и вновь вызвала заклинание.
   Да что же он всё в меня лупит?!. - серая звезда с тремя хищно изогнутыми лучами ударила и рассыпалась песком, но щит заметно просел, индикатор замерцал тревожно. Араб зло скалился и в очередной раз махнул саблей в её сторону, Дзин перехватил песчаный удар собственной тенью. Меченая, вдруг вспомнила девушка. Что бы это значило? Как же ей надоело ничего не понимать!..
   Серые вихри возникали и плясали вокруг чужого воина-волшебника. Пользуясь прикрытием Пикинёра, Араб постоянно маневрировал - и вместе с ним бросались в ближний бой, наносили и парировали удары серые песчаные волны, плещущие у его ног. Песок разил, срываясь с сабли режущими дугами, летел звёздами с левой руки Араба, оборачивался отбивающими заклинания и метательные ножи щитами, мешал видеть и дышать.
   Каждый из ратоборцев уже успел получить по нескольку ран, но железом и чарами все трое орудовали очень бодро. Блиска била молниями с двух рук, Дзин израсходовал все метательные ножи, кроме последнего, виртуозил им левой рукой и то и дело "пугал" врага, изображая бросок. Светла дважды разрядила оба пистолета и пустила в ход иглы - нужно было запастись патронами!.. Пикинёр не подпускал близко самурая, Араб защищал песчаными дисками себя и напарника, и всё норовил прорваться к Светле.
   И вдруг как будто выдохся - бушующий вокруг него настоящий песчаный шторм неожиданно опал.
   - Экие вы энергичные... особенно ты, - со злым весельем выдохнул Араб, кивнув Блиске. - Горючка-то небось на нуле уже? Выдайте нам меченую, и разойдёмся бортами.
   Это и в самом деле про меня говорят, это я - "меченая", с холодком подумала Светла. Ну как в самом деле выдадут? Кто я им, случайная знакомая на несколько часов... Стоит ли какой-то квест смерти, даже игровой?
   - Цензуру тебе в цензуру, а не капитанского тела, - просипела Блиска в ответ и продемонстрировала неприличный жест. Словно в фильме, обмен репликами прервал сражение. - У самого мана небось кончилась?
   - Вы всё равно не сможете биться вечно, - подал голос Пикинёр. - Мы её достанем рано или поздно.
   - На фига вам вообще она, такая хилая? - поинтересовался Араб, ухмыляясь Светле. Ещё один красавчик, не жди от них добра...
   Возможно, я нарушаю какую-то традицию, ну да цензура с ней, - и Светла выпалила последний заряд прямо в эту наглую смуглую харю.
   - Берегись, лезет!.. - крикнула вампиресса.
   И оно действительно "лезло". Пока Араб забалтывал их, масса песка, опавшая на палубу, практически незаметно собралась вместе, и теперь уплотнялась и поднималась вверх. Как будто из палубы выныривал...
   - Голем!.. - завопила волшебница.
   Каменный гигант. Показался утопленный меж широченных плеч округлый булыжник головы, сверкающий едва намеченными глазницами.
   Дзин бросился вперёд - не на зарождающегося голема, наступив на его макушку, взметнулся в прыжке. Его плащ теней пал на острие пики, запутал её и отвёл, нож с левой полетел в лицо Пикинёру.
   Тот замешкался, и тёмный самурай обрушился на воина-мага. Араб отбил выпад, метнул ещё одно песчаное торнадо. Заклинание прошло через изрядно ослабевший тёмный щит и вгрызлось в левую руку Дзина.
   Светла пискнула. Что-то тёмное пролетело мимо, оставляя в воздухе тонкие чёрные нити - такие красивые, сияющие...
   Пикинёр освободил оружие от плаща теней, оглянулся на товарища, который вплотную сошёлся с Дзином - но шагнул к "меченой", целя пикой.
   Светла качнулась навстречу.
   Отсечённая рука Дзина мягко шлёпнулась на палубу.
   Непохоже было, чтобы потеря конечности сильно смутила тёмного самурая. Проткнув Араба, он повернулся к Пикинёру - и увидел зачарованно бредущую вперёд девушку.
   - Не трожь!.. - воскликнул запоздало. Вампиресса уже прошла через бисерные нити повисшей в воздухе крови Дзина.
   Эпизод 41. Деанонимизация
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Тёмные воды" (вирт, соответствие с реалом - заболоченные карьеры рядом с микрорайоном "Зелёная Горка")
   Сила накатила океанским приливом. Голоса хрустальных колокольчиков слились в сплошной перезвон, и в поле зрения Светлы высыпали многочисленные сообщения.
   Девушка досадливо смахнула их в сторону - потом, какие ещё абилки-достижения-пранки8, когда чужая мощь пьянит и буквально тащит вперёд, приказывая сделать что-то... Непонятная раздражающая ерунда маячила перед ней, мешала добраться до цели. Девушка отстранила голой рукой сияющее острие пики, схватила Пикинёра за руку, за шею, дёрнула высокого мужчину к себе, приметилась клыками.
   Образ давит...
   Какой ещё Образ, это и есть настоящая ты! глупо сдерживать себя, давай, запусти клыки в горло и напейся тёплой крови!.. Хищная часть навязанной игровыми законами натуры рвалась из цепей самоконтроля, собственный вздорный характер, не терпящий принуждения, боролся с привнесённым наваждением. Светла подняла над собой здоровенного воина в броне - и на последних каплях воли отшвырнула искушение подальше от себя.
   Оказалось, что огораживающий бездну фальшборт совсем рядом.
   - ...Ваю ать!.. - лишь ветер унёс прощальное слово неприятеля.
  
   Послышались неторопливые хлопки. Светла выдохнула и обернулась. Стоило искусу улететь вниз, как её отпустило, и не хотелось больше крови.
   - Красиво ты его сделала, - сказала Блиска с восторгом и едва заметной ноткой опаски, перестав аплодировать.
   Светла прикусила язык, говорить "ой, я нечаянно" сейчас было бы вовсе глупо.
   - Тоже бы похлопал, да вот только... - Дзин повёл искалеченной рукой, здоровой тем временем быстро дирижируя поводя в воздухе. Вот он бросил взгляд на вампирессу... на что-то перед собой... на Светлу... опять на игровое сообщение... вновь сквозь невидимый остальным текст на Светлу. Погодите-ка...
   Светла отодвинула пока в сторонку сообщение о поверженном враге, которое лишь сейчас возникло перед ней - долго летел!.. - поздравление с получением достижения "Превозмогание" (это ещё что?), и вывела на передний план третье окошко. Прочитала, не поверила глазам своим, перечитала вновь и уставилась на тёмного самурая - или теперь его следует звать иначе? Например...
   - Скотина ты, Дзин, - тот лишь руками развёл, извиняясь. - Вампиры у него в знакомцах, ну да...
   Блиска расхохоталась.
   - Спалился!.. - сообщила с превеликим удовольствием. - Я же говорила тебе, долго твой секрет полушинели не продержится.
   - Полишинеля, - поправила Светла машинально.
   - Да пофиг, как этот предмет одежды называется, - отмахнулась Блиска. - А вот уши жалко...
   Светла сначала не поняла - какие ещё уши? Вскинула руку, ощупывая макушку, потом ухватила себя за тыл - и убедилась, что надоевшие атрибуты канули в небытие. Вампиресса облегчённо вздохнула.
   - Да, я буду по ним скучать.
   Светла сердито обернулась к отпустившему этот комментарий Дзину. Тот подобрал потерянную руку, приставил - из плоти выметнулись тёмные жгуты, червями забурились в кисть. Секунда, другая, и Дзин пошевелил пальцами воссоединённой с ним конечности, пролистывая невидимый остальным текст.
   - Кажется, нам надо поговорить, - хмуро заявила Светла.
   - У меня тоже к тебе есть вопросы, - Дзин дёрнул рукой, отодвигая на край поля зрения системные сообщения.
   - Будто сериал мексиканский смотришь, - вздохнула умилённо Блиска, взирая на них. - Так бы и любовалась, но сейчас, жаль, не ко времени. Лучше вы свои семейные, кхе-кхе, разборки, оставьте на потом...
   Внезапная сшибка как будто стихла, кое-где дорезали последних нападающих. Зомбак тревожно оглядывал горизонт, распоряжался. Карлики суетились, уцелевшие игроки делились впечатлениями от боя.
   Дзин буркнул что-то согласно, наклонился и поднял амигаса, потерянную во время рывка на противника. Луч солнца скользнул по его лицу, и бледная кожа засверкала бриллиантами.
  
   - Это ещё что? - поинтересовалась Светла.
   Дзин торопливо нахлобучил шляпу, и сияние пропало. Обернулся к ней.
   - О чём ты?
   - Ну, у тебя на щеке. Вроде такого... как будто блестящая пудра, - Светла неопределённо пошевелила пальцами у своего лица. - Эффект заклинания так выглядит? Или какая-то особенная защита от солнца?
   Блиска и Дзин смотрели с удивлением.
   - Он вообще-то как бы вампир!.. - волшебница невежливо ткнула пальцем в товарища.
   - Ну да, я уже вообще-то как бы в курсе, - Светла скосила глаза на сообщение, гласящее, что она умудрилась попробовать крови старшего вампира, и обретает следующие плюшки - длинный список выглядел внушительно. - Так что это за странный, гм, эффект?
   - Вот это ты имеешь в виду? - Дзин качнул амигаса, позволяя лучам солнца упасть на щёку. И снова как будто крохотные стразы разбросали мириады сияющих радуг.
   - Как глупо выглядит... - наверное, как раз поэтому, поняла Светла, скрытный вампирюга до сих пор ни разу не позволил солнцу коснуться открытой кожи. Его шляпа, перчатки, плащ, скрывающая волшебная тень... - Выходит, это твоё постоянное свойство?
   Она замолчала, на лице вампира медленно проявилась широкая улыбка - сияющая в прямом смысле слова, и выглядел он при этом уже совершенно по-идиотски, будто обсыпанный пудрой и с густо накрашенными губами.
   - Светла.
   - А?.. - девушка аж вздрогнула, голос Дзина прозвучал странно, что-то в ней отзывалось в унисон слогам её прозвища, реагировало на обертоны голоса.
   - Я тебя обожаю!.. - признался вампир.
   Светла поняла, что пятится и вот-вот последует за Пикинёром, и попыталась взять себя в руки. Не то чтобы раньше ей не доводилось слышать подобные признания, но этот момент определённо занял самую верхнюю строчку в не таком уж длинном списке - по странности и неуместности.
   - А вот ты мне как-то подозрителен, - ответила девушка. - Особенно с этим макияжем, сказать, на кого похож?
   Дзин поглубже нахлобучил амигаса, и дурацкое сияние прекратилось. Но поля широкой шляпы не скрыли его улыбку и весело сверкающие глаза.
   - Не знает, - резюмировала Блиска. - Она действительно не знает этого сеттинга!.. Это не пудра и не заклинание. А я думала, что всем известно, что у вампиров на солнце красиво блестит кожа.
   - Всем известно, что вампиры на солнце с жуткими воплями превращаются в кучки горелых костей и зловонного праха! - отозвалась Светла. Покосилась на собственную руку, подставленную лучам солнца - кожа как кожа, чересчур бледна разве что, и без шрамиков, родинок и пушка. - Если у них нет достижения - как оно там? - ах да, Декларация Независимости!..
   Тревожащая её улыбка Дзина дрогнула. Блиска прищурилась.
   - А не сказал ли я лишнего, подумал Штирлиц, - пробормотала Светла, запоздало прикусывая клыками язык. Не лучшая идея.
   - Вот-вот, - кивнул Дзин. - Уж кого укорять во скрытности... Мой список вопросов к тебе всё длиннее... партайгеноссе.
   - С чего ты взял, что я буду на них отвечать? - огрызнулась Светла. - Особенно после того, как ты сам скрыл, что вампир!
   - А на мои вопросы? - Блиска похлопала ресницами. - Меня тоже многое интересует. Как ты умудрилась Метку словить, что за Декларация такая, на фига тебе непотребная парочка Лунного Дурдома...
   - Действительно, этот дурдом наконец закончился, - сказал набредший на них дубль Джонни. - Бой обсуждаете?
   Дзин кивнул ему.
   - Пора воссоединиться с командой, - взглядом пообещал Светле, что разговор не окончен.
  
   - Бои ещё будут, - мрачновато предрёк Дзин, когда вампир, вампиресса и волшебница шли за дублем, петляя между игроков и карликов.
   - Да, из-за нашей подруги всё началось малость раньше, чем задумывали Мажоры, - сказала Блиска. - Но не в правилах этих гадов отступать, единожды обломавшись.
   - Настырные они, - согласился дубль. Он довёл их до команды и отправился прочь.
   - Собственно, началось всё из-за Джонни, - сообщила Тимка, хлопнув по плечу оригинал. - Кто первый громко упомянул Мажоров?
   Парень смутился.
   - Хорошо, что парень вовремя добрался до командира, - Лана приветливо кивнула Дзину. - И Зомбак действительно крут - смог частично организовать оборону. Почёт и уважение атаману.
   - И тебе респект, - Светла поняла, что хмуро смотрит на морковную девушку, и обернулась к Тимке.
   - А мне-то за что?
   - Ну как же!.. - в улыбке Ланы Светле померещилась усмешка. - Чёрная метка! Ужасно интересно, как ты, явно из лоулевелов, умудрилась её получить!
   Как будто сама "хай", подумала Светла. Фотограф была свежа и бодра, тогда как остальные выглядели потрёпанными - похоже, девчонке повезло в бою, или за спинами остальных отсиделась. Но что такое эта самая Метка?
   Тимка укоряла Блиску в бегстве - мол, согильдийцы так не поступают. Волшебница возражала, что атакующие "сагрились" именно на Светлу, и вампирессу как раз требовалось побыстрее убрать подальше, чтобы враги не навалились всей кучей.
   - В том-то и дело!.. - дулась Тимка. - Ты лишила нас возможности хорошенько подраться.
   - По-моему, мы и так неплохо подрались, - сказал Джонни.
   - Вот подрастёшь - поймёшь разницу между "неплохо" и "хорошенько", - напарница одарила блондина взглядом превосходства. Джонни покраснел.
   - Мы чуть не слились - и ты говоришь, что это "неплохо", получается, "хорошенько" - это отправиться на возрождение, так, что ли?
   Тимка величественно проигнорировала заданный вопрос, повернувшись к Лане.
   - А ты неплохо сражалась!.. - заявила с покровительственной ноткой. - Ну, для социала.
   - Спасибо за высокую оценку, - с ехидством откликнулась фотограф, изображая поклон.
   - Ну уж, высокая. Так, где-то тройка... - Тимка ответила насмешливо преувеличенным движением. - Но твёрдая.
   - Зато основная задача - на пятёрку с плюсом, - все подпрыгнули, Зомбак, только что раздававший распоряжения где-то на другом конце палубы, будто телепортировался к ним.
   - Прошу прощения, атаман, - сказала морковная девушка очень серьёзно.
   - За что ты извиняешься? - ковбой махнул иссохшей рукой. Он уже снова был в шляпе и кожаной куртке. - Без твоих наблюдений мы бы зевнули эту атаку. Я заподозрил неладное, но пока вкурил...
   Словно иллюстрируя свои слова, достал сигару и в самом деле прикурил. Выпустил из пергаментных губ, из ноздрей-щелочек струи дыма, со своей иссохшей физиономией похожий на антирекламу табачных изделий.
   - Респект, как говорит молодёжь, - отсалютовал сигарой.
   Фотограф поклонилась теперь безо всякой издевки.
   - И тебе почёт, юный вампир, - Светла попятилась было, но взяла себя в руки и выпрямилась, когда бесцветные зенки ковбоя-зомби устремились на неё. - Нечасто доводится натянуть нос Мажорам.
   Он двумя пальцами прикоснулся к полям шляпы, чуть поклонился.
   Светла вдруг поняла, что игроки вокруг смотрят на неё. Со спины подпирал Дзин, иначе она, верно, убежала бы прочь. Отовсюду - глаза людей, почти людей и странных существ, улыбки, приветливые оскалы и непонятные возгласы.
   Грац, респект, уважуха, лишь по интонации Светла догадывалась, что это слова одобрения, а не иноязычные ругательства. Она кивала, бессмысленно улыбалась и пожимала протянутые руки, чувствуя себя какой-то звездой... звездулькой районного масштаба.
   - А мне вот что понравилось, зацените, - когда ажиотаж почти стих, Лана щедро плеснула бензинчика в огонь. Выудив из своего монстрофотоаппарата кристалл, сжала его в ладонях - и развёрнутый голографический экран продемонстрировал последние секунды боя с Пикинёром. Финал столкновения вызвал всеобщее веселье. Люди смеялись, тыкали пальцами, закольцованный фрагмент просили проиграть ещё и ещё.
   - Полетел Мажорчик!..
   - Вы видели его рожу?!.
   - А-ха-ха-ха, счастливого полёта!..
   - Вот, сейчас - поставь на паузу... Бугагашеньки!..
   Светлана покосилась на очередное всплывшее сообщение:
   Вы получили Уникальное достижение "Приз зрительских симпатий"!
   Ваши действия получили одобрение многих игроков... во всех ваших боях... присутствовать модификатор урона, чьё значение будет зависеть от оценки ваших действий свидетелями...
   Просто блеск, подумала Светла, пробегая глазами строчки. То есть теперь ей в бою придётся держать в уме, смотрит ли на неё кто, и специально "делать красиво", чтобы свидетели восхитились и тем самым сделали убойнее приёмы и магию, которые она пустит в ход.
   Кстати, а ведь у этого достижения возможен эффект синергии с её первым уникальным... Девушка мотнула головой, пытаясь развидеть воображённую картину.
   - ...Нет? - огорчённо переспросил кто-то рядом. Светла усилием воли сосредоточилась на происходящем.
   - Добро пожаловать обратно в реальный мир, - сказала Лана. - То есть - в игровой.
   Вампиресса покаялась, что всё прослушала, читая системные сообщения. Видимо, это считалось достойной причиной, чтобы выпасть из реального мира... из игрового.
   - Я предложила, чтобы эта запись отправилась на "Останкино", - повторила фотограф. - То есть - к нашим видеожурналюгам. Я сотрудничаю с несколькими журналами, а у тех есть подвязки на видеоресурсе.
   Светла только заморгала. Хотела было завопить: "Ни в коем разе!", но тут вмешалась Тимка.
   - Да это же ты!.. - выпалила, невежливо тыча пальцем едва ли не в нос вампирессе. - Мне всё казалось, что я тебя где-то видела...
   - Пальцем тыкать некультурно, - влез с наставлением Джонни. - И когда кажется, креститься надо.
   - Не надо, - сказала Блиска, - среди нас ва...абще-то существа тёмного мировоззрения.
   - Тогда не буду, - согласилась Тимка, некультурно тыча пальцем товарищу под ребро. - Так насчёт. Я не сразу поняла, что это было не в Игре, а в Реале! Ну, кто вспомнит?
   Она сложила из пальцев рамку видеоискателя и наставила на Светлу. Та была готова провалиться сквозь палубы - все вновь уставились на неё, на игроков опустилась напряжённая тишина, даже деловитое снование карликов стихло.
   Динькнуло сообщение, девушка скосила взгляд и узнала, что новое достижение вступило в действие, давая ей следующие бонусы к её возможностям... она не стала читать.
   Зомбак, нарушив молчание, прищёлкнул сухими пальцами, звук был такой, словно петарда рванула:
   - Точно, это же она. Лицо то же, не особо его изменил Образ. Узнал.
   - Узнал и молчи!.. - торопливо проговорила Тимка. - Не подсказывайте, узнавшие.
   Лана моргнула, потом широко ухмыльнулась и качнула шлемом, тут же демонстративно закрыла руками рот.
   Кто-то ещё в толпе охнул и забормотал, послышался смех. Кто-то пытал наблюдательных товарищей, но те мотали головами и ухмылялись. Тимка ещё раз призвала узнавших помалкивать, и сосредоточила взгляд перед собой. Её глаза пробежали по невидимым строчкам.
   - Ух ты, мне только что достижение дали. За наблюдательность.
  
   Эпизод 42. Чёрная метка
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Тёмные воды" (вирт, соответствие с реалом - заболоченные карьеры рядом с микрорайоном "Зелёная Горка")
   В конце концов Зомбак, дав народу расслабиться после боя, толкнул краткую речь в духе "мы победили - всех положили, всем спасибо, но праздновать погодите" - и разогнал всех по местам, лечиться, обкастовываться и ждать очередную атаку.
   - А она будет? - поинтересовалась Светла вполголоса. Игроки расходились, продолжая бросать на неё изучающие взгляды, чем дико нервировали вампирессу.
   - Очень даже может быть. Как я и говорил, Мажоры - мстительные ублюдки, - сообщил Дзин.
   - Особенно если дело касается Чёрной метки, - добавила Блиска.
   - Ладно, сдаюсь, - Светла вздохнула. - Я расскажу...
   Дзин вскинул руку в предупреждающем жесте - "молчи!", повернулся к стоящим поодаль товарищам. Извинился, объясняя, что им надо изучить полученные в схватке абилки и посоветоваться.
   Блондинистая парочка, морковная девушка и рогатая служительница закона, которая отчего-то не спешила уходить, приняли это с пониманием.
   - Нужны нам больно ваши секреты, пф!.. - Тимка, впрочем, не удержалась, чтобы не обфыркать их. Однако сама повлекла Джонни в сторонку под предлогом того, что им тоже нужно посоветоваться.
   - И похвастаться новыми абилками, - дополнил напарник.
   - И старыми, получившими уровень, конечно, - согласилась девочка.
   Пару минут они разыскивали шезлонги. Эти "походные троны" из мощного дерева и прочной ткани всё же пострадали в бою. Найдя три уцелевших, товарищи составили их треугольником, расположившись боком друг к другу.
   - Думаю, нужно обеспечить приватность разговора. Лягушек не боишься? - деловито осведомился Дзин, поводя пальцем перед собой движением, каким пролистывают длинные списки на смартфонах. - Это, конечно, не белка, но всё же...
   - Предпочла бы белку, - вставила волшебница.
   - Чего нет, того нет, - рассеянно ответил вампир. - А вот лягушка определённо была где-то... здесь!.. Так что, нет у тебя лягушкофобии? Не хотелось бы, чтобы ты взлетела с визгом и попыталась залезти кому-нибудь на голову.
   - Опять развеселив народ, - вставила Блиска.
   Светла поняла, что сидит и пялится на них как на сумасшедших, и попыталась взять себя в руки.
   - Я не страдаю батрахофобией, - ответствовала с достоинством.
   - Что-что ты там про трах? - заинтересовалась Блиска, но тут Дзин достал из невидимого рюкзака...
   - По-моему, это всё-таки жаба, - сказала Светла, вампир отмахнулся - неважно, - поставил статуэтку на палубу в центре образованного их шезлонгами треугольника, легко коснулся темени прямоходящей антропоморфной жабы в цилиндре и с тростью.
   Светла была готова к странностям, но в самом деле чуть не воспарила над шезлонгом, когда раздался глубокий звучный голос:
   - I see trees of green, red roses too
   I see em bloom, for me and for you
   And I think to myself
   what a wonderful world...
   Девушка с трудом оторвала взгляд от ожившей жабы, которая принялась танцевать на своём небольшом пьедестале под аккомпанемент джазового оркестра, снимая-одевая цилиндр и помахивая тростью, крутясь и раздувая горло, самозабвенно выводя осанну этому прекрасному миру.
   - Не завизжала, - констатировал Дзин. Собеседники с интересом следили за ней.
   - И не взлетела, - Блиска усмехнулась вампиру. - А она нравится тебе всё больше?
   Тот серьёзно покивал, глядя на Светлу. Девушка почувствовала, что её щёки теплеют. Вампиры не краснеют...
   - Это чего? -поинтересовалась она.
   - Мой приятель Луи, - Дзин указал на статуэтку, - создаёт приватную зону. Любой, кто попробует подслушать, о чём мы здесь говорим, услышит только его.
   - А при чём здесь белка?
   - При том, что Джазовый Лягух - артефакт невысокого уровня, - вздохнула Блиска. - Через него можно всё же пробиться, есть другие артефакты и способности. Например, ты со своими заячьими ушами запросто смогла бы подслушать. А вот будь у нас белка, мы могли бы разговаривать без опаски.
   - А белка что делает? - спросила Светла. - Тоже пляшет и поёт? Или там, орешки грызёт, с золотыми скорлупками, и ядра чистый изумруд?
   - Что-то я не знаю такого сеттинга, - сказала Блиска, и вампиры поглядели на неё с удивлением. - Что?..
   - Нет, это просто такая небольшая пирамидка из чёрного камня, белка на одной из граней выгравирована, - пояснил Дзин. - Очень редкий и дорогой артефакт. Жаба, впрочем, тоже нечастый и недешёвый. Чаще всего попадается Нос.
   - Не напоминай!.. - вздрогнула Блиска. - Вот он "тоже пляшет и поёт". Одно и то же. Страшно занудным голосом. И то и дело принимается рассказывать, как он крут и какие все вокруг придурки. Впрочем, мы здесь не лекцию тебе про артефакты собрались читать. Это мы здесь задаём вопросы.
   Она сыграла голосом, изображая, видимо, "плохого полицейского".
   - В Апрельских тезисах почитай соответствующий раздел, - добавил Дзин. - И есть "Предметный указатель" того же Мелкого Змея. Но да, артефакты отставим пока. Сейчас мы жаждем услышать ответы. Итак, Чёрная метка.
   - Из Стивенсона, - Светла повела плечами. Она устала не понимать, и ей уже было почти всё равно. - Там Чёрная метка - это как раз "артефакт". А что она значит здесь - я понятия не имею.
   - У "Пиратов Карибского моря" режиссёр разве Стивенсон? - удивилась Блиска. - Ну, чего опять? - возмутилась волшебница, когда вампиры уставились на неё, потом друг на друга с нарочитым удивлением.
   - Да так, ничего, - Дзин покачал головой и повернулся к Светле. - Повелители Тьмы.
   - Кучка Мажоров то есть? - переспросила девушка. - Мстительные ублюдки?
   - Не склонные прощать убийство своих, - Дзин энергично кивнул и ткнул пальцем куда-то в пространство над плечом Светлы. - Любой убивший члена их Гильдии получает Чёрную метку.
   Девушка уставилась в указанное место, тщась увидеть, повела рукой в воздухе.
   - Не старайся, - фыркнула Блиска. - Пощупать маркеры нельзя вообще. А этот конкретный маркер могут увидеть только Мажоры, чтоб они все в Мокрый Мир оптом провалились. Чёрная метка - это их гильдийская абилка, знак своим - убить при встрече.
   На сей раз голос "плохого парня" вышел у неё совсем удачно. По крайней мере, Светла аж вздрогнула, и Дзин положил руку на её плечо. Девушка длинно выдохнула и наклонила голову, прижимаясь щекой к прохладной успокаивающей ладони.
   - Что такое Мокрый Мир? - спросила она тихо.
   - Потом расскажу, - отмахнулась Блиска.
   - Высокоуровневая локация. Океан с чудовищами, - объяснил Дзин, и Светла в знак благодарности потёрлась щекой о его руку.
   - Only you can make all this world seem right, - самозабвенно выводил Джазовый Лягух, -
   Only you can make the darkness bright
   Only you and you alone can thrill me like you do...
   - Так вот, мне интересно, - продолжила волшебница, с одобрением наблюдая за сценкой. - Среди Мажоров, конечно, есть ламеры, лузеры и крабы, но как ты, отказница, ухитрилась обнулить какого-то мажорчика?
   - Что такое ламеры, лузеры и крабы? - поинтересовалась Светла, с неохотой отпуская руку Дзина.
   - Если ты и дальше будешь сыпать вопросами, мы никогда не доберёмся до сути дела.
   - Если ты будешь и дальше сыпать незнакомыми словечками, я так и буду задавать вопросы, - ответствовала Светла. - Хотя второй термин мне знаком. И первый, если подумать. А значение третьего нетрудно домыслить.
   Блиска со вздохом повернулась к вампиру.
   - Она просто ужасна, - пожаловалась.
   - Ага, - Светла обиделась бы на это его согласие, если бы парень не смотрел на неё с таким умилением.
   - И тебе это нравится, - обвинила Блиска.
   - Ага. Но моя симпатия не помешает мне задать вопросы и выслушать ответы. Итак?..
   Светла вздохнула и заговорила.
  
   - ...Это самая странная и страшная история, что я слышала, - сказала Блиска. - Ну, после Стирателя.
   Дзин согласно кивнул. Он слушал молча и серьёзно, тогда как волшебница сначала хмурилась удивлённо, потом скептически улыбалась, а к концу было видно, что она готова перебивать рассказчика. Но она всё же утерпела, и лишь сейчас ринулась в бой:
   - И я не уверена, что эта не байка, как тот же Стиратель.
   - Что такое... - начала Светла, волшебница вскинула руку - потом.
   - Запиши в блокнот, - посоветовал Дзин, и девушка так и сделала.
   - Так что, признаешься? - сказала волшебница. - Я даже не очень обидюсь.
   - В чём признаться? На что не обидишься?
   - В том, что ты всё это выдумала от начала до конца, - сказала Блиска. - Ну не бывает же такого. Законы Игры за эти два года изучены вдоль и поперёк, все лазейки в них найдены. Змей со товарищи всё изучил. Игра и Реал - две большие разницы. Они могут пересекаться... но не таким образом. Нормал не может стать Игроком.
   - А откуда, по-твоему, Игроки-то взялись? - усмехнулся Дзин, Блиска смерила его свирепым взглядом:
   - Ты понял, о чём я. Маггл только во время Первоапрельского Розыгрыша может стать Игроком!..
   - Погодите, - медленно проговорила Светла. - Вы зовёте обычных людей... магглами?
   Блиска поморщилась.
   - Ну, вообще-то это прозвище не прижилось. Вроде имеет хождение среди Мажоров... сейчас не о терминах речь. Скажи, что ты пошутила, что нас снимают скрытой камерой. Эй, да ты, может быть, и в самом деле журналист? Есть же у них такой тролльский прикол, хайлевел нуба играет, а сам ведёт съёмку исподтишка и ловит лузлы...
   Она вдруг осеклась, уставилась на Дзина, потом ме-е-едленно оглянулась через плечо. Дзин приподнялся на своём шезлонге. Светла проследила их взгляды.
   Морковная девушка, беседовавшая о чём-то с рогатой полицейской, повернулась к ним и вопросительно подняла красно-рыже-жёлтую бровь.
   Блиска адресовала ей нервную улыбку и отвернулась. Помотала головой.
   - Нет, не может быть... этак у меня уже паранойя разовьётся. Нужно меньше слушать всякий хоррор в духе Апрельской Резни Бензопилой.
   - Что такое... - начала Светла, фыркнула и открыла блокнот.
   - Так что? - Блиска воззрилась на неё требовательно... или скорее искательно, ожидая, что она признается в розыгрыше.
   Светла пожала плечами.
   - Вы требовали правды, и я рассказала всё. И напрасно, видимо, надеялась на совет и помощь, - вырвалось горькое.
   Блиска повернулась к Дзину.
   - А ты чего молчишь?
   - Потому что вы мне и слова не даёте молвить. Но я как раз поверил.
   - Дзин!
   - Ибо нелепо. И на мой совет и помощь можешь как раз расчитывать, - кивнул вампир вампирессе.
   - Спасибо, - выдохнула та, гадая, с какого времени мнение едва знакомого чело... нет, даже не человека!.. - стало так много для неё значить.
   - Дзин. Это ведь полная чушь.
   - О чём и толкую, - кивнул Дзин. - Чушь, бред, такого быть не может. Любой подкованный в Игре придумал бы что-нибудь более правдоподобное.
   - ... - Блиска начала что-то говорить, снова осеклась и оглянулась назад - теперь глядя на полицейскую. - Менты на шухере. Посты на локах возрождения. Суета на улицах.
   - Ещё одно свидетельство в пользу правдивости истории, - согласился Дзин.
   - Может быть, это опять был "взрыв бытового газа", - Блиска подняла руку и сделала странное движение пальцами, будто ставила кавычки.
   - Тогда, конечно, тоже менты на ушах стояли... но не настолько.
   Светла открыла было рот, закрыла, звучно клацнув зубами, вызвала блокнот и черкнула пару строчек. Может быть, его вообще так и оставить висящим?
   - Нападение Мажоров, - дополнил Дзин. - Они обычно не так действуют. Не то чтобы великие тактики, конечно, но не настолько же бестолково.
   - За нас дрался Зомбак, - возразила Блиска. - С его прокачанной Тактикой наперевес.
   - Аргумент, - согласился Дзин. - Но и сам Зомбак заметил, что нынче Мажоры выступили странно даже для себя. Где их крутыши? Почему они так криво действовали? Напади они одновременно со своими замороченными зверями и прочими миньонами, даже с нашим великим полководцем у нас половина бы улетела на возрождение.
   - И каким же образом факт бестолковости Мажоров может подтвердить её слова?
   Дзин дёрнул плечами.
   - Её история странная. И происходящее странно. Может быть, это звенья одной цепи.
   Блиска покивала, состроив на лице выражение глубокого восхищения умом товарища.
   - И что ты предлагаешь делать с её странной историей? - поинтересовалась. - Мы здесь отрезаны от информации. Чтобы выяснить хоть что-то подтверждающее её слова, надо вернуться в мирные локации.
   - У меня за спиной - полицейский, - Светла ткнула большим пальцем через плечо.
   - Предлагаешь поспрашивать её? - фыркнула Блиска. - Она ничего не скажет.
   - Даже из отказа отвечать можно сделать какие-то выводы, - сказал Дзин глубокомысленно.
   - Слушайте, мне прямо даже как-то неловко с тобой рядом стоять, таким Шерлоком Холмсом!.. - восхитилась Блиска. - Сразу чувствуешь себя таким... Ватсоном. Кажется, знаю, почему он такой - перед какой-то девушкой, наверное, выпендривается, - громким шёпотом "по секрету" поведала Светле. - Но кто бы это мог быть?
   - Представления не имею, - отозвалась та и покосилась в сторону. - Слушай, это ведь он нарочно?
   - Foxy... - жарко выдохнул Лягух, -
   You know you're a cut little heartbreaker
   Foxy...
   You know you're a sweet little lovemaker
   Foxy...
   - Нифига подобного, - Блиска одарила артефакт приватности одобрительным взглядом, "украдкой" показывая большой палец, Лягух прикрыл глаза, раздувая горло, и вкрадчиво сообщил, что хотел бы забрать её домой:
   - Foxy...
   Светла раздражённо отвернулась. На глаза снова попалась служительница порядка, упорно отирающаяся около их междусобойчика.
   - Тогда, может быть, сдаться ей? - невпопад сказала вампиресса.
   - Кому?
   - Полицейской. Обратиться к этой Гильдии. Рассказать всё, попросить помощи... - и, возможно, позволить стереть себе память, содрогнулась Светла, вспомнив.
   - Ни в коем случае!.. - вампирессе даже сначала показалось, что это она воскликнула. Девушка подняла взгляд - товарищи шокированно таращились на неё, потом уставились друг на друга.
   - Верю, - проговорила Блиска. - Вот теперь - верю, что она была совершенно не при делах до сегодняшнего утра.
   Дзин повернулся к Светле и произнёс веско:
   - Омерта.
   Эпизод 43. Омерта
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Редколесье" (вирт, соответствие с реалом - парковый массив по соседству с микрорайоном "Старый Центр")
   Дальнейший путь дирижабля продолжился без приключений. Карлики и пассажиры были настороже, готовые к очередному столкновению.
   Но обратить на возможных нападающих всю мощь стрелкового оружия и магических заклинаний им не пришлось. Никто не покушался на дирижабль, небольшой ремонт, выполненный на ходу проворными карлами, исправил последствия разрушений, причинённых Мажорами и их ручными зверюшками. Прохладный ветерок подгонял дирижабль в нужную сторону, и пассажиры говорили уже, что опоздания почти не будет.
   Воздушный корабль наконец миновал постапокалептический пейзаж болот. Теперь внизу плыли низкие холмы, зелёные поля, светлые рощицы, ленты ручейков и речушек... На всей этой пасторали зоркий глаз, впрочем, мог бы приметить следы технологической цивилизации, вроде застрявшего в ручье ржавого робота или оплетённой вьющейся растительностью железной решетчатой конструкции - то ли опоры ЛЭП, то ли башни какого-нибудь гиперболоида. Но такие артефакты попадались всё реже.
   Страшные твари не выходили из чащ и не выныривали из прудов. Те, что показывались, выглядели обычными зверями. Олени, кабаны, привычные и почти родные Светле волки. По ярко-зелёным, словно покрашенным лугам от набегающей тени дирижабля разбегались кролики, обычные или саблезубые, вампиресса не могла разобрать. Зверья хватало, но, видимо, оно всё же не было достойно того, чтобы тратить снаряды и магию. Или игроки утолили свою жажду крови и "экспы" в уже случившихся боестолкновениях. Разве что изредка кто-нибудь стрелял вниз, приметив особо соблазнительную добычу, или пробуя новые умения, полученные вот только что.
   Небо тоже прояснилось. Никакие "молоты" не штриховали беспечную синеву инверсионными следами реактивных двигателей, и стай живых опасных противников тоже не было видно. Серые тучи над болотами сменились аккуратными облачками, тяжёлый воздух посвежел.
  
   ...И всё это окружающее великолепие Светла подмечала разве что краем глаза, напряжённо внимая повествованию спутников о "начале времён", первых месяцах Игры.
   Гильдия Охраны Порядка - объединение Игроков, провозгласивших своим делом именно поддержание Порядка. Непременно с большой буквы "П", так, как понимали его основатели, по большей части зрелые мужи как раз из властных структур. Заявив свои цели, Гильдия угадала в некую роль, предусмотренную правилами Игры, и получила специальные абилки, позволяющие защищать реальный мир от проявлений Игры.
   Тем не менее Гильдия сразу же после своего основания попыталась расширить свои "полномочия" на саму Игру. Тогда-то ГОПники заполучили это и ещё с полдюжины нелестных прозвищ, ворох проблем, и - принципы омерты.
   Уже и не припомнить, кто назвал итальянским словцом отказ иметь дело с самозваными ОхрЕнителями Парятка. Сначала Жандармы стали "нерукопожатными". Им в самом деле не подавали руки, не общались, не вели никаких дел. Чуть позже так стал называться перечень кратких правил поведения, которому следовали Игроки, если им пытались... навязать общение.
   ГОПники - не официальная власть, и позволять себя арестовывать, отвечать на допросах, смирно сидеть в кутузке - позвольте, с какой стати? Никто и не думал подчиняться их вздорным требованиям и "законам". Так что на попытки принуждения к чему-либо Игроки отвечали тотальным игнорированием. На предложение "пройдёмте" - проходили мимо, на попытку схватить - бежали. Иногда это получалось, и ГОПники оставались ни с чем. И это был лучший для них исход, потому что если Игрокам удрать не удавалось, правилами Игры попытка захвата интерпретировалась как нападение. Так что Жандармы получали статус агрессоров, и теперь от них можно было защищаться силой. При удаче арестанту удавалось убить одного-двух и доблестно пасть в неравной битве, потому что ГОПники, как и гопники, по одному не ходили.
   Впрочем, можно было попробовать осуществить оба варианта, пустив в ход стратегию под одиозным именованием "дерьмо случается". Такое же общее неформальное название имели как раз в этот момент вошедшие в моду заклинания и устройства "АОЕ" - то бишь чары или "бомбы" массового поражения, позволяющие убить себя, прихватив ещё и обидчиков.
   ГОПники пытались выпускать декреты, "обязательные для исполнения всеми Игроками", с идеями одна другой завиральнее. Чего стоит одно поползновение ввести игровые паспорта. Предполагалась всеобщая перепись и выдача "официальных" бумажек. В каковых "ксивах" Игрок должен был открыть свою расу, класс, заклинания и способности, а ещё - настоящее имя.
   Дальше - больше, попытка ввести налог на торговые сделки, регистрацию торговцев и крафтеров, то есть ремесленников, и сертификацию их товаров-изделий, насмешила всех. Это просто проигнорировали... сначала. Но когда ГОПники и в самом деле взялись, если без словесных экивоков, рекетировать бизнес, отпор Игроков был жёстким и решительным. Вроде бы даже неписи поучаствовали.
   ГОПники отступились. Всё же их было немного для такого дела. И, решив поправить недостачу в рядах, они ввели "воинскую повинность". Вызывали повестками подходящих им по классу Игроков, и предлагали отслужить какое-то время, или вовсе вступить в Гильдию на добровольно-принудительных началах. А на носителей уникальных абилок они какое-то время просто охотились, используя все средства.
   Но средств как раз было немного. Как принудить к чему-то Игроков, по сути - "супергероев", могущественных, всегда вооружённых, не чувствующих боли, не способных умереть? ГОПники решили эту задачу, в конце концов... нет, на самом деле идея носилась в воздухе ещё в "начале начал", и метод был пущен в ход сразу. Просто раньше такие случаи были единичны, и лишь к финалу обрели массовость.
   Да, Гильдия Охраны Порядка вывела конфликт за границы Игры и попыталась достать непокорных с реальности. Можно представить, какой простор для злоупотреблений дают ГОПникам гильдийские абилки, действующие в рельности, на обычных людей, а если к ним прибавить возможности официальных структур, на которые имели выход старшие фигуранты Гильдии... По сути, это был шантаж, угроза неприятностей для реальных личностей Игроков, для их родственников и друзей.
  
   - ...И тогда чаша народного терпения переполнилась, как у вас говорят, - Блиска усмехнулась, но как-то невесело. - Игроки, "все как один, в едином порыве", правильно?..
   - Глава "Ментовские войны", - Дзин указал взглядом на книгу в руках Светлы. - Да, так и назвали эту череду сражений. Там интересно про них написано, хотя и кратко.
   Вампиресса встряхнулась. Дзин вёл неспешное повествование, Блиска дополняла, вставляя комментарии, а она будто видела перед собой всё это. Непонимание, конфликты, столкновение амбиций, всё нарастающую напряжённость, которая обернулась...
   кровавой резнёй
   Меня там не было, подумала она с досадой. Жаль, такие ресурсы пропали впустую, упущены такие возможности для развития...
   для чего? Светла ощутила медный привкус на языке. Откуда она знает о том, что происходило тогда?
   - И кто победил? - спросила машинально вампиресса, ощущая, что и ответ на этот вопрос ей тоже известен. Впрочем, догадаться немудрено:
   - Мы, конечно, - ответила Блиска.
   - "Мы"?.. - фыркнул Дзин.
   - Мы, Игроки, - волшебница вскинула подбородок. - Ну, первое поколение просто задавило ГОПников.
   - То есть полиции у вас нет, - констатировала Светла.
   - Полиция у нас есть, - возразила Блиска. - Эта заруба кончилась до зимы первого года, и к нашему, второму поколению всё уже поутихло. ГОПников поприжали и жестоко вынудили заняться их прямыми обязанностями, а не пойми чем. Так что они теперь понемногу выправляют свою погнутую карму, как сказал бы Дзин...
   - Как раз ты так выражаешься, - возразил вампир. - Другие Гильдии создали механизмы контроля деятельности ГОПников, очертили им круг полномочий, и теперь по очереди осуществляют наблюдение...
   - Говори проще - пасут их, следя, чтобы не слишком офигевали в атаке, - опять вмешалась Блиска. - И бьют по загребущим лапам, когда вылазят за тот круг!..
   Дзина с толку было не сбить:
   - ...следуя короткому своду довольно толковых правил, который опять-таки унаследовал это название - омерта. Согласно ему Жандармы работают по своей прямой специальности, а Игроки всё же сотрудничают с ними, хотя и без особой охоты. ГОПникам разрешено идентифицировать Игрока по "ауре", фиксировать "спектр" его магии, для того есть специальные игровые инструменты. Не требовать, а вежливо просить дать показания, выступить свидетелями. Следственные действия - лишь с участием наблюдателей.
   - ...Что возвращает нас к твоему предложению, - подхватила Блиска. - Которое нас так ошарашило. Любой Игрок слышал о Ментовских войнах и омерте, то есть вот так запросто ГОПникам никто не "сдаётся". К ним вообще не так уж часто обращаются. Но если приходится...
   Она вдруг зажала нос рукой и старательно загундосила противным тоном:
   - Согласно процедуре подачи заявления, сначала следует получить справку по форме "у меня есть крыша".
   - И что это значит? - прохладно спросила Светла.
   - Нужно заручиться поддержкой одной из старых Гильдий, - "перевёл" Дзин. - Они предоставят наблюдателей, посредников...
   - "Смотрящих"!.. - дополнила волшебница.
   - Юрийная парочка... - начала Светла.
   - Нет, - перебил её Дзин.
   Вампиресса недоуменно моргнула.
   - Допустим, ты... им запомнилась, - начал вампир. Изящно выкрутился, подумала Светла. Наверняка ведь хотел сказать что-то вроде "допустим, ты сказала правду". - Тогда они заинтересуются наверняка и, насколько я знаю Маринку и Сашку, захотят поучаствовать, помочь тебе. Но для общения с ГОПниками тебе придётся найти кого-нибудь другого.
   - Почему? - Блиска, оказывается, тоже не знала, и озвучила вопрос Светлы.
   - Во времена Ментовских войн была какая-то мутная история... и ГОПников они с тех пор просто игнорируют. Возможно, согласно тем, изначальным правилам, - Дзин пожал плечами. - Девчонки у нас на высоком счету, знают многое и многих и обладают странными умениями, так что их участие будет не лишним. Но наблюдателями будут выступать другие.
   - Обязательно будут? - по-детски спросила Светла.
   - Уж будь уверена. Гильдия, согласно правилам нынешним, непременно должна ответить на твой запрос.
   - Причём любая Гильдия, - ввернула Блиска, и Дзин кивнул:
   - Всё, что от тебя требуется - честно и правдиво изложить им суть дела.
   - Тавтология, - пробормотала Светла, размышляя. Как раз с правдивостью-то у неё были проблемы. Она не соврала спутникам, но предпочла не искушать их блеском золота и не упомянула о миллионах, что была вынуждена нести с собой. В самом деле, кто она им, посторонняя, едва знакомая отказница, здесь, в мире, где даже смерть ненастоящая?
   Как будто разумная предосторожность - но у умолчания всё равно был привкус предательства.
   Чтобы избыть тишину, Светла потребовала уточнений, волшебница и вампир поведали ей суть обычной процедуры "прошения о крыше". Игрок, не состоящий в Гильдиях, может обратиться в "дежурную Гильдию", которая на данный момент осуществляет пригляд за ГОПниками ("нынче это, кажется, Цирк?"). Но никто не мешает просить о помощи любую другую.
   - Так что если ты вдруг забоишься, что Юрийная парочка к тебе с предложениями сомнительными приставать будет, - начала Блиска серьёзно.
   - Это не в их стиле, - Дзин одарил её хмурым взглядом.
   - ...И передумаешь в Дурдом обращаться... звучит-то как!.. Тебе поможет любая Гильдия, имей в виду.
   Светла кивнула неуверенно, покосилась на Дзина.
   - Например, Лиственница, - продолжила волшебница, ехидно поглядывая на них. - Дядя Саша непременно впишется за тебя, его хлебом не корми, дай справедливость учинить, в особо крупных размерах. Мелкий Змей захочет тебя препари... пардон, твой случай изучить как следует (тебе и в самом деле стоит обратиться, хоть и после, может, скажет что умное по этому поводу). Ну, и Ульяна, всеобщая Мама Уля, сразу возьмёт под крыло... В самом деле, давай к нам!.. У нас есть печеньки.
   Вновь повисла пауза.
   - Хватит корчить рожи, напарник, - фыркнула Блиска наконец. - Я шучу. Хотя и серьёзно. Всякое может случиться, Игрок предполагает, а Сюжет располагает, взять хотя бы эти нападения, ну как обстоятельства вынудят разойтись?
   - И в самом деле, - Дзин кивнул, просветлев, и обратился к Светле. - Не сообразил, извини. Мы и в самом деле можем потерять друг друга, и тогда проси убежища у Гильдий. Лучше, конечно, у наших, резиденции тебе любой покажет. Не будет возможности обратиться именно к нам - так у любых.
   - Радуга (они круты и с охотой впрягаются в такие дела), Зануды (вот их не советую, добросовестные, но такие зануды, да и Образ твой их не вдохновит), Электровеники (этим лишь дай поработать с информацией, и хоть лутом не делись), никто тебе не откажет. Даже... - волшебница вдруг хихикнула, - знаешь, даже и Мажоры!.. В самом деле, если ты со своей Чёрной меткой припрёшься к воротам их Дворца и обратишься за посредничеством, они будут вынуждены, приветливо скрежеща зубами, защищать тебя перед ГОПниками! Может быть, рискнёшь?
   - Пожалуй, воздержусь, - икнула Светла.
   - А жаль. Вообразите, какие у них были бы рожи!.. - волшебница мечтательно вздохнула. - Но да, пожалуй, не стоит, ерунду сказала. Даже если этот тип, "А из Вэ-Три", действует один, своего всё равно прикроют. Ну, или выдадут, если придурок и вправду наворотил дел...
  
   Оказывается, сокомандникам никогда не приходилось обращаться к ГОПникам, так что они помимо уже рассказанного мало что могли ей поведать. Светла записала оставшиеся без вопроса ответы, поблагодарила и какое-то время сидела молча, размышляя.
   Омерта, значит. Вот так сразу и не скажешь с уверенностью, проще всё только что стало, или же усложнилось. Могущественная Гильдия прикроет её при общении с ГОПниками. Но что потребует она за "крышу", и не понадобится ли ей потом "защита от защитников"? Сокомандники утвержают, что нет, тем не менее...
   И как будут происходить следственные мероприятия? Сотри идиотке память, вспомнила Светла снова и почти поёжилась. Но стирание в прошлый раз не подействовало, значит ли это, что она теперь имунна? И нет ли в списке пресловутых гильдийских абилок ГОПников как раз чтение памяти? Девушка была не уверена, что готова позволить заглянуть себе в голову.
   Вопросы, вопросы... Так ничего и не надумав, Светла решила оставить окончательное решение на момент встречи. Которая уже скоро, если упомянутое Блиской "всякое" их минует, и они доберутся благополучно.
   Кстати, на случай возможного "всякого" недурно бы разобраться с её собственными новыми абилками. Светла вытряхнула в поле зрения ворох системных сообщений и обратилась за консультацией к сородичу по Образу:
   - ...Раз уж врали, что для того и собрались и завесились от прослушки.
   Дзин как будто удивился, но заверил, что готов обсудить с ней вопросы её приобретений. Блиска с усмешкой предложила попросту открыть ей статус, Дзин торопливо сказал: "не надо". Чего-то я не знаю, подумала Светла, но статус открывать и в самом деле не стала.
   Блиска немного отодвинулась, усевшись вполоборота, как будто обозначая таким образом устранённость от их беседы: "ну, я здесь лишняя". Юная вампиресса проигнорировала её странную ехидную улыбочку, повернулась к Дзину принялась зачитывать с выражением.
   Эпизод 44. Ревизия поступлений
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Редколесье" (вирт, соответствие с реалом - парковый массив по соседству с микрорайоном "Старый Центр")
   Как правило, вампир получал кровь сородича либо в дар, либо в бою с ним, поведал Дзин. Светле же она досталась не так и не этак. Эффекты и добровольного, и принудительного "донорства" были изучены и в общих чертах известны и предсказуемы, но этот случай оказался чем-то средним. Дзину было интересно, что за абилки она получила от его крови.
   Её Дисциплины Крови продвинулись с начального уровня Неофит до уровня Ученик, и теперь закладка с этим заголовком содержала три активных заклинания и аж дюжину пассивных способностей.
   Действие Очарованного Сна теперь было продлено, выросло время контроля и последующего сна, и сам шанс очарования.
   Плащ Теней, снижающий заметность и затрудняющий противнику прицеливание, и дающий небольшую защиту от физического урона, лазеров и стихийных заклинаний, выглядел перспективно. Вот только поддержание этих чар постоянно расходовало "кровь", в зависимости от... степени освещённости и "освящённости" места, где находится заклинательница. При нахождении в затенённых пространствах и на дружественных тёмным существам локациях - немного, на свету и в "светлых" землях - больше. Дзин посулил, что эта абилка открывает доступ к Щиту Мрака:
   - Мощный защитный бафф, может накладываться на других, полезная, в общем, штука, однако дорогая, чтоб её...
   Малое Проклятье Крови налагалось на короткоклинковое холодное оружие, и враг, раненый им, получал проклятие, кто бы мог подумать... Сначала - случайный и слабый тёмный дебафф, но потенциал развития есть, оценила Светла, черкнув заодно в записной книжке значение этого слова.
   Ниже записала словечко пассивки - навыки, действующие по умолчанию постоянно и/или рандомным образом. Их у неё как-то вдруг образовалось достаточно много:
   Суть Крови - пассивная абилка, та самая, результат срабатывания которой доставил спутникам столько веселья. Сейчас они за счёт Светлы уже не развлеклись бы - потому что эта самая абилка, позволяющая заполучить случайную способность противника, чью кровь довелось попробовать, обзавелась возможностью сброса ненужного свойства.
   След подранка и Хищник по следу - возможности "видеть" следы существа, которого она ранила, и следы монстров, родственных последнему убитому ею. Может быть полезно, сказал Дзин, когда получаешь квест, связанный с фармингом определённого вида монстров. Светла шевельнула пальцами, вызывая записную книжку.
   Чутьё намерения - умение определять направленный в её сторону враждебный взгляд. Но не направление - это приходит с "возрастом".
   Голос крови - ощущение присутствия вампиров, будь то Игроки, неписи или монстры. Сейчас - лишь тех, кто слабее. Впоследствии, предположил "приглашённый специалист", абилка позволит чувствовать приближение не только тёмных "сородичей", но и "кузенов", и "свойственников".
   - ...То есть всевозможных гулей, зомби, дампиров, весь тёмный род.
   - Не уверена, что хочу знать, кто это такие, - буркнула Светла, машинально записывая виды монстров.
   - Познакомиться всё равно придётся, - посулил Дзин. - Что там ещё?
   Вампиресса пробежала список глазами и поморщилась. Раньше названия были забавнее. Как же там... Крем от загара, Голоса в голове. Сейчас же - всё мрачные и готические именования. Взор через Тьму, каково?
   - Полезная штука, - возразил Дзин. - Ты сможешь видеть некоторые умения тёмных монстров, эффекты, которые на них действуют. Это даже и Игроков касается, если у них нет препятствующей этому Завесы Тьмы.
   - Каковая завеса у меня как раз есть, - заметила Светла, открывая следующую строчку.
   - С чем тебя и поздравляю. Умение скрывать свои умения, прости за тавтологию и повтор, нужная вещь. Возьми, для примера, меня, - Дзин развёл руками, словно и предлагая взять. Светла оценивающе поглядела на него через прозрачные таблицы.
   - Ну, допустим, возьму, - осторожно предположила.
   - Ты вампир. И я, вампир более сильный, Взором видел твою уникальную абилку. Там, в Норгороде. А сейчас, если твой уник сработает опять, не увижу, как раз из-за этой Завесы. Кстати, - он чуть замялся, - прости, что смеялся тогда...
   - ? - вампиресса удивлённо вскинула брови, глядя на смущённого Дзина.
   - Ну, над маркером твоего уникального умения и его названием, - пояснил он.
   Воцарившуюся тишину нарушила Блиска:
   - Ты должна сказать "прощаю, но с тебя обед в шикарном ресторане", - подсказала "доброжелательница" Два суровых взгляда её не смутили.
   - Ты же как будто "не слушаешь".
   - А, точно, - и Блиска снова отвернулась, сообщив в пространство: - Кстати, я знаю отличные заведения, что в городе, что в Игре, и вот ну совершенно случайно у меня завалялись скидочные...
   - Блиска, - вздохнул Дзин.
   - Молчу, молчу, - хихикнула их спутница.
   - Насчёт всяких там "Взоров", - как бы между прочим интересуясь, спросила Светла, - бывают абилки вроде "Испепеляющая Взглядом"?
   - Вообще-то есть нечто похожее, - печально вздохнул Дзин, - но не в наших сеттингах.
   - Эй, а ведь ты видела и маркер, и название, и даже описание навыка, - вспомнила вампиресса.
   - Мы тогда уже попали в скрытый квест и стали союзниками, - ответила волшебница. - По умолчанию верхние статусы открыты для состоящих в одной команде. Кстати, прости за то, что прочла Дзину вслух описание. Хочешь, в качестве извинения свожу тебя в какой-нибудь шикарный ресторан?
   Состроила глазки и потянулась взять её за руку.
   - Что ещё за верхие статусы? - сердито осведомилась Светла, избегая её касания. - И как их, блин, спрятать от тебя?
   - Кажется, меня отвергли, какой жестокий мир... - волшебница прижала отвергнутую руку к груди преувеличенно трагическим жестом. И продолжила делово, взмахнув ладонью в жесте, разворачивающем меню: - Статусы - они статусы и есть. Зайди в соответствующую закладку... Да-да, она самая, "Отображение статусов для....". Что там сверху, читай. Галка стоит - вот и сними. Пожалуйста, теперь ты их от меня скрыла, и я увижу разве что собственные чары, наведённые на тебя, а срабатывание твоего уника - фиг там.
   - Не то чтобы я вам не доверяю, - пробормотала Светла, собираясь вновь разрешить отображение, но промедлила.
   - Нет, всё правильно, - засмеялась волшебница. - Обладатели уников обычно не светят их случайным союзникам. Всякого рода уникальные абилки потому так и называются, что очень редки. Их носителя, будь он хоть какой отказник, приветливо встретят в любой Гильдии. Лишний козырь тебе для общения с Гилдмастерами. Немногие Игроки, даже хайлевелы, могут похвастаться хоть одним уником, а у тебя их... сколько уже? - как бы между прочим осведомилась.
   Светла молчала.
   - Не хочешь говорить, не надо, - сказал Дзин.
   - Тебе что, неинтересно? - возмутилась Светла и тут же поняла, что сказала что-то не то.
   - Мне очень интересно, - ответил Дзин. - Но если ты думаешь, что лучше оставить так, я сдержу любопытство...
   Блиска вздохнула растроганно, смахнув фальшивую слезу с глаз. И изобразила пантомиму, будто держит перед собой невидимый пакет, берёт из него какую-то снедь и с хрустом жуёт.
   - Четыре, - выдохнула Светла.
   Декларация независимости (развернуть), и
   Панцушот (развернуть), нет, спасибо, а ещё
   Приз зрительских симпатий - вот его, пожалуйста, раскройте. Она перечла описание достижения, обозначенного видеокамерой с восклицательным знаком, и коснулась следующей закладки.
   Эффекты достижения Превозмогание, увеличивали урон и сопротивление магии в ближнем бою против сильного противника... если рядом были свидетели этого боя. Вампиресса так и не поняла, получила ли эту абилку за победу над врагом, что был много сильнее, или над собственной "вампирской натурой", когда она противостояла давлению Образа и так и не запустила клыки в Пикинёра. Вместо этого запустив его за борт.
   Светла опять вывела описание Приза зрительских симпатий, внимательно перечла. Поморщившись, явила и Панцушот, пробежала глазами. Как-то слишком уж явно Превозмогание коррелирует с этими двумя абилками.
   - Случайность? Не думаю... - пробормотала Блиска и как-то странно кивнула и пошевелила бровями.
   - Да, всё одно к одному, - согласился Дзин. - Как будто тебе навязывают определённый стиль боя. Выходить в первую линию и сражаться красиво, используя акробатику и приёмы, впечатлять окружающих и получать с того повышение параметров.
   - Но в ближнем бою противостоять крутым монстрам она сможет ещё нескоро, - заметила волшебница. - Не говоря уж об Игроках.
   - Да мне и неохота выходить в первую линию, - возмутилась Светла. - Уж извините, предпочту издалека нож кинуть.
   - За что ты извиняешься? - Блиска мимоходом растянула меж ладонями веер сияющих искр. - Я тоже считаю, что лучший враг - застреленный издалека.
   - И в спину, - добавил Дзин.
   - И, в твоём случае - перед смертью грызанувший ещё одного врага, - кивнула волшебница, скомкав маленькие молнии в кулаке. - Собственно, у тебя эта тактика уже отработана.
   Светла кивнула.
   - Тем не менее, слишком уж вкусные плюшки дают твои уники, - пробормотал Дзин. - Надо глядеть навыки обращения с оружием, как у тебя с ними?
   Светла перещёлкнула закладки и принялась хвастаться. Все имевшиеся абилки продвинулись, и появились новые. Внимая комментариям Дзина, она перечитывала описания умений и мысленно воспроизводила необходимые для их активации действия. Приёмов для Кинжала стало пять, Метательное оружие - навык метания с двух рук, или возможность бросить два однотипных оружия одной рукой. Это интересно... и перспективно.
   Издалека закидать сильного противника острой сталью, повесить дебаффы, измотать, заколдовать... обескровить. Светла непроизвольно облизнулась. А потом вступить в ближний бой. Собрать кровь - и бонусы, что дают чужие взгляды, направленные на неё. Глупо как-то. Мне нужно выставлять себя в центр всеобщего внимания. Ходить в группе, чтобы спутники могли мною восхищаться. Смотрите на меня, люди.
   Светла украдкой покосилась на Дзина.
   - Что?.. - тот, оказывается, смотрел прямо на неё.
   - Нет, просто... - вампиресса замешкалась.
   - Да-да? - Дзин ободряюще улыбнулся. Светлу осенило:
   - ...Жалею, что не могу прямо сейчас встать и попробовать пустить в ход эти приёмы, и попробовать чары, - посетовала она.
   - А почему бы и нет? - удивился Дзин.
   - Ты погляди вокруг, - весело предложила Блиска. Светла оглянулась и не увидела ничего нового. Ах да, конечно, - сейчас это уже прекратилось, но сразу после боя некоторые Игроки тут и там на палубе размахивали всевозможным оружием, стреляли и направляли заклинания - вниз с края палубы, или просто палили в пространство. Очевидно, испытывали свои новые умения.
   - Кто-то впрочем, предпочитает скрытничать, - добавила волшебница.
   - Ну и я предпочту, - решительно сказала Светла. - Нет, вам бы я показала, но не всем окружающим. Потом испробую на монстрах... Что такое?..
   Она вдруг осеклась и потянула носом, вновь оглядела палубу. Что-то было не так.
   После боя балкон вновь оккупировала Пробковый Шлем. Устроилась на привычном месте, обвесилась окнами и наблюдала, перебрасываясь иногда парой фраз с Игроками или снующими мимо коротышками из обслуги.
   А сейчас она привстала и что-то втолковывала стоящему рядом Зомбаку и знакомому позолоченному карлику. Тыча при этом пальцем то вперёд, на свои экраны, то вниз, на проплывающую землю, то вперёд, на светлые громады пылающих от солнца облаков.
   Уже многие обратили внимание на разговор наблюдательницы, атамана и карлика. Светла поняла, что своим вампирским чутьём (не выраженным никакой конкретной абилкой) ощущала некое предвкушение, охватившее Игроков, и тревогу неписей. Не начало ли это того самого "всякого", что "может случиться", подумала она.
   Вокруг балкона толпились Игроки, спрашивая, что случилось, в том числе дубль Джонни. Оригинал вместе с Тимкой объявились рядом. Трое встали с шезлонгов, Дзин коснулся макушки Луи, и поднял каменную статуэтку.
   - Что за фигня? - осведомилась Тимка.
   - Самим хотелось бы знать, - ответил Дзин за всех. - Мы только заметили.
   Он то ли разбирал что-то в поднявшемся гаме, то ли читал по губам.
   - Кажется, засекли нечто подозрительное. Хм, зверьё?
   - Подозрительное зверьё? - переспросила Блиска. - Где? И чем оно подозрительное, тем, что опять не соответствует локациям?
   - Нет. Зверьё подозрительно... своим отсутствием.
   Пятеро переглянулись, потом Тимка с Джонни сорвались с места и подскочили к фальшборту. Дзин, Светла и Блиска подошли следом, и все уставились вниз.
   - В самом деле, где все монстры? - спросила Тимка после нескольких минут наблюдения.
   - Вообще-то зверья здесь всегда было не изобилие, - сказал Дзин. - Но такого запустения не припомню.
   - Может быть, их перебили? - предположила Светла.
   - Всех сразу? - хмыкнула Тимка. - И кто? Игроков и неписей тоже не видать. Хотя что нам здесь делать, в песочнице...
   - Зелень и камни, - проговорил Джонни неторопливо, будто описывая пейзаж. Напарница поглядела на него, потом вниз.
   - И в самом деле, это я соврала. Народу здесь всегда хватало, постоянно тёрлись алхимики и зельевары, и шли обозы с камнем, по соседству-то - Столбы!.. Сколько раз мы сами подряжались собирать "сено", и обозы охраняли. А сейчас что-то ни одного каравана не видать.
   - То есть, - Джонни кашлянул и со значением произнёс: - Как-то тихо.
   - Да, слишком уж тихо, - подхватила Тимка, подростки весело переглянулись, словно это была какая-то шутка "для внутреннего употребления".
   Внизу тень дирижабля пересекла петляющую дорогу, совершенно пустую. Сдержанный гул голосов Игроков становился громче. Дзин обернулся к балкону, прищурился.
   - Наблюдательница утверждает, что это безлюдье и, гм, беззверье - признак тревожный. И Зомбак, кажется, склонен согласиться. А ещё...
   Рогатая полицейская протырилась через толпу, ухватила Абаснуя за плечо, показала какой-то предмет в руках, указывала им в небо. Мертвецкий главнокомандующий покивал, что-то спросил.
   - ...Они что-то засекли в облаках, - закончил Дзин.
   - Опять небось косяк каких-нибудь газонокосилок? - радостно предположила Тимка и даже потёрла руки.
   - Лучше уж монстров, у тех хоть кровь, не машинное масло... - отозвалась Светла. А лучше вовсе обойтись без сражений, - но эту мысль вслух высказывать не стала.
   Зомбак сунул руку за борт плаща и извлёк гигантского ворона, вышвырнул в пространство. Мерно взмахивая крылами, инфернальная тварь полетела прочь, по курсу дирижабля. Золочёный карлик пожимал плечами, прикладывался к трубе размером чуть ли не с себя. Зомбак обратился к окружающим, призывая тех, у кого есть какие-нибудь "наблюдательные" умения...
   Таких оказалось немного, и большинство из них уже пустило в ход свои абилки. Кажется, большая часть пассажиров-игроков и команды дирижабля сочли, что тревога поднялась напрасно. Впрочем, наблюдательница и не объявляла пока тревогу, разглядывала зелёные холмистые просторы, рощи и луга на своих огромных мониторах. Зомбак раскрыл собственный экран, куда более скромный, и помавал возле него костистой дланью, управляя полётом своего "дрона". Карлик раздавал приказы и слушал доклады по какому-то стимпанковскому телефону, воткнув шнур носимого с собой громоздкого вычурного прибора в разъём на палубе.
   Морковная девушка вдруг встала и подняла руку. Во вдруг нагрянувшей тишине звонкий голос колокольчика прозвучал набатом.
   Зомбак подпрыгнул и издал возмущённый вопль. Светла успела увидеть в окне перед ним что-то тёмное, громоздкое, не вместившееся в "экран". Сверкнуло, и окно пошло помехами и схлопнулось.
   Позолоченный карлик поспешно схватился за огромный бинокль. Все напряжённо уставились туда, куда улетел "дрон".
   Из белой пены облаков впереди-сбоку со зловещей неторопливостью опускались летающие корабли. Не пассажирские, судя по их хищным обводам и торчащим пушкам.
   Эпизод 45. Консультации
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Редколесье" (вирт, соответствие с реалом - парковый массив по соседству с микрорайоном "Старый Центр")
   - Так их разэтак, - мрачно сказала Блиска.
   - Да уж, могли бы хоть предупредить, - отозвалась Тимка. - Я уж было настроилась испробовать новые умения в бою, и вообще - подрацца!..
   Многие пассажиры были с ней согласны, и гул разочарованных голосов стоял над палубой. Светла же считала, что на один рейс приключений довольно, и с удовольствием и интересом разглядывала серые вытянутые силуэты идущих рядом кораблей. Щёлк, щёлк.
   Капитан дирижабля счёл ниже своего достоинства просить о помощи во время атаки монстров. Однако после схватки с Мажорами всё же вызвал подкрепление - и вот воздушные боевые корабли карликов наконец-то перехватили пассажирский дирижабль. Красуясь, описали вокруг него длинные петли - или как надо говорить, циркуляции? - и пристроились по бортам. Теперь с их палубы можно было дострелить до серо-чёрной брони.
   Светла с запозданием вспомнила о наличии такой игровой функции, и теперь упоённо фотографировала тот, что шёл рядом. Это был не дирижабль, а именно летающий боевой корабль. "Пузыря" у него и в помине не было, корпус, очертаниями похожий на слегка сплющенного кашалота, был почти сплошь металлическим. Для пущего сходства у него был могучий "хвост" - горизонтальное оперение позади мощного двигателя в корме, где в зубчатом круге была изображена коронованная семёрка, - и "грудные плавники" - две небольших турбины в первой трети корпуса на вращающихся пилонах. Нос - рубка, или мостик?.. - остекление в самой середине "головы", заходящее далеко на борта. Казалось, корабль хищно улыбается. От него исходило ощущение горделивой мощи. С открытых палуб и с пилонов коротышки салютовали оружием.
   Команда дирижабля была счастлива оказаться в безопасности. Позолоченный карлик улыбался во весь рот, показывая крупные нечеловеческие зубы, и что-то снисходительно отвечал Зомбаку. Недовольный тем, что союзные корабли подстрелили его ворона, тот выставлял претензии за "френдли файер", но собеседник был благостен и непрошибаем.
   Он даже попытался турнуть с балкона Пробковый Шлем, но девушка предпочла не понять намёков и осталась на посту, лениво тасуя свои наблюдательные окна. Тимка обхамила её вуайеристкой:
   - ...К тому же взбаламутила всех без толку.
   Блиска сказала, что предпочла бы лететь дальше без пауз на подрацца, была названа занудой.
   - Злая ты, - волшебница изобразила, что оскорблена. - Уйдём мы от тебя.
   - Куда вы денетесь с дирижабля? - удивилась Тимка.
   - А хотя бы и вон туда, - Блиска обернулась к шезлонгам. - Мы же не договорили?
   Дзин повернулся к Светле, переадресуя ей вопрос, та кивнула.
   - Да, сейчас. Щёлк, и ещё раз - щёлк, - закончила делать снимки "из глаз", наскоро проглядела их, и убедилась, что экзотический способ фотографирования не сделал из неё фотохудожника. Купить потом у Морковки, у Ланы то есть. Может быть, даже те мистические фотообои, которые можно и в реальном мире на реальную стенку повесить...
   Светла отодвинулась от фальшборта и изобразила, что готова идти.
   - Ты должна была сказать что-то вроде "нафиг ваши секреты", или "тоже мне, переговорщики", - подсказал Джонни.
   - О чём можно так долго трепаться, - Тимка отдала ленивый салют и махнула рукой, получилось что-то вроде "ну и валите".
   - Сойдёт, - оценил парень.
  
   - Comin'in on a wing and prayer
   Comin'in on a wing and prayer
   With our one motor gone
   We can still carry on, - выводил Лягух.
   - Ну ты, конечно, нашёл уместный текст, - укорила его Блиска. - Очередную атаку пророчишь?
   Они оставили младших товарищей и вернулись шезлонгам. Дзин снова запустил препятствующий подслушиванию артефакт, и Лягух порадовал всех очередным древним хитом. На комментарий волшебницы Светла чуть мимо своего "трона" не села. Ей не улыбалось пережить опять схватку и после этого лететь "на честном слове и на одном крыле".
   - Жалеешь небось, что не представилось возможности испытать новые абилки в бою? - спросила её Блиска. - Вообще-то, может быть, ещё и нападут, и...
   - Спасибо, обойдусь, - твёрдо отказалась Светла. - Потом как-нибудь, предпочту обойтись без Мажоров или косяков газонокосилок. Мне, пожалуйста, кроликов и прочих грибных кабанов.
   - Вот последних не советую, - Дзин поморщился, словно вспомнив какую-то неприятную историю. - До грибных кабанов ты пока не доросла. Эти зверюги хоть и выглядят этакими увальнями, на деле те ещё... зверюги. Сильные, шустрые и, между прочим, сообразительные.
   Блиска хихикнула отчего-то. Парень, кажется, был смущён. Чую интересное, подумала Светла, сделала об этом заметку, но спросила о другом:
   - А кого советуешь? - Дзин глянул вопросительно. - Ну, ты сказал, что до кабанов не доросла, а кого мне тогда фармить, кроликов?
   - Их ты, положим, уже переросла, - взгляд стал оценивающим. - Что до других тварей... Лягушек ты не боишься, а что насчёт змей?
   Светла призналась, что к змеям относится без восторга, но и без фобии.
   - Это кстати. Потому что мелкие твари вроде змей и лягух... впрочем, они всякие бывают, но я говорю про таких, славны в основном своими ядами. Которые на тебя, как вампира, будут действовать слабо. Понимаешь, в чём хитрость?
   Вампиресса кивнула, конспективно записывая названия и особенности низкоуровневых монстров, которым она, по мнению Дзина, могла противостоять сейчас - ну, или удрать в случае чего. Потом парень рассказал о тактиках, которыми пользовался в начале своей Игры. Постепенно увлекаясь, завёл речь об артефактах, которые могли бы ей пригодиться, нивелировать вампирские уязвимости и усилить преимущества. Посоветовал избегать определённых локаций и поселений, и наоборот, по возможности посетить следующие земли...
   - Тоже вполне себе романтические места для свидания!.. - Блиска по своему обыкновению вставляла дельные или ехидные комментарии. Светла и их записывала, листы "склерозника" покрывались неровными строчками. Монстры, умения, оружие и артефакты, тактика сражений... локации.
   - ...И, конечно, Костяные Поля - как раз на Колесе Сансары, куда мы летим.
   - Шутишь, - волшебница недоуменно нахмурилась. - Ей - туда? Там же, как говорит наша Катя, "ужасненько". И монстры "кошмарненькие", даже для Екатерины Великой. Не слишком ли... романтично?
   - Смотря где. Даже хайлевелы, забредя в Поля подальше, найдут себе... романтику, - хмыкнул Дзин. - А вот по краю и низкоуровневый Игрок пройти вполне способен без особого риска для жизни.
   Кстати, о риске для жизни. Во время драки Светла, захваченная кровавым безумием, совершенно упустила из виду кое-что. Но сейчас, после замечания вампира, мрачная мысль вернулась.
   Игрок способен... без риска для жизни...
   Но Игрок ли она? Распостраняется ли на неё игровое бессмертие?
   Волшебница и вампир заспорили вяло о Костяных Полях, в конце концов сошлись на том, что в названную локацию можно и заглянуть, если время найдётся. Благо дирижабль, кажется, ускорил ход. Светла ощутила на себе вопросительный взгляд Дзина, поняла, что на какое-то время замерла, глядя через полупрозрачные страницы. Одарила "сородича" быстрой нервной улыбкой:
   - Так, ничего. А мы и в самом деле быстрее летим?
   Парень явно понял, что она сказала первое, что пришло на ум, но уточнять не стал. Полез в рукав кимоно и выудил здоровенный агрегат древнего вида, настоящий будильник на цепочке, Светле немедля захотелось такой же:
   - Так и есть. Впрочем, прибудем всё равно с опозданием.
   - Акции "Тихо Ходд и Нибесни" небось упадут, - вздохнула Блиска. - Не купить ли сколько-нибудь?
   Она сдвинула брови, глядя себе под ноги - старательно изображала глубокое раздумье. Вскинула голову, будто осенённая великолепной идеей:
   - О!.. Надо проконсультироваться с моим финансовым советником. Как думаешь? - оборотилась к Светле.
   Дзин засмеялся. Вампиресса покачала головой.
   - Я всего лишь работаю в банке. Простым оператором, одной из многих. Финансовые консультации - не ко мне.
   - Досадно, - вздохнула Блиска без особой, впрочем, печали. - А как ты на рекламные щиты угодила, оператор простой?
   - В общем, по случайности, - призналась Светла, с подозрением глядя на Луи, который на два голоса запел, что
   Money makes the world go around!
  
   ...Была какая-то дурацкая история про чуть ли не столичных звёзд, которых шеф отдела маркетинга задумал пригласить в качестве лиц новой рекламной кампании. Звёзды то ли не приглашались, не желая ехать в "глухомань", то ли сумма гонорара их не вдохновляла. Переговоры длились долго, и в конце концов директор регионального отделения банка потерял терпение. Он заявил, что "нашенские не хуже ихних капризных ломак", вышел в операционный зал и указал пальцем на первую попавшуюся относительно симпатичную сотрудницу.
   Наверное, у всех случался период, когда они жаждали известности, но у одних это проходит, как юношеские прыщи, а другие так и остаются... угреватыми. Светлана подозревала, что от известности больше проблем, чем преимуществ, и от предложения начальства в восторг не пришла. И выпросила себе время на подумать. Начальство тут же уверилось, что ему нужна именно эта девчонка, что не завизжала от радости при возможности "прославиться", и даже пыталась "заслониться" другими сотрудницами, исходящими желчной завистью. Лишь потом Светлана узнала, что своей несговорчивостью раза в полтора увеличила свой рекламный гонорар.
   Для приличия поломавшись, всё же согласилась. Шеф отдела маркетинга пытался разворачивать перед ней картины радужного будущего. Светлана не очень поверила, и правильно сделала. До всемирной известности дело так и не дошло, но в городе и области её лицо смотрело с уличных рекламных щитов и информационных заставок банкомата. Вот только в это самое лицо скромную работницу операционного зала редко узнавали.
  
   - ...Вот прямо как вы. Я сначала расстраивалась, потом сочла, что это даже удобно. Гонорар прокутила... в смысле, купила кое-чего, кредит закрыла, родным подарки, с подругами в ресторане... Вспоминаю с удовольствием, но без желания повторить и вновь засветить свою личность где-то в рекламе.
   - ...Здорово, - сказала Блиска, когда Светла закончила краткое изложение своего рекламного приключения. - А я бы хотела засветить личность.
   Она выставила грудь вперёд, изобразила американскую зубастую улыбку. Приосанилась, уперев руки в боки и состроив высокомерную мину. Сложила руки у груди, состроив невинно-недоумевающую мордашку, на которую так хорошо ведутся парни.
   - Ты что, в театре играла? - у Светлы аж в глазах зарябило от демонстрируемого спектра эмоций.
   Блиска засмеялась, прекратив обезьянничать.
   - Здесь надо не только убивать монстров и качаться, но и социально взаимодействовать с неписями. Сбрасывать им лут, получать квесты... Пара-тройка посещений здешнего базара даст тебе такой урок лицедейства, что ни с какими курсами актёрского мастерства не сравнится. Столько народов, классов, к каждому нужен свой подход - ещё и не такие рожи корчить научишься.
   - На здешнем базаре меня как-то не очень приветливо встречали, - заметила Светла.
   - Ну да, с расой тебе не повезло, - согласилась Блиска. - Но погляди на Дзина. Задрал себе скрытность, и теперь не распознаётся, тварюга тёмная с сияньем на челе... он никогда не будет узнан на земле... У-у-у, кровосос коварный, человеком прикидывается!..
   Светла, как ей было предложено, поглядела на Дзина и серьёзно покивала.
   - Качай актёрское мастерство и общение, - посоветовал Кровосос, подвид "Коварный". Так проникновенно, что Светла немедля заподозрила, что он как раз на ней оттачивает своё актёрское мастерство. - Не только игровые, все эти "уровни доброжелательности" малого стоит без реальных навыков коммуникации. Неписи такое чуют.
   Светла встрепенулась, припомнив вдруг ещё один требующий ответа вопрос.
   - Да, про здешних жителей, - покосилась на золочёного карлика, который теперь ходил - или даже выступал по палубе с видом короля, при своём росте ухитряясь поглядывать на Игроков свысока. - Они вообще... насколько?..
   Она неопределённо пошевелила пальцами, не в силах подобрать слова, но игроки поняли её и так. Переглянулись.
   - Ты хочешь спросить, насколько неписи, - Блиска повторила её жест, - все эти люди, не совсем люди и совсем нелюди - насколько они люди?.. Если честно... да Игра их знает!..
   - Тест Тьюринга они прошли бы только так, - поведал Дзин. - Местные способны мыслить, чувствовать и действовать логично. Или, наоборот, под влиянием чувств. Да, совсем как люди.
   - У них у всех есть характеры и история. А также родичи, друзья. Они растут, развиваются, учатся, - сказала волшебница. - Мелкий Змей вёл наблюдения и проделывал всякие опыты. В книжке есть. Кстати, некоторые Игроки с аборигенами до того подружились, что у них дело дошло до... ну, ты понимаешь - тех ещё... опытов.
   Она склонила голову, одарила собеседницу взглядом из-под длинных трепещущих ресниц и медленными движениями намотала прядь фиолетовых волос на длинный палец. Светла смотрела на эту пантомиму несколько секунд, прежде чем поняла, какого рода были те опыты.
   - И... как? - глупо спросила.
   - Я не пробовала, - открестилась сокомандница. Сделала страшные глаза и выразительно покосилась в сторону Дзина.
   - Нет, - коротко отозвался тот, глянув недовольно. - Знаком с теми, кто пробовал. Утверждают, что никакой разницы с реальными людьми. Хотя я не сказал бы, что такие уж специалисты в отношениях, скорее наоборот...
   - А тебе интересно, значит?.. - Блиска двинула бровью.
   - Не то чтобы очень... - пробормотала Светла, и эти двое воззрились на неё скептически. - Хгм, да. Любопытно. То есть не в этом смысле, а... вообще. Насколько они человечны. Хотя они и не все люди.
   - Сколько Игроков, столько и мнений, - сказала Блиска. - Если это и имитация, то какого-то запредельного уровня. Мне проще считать, что местные жители самые что ни на есть "настоящие" - в той же мере, что и мы сами. Или, наоборот, ненастоящие, как и мы сами. Мы ведь теперь в определённом роде тоже - имитация...
   - Так что лучше обращаться с ними как с людьми, - Дзин нарушил тишину, что воцарилась после этого заявления волшебницы. - И вообще, серьёзно подходить к Игре. Ещё один фактор, никак не отображаемый в игровой системе, но практически всеми замечаемый - если ты серьёзно отыгрываешь своего персонажа, у тебя есть шансы на добавочные бонусы и плюшки.
   - Жалко, что знакомых актёров у нас нет, интересно было бы узнать, как Игра интерпретировала бы актёрское мастерство, - сказала Блиска. - Ты, часом, не участвовала в этой, как её... самодеятельности?
   - Участвовала, - фыркнула Светла. - В последний раз... ну, в предпоследний, если зачесть рекламу в качестве этой, как её, самодеятельности, я играла Снежинку на утреннике в детском саду.
   Дзин поглядел с интересом.
   - Ты погляди, он примеряет на тебя костюм Снежинки!.. - Блиска, заслонившись ладонью, театральным шёпотом "по секрету" сообщила Светле.
   Разрази тебя гром. Или нет, собственная молния.
   ВАЖНО - найти заклинание, артефакт, позволяющий НЕ КРАСНЕТЬ! - Светла, занятая свирепым черканием в своих заметках, не сразу осознала сказанное волшебницей:
   - А я в последний раз играла в детском лагере на День Благодарения. Была третьим индейцем слева.
   - ?!.
   Эпизод 46. Языковая практика
   02 июня ** года. Город "Г", Локация "Колесо Сансары" (вирт, соответствие с реалом - Центральный Парк Культурного Отдыха), посёлок Перелески
   - Спалилась, - весело сказала Блиска. - Ну да ладно, тоже признаюсь. Как там - "сами мы не местныя!". Вообще с другой стороны Земли.
   O Canada, my native land,
   True patriot love in all of us command...
   - Ага, оттуда, - кивнула Лягуху волшебница. Светла спохватилась и захлопнула рот. Покосилась на Дзина, тот усмехался.
   - Надо же, я приметила кое-какие странности, но думала, что ты всего лишь... - осеклась.
   - Ты продолжай, продолжай, - доброжелательно сказала Блиска.
   - Ну... иногда выпадаешь из культурного контекста?.. - неуклюже докончила вампиресса.
   Дзин состроил глубокомысленную физиономию и уважительно покивал.
   - Ты хотела сказать, невежда, - волшебница тоже оценила фразу. - Или невежа, всё путаюсь, как правильно? Да, признаюсь, я не очень начитанная ваших книг. И... как бы это сказать, ненасмотренная ваших фильмов?
   - Меня в своё время изрядно сбило с толку, что ты в наши дворовые игры, гм, ненаигранная, что ли? - сказал Дзин. - Даже пожалел тебя.
   - Напарник, ты разбиваешь мне сердце, - волшебница шмыгнула носом и трагическим жестом прижала руку к груди. Хитро покосилась на Светлу. - Представляешь, мы с ним тогда уже столько километров виртуальных тропинок прошагали вместе, столько виртуальных монстров отправили в монстрячий рай, столько квестов выполнили... и вот оказывается, что он лишь скорбел о моём загубленном детстве, в котором не было "зарницы" и "казаков-разбойников" (зато были "cops and robbers"), и даже не подозревал о истинной причине моего... выпадения из культурного контекста, пока я не сказала прямым... текстом.
   - Mea culpa, mea maxima culpa, - Дзин виновато развёл руками. Девушки воззрились на него.
   - Et ta, Brute? - спросила Светла.
   - Нет, я не Брут, - поспешно отперся Дзин. - В смысле, я русский. И если кто и влез ко мне, разве что татарин. То бишь толика восточной крови присутствует.
   - А?.. - девушка неопределённо повела руками, указывая на него, вампир понял вопрос:
   - Этот прикид таскаю, чтобы прятать Образ. Игроки видят меня самураем, иногда ниндзя, лепят ярлык и дальше не заглядывают.
   - Это хорошо, - задумчиво сказала вампиресса. - То есть, не хватало ещё, чтобы и ты иностранцем оказался...
   - У тебя какое-то предубеждение против иностранцев? - Блиска сдвинула брови и выпятила нижнюю губу. - Или ты просто никогда их не видела?
   - Вообще-то повидала немало, - ответствовала банковская служащая. - И общаться приходилось. И, признаюсь, мне и в самом деле как-то подозрительны иностранцы, которые шпрехают по-русски безо всяких затруднений, и совершенно без акцента!
   Она замолчала, поймав себя на мысли, что перешла на почти обвиняющий тон. А не разыгрывают ли её?
   Волшебница засмеялась.
   - Русские гордятся сложностью своего языка. Многие считают, что никакой иностранец не может выучить его настолько, чтобы говорить правильно и без акцента, не говоря уж о том, чтобы сойти за "своего". Ну, что тут скажешь, - Блиска, красуясь, картинным жестом откинула фиолетово-чёрную шевелюру. - Должно быть, я просто лингвистический гений!..
   И приняла надменный вид, подперев подбородок рукой. Светла прищурилась. Это преувеличенное движение, странная поза, и... В ухе, словно выставленная на обозрение, качнулась тяжёлая серьга. Тускло блеснул красный камешек глаза то ли странной рыбки, то ли морского конька.
   - Вавилонская рыбка, - пробормотала вампиресса, и
   Диннь!..
   - ...Она самая, - отозвалась Блиска после паузы, волшебница и вампир глядели с уважительным удивлением. - Вещь редкая, цены немалой. Эй, ты чего?
   Вампиресса уставилась перед собой, читая невидимые остальным строки.
   - У меня "языки и шифры" апнулись.
   - Круто, - оценила Блиска. - Впрочем, в первые дни всегда так, Игра на любой чих может среагировать каким-нибудь левел-апом.
   - И она... действует? - вампирессу больше интересовал артефакт, чем небольшой бонус к "возможности успешного перевода-расшифровки", и так далее. - То есть ты на самом деле сейчас говоришь с нами на английском? французском?
   - Нет, на русском, - Блиска покачала головой и вынула серьгу из уха. - По сути, она мне не особо и нужна. На самом деле я - "своя" и есть, мои родители "возвращенцы", так они сами себя именуют.
   - Реэмигранты? - предположила Светла.
   - Агась, оно самое. Так что я с детства говорила на трёх языках сразу, и на всех с акцентом, - Блиска подбросила и поймала рыбку. - Мне это Мелкий Змей подогнал, когда я попала в Лиственницу - как раз из-за моего забугорного происхождения.
   Которое сейчас стало очевидно, девушка говорила очень бегло и складно, но акцент был заметен.
   - Нашему Змеюке были интересны всякие... ну, грубо говоря, ментальные эффекты, позволяющие нам понимать неписей, которые говорят на своих языках, и читать иероглифы. Что-то там психологическое, лингвистическое, я сначала пыталась вникнуть, но мозги сломала на его замороченных тестах и прочих изуверских опытах. В том числе и с этой штукой, которую мне потом разрешили оставить. Даёт языковые бонусы при общении с нечеловеческими расами...
   - Языковые бонусы, - повторила Светла задумчиво. - А если я знаю, например, английский, и проучилась курс на филологическом, Игра это интерпретирует как?..
   Диннь!..
   Ага, понятно, и в самом деле на каждый чих.
   - Шо, опять? - предположил Дзин.
   - Снова. Те же "древние языки и тайные шифры", "шанс успешного перевода-расшифровки", и всё такое, - Светла попыталась это обдумать. - Кстати, это как, вообще?.. Ты либо знаешь язык, либо нет.
   - Условности Игры, - пожала плечами Блиска. - То самое психологическое-лингвистическое. Чтобы понять, надо на себе испытать.
   - Только с этим придётся подождать до цивилизации, никто из нас древние глиняные таблички и прочие папирусы с собой не таскает, - добавил Дзин.
   - Та гномская записка есть, - усмехнулась Блиска. - Можно на ней попробовать. Насколько я знаю бородатых, наверняка на их языке, да ещё и зашифровано, вот тебе и два в одном...
   - Нет уж, читать чужую корреспонденцию - неэтично, - откликнулась Светла.
   - Даже корреспонденцию неписей? - с любопытством поинтересовалась Блиска. - Ты же вроде уже разглядывала эту штуку.
   - Да?.. - Светла вспомнила, что и в самом деле не читала, но бросила взгляд на ту записку. - Ой. А мне за это будет снижение репутации? Они могут выяснить, что я это делала?
   - Не уверена, - пожала плечами Блиска. - Вот если бы ты конверт вскрыла, тогда запросто. А незапечатанное... интересно, кстати, почему... подразумевает, что можно в него запустить глаз. Едва ли в такой записке они написали что-то важное. Или уверены, что ты не прочитаешь, в смысле - не сможешь.
   - Да я и пытаться не буду, - решила Светла. - Сами же говорили, что отыгрывать роли нужно всерьёз, и относиться к местным соответственно. Если бы меня человек попросил передать записку, я бы не стала.
   - Достойная позиция, - Блиска несколько раз сомкнула ладони в беззвучных аплодисментах.
   Тут у Джазового Лягуха кончился завод, он бодро объявил об окончании концерта непревзойдённым элвисовским баритоном "thank you very much", поклонился. Блиска повернулась в его сторону, аплодируя уже "вслух". Дзин последовал её примеру. Оба как будто вдруг сошедших с ума спутника делали большие глаза и энергично кивали Светле, предлагая присоединиться.
   - Спасибо... Луи?.. - не уверенная, что над ней не смеются, вампиресса тоже пару раз хлопнула Лягуху. Блиска быстро провела руками перед собой, и вручила Светле материализованный из инвентаря какой-то невзрачный цветочек. Девушка приняла, следуя жесту волшебницы, протянула Лягуху.
   И тот с достоинством принял этот приз зрительских симпатий, поклонился и поцеловал Светле руку. Девушка в замешательстве отпрянула. Лягух сунул цветок в петлицу, повернулся на своём постаменте и отвесил глубокий вычурный поклон как будто сразу всем. Надел цилиндр, сунул трость под мышку и замер.
   - Это что такое было? - осведомилась Светла, закрыв наконец рот. Перевела взгляд с окаменевшего Лягуха на собственную руку, изучила пристально, потёрла тыльную сторону ладони о рукав. Пробежала взглядом выпрыгнувшее сообщение. - Блиска?
   - Дзин? - иронично переадресовала та вопрос. Вампир коснулся макушки Лягуха и зашевелил пальцами, пробегая глазами невидимые остальным строчки.
   - Плюс время действия, плюс скрытность, и реген, - отозвался меланхолично. - Присяжным всё ясно...
   - Суду не ясно, - напомнила Светла о своём существовании. Дзин посмотрел на неё.
   - А тебе какой бонус упал?
   - Скорость произнесения заклинаний, - призналась Светла, - и время между применениями уменьшено... кулдаун и есть, да?.. На сто минут.
   - Полезный бафф, - оценила Блиска.
   - Это из-за того, что...
   - Ты подарила цветы Луи, а он поцеловал тебе руку, - кивнул Дзин.
   - Комбо, скрытая комбинация, - Блиска изобразила аплодисменты и поклон. - Уж и не скажешь, кто первый похлопал Джазовому Лягуху после выступления, и подарил цветы... наверное, как раз те, которые курил перед этим судьбоносным событием. И статуэтка среагировала нештатно. Выяснилось, что на отмеченного лягушачьим поцелуем снисходит благодать...
   - ...Случайный положительный бафф, - продолжил Дзин. - А свойства самого певца меняются, тоже случайно, впрочем, иногда это зависит от цветка, что он втыкает в петлицу. Так, при следующем концерте наш приятель Луи защищает нас и дольше и лучше, и способствует восстановлению...
   Лицо у него вдруг сделалось удивлённое, и он замолчал. Блиска пошевелила губами, словно пробуя на вкус слова, и хихикнула.
   - Прозвучало как слоган рекламы... не скажу чего. В Игре вообще-то много таких скрытых примочек. Случайно скомбинировав предметы, получаешь что-то новое. Или делаешь что-то просто так, ради прикола, по укурке... то есть по вдохновению, и это приводит к новому неожиданному результату.
   Что-то вроде рецепта, подумала Светла, читавшая про них недавно. Игроки и неписи, сочетая игровые предметы, могут создавать новые, с другими свойствами. Для осуществления "простого рецепта" нужно лишь знать порядок действий - ну, и иметь при себе исходники. Рецепты посложнее доступны лишь имеющим специальное "образование" - так, алхимики варят зелья, технари создают и чинят технарские приспособления, варлоки режут руны, и всё такое прочее. Рецепт тем ценнее, чем более редкое и сильное зелье (артефакт, предмет) можно по нему создать. Некоторые рецепты можно открыть перебором, экспериментируя с ингредиентами, другие можно лишь найти в высокоуровневых локациях, получить в качестве награды за квест, и прочее.
   - Похоже, но не совсем, - покачал головой Дзин, когда она поделилась своими соображениями. - Зельевары и прочие действуют по инструкции, или наобум, и знают, или хотя бы догадываются, каким будет итог их усилий.
   - Ну, если не считать Растамана, результаты экспериментов которого предсказать не может даже он сам, - задумчиво сказала Блиска. - По-моему, у него такой уник, впрочем, неважно... А тут - дело случая. Скрытая случайная комбинация предметов и действий. Как всем известно, da red goez fasta!..
   Она скорчила рожу и проскрипела последнюю фразу странным грубым голосом.
   - Мне неизвестно, - сказала вампиресса, и спутники охотно, на два голоса объяснили значение загадочной фразы.
  
   Тимка возникла беззвучно, как ниндзя, как раз тогда, когда Светла созерцала свою записную книжку, пытаясь привести услышанное к пригодной для фиксации на бумаге форме. Красные башмаки быстрее ходят? транспорт, покрашеный соответствующе, быстрее ездит-летает? и маунт будет проворней, чем точно такой же, но другой масти?
   - Ну, наговорились наконец? - осведомилась мелкая блондинка. - Мы уже над дачами летим. Скоро Колесо, идём, посмотрим на него. Вы куда потом?
   Дзин убрал наконец статуэтку в рюкзак. Светла смахнула записную книжку прочь. Они встали и вслед за Тимкой они подошли к фальшборту вплотную - скорее протолкались.
   Игроки оживились, толпились у края палубы, гудели о чём-то и жестикулировали, показывая вперёд, по курсу следования дирижабля. Заглянуть туда можно было разве что с балкона, остальным обзор загораживал борт корабля. Морковка бестрепетно стояла на самом краю и похоже, делала фотографии. Зомбак гонял своего ворона.
   "Дачами" Тимка назвала пригороды. Странная и отчасти пугающая пустота Редколесья как-то вдруг сменилась этим. Внизу стало и людно, и зверно.
   Деревянные аккуратные домишки, утопающие в зелени. Рядом - заглублённые в холмы строения с круглыми окнами и дверями. Вновь наземные дома, на сей раз каменные. Поля, сады и огороды, рощицы и фермы со всякой живностью. Пасущиеся коровы поднимали рогатые головы, когда по лугам скользили тени воздушных кораблей.
   Через прихотливо вьющиеся ручьи и речки были перекинуты деревянные и каменные мосты. Кое-где запертые небольшими запрудами потоки крутили колёса водяных мельниц, а на вершинах холмов мерно взмахивали крыльями ветряные. Курились трубы стоящих на отшибе строений, похоже, то были кузницы. Странный агрегат с цельнометаллическими колёсами медленно двигался по дороге, то и дело окутываясь белым быстро тающим облаком. Светла решила, что это паровой трактор.
   Жители прогородов - "дачники", раз уж всё это "дачи"?.. - во множестве расхаживающие по дорогам, работающие на фермах, на полях, ведущие коров и едущие верхом на упитанных пони, махали дирижаблям руками, шляпами и орудиями своего труда, и возвращались к делам. Похоже, пролёт воздушных кораблей здесь явление частое.
   Сельская сказочная пастораль, подумала Светла, мирная и спокойная... И ей тут же попалась на глаза каменная башенка, похожая с такой высоты на шахматную ладью.
   По мере продвижения их тройки кораблей девушка приметила ещё несколько таких башенок, похоже - не пустующих. А вот настоящий небольшой замок на вершине холма. Четыре "ладьи", прямоугольник каменных стен, в периметре двора теснятся внутренние строения. На одной из башен вдруг остро блеснула искра света. Погасла, сверкнула снова - и разразилась чередой вспышек.
   - Как поживают твои "шифры и языки"? - Блиска повернулась к Светле. Та пожала плечами:
   - Не понимаю, если ты о том спрашиваешь.
   - Всё-таки попробуй прочесть. Сосредоточься на этой сверкалке. Может быть, тебя осенит, - и, будто подавая пример, уставилась вниз.
   Светла последовала её совету и тоже пристально воззрилась на башню, пытаясь уловить смысл. Вотще. Сигналы прервались, через какое-то время возобновились. Ответов пассажиры не видели, но замок явно вёл диалог с одним из военных кораблей.
   Когда "разговор" был окончен, Блиска повернулась к Светле. Та мотнула головой:
   - Ничего.
   - А я уловила только приветствие и начало вопроса. Интересовались вроде бы причиной опоздания и ещё чем-то.
   Светла постаралась спрятать удивление. Ну конечно же, у спутницы самые "языки и шифры" на более высоком уровне, чем у неё - с её-то "языковой практикой". Иностранка, подумать только.
   Она покосилась на Дзина, тот покачал головой:
   - На меня не смотри - начальный уровень, не о чем говорить. А вот наш грозный атаман, похоже, понял куда больше. И девчонка-фотограф тоже. А полицейская вообще записывала на эту свою штуковину.
   Они миновали разговорчивый замок. С других башен ещё пару раз сигналили, по словам Блиски, это было просто приветствие.
   - Эй, разве мы уже не должны были?.. - подошедшая Тимка покачала ладонью, и тут тут дирижабль дрогнул, и пейзаж заскользил мимо. - Ага, сначала та сторона!..
   И удрала прочь так стремительно, что Джонни утащило за ней как воздушным потоком.
   - Дирижабль здесь обычно поворачивается вот так, - сказала Блиска, тоже изобразив что-то такое рукой. - Чтобы пассажиры с обзорных палуб увидели Круглый Город. Я уж тоже подумала было, что в этот раз никаких туда-сюда не будет, из-за опоздания - до красот ли?.. Но нет, таки покажут. Сначала той стороне, Тимка и поскакала, не сидится ей.
   Некоторые другие Игроки тоже поспешили перейти на противоположную палубу, но большая часть осталась. Через несколько минут дирижабль медленно повернулся, и пейзаж вновь поплыл перед ними.
   - Смотри, сейчас будет интересно, - Дзин взял Светлу за руку и потянул за собой вслед за остальными. Блиска деликатно отстала, и придержала Тимку и Джонни, которые вновь объявились и вознамерились встать рядом.
   - Дамы и господа, пассажиры нашего корабля, - объявил золочёный карлик. - Счастлив представить вам!..
   Вид у него как раз был не слишком счастливый. Нахальная Лана так и не отдала колокольчик, и сама позвонила, объявляя его очередное выступление.
   - ...Круглую скалу и Круглый город!..
   Дирижабль завершил поворот и теперь шёл прямо, над лугами и рощами, которые вновь сменили "дачи". Вампиресса открыла было рот, собираясь осведомиться, где, обещанный город - и в этот же момент он явился. Возник, словно на картинке со скрытым объёмным изображением. Выделился из мешанины красок, из буро-зелёных пространств земли и бело-голубых просторов небес.
   - Это что? - спросила Светла. - Это как? Это почему вообще?
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 4.42*46  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Е.Шторм "Мой лучший враг"(Любовное фэнтези) С.Росс "Апгрейд сознания"(ЛитРПГ) Н.Трейси "Селинда. Будущее за тобой"(Научная фантастика) А.Минаева "Академия Алой короны. Приручение"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) М.Эльденберт "Бабочка"(Антиутопия) Д.Маш "Совсем не ангел"(Любовное фэнтези) Б.Батыршин "Московский Лес "(Постапокалипсис) П.Роман "Искатель ветра"(ЛитРПГ) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"