Мануйлов Александр Викторович: другие произведения.

Выбор моей реальности Том 2

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Ссылки:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Ссылки
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Александр продаёт Никифору Вриеннию неограниченные магические возможности. Воспользовавшись ими, Никифор становится императором Византии. Последствия этой выгодной сделки Александру приходится видеть не только на улицах Нового Рима и на арене Ипподрома, но и в своём игорном доме. Александр и Кир комплектуют армию, состоящую из осужденных преступников, калек и мертвецов-возвращенцев. Познакомившись с магическими возможностями, Ираклий предполагает, что Александр планирует избавиться от Никифора, чтобы занять византийский престол. Многие игроки уже расстались с жизнью и выбыли из списка участников, но некоторые смогли добраться до Нового Рима и, преследуя свои коммерческие и геополитические цели, используют местное население, вовлекают их в интриги и заговоры. Лена старается не применять навык ментального воздействия в личных целях, но это у неё не всегда получается. Узнав о том, что иногда спасение одной жизни может стоить тысячи других, Кир начинает свои шпионские игры.

  Глава 1. Баллиста
  Брачная эйфория Никифора продлилась недолго, и после того, как его, захрапевшего прямо на троне, из зала поспешно вынесли проворные слуги, самый трезвый из церемониймейстеров наконец-то объявил о завершении свадебного фарса. Встревоженный Ираклий, провожая нас, порадовал, что из моего поимённого списка игроков-конкурентов пару часов назад выбыл ещё один участник:
  - Прошу простить моё отсутствие во время этого поистине Лукуллова пира, Магистр Александрион, - не понимая, что своим ежедневным сопровождением и навязчивым сервисом он уже успел меня достать как прилипший к заднице банный лист, начал извиняться Ираклий. - Думаю, я вправе поведать Вам о сегодняшнем неприглядном происшествии... Согласно нашей давней традиции, на коронацию императора в охраняемые с особым пристрастием, богато украшенные залы Священного Палатия со всей округи привезли несметное количество золотых солидов, ювелирных украшений и других всевозможных ценностей, чтобы показать гостям роскошное величие Нового Рима. И только благодаря проницательности и дальновидности Никифора Третьего Умнейшего, в сокровищнице своевременно разместили купленный у Вас артефакт-мистерию "Циклоп". Пока Никифор Третий Удачливый и его довольные гости наслаждались непревзойдённым пиром и незабываемым зрелищем, "Циклоп" мистическим образом оповестил наших бдительных стражников-палатинов о приближении дерзкого невидимого вора. Это оказалась некая молодая женщина, к счастью, не сумевшая оказать палатинам достойного сопротивления... Поэтому я приду к Вам завтра ранним утром и попрошу посмотреть на трофеи, которые остались от неё, и объяснить, могут ли пригодиться нам эти невиданные экспонаты.
  Как я понял из сбивчивого рассказа Ираклия, блокиратор магии сработал на "отлично": женщина-игрок, с помощью магической способности скрыла себя от охранников или как-то задурила им головы, а потом незаметно пробралась в помещение дворцового хранилища. Но когда она попала в поле действия моего блокиратора, потеряла способность к маскировке и уже не смогла себя защитить. Секьюрити Никифора, предупрежденные о возможной краже и потенциальной опасности, увидели воровку и, не раздумывая, сразу порубили её на куски.
  Лене также удалось поднять моё настроение. Наглядно продемонстрировав во время свадьбы, что ей вполне можно доверить "продажу снега эскимосам", Лена со своими талантами заносить любую муть в чужие мозги оправдала все мои ожидания, и я уверен, что завтра у нас в салоне появятся первые платежеспособные клиентки. Многие приглашенные на банкет солидные матроны, бесцеремонно принюхиваясь к незнакомому запаху, проявили неподдельный интерес к духам, которыми Лена каждые пять минут украдкой поливалась под столом, на весь тронный зал распространяя удушливо-пряное кофейно-карамельное, но, в то же время, древесно-ромовое амбре.
  В образе менеджера-консультанта по продажам лакшери-барахла не самой первой необходимости Лена смотрелась бесподобно, всем подряд рассказывая на среднегреческом языке о новом "уникальном пикантном аромате-бестселлере под названием Чёрный Фантом", созданном непревзойдёнными "французскими парфюмерами" в "стиле унисекс", а "оригинальная упаковка в форме чёрного лакированного гробика с чёрным черепом на крышке обязательно принесёт вам удачу и гарантированный успех у противоположного пола", поэтому непременно приходите к нам "в бутик" - завтра у нас "акция на весь ассортимент"... Едва ли неискушённые жертвы понимали, что именно означают все эти незнакомые слова, но, тем не менее, словно стая доверчивых гусынь перед рождеством, открыли рты, покорно кивали, обещали прийти и приобрести диковинные заморские благовония.
  Перед сном я, как обычно, проверил, в каких широтах курсирует акула: она плыла обратно к нам и, предполагаю, через пару дней пришвартуется. Посмотрим, чем Моя Прелесть испражнится на этот раз.
  На следующий день после полудня, не дав мне выспаться после свадьбы, в поместье заявился неутомимый Ираклий: он притащил всё, что осталось от неудачливой расхитительницы императорских сокровищ. То, что мы с этой женщиной действительно были из одной команды, подтверждало вчерашнее сообщение от системы: "Игрок Уши убита".
  "Невиданными экспонатами" оказался вполне знакомый мне арсенал: пистолет-пулемёт Heckler Koch MP 5 и Glock 17 со слегка повреждённой кобурой, на каждый вид оружия запасливая Уши прихватила по два дополнительных магазина. И ещё я обнаружил две светошумовых гранаты.
  - Ираклий, вам с Никифором повезло. Ваши палатины, похоже, нейтрализовали свою "коллегу". Возможно, в моём мире эта женщина служила стражем правопорядка, - сказал я, предположив, что в прошлой жизни Уши могла работать в полиции, где часто применяют оружие таких марок. - А пистолеты способны убивать на расстоянии.
  - Наподобие разрушительных молний громовержца Зевса? - улыбнулся Ираклий. - А простые смертные могут научиться извергать их таким пситолетом и посылать необратимые разрушения на невообразимые расстояния?
  - Могут. Я научу, как стрелять из пистолета.
  Пришлось потратить два часа на инструктаж. Затем Ираклий дважды выстрелил из каждого "пситолета". Три разбитые с двадцати метров глиняные амфоры и одно попадание в фисташковое дерево - похвальный результат для новичка.
  - Ошеломительно! Теперь мы с Никифором - два Всесильных Непобедимых Посейдона - станем по праву именовать себя Величайшими Колебателями Земли! Магистр Александрион, пхистолет напомнил мне античную баллисту, только меньших размеров и убивающую врагов не огромными камнями, а крошечными свинцовыми ампулами-цилиндрами, - почувствовав себя "громовержцем", поделился Ираклий впечатлениями, но, вспомнив о своей шпионской миссии, сразу же поинтересовался, - у всех магистров-милитаристов из вашей Ойкумены есть такие... чёрные карманные чистильщики-кровопроливатели-убийцы?
  - Не обязательно такие, но огнестрельное оружие действительно есть у каждого игрока. За редким исключением, - усмехнувшись, я вспомнил о Лене, которая отправилась в 11 век навеселе и налегке прямиком из модного ночного клуба, прихватив с собой только разряженный сотовый телефон. - В моём мире уже научились убивать друг друга на любом расстоянии.
  - А какое метательное вооружение Вы привезли к нам в Новый Рим, Магистр Александрион? - осведомился Ираклий, продолжая свою разведывательную деятельность.
  - Пистолет я показывал Вам и Никифору в тот день, когда мы встретились, а царский конь Деймос, если помните, очень близко познакомился с ним. А вот автомат: он похож на тот, который Вы принесли, но мой более мощный. А вот эта красавица, - я достал винтовку и дал её обалдевшему Ираклию, - сможет разворотить слона и превратить его в кровавые клочья на другом конце вашего Нового Рима, - я слегка приукрасил мощь оружия, чтобы Ираклий с Никифором не расслаблялись и побаивались нас. А то может получиться, что император посчитает себя всесильным и попытается отжать мой бизнес, деньги или надумает ещё как-нибудь давить на меня.
  Разумеется, Ираклий впечатлился винтовкой и, судя по его испуганной физиономии, нисколько не сомневался в моих словах. Я для наглядности сравнил патроны из его МР 5 и моей винтовки Barret М107. Визуально разница казалась внушительной.
  - У той женщины сохранились магические сумки или пояс? - уточнил я.
  - О боги, нет! Всё изрублено до неузнаваемости, - передёрнулся Ираклий и, показав на гранаты, спросил, - каково предназначение этих железных закупоренных зелёных... амфор, оснащённых кольцом и треугольником?
  - С помощью этих "амфор" вы сможете поймать ещё одного... - не успел я договорить "дерзкого невидимого вора из нашей Ойкумены", как перед глазами у меня красным выскочило сообщение-предупреждение о запрете на подстрекательство к убийству других игроков. Я сразу же заткнулся и, немного подумав, выдал, - на охоте вепря.
  А предложить я хотел Ираклию сделать растяжку на гранату. И если к ним во дворец ещё раз посмеет сунуться кто-нибудь из игроков, то с вором, оглушённым взрывом светошумовой гранаты, опытные стражники расправятся проверенным способом, успешно отработанным ими сегодняшней ночью.
  - Инструктаж закончен, - сообщил я Ираклию, чтобы ещё что-нибудь лишнее случайно не сболтнуть, и мы с ним отправились на ферму. Боеприпасы Ираклий оставлять не рискнул и всё своё потащил с собой.
  - Благодарю за время, потраченное на обучение, Магистр Александрион. Предпочитаю никогда не оставаться в должниках, поэтому скажите мне, чем я могу отблагодарить Вас?
  - Мы с Алексисом на ферме собираемся производить самогон и спирт. В нашем мире, из которого я прибыл, государство зарабатывает на продаже алкоголя немалые деньги. Вы можете запретить торговать спиртом всем, кроме своих доверенных людей в моём лице, или гнать спирт только на императорских винокурнях. Также с продаж вы можете взымать налоги по повышенной ставке. Но заранее прошу учесть мои интересы, - сказал я.
  Так или иначе, но с этим Ираклием-разведчиком любые мои коммерческие идеи на следующий день становятся известны Никифору во всех подробностях. И он, если захочет, сможет начать копировать все мои приносящие прибыль бизнес-проекты. Дружба дружбой, а табачок, как известно, - врозь. Тем более, что самогонку Никифор без внимания не оставит: чтобы достойно набухаться, замахнёт грамм триста, и больше ему не придётся в себя косское вино литрами заливать. Надо беречь натруженные императорские почки и перегруженный мочевой пузырь. А после совместной дегустации самогона мы сможем прийти к взаимовыгодному соглашению о ценовом сговоре.
  - Ваши пожелания и предложения будут переданы Никифору Прозорливому Предприимчивому, - подытожил Ираклий и поделился ещё одной порцией новостей.
  Глава 2. Затерявшийся в лабиринте разума
  - Я припозднился и пришёл к Вам только к обеду, поскольку был вынужден задержаться вследствие одного престранного события, и считаю нужным сообщить о том, что произошло, - вздохнул Ираклий. - Сегодня приблизительно в три часа ночи, истошными криками перебудив всех во дворце, проснулся Никифор Венценосный и начал выспрашивать нас, убрали ли уже с порфирового пола окровавленный труп Михаила Дуки и отмыли ли столы и стены от разлетевшихся в разные стороны мозгов. Сначала мы, решив, что нашему уставшему василевсу спьяну приснился очередной нездоровый кошмар, тщетно пытались успокоить его. Но обеспокоенный Никифор, замотавшись в простыню и обозвав нас бесполезным стадом неверующих ослов, побежал в Золотой Обеденный Зал. Судорожно рыдая, Никифор Добросердечный стал рассказывать о том, что вчера, во время свадебного пира он собственными глазами видел, как его ближайший друг и горячо любимый пасынок Михаил Дука спрыгнул с открытой галереи второго яруса и разбился о порфировые плиты рядом с императорским троном! Мистический парадокс ментальной логики заключается в том, что выслушав заявление Никифора и тщательно обыскав все залы, а также иные потайные комнаты, коридоры и выходы в каждом из наших многочисленных дворцов, мы не нашли Михаила Дуку. Ни живого, ни мёртвого!!! - Ираклий, сделав многозначительную театральную паузу, пристально посмотрел на меня. - Допросив его мать - Евдокию, охрану и придворных, выяснили, что со вчерашнего вечера Михаил словно канул в Подземные Летейские Воды. В его покоях была обнаружена незаконченная поэма, в которой он, прощаясь с жизнью, ясно выразил свое намерение подняться на галерею и в последнем прыжке устремиться на Никифора "смертоносной каменной лавиной" ... Осмотрев злосчастную галерею, я заметил валявшийся на полу скомканный белый плащ, рваный чёрный сапог и пурпурный пантуфель, принадлежавший Михаилу. В это мгновение в незамутнённой логике моего сознания впервые поселился Двухголовый Хаос Сомнений... Если Михаил, как и говорил нам Никифор, в присутствии гостей действительно спрыгнул на императорскую голову, то почему никто из приглашённых на свадьбу, в том числе и я, ничего подобного не увидел и, главное, куда после фатального приземления исчез его труп? - спросил меня Ираклий. - Если предположить, что с целью скрыться и замести следы, Михаил написал прощальную поэму, дал нам подсказу, бросив свои одеяния в указанном месте, то для того, чтобы покинуть обширную дворцовую территорию, ему пришлось бы миновать не один, а несколько постов бдительной охраны; пройти мимо потока гостей, вечерних садовников, бесчисленных привратников и прислужников-зажигателей полуночных светильников. В этом случае хотя бы один из очевидцев подтвердил, что видел его, и указал бы нам, в каком направлении продолжить прерванные поиски... Так как же нерешительный и недалёкий Михаил смог прокрасться через тысячу стражников Никифора и через тысячу моих тайных соглядатаев, никем не узнанный и никем не замеченный? - задал Ираклий повисший в воздухе риторический вопрос и, не получив ответа, уже не отводя от моего лица своего цепкого изучающего взгляда, продолжил доставать меня, - я подозреваю, что это загадочное исчезновение каким-то образом связано с появлением магии в Новом Риме! Несмотря на то, что после знакомства с Вами я наблюдал мириады оживших кошмаров и фантазий, удивительные артефакты и мистические трюки, я всё равно пока не способен постичь логикой рассудка, как такое возможно? Вы всё время были у нас на виду и, самое важное, Вы лично заинтересованы в многолетнем царствовании и благополучии Никифора. Женщина-воровка пришла забрать наши несметные богатства, а что ценного мог ей дать безвозвратно потерявший права на престол полунищий и никчёмный Михаил? Свои едкие, но никому не нужные эпиграммы? Я бы мог заподозрить Вас и допустить, что это Вы унесли его в своей невидимой мистической бездонной сумке... В абсолютной темноте блуждая по извилистому лабиринту моего разума, я пока не могу выстроить ни одну достойную гипотезу, для какой цели этот несчастный мог Вам понадобиться, если Вы не знали его и ни разу не говорили с ним... Да и как бы Вы смогли переместить в Сумку-Фантасмагорию злополучного Михаила, если его даже не было в этом огромном тронном зале? Никто из Ваших спутников также никуда не отлучался: рыжеволосая гетера без остановки расхваливала чёрные гробы и иноземные благовония, а субтильный юноша ел за десятерых и высматривал себе циркачку покрасивее...Так что же в действительности случилось, каким образом исчез Михаил Дука, кто может быть к этому причастен и кто вовлекает нас в неотвратимый водоворот мистификаций и в последующий за ними вихрь неизбежных несчастий?
  - Я не разбираюсь в дворцовых интригах и не хочу играть в детектива, но, как частенько любят говорить у нас в России, "нет тела - нет и дела". Только сам пропавший, когда найдётся, сможет дать вам ответы на все вопросы, - почувствовав себя "под колпаком у Бормана", ответил я. Мало того, что система круглосуточно наблюдает, контролирует наш каждый шаг, читает все наши мысли и, скорее всего, подглядывает за нами в местах общего пользования, из-за чего никому не удаётся толком расслабиться - сидим тут, как подопытные в шоу за стеклом с XXL-контентом; так теперь ещё и этот параноик Ираклий всерьёз активизировался, подозревая меня во всех реальных и виртуальных кражах и пропажах.
  Моя версия: или к императору сегодня новая ночная белочка явилась, или, как говорится, уже конкретный песец пришёл. А если Никифор Никогда-Не-Пьющий когда-нибудь протрезвеет, включит мозг и разберётся в своём бардаке, то, покопавшись в купленной у меня магической сумке, он, вероятнее всего, именно там и отыщет своего потерянного друга. Но помогать, давать советы, как найти бесценную пропажу, и оправдываться перед Ираклием за то, что никто из нас не делал, я не нанимался. Мне были противны эти скользкие намёки о том, что я стал "Suspect Number One" в чёрном списке константинопольских воров-маньяков. Не дождавшись содействия в поимке "опасного преступника" и чистосердечного признания в совершении "кражи", Ираклий продолжил грузить меня своим бесконечным занудством:
  - Вы скажете, Михаилу помог скрыться кто-то из его родственников или лояльных придворных. Но нам доподлинно известно, что он вёл крайне замкнутый образ жизни, сочинял скучные поэмы, ни с кем не общался и, кроме Никифора Преданного и Верного, друзей у Михаила не было. Я допускаю, что он располагал парой солидов, чтобы подкупить одного-двух стражников, но оплатить молчание тысячи моих многоглазых осведомителей у него никогда не хватило бы средств, смелости и способностей... Но не могли же все те, кто был вчера на территории дворцового комплекса, сговориться между собой и повторять одно и то же, что не видели его? - рассуждал сам с собой Ираклий. - Я доложил о своих размышлениях Никифору Обеспокоенному. Он, осмотрев галерею и внимательно прочитав посмертную поэму Михаила, во всём согласился со мной. Затем Никифор выстроил своё логическое умозаключение о том, что в стене, примыкающей к галерее, замаскирован никому не известный проход, и, зная секретное место, Михаил только таким способом смог незаметно скрыться... Посреди ночи вызвав во дворец каменщиков и лучшего технита-архитектона Прокула Камениата, Никифор приказал разрушить всю стену, чтобы посмотреть, в каком из скрытых проходов прячется Михаил. Прокул Камениат запаниковал и предсказал, что если начать крушить несущую стену, то полдворца с оглушительным грохотом обрушится на землю, придавит всех, кто находится на верхнем и нижнем ярусе. Никифор рассвирепел, приказал нашим конюхам затолкать порцию свежего лошадиного навоза Прокулу в рот, чтобы тот больше не озвучивал свою ужасную ахинею, и распорядился пожизненно заточить старого архитектона в дворцовый тюремный каземат. А меня отправил к Вам выяснить обстоятельства произошедшего. Так что мне передать от Вас Никифору Глубокомысленному, Магистр Александрион?
  Глава 3. Дом для смерти
  Espionage is a serious business...
  "Moonlight and vodka"/ Chris de Burgh
  - Ираклий, эта детективная история натолкнула меня на одну интересную идею. Может, в ваших тюрьмах есть люди, которые будут готовы перейти ко мне в услужение. Я бы их выкупил и через некоторое время вывез из Константинополя, когда уеду. Вам не придётся тратиться на их содержание, и всех этих неадекватных арестантов вы с Никифором больше никогда не увидите.
  - Мне следует обсудить это с Никифором Рассудительным, прежде чем что-то обещать, - недовольно процедил Ираклий, когда был вынужден сменить свою заезженную пластинку про застрявшего в заднем проходе Михаила Дуку.
  - Для меня сгодятся не только арестанты, но и обладающие полезными навыками и умениями свободные сограждане, которые будут служить мне, а затем уедут вместе со мной. Вы можете посоветовать, где их найти и чем заинтересовать?
  - Усадьбами, поместьями, земельными наделами и сундуками, наполненными золотом, а где отыскать толковых - об этом предстоит поразмыслить... Есть разорившиеся приёмщики ставок, перекупщики и ремесленники, которые попали в долговое рабство. Есть те, кто за свои преступные деяния был подвергнут унизительной процедуре проскрипции имущества, - немного подумав, сообщил Ираклий. - Неужто Вам надобен подобный городской и сельский сброд?
  - Ираклий, как Никифор отнесётся к тому, если я обманом разорю нескольких местных купцов и парочку богатых патрикиев?
  - Как Вы хотите их разорять? - насторожился он.
  - В моём мире люди научились создавать финансовые пирамиды, чтобы развести на деньги особо доверчивых, желающих быстро обогатиться.
  - Египетский песок и прах столетий! Каким образом Вы научились кого-то разводить и разорять с помощью треугольного каменного Дома Для Смерти? Церковь не ободряет разводы, поэтому брак между мужчиной и женщиной считается священным... Как я понял, Вы хотите выстроить у нас в Новом Риме колоссальные пирамиды, такие, как в Древнем Египетском Царстве, обманом упрятать туда наших знатных и состоятельных разведённых сограждан, замуровать их там, как мумий, а после этого поживиться их богатствами? - вытаращив глаза, запричитал он. И нахрена я ляпнул про "пирамиду" и "развод на деньги"... Как говорит Кир, из меня всё, что надо и не надо, как из рваного мешка, постоянно сыплется. Пришлось вкратце объяснить Ираклию, как построить пирамиду двадцать первого века и как по-быстрому развести лохов.
  - Преподобный Коприй Египетский! Какие замысловатые ловушки способны придумать люди! Я ценю, что прежде, чем воздвигать такие плутовские пирамиды, Вы советуетесь с нами, - скривился Ираклий. - Также хотелось бы отметить, что выступление Ваших мелодистов произвело вчера на Никифора Утончённого-Поэтичного неизгладимое впечатление, и мы все так же высоко оценили их мастерство. Позволите ли Вы своим служителям искусства иногда услаждать и наш слух? Мы были бы рады восхищаться их незабываемой музыкой во время торжественных встреч иноземных послов, при триумфальных выходах Никифора Победоносного, на богослужебных песнопениях, похоронах, празднествах-брумалиях и, разумеется, на закрытых пиршествах-симпосиях.
  - Выступления можно организовать, но у моего оркестра пока ограниченный репертуар.
  - Осмелюсь спросить, а где Вы находите таких одарённых мелодистов и талантливых танцовщиков? Неужели у нас, в Новом Риме?
  - Музыкантов я привёз с собой, а танцоров купил здесь по сходной цене в лавке у какого-то ушлого Андромаха. Кстати, скоро нам опять придётся навестить его. Мне нужны ещё танцовщицы и официантки.
  - Непременно навестим Андромаха, не беспокойтесь об этом, я провожу Вас к нему, Магистр Александрион. А наших придворных мелодистов Вы можете обучить?
  Я задумался: если в Константинополе расплодятся музыканты уровня Гудислава, то мои доходы от выступлений резко упадут, но, с другой стороны, тем больше талантливых скрипачей и флейтистов, тем жизнь насыщенней и разнообразней. В Византии раннего Средневековья театры и книги присутствуют в единичных экземплярах, а до изобретения телевидения и интернета придётся подождать веков примерно десять. В качестве развлечения всем нам остаётся только музыка, бои без правил и... Тут я зацепился за эту мысль и поинтересовался:
  - Ираклий, когда в Константинополе состоятся ближайшие бои гладиаторов?
  - В нашем Ромейском Государстве гладиаторские бои давно запрещены церковью. Однако Никифор Воинственный Меченосный и Молниеносный, будучи крайне увлечённым тактикой и стратегией военного искусства, успел распорядиться о возрождении этой славной, но незаслуженно забытой традиции, и совсем скоро на арене Феатрона-Ипподрома Вы сможете насладиться этим кровопускательным представлением, сидя на мраморной трибуне в обществе Никифора Божественно Перевоплощённого и всех его многочисленных раболепных приближённых.
  - Мне нужны не мрамор и зрелища, а свежие трупы крепких бойцов, которые я смогу забрать сразу после того, как они перебьют друг друга на арене.
  - О боги, зачем? - всполошился Ираклий, а затем, заикаясь, пролепетал, - может быть, вместо того, чтобы подбирать с арены неостывшие гладиаторские трупы, я договорюсь о бесплатных поставках самой свежей баранины для Вашего стола? Мне кажется, так будет лучше для всех... Ваш неуёмный аппетит не останется неудовлетворённым, а свежие покойники-преступники будут погребены в публичной могиле далеко за стенами города, как и велит нам давний обычай.
  - Я не планирую обедать вашими рабами: оживлю погибших на арене и сделаю их своими мёртвыми слугами. Пусть работают у меня стражниками-палатинами.
  - Подобный акт будет расценен как грубейшее нарушение нашего основополагающего постулата - эдикта о самовольном переносе костей либо бренных останков умершего! Довожу до Вашего ознакомления, что это ужасное преступление карается в Новом Риме усекновением носа!!! Гробокопатели поднимут плебс на бунт, священники проклянут Вас и предадут анафеме, если узнают о таких богопротивных воскрешениях, - неодобрительно заметил Ираклий.
  - Вот Вы и постарайтесь, чтобы они не узнали - зачем могильщиков и батюшек по таким пустякам беспокоить? Не один я могу поднимать мертвецов: все другие маги, которые уже добрались до Константинополя, этим также успешно промышляют. Но для того, чтобы мертвец внешне ничем не отличался от живого человека и не шокировал своим видом окружающих, его и забирают сразу после смерти. Поэтому гладиаторские поединки я считаю идеальным местом для проведения этой малоприятной процедуры.
  - Трёхглавый Цербер и адские отродья киликийской Эхидны! Мне страшно представить себе Ваших оживших мертвецов...
  - Это не так страшно, как кажется на первый взгляд, - моя ручная акула, с которой Вы недавно познакомились, тоже из мёртвых...
  - Так вот почему этот Чудовищный Глубоководный Ихтис сразу показался мне выходцем из Подземного Царства Аида! Даже внушающая ужас Тысячеголовая Лернейская Гидра, с которой сразился Непобедимый Геракл, выглядит безобидно по сравнению с Вашим ... морским слугой! После этой встречи я практически не сплю ночами, а если и засыпаю, то он начинает преследовать меня даже во сне, и тогда в панике я вскакиваю с кровати в скользком холодном поту, - пожаловался Ираклий и обхватил голову руками.
  Сначала по доброте душевной я хотел приобрести в системном магазине упаковку снотворного или транквилизатора, чтобы от общения со мной он окончательно не свихнулся. Но потом подумал, как бы от этих таблеток непривычный к нашей химии Ираклий не скопытился прямо на моих глазах, решил не связываться и свою на пятую точку новых приключений не искать. Лучше ограничиться проверенным дедовским способом: когда придём на ферму, подлечим поехавший чердак моего бессменного шпиона терапевтической дозой экологически чистого самогона.
  - Придворных музыкантов можно обучить, но с некоторыми моими условиями, - перескочив на другую тему, я попытался отвлечь его от воспоминаний о свидании с зомби-акулой.
  - Какими?
  - Пока они стажируются у моего маэстро, в качестве платы за обучение будут исполнять музыкальные произведения на ежевечерних концертах у меня в казино. Как только ваши музыканты посчитают, что больше не нуждаются в наших знаниях, то станут свободными от обязательств передо мной. Но сразу предупреждаю, что в свой оркестр мы примем только тех, кто талантлив: на пьяниц, бездарей и лентяев время тратить не будем.
  - Как можно, Магистр Александрион! Выпивох, бездарностей и ленивцев Никифор Разборчивый около себя не держит!
  Глава 4. Префурний
  "Мне после третьего штофа и не такое показывалось".
  "Вий"/ Н.В. Гоголь
  За разговорами мы с Ираклием неспешно дошли до фермы. Первым делом я активировал магию очищения в одном из коровников, который успешно перестроили в дополнительный барак. Инфекции среди его будущих обитателей мне не нужны. На остальные подсобные помещения моих магических способностей уже не хватило, и придётся таскаться сюда несколько дней подряд, чтобы окончательно избавиться от антисанитарии. Около бывшего коровника меня поджидал Лёша с каким-то коренастым краснощёким мужиком лет сорока.
  - Лёша, мне нужно, чтобы ты как можно скорее подыскал ещё одно здание для проживания пятидесяти человек - обслуги и охраны казино. Желательно рядом с нашим игорным домом. Также мне срочно требуются новые компетентные помощники: накопилась куча дел, и уже крыша потихоньку едет, а это только начало.
  - Поэтому я хочу познакомить тебя с одним из таких помощников. Это Гервасий Пафлагонец, он служил технитом-смотрителем кочегарной комнаты в публичной терме Филоксена, а за свою смекалку и усердие получил к своему имени шуточный эпитет "Префурний" , - сказал Лёша. - Когда я в первый раз увидел твой самогоно-варочный агрегат, он напомнил мне водогрейные котлы, подводящие трубки и печи, которые у нас используют в банях для отопления. И чтобы следить, как бы от перегрева агрегата не взорвались скопившиеся дымовые газы, нужен такой знающий и опытный технит, как Гервасий.
  - Ещё до коронации этот Никифор - Третий Жидкий Августул исхитрился испустить свой зловонный указ о том, что жалование служителям общественных бань будет сокращено вдвое, - добавил Гервасий "Префурний" Пафлагонец. - За двадцать три номисмы в год подкладывать дровишки под раскалённые котлы я не собираюсь - пусть теперь Никифор Новопредставленный вместо меня в эту немытую баню каждый день приходит, снимает с себя меховую накидку и жарит свой жирный зад на нашей кочегарной сковородке!
  "Непозволительная непотребная непочтительность, неслыханное неуважение, надо неотложно Никифору написать..." - своими прокаченными ушами я услышал шёпот возмущённого Ираклия и, представив себе эту развесёлую картинку, повёл Гервасия Пафлагонца в "самогонный цех". Мы проинспектировали установленный аппарат, я ознакомил своего нового кочегара-самогонщика с технологией изготовления. Объяснил ему, что сначала нужно слить первые десять процентов полученного при варке продукта, так как в этом количестве растворено много вредных для здоровья веществ. Когда самогонка перестанет гореть, то и такие остатки также непригодны. При уменьшении крепости до сорока процентов отбор "тела" должен быть завершён. Самогонный "хвост" надо забрать на повторную перегонку через мою ректификационную колонну для получения чистого спирта. Признак "хвоста" крепостью двадцать-сорок процентов - резкий и неприятный запах. Остатки слить в отходы. Вот и всё техзадание. Самогоноварение - дело нехитрое.
  Я передал Пафлагонцу под отчёт один спиртометр из своих старых запасов и приказал беречь его как единственный глаз Циклопа. В принципе, спиртометр можно сделать здесь из подручных материалов, но для этого мне придётся заново штудировать школьный курс физики, что было бы крайне нежелательно. Ещё можно определить процентное содержание спирта по горению, но этот способ неточен. "Первак" будем использовать для дезинфекции ран, обеззараживания поверхностей и в спиртовых горелках. "Тело" самогона выставим на продажу, как самостоятельный продукт или приспособим его для повторной перегонки, чтобы получить более качественный спирт.
  Самогонку начнём продавать в лавке, которую Лёша уже обустроил в Эксокионе - недорогом районе города. А из спирта забодяжим водку, ликёры и наливки - продадим заморское бухло за большие бабки в казино.
  Пообедал вместе с Лёшей, Гервасием и Ираклием. Усевшись за кухонный стол, Ираклий, придирчиво рассмотрев и понюхав крупные куски тушёной свинины, поданной с бобами, от горячего дипломатично отказался, сославшись на "мучительное несварение желудка" и начало очередного евхаристического поста, из-за которого сегодня он "не может дать себе ни малейшего послабления". Пришлось ему грызть пресные пшеничные лепёшки и хрустеть недоваренными артишоками.
  После обеда мы запустили экспериментальное производство и затем приступили к дегустации полученного продукта. Признаюсь, я хотел немного поразвлечься, наблюдая за моими шпионами, сотрудниками и компаньонами. Они попробовали чуть-чуть самогона и спирта: я дал им возможность сравнить вкус, а потом употребил полчаши спирта, разбавленного до сорока градусов. Собутыльники, не раздумывая, повторили за мной и закусили оставшимися от обеда артишоками. Минут через пятнадцать Лёша с Гервасием потребовали продолжения корпоративного распития, и наш спонтанный банкет был продолжен: мы все приняли ещё по одной чаше, а после этого Ираклий, раскатисто смеясь, двинулся в поле проверять "смертоносность своего пхистолета". По дороге заплетающимся языком он попросил меня поделиться принципом действия светошумовой гранаты. Я, будучи навеселе, ему про это рассказал.
  Увидев вдалеке стадо мирно пасущихся коров, Ираклий надумал взять меня на слабо и заявил, что корову из "огнедышащей баллисты" я "испепелить" не смогу. Я вытащил Barrett М107 из магической сумки, прицелился в плывущий перед глазами оптический прицел и выстрелил: одной разворотило голову, стоящей за ней оторвало заднюю ногу, а бронебойно-зажигательная пуля подожгла стог сена. Радуясь произведенному эффекту и появившемуся из ниоткуда пламени, Ираклий поднял руки к небу и заворожённо запрыгал вокруг горящего стога, как охваченный вихрем ритуального танца индеец-фуэгин с архипелага Огненная Земля.
  - Ошеломительно! Теперь для меня и Никифора Небожителя не осталось никаких видимых и невидимых преград! Отныне мы - "Венценосные Вознесенцы" - непобедимы, неприкасаемы и всесильны! Фобос и Деймос навечно воплотились в нас! - куражился перед нами Ираклий. Потом я ненадолго от него отвлёкся, наблюдая за Лёшей и Гервасием, которые вдруг начали надрывно хохотать непонятно от чего. Минутой позже прогремел ушераздирающий взрыв, а затем раздалось блеяние тысячного стада встревоженных византийских монстров. Я неслабо струханул, так как в тот момент до меня не дошло, что это орут фермерские быки. Тут из ближайшего коровника вывалился наполовину оглохший и ослепший Ираклий, контуженный, с поцарапанным окровавленным лицом.
  - Посейдоновый трезубец тебе в рот!!! Магистр Александрион! Спасай меня! На меня набросились оторванные головы разъярённых критских минотавров! - вопил трясущийся Ираклий. - С кручёными чёрными рогами, жёлтыми клыками и зловредными красными мордами! А туловища у явившихся мифических чудовищ были как у боевого исполинского слона!
  "Этот взбесившийся минный кентавр сдуру взорвал свою гранату в замкнутом пространстве... в том долбаном коровнике... и нахрена я отправил туда на передержку недавно купленных племенных бычков..." - подумал я вторым, уже пьяным потоком сознания, а первым (пока ещё немного трезвым) хохотал так, что не смог устоять на ногах.
  День открытия самогонопроизводства удался, и наша корпоративная вечеринка запомнилась всем участникам. Ближе к ночи, не додумавшись заночевать на ферме и с трудом доковыляв до Лёшиного поместья, я вырубился прямо на лужайке, не забыв активировать на себе магический щит, чтобы летающие и ползающие насекомые не мешали крепко спать.
  Глава 5. Планёрка
  С утра, проснувшись с больной головой, первым делом я стал искать Кира или Айку. Нашлись они, спящие в обнимку. Мне было так плохо, что пришлось их разбудить. После лечения, подумал, как же всем в округе повезло, что вечером я добирался домой пешком, а не прыжками телепорта. Иначе сейчас из какого-нибудь дома или сарая торчали бы мои ноги отдельно от тела. За совместным завтраком мы обсудили события вчерашнего дня и планы на сегодняшний. Я сообщил своим, что пора паковать багаж и потихоньку переселяться в наш новый игорный дом.
  - Наконец-то! - обрадовался Кир. - А медведей куда денем? Они здесь у Лёши на заднем дворе уже освоились и себе две берлоги вырыли.
  - Медведей перевезём на ферму - пусть там подрастают.
  Кир сообщил, что вчера они с Айкой успели успешно омолодить и подлечить трёх почтенных женщин, которым понравился эффект от процедуры, и я рассчитываю, что сегодня к нам салон заявятся их знакомые и подруги. Многие из покупательниц приобрели музыкальные шкатулки, а на бриллианты спроса практически не было - видимо, другие игроки уже заполнили константинопольский рынок своим товаром. А мы задёшево ничего продавать не будем. В крайнем случае, камни пригодятся для мотивации и поощрения моих будущих работников-сограждан, а также для продажи или обмена в северных землях. Магазин начал приносить прибыль. Лена отчиталась, что в первый день продала почти треть запасов духов: знатные матроны, когда узнали, что количество флаконов ограничено, стали покупать по несколько упаковок.
  - А ещё в наш бутик вчера заглянула одна местная известная гадалка - Клеопа Энвидия Малатеста. Она скупила у меня все ароматы от эксклюзивного бренда By Kilian: "Black Phantom - Memento Mori", "Asian Tales" и "Love, don"t be shy". Этой гадалке ооочень понравились флаконы с духами и аксессуары к ним: чёрные футляры-клатчи с двумя золотистыми змеями на крышке и чёрные шкатулки-гробики с чёрной черепушкой наверху. Всё эту красоту она продаст своим клиенткам в комплекте за двойную цену: духи как действенное приворотное зелье, а в футлярчики и гробики будет складывать намотанные на железку нитки с мужскими волосами и ногтями, состриженными на растущей луне...
  - Это ещё зачем?
  - Ооочень мощный приворотный обряд. Клеопа Энвидия Малатеста рассказала мне по секрету, что такой сильный заговор будет работать на всех мужчинах безотказно!
  - Не сомневаюсь. Мои ногти можешь не собирать, с веником и ножницами вокруг меня тебе также ходить не обязательно - я и без приворота на всё согласный, - пытаясь обратить всё в шутку, брезгливо поморщился я.
  - Об этом даже не мечтай! - засмеялась Лена и подколола меня вчерашним состоянием, при этом намекая, что она тоже не против повеселиться, - ты, начальник, вчера домой заявился пьяней вина. Пока мы в бутике, не разгибая спины, трудились в поте лица, ты неизвестно в каком кабаке развлекался, а позвать нас даже не удосужился. Что за дискриминация?
  - Я ещё не забыл, как в это дремучее средневековье попала одна рыжеволосая любительница оторваться по полной программе. Не буду показывать пальцем, но кое-кому из присутствующих спиртное противопоказано от слова совсем. Примешь чашу, а потом нам тебя по всей Византии с собаками искать? Кир, после завтрака пойдём навестить акулу. Сейчас она находится в двадцати километрах от берега и подплывает к нам.
  - Я воль, оберштурмбанфюрер! - отозвался Кир. - Возьму своего сокола. Пусть Хаябуса разомнётся и поохотится на чаек.
  - Я тоже хочу пойти к морю, - попросилась Лена. - Здесь скучно, пора развеяться и искупаться...
  - Хорошо. После купания с Моей Прелестью нам надо будет найти местный зоопарк для отлова новых летающих питомцев. Гудислав, если у тебя появятся ещё ученики, сможешь ли ты справиться с их обучением?
  - Парочку недоумков уж кое-как осилю да прилежно проучу! Но ежели ты, князь, чёртову дюжину тутошних скоморохов мне подогнать надумал, так уж не серчай - не потяну один их всех, чай, не двужильный... Головушка моя давно от мусикии распухла, денно и ночно в ушах звон-перезвон стоит, а пальцы сами собой ходуном ходят да в пляс пускаются!
  - Хорошо, понял. Лёша, ты про моё задание найти помощников ещё помнишь после вчерашнего?
  - С утра с трудом имя своё вспомнил, а про помощников - только после того, как Кир вылечил меня и помог подняться с кровати. От выпитого самогона моя память на следующее утро всегда будет так безбожно отшиблена?
  - Нет, это я вчера с количеством не рассчитал. Как тебе огненная вода?
  - На вкус противная, но веселящая. У вина такого свойства нет. Только сейчас я понял, что с таким мощным самогоном никого из парней на ферме без присмотра оставлять нельзя! - усмехнулся Лёша. - И для этого мне потребуется проверенный помощник. Есть у меня одна старая служанка Акулина, она мне с младенчества о вреде вина твердила и до сих пор высматривает, как бы я лишнего за столом не отпил. Пусть теперь Акулина посидит у нас в самогонном зале - и от меня отстанет, и любимым делом займётся: будет выслеживать, чтобы на ферме все работники не упились и не устроили вакханалию, как мы вчера.
  - Отличная идея. Акулина на алкогольном производстве - самый подходящий кандидат на должность стража трезвости и порядка. Спирт пока не продавайте: мы из него сделаем коктейли, которые будем продавать задорого. А первак можно сбыть лекарям для обработки ран.
  - Я распоряжусь об этом. Кузнец Флавий "Помпей" сообщил, что готовы детали для двух агрегатов, которые тебе нужно запаять.
  - К кузнецу мы вечером зайдём, - пообещал я и вместе с Киром и Леной вышел за ворота поместья.
  Глава 6. Проедрос
  В это время бодрым шагом пятнадцатилетнего атлета-марафонца навстречу нам подходил Ираклий. Я надеялся, что после вчерашней вакханалии он в обнимку с Никифором на полу дворцового вытрезвителя валяется, по уважительной причине возьмёт на сегодня отгул и хотя бы на один день оставит меня в покое. А вот и хрен нам - прибежал, как новенький, откуда столько энергии у чувака?
  - Ираклий, Вы пойдёте с нами акулу смотреть?
  Великомученик закатил глаза, перекрестился и кивнул.
  - Ираклий, в Константинополе есть зверинец? Мне нужна крупная хищная птица, - спросил я его по дороге к морю.
  - С сегодняшнего дня прошу обращаться ко мне Проедрос Ираклий Ксифилин! Никифор Сияющий-Солцеподобный пожаловал мне этот почётный титул за особые заслуги перед Ромейским Государством, - похвастался он. - Недалеко от дворцовых крепостных стен располагается обширное животное поместье - "Бестиарий Ихмимон". Его построили для разведения и перепродажи обезьян, которые в Новом Риме пользуются у власть имущих невиданным спросом. Известно, чем больше хвостатых макак обитает в доме у богатого и влиятельного патрикия, тем выше его публичный статус. К примеру, благодарный, почтительный сановник-распорядитель, сборщик принудительных подушных податей - достопочтимый Ксенократ Феофлет преподнес на свадьбу Никифору Любомудрому-Любознательному весьма достойный, щедрый дар - стаю из восьмидесяти верещащих обезьяньих особей!... Хозяин "Ихмимона" - зажиточный собиратель зверей, знаменитый Вонифатий Вотаниат показывал мне и другие свои диковинки: исполинскую орлицу с торчащими перьями на круглой голове, лисиц размером с уличную кошку, но с громадными треугольными ушами. А совсем недавно из дальних восточных стран он привёз косматого дикого льва.
  Радуясь успехам Ираклия и неожиданному прорыву в его политической карьере, мы дошли до Мраморного моря. В воде, в двух-трёх метрах от берега заметили неподвижно лежавшую израненную акулу, её бока были покрыты бороздами - следами чьих-то когтей, напоминающих драконьи, часть плавников оторвана какими-то глубоководными монстрами, одноразовый амулет телепортации утерян или использован.
  - Ой, бедняжка... - запричитала Лена.
  - О бездонное, дивноморское Посейдоново Царство! Какой поразительно жизнестойкий этот Омертвевший Ихтис! - Ираклий, закрыв глаза, отбежал на безопасное расстояние. Если бы моя акула была живой, то от полученных рваных ран она давно погибла бы от кровопотери. Но в пограничном состоянии, равноудалённом от жизни и смерти, кровь у зомби почему-то не вытекала даже из самых глубоких ран, а сразу свёртывалась, образуя сине-багровый ледяной защитный панцирь. Когда у меня появится свободное время и дополнительные ресурсы, обязательно проведу исследование этого феномена. Да и все остальные магические чудеса также требуют классификации и тщательного изучения.
  Вылечив акулу, я активировал способность общения и поинтересовался, принесла ли она что-нибудь полезное. Моя Помертвевшая Прелесть, издав жалобный утробный рёв и повернувшись к нам хвостом, произвела очередное отправление физиологических потребностей - пришлось мне лезть в воду за камнем, который с бульканьем выпал на дно из акульей задницы. В этот раз кирпич был коричневого цвета. Появилась подсказка, что это - портальный камень второго уровня, время действия - двадцать четыре часа. Получается, чем ценнее камень, тем сложнее он достается акуле.
  - Я не допущу, чтобы тебя обижали, - вновь обратился к ней. - Ты хочешь стать более сильной и менее заметной?
  Акула два раза кивнула мне сизым наростом на своей монстрообразной морде. "Надо же, какая умная зверушка у меня!" - подумал я и проложил зомби-диалог:
  - Я буду перечислять возможные варианты, а ты подай знак, если что-нибудь понравится.
  Начал громко зачитывать список, и вскоре рыбка активно забарабанила хвостом о воду, подтверждая выбор. Способ защиты, который предпочла Моя Помертвевшая Прелесть, назывался "электрическая кожа Электрофорус", принцип действия напоминал защиту лучепёрого электрического угря, обитающего в водах Амазонки. Теперь, когда потенциальный подводный противник попытается атаковать мою акулу, поверхность её тела отреагирует сбросом мощного электрического разряда: такого, что никому мало не покажется.
  Оглянувшись на своих спутников, я отвлёкся на Лену: она, немного погревшись на солнышке, стала медленно раздеваться и осталась в умопомрачительном ярко-красном купальнике... Пока я, уставившись на неё, думал о том, как бы мне этот купальник снять, Кир достал с пояса свой пистолет, самурайский меч и сказал, что в нашу сторону "прётся какой-то незнакомый длиннющий чел". Увидев "чела", Ираклий, который, как запрограммированный маятник, ходил вдоль берега, задёргался, засуетился и помчался ему навстречу. Они начали о чём-то говорить, я отвернулся от Лены, вспомнив о своих делах, купил свиток, кристалл энергии, затем положил всё это довольной акуле в широко раскрытую пасть. К новому плавнику прикрепил ещё один талисман телепорта.
  - Ищи другие клады, - приказал я ей. Прелесть махнула мне хвостиком, а на балансе стало на двадцать две тысячи монет развития меньше. Всего 805 240: виртуальные деньги заканчиваются, а стройка моего города-крепости ещё даже не началась...
  - Прошу меня простить, но, к сожалению, я не смогу сопроводить вас сегодня в обещанный зверинец - мне сообщили, что в связи с вступлением на новую должность меня ждут безотлагательные государственные дела, - порадовал Проедрос Ираклий Ксифилин. Получив моё разрешение, он вместе со своим спутником, с которым не посчитал нужным познакомить нас, поспешно удалился.
  - Какой интересный мужчина - этот знакомый Ираклия! - пропела Лена. - Наверное, приближённый к трону императора... Высокий, красивый и в отличной физической форме. С первого взгляда видно, что культурный, образованный, со вкусом одевается, а какие обжигающие и проникновенные глаза!
  - Про глаза согласен, - буркнул Кир. - Охрененно проникновенные. Пока Ираклий без умолку болтал, этот образованный молчал и, не отрываясь, пялился на нас.
  - Правда? Ты тоже это заметил? - обрадовалась Лена. - Я ему стопудово понравилась, он на меня тааак посмотрел...
  Глава 7. Импринт и Ихмимон
  Как же меня достало ходить туда-сюда! Надо было велосипед из прошлого мира прикатить. По наводке Ираклия мы подошли к усадьбе с каменным забором. Нас встретил хозяин - благообразный чувачок лет тридцати с небольшим хвостиком, он представился Вонифатием Вотаниатом, и мы отправились знакомиться с экзотическими обитателями его частного питомника.
  - Здесь содержится самый популярный вид - светловолосый бангалорский макак, - он начал водить нас мимо вместительных высоких вольеров, в каждом из которых шустрили стаи разноцветных обезьян. - А тут, посмотрите, на раскидистых фисташковых деревьях прячутся по верхам сидящие африканские оливковые мартышки. Цвет их зеленоватой шёрстки сливается с густой листвой, отчего этих вертлявых затруднительно разглядеть в светлое время суток. Также есть у меня редкие китайские оранжевые с огромными клыками и огненно-рыжей лисьей шерстью, а синевато-белая морда, с маленьким носом, чёрными глазами-впадинами своим жутким видом напоминает оголённый человеческий череп. Китайские клыкастые игрунки для богатых покупателей, которые предпочитают обезьян пострашнее.
  - А вот эти губастые "читы", видимо, для клиентов, которые предпочитают обезьян покрасивее, - я показал Лене на серых мартышек с курносыми, обрубленными носами и неестественно надутыми огромными ярко-розовыми губами. - Лена, не они к тебе в салон вчера прибегали, чтобы губы розовым ботоксом накачать?
  - И здесь в зверинце лев на цепи, как в тюрьме, сидит, - подойдя к тесной железной клетке, расстроилась Лена, а затем, злобно посмотрев на хозяина, продолжила качать права, - два на два метра камера, не больше. А я думала, только у нас в зоопарках такое безобразие творится...
  - Это иранский пантериолеон, поймать которого считается редкостной удачей. Я самолично поставил на него ловушку на юго-западе Персидского нагорья, а потом в клетке привёз в Новый Рим на продажу. Надеюсь, злобную, рычащую рыжую бестию увидит сам Никифор Третий Новоявленный-Светлейший во время грандиозной театрализованной охоты, которая вскоре состоится на арене Ипподрома. Надеюсь, наш достойный, всеми любимый Циркус Максимус завтра приобретёт у меня самого зубастого противника по самой выгодной себестоимости!
  - Надейтесь, - пообещала Лена.
  - Могу ли я надеяться и пригласить в Циркус Максимус на мраморную трибуну первого императорского яруса прекрасную госпожу с роскошной медной гривой, чтобы вместе посмотреть на львиную травлю и насладиться кровавыми звериными игрищами?
  - Надейтесь.
  - А где у вас представлены птицы? - спросил я.
  - У меня проживает только одна пернатая щеголиха-кровопивица - такая привередливая и разборчивая, что из-за неё содержать других мне уже крайне затруднительно. Покажу её вам, но моя Крикливая Эфон не продаётся, - ответил хозяин и повёл нас к просторной бронзовой клетке. Я увидел то, за чем пришёл, - крупного, ростом около метра, хищника с тёмными крыльями с чёрно-белыми полосками, загнутым клювом и мощными когтистыми лапами. Заметив визитёров, птица начала проявлять беспокойство: расправила метровые крылья и распушила перья по всей голове, которая устрашающе увеличилась в размерах раза в два. А затем длинные перья на затылке также встали дыбом.
  - Как называется птичка? - поинтересовался Кир.
  - Название никому доподлинно не известно, но она попала ко мне ещё крошечным пуховиком и с тех пор успела сменить пять роскошных перьевых одеяний. Я назвал её Эфон: своими повадками она напоминает мне изрыгающего огонь Обжигающего Орла Эфона, порожденного великаном Тифоном и змееподобной женщиной - Эхидной. Как известно, Жгучий Мифический Эфон был настолько огромен, прожорлив и силён, что каждый день в течение сорока тысяч лет он подлетал к Прометею, "Цепями Прикованному", немного подклёвывал ему живот и бесплатно подпитывался жирной, сочной титановой печенью...
  На мой взгляд, крикливая кровопивица была похожа на южно-американскую гарпию, а не на древнегреческого гурмана Эфона. Я предложил Вонифатию выкупить у него эту античную любительницу фуа-гра.
  - Никогда не продам её, даже за десять солидов! Я уже с ней сроднился и воспитал так, что Крикливая Эфон воспринимает меня как своего почтенного прародителя и как единственного мужа.
  - Импринт, - прокомментировал Кир.
  - Лена, помоги уговорить человека, - прошептал я.
  - Не вопрос... Свою пернатую жену - жгучую птичку Эфон ты сейчас же подаришь Александру Македонскому, - приказала Лена хозяину зверинца, и он, сказав, что давно мечтал сбыть с рук эту "наглую, неблагодарную, ненасытную тварь", покорно открыл клетку. В качестве компенсации я отдал окосевшему Вонифатию десять солидов.
  - А сейчас ты, забиратель зверей, быстро освобождай льва и пешком веди на свободу... ну, я не знаю, куда...в общем, туда, где ты его отловил, - Лена вновь подключила к нему ментальное воздействие. - И там, на природе, отпустишь с цепи! А когда ты вернёшься обратно, наденешь на себя картонную львиную маску, прицепишь к себе сзади длинный жёлтый хвост, придёшь в свой хвалёный Циркус Максимус и сам перед Никифором попляшешь! Пусть "Его Светлейшество" поохотится на тебя!
  - Как прикажешь, Разгневанная Львица, породившая этого взлохмаченного Немейского Пантериолеона... Не маши на меня своим страшным хвостом, отодвинь от меня свои острые красные когти! - начал кланяться собиратель зверей и, проворно помчавшись к львиной клетке, на бегу прокричал Лене, - я отведу твоего пленённого сына-детёныша обратно в природный ареааал!
  - Лена, ты зачем человеку мозги задурила и в далёкое пешее путешествие послала?
  - Его транспортные проблемы мне не интересны - обратную дорогу этот бывший птичий муж отлично знает! За два дня он тооочно как-нибудь дойдёт! Вот сразу понятно, что ты, Александр, вообще не шаришь в географии: от Константинополя до Ирака всего пара километров...
  Услышав это заявление, Кир не выдержал, заржал, я не стал вступать с Леной в бесперспективную географическую дискуссию, активировал кристалл - птица посмотрела на меня благосклонно, но потом опять насторожилась и, угрожая, распушила хвост.
  - Маленький опухший инопланетянин в костюме из перьев, - удивилась Лена.
  - Чёрно-белый демон с когтями и крыльями, - удивился Кир. Пока они обменивались впечатлениями, система предложила мне придумать имя прирученному магическому созданию.
  - Гарпия, следуй за мной, - приказал я птице, и она, как человек, поковыляла за нами на двух ногах. Выйдя за ворота "Ихмимона" и скрывшись от любопытных глаз, я вновь обратился к ней, - ты будешь летать и искать для меня магические сокровища. Примерно вот такие, - показал ей камень портала. - Этот амулет завибрирует, если ты будешь рядом с артефактами, - прикрепил его к лапе Гарпии, как будто окольцевал. - У тебя есть магическая способность первого уровня: если к тебе захочет подлететь враг, ты сможешь ненадолго обездвижить его.
  Я купил для Гарпии в системном магазине "Паралич одной минуты", но суперсильные противники только замедлятся, сбросят скорость и ослабят хватку, додумал я, вспоминая, как Кукарача бил медведя электричеством.
  - Кир, твоего сокола отправлю вместе с Гарпией на поиски.
  - Не выгорит - без меня Хаябуса самостоятельно никуда не доберётся: ни в Иран, ни в Ирак, ни в любой другой конец географии. Отлетит от меня на пару километров, потеряет управление и тупо вернётся на насест, - напомнил мне Кир.
  - Тогда сформулируй ему чёткую задачу: лететь рядом с Гарпией и охранять её.
  - Есть, обенгруппенфюрер-генерал! Есть, летать рядом! Есть, охранять гарпию!
  Кир свистнул летающего в облаках сокола, а я приказал Гарпии лететь за добычей. Если принесёт что-нибудь стоящее, тогда буду усиливать её кристаллами энергии, как акулу-зомби. Думаю, данжи окупят все затраты и принесут другие интересные плюшки. Затем Кир отправился в салон-магазин, а мы с Леной телепортировались к кузнецу. Я хочу выяснить, сможет ли Лена, используя магию своего огня, помочь мне со сваркой самогонных аппаратов. В кузнице нас дожидались два готовых комплекта, их осталось только правильно спаять.
  - Лена, попробуй сгенерировать пламя на небольшой площади, как у газовой горелки.
  - Александр, разве такая творческая девушка, как я, может знать, что такое газовая горелка! Не пойму, каким образом я должна её генерировать?... Если бы ты меня попросил сделать тебе эпатажную хипстерскую укладку или изящно пропиарить твой фейковый парфюм, я бы с удовольствием помогла. А газосварщицей, кочегарщицей и самогонщицей я, представь себе, в прошлой жизни ни дня не проработала!
  - Посмотри, мне нужно примерно такое пламя, - я вынул ННО-генератор, зажёг водородную горелку и показал Лене.
  - Ой, а разве этот приборчик не нужно в розетку вставлять?
  - Нужно, но пока он без электричества сам кое-как работает. А если ты немного поможешь, то розетки ему не понадобятся. Потренируемся пока на этих железках, - я передал своей главной самогонщице две металлические медные пластины, которые валялись в мастерской. Мы с Леной долго пытались настроить пламя, но ничего у нас не получилось: то факел слишком большой, то огонь слишком горячий. Медные болванки начинали потихоньку плавиться, но почему-то не хотели припаиваться друг к другу.
  - Больше не могу в этом душном хлеву находиться, - минут через пятнадцать сказала Лена. - Я устала, а энергия совсем закончилась...
  - Надо будет в другой раз потренироваться, и тогда всё получится. Главное, потенциал есть. Подожди, пока я здесь закончу, а потом тебя до магазина провожу.
  - Спасибо, не стоит. До салона я сама телепортом доберусь, - засмеялась она и исчезла из мастерской. "Лишь бы горожан не испугала своим внезапным появлением", - подумал я, представляя себе, как Лена с растрёпанными волосами неожиданно появляется среди толпы, а прохожие с криками разбегаются от неё в разные стороны...
  Я принялся паять котлы и трубки будущего агрегата. Можно, конечно, оставить генератор здесь, чтобы кузнец сам всё доделал, но, боюсь, он только накосячит: по глупости забудет выключить генератор, и взрыв водорода нам обеспечен. А электрический аккумулятор для меня слишком ценен, чтобы его оставлять без присмотра.
  Глава 8. Ибн-Язид
  На следующее утро, едва увидев заходящего в наши ворота Ираклия, Лена подбежала к нему и спросила:
  - Ираклий, скажите, а кто Ваш симпатичный знакомый, который встретился нам вчера на берегу Мраморного моря? Представитель знатного византийского рода?
  - Это Анастасо, придворный привратник, - Ираклий растянул рот в жалкое подобие улыбки. - Но, к сожалению, матрона, Анастасо не интересуется женщинами, даже такими молодыми и очаровательными, как Вы.
  - Обломинго, - ехидно крякнул заспанный Кир, он подошёл к нам в обнимку с Айкой.
  - Ааа, - махнув рукой, разочарованно надула губы Лена. - Вот так всегда: если на горизонте нарисовался перспективный мужчина, то он обязательно оказывается криминалом, жадомором, пьяницей или геем...
  - Насчёт пьяницы - это ты на меня намекаешь? - уточнил я, пока Ираклий отлучился вымыть руки.
  - Нет, пьяница - это Никифор, а ты у нас жадомооор, - ласково пояснила Лена. - Ты всё время чахнешь над своими миллионами, а у меня в сисмагазине скоро кошельковая мышь повесится! Даже пачку настоящего бразильского кофе и водостойкую помаду мне не на что будет купить!
  - Зачем тебе помада - ты и так красивая.
  - Вот! О чём и речь. Самые типичные отмазки Самого Главного Жадомора.
  Затем Лена в компании Кира и Айки отправилась в салон зарабатывать себе на помаду и прочие женские надобности, а мы с Ираклием пошли к игорному дому для инспекции. По дороге Ираклия опять пронесло: он начал донимать меня своим нескончаемым монологом, что они с Никифором так и не нашли пропащего Михаила Дуку, а теперь приказали своим шпионам искать его по всему городу, объявили щедрую награду за поимку и тп. и тп...
  Отключившись от его надоедливой болтовни, я подумал о Лене и представил себе, как она в красном купальнике из "сисмагазина" просыпается по утрам в своей постели и попивает в спальне дорогущий бразильский кофеёк... Но потом вспомнил, что нужно зайти на невольничий рынок Андромаха: выбрать девушек, которые будут работать официантками в моём будущем казино.
  Когда мы с Ираклием сменили направление и зашли на базар, где я был совсем недавно, то от удивления мне пришлось на секунду остановиться, чтобы оглядеться по сторонам. Я никогда не страдал топографическим кретинизмом, и был уверен стопроцентно, что пришёл по старому адресу.
  Снаружи это здание выглядело таким же, как я впервые увидел его, но оказавшись внутри, понял, что обстановка изменилась до неузнаваемости - мне показалось, что я попал в роскошную восточную сказку, интерьер которой профинансировал какой-то состоятельный и не обремененный денежными проблемами турецкий султан.
  В "концертном" зале уже не было знакомой мне дощатой сцены и полинявших от времени занавесок; незамысловатые деревянные скамейки, которые раньше стояли здесь рядами, также куда-то исчезли. В арочные проёмы вставили люксовые витражные стёкла с синими, зелёными и красными узорами, напоминающие соцветия насыщенных оттенков. Затемнённые витражи придали помещению сходство с гостиной, где царил лёгкий полумрак, создававший доверительную атмосферу приватности и релакса.
  По сложившимся стереотипам, в жилище падишахов и султанов все стены должны быть завешены коврами, на которых висели бы всевозможные виды холодного оружия. Но здесь ни на одной из стен я не обнаружил ни оружия, ни ковров. Зато на полу, инкрустированном коричневой керамической плиткой, лежали разноцветные шёлковые коврики с цветочно-огуречным пёстрым восточным орнаментом. На них чьей-то заботливой рукой разложены красные подушки с сине-зелёными павлинами - альтернатива старым жестким скамейкам.
  На месте демонтированной сцены, где раньше рабы-артисты демонстрировали новым хозяевам свои таланты, возвышался внушительных размеров золотой (так мне показалось) лев с косматой гривой, держащий в согнутой правой лапе огромную закруглённую саблю, а на спине у него сидело солнце, также из золота. Я пожалел, что у меня в сумке нет ляписного карандаша: мне захотелось подойти ко льву и проверить, подделка ли это или он в действительности золотой.
  Рядом с царём зверей с потолка до пола свешивался полупрозрачный синий занавес с розовыми цветами. В названиях тканей и их рыночной стоимости я не разбираюсь, могу только сказать, что занавеска была сшита не из бюджетного ивановского ситца. Голова у меня немного поехала от приторного запаха роз, смешанного с другими, незнакомыми пряными ароматами. Опираясь на палку, к нам вышел пожилой торговец, сгорбленный под тяжестью прожитых лет. На нём были просторные белые одежды, измождённое старческое лицо скрывала длинная седая борода.
  - Почтенные гости, приветствую вас в Большом Иране, где тридцать лет назад я оставил частичку своего сердца, - хрипя и подкашливая, поздоровался с нами белый старик. - Моё имя Хоршид аль-Фариси ад-Дин Насир ибн-Язид. Родом из провинции Фарс - исторической колыбели величайшей персидской цивилизации. На благодатной земле Фарса мои далёкие предки основали первые поселения более четырёх тысяч лет назад.
  - А куда подевался прежний торговец Андромах и его деревянные скамейки? - задал я терзавший меня вопрос. Старик ухмыльнулся в бороду и выдал мне пространный ответ в стихах:
  
  Из края в край мы к смерти держим путь;
  Из края смерти нам не повернуть.
  Смотри же, в здешнем караван-сарае
  Своей любви случайно не забудь!
  
  - Кто же создал этот четырёхстрочный пятистопный ямб, наполненный таким глубочайшим философским смыслом? - Ираклий сразил меня своими познаниями в области теоретических основ стихосложения древней художественной литературы.
  - Краткие поучительные четверостишия - размышления о смысле жизни и человеческих судьбах мы называем "рубаи", а строки эти принадлежат моему земляку - молодому персидскому поэту по имени Абу-ль-Фатх Омар Хайям Нишапури. Прошу, располагайтесь, - Ибн Язид сгорбился ещё ниже и показал нам на персидские ковры с лежащими на них подушками. - Чем я могу угодить вам? Предложить выносливых рабов-гулямов, талантливых поэтов, певцов и музыкантов или гибких и восхитительных гурий?
  - Видимо, последнее, - улыбнулся я. Но вместо гурий вышли одетые в белое парни и перед нами на полу расстелили тонкую красную скатерть, опять с павлинами. Поставили поднос с чаем, затем вынесли вазу с жёлтым мороженым и две круглые ярко-синие тарелки с голубыми и золотистыми узорами, на одной из них лежали сушёные финики, хурма и абрикосы, а на другой - сладости, похожие на популярный в России рахат-лукум. Увидев тарелки, Ираклий, как женщина, принялся восхищаться и кудахтать:
  - Необычайно тонкая работа! Великолепное творение персидских мастеров!
  - Познакомьтесь с иранской посудой Мина-кари. Сначала изделие из красной меди самого высшего качества покрывают белой глиной и трижды помещают в печь для обжига, а затем традиционными узорами расписывают натуральными красками на основе оксидов золота и меди. Эмаль настолько прочная, что по поверхности можно резать самым острым ножом, но следа от него не останется, - пока Ибн Язид расхваливал всё, что мог, его слуги вынесли аналогичную тарелку и положили её на колени Ираклию. - Примите этот дар от меня в знак гостеприимства. Освежитесь шафрановым мороженым и утолите жажду чёрным чаем с лепестками цветков померанца.
  Я с подозрением заглянул в чай: там плавали небольшие белые цветы, но по вкусу он напомнил мне обычный напиток с лимоном. Из занавески вышли музыканты: ими оказались уже знакомые нам парни. Один из них торжественно нёс деревянную трапецию с натянутыми металлическими струнами, другой поставил на пол барабан, внешне напоминавший полуметровую чашу, третий держал в руках тростниковую палочку-флейту, а четвёртый - необычную миниатюрную гитару, корпус который был выполнен в форме восьмёрки. Ибн Язид шаркающей походкой подошёл к первому музыканту и провёл краткую ознакомительную экскурсию.
  - Это персидский сантур - самый древний из иранских музыкальных инструментов, который уникален тем, что является струнным и ударным одновременно. Посмотрите, здесь натянуто более семидесяти струн, а его красочный, проникающий в душу плач извлекают двумя мизрабами - лёгкими металлическими молоточками, - Ибн Язид посмотрел на музыканта, и тот сыграл пару аккордов. Сантур порадовал нас колоритным восточным звучанием. - А это томбак, - торговец показал на барабан, - изготовлен из цельного куска дерева грецкого ореха, сверху обтянут тончайшей кожей годовалого одногорбого верблюда. Ней - древнейший инструмент, пришедший к нам сквозь мгновение нескольких тысячелетий, без него невозможно представить себе ни одну традиционную персидскую мелодию. И наконец, известный своим неповторимым пением шестиструнный тар, корпус которого создан из тутового дерева, а сейчас вы услышите многоликий голос нашей утончённой души.
  Глава 9. Парвин и Шахбану
  "Dance like nobody"s watching;
  Love like you"ve never been hurt.
  Sing like nobody"s listening;
  Live like it"s heaven on earth".
  Mark Twain
  Музыканты заиграли грустную протяжную мелодию - занавеска вновь качнулась, и тут я чуть не поперхнулся недожёванной хурмой: толкая друг друга, передо мной вывалились две жирухи. Одна из них своими габаритами чуть не снесла золотого льва, когда пыталась первой пролезть в узкий дверной проём. В каждой веса примерно центнера на полтора, обе девушки были одеты в жёлтые шаровары и просторные зелёные рубахи. На шеях позвякивали серебряные украшения с массивными непрозрачными голубыми камнями. Напирая на меня и Ираклия своими огромными грудями и безразмерными задницами, гурии, призывно улыбаясь, хохоча и подпрыгивая, начали вертеться и скакать вокруг нас, как две бешеные слонихи.
  Кое-как проглотив прилипшую к зубам хурму, я допил остатки чая и попросил Ибн Язида остановить эту бесполезную свинопляску - красотки тут же удалились. Торговец, вздохнув по-стариковски, анонсировал следующий номер:
  - Сладкие, как исфаханские дыни, стройные, как финиковые пальмы, пугливые, как газели Загроса, фируза и зумрад моей души - луноликие Парвин и Шахбану!
  Вместо обещанных газелей вышел ещё один парень, среднего роста и коротко остриженный. Вновь я услышал печальную, но, в то же время, ритмичную, чем-то похожую на современную мелодию, а голос певца был сильным, выразительным и звонким - казалось, он заполнял собой всё вокруг, а музыка только слегка указывала ему направление. Мне незнакомо восточное наречие, на котором пел парень, но в исполнении как будто чувствовалась душевная боль и страдание, при этом, песня не звучала скучно или заунывно.
  И тут появились две девушки: такие, как их и описал торговец. Высокие, с длинными прямыми чёрными волосами, яркими тёмными глазами, одежда не скрывала все достоинства их фигуры, но оставляла небольшое пространство для свободного полёта фантазии. Во время танца девушки иногда в такт подпевали, а иногда отбивали ритм, хлопая в ладоши. В этом выступлении всё было слаженно и гармонично: музыка, песня и танец отлично дополняли друг друга. "Эти танцовщицы слишком шикарные, чтобы работать официантками в казино", - подумалось мне, когда закончилась песня.
  - Что это был за язык? Турецкий или арабский? - заполнил паузу Ираклий.
  - Песня исполнена на фарси - бессмертном голосе нашей свободы, - сообщил Ибн Язид.
  - А о чём она? - не отстал Ираклий.
  Посмотрев на Ибн Язида, а после встретившись со мной взглядом, одна из танцовщиц плавно приблизилась ко мне, взяла меня за руку и сказала:
  
  Пока ты спишь, я хочу
  Быть рядом с тобой.
  А если вдруг усну, то хочу
  Увидеть тебя вновь во сне...
  
  - Кто написал стихи и музыку к этой песне? Тоже Омар Хайям? - немного ошарашенный таким недвусмысленным намёком, спросил я её, чтобы что-нибудь умное из себя извлечь. Глядя на девушку и ожидая от неё ответа, услышал скрипучий старческий кашель Ибн Язида:
  - Один из моих современников, некий Лабафзаде, но вы вряд ли знаете его... Однако, благодаря его творчеству, песни на фарси услышали далеко за пределами нашей земли. А вот этого голосистого певца - Ашара, я нашёл вблизи древнейшего персидского города Пасаргады - Забытых Садов Фарса, где на протяжении полутора тысяч лет стоит золотой мавзолей - гробница Великого Кира, царя Аншана из династии Ахеменидов...
  - Как Ваши гурии научились так божественно танцевать? - поинтересовался неугомонный Ираклий.
  - Это необычайно просто - нужно знать всего четыре правила: "Танцуй так, как будто на тебя никто не смотрит. Пой, как будто тебя никто не слышит. Люби так, как будто тебя никогда не предавали, и живи, как будто земля - это рай".
  - Полагаю, выдающийся учёный и философ Авиценна ибн Сина высказал эту многомудрую цитату, - приосанился Ираклий.
  - Эту многомудрую цитату высказал я - Хоршид аль-Фариси ад-Дин Насир ибн-Язид из Большого Ирана.
  Немного поторговавшись, я расплатился с торговцем и повёл в мой новый дом Парвин и Шахбану, а Ираклию на память о далёкой Персии осталась расписная медная тарелка.
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) А.Светлый "Сфера 5: Башня Видящих"(Уся (Wuxia)) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

НОВЫЕ КНИГИ АВТОРОВ СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Сирена иной реальности", И.Мартин "Твой последний шазам", С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"